Ищенко Геннадий Владимирович: другие произведения.

Приемыш - (доработана)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
  • Аннотация:
    Когда на тебя ополчилась жизнь, можно сломаться, можно озлобиться, а можно остаться человеком и драться за свое счастье и место под солнцем, пусть это будет даже солнце другого мира и другой Вселенной. Потеряв свою семью, вырванная из привычной жизни трагическим стечением обстоятельств тринадцатилетняя Ирина Волкова принимает предложение покинуть свой мир и стать ученицей мага в другом. Старая Райна Албени перед лицом смерти пытается выковать из девочки оружие своей мести. Ненависть переплавляется в любовь, дружба соседствует с предательством, соединяются миры и прокатываются истребительные войны, перекраивая границы королевств. Время начала действия - конец шестидесятых.


   ПРИЕМЫШ
   Ищенко Г. В.
   anarhoret@mail.ru
  
   Когда на тебя ополчилась жизнь, можно сломаться, можно озлобиться, а можно остаться человеком и драться за свое счастье и место под солнцем, пусть это будет даже солнце другого мира и другой Вселенной. Потеряв свою семью, вырванная из привычной жизни трагическим стечением обстоятельств, Ирина Волкова принимает предложение покинуть свой мир и стать ученицей мага в другом. Старая Райна Албени перед лицом смерти пытается выковать из девочки оружие своей мести. Ненависть переплавляется в любовь, дружба соседствует с предательством, соединяются миры и прокатываются истребительные войны, перекраивая границы королевств. Время начала действия - конец шестидесятых.
  
  
   Глава 1
  
  
   До двенадцати лет Ирка Волкова жила так же, как жили многие девчонки ее возраста в семьях со средним достатком. Родители неплохо зарабатывали, жили дружно, без ругани и ссор, и их единственный ребенок ни в чем не нуждался. Год назад отца, когда он пешком возвращался с работы, сбил пьяный водитель. Отец умер, не приходя в сознание, и мир рухнул. Мать горевала сильно, но недолго. Уже через два месяца она подошла к дочери и, пряча глаза, сказала, что решила выйти замуж.
   - Пойми, родная, - говорила она Ире, - мне тебя одной на свою зарплату не вытянуть. Да и тяжело в доме без мужчины. Много такой работы, которую мы с тобой сами сделать не сможем, да и вообще...
   Ошарашенная неожиданным известием, дочь молчала, и мать, не видя явного протеста, усилила нажим.
   - Это замечательный человек и хозяин хороший. Работает слесарем в ЖЭКе и очень неплохо зарабатывает. Увидишь, он тебе понравится.
   Поначалу веселый и внешне симпатичный отчим ей действительно понравился, хотя Ира и не одобряла такой скоропалительной свадьбы. И к ней он отнесся по-доброму, всячески демонстрируя свое расположение. Зарабатывал он в своем ЖЭКе не так уж и много, но семья без денег не сидела. Николай каждый день находил себе работу на стороне, умудряясь делать ее в рабочее время, а после в семье, отдавая выручку жене, не упускал случая рассказать о том, как тяжело ему достаются деньги.
   - Сам о себе не позаботишься, - говорил он, главным образом для Иры, - никто о тебе заботиться не станет. Поэтому и приходится калымить, чтобы вы у меня ни в чем не нуждались.
   Иной раз после таких левых работ он приходил слегка выпивший. Ире это не нравилось. Раньше в их семье никто не пил, и ей передалось презрительное отношение отца к выпивохам.
   - Не обращай внимания, родная, - говорила мать. - Это бывает нечасто, да и сколько он там пьет? Для такого мужика пара рюмок - это пустяки.
   Со временем такие случаи участились и, судя по состоянию отчима, дело уже не ограничивалось двумя рюмками. Вскоре он начал приносить водку домой.
   - Магарыч! - пояснял Николай, ставя на кухонный стол четвертушку водки. - Предлагают от всего сердца, почему же не взять? Мы с тобой, мать, вечерком для аппетита пропустим, да и по мужскому делу одна только польза!
   Поначалу мать отказывалась, но потом начала составлять ему компанию, а на упрек дочери ответила:
   - Понимаешь, дочка, мы и пьем-то чуть, и я в этом ничего страшного не вижу. Ты хоть раз видела меня пьяной? Николай на работе очень устает, и ему необходимо расслабиться. Ты у меня уже почти взрослая и все должна понимать.
   Постепенно четвертушки стали сменяться поллитровками, а мать, которая начала быстро спиваться, перестала оправдываться перед дочерью. Вечерами Ира старалась быстрее поужинать и скрыться в своей комнате. Мать с отчимом после распития очередной дозы уже не дожидались, пока она заснет, и еще засветло выполняли свои супружеские обязанности в большой комнате, которая служила им спальней. Лето стояло жаркое, и дождей почти не было, поэтому девочка все чаще вечерами начала уходить из дома и возвращаться, когда взрослые уже спали. Постепенно мать перестала готовить и вообще выполнять по дому хоть какую-то работу, а потом ее уволили из парикмахерской, после того как она отхватила ножницами клиенту кусочек уха. Поднялся скандал, и матери не помогла даже "Красная Москва", которая не смогла полностью отбить запах перегара. Николай подсуетился, и жену приняли уборщицей в его ЖЭК. И ей, и отчиму уже недостаточно стало вечерней дозы, и по утрам они отправлялись на работу, приложившись к бутылке. Закончилось все ожидаемо: вначале за пьянку уволили мать, а через несколько дней и Николая. Первое время он еще пытался устроиться на работу или калымить, используя старые связи, но работник из него уже был никакой, поэтому скоро дома не осталось ни копейки, и в ход пошли вещи, которые взрослая часть семьи усиленно распродавала, чтобы обеспечить себя выпивкой и какой-никакой закуской. Теперь почти каждый раз после выпивки возникали пьяные ссоры, которые уже несколько раз заканчивались драками. Соседи пытались воззвать к совести дебоширов и пару раз вызывали участкового, но с таким же успехом можно было разговаривать с мебелью. Ира с ужасом наблюдала, как из квартиры одна за другой исчезли все ее вещи, вся зимняя одежда и вообще все, что еще можно было продать. Когда девочка пришла домой и не обнаружила ни одной из своих любимых книг, она впервые за все время расплакалась навзрыд. Мать услышала ее плач, зашла в комнату и принялась плакать вместе с ней, размазывая слезы по опухшему лицу и противно дыша на дочь перегаром. Точку во всем этом поставил бутерброд с колбасой, которым угостила Иру одна из сердобольных соседок. Девочка давно уже питалась только хлебом, на который мазала маргарин, и соседки, глядя на ее осунувшееся лицо, тяжело вздыхали и совали ей время от времени бутерброды, булочки и фрукты. Вот и сегодня Анна Петровна вручила Ире завернутый в газету бутерброд, когда девочка из-за начавшегося дождя возвращалась домой раньше обычного. Подавив в себе желание съесть его тут же на лестнице, она зашла в прихожую, переобулась и пошла к себе. Отчим уже давно не заходил в ее присутствии в комнату, поэтому девочка села за письменный стол и, развернув бутерброд, начала есть. Что Николай забыл у нее сегодня, Ира так и не поняла. Скорее всего, он просто уловил запах полукопченой колбасы. Девочка успела один раз укусить бутерброд, когда покачивающийся отчим ввалился к ней, широко распахнув дверь.
   - Родители сидят на одном хлебе, а эта неблагодарная тварь закрылась у себя и жрет мясо! - заорал он. - Дай сюда!
   Иру всю скрутило от ненависти.
   - На, подавись! - крикнула она, бросив ему в лицо остатки злосчастного бутерброда. - Сволочь! Это из-за тебя мама стала такой! Гад, алкоголик! Ненавижу!
   В следующий момент она от сильной затрещины свалилась со стула и ударилась головой об одежный шкаф. От удара все тело как-то ослабло, а в ушах зашумело. На шум в открытую дверь детской заглянула мать. Увидев лежащую дочь, она закричала что-то неразборчивое и изо всех сил толкнула мужа. Пьяному Николаю этого оказалось достаточно, и он упал, больно ударившись о стол.
   - Ах ты, стерва! - заорал он на жену, с трудом поднимаясь на ноги. - Убью гадину!
   Испугавшаяся и немного протрезвевшая мать метнулась прочь от впавшего в пьяную ярость мужика. Тот бросился в погоню, которая завершилась на кухне. Уже немного пришедшая в себя Ира услышала грохот бьющейся посуды и сильный, полный боли мужской крик. Все завершил глухой удар упавшего на пол тела. Поднявшись на ноги и придерживаясь за стену рукой, девочка вышла в гостиную и увидела, как из кухни выскочила мать и, завывая от страха, бросилась вон из квартиры. Уже заранее зная, что увидит что-то страшное и непоправимое, девочка тем не менее дошла до кухни и заглянула в приоткрытую дверь. На полу лицом вниз лежал отчим, а из-под него вытекала, постепенно увеличиваясь в размерах, большая лужа крови. Рядом валялся похожий на кинжал кухонный нож, который отец сделал на своем заводе из напильника.
   Видимо, Ира потеряла сознание, потому что следующим, что она увидела, был потолок гостиной. Она лежала на тахте, а в комнате были люди в милицейской форме. В углу, где раньше был телевизор, на стуле сидела мать, которая обхватила голову руками и тихо раскачивалась из стороны в сторону. Рядом с ней на планшетке что-то писал их участковый.
   Перед тем как милиция закончила работу, тело отчима положили на носилки и куда-то унесли. Когда уходили, забрали мать, а старший лейтенант, руководивший осмотром места преступления, отпустил понятых и обратился к подошедшей Анне Петровне:
   - Мы уже здесь закончили. Вы не могли бы как-то организовать там уборку силами соседей? Я понимаю, что неприятно, но не девочке же такое убирать? Сейчас уже поздно, а завтра ею займутся те, кому следует.
   - Я все уберу сама, - успокоила его женщина. - Я хотела у вас узнать, не смогу ли я взять Ирину к себе?
   - Этот вопрос не ко мне, - ответил офицер, - но, если вы не приходитесь девочке родственницей, вряд ли вам ее отдадут.
   Уже был час ночи, а Ира все никак не могла заснуть. Завтра ее заберут в детский дом, и больше не будет своей семьи, даже такой ущербной, какая была до сих пор.
   Когда участковый собрался уйти, он задал ей вопрос, остались ли близкие родственники.
   - Живы родители отца, - ответила девочка. - Только им уже много лет, а после того как мама вышла замуж за Николая, они с ней поругались и больше не поддерживают с нами отношения.
   - А больше никого нет?
   - Есть еще тетя, но у нее для меня нет условий. Мы уже с ней об этом говорили.
   Тетка приезжала пару месяцев назад, когда мать была еще во вменяемом состоянии, но уже было видно, к чему все идет. Она тогда матерно поругалась с мамой, после чего пришла в комнату к племяннице и, прижав ее к себе, говорила, вытирая текущие из глаз слезы.
   - Вот ведь дрянь, прости господи! Всегда была такой бесхребетной. С кем поведется, от того и наберется. Уж не знаю, что твой отец в ней такого нашел! Кончится все это плохо, а для тебя, скорее всего, детским домом. Я бы тебя с радостью забрала к себе, но просто некуда. Ты же знаешь, как мы живем. Трое мальчишек и муж, и все в двух маленьких комнатах. Да и зарплата у моего Петра маловата, а я пока не могу работать. Ты уж крепись, милая. Если будет совсем невмоготу, лучше сама сходи в милицию. Детский дом гораздо лучше того, что я у вас увидела. А ведь лучше не будет, Ира, будет только хуже! Ничего, пять лет - это еще не вся жизнь. А там станешь самостоятельной, да и я, как младшие подрастут, пойду работать и смогу тебе материально помочь. А наше государство о детдомовских заботится: и работу предложат, и общежитие дадут. Ты девочка умная и красивая - не пропадешь!
   Она знала, что Надежда говорит правду и действительно ее жалеет.
   - Может быть, на ночь пойдешь к нам? - оторвав ее от воспоминаний, предложил участковый. - У меня дома есть где переночевать.
   - Спасибо, дядя Леша, - поблагодарила она. - Я сегодня и здесь переночую. Вы не беспокойтесь. Не скажите, что будет с мамой?
   - Посадят однозначно, - вздохнул он. - Все квалифицируют как пьяную драку с превышением пределов необходимой обороны. Твои показания следствие приобщит к делу, так что, может быть, срок немного скостят.
   Захотелось пить, и Ира отбросила махровую простыню, которой укрывалась летом, и прошла на кухню. Из всей посуды остались только старый эмалированный чайник и две алюминиевые кружки. Девочка налила себе в кружку воду из чайника и присела на табурет, стараясь не наступать на то место, где раньше была лужа крови. Шум за спиной заставил ее испуганно вздрогнуть и обернуться. Прямо над тем местом, где раньше лежало тело, теперь отчетливо была видна радуга, свернутая в двухметровый круг. В самом центре круга чернело небольшое пятно. При взгляде на это разноцветное чудо у девочки закружилась голова. Было такое впечатление, что она перегнулась через перила и смотрит в глубокую пропасть. Головокружение усиливалось еще и из-за того, что разноцветные полосы вращались с большой скоростью. Пятно шевельнулось, притянув к себе взгляд. Всмотревшись, девочка увидела крошечное изображение женщины, одетой в очень длинное темное платье. Внезапно изображение начало стремительно расти, пока не превратилась в настоящую старушку, а радужный круг за ее спиной сжался и исчез. Ира во все глаза смотрела на гостью. Лицо женщины с тонкими, некогда красивыми чертами было все испещрено морщинами, а густая грива волос, собранная сзади в обычный конский хвост, белела сединой. Одета она была в черное бархатное платье, подолом которого за малым не мела пол, а голову покрывал небольшой берет из той же ткани. Никаких украшений Ира на ней не увидела, если не считать высокого стоячего воротника с кружевными вставками и золотым шитьем.
   - К тебе можно зайти? - услышала девочка.
   Хотя губы гостьи были крепко сжаты, у Иры почему-то не возникло ни малейшего сомнения в том, что говорила именно она.
   - Конечно, можно, - ответила девочка. - А зачем вы спрашиваете, если уже все равно зашли?
   - Так получилось, - на лице старушки появился намек на улыбку. - Врата нельзя держать долго. Ответь на вопрос: здесь недавно пролилась кровь?
   - Да, - ответила Ира. - Сегодня моя мать зарезала отчима. А почему у вас не открывается рот?
   - Я не знаю вашего языка, а ты - моего. Пока мы можем разговаривать только так. Ты дворянка, девочка?
   - Я не знаю, - сказала Ира. - Я похожа на папу, а Волковы - это дворянская фамилия. Только у нас уже пятьдесят лет нет никаких дворян. Отец мне ничего об этом не говорил. Раньше за подобное родство можно было пострадать. Сейчас за такое не наказывают, но все равно это не то, чем принято хвастать.
   - Тонкие черты лица, большие глаза, лебединая шея, - гостья внимательно изучала девочку, - стройная фигура и тонкая кость. В тебе, вне всякого сомнения, течет благородная кровь. Ответь мне, девочка, ты счастлива?
   - Я так счастлива, что впору сдохнуть! - ответила Ира. - Мне в жизни уже настолько все безразлично, что я даже вас не боюсь, кем бы вы ни были. Вы ведь ведьма?
   На этот раз гостья улыбнулась по-настоящему.
   - Кем только меня не называли! - сказала она. - Называли и так, только все это неправда. Я принадлежу к знатному роду и владею тайными знаниями. В остальном я обыкновенная женщина. И я не служу темным силам, хотя временами они служат мне. Главное в нашей жизни, девочка, это не средства, а та цель, для выполнения которой они привлекаются. Злом можно творить добро и наоборот. Но об этом можно поговорить потом, если ты примешь мое предложение.
   - А что вы мне хотите предложить?
   - Я тебе предлагаю уйти в другой мир и стать моей ученицей. Я сделаю тебя богатой и сильной. Ты больше не будешь следовать обстоятельствам, ты их будешь творить сама по своему разумению.
   - Так вы из другого мира? Как же можно путешествовать из мира в мир без космических кораблей?
   - Мне непонятно, о каких кораблях ты говоришь, но мне никакие корабли не нужны. Используя магию, я хожу сквозь пространство.
   - Магия - это волшебство?
   - То, что промелькнуло у тебя в голове, это не магия, а выдумки. Магия - это наука. И это сила, причем во всех мирах.
   - А я смогу потом вернуться обратно?
   - После того как я научу тебя прокладывать врата, и ты мне поможешь, сможешь вернуться.
   - Тогда я согласна. Только подождите минутку, я возьму с собой фотографию папы!
   Ира бегом бросилась в свою комнату и, открыв ящик письменного стола, схватила лежавшую сверху черно-белую фотографию отца. Через минуту она уже снова была на кухне. Желание бежать из мира, который ополчился на нее без всяких причин, охватило девочку с такой силой, что ее бросило в дрожь при мысли, что гостья может уйти без нее. Но старушка по-прежнему ждала ее на кухне, с интересом рассматривая алюминиевые кружки.
   - Интересный металл, - сказала она. - Они дорогие?
   - У нас это один из самых дешевых металлов, - ответила девочка. - Но он очень легкий и не ржавеет. Если хотите, их можно забрать с собой.
   - Возьмем! - решительно сказала старушка, забирая обе кружки. - Ты готова? Тогда не будем терять времени! Отойди подальше к двери, я буду открывать врата.
   - А как мне вас называть? - спросила Ира, послушно делая два шага назад.
   - Называй Райной. А теперь немного помолчи, мне нужно сосредоточиться.
   Старушка не говорила заклинаний и не размахивала руками, но посередине кухни возник слабо светящийся белесый вихрь, который постепенно рос и уплотнялся. Внезапно он раскрасился всеми цветами радуги, став копией того, который исчез полчаса назад.
   - Иди первая прямо в центр, - приказала Райна. - И поспеши, потому что мне трудно долго держать врата.
   На мгновение Иру охватил страх, и она невольно замешкалась, но потом сделала над собой усилие и с закрытыми глазами шагнула в радужный туман. В последний момент недовольная ее нерешительностью старушка подтолкнула девочку в спину, в результате чего та с ускорением выскочила из такого же вихря в каком-то большом полутемном помещении с высоким сводчатым потолком. Почти тотчас же вслед за ней появилась и сама Райна, после чего врата закрылись, и стало еще темнее.
   - Где мы? - оглядываясь по сторонам, с невольным испугом спросила девочка.
   - Это единственная уцелевшая башня в этом замке, - прозвучал в голове ответ Райны. - Здесь я занимаюсь искусством. Слугам сюда вход запрещен.
   - Так мы не здесь будем жить?
   - Нет, конечно. Пойдем, я покажу замок и познакомлю со слугами. Правда, у тебя не получится нормально с ними общаться, пока не выучишь наш язык.
   - А ваша магия не поможет его выучить? А то у меня с языками не очень. По английскому еле поставили четверку.
   - Магия в учебе не помощник, тебе все придется учить самой. Ничего, память у тебя хорошая, а мы ее еще усилим кое-какими отварами. Только сначала мне нужно тебя изучить. Внешне мы очень похожи, но внутренне можем сильно отличаться. Мне нужно выяснить, что для тебя может оказаться вредным или смертельным. Это мы сделаем в лаборатории. Иди за мной.
   Ира поспешила за Райной, которая, несмотря на преклонный возраст, очень быстро передвигалась, высоко поднимая ноги, чтобы не зацепиться за неровности на стыках каменных плит пола. Старуха подошла к одной из стен и открыла неприметную с виду дверь, через которую они вошли в коридор и по полого спускающейся лестнице перешли в небольшой зал. Из этого зала анфиладой шли пять точно таких же. Везде было пусто и грязно.
   - Это нежилая часть замка, - пояснила Райна, видимо, прочитав ее мысли. - У меня осталось слишком мало слуг, чтобы поддерживать порядок во всех уцелевших помещениях.
   - А здесь есть и не уцелевшие? - спросила Ира. - Кто-то штурмовал ваш замок или было землетрясение?
   - Меня это никогда не интересовало, - равнодушно ответила Райна. - Когда я больше полувека назад заняла этот замок, он уже тогда был таким. Скорее всего, его разрушили при штурме, земля здесь на моей памяти никогда сильно не тряслась. Пойдем быстрее. Это в твоем мире уже ночь, здесь у нас сейчас время обеда, а мне еще нужно разобраться, что тебе можно есть, а что нельзя. А я уже проголодалась.
   "Кто бы знал, как проголодалась я!" - подумала Ира и тут же услышала смешок старухи.
   Похоже, что та читала все мысли девочки. Приятного в этом было мало.
   - Выучишь язык, и мне не нужно будет лезть в твои мысли, - сказала Райна, - а пока терпи, иначе мы не сможем общаться. Позже я научу тебя, как можно закрыться. Я не причиню тебе вреда, но в нашем мире достаточно других мастеров, которым нечего делать в твоей голове!
   Пройдя еще двумя коридорами, они вошли в небольшое темное помещение. Райна что-то сделала, и комната осветилась сильным, слегка мерцающим светом. Свет исходил из подвешенного под потолком большого, прозрачного шара размером с футбольный мяч.
   - Радужные демоны, - уловив вопрос в мыслях Иры, ответила Райна. - Безобидные и полезные, если умеешь с ними общаться. У вас такого нет?
   - У нас вместо демонов электричество, - ответила Ира. - Тоже полезная вещь и безопасная, если не совать пальцы в розетку. Это и есть ваша лаборатория?
   Посередине помещения стоял большой стол, заставленный лабораторной посудой и какими-то устройствами, смахивающими на гибрид мясорубки и самогонного аппарата. Отдельно у одной из стен возвышался стеллаж с какими-то ларцами и стопками книг. Больше ничего, кроме четырех стульев, в лаборатории не было.
   - Сейчас мы тебя посмотрим, - бормотала Райна, копаясь на столе в том месте, где отдельно были сложены стеклянные шары самых разных размеров. - Вот он где! Для анализа мне нужна капля твоей крови. Быстро подойди к столу и давай руку. Не бойся, больно не будет. Ну же!
   Не слишком поверив заверениям о безболезненности предстоящей процедуры, Ира все же поспешила выполнить приказ. Умирать от пищи хотелось еще меньше, чем от голода. Старуха проворно схватила протянутую руку и тут же ее отпустила.
   - Что, уже все? - удивилась девочка. - А где же кровь?
   - Присмотрись внимательней к моей руке, - буркнула Райна, - и больше доверяй своей наставнице, то есть мне. Если я сказала, что не будет больно, то вовсе не для того чтобы тебя успокоить. Когда будет нужно терпеть боль, потерпишь.
   Присмотревшись, девочка действительно увидела ярко-красную капельку, которая плыла в воздухе сантиметрах в пяти от морщинистой старушечьей ладони. Перенеся каплю крови к большому прозрачному шару, в котором вроде бы ничего не было, Райна стряхнула ее на его поверхность. Шар мгновенно приобрел розовый цвет и начал слабо светиться. В его глубине закопошился клубок каких-то почти прозрачных существ.
   - Астральные паразиты, - непонятно сказала Райна. - В крови разумных много силы, которой они питаются. При этом они познают сущность пожираемых объектов. В нашем случае будет достаточно одной капли крови. А теперь помолчи и даже думай поменьше, а то ты мне мешаешь сосредоточиться. Все, прочла. Слава богам, наша пища для тебя полностью подходит, и мои зелья должны действовать, может, лишь чуть-чуть иначе. Но все-таки мы различаемся, и довольно сильно. Ты не сможешь зачать ребенка ни от одного мужчины нашего мира, хотя это не помешает тебе заниматься с ними любовью. А для зачатия тебе придется прогуляться в свой мир. Что это ты так покраснела? Нечего здесь стесняться - самое обычное дело. В любой деревне всем девчонкам твоего возраста юбки задирали не по одному разу. У дворянок с этим немного иначе: с девственностью расстаются на год позже. Как только готова рожать, так чаще всего сразу же и выдают замуж.
   - Я еще не готова, - запротестовала вся красная как маков цвет девочка.
   - Вполне готова, - осмотрев ее, сделала вывод Райна. - Да что ты так волнуешься? Я тебя не собираюсь подкладывать парням. Мне, наоборот, нужно, чтобы ты от них держалась подальше, иначе какая учеба? Ты правильно делаешь, что не хочешь рано рожать, потому что такие ранние старятся к тридцати годам, да и сами роды не всегда бывают удачными. Ладно, заболталась я совсем, а в трапезной обед стынет. Пошли быстрее! По пути я тебе кое-что расскажу. Сначала давай определимся с тем, как тебя называть. У тебя в голове по этому поводу какая-то каша из разных названий. Как тебя чаще всего зовут?
   - Ира или Ирина.
   - Значит, будешь Риной. Есть у нас такое имя у дворянок. А как название рода?
   - Фамилия по отцу Волкова.
   - Это слишком длинно и неблагозвучно. Будешь ты у нас баронессой Риной Волк из Ливены. Это одно из соседних королевств. Там уже лет десять усобица, и все режут друг друга. Особенно много крови льется на западе, вот и скажешь, если спросят, что бежала оттуда. Ни один нормальный человек не поедет это проверять, а шансов натолкнуться на выходца с тех мест у тебя не будет: там все роды вырезали друг друга до последнего человека, а если кто и остался, сюда ему хода нет. С тобой решили. Теперь по моей челяди. У меня сейчас всего двое слуг. Кухарит и убирает мои комнаты Лая, а по остальному хозяйству остался только Гарт. Лет им примерно столько же, сколько и мне. Их родовые имена тебе без надобности, они их, наверное, уже и сами забыли.
   - Так вы столько лет живете в этом замке только втроем?
   - Двенадцать лет назад были еще три десятка слуг, но они презрели свой долг, обворовали хозяйку и подались в бега. Далеко, правда, не убежали.
   - А что вы с ними сделали?
   - Натравила болотников, чтобы упокоили слуг и вернули золото. В трясине они гниют.
   - Как же так, убивать людей за кражу?
   - Я смотрю, у тебя в голове столько всяких глупостей, что устанешь чистить, поэтому запомни сразу, что в нашем мире для слуг за предательство существует лишь одно наказание - смерть. А вот способы умерщвления у всех разные, мой еще далеко не самый страшный. Все, уже пришли. Это у нас трапезная.
   Трапезная представляла собой помещение раза в три больше покинутой квартиры, слабо освещенное, с низким потолком, который в нескольких местах поддерживался каменными колоннами из плохо обработанного камня. По всей трапезной в беспорядке стояли столы из потемневшего почти до черноты дерева. Стулья были только за двумя столами, за одним из которых сидели двое. На этих столах были расставлены блюда, от которых так пахло жареным мясом и свежим хлебом, что Ира чуть не захлебнулась слюной.
   - Садись за мой стол и ешь, а то ты сейчас грохнешься в обморок. Со слугами я тебя потом познакомлю.
   Ира села на первый попавшийся стул, пододвинула к себе тарелку с уже остывшей кашей и наложила в нее же горячее мелко нарезанное мясо из большого блюда. Хлеб тоже был еще теплый и прямо таял во рту. Стараясь лучше пережевывать пищу и не сильно чавкать, девочка очень быстро очистила тарелку и осмотрелась вокруг более внимательно. На столах, помимо каши и мяса, лежали какие-то фрукты и мелко нарезанная, остро пахнущая зелень и стояли высокие кувшины из темного металла. Ни есть, ни пить она больше не могла, поэтому перевела взгляд со столов на слуг. Высокий, крепкий старик, которого Райна назвала Гартом, неторопливо ел кашу и овощи, почему-то не притрагиваясь к мясу. У него были резкие черты лица и белые, собранные сзади в конский хвост волосы. Лая была на голову ниже его и гораздо полней. Черты лица у нее были грубоватыми, а свои еще не до конца побелевшие волосы служанка просто отбросила назад, сколов гребнем. Она, в отличие от Гарта, больше налегала на мясо. Слуги, как и Ира, закончили есть раньше своей госпожи, но встали из-за стола только после нее. Райна сказала им несколько отрывистых слов, в которых девочка услышала свое новое имя, и показала рукой на свою ученицу, после чего слуги поклонились им обеим и занялись уборкой столов.
   - Пойдем, я покажу тебе твои покои, - сказала Райна. - Мои находятся рядом. Лая там уже все убрала и положила, что нужно. Если будут вопросы, пока обращайся только ко мне. Когда осмотришь комнаты, зайдешь ко мне. Я должна тебе многое рассказать о себе и о мире, который теперь будет твоим.
  
  
   Глава 2
  
  
   Знакомство с новым жилищем не заняло много времени. Покои девочки состояли из двух небольших комнат, расположенных вагончиком. Самая дальняя служила спальней и была чуть меньших размеров. Ее большую часть занимала кровать, размерами раза в два больше оставленной на Земле тахты. Сверху она была застелена выцветшим, но еще крепким гобеленом. Девочка присела на край кровати, а потом легла на спину. Лежать было мягко, и нигде ничего не давило. Кроме кровати в спальне находились три сундука, поставленные в ряд у стены. Откинув крышку у одного из них, она обнаружила в нем подушку и тонкое шерстяное одеяло. Во втором лежала верхняя одежда, которую Ира решила посмотреть позже, а третий был пуст. Первую комнату она окрестила гостиной. Ее меблировка состояла из небольшой кушетки, круглого стола и пары стульев. У одной из стен тоже стоял сундук, пока еще пустой. Стена возле кушетки была завешена гобеленом с изображением охоты на какого-то зверя. На столе стояли наполненный водой кувшин из темного металла и такой же металлический кубок. Двери в комнатах имелись, и их можно было закрыть изнутри на надежные засовы.
   После плотной еды на не спавшую большую часть ночи Иру навалилась сонливость, но девочка сделала над собой усилие и поплелась в комнаты Райны. Хозяйка встретила ее на пороге, покачала головой и погнала спать, показав перед этим, где находится то, что здесь выполняло функции туалета. Сил хватило только добраться до кровати. Ира даже не полезла за одеялом и подушкой и заснула, не разбирая постель, благо во всех помещениях замка было тепло. Она проспала оставшуюся часть дня, всю ночь и, проснувшись утром, не сразу поняла, где находится. Солнечные лучи проникали сквозь арочные окна обеих комнат, и было светлее, чем в послеобеденное время. Лежа на огромной кровати в комнате с непривычно высоким потолком, Ира в подробностях вспоминала события вчерашнего дня и заново прощалась и с матерью, и со своей квартирой, и вообще со всем, что ей было близко и знакомо в прошлой жизни. Сами собой потекли слезы, а когда она выплакалась, сразу стало легче. В животе заурчало, и захотелось есть. Сколько же это она проспала? Ничего похожего на часы девочка в замке не видела, но, судя по солнцу, уже давно надо было вставать. Прежде всего Ира решила посмотреть, что за одежду ей оставили. Вчера она заметила, с каким плохо скрываемым неодобрением смотрела Лая на ее голые коленки. И хозяйка, и служанка - обе носили платья с длинными подолами, и ей тоже не стоит выделяться. Во втором сундуке оказалось пять платьев примерно одного кроя, состоящих из облегающего лифа и длинной пышной юбки. У всех были длинные рукава, расширяющиеся к низу, и пояски в тон ткани платьев. Пересмотрев все платья и полюбовавшись красотой ткани и богатством отделки, Ира со вздохом отложила три из них в сторону: лиф в них крепился шнуровкой на спине, и надеть такие наряды без посторонней помощи было невозможно. Два оставшихся платья застегивались спереди на что-то, отдаленно напоминающее пуговицы. В голубом платье эти застежки были искусно выточены из кости в виде рыбок, а в темно-зеленом их сделали из тяжелого желтого металла.
   "Вряд ли это бронза, - подумала Ира. - Наверное, Райна не врала о том, что у нее много золота, если из него даже сделали пуговицы. И что надевать?"
   Живот опять требовательно заурчал, и она, больше не раздумывая, сняла свое платье и надела зеленое. Ну и что с того, что на нем золото, зато не такое маркое, как голубое, и немного короче. Уложив остальную одежду обратно в сундук, Ира быстро направилась к местному санузлу. Сделав свои дела, она все смыла водой из оставленного для этих целей ведра и умылась под тонкой струйкой воды, которая лилась из отверстия в стене и по желобу стекала в отверстие туалета.
   "А чем же подтираться, когда понадобится? - подумала девочка. - Неужели этим?"
   Возле туалета низко, чтобы легко было достать, на веревке висел большой ком шерсти, по виду похожей на овечью. Закончив знакомство с удобствами и помахав руками, чтобы стряхнуть с них воду, она поспешила к покоям хозяйки. Райна была у себя и встретила Иру на пороге.
   - Ну и горазда ты спать! - усмехнулась она при виде девочки. - Мы уже давно позавтракали. Иди в трапезную, Лая еще должна быть там. Вижу, что платье моей младшей сестры пришлось тебе впору. Ты в нем просто красавица, нужно будет только поправить прическу. Но это все потом. Покушаешь и приходи ко мне. Не поговорили вчера, сделаем это сегодня.
   Жилая часть замка состояла из нескольких, расположенных рядом помещений, поэтому Ира быстро нашла трапезную, хотя вчера не пыталась запомнить дорогу. Служанка одобрительно смерила ее взглядом, поклонилась и молча поставила на стол тарелку с той же кашей с мясом и пузатый кувшин с питьем. Кубок и нарезанный хлеб на столе уже были.
   "Наверное, это серебро, - подумала девочка, взяв в руки кубок. - Металл такой, как у серебряных полтинников, которые когда-то были у отца".
   Ира никогда не пила сидра, но один раз ей дали попробовать шампанское, поэтому, выпив половину бокала слегка пенящегося сладкого напитка со вкусом и запахом яблок, она поняла, что это не компот, а что-то слабоалкогольное. Не став пить дальше, она принялась с аппетитом есть уже остывшую еду, время от времени ловя на себе сочувственные взгляды Лаи. Очистив тарелку, Ира приветливо улыбнулась служанке, не зная как ее можно поблагодарить словами, получила в ответ такую же добрую улыбку и поспешила в комнаты Райны. Выспавшись и утолив голод, она теперь спешила утолить свое любопытство.
   - Вот теперь ты похожа на благородную леди, - одобрительно кивнула хозяйка. - Садись на этот стул, разговор у нас с тобой будет долгим. Я расскажу тебе о нашем мире и о той его части, в котором мы живем. Ты узнаешь историю моей жизни и поймешь, зачем я тебя сюда привела. Может быть, что-то из рассказанного тебе не понравится. Не спеши делать выводы и судить. У нас здесь своя жизнь, имеющая очень мало общего с той, которую ты вела у себя дома. Я не собираюсь тебя обманывать и водить за нос. Мне нужна не обманутая или запуганная помощница, а сознательная и верная последовательница. А теперь слушай.
   Из рассказа Райны следовало, что предки народов, населявших сейчас эти земли, пришли сюда четыре сотни лет назад.
   - Незадолго до их прихода здесь жили сильные народы, которые создали могучие королевства, - говорила хозяйка. - Жившие здесь маги были мастерами тайных искусств, нам в этом до них далеко. Но однажды они заигрались с силами, которым нет места в нашем мире. Что именно с ними случилось, доподлинно никто не знает. Когда сюда пришли первые кайны, готовые мечами отвоевывать себе право на жизнь, оказалось, что воевать уже не с кем. В такое трудно поверить, но здесь вообще не было ничего живого, кроме травы и деревьев. Погибли не только люди, но даже мелкие звери и птицы, и только их кости хрустели под ногами пришельцев. От деревень остались лишь зарастающие бурьяном поля и дичающие сады, а города превратились в обожженные огнем развалины. В большей или меньшей степени сохранились лишь отдельные замки.
   - А насекомые сохранились? - спросила Ира. - Они очень живучие. С тараканами что ни делай, а они все равно плодятся.
   - О насекомых ничего сказать не могу. Нет о них упоминаний в легендах, а письменных источников не сохранилось. Все сгорело в войнах, в которых сошлись наши предки, чтобы поделить наследство прежних. Так у нас стали называть тех, кто здесь жил до нас. Образовывались и рушились королевства, и к костям бывших хозяев этой земли прибавилось немало остатков воинственных кайнов. Постепенно установились границы новых владений, люди начали строить дома и налаживать жизнь, а в леса и поля стали возвращаться звери и птицы. Были попытки прибрать к рукам то, что осталось от дворцов и крепостей прежних, но в них стали исчезать люди, а из заброшенных подземелий иной раз выползали такие существа, которых удавалось уничтожить только силами мастеров, потому что обычное оружие этих тварей не брало. Со временем перевелась нечисть и перестали пропадать люди, но дурная слава у замков осталась. Они и сейчас стоят пустыми, хотя иные нетрудно привести в порядок. Мы живем в одном из них. Я заняла его вместе с моими людьми во время бегства.
   - А от кого вы бежали?
   - Чтобы ты поняла мой рассказ, я должна тебе хоть немного рассказать о нашем народе, о его верованиях и о том королевстве, где мы все находимся. Четыре сотни лет назад мой народ обитал далеко на востоке. У нас было единое королевство, которое простиралось от морского побережья до огромной пустыни на юге на сотню дней пути. На севере стеной стоял великий лес, населенный многочисленными мелкими племенами дикарей, а на западе простирались степи, в которых лишь изредка можно было встретить кочевое племя. Не имея опасных соседей, мои предки не слишком много внимания уделяли созданию сильной армии, за что однажды и поплатились. Мы так и не узнали, что привело на наши земли пришельцев, которые в одну из ненастных ночей во множестве высадились в наших бухтах с сотен гребных судов. С нами они разговаривать не стали и сразу же взялись за мечи и копья. Это была не война, а бойня. Все побережье было залито кровью, а король пал одним из первых, защищая столицу. На наше счастье, пришельцы не сразу двинулись вглубь страны и тем самым дали нам возможность собраться и уйти. У нас было много скота, поэтому удалось многое увезти.
   - А почему вы не стали сопротивляться?
   - К пришельцам постоянно прибывали новые корабли с подкреплением. Это был не обычный набег, это было вторжение воинственного и сильного народа. У нас было много оружия, но слишком мало людей, которые умели им пользоваться. Исход возглавили пять... назовем их герцогами. Это наиболее близкое по смыслу из известных тебе понятий. Они же потом стали первыми королями в новых королевствах. Двигались в единственно доступном направлении - на запад в степи. Дорога до этих мест заняла у моего народа целый год. На зимовье остановились на берегу большой реки в самом сердце степей. Зимы у нас не слишком холодные, но все равно было много погибших, особенно детей, а стада сократились вдвое. С весной опять тронулись в путь. В пути нам помогали кочевники, которые вели отряды от источника к источнику, с ними потом расплатились скотом. Придя на опустевшие земли прежних, люди занялись своим любимым занятием: стали захватывать все, до чего смогли дотянуться их руки, а после с оружием в руках пытаться отнять то, что удалось захватить другим. Мелкие столкновения и крупные войны длились пять лет, сильно уменьшив и так не слишком большую численность кайнов. Наконец образовались пять королевств, короли которых как-то сумели договориться о границах и прекратить кровопролитие. Мы с тобой находимся в самом сердце захваченных земель, в королевстве Тессон, которым сейчас правит король Аниш Третий. Со всех сторон нас окружают земли четырех соседних королевств. Теперь несколько слов о религии. Во всех королевствах верят в одних и тех же богов, которых насчитывается пятнадцать. Я не буду о них подробно рассказывать. Сейчас тебе это не нужно, а позже, когда научишься читать, прочтешь о них сама. Каждому богу строят свой храм, где можно молиться, и куда обычно несут подношения. В некоторых случаях в небольших городках или крупных селах жрецы договариваются между собой и ставят общих храм. В таком случае в нем для каждого бога устанавливают свой алтарь. Раньше жрецы разных богов между собой не враждовали, но семьдесят лет назад жрецы бога воинов Ашуга начали утверждать его верховенство среди прочих, применяя для этого силу оружия. Это бы еще ладно, но они принялись искоренять магов, объявив их неугодными Ашугу, причем в первую очередь ополчились на мастеров. Магия в нашем народе была всегда. Маги лечили, влияли на погоду, увеличивали плодородие земли и поголовье скота. И еще они принимали участие в войнах, используя свое искусство. Ты вообще ничего не знаешь о магии, поэтому я остановлюсь на этом чуть подробней. Человек очень слаб и в магии своей собственной силой почти ничего не может сделать. Если долго тренироваться, можно научиться лечить людей, создавать иллюзии и двигать легкие предметы. Большинство этим и ограничиваются, но есть еще мастера. По силе они превосходят остальных магов и умеют привлекать для выполнения своих задач либо выходцев из других миров, либо астральные существа. И тех, и других люди и их дела совершенно не интересуют, за тем редким исключением, когда человек или его сила могут служить кормом. Поэтому заставить их выполнить приказ удается редко. Часто приходится договариваться и что-то обещать взамен или привлекать одни существа, чтобы с их помощью подчинить себе другие.
   - А как вообще становятся магами? - спросила Ира. - И почему их нет у нас?
   - Я совсем не знаю вашего мира, чтобы делать выводы, - покачала головой Райна, - и видела одну тебя. Но, если судить по тебе, вы от нас не слишком отличаетесь. Главные причины, которые мешают человеку развить свои силы и ими управлять - это боль, страх и ненависть. Обычно эти чувства быстро проходят, но вот следы от них остаются и постепенно накапливаются. Все начинается с рождения, когда мать начинает сама выталкивать свой плод из чрева. Младенец, которого вырывают из самого удобного и безопасного для него места, испытывает сильный страх, усиливающийся болью из-за самих родов. Если не снять потом родовые последствия страха и боли, они остаются с человеком на всю жизнь и не только мешают ему в магии, но могут стать причиной тяжелых болезней. В семьях потомственных мастеров их жены всегда рожают детей в подогретой воде, где роды переносятся намного легче и матерью, и ребенком.
   - А что делать мне?
   - В первую очередь меня не перебивать. В свое время я тебе об этом расскажу. Теперь вернемся к жрецам Ашуга. Поначалу они сводили счеты с теми из мастеров, кто был выходцем из простонародья, но, когда им стал покровительствовать отец нынешнего короля, они посмели поднять руку и на знать. Мой отец был тем, кого в твоем мире назвали бы маркизом. Он был очень богатым человеком и имел большие земельные владения. Наш замок располагался в самом центре земель маркизата Афрем возле города с тем же названием. Семья сотни лет давала королевству мастеров, причем талант к магии передавался в основном по женской линии. К тому моменту, когда на нас напали, вся семья находилась в замке. У отца была большая дружина, и мы бы отбились от псов Ашуга, но с ними к замку пришли и королевские войска. Как мы узнали, отцу вменяли в вину участие в заговоре против короля, а это плаха, лишение всех земель и титулов, как для него, так и для всех нас. Никакого заговора, конечно, не было, а все подстроили жрецы, которым нужно было заполучить в свои руки мою мать и ее младшую сестру. Ну и заодно меня с моей сестрой, так как и у нас были немалые способности, которые мать еще только начала развивать. Отец остался защищать замок, чтобы дать нам время уйти вместе с немногими верными слугами и казной. Мы прошли подземным ходом и вышли в расположенном недалеко от замка лесу. Нам не дали далеко уйти. У жрецов Ашуга имелась своя магия, которая и была пущена в ход. В погоню за нами выпустили каких-то тварей. Если бы не моя мать, никто бы из нас оттуда не ушел. Она попросила о помощи в одном из самых жутких из известных ей миров. Нужно было заплатить, и она заплатила собой, отдав тварям очень лакомую плату - жизнь и силу опытного мастера. Две стаи тварей схлестнулись между собой. Преследовавшие нас чудовища были растерзаны, и пришла очередь жрецов. Чем все закончилось, я так и не узнала. Сестра матери погнала нас всех прочь от места побоища. Вскоре мы натолкнулись на одну из засад, устроенных воинами короля. Моя тетка повторила то, что до нее сделала мать, чтобы дать нам уйти. Слуги поймали носившихся без всадников лошадей, и мы начали уходить верхом. В этот день все было против нас. Конь под моей сестрой попал копытом в нору сурка, из-за чего он сломал ногу, а моя младшая сестра - шею. Из всей семьи спаслась одна я. Мы пять дней уходили лесными тропами, пока не набрели на этот замок, где и остановились. Первое время, пока не утих шум и обо мне не забыли, мы старались как можно реже его покидать. Поблизости находились три небольшие королевские деревни, но за продуктами мы посылали одного из слуг в более отдаленные места. Со временем нас перестали искать, и мы уже так не прятались. Местные с настороженностью встретили появление хозяев у древних развалин, но я щедро платила за их услуги, и они помогли привести в порядок часть замка и с тех пор исправно поставляют продукты. Обо мне со временем узнали в находящемся неподалеку вольном городе Согде, но только потребовали заплатить в казну города и короля налог за захват земли. Такой платят все, кто захватывает свободную землю. Я заплатила, и они обо мне забыли. Одна я ничего не забыла. Не забыла гибели своего отца, того, во что превратились моя мать и тетка, и безвременной смерти любимой сестры. Все эти долгие пятьдесят лет я копила в себе силу и выращивала ненависть. Начинающему магу без наставника очень сложно. В магии, как нигде, очень важен опытный наставник, а моими наставниками были только наши семейные книги по магии. Сколько раз я была на краю гибели, сколько страшных шрамов мне потом пришлось сводить с тела! И сколько их еще осталось в моей душе! Я обрела силу слишком поздно и уже не успею совершить задуманного. Я знаю, что мне осталось жить год или чуть больше, поэтому моя цель - успеть за это время вырастить из тебя мастера. Это очень сложная, почти невозможная задача, но я попробую. В крайнем случае доучиваться будешь уже без меня. А потом ты отомстишь за меня и за гибель моей семьи. У меня здесь в подвалах очень много золота. Его гораздо больше, чем ты сможешь истратить за всю свою жизнь, даже если учесть, что у магов она длиннее обычной. К привезенному золоту добавилось то, которое я отыскала под развалинами одной из башен. Именно им соблазнились слуги, которым надоело сидеть со мной в этом замке.
   - Так дали бы им часть золота и отпустили!
   - Какой же ты еще ребенок! Ты думаешь, мне стало жаль золота? Нет, их просто нельзя было отпускать. Рано или поздно, вольно или невольно, но они бы меня выдали, а то еще и вернулись бы сюда с ватагой за остальным золотом! Я не призываю тебя не верить никому, просто знай, что на одного человека, которому можно открыть душу, приходится сотня таких, которые тебя предадут. Поэтому всегда смотри, кому и что доверяешь, а лучше без нужды не доверяй никому!
   - И кому же вы думаете мстить, если прошло уже столько лет?
   - Не бойся! Я не безумная старая карга, обозленная на весь свет. Мстить нужно немногим. Во-первых, жив еще старый король, хотя он старше меня лет на десять. Я очень надеюсь, что придворные маги не зря едят свой хлеб, и он еще проживет до тех пор, пока ты войдешь в силу и нанесешь ему последний визит. Следующий на очереди - это верховный магистр ордена псов Ашуга. Он тоже очень стар и почти не покидает главного храма своего бога в столице. Было бы неплохо развалить этот храм и похоронить под его развалинами и старого пса, и прочую собачью свору! Средство для этого я давно нашла. А больше, собственно, и некому мстить. Выполнишь и будешь свободна. Можешь жить здесь, можешь вернуться в свой мир или в какой-нибудь другой. Все, что есть в этом замке и его подвалах, будет твоим. Твоими станут и собранные за века знания семейства Афрем. По-моему, это достаточно щедрая плата за год усердного труда и убийство двух старых мерзавцев, которые зажились на свете!
   - Я в своей жизни еще никого не убивала, - призналась Ира, - и не знаю, получится ли.
   - А тебе самой убивать, скорее всего, не придется. Если действовать по составленному мной плану, ты останешься в стороне. И в любом случае это будет еще не скоро. В том, чтобы отнять чью-то жизнь, для нормального человека ничего приятного нет, но в нашем мире это сплошь и рядом бывает необходимо. Этому учат даже дворянок. И ты научишься, если будешь здесь жить.
   - А когда мы начнем учиться магии?
   - Язык начнешь учить уже сегодня. Пока только слова, а когда выучишь их много, я обучу, как правильно складывать фразы. Остальное придет само, когда будешь разговаривать с нами или деревенскими. В последнюю очередь будешь учить грамоту. Сегодня я для тебя изготовлю напоминалку и заварю сбор для улучшения памяти. Он тебе сильно облегчит запоминание слов.
   - А что за напоминалка?
   - Это простое магическое устройство, которое будет тебе диктовать слова. За один раз в него весь язык не впихнешь, только сотню слов, а когда их выучишь, я запишу другие. Зубрежку можешь совмещать с изучением замка. Только в подвалы пока не лезь: там у меня приготовлены пакостные сюрпризы для любителей чужого золота. Сейчас разгар лета, так что днем можешь прогуляться возле замка. Только никуда от него не уходи, потому что это опасно делать без оружия и знания языка .
   - А я смогу носить свое платье возле замка? А то в тех, которые мне выдали, можно ходить только по ровному полу, к тому же я их просто запачкаю! А платьев всего два, остальные я не смогу надеть из-за завязок на спине.
   - Носи, но старайся в нем никому не показываться. В этом мире оно просто неприличное. А платья с задней шнуровкой тебе поможет надеть Лая. Когда научишься языку, возьмем тебе в деревне служанку.
   - Я хотела спросить, - нерешительно начала Ира. - Вам было очень трудно сходить в наш мир?
   - Тебе из него что-то нужно забрать? - догадалась Райна. - Что именно?
   - Платья вы мне дали, но у меня плохо с обувью. Эти туфли уже почти сношены, а на то, что носит Лая, даже смотреть страшно. Я случайно увидела, когда она повернулась. Это не туфли, а сундуки какие-то. И еще у меня совсем нет сменного белья. Я, когда с вами собиралась, спешила и о нем не подумала. Да и не осталось у меня дома ничего приличного. И еще я бы хотела купить хотя бы несколько книг.
   - С обувью тяжело, - призналась Райна. - Кожа это не материя, ее с помощью магии долго не сохранишь, а деревенские делают очень грубую обувь. Ехать же за ней в город далеко, да и не хотела я лишний раз о себе напоминать. К тому же ты еще не знаешь языка. А запасные нижние рубашки сестры должны где-то храниться, я поищу. У тебя есть деньги на покупку книг, или подойдут наши?
   - Денег у меня нет, - вздохнула девочка, - и на ваши у нас ничего не купишь. Но я знаю, где живет один человек, который может хорошо заплатить за редкую монету. У него дома большая коллекция разных монет, есть даже золотые. Я с ним познакомилась, когда отец к нему ходил по какому-то вопросу и взял меня с собой.
   - И какие монеты ему нужны?
   - Чем они старше и более потертые, тем дороже ценятся, а таких, как ваши, у нас вообще не должно быть. Нам нужно только получить деньги и сделать покупки, а потом уйдем обратно, а он пусть себе ломает голову над тем, откуда взялись такие монеты.
   - Он сумасшедший?
   - Он коллекционер. По-моему, они все немного чокнутые. Так что насчет этих врат? Их трудно делать?
   - Первый раз было трудно. Пройти второй раз по образу будет намного легче.
   - Ой! А нашу квартиру, наверное, опечатали! И замок пришлось ломать: я же дверь оставила запертой! Если мы в нее попадем, то наружу все равно не выйдем: замок наверняка уже поменяли.
   - Из чего сделаны ваши двери?
   - Там дерево вот такой толщины.
   - Через такую дверь мы с тобой всегда пройдем, - успокоила Иру Райна. - Неужели ты думаешь, что деревяшка задержит мастера, который шагает через миры? Ладно, я подумаю, что и как лучше сделать, а ты пока походи по замку, только не лезь к разрушенным башням. Обвалиться там ничего не обвалится, но можешь поломать ноги. А я пока пойду готовить напоминалку. Язык для тебя сейчас - первое дело. Прежде чем заниматься магией, ты должна хоть как-то научиться общаться. И отвары сварю, они здорово помогают.
   "Нужно будет обязательно купить кеды, - подумала Ира, зацепившись каблуком за неровность пола. - И каблуки-то совсем маленькие, а ходить все равно неудобно. А в лесу будет еще хуже. Даже две пары куплю, если хватит денег. Нужно будет спросить у Райны, какие здесь зимы. Только как разговаривать, когда не можешь оценить температуру? Ой, папины часы обязательно нужно забрать!"
   Когда начались вынос и продажа вещей, Ира спрятала наручные часы, которые у нее лежали как память об отце, чтобы и их не постигла печальная участь быть проданными за бесценок. При уходе она о них в спешке забыла, а сейчас вдруг вспомнила.
   По остаткам замка девочка бродила часа два. Нашла его полностью обвалившуюся часть и вроде бы даже незапертый вход в подвалы, но и не подумала к нему приближаться. Старухе она верила. Если та сказала, что это опасно, значит, так оно и есть, и рисковать собой просто глупо. Из окон можно было хорошо осмотреть окрестности замка, не выходя наружу. Замок был со всех сторон окружен не очень густым смешанным лесом, вырубленным только возле самых стен. Никакого рва не было, как и крепостных стен, хотя сама стена замка толщиной с метр вполне могла сойти за крепостную. Внезапно Ира почувствовала, что хозяйка хочет ее видеть и поспешила на зов.
   - Долго идешь! - недовольно сказала Райна, увидев спешащую Иру. - И платье могла надеть свое, в нем по камням лазить сподручней, а Лая твои коленки как-нибудь переживет. Когда идешь в таком наряде, особенно если спешишь, обязательно придерживай руками подол, а то так недолго и грохнуться. Полы здесь то ли с самого начала клали криворукие работники, то ли они сами за прошедшие века покоробились.
   - Я спешила, - начала оправдываться девочка, - но на каблуках здесь не очень-то побегаешь. А о платье я как-то не подумала. Но я ходила осторожно и вроде ничего не запачкала.
   - Держи напоминалку, - не слушая ее оправданий, сказала Райна, передавая в руки девочки небольшой стеклянный шарик молочно белого цвета по размерам раза в два больше теннисного. - Здесь сотня самых распространенных слов. Чтобы услышать слово, нужно просто слабо сжать шар в руке. Когда слово уже выучено и хочешь перейти к другому, опять его сожми, но на этот раз посильнее. Понятно? Попробуй при мне.
   Ира попробовала работать с шаром по указаниям своей наставницы, и все получилось. Шар голосом Райны называл местное слово и тут же следовал его перевод. Сильное нажатие меняло слово на следующее.
   - А как опять вернуться к слову? - спросила она, наигравшись с шаром.
   - Никак. Слово повторится, когда ты полностью пролистаешь все записанные здесь слова, поэтому будь внимательна и листай тогда, когда уверенна в том, что запомнила. Потом можно просто повторить. А теперь пей отвар. На вкус он не слишком приятный, но память должен усилить.
   Не сильно приятный - это было слишком мягко сказано, он был попросту отвратительным, но девочка стойко допила кубок и вернула его Райне.
   - И когда это должно подействовать? - еле сдерживаясь, чтобы не выплеснуть выпитое вместе с завтраком, спросила Ира. - Долго ждать?
   - На людей этого мира действует через половину свечи, - ответила Райна, - а как подействует на тебя, посмотришь сама.
   - А что это за мера? Так измеряют время?
   - Обыкновенная мера, - пожала плечами наставница. - В любом храме можно купить свечи. За сутки таких свечей сгорит два десятка, если жечь их одна за другой. Так время и меряют, если в этом есть нужда. Отсчет ведется либо от восхода солнца, либо от его заката.
   "Значит, свеча горит чуть больше часа, - сообразила девочка, - при условии, что сутки здесь не сильно отличаются от наших. Ну что же, подождем с час и посмотрим, не зря ли я пила эту гадость. Ой, а она ведь мои мысли слышит!"
   - Конечно, слышу! - посмеиваясь, сказала Райна. - Но не в обиде, вкус у этого напитка действительно неважный.
   - Ой!
   - Что "ой"? Что ты чувствуешь?
   - Странное ощущение, - прислушиваясь к себе, сказала Ира. - Голова как будто прозрачная, а мысли прямо летают. Я пойду учить слова. Интересно, что получится.
  
  
  
   Глава 3
  
  
   Слова запоминались легко, и на каждое уходило по две минуты, но Ира потратила в два раза больше времени, чтобы уж выучить все наверняка. У нее был горький опыт изучения английского, когда вроде бы заученные слова на следующий день вспоминаются через одно. К обеду она успела заучить их три десятка, чем и похвасталась Райне:
   - Завтра я выучу первую сотню, а дней через десять уже смогу хоть как-то общаться, и можно будет заняться магией.
   - Тебе не терпится? - с улыбкой спросила хозяйка.
   - Интересно, - призналась девочка, - и немного страшно, в основном из-за тварей.
   - Завтра тебе придется отставить язык. Сегодня ночью мы идем в твой мир, а завтра днем ты будешь отсыпаться.
   - А почему ночью?
   - Подумай сама, прежде чем задавать глупые вопросы. Моя ученица должна уметь соображать головой, а не всецело полагаться на наставника.
   - Извините, - сказала Ира, которой стало стыдно за справедливый упрек. - Я как-то не подумала о разнице во времени.
   - Ты испытываешь неудобство из-за того, что не знаешь, как ко мне обращаться. У вас женщину моего возраста молодые не называют по имени, а ваших отчеств у нас нет. Можешь называть меня госпожа Райна. Я вижу, тебя в этом обращении что-то коробит?
   - Слово "госпожа". У нас последние господа были пятьдесят лет назад. Потом начали строить бесклассовое общество, все стали равны, а само слово вызывает какое-то неприятное чувство.
   - Глупости! - отрезала Райна. - Люди никогда равными быть не смогут ни по способностям, ни по положению. И у вас тоже должны быть те немногие, кто управляет, и все остальные. Ты просто этого не видишь по молодости лет и из-за отсутствия опыта. А сказать можно все. Да и ты теперь не там, а здесь. А здесь слово "господин" просто подчеркивает привилегированное положение человека. Если ты меня так называешь, это не говорит о том, что я твоя хозяйка, ты сама теперь дворянка и госпожа Рина. Так к тебе все и будут обращаться, так что привыкай заранее. Можешь еще называть меня словом "мастер". Это обычное обращение ученика к наставнику. Все, пошли обедать.
   - Вы чем-то недовольны, мастер? - робко спросила Ира хмуро идущую рядом Райну, заодно попробовав на язык новое обращение. - Это из-за меня?
   - Отчасти из-за тебя, отчасти из-за того, что я не знаю, какую одежду надеть в твой мир. Если там все носят такие короткие подолы, я у себя ничего не найду.
   - У матери в шкафу еще остались два платья, а вы с ней одного роста. Они свободные, так что должны подойти. А что не так со мной?
   - Мне не понравилось то, как быстро и сильно на тебя подействовал мой отвар, - объяснила Райна. - Сейчас в этом для тебя одни плюсы, но если и все остальные мои зелья будут действовать так же, мне нужно быть очень осторожной. Да и наши яды могут оказаться для тебя еще губительнее. Ладно, не бери в голову, я это потом проверю.
   На этот раз Ира, помимо традиционной каши с мясом, попробовала еще и фрукты, которые, несмотря на свой необычный вид, на вкус оказались обыкновенными яблоками.
   - Когда покушаем, сходим с тобой в подвал, - предупредила Райна. - Посмотришь монеты. Ты лучше меня знаешь, что нужно, значит, тебе и выбирать.
   Подвал не был одним большим помещением, а представлял собой путаницу коридоров, в которых кое-где без всякой видимой системы виднелись двери в отдельные помещения самого разного назначения. Ира видела даже двери с окошками, забранными решетками.
   - Тюремные камеры, - пояснила Райна. - Кое-где можно встретить останки узников. Все это еще от прежних, мы подвалами почти не пользуемся. А вот и наше золото. Не забегай вперед, сейчас я обезврежу проход. Все, теперь можно заходить.
   Райна первой зашла в небольшое помещение, в котором стояли три маленьких сундука. Ира поспешила за ней, чтобы не задерживаться одной в темном коридоре. Райна положила в нишу в стене шар с радужными демонами, которые освещали им дорогу, и откинула крышку одного из сундуков.
   - Здесь монеты, которые я нашла в тайнике под разрушенной башней, - сказала она. - По-моему, они очень древние. Сколько уже прошло времени, как погибли хозяева замка, а они об этом золоте, похоже, сами не знали. Во всяком случае, по внешнему виду эти монеты сильно отличаются от тех, которыми пользовались сами прежние. Выбирай, что нравится, и бери с запасом.
   - Здесь одно золото, - растеряно сказала Ира, вытаскивая из сундука жменю монет, которые ощутимо давили на ладонь. - И почему они красные?
   - А чем плохо золото? - спросила Райна. - Твой знакомый его не возьмет?
   - Оно слишком дорого для меня, - пояснила Ира. - У нас девчонки не таскают в кармане золото. Даже антикварные серебряные монеты могут вызвать вопросы. Да и денег на такую покупку у него может не оказаться.
   - Ты подбирай подходящие монеты, а, если заартачится, разговаривать с ним буду я. Серебро мы тоже можем взять. У меня оно отложено наверху в покоях для расчета с крестьянами.
   - А как же вы с ним будете разговаривать без знания языка? Мысленно? Так это вызовет еще больше вопросов.
   - Ты все время забываешь, что имеешь дело с магом, - пожала плечами Райна. - Никто из тех, с кем я буду общаться, не заметит, что я молчу. Управление людьми - это одна из основных способностей магов. Именно поэтому нас многие и не любят.
   - А почему вы тогда не удержали своих слуг, вместо того чтобы топить?
   - Легко что-то внушить человеку на короткое время, - ответила Райна, - а вот на длительное это сделать гораздо труднее. А если внушение противоречит желаниям самого человека, оно разрушится еще быстрее. Это мне нужно было регулярно обновлять заклятие, пока они из-за внутреннего разлада не сойдут с ума или просто потеряют всякий интерес к жизни. Поэтому маги стараются долго людьми не управлять. А вот расположить к себе человека на непродолжительное время, отвести ему глаза или заставить во что-то поверить - это можно. Так ты выбрала?
   - Да, - ответила девочка. - Только они отливаются красным.
   - Это из-за освещения, наверху будут желтые. Если все, тогда пойдем. Нужно еще посмотреть серебро.
   В своей спальне Райна открыла стоявший на столе у окна ларец и высыпала на стол десятка два монет.
   - Посмотри, здесь есть что-нибудь подходящее?
   - Вот эти подойдут, - Ира отобрала пять наиболее потертых монет. - Они еще к тому же отчеканены по-разному, нет ни одной одинаковой.
   - Серебро много кто чеканит, - объяснила Райна. - Главное, чтобы не жульничали с весом. Это право на чеканку золотых монет имеет только королевское казначейство. Держи этот кошель, сложишь в него монеты, чтобы не растерять. Ты чем думаешь сейчас заняться?
   - Переоденусь и погуляю вокруг замка, а заодно поучу слова.
   - Неплохо, - одобрила Райна, - только я тебе советую долго не гулять, а лучше немного поспать, чтобы ты в вашем мире не была сонной.
   - Попробую, - неуверенно сказала девочка. - Я днем засыпаю с трудом, а тут еще выспалась на день вперед.
   Ира вышла от Райны, зашла в свои комнаты и переоделась в короткое платье. Стараясь не терять время, она чуть ли не бегом направилась к ближайшему выходу из замка.
   "Да, в такой обуви только по лесу ходить, - подумала девочка, очищая свои туфли от набившегося в них мха и хвойных иголок. - Какая тут учеба, когда через десяток шагов нужно чистить ноги? Ой, гриб!"
   Совсем рядом в трех шагах рос самый настоящий подосиновик. Ира до умопомрачения любила собирать грибы, и в этом вся пошла в отца. Она первый раз выехала за грибами вместе с родителями, когда на заводе, где работал папа, выделили для своих грибников два автобуса. Они тогда набрали два ведра маслят и потом дома до самой ночи счищали с их шляпок тонкую липкую пленку. В тот год соленые маслята всю зиму не сходили с их стола.
   "А может быть, он ядовит? - мелькнула мысль. - Нужно показать Райне. Мясо каждый день, да еще на обед и на ужин, быстро надоест".
   Ножа с собой не было, и она просто оторвала гриб от грибницы.
   В покоях Райны не было, и Ире пришлось побегать по замку, пока она не нашла свою наставницу в лаборатории, где та готовила какой-то отвар.
   - Мастер! - ворвалась она в лабораторию. - Этот гриб не ядовит?
   - Потише носись, - проворчала Райна. - И орать можно было бы не так громко: я чуть не оглохла. А если бы не слышала твои мысли еще раньше воплей, могла бы вообще остаться заикой. Зачем тебе эта гадость?
   - Почему гадость? - обиделась Ира. - Отличный гриб! Если пожарить и есть с кашей, будет очень вкусно! А еще их солят и маринуют. У вас их разве не едят?
   - Я не помню, чтобы дома их хоть раз готовили. Появятся деревенские, я их спрошу. А сейчас оставь его мне, я проверю на яды, а сама иди отдыхать. Слов хоть много запомнила?
   - Я их еще совсем не учила, - смутилась девочка. - Как увидела гриб, так обо всем забыла. Сейчас поучусь и лягу.
   Поучиться получилось, а вот заснуть - нет.
   - Надо было сказать мне, - проворчала за ужином Райна. - Я бы тебя усыпила. А теперь будешь ходить сонная и хлопать глазами.
   - Давайте не будем ждать ночи, а отправимся сейчас, - предложила Ира. - Там у нас должно быть раннее утро. В гости или за покупками еще рано, но я бы хотела сначала посмотреть, что еще можно забрать из квартиры, да и вам нужно примерить одежду матери. А потом еще дверь...
   - Можно и сейчас, - согласилась Райна. - Если поела, беги переодеваться в свое, и пойдем в башню.
   Переход в квартиру занял несколько минут и ничем не отличался от того, что Ира уже однажды видела.
   - Первый раз я сюда пришла по следу крови, - сказала Райна, выходя из кухни в гостиную, - а сейчас шли по образу, а это гораздо легче. И след от врат еще держится.
   - А что случится, когда след исчезнет? - спросила Ира. - Мы не сможем сюда попасть?
   - Сможем. Я без труда проложу путь в любое место, где уже была. Давай собирай то, что хотела. Хоть здесь и раннее утро, но не будем зря терять время. Где платья твоей матери?
   - Сейчас принесу! - девочка открыла почти пустой одежный шкаф и сняла с плечиков платье. - Вот оно. Второго почему-то нет на месте. Когда наденете, я застегну сзади молнию. А в этом зеркале можно посмотреть, как оно будет на вас сидеть.
   - Зеркало я бы тоже забрала, - задумчиво сказала Райна, рассматривая свое отражение в большом, почти в полный рост зеркале. - У нас таких больших и чистых нет. Помоги мне переодеться, собирать вещи будешь потом.
   Совместными усилиями поменяли платье, а заодно и нижнюю рубашку, которая у Райны была слишком велика и не влезала под платье матери.
   - Какой срам! - высказалась старушка, оглядывая свои наполовину голые ноги. - Как можно ходить в таком виде?
   - Это еще длинное платье, - успокоила ее Ира. - Когда выйдем на улицу, вы их увидите гораздо короче. Есть платья на две ладони выше колен. К такому все уже давно привыкли, а на вас еще и неплохо смотрится.
   - Ты думаешь? - Райна покрутилась перед зеркалом, рассматривая себя со всех сторон. - Ладно, на какие только жертвы не приходится идти ради дела. Тебе помочь с вещами?
   - Нет, я сама, - Ира не уходила, с сомнением глядя на обувь наставницы. - Мне кажется, что ваши ботинки под это платье не идут. Слишком они большие и грубые. У матери есть туфли, которые ей стали малы. Она их почему-то до сих пор не продала. Я думаю, что из-за того, что это подарок отца и единственная вещь, если не считать наручных часов, которая от него осталась. Давайте попробуем их примерить.
   Туфли подошли почти идеально. Они были немного широки, но хорошо держались на ноге и весили раза в три легче прежних.
   - Вот теперь хорошо! - обрадовалась девочка. - Если бы еще сколоть волосы узлом на затылке, никто вообще внимания не обратил бы. Но я так делать не умею.
   - А чем плоха моя прическа?
   - Такие прически у нас носят только молодые. Ладно, это уже не очень важно. Вы отдохните, мастер, а я пока соберу все, что хотела.
   Понимая, что уже вряд ли когда вернется из того мира в эту квартиру, и уже зная, что ей может пригодиться в новом мире, Ира медленно обошла комнаты и кухню, складывая все, по ее мнению, полезное в две большие хозяйственные сумки. С кухни в них попали жалкие остатки посуды, терка, мясорубка и несколько пачек спичек, из ванной комнаты - зубная щетка, три банки зубного порошка и несколько кусков хозяйственного мыла, а из своей комнаты она забрала оставшееся белье, махровую простыню и припрятанные часы. Немного подумав, она добавила коробку цветных карандашей, пачку бритвенных лезвий и все общие тетради, которые были в столе.
   - Как у вас дела с бумагой? - спросила она у наставницы.
   - Очень дорога, - ответила Райна, - а в замке ее уже давно нет. За ней нужно посылать в город, а кого я пошлю?
   - Тогда, если продадим монеты, купим еще тетрадей. У нас бумага очень дешевая.
   В большой комнате она не нашла вообще ничего полезного и только забрала и уложила вместе с сумками снятые вещи Райны.
   - Может быть, придется уходить быстро, так пусть все будет вместе, - сказала она наставнице. - Я положу все в низ своего одежного шкафа на случай, если днем без нас сюда кто-нибудь зайдет. Давайте еще ваш берет, он вам сейчас совсем не нужен. Все, я уже готова. Осталась одна прихожая, но я и так знаю, что там ничего нет. Вот запасной ключ от двери. Можно попробовать, вдруг замок не меняли.
   Они вышли в прихожую, где Ира вставила ключ в дверь и в два оборота открыла замок. Прислушавшись и не услышав шагов или разговора, она отворила дверь, сорвав при этом закрепленный снаружи лист бумаги с четким оттиском печати.
   - И что теперь делать? - спросила она, чуть не плача. - Первый же, кто увидит, позвонит в милицию, и нам сюда уже хода не будет. Забирать вещи и таскаться по городу с мясорубкой?
   - Закрывай замок и ни о чем не беспокойся! - приказала Райна. - Я сделаю так, что до вечера никто ничего не увидит.
   Она приложила ладонь к порванной бумаге и та сразу же соединилась в месте разрыва в одно целое.
   - Пошли быстрее! - заторопилась Ира. - Нельзя, чтобы меня здесь видели соседи. Если квартиру опечатали, то меня наверняка ищет милиция.
   - А я здесь для чего? - сказала Райна, успокаивающе кладя ей руку на плечо. - Никто тебя не увидит, но поспешить не помешает. Давай веди.
   Девочка ожидала, что Райна будет ошеломлена городом, но если подобное и имело место, наставница не подала виду и невозмутимо шла рядом с Ириной по проспекту, заполненному тысячами машин и толпами пешеходов.
   - Лучше было бы проехать автобусом, но у нас совсем нет денег, - виновато сказала Ира. - Придется идти пешком. Это не очень далеко - всего две остановки. Как вам город?
   - Много людей, много повозок, много шума и вони, - высказалась Райна. - Всего слишком много. Я и раньше не любила многолюдства, а за время жизни в замке совсем отвыкла от людей. Твой знакомый будет дома?
   - Он инвалид и, по словам отца, редко когда покидает квартиру. Если что, придется немного подождать.
   На звонок им открыла молодая, привлекательная женщина лет тридцати.
   - Вы к кому? - спросила она Райну.
   - Извините, - сказала Ира. - Иван Никифорович дома? Мы пришли по поводу его коллекции.
   Женщина смерила Иру взглядом и посторонилась, пропуская их в просторную прихожую.
   - Подождите минуту, - сказала она на этот раз обеим. - Я предупрежу отца.
   Вернулась она почти сразу и пригласила гостей следовать за собой. Хозяин принял их в кабинете и сразу же узнал Иру.
   - Вы дочка Игоря Волкова, - сказал он. - Имя, кажется, Ирина? А вашу спутницу я вижу впервые. Чем могу быть вам полезен? И почему вы, Ира, пришли ко мне без отца?
   - Отец погиб год назад, - сделав над собой усилие, почти спокойно ответила Ира, - а мы с моей бабушкой к вам по делу, связанному с вашей коллекцией. Мы хотели бы вам продать несколько старинных монет.
   - А почему говорите вы, а не ваша бабушка?
   - Она немая. Но она вас прекрасно понимает и сможет показать свое согласие кивком. И она полностью доверяет мне в этом деле.
   - Покажите монеты.
   Он долго рассматривал сначала золотые, а затем и серебряные монеты, достав из ящика письменного стола большое увеличительное стекло, потом оставил их на столе и, повернувшись к гостьям, спросил, как это богатство к ним попало.
   - Моя бабушка нашла их на чердаке своего дома, - начала врать Ира. - Опознала золото и захотела продать, а ей посоветовали обратиться к настоящему коллекционеру. Сказали, что так она выручит гораздо больше, чем просто продав металл по весу. Монеты, скорее всего, остались от ее мужа, который умер пять лет назад.
   - Врешь и не краснеешь, - посмотрел ей в лицо Иван Никифорович. - В любом другом случае я бы попросил вас обеих покинуть мою квартиру. Если принесенные вами монеты не подделка, они стоят огромных денег. У меня их нет и никогда не будет. Но вот то, что вы принесли... Я просто никогда ничего подобного не видел. На подделку не похоже, да и к чему подделывать неизвестные никому монеты?
   - Иван Никифорович! - Ира подняла глаза от пола и тоже посмотрела ему в лицо. - Чем угодно могу поклясться, что монеты подлинные. Я в отчаянном положении и нуждаюсь в деньгах. Сами же монеты для меня никакой ценности не имеют. Я готова вам их продать за те деньги, которые вы мне дадите сами. Надеюсь, что мне их хватит.
   Несколько мгновений девочке казалось, что коллекционер выставит их вон, но он лишь тяжело вздохнул, выдвинул ящик стола и достал из него обычный почтовый конверт, который протянул Ире.
   - Здесь все, что у меня отложено на пополнение коллекции, - сказал он. - Всего двести сорок рублей. Уж не знаю, хватит ли их тебе или нет, но больше все равно дать не могу.
   - Я, если честно, не рассчитывала получить такие деньги, - обрадованно сказала Ира, когда они очутились на улице. - Мне вообще показалось, что он хочет нас вытурить. Спасибо, что вмешались.
   - Я на него никак не влияла, - покачала головой Райна. - Он свое решение принял сам. Он почти не сомневался в подлинности монет, но ничем и не рисковал. Он бы свои деньги в любом случае вернул, просто продав золото. Его захватила загадка наших монет, так захватила, что он решил забыть об осторожности. Он очень увлечен этим делом, хотя я такого не понимаю.
   - Коллекционеры все такие. Хорошо, что все деньги десятками, сотню мне, скорее всего, не разменяли бы. Могли бы и милицию позвать.
   - Почему?
   - У детей просто не должно быть таких денег, - объяснила Ира. - Это не слишком большая зарплата работника за тридцать дней. Могли подумать, что деньги украдены.
   - Странное у вас общество, - высказалась Райна о социализме. - Давай, раз есть деньги, быстрее покупать все, что нужно. Чем быстрее вернемся, тем лучше отдохнем. Кроме того, сама говорила, что в квартиру могут прийти.
   - Да-да, - заторопилась Ира. - Вот, кстати, спорттовары, с них и начнем.
   В спорттоварах она купила себе две пары кедов, одна из которых была на вырост, две пары хэбэшных трико и несколько наручных компасов. Потом был обувной магазин, где купили две пары туфель на Иру и одну - на Райну. Вторую пару девочка опять брала на вырост. Добавив к покупкам нижнее белье, две рубашки и кучу полезной мелочевки, Ира решила, что больше, пожалуй, не унесет, но по пути домой все-таки не удержалась и купила два будильника и резиновые сапоги, а почти у самого дома в магазине канцтоваров взяли толстую кипу тетрадей, авторучку и несколько флаконов чернил. Нести это пришлось уже самой Райне.
   - Столько всего хочется, и деньги еще есть, а взять не получается, - сокрушалась Ира. - Я и это до дома с трудом допру.
   - Ничего страшного, - успокоила ее Райна, сама тащившая тяжелую сумку. - На первое время у тебя все есть, а там, может быть, сходим еще раз. Деньги есть, поэтому обернуться будет проще.
   Когда они заходили в подъезд, на лавочках сидели старушки, но ни одна из них не обратила на Иру никакого внимания. Они поднялись на свой третий этаж и с облегчением сложили сумки с покупками на пол. После того как Райна сказала, что в квартире никого нет, девочка открыла дверь, уже не заботясь о сохранности наклеенной бумаги. Дверь опять закрыли уже изнутри и стянули все сумки и узлы на кухню. Туда же Райна с трудом принесла снятое зеркало. В последний момент Ира вспомнила про коробку, в которой у матери хранились иголки разных размеров и несколько катушек с нитками и добавила ее к куче барахла.
   - Ничего не забыла? - в последний раз спросила Райна. - Тогда я открываю врата, а ты кидай в них все, что купили. Посуду хорошо замотала? Значит, не должна побиться. Последним занесем зеркало. Только не споткнись на стыках плит, а то стекло будешь убирать сама.
   Эвакуация прошла успешно, и обе путешественницы, оставив все вещи в башне, поспешили в свои покои досыпать остаток ночи. Проснулась Ира позже обычного и, встав с кровати, обнаружила все свои вещи на полу в гостиной. Наверняка, пока она спала, Райна приказала Гарту заняться вещами, избавив ее от необходимости таскать их самой. Раскладывание по сундукам пришлось отложить на потом. Райна, почувствовав, что ученица уже проснулась, погнала ее на завтрак.
   - Мастер, вы с моим грибом разобрались? - спросила Ира, увидев, что Райна закончила завтрак. - Или принести другой?
   - Разобралась, - отозвалась наставница. - Не знаю, есть ли в нем что-нибудь полезное, но вредного точно нет.
   - Тогда я совмещу изучение языка и сбор грибов. А потом мы их пожарим и добавим в кашу или съедим просто так. Чужие здесь не ходят, так что грибов должно быть много.
   - Смотри, не уходи далеко от замка! Если тебя кто-нибудь увидит в твоем платье, могут быть неприятности. А то еще и заблудишься.
   - Не беспокойтесь, мастер, я надену спортивный костюм и возьму с собой компас, так что буду в штанах и не заблужусь. Да и не собираюсь я уходить далеко от замка.
   Первый же поход в трико оказался последним. В лесу росла трава с семенами, которые мертвой хваткой цеплялись за штаны, и на то, чтобы их потом очистить, у Иры ушло больше часа. Собранные подосиновики были пожарены Лаей и с удовольствием съедены.
   - Очень недурно! - сделала вывод Райна. - Странно, что у нас дома их не готовили. Собирай и дальше, мясо действительно уже надоело.
   Разобрав все вещи, девочка взяла в руки часы отца и задумалась. Как определить время, и сколько часов может быть в здешних сутках? Результатом этих раздумий стали примитивные солнечные часы, состоящие из одной длинной и относительно ровной палки, которую Ира, приложив усилия, прочно вогнала в мягкую лесную почву. Определив момент, когда тень от палки была самая короткая, она отметила это положение камнем и перевела стрелки часов на двенадцать. На следующий день при том же положении тени часы ушли вперед на двадцать минут.
   "Ну и ладно, - подумала она, заводя оба будильника и выставляя их по наручным часам. - Буду каждые три дня переводить стрелки на час назад. Зато теперь всегда буду знать время".
   Один из будильников она отдала Райне и научила, как им пользоваться. Та восприняла новшество без энтузиазма, хотя быстро поняла и саму идею механических часов, и как ими пользоваться.
   - Не вижу от них большой пользы, - сказала она расстроенной таким отношением к подарку девочке. - Всю свою жизнь я оценивала время на глаз, а если жить по твоим часам, это и слугам их нужно покупать. Но пусть стоят, мне их тиканье не мешает. Только заводить и переводить стрелки будешь сама.
   "Как там говорил папа? - думала Ира, возвращаясь от наставницы. - Ага, инициатива наказуема исполнением. Как раз про меня. Дикие они здесь. Ничего, у меня руки не отвалятся, зато теперь можно будет планировать время".
   Благодаря рвотному зелью, которое для нее ежедневно варила Райна, девочка легко запоминала свои сто слов в день. Она попросила хозяйку готовить отвар пораньше, чтобы принимать его натощак до завтрака. Так и пить было легче, и завтрак не пропадет, если все-таки не получится удержать в себе выпитое. Незадолго до появления в замке Иры здесь прошли дожди, так что грибов было много, и она каждый день после завтрака, захватив с собой напоминалку, отправлялась в лес. Руки у девочки при этом были заняты большой плетеной корзиной и купленным складным ножом, поэтому она с благодарностью взяла принесенный служанкой поясок с двумя кармашками. В один кармашек отправилась напоминалка, а в другой - компас и папины часы, которые для ношения на руке были пока велики. Сегодня был третий день после их возвращения с покупками. Ира позавтракала, поменяла платье и в приподнятом настроении пошла в лес. Она уже примерно знала, где возле замка больше всего грибов, и первым делом обходила эти места. Обычно грибов было много, и за какой-то час корзина набиралась с верхом, но на этот раз ей не повезло. Обобрав одну поляну, она пошла на другое место и не нашла там ни одного гриба. То же было и в следующем месте по ее маршруту. Недоумевая, кто мог собрать ее грибы, девочка ускорила шаг и почти выбежала на поляну, где, помимо подберезовиков, попадались еще и белые грибы, и чуть не вляпалась в большую, еще дымящуюся вонючим паром кучу навоза. Шагах в пятидесяти от нее жрал грибы тот, кто ее наложил.
   - Ах ты скотина! - закричала Ира на здоровенного лося, который поначалу никак не отреагировал на ее появление. - Пошел прочь!
   Лось поморщился от громких звуков, съел еще один подосиновик, укоризненно посмотрел на жадину и пошел куда послали. На этой поляне удалось сорвать с десяток грибов, но корзина не наполнилась даже наполовину. Решив поискать грибы чуть дальше от замка, она вытащила компас, определилась с направлением и пошла в сторону от поляны, на ходу зубря слова. Выбранное направление оказалось неудачным: грибов почти не было. Расстроенная девочка решила, что сильно удаляться от замка не стоит и повернула назад. Видимо, она все-таки ушла немного в сторону, так как вскоре попала в густой ельник, через который раньше не шла. Пройдя еще немного, девочка остановилась как вкопанная: впереди, перегораживая ей дорогу, стоял крупный волк и скалил зубы, низко и угрожающе рыча. Она испуганно попятилась и чуть не упала на спину, зацепившись ногой за выступающий из земли корень. Рычание стало громче, и волк двинулся к ней.
   "Они же вроде летом на людей не нападают? - подумала Ира, изо всех сил борясь с навалившимся страхом. - Где же взять палку? Стоит повернуться, и он точно прыгнет! Вот что стоило взять нож побольше?"
   За спиной волка в кустах раздались тявканье и скулеж.
   "Господи! - похолодела девочка. - Да это же волчица! А там у нее, наверное, волчата! Она меня сейчас порвет просто так, на всякий случай. Даже собаки со щенками часто какие-то бешеные, а тут волки!"
   Наступив ногой на лежавший сук, она присела и схватила его в руки, бросив на землю корзину с грибами и свой ножик. Выставив перед собой кривую, но длинную и прочную на вид палку, она продолжала пятиться назад, осторожно ставя ноги, чтобы, не дай бог, не грохнуться. Волчица, не переставая рычать, следовала за ней по пятам, но нападать вроде не собиралась. Сколько это длилось, Ира не смогла бы сказать при всем желании. Наконец лес стал редеть, потянуло дымом, и волчица, повернулась и скрылась в подлеске.
   "Это куда же меня занесло? - подумала девочка, с облегчением опуская свою палку. - Деревьев почти нет, повсюду торчат пни, пахнет и дымом. Наверное, вышла к деревне. И как теперь добраться до замка? Деревенские должны знать, и объясниться я смогу, но как появиться там в моем платье?"
  
  
   Глава 4
  
  
   Она достала компас и определилась с направлением. Замок должен был быть где-то на юге, в стороне, противоположной той, откуда тянет дымом. Но вот как его найти? Единственная уцелевшая башня была высотой всего метров двадцать, многие деревья и то выше. В ста метрах пройдешь и ничего не заметишь, а она не Чингачгук и изучила лишь небольшой кусочек леса с восточной стороны замка. Местные почти каждый день возят Лае продукты. За полвека должны были вытоптать хорошую тропинку. Вот только начинаться она должна где-то у деревни. Или это не та деревня? Райна вроде говорила, что их здесь три. Хочешь не хочешь, а к людям выходить придется. Сказать им, куда ей нужно, она уже сможет. Хозяйку замка здесь уважают и побаиваются, так что, может быть, и ей ничего плохого не сделают. Ира очистила подол платья от колючек и двинулась к невысокому холму, из-за которого ветер приносил запах дыма. У его подножья девочка увидела узкую тропинку и пошла по ней. Огибая холм, она лицом к лицу столкнулась с невысоким полноватым мужчиной лет пятидесяти на вид, одетом в штаны и рубаху из грубой ткани, похожей на виденную в родном мире мешковину. Он удивленно уставился на Иру, уделив особое внимание ее коленкам. При этом лицо у него покраснело, а в глазах появилось какое-то неприятное выражение, которое чуть было не заставило ее броситься прочь. Остановило только понимание того, что взрослый мужчина при желании легко ее догонит.
   - Я дорога дом где не знать помощь, - начала она подбирать из известных слов просьбу о помощи.
   Не дослушав, мужчина быстро шагнул вперед, схватил Иру и, повалив на землю, навалился на нее сверху. Дикий страх заставил рвануться изо всех сил, но она не смогла даже шевельнуться. Попытка закричать тоже провалилась: насильник накрыл ее рот своим и зачем-то засунул в него язык. Сильные руки задрали платье и сорвали трусы, порвав их надвое. В низ живота что-то ударило, вызвав сильную боль, а потом эти удары повторялись раз за разом, пока наконец все не закончилось, и ее не отпустили. Слезы застилали глаза, и, когда Ира их протерла, довольный мужик уже натянул штаны, развернулся и пошел в том направлении, откуда появился. Она стянула то, что осталось от трусов, и побежала прочь от холма в лес. Слезы лились, не переставая, тело била дрожь омерзения. Вспомнив чужой слюнявый язык у себя во рту, Ира остановилась и согнулась в рвотных спазмах. Оставив на мху свой завтрак, она побежала дальше, не особенно думая о том, куда бежит, лишь бы оказаться подальше отсюда.
   "И это то, о чем мы тайком мечтали с Веркой?! Боже, какая мерзость!" - мелькнула первая связная мысль, когда она наконец остановилась: сил бежать дальше больше не было.
   Опустившись на мягкий мох, она сжалась в комок, обняла руками колени и опять зарыдала. Такой ее и нашла Райна вместе с сопровождавшим ее Гартом. Не дожидаясь приказа, старик взял девочку на руки и отнес в замок, который, оказывается, был совсем близко. Иру внесли не в ее комнату, а в лабораторию Райны и усадили на стул.
   - Уйди! - приказала хозяйка Гарту, после чего обратилась к ученице: - Я тебя предупреждала? Вот стоили твои грибы такого? Впрочем, с тобой сейчас говорить бесполезно. Снимай платье, сейчас я тебя буду чистить. Понести ребенка у тебя не получится, но это еще не повод, чтобы оставлять в себе всякую дрянь. А потом займемся и твоим женишком! Все забыли и обнаглели? Ну так я им о себе напомню! Что сидишь? Эх, придется и это за тебя делать. Вот послали боги ученицу! Ну взял силой какой-то мерзавец, так отчего так убиваться-то? Поверь, он у нас еще пожалеет о том, что родился. Если успеет, конечно.
   Ира не слушала, что ей говорит старуха, к слабости добавилось безразличие и жутко захотелось спать.
   - Не спи! - Райна приподняла ее голову и поднесла ко рту кубок. - На, выпей, это поможет.
   Выпитый отвар был неприятным на вкус и пощипывал язык, но почти сразу же оказал на девочку волшебное действие. Куда-то ушло безразличие, но ему на смену уже не вернулись терзающие ее до того боль и отчаяние, наоборот, возникло и окрепло желание увидеть, что задумала наставница, а вместе с ним прибавились силы.
   - Идти сможешь? - спросила Райна, складывая в одну из захваченных из квартиры хозяйственных сумок какие-то камни. - Нужно добраться до башни.
   - Дойду, - собственный голос показался ей чужим, низким и хриплым.
   Когда они зашли в башню, Райна закрыла дверь изнутри на засов и спичками разожгла несколько факелов, закрепленных на стенах в специальных держателях. Еще не стемнело, но все окна в башню были тщательно заложены камнями.
   - Здесь нельзя использовать радужных демонов, - объяснила она Ире, хотя та ничего у нее не спрашивала. - При проведении ритуала призыва они просто освободятся и удерут.
   В свете факелов на полу башни стала видна сложная многоугольная фигура, выложенная вмурованными в пол камнями.
   - Прислонись к стене, - посоветовала Райна, - будет легче. Стульев я здесь, к сожалению, не предусмотрела. Как-то не тянет оставаться в этом месте надолго. Ничего, я все сделаю быстро. Сейчас выложу камни Сорга, и можно будет проводить ритуал. Представь лицо своего обидчика! Эк тебе не повезло! Надо же было нарваться на мельника. Это еще тот жеребец. Свою жену загнал в гроб, а теперь, как приспичит, идет валять деревенских девчонок. А те и рады: какая-никакая, а денежка, да и любительниц этого дела среди них хватает. Что, не веришь? Ну и зря. Это ты к такому оказалась не готова, да еще завела его своими ногами. Вот все так и получилось. А он и рад, что не пришлось переться в деревню, да еще платить. Если бы он тебя поймал возле мельницы, еще и сыну дал бы попользоваться. Привыкай к тому, что во всех мирах бал правит сила. И ваш мир в этом не исключение, что бы тебе там ни говорили. Поэтому тебе нужно стать сильной. Тогда такие вот мерзавцы станут перед тобой пресмыкаться, как они пресмыкаются предо мной. Знал бы он, что ты моя ученица и благородная дама, никогда бы такого не свершил, наоборот, на руках бы донес до замка. Но нам его незнание без разницы, а за твою боль он сейчас получит сполна.
   Говоря это, Райна быстро вытаскивала из сумки и выкладывала в вершины фигуры принесенные камни. Закончив с этим делом, она поспешно отошла подальше и начала ритуал. Она не танцевала, не пела заунывным голосом заклинания и не жгла свечей, а просто молча стояла, закрыв глаза. Сначала призрачным голубым огнем загорелись сами камни, а потом этот огонь начал быстро растекаться по линиям фигуры до тех пор, пока на полу башни не засветился весь рисунок.
   - Пора! - сказала Райна, открывая глаза. - Приди!
   Еще мгновение назад, кроме них двоих, в башне никого не было, сейчас же, после крика наставницы, в центре фигуры материализовалась огромная ящерица. Она вся сплошь была покрыта блестящей чешуей, отсвечивающей багровым светом догорающих факелов. Чудовище внимательно осмотрело фигуру, присело по-собачьи на задние лапы и вопросительно посмотрело на Райну. О чем наставница говорила со Страшилой, как про себя окрестила чудовище Ира, она не слышала, но, когда они закончили, тварь утвердительно кивнула и посмотрела на девочку, как той показалось, с сочувствием.
   - Выведи его из фигуры! - приказала Ире Райна. - Не бойся, он тебя не тронет. Наоборот, как ни странно, он тебя жалеет и не против за тебя отомстить.
   На ватных ногах девочка приблизилась к голове Страшилы, которая возвышалась над полом на высоте ее роста. Ящер наклонил голову набок и усмехнулся, показав свои треугольные зубы размером с хороший кухонный нож. Ира посмотрела в его большие зеленые глаза с вертикальным зрачком и уже больше не отводила от них своих глаз. Куда-то ушел страх и появилась уверенность, что перед ней друг. Неожиданно для самой себя она решительно вступила в фигуру и ласково провела рукой по гладкой теплой чешуе на шее ящера. Из полуоткрытой пасти выскочил длинный розовый язык, который лизнул волосы девочки. Выйдя за пределы фигуры, Страшила повернул к ним голову и внезапно исчез.
   - Повезло, - вытирая пот со лба, сказала Райна. - Я не могу приказывать таким как он, только просить совершить услугу взамен на что-то. У меня было, что ему предложить, но плата не понадобилась. Случилось то, что бывает очень редко: ты ему чем-то понравилась, и он предложил тебе свою дружбу. И отомстит он за тебя бесплатно. Но я бы на твоем месте не спешила соглашаться. Если согласишься, сможешь в случае необходимости призвать его на помощь без какой-либо платы. Но у такой дружбы есть и обратная сторона. Если твоя помощь потребуется ему, ты не сможешь отказаться, а он тебя найдет в любом из миров.
   - А что ему может понадобиться от такой, как я?
   - Откуда мне знать? Они разумны и имеют свой язык. Ты его не сможешь выучить при всем желании: не для человеческого это горла. Но если примешь его дружбу, сможешь говорить с ним как со мной. А услуги могут быть самыми разными. Ты его лапы видела? Такими только рвать на куски рыцаря в латах. А если ему потребуется выполнить тонкую работу? Да не здесь, что не так уж трудно, а в его мире? Потому и говорю, что хорошо подумай. Я могу сделать так, что ты увидишь все, что сейчас видят его глаза, он разрешил, только я бы тебе этого не советовала. Как бы сильно тебя ни обидели, не стоит на такое смотреть. Я и так могу тебе сказать, что мельник будет умирать долго и страшно. Его сына я попросила не трогать. Тебе он ничего плохого не сделал, а людям нужна мельница. Так что ты решила?
   - Не буду я на это смотреть. А дружбу, если предложит, приму. Надеюсь, что, пока у меня не будет силы, мои услуги ему не понадобятся.
   Ящер вернулся в башню так же внезапно, как до этого исчез. Не заходя в фигуру, он вопросительно посмотрел на Иру и наклонил голову набок.
   - Как ему сказать, что я благодарна и в долгу не останусь? - спросила девочка Райну.
   - Так и скажи. Только нужно обращаться к нему и смотреть прямо в глаза. Он поймет.
   - Я тебя благодарю и принимаю твою дружбу! - сказала Ира, подойдя вплотную к Страшиле. - Если понадобится помощь, приходи. Только я пока еще совсем ничего не умею.
   - Это ничего, маленький друг, - прозвучал у нее в голове его голос. - У тебя еще все впереди, а мне пока твоя помощь не нужна. Мне понравилось имя, которое ты для меня придумала. По этому имени можешь меня вызывать, если понадоблюсь. Твоя наставница расскажет, как это можно сделать. Она недовольна твоим решением, но знай, что я постараюсь сделать так, чтобы ты никогда о нем не пожалела.
   Страшила прыгнул в фигуру и исчез. Факелы уже давно прогорели, а сейчас погасла и фигура, и стало совсем темно.
   - Пошли, я отведу тебя в спальню, - сказала Райна. - Действие отвара скоро закончится, и тебе опять станет плохо. Лучше, если ты в это время уже будешь спать. Если не получится быстро заснуть, я помогу. Обопрись на мою руку и пойдем. Камни я заберу завтра.
   Помощь наставницы не потребовалась, потому что едва голова Иры коснулась подушки, опять навалились безразличие и усталость, и девочка провалилась в похожий на обморок сон. Ира легла намного раньше обычного, поэтому проснулась тоже рано и долго лежала, вспоминая все случившееся. Сильных переживаний почему-то не было, и она почувствовала омерзение лишь тогда, когда начала вспоминать все в подробностях. Решив, что глупо растравливать начавшую затягиваться рану, Ира сходила в туалет и умылась, а когда возвращалась к себе, ее перехватила Райна.
   - Зайди ко мне, - распахнула она дверь. - Раз уж все равно не спишь, расскажи, для чего ты вчера поперлась на мельницу. Садись на мою кровать, все равно еще в ночном.
   - Я не виновата, - принялась оправдываться Ира. - Обычно я быстро набирала грибы на своих полянках возле замка и никуда от него не удалялась. А тут приперся лось и слопал все мои грибы, да еще и нагадил!
   - Твои, значит, - засмеялась Райна. - Я думаю, лось тоже не был в восторге от того, что одна девушка повадилась рвать его грибы. Ладно, продолжай.
   - Я не захотела возвращаться с пустой корзиной и решила немного пройти по компасу, а потом вернуться, но налетела на волчицу с волчатами, и та погнала меня до выхода из леса, где я на мельника и наскочила. Я попробовала попросить помощи...
   - Понятно. Пока ты составляла фразу из своего куцего словарного запаса, он завелся от твоих коленок и уже дальше твоего блеяния не слушал. Так?
   - Так.
   - Отсюда делаем выводы. О своем платье, каким бы оно тебе ни казалось удобным, нужно забыть. Не стоит своим видом провоцировать мужчин. Это у вас девицы могут ходить полуголые, наши мужчины к такому не привычны. Если бы ты была не моя ученица, а девчонка со стороны, я бы этого мельника даже не осуждала. И пока не научишься говорить, к людям лезть нельзя. Мало того, помимо разговора, существуют определенные нормы общения, которые ты не знаешь. Все это будем учить. Иначе любой легко поймет, что, несмотря на внешность и наряды, ты никакого отношения к дворянству не имеешь, а к самозванцам у нас очень суровое отношение. И не посмотрят на то, что женщина. Если ты еще не оставила свою затею с грибами, собирай их там, где собирала раньше, а если не хочешь делить грибы с лосем, возьми у Гарта арбалет и убей. И тебе он не будет мешать, и добудешь мясо. Если не умеешь пользоваться, он научит. Это должна уметь любая дворянка, тем более если она из Ливены. И запомни еще следующее. Если вдруг потерялась недалеко от замка, просто сиди и жди помощи. Если тебя долго не будет, я приду. Мы с тобой связаны, и я всегда смогу тебя найти, конечно, если ты не слишком далеко. Вчера я тебя именно так и нашла. Напоследок хочу сказать, что начну с тобой заниматься, не дожидаясь, пока ты меня переговоришь на языке кайнов. У тебя все тело и так было забито всякой гадостью, да еще вчерашний день добавил. Так что готовься. У тебя что-то еще?
   - Мне нужно забрать корзину и нож. Я их оставила возле волчьего логова.
   - А место найдешь?
   - Я помню примерное направление и расстояние, а ельник там приметный.
   - Тогда после завтрака сходите с Гартом. Я ему скажу и предупрежу, чтобы непременно взял арбалет. Волчица с детенышами - страшный зверь. Тебе еще повезло, что она тебя просто отогнала, могла и порвать.
   - У меня была палка!
   - Не смеши. Палка у нее была! При желании она тебя загрызла бы, даже будь у тебя охотничье копье. Иди и через половину твоего часа приходи в лабораторию пить отвар.
   - А еще говорила, что от часов нет пользы! - пробурчала Ира, заходя к себе, и явственно услышала у себя в голове смешок Райны. - Нет, нужно бросить все силы на этот язык. Надоело, что у меня не голова, а проходной двор!
   Когда позавтракали, Ира вместе со старым слугой сходила за корзиной и ножом и быстро все нашла. Волчица им не показалась, и ее щенков тоже не было слышно. Наверное, она увела детенышей из места, где появились люди. На обратном пути зашли на грибные поляны и заполнили корзину. То ли лось сегодня припозднился, то ли он застеснялся и ушел кормиться на другое место, но грибов опять было много. Едва они вернулись, как прибыли подводы из ближайшей деревни и с мельницы. Оказывается, от них была проложена не тропа, а настоящая дорога, по которой нормально ездили крестьянские телеги. Мужики привезли продуктов втрое больше обычного, занесли в замок и, низко кланяясь, удалились, не взяв платы. Сын мельника привез подводу с мукой, все перетаскал в замок и под конец бухнулся в ноги Райне.
   - Смилуйтесь, госпожа! - плакал взрослый мужик. - Уж не знаю, чем вас разгневал отец, но клянусь, что за собой вины не знаю!
   - Встань! - велела хозяйка. - Виноват был твой отец, а в чем, то тебе знать не следует. К тебе претензий нет, иначе бы ты тут не стоял. Иди с миром.
   - Вот видишь, - сказала она Ире, - в этом все люди. Если их не трогать, они очень быстро все забывают, причем в первую очередь, конечно, добро. Но стоит о себе напомнить... А я ведь в свое время сделала для них немало хорошего. Не из-за них самих, конечно. Просто решила, что такое с соседями не помешает и, когда будет нужно, вспомнят. Они и помнили, только очень недолго. Приходится время от времени освежать память. Хорошо, что привезли много молока и сметаны, я уже по молочному соскучилась, хотя в моем возрасте это вредно. Чему ты удивляешься? Так оно и есть. Молоко - это пища детенышей, в зрелом возрасте от него больше вреда, чем пользы, а уж в моем... Но иногда очень хочется.
   - Так ведь оно быстро испортится!
   - А магия для чего? У нас с ее помощью и продукты хранятся, и крыс с мышами я ею же отпугиваю. Это бытовая мелочь подвластная всем магам, я об этом в разговоре с тобой даже не упоминала.
   - А кто этот мужик, который таскал мешки, а потом бился головой об пол?
   - А это сын того поганца, который сделал тебя женщиной.
   - Как женщиной?!
   - А что тебе непонятно? Теряя девственность, девушка превращается в женщину. У вас разве не так?
   - Не знаю. У нас молодых женщин часто зовут девушками.
   - Ладно, закончим этот разговор, тебе сейчас не стоит об этом думать.
   - А когда вы начнете со мной заниматься?
   - С завтрашнего дня будешь принимать настойки, которые я для тебя готовлю. Прежде чем чистить твою духовную сущность, нужно почистить тело. Попьешь два дня и посидишь без мяса. И в лес ходить не придется.
   - А почему нельзя в лес?
   - Потому что придется постоянно бегать очищать кишечник, а в лесу этим заниматься неудобно.
   - А после этой чистки?
   - А вот потом настанет черед магии. Есть возможность развить ее в себе без больших усилий. Я бы с тобой так и поступила, если бы у меня были десять лет. Увы, этого времени у меня нет, поэтому мы пойдем другим путем. Он очень быстрый, но, как всегда в таких случаях, имеются и недостатки. Самый главный заключается в том, что тебе придется вспомнить и пережить все то плохое, что ты испытала в своей жизни, начиная с момента рождения. А это, можешь мне поверить, очень нелегко. Но зато ты будешь полностью готова к обучению за три декады.
   Следующие два дня Ира зубрила слова и бегала в туалет. Есть совсем не хотелось. Не то что мясо, она даже кашу запихивала в себя с трудом. К тому же нормально заниматься можно было только полдня, к обеду очищающий экстракт выводил из организма весь отвар для улучшения памяти, а обучение обычным способом почти ничего не давало. Самочувствие было хуже некуда.
   - А чего ты хотела? - Райну даже удивила ее жалоба на головную боль. - В тебе слишком много всякой гадости, которая находится в разных частях тела, главным образом в кишечнике, печени и местах скопления жира. Теперь все это идет в кровь, отсюда и боли. Ничего, скоро все пройдет.
   На третий день Ире уже не давали настойки, и к обеду она чувствовала себя почти нормально, хоть и похудела килограмма на три.
   - Пятьсот слов ты уже выучила, - сказала девочке Райна, отдавая ей заряженную новой порцией слов напоминалку. - Выучишь еще столько же, и займемся составлением предложений, а остальные слова доучишь потом. Сегодня учишься только до обеда. Сам обед для тебя переносится на более позднее время. Поешь после наших занятий, если будет такое желание. Иногда при чистке духовного тела люди начинают блевать, а мне такое в лаборатории не нужно.
   В этот день Ира родилась заново. Как всегда, все началось с питья очередного то ли отвара, то ли настойки - на вкус они почти не различались, и все были одинаково противные. Потом Райна погрузила ее в некое подобие сна. Сначала Ира находилась в уютной теплой пещере. Своего тела она не чувствовала, знала лишь, что оно есть. Постепенно стенки пещеры начали сближаться и куда-то ее выталкивать, рождая смутное беспокойство. Когда ее с силой сдавило и начало толчками двигать по узкому проходу, беспокойство переросло в панику. Она попыталась рвануться, но не смогла даже открыть глаза. Наконец давление стало таким сильным, что перехватило дыхание. Миг, и сквозь сжатые веки в глаза ударил режущий свет, тело обрело вес, который не давал нормально двигаться. Кроме того, здесь был жуткий холод. Было так плохо и страшно, что она не выдержала и закричала. И все сразу закончилось. Она сидела на стуле, туго обмотанная простынями.
   - Для чего это, мастер? - спросила она, кивнув на ткань.
   - Для того, чтобы ты не покалечилась сама и не покалечила кого-нибудь из нас, - объяснила Райна. - Ты так рвалась, что мы бы тебя не удержали. Сейчас размотаю, уже можно. На сегодня мы с тобой закончим. Есть хочешь? Если нет, тогда иди еще немного поучись и раньше ложись спать. Завтра продолжим.
   Весь следующий день был посвящен младенческим обидам. То не дали вовремя есть, то оставили мокрую в постели, и она начала замерзать, то почему-то перестали реагировать на ее крики. Обиды были мелкие, но их было много. Потом ей разрешили ползать и сразу появились ушибы. Они были не сильные, но она исправно ревела, пытаясь привлечь к себе внимание. А потом у нее начали резаться зубки, и Райна прервала сеанс.
   - На сегодня достаточно, - сказала она. - И так прошли достаточно много. Тебе нужно хоть немного поесть и рано вечером лечь спать. Во сне процесс продолжается.
   Спала Ира не просто много, а очень много, засыпая уже в пять-шесть часов вечера и просыпаясь при этом в свое обычное время. Она не понимала, как можно снять страх, пережив его вторично, но полностью доверяла Райне. Когда была выучена первая тысяча слов, по утрам начались занятия по составлению предложений, причем правил было мало, Райна учила в основном на примерах. На дневных занятиях у Иры прорезались уже все зубы и начались проблемы с животиком. А потом она серьезно простудилась и пришлось даже вызывать скорую. Она медленно разматывала свою жизнь, как оказалось, полную неприятностей и огорчений. Через неделю таких занятий Ира похудела килограммов на пять, и Райна была вынуждена сделать перерыв.
   - Ты очень плохо ешь, - сказала она на возражения девочки. - Посмотри, на кого стала похожа! Лая на тебя вообще не может смотреть без слез. Отдохни несколько дней, набери вес, заодно позанимайся словами, а потом продолжим.
   Отдых длился пять дней. Ира отъедалась и учила слова. Она почти вернула вес и значительно продвинулась в изучении языка. Девочка уже свободно разговаривала со слугами, лишь иногда делая ошибки в составлении фраз, на которые ей сразу же указывали, заодно объясняя, что из сказанного неверно. Она была не против занятий языком, но душе хотелось разнообразия. Не то чтобы она так рвалась снова переживать все свои прошлые горести, тем более что впереди были смерть отца и насилие, но осознание необходимости этого для приобщения к магии и желание стать сильной заставили просить Райну продолжить занятия. Осмотрев и пощупав Иру, наставница решила, что можно продолжить при условии, что ее ученица все-таки будет нормально питаться.
   - Если не будешь есть, - сказала она, - придется или опять делать перерыв, или пить отвар для аппетита. Времени у нас с тобой не так уж и много, а отвар... Аппетит он тебе придаст, но сам ничуть не вкуснее остальных моих снадобий.
   Ира пообещала, что будет есть хорошо, но такое легче было обещать, чем выполнить. Сейчас она была уже старше, и обиды были серьезней. Она почти все забыла, а теперь опять сжималась от боли и страха, когда мать избила ее за порезанные ножницами деньги. Тогда отец впервые с ней сильно поругался.
   - Ты соображаешь, что сделала?! - орал он на жену. - Ну, залез ребенок в шкатулку и порезал три десятки, так ей же всего пять лет! Объясни и накажи, если считаешь нужным. Но так бить, да еще девочку, по пояснице, это надо быть вообще дурой! Ты мать или кто? Хочешь, чтобы она потом всю жизнь с чем-нибудь маялась?
   - Так ведь последние деньги, Игорь, - плакала мать, сама напуганная тем, что наделала. - А до зарплаты еще больше недели. И как жить? А она их так искромсала, что в сберкассе не возьмут.
   - Займем! - отрезал отец. - А потом отдадим. У нас должна быть хорошая премия, так что как-нибудь выкрутимся. И попробуй мне ее еще хоть раз так ударить! Думаешь, наши предки были дураками, что лупили детей розгами да линейкой? Больно, но безопасно. А ты ее рукой изо всех сил!
   Ира после этого случая почти две недели боялась матери, но потом все как-то забылось. Дальше был детский садик и вражда с одним мальчишкой, который то ли ее из-за чего-то невзлюбил, то ли, наоборот, оказывал внимание в такой извращенной манере. Последней каверзой, после которой мать перевела ее в другую группу, была история с куклой. Игрушек в садике было мало, и воспитатели не возражали, когда дети приносили свои. Отец ей тогда подарил небольшую куклу, в которую девочка просто влюбилась. Она могла играться с ней часами и очень неохотно давала ее ненадолго поиграть только одной девочке, с которой дружила. И вот этот гаденыш улучил момент, вырвал куклу из рук Иры и оторвал ей голову. После этого сеанса девочка очнулась вся в слезах.
   - Это хорошо, что ты все так эмоционально переживаешь, - сказала Райна. - Хорошо для очистки, тебе пережить всю свою жизнь будет нелегко.
   До четвертого класса в школе у нее особых проблем не было. Училась на отлично, учителя не придирались, а с одноклассниками были нормальные отношения. А в четвертом классе она влюбилась. Это сейчас она могла думать о той любви с усмешкой, тогда ей было не до смеха. Все было всерьез, с терзаниями, ревностью и слезами в подушку. И закончилось это чувство так же внезапно, как и возникло. Ира совершенно случайно подслушала разговор предмета своей страсти с приятелями, когда они обсуждали девчонок. Она тогда ушла с красными от стыда и злости щеками и дала себе зарок никогда в этих козлов не влюбляться. А через год убили папу. Когда она переживала это вторично, Райне пришлось пичкать девочку своими снадобьями, чтобы хоть как-то поддержать. Даже очнувшись в очередной раз и уже понимая, что это все в прошлом, она все равно продолжала рыдать взахлеб и отказываться от пищи. Пришлось опять срочно делать перерыв. Райна хмурилась, но молчала. А сегодня она пришла в спальню Иры, обняла ее, прижала к себе и впервые уже не мысленно начала успокаивать, говорить ласковые слова, которые девочка понимала через одно.
   - Я ведь тоже потеряла всю семью, - говорила она, целуя Иру в макушку, - и прекрасно понимаю каково это - остаться одной. Но и так терзаться это тоже не дело. Посмотри, на кого ты стала похожа. Худющая, под глазами круги, глаза красные и опухшие. Пойми, ты сейчас снимаешь старую боль, но вместе с тем зарабатываешь себе новую, которую опять придется переживать. И к чему мы придем? Мало того что мы с тобой теряем время, которого у меня и так осталось немного, так ты еще гробишь свое здоровье. Тело и душа - это единое целое. И терзая свою душу, ты ослабляешь и тело, что обязательно вызовет болезни.
   В конце концов Ире удалось справиться с хандрой и пережить уже однажды пережитое горе. Сеансы возобновились. Последний этап ее жизни пестрел неприятностями, связанными с домашними пьянками матери и отчима. Переживать такое было неприятно, но эти воспоминания, к ее собственному удивлению, почему-то затрагивали слабо. А убийство отчима, после того как она отошла от шока, вообще вызвало что-то вроде удовлетворения. Бегство от волчицы и встреча с мельником не завершили работу по очистке. Как и предупреждала Райна, пришлось еще раз окунуться в переживания, связанные со смертью отца, которые она испытала уже здесь.
   - Слава богам, что мы наконец закончили! - подвела итог Райна. - И наш язык ты уже неплохо знаешь. Теперь, прежде чем мы займемся магией, тебе нужно будет немного отдохнуть и отъесться. Но чтобы не терять зря время, я буду тебя обучать всему тому, что должна знать и уметь молодая дворянка. Пока будут только этикет, геральдика, наш счет и грамота. Когда окрепнешь, я дам тебе еще несколько уроков танцев, а Гарт научит обращаться с кинжалом и арбалетом. Все это нужно изучить быстро, так что без отвара не обойтись. И не нужно так морщиться, ты уже должна была к нему привыкнуть. Позже нужно будет дать денег старосте, чтобы купил для тебя верхового коня. Ты ведь не умеешь ездить верхом? Я так и думала, потому что у вас на улицах не было ни одной лошади, одни повозки.
   - А когда магия?
   - А магией займемся дней через десять.
  
  
   Глава 5
  
  
   Еще никогда в своей жизни Ира так не уставала от учебы, как за последние десять дней. Райна взялась за нее всерьез, пичкая девочку заумными, ненужными и просто глупыми, с ее точки зрения, знаниями, причем в таком объеме, что если бы не отвар, она всю эту галиматью и за год не выучила бы.
   - Ты должна мне верить, - убеждала ее Райна. - Стала бы я тратить оставшееся время на изучение того, что не нужно? В твоем мире это, может быть, и ерунда, но в нашем от знания геральдики или от того, как обратиться к вышестоящему, будет зависеть твоя жизнь. Да, это скучно, но совершенно необходимо. И потом я тебе даю только самое важное. Ты должна знать еще массу всевозможных мелочей, на изучение которых у нас совершенно нет времени, поэтому мы это отложим на потом. Если я успею, то научу, если нет - будешь учиться сама. Незнание некоторых вещей могут списать на то, что ты родом из королевства, где в последние годы творится такое, что на многие условности, составляющие образ жизни других дворян, там просто плюют. Им не до того, только бы выжить. Но лучше на это особенно не надеяться, а заниматься в полную силу. Ты не изучаешь правила стихосложения не потому, что это тебе вряд ли пригодится, а потому что для тебя наш язык не родной, и нужно на нем поговорить лет десять, чтобы слагать стихи. А вот нашу судебную систему и свод наказаний для дворян я в твою красивую голову вдолблю, хочешь ты этого или нет. Я не для того трачу на тебя последний год жизни, чтобы ты бездарно погибла. И дело даже не в моей мести, хотя это для меня очень важно, а в том, что каждый человек должен после себя кого-то оставить. Так получилось, что у меня нет своих детей, поэтому я оставлю после себя тебя и постараюсь передать тебе все, что смогу. А твое дело - только учиться, интересно тебе или нет. Потом сама скажешь спасибо.
   Ира зубрила записанное Райной в напоминалки и в десятый раз перелистывая книгу благородных родов королевства, стараясь запомнить вычурные гербы и нелепые лозунги. Вся жизнь дворянского сословия жестко регламентировалась кучей правил. Если некоторые из них имели какой-то смысл, то остальные были откровенно нелепыми. Но все имеет свой конец, закончилась и эта зубрежка. Райна погоняла Иру по всему тому, что давала выучить, и сочла ее знания удовлетворительными.
   - Пока с этим закончим, - объявила она, сделав ударение на слове "пока". - Ты восстановила вес и неплохо выглядишь, поэтому с завтрашнего дня начинаем заниматься магией. Но эти занятия будут только до обеда. Потом сделаем небольшой отдых, и я буду учить тебя тем танцам, которые ты должна знать. Неплохо бы еще научить играть на таре, но у нас нет инструмента, и я не уверена в том, что сама смогу хоть что-то сыграть, не то что кого-то научить. Будем считать, что тебе в твоей Ливене просто не смогли найти учителя. После танцев за тебя возьмется Гарт. Он сейчас не в том возрасте, чтобы самому прыгать и скакать, но показать и объяснить сможет. Отнесись к этому серьезно. Сильная и тренированная женщина сможет положить из арбалета двух, а если у нее будет время, то и трех противников, а кинжал в умелых руках - страшное оружие. Не всегда будут условия или время пустить в ход магию, так что умение владеть оружием может оказаться очень полезным. Еще он тебе покажет несколько приемов, с помощью которых женщина сможет противостоять мужчине, а то и двум. В них нет ничего сложного, весь секрет только во внезапности и скорости выполнения. Для того чтобы ими пользоваться, нужно иметь развитое тело и так вдолбить приемы в голову, чтобы выполнять их, не задумываясь. Я помогу укрепить твое тело, но тренироваться тебе придется самой. Да и вообще настраивайся на долгий и тяжелый труд. Тебе еще очень повезло: другие на такую подготовку потратили бы годы.
   Может быть, Ире и повезло, но легче ей от осознания этого факта не было. С утра она сидела с Райной, которая делала с ней что-то, что время от времени вызывало дикие боли в спине. В такие моменты она проклинала все на свете и обзывала себя дурой, идиоткой и вообще... Райна начинала суетиться, вливала в нее очередной экстракт, водила руками вдоль позвоночника, и боль на время отступала.
   - Извини, - говорила она Ире, - но нужно терпеть. Если делать все быстро, то только так, на другое у меня просто нет времени. Это не будет продолжаться долго, еще несколько дней, и я пробью канал. Тогда и боли стихнут.
   Отлежавшись немного после обеда, девочка шла вместе с наставницей в трапезную, где был самый ровный пол, и там занималась танцами. Танцы были довольно сложными и совершенно не походили ни на один из тех, которые знала Ира, поэтому для ускорения обучения опять приходилось глотать гадостный отвар. Чтобы не пить эту дрянь только ради танцев, она опять взялась за изучение слов. Уже ближе к вечеру девочка попадала в руки Гарта. Когда-то старик был профессиональным воином и, по словам Райны, одним из лучших. К обучению молодой госпожи он подошел очень ответственно. Первые несколько дней она только училась стрелять из арбалета. Сначала стрельба производилась из положения лежа, причем по мере роста мастерства ученицы Гарт устанавливал мишень все дальше и дальше. Потом начали отрабатывать стрельбу из самых разных положений. Ира удивлялась силе старого воина: за одну тренировку ему приходилось взводить арбалет раз пятьдесят, да еще бегать за болтами. И проделывал он это с видимой легкостью. Первая попытка самой зарядить арбалет провалилась - у нее просто не хватило сил.
   - Ничего страшного, госпожа Рина, - утешил ее Гарт. - Просто вы еще очень молоды и мало тренировались. Пока будете только стрелять, а когда я вас приведу в форму, тогда дойдет дело и до зарядки.
   Подобные заявления настораживали, но деваться было некуда, и она продолжала усердно тренироваться. Когда, по мнению Гарта, Ира достаточно овладела арбалетом, он решил перейти к следующему этапу обучения. К концу тренировок у девочки из-за тяжелого арбалета просто отваливались руки, поэтому она обрадовалась окончанию тренировок. Как оказалось, ее радость была преждевременной.
   - Для боя ваше тело совершенно не пригодно, - заявил Гарт. - Мышцы слабые, гибкости тоже нет. Я скажу госпоже Райне, и она приготовит мазь, а Лая будет втирать ее в ваше тело. Это нам сильно поможет. Вы быстро станете гибче, да и мясо нарастет. А без мази я с вами и за полгода не управлюсь, слишком уж вы еще молоды.
   - А кроме тела чем еще будем заниматься?
   - Когда вы сможете нормально двигаться, я научу вас десятку приемов, которые обычно изучали дамы семейства Албени, а потом будем учиться работать с кинжалом.
   - Албени - родовое имя госпожи Райны?
   - Да. А она вам разве не говорила? Ее полное имя Райна Албени маркиза Афрем. Маркизатом ее семья владела три поколения, до этого у них были владения на юге.
   - А что там за сложности с кинжалом?
   - Любым оружием нужно уметь владеть, иначе от него мало толку. Я вас научу правильному удару из разных положений. Как бить в кольчугу или в сочленения полных доспехов, как метнуть кинжал или отвести им меч.
   - А разве можно с кинжалом против меча? - удивилась Ира.
   - Можно. Не всегда длинный клинок дает преимущество, например, он неудобен, если бой ведется в тесном помещении, или если вам удалось быстро сократить дистанцию с противником. Можно даже некоторое время продержаться, уходя с линии удара и отводя меч противника кинжалом в сторону. Конечно, подобное требует хорошего владения и телом, и кинжалом. Такого мастера я из вас вряд ли сделаю, но и совсем беззащитными вы уже не будете.
   Сегодня утром сеанс с Райной начался несколько необычно.
   - Снимай с себя все, - велела наставница, - и садись, как я учила, на этот коврик. Так, спинку прямее, руки на колени. А ты взрослеешь. Грудь начала расти, и округляешься в нужных местах. По нашим понятиям ты уже девушка, а не девчонка, какой себя считаешь. И не надо так краснеть. Ты, я вижу, еще совсем зеленая и ничего не знаешь из того, что давно уже пора знать. Обычно обо всем дочь узнает от матери. Твоя мать почему-то тебе ничего не рассказала, так это сделаю я. Я просто боюсь, что свою неприязнь к одному поганцу ты перенесешь на всех мужчин, а так нельзя!
   - Все они козлы!
   - Все, как я и думала. И твой отец тоже козел?
   - Причем здесь мой отец?
   - А притом, что он такой же мужчина, как и все остальные. И у него постоянно была близость с твоей матерью, из-за чего ты, собственно, и появилась. Твоя же мать от него не шарахалась? Наоборот, ее притягивали его ласки и то, что у тебя вызывает неприязнь. А теперь послушай меня. Женщина без мужчины несостоятельна. Ты можешь стать сильной и не испытывать потребности в мужской силе. Но сила в жизни женщины - это не главное. Любовь и верность мужчины значат для нее гораздо больше! Да и детей без мужчины у тебя не будет. Проживешь всю жизнь бесплодным деревом, как прожила я. И что в этом хорошего? То, что я сказала о женщине, относится и к мужчине. Боги сделали так, чтобы мы дополняли друг друга. Ты испытала отвращение и боль только потому, что тебя взяли насильно, да еще без всякой подготовки. Тогда все так и бывает. Поверь, что близость с желанным мужчиной, когда женщина к ней готова, приносит только радость. Тебе такое еще рано, но я просто не хочу, чтобы ты выращивала в себе отвращение к парням. Потом от этого будет труднее избавиться, а я могу просто не успеть тебе сказать все, что нужно. А теперь посиди в таком положении, я буду заканчивать начатое.
   Наставница зачерпнула из баночки какую-то мазь и начала круговыми движениями снизу вверх втирать ее в спину Ире вдоль позвоночника. Смазав шею, она втерла остатки мази в затылок. Некоторое время ничего не происходило, а потом вдоль позвоночника словно разлился жидкий огонь. Он поднимался выше и выше, и, когда добрался до затылка, в голове что-то взорвалось, и Ира оказалась без тела. Оно осталось сидеть внизу, заботливо поддерживаемое Райной, а сама девочка болталась где-то под потолком, но как ни старалась, себя увидеть, ей это не удалось.
   - Не вздумай паниковать, - раздался спокойный голос наставницы. - Ничего страшного не случилось, просто твой дух ненадолго покинул тело. Оставайся спокойной и просто пожелай вернуться в тело. Этого будет достаточно.
   Спокойный голос Райны подавил нарождающуюся панику, а выраженное желание вернуться в тело было мгновенно выполнено.
   - Сразу не вставай, нужно немного посидеть, - сказала наставница. - Вот из-за таких моментов самостоятельно заниматься опасно даже началами магии. А дальше без учителя будет еще хуже. Можешь представить, каково пришлось мне.
   - А что мы вообще сделали?
   - Мы с тобой уже много чего сделали. Очистили твое тело от всякой дряни. Физическое и духовное тела связаны, поэтому улучшилось состояние и духовного тела. Потом убрали, как бы это лучше выразиться... вот у тебя в голове есть очень подходящее, какое-то трескучее слово - стресс.
   - А что это такое?
   - А ты, что же, не помнишь? По твоим воспоминаниям это реакция человека на боль, испуг или злость, то есть как раз то, от чего ты с моей помощью избавлялась. Этим мы способствовали свободному течению силы в твоем теле. Потом я пробила пробки в твоем основном канале, который идет вдоль позвоночника. Самой тебе на это могли потребоваться годы. А сегодня я вывела твой дух из тела. В дальнейшем ты такое сможешь проделывать сама. Это позволяет брать силу не только через тело, но и напрямую. Кроме того, иногда бывает полезным пройти сквозь стены и что-то посмотреть. Правда, далеко при этом удаляться не рекомендуется из-за того, что можно потерять связь с телом. Я удалялась шагов на триста, а потом начал расти страх, и я сразу вернулась.
   - А что дальше?
   - Дальше будут четыре этапа. Первый - это обучение управлению своей силой и своим телом. Изучив это, ты сможешь быстро себя вылечить от болезни или раны, со временем изменить внешность или стать немного быстрей. Без первого этапа невозможен второй - управление телами других людей. Освоив это, можно лечить других или, наоборот, наслать болезнь, подчинять себе людей или внушать им нужные тебе мысли и чувства. Третий этап - это управление предметами и их свойствами напрямую, используя только свою силу. Это передвижение предметов, создание холода или жары, длительное хранение продуктов и кое-что еще по мелочи. Последний этап - это управление астральными существами и демонами и вызов жителей иных миров. Немного особняком стоит магия иллюзий, которую можно изучать на любом этапе.
   - А можно с нее начать?
   - Кажется, я поторопилась назвать тебя девушкой! - рассмеялась Райна. - Какой же ты еще, в сущности, ребенок!
   После того как Ире в первый раз удалось выйти из тела, занятия с наставницей стали интереснее. Танцы закончились, и теперь Райна все время использовала для того, чтобы научить Иру управлять своей силой.
   - Пойми, - втолковывала она своей ученице, - мало уметь влиять на тело. Намного труднее научиться тому, где, что и как менять, чтобы вызвать нужное тебе изменение. Когда тело здоровое, лучше в него вообще не соваться, особенно когда мало опыта.
   - А стать быстрее? - не согласилась Ира.
   - Только тогда, когда без этого никак. Любой выход за пределы нормы возможен только на короткое время и чреват паршивыми последствиями. Поэтому мы такое попробуем, но в дальнейшем используй только в самом крайнем случае.
   С магией иллюзий у девушки никаких проблем не возникло. Как только она поняла сам принцип, так дело и пошло. Плохо, что зеркала отражали только реальное содержание, а не то что наколдовала Ира, поэтому она не смогла посмотреть на саму себя с кроваво-красными глазами и длинными клыками кровопийцы. Райна отреагировала на ее вид очень странно. Когда Ира как ни в чем не бывало зашла в ее спальню в этом образе, наставница с такой скоростью метнулась к стоявшей у стены стойке с мечами, что ее изображение оказалось смазанным. Видимо, у стойки она осознала, кого увидели ее глаза, потому что выпустила рукоять меча и, повернувшись к ошарашенной девочке, сказала:
   - Никогда больше так не делай, если не хочешь, чтобы я тебя ненароком не прибила! И откуда ты можешь знать о шурах?
   - Я о них и не знаю, - ответила Ира, только сейчас ощутив дрожь страха. - У нас таким был граф Дракула. Ну тот, который вампир. Кровосос, одним словом. А кто такие шуры?
   - Тоже кровососы. Их сейчас редко можно встретить. Очень быстры, очень живучи и очень опасны. Поэтому, если не повезет встретиться, постарайся сразу убить и ни в какие разговоры не вступай!
   - А на них действуют серебро и чеснок?
   - Никогда о таком не читала. А как они, по-твоему, должны действовать?
   - Неважно. Наши вампиры, в отличие от ваших шуров, это вымысел, хотя кое-что и сходится. А оборотней у вас нет?
   - Превращающихся в зверей? Нет, такое только в сказках.
   - А кто-нибудь еще у вас живет, кроме людей и шуров?
   - Нет, это мир людей. И шуры здесь раньше не жили. Их сюда притащил кто-то из магов из другого мира. Кровососы начали быстро размножаться, но все королевства впервые за триста лет объединились, и их почти всех вырезали. А может быть, уже и всех. Я о шурах давно не слышала.
   После занятий магией, хочешь не хочешь, приходилось идти заниматься к Гарту. Каждый раз перед этим нужно было полностью раздеваться, после чего Лая обмазывала ее всю приятно пахнущей и немного щипающей кожу мазью и с усилием втирала ее в тело. Первый раз, когда она массировала уже заметно подросшие груди, Ира ощутила какое-то томление и во второй раз попросила служанку не трогать грудь.
   - Госпожа Райна велела втирать везде, - ответила Лая. - Наверное, госпожа Рина, мой массаж вас просто возбуждает. Если вам это не доставляет удовольствия, я просто не буду трогать соски.
   Мазь оказала на Иру просто волшебное действие. Она перестала так уставать после занятий с Гартом, а мышцы очень быстро укрепились и начали увеличиваться в размерах. Да и упражнения на растяжки уже не сопровождались непременной болью, как это было раньше. Тело постепенно приобретало еще более привлекательные формы уже не из-за роста жировой ткани, а из-за мышц. Единственное, что немного расстраивало, так это то, что она начала раздаваться в плечах.
   - Не расстраивайтесь, госпожа Рина, - попыталась утешить ее Лая. - Это некрасиво только у тех женщин, у которых узкие бедра, а у вас они будут на загляденье! С такими бедрами только рожать и рожать! И животик какой аккуратный!
   Ира рассматривала ставший совершенно плоским живот, который перестал провисать даже после плотного обеда, и гадала, красиво это или нет. А потом голову посетила неожиданная мысль.
   "А чего это я так пекусь о красоте? Ведь никакие мужики мне и на фиг не нужны! Мне нужна сила, поэтому больше никаких визитов к зеркалу Райны. О том, что и где должно вырасти, пусть думает выбирающий для меня упражнения Гарт".
   Иру раньше очень привлекала медицина. В пятом классе она даже решила, что станет врачом. Поэтому то, что они сейчас изучали с Райной, было особенно интересно. Райна дала ей на изучение три большие книги в толстых кожаных переплетах с латунными уголками. На толстых серых страницах первой книги было много иллюстраций в виде контура человеческого тела и его органов с описанием способов влияния на каждый из них и списком побочных эффектов. Отдельно приводились различные болезни, их симптомы и способы лечения. Во второй книге рассматривали лечение различных ран, а третья была посвящена изменению собственной внешности.
   "Увеличить, что ли, глаза и ресницы? - думала она, рассматривая таблицы точек воздействия и примечания к ним. - Что-то меня опять куда-то не туда несет. Хотя интересно, как бы реагировали на глаза в пол-лица?"
   - У тебя маловат резерв сил, - заметила наставница. - Будем увеличивать, а то ты ничем не сможешь заниматься, кроме лечения. Для этого утром до завтрака и вечером за два часа до сна будешь заниматься созерцанием, а днем будем вдвоем делать дыхательные упражнения.
   Незаметно для самой себя Райна так привыкла к будильнику, что иначе как в часах время уже не мерила. Она же натолкнула Иру на мысль, которая позволила почти полностью отказаться от перевода стрелок. Любопытная старушка исследовала механическое чудо и сразу же разобралась в назначении всех органов управления, кроме одного.
   - Для чего служит вот это? - указала она на непонятную деталь.
   - Ой, как же я могла про нее забыть! - обрадовалась Ира. - Это же регулятор скорости хода. Сейчас мы его поставим на минимум и посмотрим, что будет показывать будильник. Может быть, его вообще не нужно будет переводить.
   Переводить все-таки пришлось, но только раз в десять дней и только на двадцать минут
   Прошел месяц упорных занятий. Ира уже неплохо изучила свой организм и знала, что делать при появлении у нее любой из известных здесь болезней или при ранении средней тяжести. При тяжелых ранениях маги себя не лечили, так как было невозможно обеспечить должный уровень контроля всех сил. Если болезнь была неизвестная, лечить ее можно было только по набору симптомов, хотя такое лечение считалось менее действенным. По поводу изменения собственной внешности у нее был серьезный разговор с Райной, которая советовала с этим не играть.
   - У тебя очаровательное лицо, - сказала она девочке. - Поменяешь в нем что-то, да еще кривыми руками, потом сама будешь плакать. Маги на собственном опыте убедились, насколько для человека важен его собственный вид, его индивидуальность. Внешность меняют только женщины, причем только те, кто обижен природой. Знаешь, как это делать, и этого довольно.
   Ира согласилась с доводами Райны, но все равно увеличила себе длину ресниц и сделала их чуть гуще.
   "По-моему, здорово получилось! - думала она, рассматривая в настольном зеркале свои большие серые глаза, опушенные густыми длинными ресницами. - Но больше ничего править не буду. Райна права: мне на внешность жаловаться нечего. Спасибо, папа!"
   Тело у нее обросло мышцами, которые при напряжении становились твердыми как камень, а груди увеличилась вдвое и теперь неприлично торчали, натягивая одежду. Все-таки не стоило их мазать этой мазью. Вчера ей даже удалось три раза подряд самой взвести арбалет.
   - Хватит вам мазаться этой мазью, госпожа Рина, - сказал Гарт. - У вас сейчас великолепно развитое женское тело, а больше мышц для вашего возраста и не нужно, иначе нарушаться пропорции, и вы станете походить на мужчину. Такого ни одной женщине точно не нужно. А недостающая сила сама придет с возрастом. Тело мы вам развили, пришла пора заниматься боем.
   Занятие борьбой Ире понравились. Она быстро безо всяких отваров запомнила все движения, и теперь каждый день выполняла их часа по два, добиваясь автоматизма в выполнении и скорости. Увидев, что вскорости госпожа освоит все приемы, Гарт, для того чтобы немного разнообразить монотонность тренировок, начал показывать своей подопечной отдельные упражнения с кинжалом. В магии, помимо упражнений, способствующих росту резерва, начали изучать лечение других. Теорию Ира запомнила быстро, остановка была за подопытным материалом. Гарт отвез деньги старосте ближайшей деревни, и вскоре им привели двух симпатичных кобыл и привезли две телеги с сеном и овсом.
   - Раньше мне лошади были без надобности, - говорила Райна, осматривая покупку, - а теперь, когда появилась ты, пригодятся. Завтра Гарт приведет в порядок упряжь, и мы с тобой съездим в деревню. Тут недалеко, так что как-нибудь выдержишь. А по дороге я тебя буду учить посадке и управлению лошадью. В деревне достаточно недужных, на них и потренируешься. Надо будет еще захватить серебра. Раздадим каждому на выздоровление, тогда в следующий раз и ездить не понадобится - сами прибегут.
   Езда на кобыле, которую девочка назвала Ладой, никаких затруднений не вызвала. Кобыла была спокойная, даже флегматичная, и управлять ею было легко. Правильную посадку Ира освоила сразу, а для сильного и тренированного тела получасовая поездка на лошади была пустяком. По возвращении она не чувствовала ни боли, ни усталости.
   Костюма для верховой езды у Иры, естественно, не было, поэтому она надела еще новое трико. Райна, осмотрев свою ученицу, принесла ей широкий, шитый золотом ремень и бархатный берет в тон костюму. После недолгих раздумий на пояс девочке повесили длинный кинжал в красивых ножнах, а берет украсила золотая заколка с зелеными камнями.
   Деревня располагалась вдоль дороги, которая начиналась у крайних изб и шла в сторону ближайшего города. Почему-то все избы находились по одну сторону от дороги, а с другой стороны была просто обширная вырубка. Лес свели шагов на триста от дороги.
   - А почему там одни пни? - спросила Ира Райну, когда они выехали на дорогу и направились по ней к дому старосты.
   - Потому что лодыри, - ответила наставница, имея в виду жителей деревни. - Лес вырубили для своих нужд, да чтобы разбойники незаметно не подобрались, а вот выкорчевать пни, да что-нибудь посадить им уже неохота. Это же еще придется следить за посадками и оберегать их от потравы зверями. Лес-то рядом. У них за деревней ближе к реке были луга, которые и пустили под пашни. И пни корчевать не нужно, и вода под боком, да и лесной живности там намного меньше.
   В деревне их обеих встретили с большим почтением. Было видно, что местных раздирает любопытство, откуда она такая появилась. До дома старосты добраться не успели: он прибежал к ним сам.
   - Что угодно высокородным? - почтительно спросил высокий, худой старик, сгибаясь в поклоне.
   - Здравствуй, Миран, - сказала Райна. - У нас к тебе разговор. Молодая госпожа Рина хотела бы сделать для вас доброе дело. Вы нам как-то привезли обоз продуктов и платы не взяли. Вот она и подумала помочь вам по-соседски. Если у вас в деревне есть недужные, она их сейчас всех вылечит и платы за это не возьмет. Есть такие?
   - Как не быть, госпожа Райна! - старик выпрямился, и Ира смогла его хорошо рассмотреть. - Таких почитай четыре руки наберется.
   Больных набралось не только на четыре руки, но еще и на три пальца. Двадцать три недужных для начинающего мага - задача непосильная, поэтому половину собравшихся в очереди у дома старосты больных Райна вылечила сама, потратив на это полчаса. Ира возилась гораздо больше, но в результате исцелила всех. Только в одном случае ей пришлось просить помощи у наставницы, в остальных она справилась сама. Конечно, люди не выздоровели моментально, но все почувствовали себя лучше, а полностью избавиться от ран и болезней должны были уже через несколько дней. Каждому пациенту Ира вручила по серебряной монете, даже трем мальчишкам, которых привели их матери. Провожали их всей деревней, и было видно, что люди выказывают уважение уже не столько к знатности их рода, сколько к ним самим.
   - Приятно делать людям добро? - усмехнулась Райна, глядя на довольную ученицу. - Прекрасно тебя понимаю, но имей в виду, что такое можно делать лишь изредка. Тогда запомнят и оценят. А начнешь оказывать благодеяния часто, сочтут, что так и надо и быстро усядутся на голову. Это в природе людей. К хорошему привыкают быстро, а добро помнят недолго, да и то не все.
   - Я еще потому довольна, что все получилось с лечением, - немного смутилась Ира. - Хоть я все делала дольше вас.
   - Опыт, - пожала плечами наставница. - Все придет со временем. А ты готовься, что скоро набегут из двух других деревень. Как только узнают, что мы с тобой сошли с ума и лечим бесплатно, так и появятся. Хотя, наверное, продукты все же привезут.
   - Я бы сейчас легко вылечила мать, - вздохнула девочка.
   - А толку? - возразила Райна. - Я в твоей голове в свое время прочитала хорошую поговорку. Это про то, что свинья лужу найдет. Твою мать кто-нибудь заставлял пить это вино? Она это начала делать по слабости характера, поддавшись на уговоры мужа. Я ведь правильно поняла твой рассказ? Вот видишь. Ей нужен был мужчина, и она вышла замуж за первого, кто подвернулся. Есть такие женщины, которые лишь отражение своих мужей. Пока она была с твоим отцом, все было хорошо, да и то, наверное, что-то могло быть, о чем ты не знала.
   - Я бы могла на нее повлиять. Мы ведь это сейчас начнем изучать?
   - Будем мы это изучать. С завтрашнего дня и займемся. Только ты, видимо, невнимательно меня слушала. Не сможешь ты своим искусством изменить человека. Можно заставить во что-то поверить на непродолжительное время, но добавить ума, если его нет, поменять характер или сделать добрее не сможет даже самый сильный маг. К худу или к добру, но никто, кроме нас самих, в наших душах не властен. Хватит об этом, ты мне лучше скажи, когда ты родилась? У нас здесь тоже принято отмечать день рождения, а я твой не знаю.
   - А я вообще не знаю, как здесь считают дни. Это, наверное, попало в те мелочи, которые будем изучать потом.
   - Я это как-то упустила, - смутилась Райна. - Дни считают просто. Есть четыре сезона, которые можно назвать так же, как и ваши. Я их тебе в напоминалку с таким переводом и давала. Самый большой по продолжительности сезон - это лето, в нем двенадцать десятков дней. Зима, наоборот, самая короткая - всего шесть десятков и еще пять дней. А весна и осень имеют одинаковую продолжительность по восемь десятков дней. Для учета времени есть специальные календари. В них имеются пластинки, обозначающие дни, которые перекладываются из одной части в другую. У нас такой стоит в комнате Гарта. Календари есть у всех дворян, купцов и у многих состоятельных горожан, а так же в храмах. Остальным это особо и не нужно. Так что с твоим днем рождения?
   - Я его не смогу вам назвать. Когда я сюда попала, дни не считала, поэтому могу только приблизительно сказать, что живу здесь живу три месяца. Я родилась в марте, так что мне уже тринадцать с половиной лет. А привязать свой день рождения к вашему календарю я смогу только тогда, когда опять попаду в наш мир.
   - Приедем домой, спросишь у Гарта. Он должен был отметить тот день, когда ты появилась в замке. Тогда нетрудно будет посчитать. Да мы уже и приехали. Ноги-то не болят с непривычки?
   - Да нет, все нормально.
   - Вот и выезжай на своей кобыле каждый день хоть ненадолго. Скажешь Гарту, и он научит тебя надевать сбрую. Седлать лошадей по-прежнему будет он, но тебе необходимо знать, как это делать. И еще надо обязательно научиться ездить галопом, хотя твоя кобыла не предназначена для такого аллюра.
  
  
  
   Глава 6
  
  
  
   - Забирай эти книги, - Райна указала рукой на толстую стопку книг на столе своей гостиной. - Изучать будешь в таком же порядке, в котором я их сложила. Как только изучишь очередной раздел, сразу же будем заниматься практикой.
   - А что здесь? - с любопытством спросила Ира, листая верхнюю книгу.
   - В верхней описано как оказывать мысленное воздействие на людей, птиц и животных.
   - А разве на птиц можно?
   - Можно воздействовать на любое живое существо. Чем умнее создание, тем оно легче поддается воздействию. Собаки, например, могут выполнить довольно сложную работу, чем часто и пользуются, а вот кошки являются исключением. Они слабо поддаются магии, не любят магов и рядом с ними не живут. Ты у нас видела хоть одну кошку? А помнишь, когда мы зашли к старосте, из дома вылетел кот, который чуть не сбил тебя с ног? Кое-где с их помощью определяют магов.
   - А птицы?
   - Управлять ими не очень сложно. Только мелкие птицы управляются на небольшом расстоянии, и им ничего не внушишь надолго, потому что почти сразу все забывают. А вот ворон очень часто используют, например, для передачи посланий. Я думаю, что еще с декаду продержится сухая, теплая погода, так что у тебя будет время попрактиковаться. Когда начнутся дожди, птиц будет трудно найти. Вторая книга посвящена предметной магии. Она проще в выполнении, но требует больше силы. Думаю, что у тебя уже многое должно получиться. Только не вздумай практиковаться без меня. Неопытный маг может заработать магическое истощение. Штука не смертельная, но для мага очень неприятная.
   - А в третьей книге что?
   - Там описываются стихийные духи. Я, когда перечисляла разделы магии, тебе о них вообще не говорила. Дело в том, что эти духи очень своенравны, да и ума у них немного, поэтому маги их очень редко используют. Людям они не подчиняются, но их можно на кого-нибудь натравить обманом. Устроить на море бурю или где-нибудь землетрясение. Только нужно самому вовремя убежать подальше, чтобы не попасть под раздачу. Даже если ты никогда не будешь их использовать, все равно изучить особенности этих созданий будет нелишним, так как есть астральные существа, которые управляют стихийными духами. С ними и пытаются договориться, если тебе нужно изменить погоду. Когда ты все это освоишь, настанет черед высшей магии. Надеюсь, в три декады мы с тобой уложимся. Если нужен будет отвар для запоминания, скажешь.
   - Постараюсь обойтись без него, - Иру непроизвольно передернуло. - Сколько я его уже выхлебала, а все равно пью, как в первый раз. Неужели нельзя его сделать не таким противным?
   - Может и можно, - пожала плечами Райна, - но нельзя.
   - Это как?
   - Помнишь, я тебе говорила о вреде выхода за пределы нормы для наших тел? Отвара это тоже касается. Он не такой уж безвредный, поэтому и применяется только тогда, когда без него трудно обойтись. А тем, кто применяет, приходится терпеть его вкус. А теперь представь, что этот вкус вдруг стал бы приятным. Велико искушение выучить все, что хочешь, почти без труда, потратить месяцы там, где другие тратят годы. А потом наступит расплата. Насчет себя можешь не опасаться. Не так уж и долго ты его употребляла, а весь возможный вред я сняла с помощью своей магии. Но ведь не у каждого под боком имеется мастер - сильные маги - это вообще большая редкость, тем более что многих из них убили псы Ашуга. Все, иди учиться. Если чего-нибудь не поймешь, сразу обращайся ко мне.
   Ира набросилась на принесенные книги, как изголодавшийся на деликатесы. Она все больше входила во вкус изучения того, чего по понятиям ее мира в природе не существовало. Магия манила своими возможностями, обещанием силы и независимости. И еще ей просто было интересно. Сегодня она наколдовала в трапезной несколько больших ваз с розами. Потраченное на подготовку время не пропало даром: розы получились как настоящие. По трапезной волной пошел одуряющий розовый аромат, заставивший Лаю застыть на месте, а Гарта удивленно поднять брови. Одна Райна продолжала есть, посмеиваясь над шалостью ученицы.
   - Ой, откуда такая прелесть? - всплеснула руками Лая, подбежав к одной из ваз.
   Естественно, что попытка взять один из цветов успехом не увенчалась. Вообще-то, можно было бы наколдовать и иллюзию материальности, но для Иры это было еще сложно, и она решила пока ограничиться видом и запахом.
   - Я не магичила с иллюзиями уже лет сорок, - засмеялась Райна, - вот Лая и забыла. Кажется, я тоже создавала цветы, но не такие, а проще. Такая прелесть реально существует или это твоя выдумка?
   - Это розы, - ответила Ира, которую немного смутило разочарование служанки. - В моем мире это одни из самых лучших цветов. Но стебли у них все в шипах.
   - Так и должно быть, - кивнула наставница. - Красоту нужно защищать. Это и тебя касается, сейчас ты как раз отращиваешь свои собственные шипы, осваивая магию.
   С Гартом теперь велись занятия только с кинжалом, хотя девочка все равно каждый день повторяла разученные упражнения после обязательной разминки. У Иры не было большого желания отрываться от занятий для прогулки верхом на Ладе, но Райна настояла на своем. Выезд получалось сделать уже перед самым ужином, поэтому Ира ограничивалась получасовой ездой рысью, временами с большим трудом переводя кобылу в галоп. Каждый раз Лада поворачивала к девочке голову, глядя с таким укором, что юной наезднице поневоле становилось стыдно. Когда теория ментальной магии начала укладываться в голове, она сразу же попробовала ее применить к ленивой кобыле. Результат превзошел все ожидания: кобыла преисполнилась энтузиазмом и показала такую прыть, что Ире стоило больших усилий удержаться в седле. Начали проводить и опыты под руководством наставницы. Райна контролировала каждый шаг своей ученицы, объясняла то, чего не было в книгах, и несколько раз уберегла Иру от серьезных ошибок. В качестве подопытных использовали птиц, своих лошадей и даже лося, который опять разгуливал возле самого замка в поисках грибов. Ира даже хотела на нем прокатиться, но наставница отсоветовала.
   - У тебя нет опыта им управлять, - объяснила она. - Он тебя, конечно, повезет, но куда? Попрется в чащу, и не первая, так вторая ветка тебя с него смахнет, а мне потом придется сращивать тебе кости.
   С птицами работать не понравилось. Крупные куда-то подевались, а мелочь вроде воробьев исправно садилась ей на плечи, но при этом не испытывала никакого уважения, и после подобной дрессировки частенько приходилось чистить одежду. С людьми было сложнее. Кроме слуг под рукой никого не было, а ехать с этой целью в деревню Райна запретила, хотя Ира и сама не рвалась.
   - Пожалуются в город королевскому наместнику, - говорила она ученице. - Деревни королевские, так что он просто обязан будет отреагировать, и твоя учеба обойдется нам очень дорого. Можешь попробовать что-нибудь безобидное на слугах, но только так, чтобы они сами этого не заметили. Пусть, например, Гарт почешет нос. Только будь осторожна с Лаей и обязательно смотри, чем она занята. А то вмешаешься, когда она шинкует овощи, и оставишь ее без пальца, а нас - без служанки, пока я ей не восстановлю руку. Здесь главное - понять принцип и заучить все рекомендации, все остальное придет с опытом.
   Поначалу предметная магия давалась туго, но вскоре случился прорыв: ей удалось сдвинуть одну из нескольких спичек, которая некоторое время, повинуясь ее воле, вяло ползала по столу, пока Ира не устала. Через неделю она уже легко гоняла десяток спичек, устраивая на столе спичечные хороводы, а еще через два дня сдвинула полный коробок. А на следующий день закончилось лето, и пошел первый, пока еще теплый дождь, предвестник целой череды дождей, которые зарядят на два месяца и сделают дороги королевства непроезжими. За первым дождем последовал второй, за вторым - третий. Конные прогулки пришлось прекратить. Лесная дорога раскисла не сильно, но все равно из-под копыт Лады летела грязь, а с деревьев сыпалась грязная морось. Зато повсюду полезли грибы. Их было так много, что можно было таскать корзинами, не отходя от замка, а лось обожрался и метил поляны жидким калом. Ира, пользуясь случаем, таскала грибы Лае, которая их сушила в печи и развешивала на кухне на веревочках. Запах от них исходил просто обалденный. Дальнейшие грибные заготовки прекратил Гарт.
   - Поймите, госпожа Рина, - уважительно, но вместе с тем твердо, сказал он, - на ваши грибы ушло слишком много дров, а я не могу сейчас заготавливать другие: все отсырело, и почти постоянно идет дождь. Да не расстраивайтесь вы так, еще несколько дней, и грибов почти не будет.
   Пожав плечами, Ира отнесла корзину в кладовку и, забыв про грибы, с новой силой навалилась на учебу. Предметная магия давалась ей все лучше и лучше. Девочка научилась замораживать и кипятить воду, правда, пока только в небольшой захваченной из дома керамической чашке. Вот заклинание, обеспечивающее сохранность вещей и продуктов, ей пока не давалось. Пришлось обратиться за помощью к Райне. Оказалось, что в книге была ошибка.
   - Потому и говорю, чтобы обращалась ко мне, - сказала ей наставница. - Писец допустил ошибку, а по смыслу ее не видно. Я, когда училась сама, на этом месте долго топталась, прежде чем догадалась, в чем дело. Хотела исправить, да забыла. Смотри, как нужно.
   "Теперь мне и холодильника не нужно, - думала Ира. - Любые продукты неделю пролежат свежими, и силы на это требуется совсем мало".
   - Можно сказать, что теперь ты у нас полный маг, - с удовлетворением сказала Райна. - Можно смело идти в гильдию и сдавать экзамены. Если только она еще существует, конечно. Вот освоишь еще стихийных духов, и мы с тобой сразу же перейдем к последнему разделу. Времени на все должно хватить с лихвой. Только мне придется с тобой повозиться, а тебе - потерпеть боль. Для высшей магии сил у тебя все же маловато, так что попробуем это исправить. И давай я тебе на всякий случай покажу, где храню остальные книги. А то мало ли что...
   Книги хранились, как Ира и думала, в лаборатории в выдолбленной в стене нише, на которую было наложено очень качественное заклинание иллюзий.
   - Здесь же кирпичи! - девочка потрогала стену в указанном месте, чувствуя на ощупь только неровную кирпичную кладку.
   - А ты попробуй на время снять иллюзию, - посоветовала Райна. - Только не надо ее совсем разрушать, а то потом сама же будешь все восстанавливать.
   Ира старательно проделала нужное магическое действие, и кирпичи исчезли, открыв глубокую нишу в стене, почти полностью заполненную книгами.
   - Это все по магии? - удивилась она. - Я же уже почти все прочитала, неужели это все по последнему разделу?
   - Ты получила только общие знания, какие может получить любой начинающий маг, нашедший себе наставника или обучающийся по книгам самостоятельно на свой страх и риск. Но существуют и более углубленные знания по отдельным, как правило, наиболее востребованным темам. А есть еще и семейные секреты, которые мастера не спешат делать всеобщим достоянием. Есть такая книга и у меня. В нее мастера семейства Албени больше трех сотен лет заносили все то новое, что им повезло найти в магии. Кстати, именно там все боевые заклятия.
   - Призыв тварей?
   - Нет, это общий раздел высшей магии, он секретом не является, а вот координаты некоторых миров - это секрет. А боевая магия основана на воздействии на организм противника. Ты можешь попытаться остановить или заморозить ему сердце, парализовать дыхание или перекрыть ток крови в голову. Применение у этих заклинаний очень небольшое, потому что человек сразу не умирает и еще может успеть нанести удар, а то и не один. Кроме того, существуют амулеты, которые полностью или частично предохраняют от таких заклинаний. В эту же книгу я записала координаты твоего мира.
   - И когда мы это будем изучать?
   - В самую последнюю очередь. Ну что ты на меня смотришь такими жалобными глазами? Рано тебе еще такое изучать.
   - А просто посмотреть?
   - Мы с тобой договоримся так. Я тебе сейчас ее отдам, но не для чтения. Будешь из этой книги каждый день переписывать в одну из своих тетрадок по два листа текста. Читаешь ты хорошо, а пишешь так, что твои каракули с трудом можно разобрать. А так и писать научишься и свое любопытство попробуешь удовлетворить. А потом расскажешь мне, что удалось понять. Только давай договоримся сразу, что ничего из этой книги ты без меня пробовать не будешь. Тебе уже по силам открыть врата, но вот удержать ты их еще не сможешь, просто не хватит сил. Они тебя выпьют досуха и захлопнутся, а мне достанется твое мертвое тело. Ты меня поняла? Тогда забирай и пойдем, а то что-то забеспокоился лесной народ.
   - А что за народ? - спросила Ира, следуя за Райной с книгой под мышкой.
   - Это всякая лесная мелочь вроде болотников и водяных. Они у тебя есть в книге по стихийным духам. В отличие от истинных духов, они намного слабее, но это-то и позволяет их чаще использовать. Только эти духи не могут удаляться от мест своего обитания, поэтому польза от них не очень большая.
   - А они вам что-то передали? Почему же я ничего не почувствовала?
   - Потому что передали лично мне. Слушай, помолчи, кажется, дело серьезное. В направлении замка идут люди с железом, причем движутся не по дороге, как это сделали бы солдаты, а лесом, да еще со стороны Карской пущи. Почти наверняка это разбойничья ватага, которая собралась отсидеться в нашем замке до весны.
   - А мы?
   - Можешь обойтись без глупых вопросов? Что мы? Если они о нас знают, это только лишний повод сюда прийти. Выжившая из ума старуха с двумя такими же слугами для них противниками не являются, а какой-никакой запас продуктов у них должен быть. Да еще, возможно, удастся чем-нибудь поживиться. Поняла? Нас под нож, а тебя дружно используют и тоже зарежут, потому что благородная и для них возможный источник неприятностей.
   - А сколько их, сообщили?
   - Сообщили, что много. Духи считать не умеют, и все, что больше двух, для них уже много. Но у нас ватаги редко ходят меньше десятка, разве что их ополовинят королевские егеря. Будем рассчитывать на худшее и считать, что их два десятка. Сами мы с ними не справимся, поэтому мне придется обратиться за помощью. Не хотелось тратить свой последний запас, который я приберегла на черный день, но, кажется, этот день наступил. Беги к Гарту и скажи, чтобы забрал арбалеты и нес к южному входу. Они должны подойти туда. Сама будешь ему помогать. Я бегу в башню вызывать помощь, но мне нужно время. У тебя часы отца с собой? Вот и хорошо. Мне нужно всего полчаса, постарайтесь столько продержаться. Если не сможете, уходите в лес и заберите с собой Лаю, а я закроюсь изнутри и постараюсь закончить ритуал. Беги, девочка моя!
   Гарт отреагировал на новость хладнокровно.
   - Пойдемте, госпожа, поможете мне донести оружие, да и сами вооружитесь.
   Оружие замка хранилось в комнате самого Гарта в двух больших шкафах. Ире он дал надеть пояс с закрепленным на нем длинным кинжалом, больше похожим на короткий меч, и еще два кинжала поменьше.
   - Эти будете метать, - сказал он девочке. - Возьмите с собой сумку с болтами и арбалет из тех, что поменьше.
   Сам он выбрал из десятка имеющихся арбалетов два самых больших.
   - Из них можно пробить доспехи на сто шагов, - пояснил он в ответ на вопросительный взгляд Иры. - Вряд ли разбойники будут в броне, но всякое может случиться. По крайней мере, из них мы сможем отстреливать врагов от кромки леса, в доспехах они или нет.
   Гарт тоже повесил себе на пояс два кинжала и закрепил за спиной короткий, широкий меч. Никаких доспехов у него в комнате не было. На вопрос Иры, почему их нет, он ответил, что все доспехи замка захватили с собой бежавшие слуги, и железо сгинуло вместе с ними в болоте.
   - Нам от них сейчас было бы мало пользы, - добавил он, поворачивая на кухню. - Наша задача - положить как можно больше разбойников, пока они не ближе полусотни шагов. Их луки отсырели, и с большего расстояния от них будет мало толку. Но в упор они нас утыкают стрелами, так что нам с ними врукопашную не драться. Отстреляемся и отступим вглубь замка. Здесь можно будет попытаться завалить еще двух-трех, а потом только уходить в лес, если их останется больше пяти. А если меньше, то, может, и справимся. Сейчас предупредим Лаю, чтобы уходила, и идем прямиком к входу. Попробую, если будет время, сделать там завал из дров и бочек. И им препятствие, и нам будет где укрыться.
   Лая тоже не стала паниковать и метаться по кухне. Она молча выслушала Гарта, кивнула, сняла с плиты кастрюлю с кашей и засунула за матерчатый пояс пару кухонных ножей, которые, кроме отсутствия ножен, ничем не отличались от кинжалов Иры.
   - Пойдемте быстрее, госпожа! - поторопил Гарт. - Кто его знает, сколько у нас с вами времени. Будет плохо, если мы не успеем!
   Они успели, но в самый последний момент. Едва только старый солдат успел сделать небольшую баррикаду из старых бочонков, как из леса, совершенно не скрываясь, вышла толпа мужчин человек в тридцать, которые не спеша двинулись в сторону замка.
   - Много! - с досадой сказал Гарт. - Не удержимся. Послушай меня, Рина! Это не люди, а волки в человеческом обличье. Не жалейте их, потому что вас никто из них жалеть не станет. У каждого из этих мерзавцев руки по локоть в крови. Сейчас вы начнете их убивать, а я буду заряжать для вас арбалеты. Стреляете вы не хуже меня, а так будет быстрее. Начинайте, времени у нас мало! Представьте, что это просто мишени!
   У Иры не получилось представить вместо людей мишени, но страх не помешал ей уложить поверх бочонка заряженный арбалет, навести его на идущего впереди толпы толстяка с большими вислыми усами и нажать на спусковую скобу. Арбалет привычно ударил в плечо, а толстяк получил болт в живот, заорал, бросив меч, пробежал несколько шагов и рухнул на землю.
   - Следующий, быстро! - крикнул Гарт, подавая заряженный арбалет.
   Разбойники не остались на месте, а схватились за луки и нестройной толпой побежали прямо к ним. Ира успела выстрелить еще четыре раза, не сделав ни одного промаха, после чего на баррикаду обрушился дождь стрел. Гарт вовремя пригнул Иру, спрятав ее за бочонок, в который тут же воткнулись несколько стрел.
   - Лежи тут! - приказал он, а сам ползком, прикрытый от стрел баррикадой, пробрался к двери и успел ее захлопнуть и заложить засов, прежде чем первый из разбойников ударил в нее ногой.
   - Долго не продержится! - крикнул он Ире, имея в виду дверь. - Сейчас найдут или срубят ствол дерева и легко выбьют дверь. Дерево еще крепкое, но петли давно проржавели. Идем на галерею, может, из окон удастся кого-нибудь подстрелить.
   Ира молча схватила заряженный арбалет и сумку с болтами и бросилась вслед за Гартом. Вбежав в галерею, Гарт бросился к первому же окну, расположенному со стороны входа.
   - Положи оружие на пол, - сказал он девочке, по-прежнему продолжая обращаться к ней на ты. - Я подсажу в оконный проем, а потом подам арбалет. Болты брать не нужно: все равно больше одного выстрела нам не сделать, ссадят стрелами. Прячься за выступом стены и не стреляй, пока я не заберусь. Ударим вместе.
   Он закинул Иру на основании давно лишившегося стекол окна, передал ей оба арбалета и, подтянувшись, забрался сам.
   - Бегут уже с бревном, - посмотрел он на разбойников. - Распределим цели. Я стреляю в переднего, а ты в того, кто бежит за ним. Целься, я скомандую. Давай!
   Первые два разбойника из тех, которые бегом тащили здоровое бревно, упали под ноги своим товарищам, а конец бревна пошел вниз и уткнулся в землю. Остальные не смогли его удержать, в результате чего у одного из мерзавцев оказалась переломана нога. Стоявшие в стороне разбойники разразились негодующими воплями и пустили в ход луки.
   - А разбойники не попробуют забраться в замок здесь? - спросила Ира после того, как они спрыгнули с окна внутрь галереи, на несколько мгновений опередив выпущенные по ним стрелы.
   - Вряд ли, - ответил старик. - Им теперь проще пройти через дверь. Здесь снаружи до окон слишком высоко, да и нас побоятся. Заряжаем арбалеты и бежим к северному выходу. Если не успеем, придется отступать через разрушенную часть замка. Если столкнемся с ними, сразу стреляй, бросай арбалет и старайся не попасть под стрелы. Хотя в коридорах луки использовать неудобно. Если что, защищайся кинжалами. Нам главное - еще чуть продержаться, чтобы дать госпоже больше времени.
   Они совсем немного не успели. Когда до поворота коридора в сторону нужного выхода осталось всего с полсотни шагов, раздались грохот выбитой двери и радостный вопль двух десятков глоток.
   - Попытаемся прорваться на кухню! - крикнул Гарт. - Здесь они с нами справятся в два счета.
   Они смогли добежать только до кухонной двери, где столкнулись с целым десятком разбойников. Оба одновременно разрядили арбалеты, уложив наповал двух врагов, после чего остальные бросились на них с мечами в руках.
   "По-моему, это и есть крайний случай", - мелькнуло в голове Ирины, которая в следующий миг перешла в ускоренный режим.
   Движения разбойников стали очень медленными: они словно продирались сквозь толщу воды. Один бросок кинжала, второй, и два тела начинают запрокидываться назад. Она успела третьим кинжалом ударить еще двоих. Извлечь оружие из последнего уже не получилось: внезапно ослабевшая рука не смогла удержать рукоятку, а ставшие ватными ноги - тела. Девочка опрокинулась на спину, больно ударившись затылком о каменный пол. Сил не было никаких, ни магических, ни телесных. В глазах мельтешило, в виски лупила кровь, а грудь ходила ходуном и не могла уберечь от навалившегося удушья. Сквозь звон в ушах она услышала азартные крики и звон клинков. Гарт еще сражался, но прийти к ней на помощь уже не мог. Возле нее остановились двое.
   - Допрыгалась, сучка, - сказал один из них. - Кто же это ее, Сол? Смотри, кончается. Давай я с ней сейчас попрыгаю, пока еще теплая, а ты покараулишь, чтобы меня случайно кто не огрел? Вы-то потешили свои сморчки, а потом порезали всех баб в обозе, а мне ничего не досталось. Сил больше нет терпеть, а эта смотри какая!
   - Сам ты сморчок! - рассердился второй. - Нашел время точить свой шишак! Кто его знает, сколько здесь еще врагов, а ты норовишь залезть на бабу! Точно дурак! Мы уже потеряли половину ватаги, а убили ли хоть кого, кроме нее? Сейчас ребята упокоят этого деда, и надо...
   Что-то хлюпнуло, и ей на ноги плеснуло теплым. Мгновением позже звук повторился, и на этот раз влага попала с другого бока, намочив руку и забрызгав лицо. Следом прозвучал сдвоенный удар упавших тел. Со стороны, где шел бой, раздался полный животного ужаса крик, который резко оборвался. Оттуда же послышались шаги, и к Ире подошел уставший Гарт.
   - Что с вами, госпожа Рина? - спросил он, опускаясь перед ней на колени. - Вы вся в крови!
   - Опять госпожа! - прошептала девочка, которой стало самую малость получше. - Это не моя кровь, Гарт. Кто-то убил тех, кто ко мне подошел, это их кровь. Я просто потеряла много сил. Ты сам устал и, кажется, ранен. Садись рядом, немного отдохнем. Это ведь помощь, которую вызвала Райна?
   - Да, наверное, - ответил старик, тяжело опускаясь рядом. - Я видел, как вы метнулись к разбойникам, и сразу четверо из них рухнули на пол. Вы тоже упали, но я не смог прийти на помощь: на меня набросились двое, а силы уже не те. Я отбивался мечом, прикрываясь еще и арбалетом, но они теснили меня в угол. Атаковать я не мог, только защищаться. Тут бы мне и пришел конец, но внезапно у моих противников отлетели головы. Я успел отскочить, и меня кровью не залило. Стоит тишина, и никто больше не появляется, поэтому я думаю, что такая же неприятность произошла и с остальной ватагой. Скоро подойдет госпожа, тогда я схожу за Лаей, а то на улице опять начался дождь.
   В коридоре раздался звук торопливых шагов, и из-за его поворота появилась наставница. Увидев лежавшую и залитую кровью Иру, она вскрикнула и бросилась к ней бегом.
   - Что с тобой, девочка моя?! - причитала она совсем по-бабьи, схватив ладонями ее голову. - Ну вот, я же говорила, что тебе еще рано этим пользоваться! Разве так можно? Я чуть не рехнулась от страха. Потерпи немного, сейчас я поделюсь с тобой силой. Где Лая, Гарт?
   - Я передал ей ваш приказ укрыться в лесу, - ответил слуга, тяжело поднимаясь на ноги. - Пойду ее найду и приведу обратно.
   - Возьми плащ, - сказала хозяйка. - На улице сильный дождь. Теперь займемся тобой. Откройся, я буду вливать в тебя силу. Легче? Все, хватит. Теперь обопрись на меня и поднимайся. Лая тебе поможет помыться и лечь в кровать. Для тебя это сейчас самое главное. Нам всем следует отдохнуть, а мне еще нужно затянуть у Гарта порез на руке. Старый стал и неуклюжий, раньше он бы один разогнал толпу разбойников, по крайней мере, если бы был в броне. Эти тела найдется кому убрать.
   Лая оказалась цела и невредима и даже не намокла, прикрывшись предусмотрительно захваченным плащом. Вернувшись в замок, она развила бурную деятельность. Первым делом нагрела воду и искупала молодую госпожу, которая шевелилась в купальне как снулая рыба. Иру растерли полотенцем, напоили горячим отваром и уложили в кровать. Для остальных был срочно приготовлен горячий обед. У старой женщины еще хватило сил собрать все оружие разбойников, сложить его в одном месте в коридоре и приставить на место выбитую дверь, подперев ее валявшимися рядом бочонками. Вся одежда, оставшаяся после исчезновения тел разбойников, была выброшена в выгребную яму, после чего Лая добрела до своей комнаты и крепко заснула. Гарт после лечения руки тоже ушел отдыхать, но перед этим еще сходил на конюшню накормить и напоить лошадей. Не дождавшись ужина, который сегодня некому было готовить, все население древнего замка забылось тяжелым сном. Спала и Райна, которую вымотал ритуал призыва и необходимость делиться остатками сил со своей ученицей. Поэтому она никак не отреагировала на сообщение одного из духов леса о том, что по дороге в сторону ее замка движутся конные люди с железом. Много людей.
  
   - Как вы думаете, сержант, далеко еще до этого замка? - спросил симпатичный молодой человек лет двадцати, носивший на шее офицерский медальон, у ехавшего рядом с ним пожилого мужчины, одетого в форму королевского егеря.
   - Скоро должны подъехать, милорд, - почтительно ответил сержант. - Будем становиться лагерем или попросим гостеприимства у хозяев?
   - Надеюсь, что старая госпожа не откажет нам в гостеприимстве, - ответил командир. - В такую погоду под кров пускают даже собак. Опять начался дождь! И вы хотите сейчас ставить палатки? Нас всего два десятка, так что в замок поместимся. В конце концов, в интересах его жильцов, чтобы мы разделались с этой ватагой!
  
  
   Глава 7
  
  
   - Если хотите, здесь можно свернуть с дороги и проехать лесом, - предложил сержант. - Это будет намного короче. А можно доехать до деревни, а потом другой дорогой добраться до замка.
   - Поворачиваем, - решил офицер. - Этот дождь уже так достал, что хочется быстрее под крышу. Да и не будет в лесу такой грязи, как на дороге.
   Маленький отряд втянулся в лес и, ведомый сержантом, быстро добрался до вырубки перед замком.
   - Как видите, милорд, я вас не обманул, - сказал сержант. - Мы... Ах, каналья!
   Его возглас предназначался собственному коню, который внезапно рванулся в сторону, едва не выбросив всадника из седла, и нервно заплясал на месте, кося испуганными глазами в сторону замка.
   - Что-то напугало Ардая, - пояснил сержант встревоженному офицеру. - Отряд, стой! Милорд, с вашего позволения, я спешусь и посмотрю.
   Он соскочил с коня и отдал его повод одному из подчиненных, а сам начал осматривать вырубку. Пройдя немного вперед, сержант неожиданно остановился как вкопанный: на земле лежала одежда и обувь человека, причем рубашку кто-то засунул внутрь колета и заправил в штаны, которые, в свою очередь, были заправлены в сапоги.
   - Милорд! - позвал он офицера. - Я вас попрошу подойти сюда. Только лучше и вам спешиться. Мой Ардай не боится крови, а здесь просто ошалел от страха, так что это место и другим лошадям будет не по нраву.
   - Что за ерунда? - пораженный офицер присел на корточки рядом с сержантом. - Такое впечатление, что тело просто испарилось.
   - Верное у вас впечатление, милорд, - кивнул сержант. - Смотрите!
   Он полез в воротник рубашки и вытащил из него золотой медальон на цепочке. Развязав завязки на рубашке, он нащупал и вытащил окровавленный арбалетный болт.
   - Этого человека убили из замка. Смотрите, дыра только на груди, да и лежал он головой вперед. Давайте перевернем одежду и посмотрим, что лежит снизу.
   Внизу на широком кожаном поясе висел длинный кинжал, а с другого бока был подвязан кошель с деньгами.
   - Золото, - сказал сержант, развязав кошель. - Монет тридцать. Видно, непростой был разбойник. Ба, да это же Санти-Пивной-Бочонок! Посмотрите на медальон!
   - Точно Санти! - подтвердил офицер. - Он, по слухам, с этим медальоном никогда не расставался. За его голову магистрат назначил сто монет золотом! Повезло им сразу же уложить разбойничьего главаря. Вы говорили, что ваш конь не боится крови, а здесь ее почти всю смыло дождем. Так что, магия?
   - Скорее всего, милорд. Иначе куда делось тело? Нужно посмотреть вокруг, один ли он здесь лежит. Мне кажется, что сегодня этим ребятам не повезло. Если бы кто-нибудь из них остался в живых, они непременно вернулись бы сюда похоронить тело или хотя бы забрать золото. По слухам, у Санти на пальцах было полно колец. Давайте посмотрим у рукавов. Смотрите, перстень! И еще один!
   - Выходит, в замке отбились, положив всю банду?
   - Может быть и так, милорд, а, может, их просто осталось так мало, что оставили осмотр тел на потом. Так что нам в любом случае нужно быть настороже.
   Все спешились и, оставив коней под охраной двух егерей, рассыпались по вырубке, тщательно осматривая ее в направлении замка. Долго искать не пришлось: уже шагов через тридцать чуть в стороне были обнаружены еще одни непонятные останки одежды и обуви, в которых тоже оказался арбалетный болт. Рядом валялось оружие.
   - И у этого никто не забрал деньги, - перевернув мокрое тряпье, сказал сержант. - Золота в кошеле нет, но серебра много. Ищите ребята, наверняка он здесь такой не один.
   Ближе к замку попалось два "тела", и оба тоже с оружием и деньгами, а возле самых стен нашли еще троих, причем у двоих извлекли болты, а у третьего болта не было, да и видимых повреждений одежды не нашли. Один из егерей подошел к двери и, осмотрев ее, вернулся обратно.
   - Дверь выломана, - доложил он начальству. - Рядом валяется бревно. Очевидно, им и ломали. Дверь просто прислонена к проему и чем-то подперта изнутри.
   - Значит, несмотря на потери, разбойники выломали дверь и вошли в замок, - сделал вывод сержант. - И в замке остались, потому что денег и оружия погибших никто не трогал. Что будем делать, милорд? Уже темнеет, все устали и промокли. Нужно или проситься на ночлег в замок, или ехать ночевать в деревню.
   - Мне не хочется сейчас тревожить хозяев, - задумался офицер. - Если там разбойники, мы окажемся в очень невыгодном положении, а если победили хозяева, которым победа не могла достаться легко, вряд ли они сейчас нам обрадуются. С другой стороны, ехать в деревню хочется еще меньше. Давайте поступим так. Это ведь замок прежних? Значит, здесь где-то отдельно должны стоять конюшни. Прежние их всегда выносили из замков. Если конюшни уцелели, попробуем переночевать в них, они для этого достаточно просторные.
   Конюшни нашлись неподалеку. На вид они были неповрежденными, а от ворот в сторону замка вела узкая, но хорошо протоптанная дорожка.
   - Здесь часто ходят, - заметил сержант. - Ворота не заперты. Подожди, Лаш, не трогай. Если в замке живет сильный маг, он мог здесь оставить вместо замка какой-нибудь не слишком приятный сюрприз. Позовите Ола, пусть проверит.
   Подошедший на зов молодой, симпатичный егерь походил у ворот, но ничего не обнаружил.
   - Нет здесь ничего, - сказал он, открывая створку ворот. - Если и было сторожевое заклятие, его не обновляли, а следы от старых я почувствовать не смогу.
   Егеря тщательно осмотрели саму конюшню и несколько подсобных помещений, но обнаружили только двух кобыл и небольшой запас сена и овса.
   - Заводите наших лошадей, - скомандовал офицер. - Сами займем самое большое помещение. В нем чисто и сухо, а в остальных помещениях через оконца задувает ветер. Постелем палатки на пол, на них и переночуем. Всем переодеться в сухое, а мокрые вещи сверните в узлы, завтра просушим в замке. Игаш, распределите ночные дежурства.
   - Конечно, милорд, - ответил сержант. - Я думаю, мы можем позаимствовать у хозяев немного овса. Завтра пошлем кого-нибудь в деревню к старосте и восполним потраченное.
   - Господин сержант! - подошел к Игашу один из егерей. - Мы тут нашли на плитах что-то вроде пятен крови. Дождем размыло, но увидеть еще можно. Следы ведут к выгребной яме. В нее здесь сбрасывают навоз и кухонные отходы.
   - А в самой яме?
   - Так она слишком глубокая и почти пустая, там и днем-то не слишком видно. Может, подсветить факелом?
   - Ты долго думал? А если загорится этот навоз, чем будем тушить? Возьмите тонкую веревку и привяжите к факелу. Потом доложите результаты.
   Минут через двадцать с докладом прибежал тот же егерь.
   - В яме поверху набросана куча тряпья и много сапог. Подробно рассмотреть не получилось: занялась веревка, и еле успели вытащить факел.
   - Вот и нашлись остальные разбойники, - сказал офицеру Игаш. - Значит, обитатели замка все же отбились. Наверняка среди них есть сильный маг, который призвал каких-то тварей. Об этом надо будет обязательно доложить наместнику.
   - Если маг - это сама хозяйка, вряд ли она поедет в столицу, - сказал офицер. - Она сюда забилась не просто так. Скорее всего, ее еще в прошлом царствовании загнали сюда жрецы Ашуга. Они тогда свирепствовали вовсю, а отец короля им потворствовал. Скольких мастеров они извели, сколько их бежало к соседям! А теперь, если с соседями придется драться, нам даже от тварей будет нечем отбиться. Король пытается собрать тех, кто остался, но их очень мало, да и не верят они, что все кончилось.
   - Об этом пусть болит голова у наместника, - сержант распаковал свои сумки и достал хлеб и кусок окорока. - Будете, милорд?
   - Не откажусь. Спасибо, сержант. Поедим, и всем, кроме дежурных, спать. А завтра посмотрим что к чему. Вы правы: наше дело только доложить.
  
   - Ну как ты себя чувствуешь, отдохнула? - Райна внимательно осмотрела свою ученицу. - Вроде следов истощения не видно.
   - Нормально я себя чувствую, - ответила Ира. - Все как обычно, если не считать того, что побаливают мышцы.
   - Это из-за перехода в ускоренный режим. К вечеру должно пройти. Ты вчера, по словам Гарта, упокоила десяток разбойников. Это на тебе никак не отразилось?
   - Сначала было страшно и немного подташнивало, а потом я послушала, что они со мной собирались сделать, и появилась такая злость, что даже тошнота прошла. Если бы я тогда не лежала совсем без сил... Ладно, ну их. Мы сегодня будем заниматься моим резервом?
   - Сегодня придется сделать перерыв в занятиях: у нас гости. Гарт отправился утром кормить лошадей и встретил в нашей конюшне егерский отряд его величества. Они охотились за теми же самыми разбойниками, которые нанесли нам визит. А я вчера так вымоталась, что даже не почувствовала, когда меня о них хотели предупредить. Среди них есть один благородный, некий Лар Ольгар барон Розен. Гарт говорит, что юноша производит впечатление достойного человека. Он у егерей за главного. Приличия требуют пригласить его к завтраку и оказать содействие егерям, если он к нам обратится с такой просьбой. К тому же не помешает разузнать последние новости. Много ли узнаешь у крестьян, а Гарта я последний раз посылала в город лет семь назад. Стар он уже стал для таких поездок. Тебе нужно привести себя в порядок. Задача - сразить этого Лара наповал. Тогда мне из него легче будет вытянуть все, что нужно.
   - А сколько лет этому барону?
   - Около двадцати.
   - И вы думаете, что он западет на девчонку?
   - Иди сюда, девчонка. К зеркалу иди. Теперь посмотри на себя. Это девочка? Ты говоришь, что тебе тринадцать с половиной, но любой, кто посмотрит, не даст тебе меньше пятнадцати. У тебя формы взрослой женщины, причем женщины очень привлекательной. Учись этим пользоваться. Пусть тебя пока не интересуют мужчины, это вовсе не повод, чтобы не использовать их интерес к тебе. Я как-нибудь выберу время и позанимаюсь с тобой тем, как вернее и быстрее охмурить мужчину. Считай, что это оружие, данное тебе природой. Ты отвела назад руки, натянув на груди ткань платья, и он послушно уставится на твою грудь. При этом нормально соображать большинство мужчин уже не в состоянии, все их мысли совсем о другом. Есть немало и других приемов. Даже меняя тембр голоса, ты можешь управлять их поведением. Так что оставь свою глупую блажь и перестань считать себя ребенком.
   - Это ваша мазь виновата, что они так торчат!
   - И мазь, и упражнения. Ну и что в этом плохого? Скажи мне, какая девушка не хочет быть красивой? Есть ли такие вообще? А ты сама? Думаешь, я не поняла, почему ты своими ресницами поднимаешь ветер? Ты от природы очень красива, но сюда пришла хилым заморышем. А посмотри на себя сейчас! Красивая, сильная и уверенная в себе девушка! Пусть ты по меркам своего мира еще ребенок, сейчас ты живешь по другим законам. Так что не спорь и надевай платье покрасивее. А потом я тебе еще подберу украшения. Брать диадему или колье будет чересчур - такое носят только по торжественным случаям. Этот барон еще возомнит, что ты вырядилась из-за него. А вот кулон будет в самый раз. Плохо, что у тебя не проколоты уши. Серьги это, конечно, варварство, но они сразу меняют вид женщины. Ладно, я тебе их проколю потом, пока обойдемся без этого.
   От Райны Ира ушла в смятении. Неужели наставница права, и она уже созрела для взрослой жизни? Сама себя она взрослой не чувствовала. Пока одевалась, волнение ушло. Скорее всего, Райна знает, что говорит, а ее дело слушаться свою наставницу во всем. Надо учиться вертеть мужчинами, значит, она будет этому учиться. А пока посмотрит, как на нее отреагирует этот барон. Это будет даже интересно. Выбранное платье обтянуло ее как вторая кожа. А ведь с самого начала все платья были чуть велики. Еще немного, и нужно будет шить новые. Волосы она просто расчесала, отбросила назад и сколола гребнем. За пять месяцев ее пребывания в замке они отросли почти до попы и стали заметно гуще. Когда Ира, которой надоело тратить время на уход за своей гривой, попросила Райну ее укоротить, та единым для обоих миров жестом покрутила пальцем у виска и заявила, что для благородной девушки волосы у нее еще недостаточно длинные, и о том, чтобы их укорачивать, не может быть и речи.
   Закончив чистить перышки, как называла это занятие мать, она поспешила к наставнице.
   - Великолепно! - Райна взяла со столика небольшой золотой кулон, украшенный изумрудами, и повесила Ире на шею. - Как на тебя делали, даже цепочку не надо подгонять. А вот с платьями нужно будет что-то делать. Еще две-три декады, и ты в них можешь не влезть. А ведь моей сестре было больше пятнадцати, и она не выглядела худышкой. Посмотри себе в шкатулке кольца, только не копайся, уже пора завтракать. Все помнишь о своем происхождении? Вот и отлично. Будь приветлива, но держи дистанцию. Подбородок слегка подними и не вздумай морщить лоб или щурить глаза. Ладно, барон провинциал, ему и этого будет довольно. Вот что, моя милая, для усиления эффекта ты войдешь в трапезную после того, как мы уже сядем есть. Тогда я тебя барону и представлю.
  
   Полученное утром приглашение на завтрак было ожидаемым, поэтому Лар, как мог в походных условиях, заранее привел себя в порядок и, оставив отряд на сержанта, отправился вслед за старым слугой через вход с еще отсутствующими дверями.
   - Милорд будет посылать своих людей в деревню? - спросил у него слуга, заводя гостя в замок. - Если да, то миледи просила сказать старосте, чтобы прислал кузнеца для починки дверей. Прошу вас сюда. Садитесь, миледи сейчас будет.
   Сев на указанное ему место, Лар с любопытством осмотрелся. Он впервые посетил замок прежних, и ему все здесь было интересно. Не так уж много таких замков, да еще относительно целых, было в королевстве. А уж те, в которых обитали люди, можно было пересчитать по пальцам. Строили прежние с размахом. В трапезной, где сейчас был накрыт стол на несколько человек, можно было без труда усадить сотню, а то и больше.
   - Миледи! - торжественно объявил слуга, который почему-то сел за один стол с гостем.
   В трапезную зашла старушка лет восьмидесяти с лицом, сохранившим следы былой красоты. Оделась она довольно скромно, а из украшений были видны только массивные золотые серьги с камнями. Она величественно кивнула Лару, который в знак почтения к хозяйке привстал со своего стула. Заняв место во главе стола, она вопросительно посмотрела на гостя.
   - Лар Орма барон Розен, - представился он.
   - В отличие от вас, барон, я не могу вам назвать своего родового имени или титула, - сказала старая леди. - Враги сильны, а я одинокая, слабая женщина. Поэтому разрешаю называть себя по имени Райной. Я вижу, что вас смущает присутствие за нашим столом Гарта. Дело в том, что он служит мне уже больше пятидесяти лет, а вчера вместе с моей воспитанницей убил больше половины разбойников, прежде чем я смогла вмешаться.
   - Для этого нужно немалое мужество и воинская сноровка, - заметил Лар, с уважением посмотрев на слугу. - А где ваша воспитанница? Я слышал о женщинах-воинах, но сам их никогда не встречал. Она не из таких?
   - Нет, что вы, Лар! - рассмеялась леди Райна, назвав его по имени, что после представления уже не противоречило этикету. - У моего отца были две такие, с позволения сказать, дамы. Дрались они действительно неплохо, но, чтобы рассмотреть в них женщин, нужно было сильно постараться. А вот и моя воспитанница! Позвольте вам представить Рину Волк баронессу Камен. Она родом из Ливены, если это вам о чем-то говорит.
   - Миледи, - Лар привстал со стула и так и остался стоять, рассмотрев наконец вошедшую юную девушку, красивее которой он еще не видел.
   - Вы можете сесть, Лар! - сказала довольная произведенным эффектом Райна. - Не стоит смущать мою воспитанницу таким пристальным вниманием, она к этому не привыкла.
   Действительно, щеки девушки зарумянились, что только добавило ей прелести.
   - Давайте отдадим должное завтраку, - продолжила хозяйка, - а потом вы нам расскажете последние сплетни, которые сейчас в ходу, и о том, чем мы вам можем помочь. Наверное, надо перевести ваших людей в замок и накормить горячим обедом. Конюшни - это не лучшее место для постоя. К сожалению, жилых комнат в замке немного. У нас просто не было необходимости приводить в порядок остальные помещения, да и слуг у меня осталось немного. Но если ваши люди захотят, они смогут расчистить для себя одно из нескольких помещений, в которых раньше жили слуги и были отремонтированы окна. Там достаточно тепло, нужно только убрать мусор. Я скажу служанке, и она приготовит для ваших людей обед. Но в дальнейшем им придется заботиться о себе самим, для такого количества едоков моя служанка уже стара. Вы надолго собираетесь здесь остаться? Только, ради всех богов, не говорите, что собираетесь остаться навсегда! Рина такой жертвы все равно не оценит: слишком молода.
   - Сколько же лет баронессе? - спросил Лар.
   - Увы, дорогой Лар, она гораздо моложе, чем кажется! Ей до совершеннолетия еще полгода, но и после его достижения у вас мало шансов, потому что она не рвется замуж. Однако мы слишком много уделяем внимания хозяевам и совсем забыли о гостях. Расскажите дамам что-нибудь интересное, а то мы здесь без общения покрываемся мхом.
   - Прежде чем что-то рассказать, позвольте задать вопрос. В замке есть сильный маг?
   - Почему вы решили, что здесь есть сильные маги, и в чем причина вашего интереса? - спросила Райна. - Я понимаю, что крестьяне могли наболтать о нас в городе. Знают они о нас немного, но кое-что рассказать могли. Но делать подобные выводы на основании их рассказов...
   - Мы нашли останки разбойников, которым не удалось добраться до замка. Убиты они обычным оружием, но тела...
   - Вот жадины! - неизвестно о ком сказала Райна. - Мало им было тех, кто забрался в замок. Я как-то не подумала, что они решат прогуляться и в его окрестностях. Вам сильно повезло, Лар, что вы появились чуть позже этой драки. Тем, кто нам помог, было запрещено трогать своих, вы в их число по понятным причинам не входили. Право, не стоит вам так бледнеть, лучше при случае отблагодарите того бога, которому поклоняетесь. Ладно, вижу, что врать вам нет смысла. Я и есть тот маг, который призвал помощь из-за грани. А теперь расскажите вы, что у вас за нужда в магах.
   - Не у меня, - ответил Лар, у которого до сих пор от одной только мысли о том, что на вырубке могла лежать и его одежда, по спине гулял озноб. - Нужда в магах появилась у его величества Аниша Третьего.
   - Припекло! - злорадно сказала Райна. - Как я понимаю, соседи?
   - Правильно понимаете, - вздохнул Лар. - Когда жрецы Ашуга при поддержке короля развязали войну против магов королевства, многие мастера бежали к соседям. Отец передал сыну трон, а тому теперь приходится расплачиваться за совершенные родителем глупости. В королевстве не осталось мастеров, даже просто сильные маги теперь редкость. И если кому-нибудь из соседей взбредет в голову напасть на Тессон, боюсь, всем нам придется плохо. Поэтому его величество издал указ об амнистии всем магам, которых обвинял его отец. Тем, кто вернется, обещаны крупные денежные выплаты из казны.
   - И многие возвращаются? - насмешливо спросила Райна.
   - Вы правы, - Лар говорил с Райной, но глаза то и дело сами соскакивали со старушки на ее воспитанницу, - пока никто не вернулся. По крайней мере, я о таких не слышал. Мастера везде хорошо устроятся, а верить сыну после того, что творил отец...
   - И не вернутся, если им не начнут отдавать назад родовые имения! - жестко сказала Райна. - А как такое сделать, не вступая в конфликт с их новыми владельцами? А тем и обиженные жрецы Ашуга могут помочь. Так ведь можно и короны лишиться! Вы не в курсе, как именно написан указ в части отмены обвинений в государственной измене? Чем это мотивируют?
   - Ничем. Там просто сказано, что в связи с несостоятельностью обвинений. Точно не помню, но как-то так.
   - Вашему королю сколько лет, Лар?
   - Он и ваш король, миледи Райна!
   - Ладно, пусть будет нашему, - примирительно сказала она. - Так сколько?
   - Вы даже этого не знаете! Ему недавно исполнилось двадцать.
   - Мальчишка!
   - Миледи, я бы вас попросил не оскорблять короля в моем присутствии! Я давал клятву верности и слушать такое не могу!
   - Ладно, не буду я его оскорблять. Только, молодой человек, голова у короля не только для того, чтобы носить на ней корону, ею еще иногда нужно думать! Подумайте сами о том, что он написал. Вот, например, я потеряла из-за ложного обвинения не только всю семью и положение в обществе, но и обширные земельные владения. К королевской семье я по этой причине любви не испытываю. Было бы странно, если бы у кого-то из моих пострадавших коллег было к ней другое отношение. А теперь мне говорят, что меня обвиняли ложно. Из этого вытекает, что меня всего лишили незаконно, и я имею полное право все это вернуть обратно. А если этим не хочет заниматься король, я вполне могу сама отобрать свое имение у его теперешних владельцев, да еще попутно с ними рассчитаться. Жрецы Ашуга раздавали конфискованное не просто так, а своим сторонникам, которые часто сами принимали участие в захватах. Думаете, у меня на это не хватит сил? Или что я такая одна? Вот и получается, что ничего умного в этом указе нет. Для меня он выгоден хотя бы тем, что я смогу не скрывать свое имя и жить в королевстве свободно. Но вот самому королевству он ничего хорошего не принесет, кроме раздора и внутренней войны.
  
   - Интересно, почему барон так быстро убежал? - спросила Ира. - И планы свои поменял. Я думала, что его из замка придется гнать метлой, а он со своими людьми намылился в деревню. Ваша работа?
   - Следи за тем, что говоришь. Если у меня иногда проскакивают словечки, непристойные для благородной леди, это не повод, чтобы их повторяла ты. Да, я подтолкнула барона в нужном направлении, а заодно заставила его забыть кое-что из нашего разговора. Амулета он не носит, так что это было совсем не трудно сделать. Ты же видела, как он на тебя пялился. Мне вовсе не улыбалось, чтобы он на тебя запал всерьез и торчал здесь со своими людьми, мешая нам заниматься делами. Разбойничьей ватаги больше нет, так что и ему здесь нечего делать. Приведут себя в порядок в деревне, поедят и пусть отправляются туда, откуда пришли. А нам с тобой нужно готовиться к приезду гостей. Я не могла стереть память о нас всем егерям, я и барону ее только местами подправила, так что по приезде они доложат начальству и о ватаге, и о том, как она была перебита. Если наш король всерьез обеспокоен отсутствием магов, а похоже, что так оно и есть, к нам очень скоро пожалует кто-нибудь от наместника. Пожалуй, все оборачивается к лучшему.
   - Вы хотите принять предложение короля? А как же замок?
   - Об этом я еще буду думать. Имение мне, естественно, никто не вернет, а в деньгах мы с тобой не нуждаемся. Хотя при случае заработанную вами сотню золотых нужно будет взять в магистрате Зарта. Не столько потому, что они нам так нужны, сколько для того чтобы не давать поводов для мыслей о том, что у нас замок набит сундуками с золотом. А вот от короля надо будет потребовать за счет казны приличный особняк в столице. Не сейчас, а чуть позже, когда будем заканчивать твое обучение. Не сидеть же тебе всю жизнь в этом замке, довольно и того, что это сделала я. А так перед тобой откроются большие возможности, да и отомстить будет не в пример легче. Я хочу перед уходом сделать тебя своей дочерью. По возрасту ты мне годишься во внучки, но кому какое дело! Главное, что ты на законных основаниях унаследуешь все мое имущество и титул. Будешь маркизой Албени. С гибелью моей семьи маркизат переименовали, так что у его теперешних хозяев к тебе не должно быть претензий, а вот у тебя к ним такие претензии могут возникнуть. Это уже ты смотри сама, прощать их или нет.
   - А если я захочу вернуться в свой мир?
   - А кто тебе в этом сможет помешать? - удивилась Райна. - Ты можешь назначить управляющим верного человека, а сама ходить по тем мирам, которые захочешь посетить. Можешь даже жить в двух мирах, посещая их попеременно, только время от времени все-таки нужно появляться при дворе Аниша. Ладно, рано тебе пока об этом думать. Когда подрастешь, наберешься сил и выполнишь задуманное, тогда и будешь решать, как жить дальше. Жизненного опыта и знаний для такого решения у тебя будет больше, чем сейчас.
   - Если барон со своими людьми уезжает, может, займемся моим резервом? Или вам это будет тяжело после вчерашнего?
   - Мне это не будет тяжело, там в основном придется работать тебе.
   - А я справлюсь? Что нужно делать?
   - Думаю, справишься. Нужно будет расширить все твои каналы, по которым происходит ток силы. Я тебе в этом помогу, но главные усилия должны быть с твоей стороны. Я никогда такого не делала, но в книгах написано, что должно быть очень больно. Терпеть боль тебе, поэтому можешь отказаться. Тогда пока займемся только теорией, а к практике приступим, когда ты будешь к ней готова. Надеюсь, к этому времени я еще буду жива. А если нет, то оставлю для тебя подробные руководства.
   - Нет, я постараюсь выдержать!
   За время своего пребывания в замке Ире неоднократно приходилось терпеть сильную боль, и она научилась переносить ее молча. Райна давно приучила ее к мысли, что за все в жизни нужно платить. Грядущая смерть наставницы страшила и заставляла торопиться. Не хотелось заниматься магией одной, да еще самыми сложными и страшными ее разделами. Но девочка никак не ожидала, что боль будет такой сильной. Она перегрызла палку, вставленную ей в рот Райной, и теперь заходилась криками и пыталась порвать ремни, которыми наставница привязала ее к стулу. Бросившая всю работу по кухне Лая зажала руками уши и тихо плакала, не в силах вынести отчаянных детских воплей, которые временами переходили в вой.
   - Сейчас я тебя освобожу и помогу переодеться, а то твое трико все мокрое, - сказала Райна, когда все закончилось, и Ира в полуобморочном состоянии обвисла на ремнях. - Не трогай лицо руками! Ничего страшного, просто из носа шла кровь, да и на лбу она проступила сквозь кожу. Сейчас я все уберу. Надо было взять палочку потолще, а то теперь придется лечить тебе зубы. Подожди с одеждой, сначала я тебя всю разотру мазью. Чего ты дергаешься! Да не та это мазь, а другая. Она поможет тебе быстрее восстановить потраченные силы. Вот, теперь можно и одеться. Гарт! Подойди сюда и помоги отнести Рину в ее постель. Отдыхай, милая, а я побегу приготовлю для тебя отвар, чтобы быстрее восстановить раскрошившиеся зубы.
   Ира не слышала ничего из того, что ей говорили. В ушах стоял звон, навалилась слабость, и было даже трудно дышать. Она словно куда-то уплывала и уже не чувствовала ни зубной боли, ни боли от многочисленных мелких повреждений в мышцах и связках, полученных во время процедуры, когда тело билось в конвульсиях. Она не дождалась целебного отвара и провалившись то ли в сон, то ли в обморок.
   - Бедная девочка! - сказал Райне Гарт. - Без этого точно нельзя было обойтись?
   - Думаешь, я бы решилась на такое, если бы был другой выход? - ответила Райна, утирая с лица до сих пор текущие слезы. - Ей самой, для того чтобы встать вровень со мной, потребовалось бы лет десять. А мне уже осталось совсем немного времени, и я не хочу, чтобы самое сложное она учила сама. Я полюбила эту девочку, Гарт, и не хочу, чтобы она погибла!
  
  
   Глава 8
  
  
  
   Ира лежала на застеленной кровати, бездумно уставившись в потолок. Сегодня у нее был выходной. Было непонятно, почему наставница вдруг решила, что девочке нужен отдых, сама Ира никакой усталости не чувствовала. Может быть, устала Райна? Расспрашивать о причинах такого решения не хотелось, протестовать - тоже, тем более что можно было почитать выданные для изучения книги. Прошел уже месяц со времени нападения разбойников и получения силы, но до сих пор девочку начинало трясти от одного воспоминания о том, чего ей стоила эта сила. Сейчас она ни за что не решилась бы на подобное. Если бы ее даже поставили перед выбором, пройти эту процедуру вторично или умереть, она без колебаний выбрала бы смерть. Тем, что она тогда не подохла или не рехнулась, она была целиком обязана наставнице, которая, не имея возможности избавить свою ученицу от боли, все силы отдала на то, чтобы сохранить ей жизнь и рассудок. Раньше у Райны над правым виском в волосах была темная прядь. Когда Ира через три дня поднялась с постели, она этой черноты не заметила: все волосы у наставницы были белые как снег.
   Силу она получила, много силы. Когда Ира более или менее пришла в себя, Райна провела ряд опытов, результаты которых ее поразили.
   - По силе ты сейчас совсем не уступаешь мне, - сказала она девочке, которая тогда еще не полностью отошла от шока и восприняла свои успехи совершенно равнодушно, - а скорость восстановления у тебя намного выше, и я не знаю, чем это можно объяснить. Может быть, это связано с тем, что ты из другого мира?
   Было ли это связано с инопланетным происхождением или с чем-то другим, но стоило ей утром полностью исчерпать свои силы, как к вечеру все уже восстанавливалось. Наставнице для полного восстановления требовались два дня. Со временем страшные воспоминания стали восприниматься спокойней. Она перестала с криком просыпаться ночами и менять мокрые от пота рубашки, перестала сторониться Райну, как это было в первые дни, и проснулся угасший было интерес к учебе. Теперь очень многое, на что раньше просто не хватало сил, получалось легко и естественно.
   Не отрывая взгляда от потолка, она сосредоточилась, слегка сморщив лоб, и хлопок входной двери показал, что она послушно закрылась. Да, это уже не коробка со спичками! За последние две недели наставница подтянула у Иры знания и практику по всем разделам магии и теперь готовила ее к освоению самого сложного. В последние дни Райна учила девочку ставить защиту, позволяющую скрывать свои мысли и отражать чужие заклятия.
   - Раньше я не могла с тобой этим заниматься, - сказала она Ире. - Здесь не столько теория, сколько практика, а ее без большой силы проводить бесполезно.
   Провели с ней и краткий курс зельеварения.
   - Большинство трав у меня покупные, - объясняла Райна. - Их привозят с далекого юга, а у нас они встречаются слишком редко и имеют худшее качество. Здесь я собирала лишь некоторые из необходимых трав. Все это богатство хранится под заклинанием сохранности, потому что иначе травы быстро теряют свои свойства. Запас у меня большой, тебе его еще лет на десять хватит.
   А вчера хозяйка принесла ей большой исписанный ее мелким почерком лист бумаги с витиеватой росписью и чернильным оттиском печати рода Албени.
   - Это мое завещание, - пояснила она. - В нем я заявляю, что отныне ты моя приемная дочь и после моей смерти имеешь полное право на все то имущество, которое у меня будет на момент смерти, а также на родовое имя и титул. Для надежности эту бумагу нужно заверить каким-нибудь авторитетным лицом из окружения короля, но и без этого тебя уже никто не объявит самозванкой. Мои слуги сегодня же присягнут тебе на верность. Я им дала немало золота, но ты их все равно не прогоняй, им просто некуда идти. Они служили всю свою жизнь и, предоставленные самим себе, быстро погибнут, потеряв цель в жизни. А тебя они еще и полюбили, как родную дочь. Если бы ты знала, как убивалась Лая после того раза. А Гарт мне наедине сказал такое, чего я от него не слышала за все пятьдесят лет службы. Давай положим завещание на эту полку, чтобы ты знала, где оно лежит. Я не хотела тебя им расстраивать, но в последнее время что-то начала слабеть. Придется нам с тобой удвоить усилия. Мне страшно не хочется, чтобы ты сама осваивала врата. Там слишком много таких моментов, о которых не пишут в книгах, и незнание этих "мелочей" может стоить тебе жизни. Я начала писать свои замечания по последнему разделу магии в одну из твоих тетрадок. Все это на всякий случай. Я все-таки рассчитываю дожить до конца обучения и помочь тебе переправиться или в столицу, или в какой-нибудь крупный город.
   - А от короля так никто и не приехал, - заметила тогда Ира.
   - Был самый разгар сезона дождей, - сказала Райна. - Пока о нас доложили, да пока весть дошла до наместника, дороги стали совсем непроезжие. Одвуконь еще можно добраться, но любой экипаж застрянет. Да и похолодало сильно, так что, скорее всего, гостей следует ждать в начале зимы, когда подморозит, или уже весной.
   - А весной разве нет дождей?
   - Есть, но их намного меньше. А снег мы видим не каждую зиму, да и сходит он быстро, так что весенняя распутица, в отличие от осенней, намного короче. Быстро становится тепло, и дороги просыхают.
   - Рина, ты у себя? - послышался у входной двери голос Райны.
   С тех пор как Ира освоила защиту, она по настоянию Райны ставила ее постоянно, и наставница уже не могла, как раньше, читать ее мысли, мысленно общаться или узнать, где она находится.
   - Я здесь, мастер! - отозвалась девочка, поднимаясь с кровати. - Что-то случилось?
   - Случилось. К нам гости. Я их ждала позже, а они приперлись в самую грязь. Быстро приводи себя в порядок и приходи в трапезную. Лая их там отпаивает горячим отваром, пока готовится обед. Я тебя с ними познакомлю, а заодно пообедаем. И не копайся.
   Гостей было двое.
   - Личный посланник короля Аниша Третьего Фернан Гарташ граф Перн, - представила Райна низкого, полного мужчину с умными глазами и странным, никогда не виденным Ирой платиновым цветом волос. - Друг королевского наместника в провинции Верина Алан Тониш барон Сажаль.
   Другом наместника здесь называли человека, который его замещал во время отсутствия, а в обычное время использовался для важных поручений. Алан Тониш был немного моложе графа и выше сантиметров на десять, в остальном они оказались на удивление похожими. Даже цвет волос у обоих был почти одинаковым, только у барона волосы чуть-чуть отливались желтизной.
   - А это моя приемная дочь, - продолжила представление Райна. - Рина Волк баронесса Камен. После моей смерти она примет родовое имя Албени и титул маркизы Афрем.
   Оба вельможи почтительно приподнялись со своих мест, с любопытством глядя на девушку.
   "Да, таких грудью не проведешь! - почему-то мелькнуло в голове Иры. - Осмотрели и оценили, но реакция совсем не такая, как у барона".
   - Я рад познакомиться с миледи Риной, - наклонил голову граф. - Только разумно ли присваивать девушке титул, дающий право на маркизат, находящийся под чужим управлением? У нее могут быть неприятности. Я бы такого не сделал даже просто из опасения...
   - Пусть лучше новые владельцы имения опасаются! - отрезала Райна. - И пусть пытаются найти с ней общий язык. Оставит она им мое родовое поместье или заберет его силой - будет зависеть только от нее.
   - Вот, значит, как, - граф с еще большим интересом уставился на Иру. - У миледи большие способности к магии?
   - Миледи через два месяца станет мастером, и вам придется иметь дело с ней. Я, граф, долго на этом свете не заживусь и в связи с этим не представляю для его величества большой ценности, а вот моя девочка, которая потенциально сильнее меня, как раз представляет. И учтите, что у нее в друзьях Зверь.
   Вот тут обоих мужчин проняло по-настоящему. Оба, что называется, вытаращились на Ирину, которая невольно смутилась и потупила взор.
   - Как вам удалось подружиться с Тварью, баронесса? - спросил девушку барон.
   - Так получилось, - ответила Ира. - Страшила сам предложил мне дружбу.
   Оба вельможи переглянулись.
   - Значит, почувствовал, - не совсем понятно сказал граф своему спутнику. - Это мы с вами, дорогой Алан, очень удачно съездили.
   - Мы с вами еще ни о чем не договорились! - сказала ему Райна. - И не думайте воспользоваться неопытностью моей девочки, ничего не получится!
   - Помилуйте, маркиза! - всплеснул руками граф. - Никто вашей дочери не желает зла! Если верно все то, о чем вы нам рассказали, король с нее сам пылинки будет сдувать! И поверьте, он очень сильно отличается от своего отца, по крайней мере, от того, кого знали вы. Есть подозрения, что старый король был под контролем жрецов Ашуга. Ну не укладываются многие его действия в образ действительно умного и дальновидного монарха, каким он без сомнения был.
   - Я что-то такое и подозревала. И что, это все им так и сойдет с рук?
   - Не все сразу, маркиза, - сказал барон. - Его величеству в наследство досталось слишком много проблем от отца, затевать сейчас еще свару со жрецами было бы неразумно. Придет время, и им многое припомнят.
   - Жаль, что я этого уже не увижу, - вздохнула Райна. - Ладно, пока нам с вами готовят обед, давайте обсудим то, из-за чего вы сюда добирались по таким дорогам.
   - Да, дороги просто кошмар! - передернул плечами граф. - Как подумаю, что еще ехать обратно... Но вы правы, дело прежде всего. Давайте я вам расскажу, что вам пообещали за службу короне, а вы в ответ выскажите свои пожелания. Что-то я смогу рассмотреть сам, кое-что, возможно, будут рассматривать король или канцлер. Прежде всего с вас снимаются все прошлые обвинения. Единовременно магу в ранге мастера выплачиваются десять тысяч золотом и в последующем по сотне каждую декаду. Если мастер не имеет дворянского титула, или он очень низок, Коллегия может рассмотреть этот вопрос, но это не для вас. У вас положение и так достаточно высокое. Хотя если вы оставите затею с маркизатом, то миледи Рине могли бы присвоить титул графини. Немного ниже маркизы, но зато безопасней. Сила силой, но ни к чему множить врагов без необходимости. Если мастер выразит желание преподавать в королевской школе магии, ему за это будут доплачивать отдельно. Я вам сказал основное, остальное - это разного рода привилегии, которые не столь уж важны. Теперь ваша очередь, маркиза.
   - Единовременная выплата мне не нужна, - сказала Райна, - денег у меня достаточно. Взамен я хочу получить в столице приличный особняк и готова, если у короля не хватит денег, приплатить свои. Сами должны понять, что у меня там сейчас нет ни родственников, ни связей. Я этим заниматься не хочу, а оставлять эту проблему дочери не хочу и подавно. Если не найдете ничего подходящего, постройте. Раньше весны мы отсюда все равно не выедем. Нужно закончить обучение Рины, к тому же я, в отличие от вас, по таким дорогам ездить не буду. И нам еще нужно набрать стражу для сопровождения своего имущества. И не нужно на меня смотреть с иронией, граф! Если вы сидите на простой деревянной скамье, изготовленной прежними много сотен лет назад, это еще не значит, что у нас с дочерью нет ценного имущества, о котором следует беспокоиться. И этот замок, кстати, тоже является нашим законным имуществом. В свое время я за него заплатила в королевскую казну немало денег, поэтому собираюсь позаботиться и о нем. Есть возражения? Нет? Я так и думала. Что, Лая, обед уже готов? Вот и прекрасно! Сейчас пообедаем, а потом мой слуга проводит вас в комнату, которую он сейчас приводит для вас в порядок. Извините за простоту, но мы вас сейчас не ждали. Для вашей свиты тоже выделено помещение, но там уже пускай убирают сами. После того как пообедаем мы, накормят их. Наш замок не приспособлен к приему гостей, но так даже лучше. У меня осталось не так уж много времени, и я его хочу потратить на обучение дочери, а не на прием гостей. Отдохнете, обдумаете все, что я вам сказала, и дайте ваш ответ. Не можете дать сами, пусть решает король. В любом случае вам нет смысла сильно задерживаться в замке, дороги от этого лучше не станут при условии, что вы не просидите здесь до морозов.
   - Как вы думаете, что они решат? - спросила Ира Райну, когда они после обеда сидели в гостиной наставницы. - Пойдут вам навстречу?
   - Тут и думать нечего, - ответила та. - Такие вопросы наверняка может решать граф, а запросила я намного меньше того, что могла бы потребовать. Еще со старухой, которая одной ногой стоит в могиле, могли бы поторговаться, но ты для них - величайшая ценность. Я вообще не помню мастеров в твоем возрасте, потому что не успевают даже одаренные люди настолько овладеть силой до двадцати лет, а желающих так над собой издеваться, как над тобой издевалась я, среди магов не найдешь. Они лучше лишние пять лет будут наращивать силу принятыми у магов способами. Я бы тоже никогда на это не пошла, но ты же знаешь... А еще и твой Зверь. Я ведь о нем специально упомянула. Дружба с ним - это большой риск для мага, но и большая сила! Найти подход к тварям других миров, в чем-то их заинтересовать или тем более подчинить - это большой труд, и не у всякого получается. А дружба со Зверем дает возможность использовать его силу не один раз и без проведения сложных ритуалов.
   - Но много ли может один Зверь?
   - Даже один твой Страшила может очень много. Он необыкновенно быстр, для него не существует преград, поскольку он легко возникнет за преградой, он почти неуязвим для обычного оружия, да и не всякий мастер может с таким справиться, по крайней мере сразу. А те, кто предлагает дружбу, часто могут прийти на выручку не одни. Теперь понимаешь? За всю историю кайнов случаев такой дружбы наберется с полсотни, не больше.
   - Тогда почему вы меня от нее отговаривали?
   - Да потому и отговаривала, дурочка ты моя, что очень тобой дорожу и хочу, чтобы ты жила! У каждой палки два конца, и такая дружба - это большой риск для мага! Я тебя не отговаривала, а предостерегла, выбор ты сделала сама.
   - А завтра мы чем будем заниматься, вратами?
   - Не терпится? - засмеялась Райна. - Конечно, вратами. Призыв тварей будет после них. Ты ведь уже смотрела книги? Никогда не поверю в то, что такая любопытная девушка, как ты, не заглянула в них хоть одним глазом. Ну и как?
   - По-моему, там все достаточно просто. Главное - знать координаты.
   - Вот поэтому я и не хочу, чтобы ты этим занималась одна. В высшей магии очень много нюансов. Кое о чем в книгах упоминают, но уже в тексте позже самих заклятий. Но молодые все поголовно торопыги и начинают пробовать, не дочитав до конца. И гибнут. А многого в одной книге нет вообще, и знания приходится брать уже из разных книг. Ты правильно сказала, что главное - это координаты. Но ты можешь открыть врата в неприспособленный для жизни мир. Маг многое может пережить, если недолго, но все равно не все. Откроешь врата в огненный мир и мигом сгоришь. Вижу, что поняла. Поэтому нужно прежде определять, можно ли сунуть свой любопытный нос в ту дырку, которую ты проковыряла в пространстве. Координаты тоже ищут по-разному. Я твой мир нашла по следу пролитой крови. Тоже, между прочим, опасный прием. Если кто-то недавно пролил чью-то кровь, нужно озаботиться, чтобы не стать его следующей жертвой. Маг тоже не всесилен, и большинство его заклинаний требует времени. Именно в этом наша слабость. Но самое главное - это не пробить пространство, а стабилизировать сами врата. Все миры движутся с большими скоростями, и, если ты этим не озаботишься, наверняка погибнешь. Наша с тобой задача не только это изучить, но сделать так, чтобы ты все выполняла, не задумываясь. А потом займемся тварями. Ты уже сейчас можешь в свободное время изучать атлас известных миров и проживающих в них тварей. По понятным причинам их там не так уж много. Очень уж опасно соваться в чужой мир, а все перспективные миры являются секретом тех, кто их нашел. Я твой мир тоже не собираюсь кому-либо открывать, и тебе этого делать не советую.
  
   Ответ на свои требования Райна получила уже во время ужина. Граф сообщил, что все обдумал и не видит причин их не выполнить.
   - Если его величество будет со мной согласен, - сказал он, - то к весне особняк для вас с дочерью будет подготовлен. Я даже могу прислать сюда солдат, которые помогут вам все переправить в столицу. Только, маркиза, говорю заранее, чтобы потом не было недоразумений. По приезде вашу квалификацию будут проверять и, если она соответствует заявленной, то все наши соглашения остаются в силе. Ну, а если нет...
   - Об этом могли бы и не упоминать, - усмехнулась Райна. - Его величество в сложившейся ситуации не может позволить себе благотворительность.
   - Рад, что вы все понимаете. Хочу поблагодарить за прием и попрощаться. Завтра, до рассвета, я со своими людьми покину ваш замок, чтобы до ночи добраться до Зарта.
   - У меня будет к вам просьба, граф. Не могли бы вы своим именем заверить мое завещание?
   - Никаких проблем, маркиза. Печать у меня с собой. Давайте ваши бумаги.
   Утром следующего дня, когда Ира покинула свою кровать, гостей в замке уже не было.
   - С вашего позволения, миледи, я возьму одну из лошадей и съезжу в деревню, - сказал за завтраком Гарт. - Лошади гостей съели весь овес, так что нужно возобновить запас.
   - Поезжай, - разрешила Райна, - а мы до обеда будем заниматься в башне, так что если у кого из вас есть вопросы, говорите сейчас. Нет? Ну и прекрасно. Рина, отдохни с полчаса, потом я за тобой зайду.
   Следующие две недели были, пожалуй, самыми интересными в жизни Иры. Райна проверяла ее знания и тут же показывала, как их применять на практике. Они находили координаты миров по разным признакам, а потом наставница определяла их пригодность для жизни и выбирала наиболее безопасную точку для врат. Потом то же самое делала Ира. Семь раз врата открыла Райна и три раза это делала Ира, причем один раз в свой собственный мир на окраине родного города. Дважды им приходилось спасаться бегством: первый раз от каких-то тварей, а второй раз от существ, похожих на людей, но с длинными ногами и двумя парами рук. И твари, и аборигены не показались опасными, но наставница решила не рисковать, и они сразу же ушли.
   - Это удивительно, но ты все схватываешь на лету, - говорила довольная Райна. - Похоже, что длительное применение отвара, помимо вреда, приносит и немалую пользу. Такой памяти, как у тебя, можно только позавидовать. Мы с тобой чуть позже еще займемся вратами, если на это останется время, а пока будем изучать призыв. Он в чем-то сходен с открытием врат, но есть и немало отличий. А астральных существ и демонов оставим напоследок. Сами приемы работы с ними очень схожи и не слишком сложны. Главное - это точно определить, с кем из них имеешь дело, и в чем-то заинтересовать, чтобы тебе служили. Это в основном и будем изучать. Тебе может потребоваться умение управлять погодой, а это делается через них. Пытаться напрямую управлять стихийными духами - это безумие. Астральные существа, как правило, не опасны, демоны, наоборот, если ошибешься, несут безумие и смерть. Но в ряде случаев без них просто не обойтись. Некоторых тварей можно заставить служить только с их помощью.
   - А дьявол существует? - спросила Ира. - В нашей религии демоны подчиняются повелителю зла, обитающему там, куда после смерти попадают души тех, кто неправедно жил. Там их всячески мучают, жгут на огне и терзают.
   - Что за бредни? - удивилась Райна. - Как можно жечь души? И терзать можно только плоть. Что касается демонов, то они живут в разных мирах и часто враждуют друг с другом. Никогда не слышала, чтобы у них был общий повелитель. Да и что такое добро и зло? К тебе заберется вор и унесет последние деньги. Для тебя это безусловно зло, а у вора на этот счет будет своя точка зрения. Все относительно.
   - А если убивают и мучают детей? - не сдавалась Ира. - Насилуют женщин и придают огню города? Что в этом может быть доброго?
   - Ну если рассматривать в общем, как это делаешь ты, то ты права, но когда сталкиваешься с конкретными случаями, все очень сильно усложняется. Ладно, мы с тобой удалились от темы. Изучение демонов мы с тобой начнем с самых безобидных - радужных.
   Может быть, радужные демоны и были самыми безобидными, но наверняка и самыми хитрыми. По крайней мере, Ире пришлось с ними долго возиться, прежде чем удалось заманить несколько штук в специально зачарованный шар.
   - Молодец! - похвалила Райна. - Теперь ты без света не останешься. А этот шар мы повесим в трапезной. Помещение очень большое и одного шара там маловато.
   По призыву и заклятию демонов они занимались больше теорией и разбирали разные случаи из жизни самой Райны. Практикой занялись только один раз, зачаровав одного из самых слабых демонов, с помощью которого смогли заставить духов воздуха поднять в районе замка сильный ветер.
   - Мне сейчас нечего предложить тварям, - сказала Райна, - да и вызывать их просто так для учебы неразумно. Приманку каждый раз приходится долго готовить, причем для разных тварей она будет своя. Весь ритуал ты уже знаешь, так что сможешь все проделать сама.
   Самая сложная работа, требующая не просто выполнения какой-то очередности магических действий, а виртуозной манипуляцией своими силами и творческого подхода, была у Иры при работе с астральными существами. Здесь практики было существенно больше, причем главное заключалось не в том, чтобы подчинить эти бестелесные создания, их нужно было заинтересовать и увлечь какой-то задачей. В чем-то они были похожи на маленьких детей. Если затея им нравилась, они за нее охотно брались, а если нет, лучше было к ним с ней больше не приставать. Один раз Ира проявила настойчивость, и в наказание ее на весь остаток дня наградили сильной головной болью, которую магией снять не удалось. Пришлось помучиться, пока боль не прошла сама, а Ира запомнила, что безобидных существ, наделенных силой, не существует.
   Осень закончилась, и наступила местная зима, короткая и не слишком холодная. По ночам немного подмораживало, но днем, особенно если было солнечно, земля оттаивала и опять превращалась в грязь. Несколько раз срывался снег, но снежинки таяли, едва коснувшись земли.
   - Мы с тобой прошли всю обязательную программу, - сказала наставница. - Теперь ты мастер! Только не сильно задирай нос: реального опыта у тебя еще маловато. Проштудируй боевые заклинания из нашей домашней книги и, пока есть время, пробегись по всем разделам, посмотри, может быть, что-нибудь упустила. А вообще запомни, что хороший маг учится всю жизнь. Сначала учеба идет на чужом опыте, а потом уже на своем собственном. Стоит только остановиться и успокоиться, и твоя реальная ценность начнет стремительно падать.
   - Спасибо за то, что вы для меня сделали! - Ира подошла к Райне, обняла свою наставницу и поцеловала в щеку. - Вы сделали из меня мага!
   - Глупости! - Райна неохотно отстранилась от девушки и вытерла выступившие слезы. - Магом ты стала сама благодаря своей настойчивости и трудолюбию. Я тебе в этом только помогала. Смотри, ты уже выросла вровень со мной. В платья еще влезаешь?
   - С трудом, - призналась Ира. - Те, у которых шнуровка, еще можно надеть, но для этого нужна помощь.
   - Так мы тебе служанку не взяли. Надо будет это сделать, когда поедем через Зарт.
   - А почему не в самой столице?
   - А кто тебе будет прислуживать в пути? Да и выгодней это сделать именно в Зарте. Не из-за оплаты, хотя она там ниже, чем в столице. Но я тебе не советую экономить на слугах: вернее будут. Главная причина в том, что в столице девушка будет от тебя всецело зависеть, а если еще сумеешь к себе расположить, то сможешь рассчитывать на ее верность. На будущее запомни, что слуг время от времени нелишне проверять. И надо будет сделать для нее амулет. Вот, кстати, для тебя и занятие. Мы амулетами почти не занимались, так что возьми книгу, прочитай ее еще раз и сделай их несколько штук. В качестве основы можешь взять в шкатулке кольца с камнями попроще.
   За всю зиму снег на землю так и не лег, да и морозы закончились рано. Стояла солнечная погода, и с каждым днем становилось все теплее.
   - Надо готовиться к переезду, - сказала Райна. - Через две декады дороги просохнут и следует ждать обещанных солдат. Золото подготовки не требует, немногочисленными вещами, которые мы возьмем с собой, займутся слуги, а нам с тобой нужно поставить маяки.
   - Что за маяки? - удивилась девушка. - Для чего они?
   - Это пример того, как сильные маги применяют искусство с целью улучшить свою жизнь и сделать ее более безопасной, - засмеялась Райна. - Я тебе об этом пока даже не говорила, просто записала все в тетради. Опасности в этом для тебя нет, так что могла освоить сама, если бы со мной что случилось. Если ты можешь открыть врата в какой-нибудь далекий мир, то почему бы этого не сделать в своем собственном? Это и выполнить проще, и сил требуется меньше. Определять условия не нужно, хотя некоторые это все-таки делают.
   - А для чего, если мир тот же?
   - Ты вышла в своем доме, а он весь в огне, а на голову рушится крыша, или тебя ждут в засаде враги. Это, конечно, перестраховка, но осторожные дольше живут. Стабилизировать врата тоже нет необходимости. Открыть их можно в любое место, где ты хоть раз была. Вместо координат используется образ места. Но гораздо проще и быстрее установить маяк. В качестве маяка используются несколько обычных камней, на которые накладываются заклинания. Если мы поставим такие в замке или возле него, то всегда сможем попасть сюда из столицы или из любого другого места. И за своим имуществом присмотреть, и отдохнуть, и скрыться будет куда в случае опасности. А маяки очень сильно упрощают и ускоряют процедуру открытия врат.
   - Здорово! Это же можно будет ходить за грибами!
   - Кому что, а этой грибы! - засмеялась Райна. - Сбегай в разрушенную часть замка и подбери камни примерно такого размера. На один маяк их нужно три штуки. Поставим по одному маяку в своих покоях и еще два в лесу недалеко от замка. Думаю, этого хватит.
   С маяками справились быстро, а потом Ира для пробы несколько раз открывала врата в свою комнату и на одну из грибных полян.
   - А камни не разрядятся? - спросила она у наставницы.
   - Обязательно разрядятся, - подтвердила Райна, - если мы ими долго не будем пользоваться. При каждом использовании они заряжаются от твоих врат, поэтому желательно хотя бы два-три раза в год ходить по своим маякам просто для их зарядки.
   Сегодняшний день, который начался так же, как и многие другие, оказался для Иры, да и всех остальных обитателей замка, особенным. Незадолго до обеда к ней подошел улыбающийся Гарт и пригласил в трапезную, где их уже ждали Лая и Райна, а стол был накрыт с непривычной пышностью.
   - Поздравляю с днем рождения! - торжественно сказала Райна, надевая на голову девушки золотую диадему, украшенную рубинами. - Сегодня ты не просто стала на год старше. Четырнадцать лет - это возраст совершеннолетия для дворянки. С чем мы тебя все и поздравляем!
   - Счастья вам, госпожа, - поклонилась ей Лая. - Хорошего мужа и много детей! Мне вам дарить нечего, так я уж постаралась хоть стол накрыть по-праздничному. Ешьте на здоровье!
   - А я хотел бы подарить вам этот клинок, - сказал Гарт, протягивая Ире короткий, узкий меч в богатых ножнах. - Он очень легкий, но сталь просто великолепная. В бою не подведет и не сломается. Я его взял во время нашего бегства у одного из убитых мной жрецов Ашуга. Если мужчина пользовался легким клинком, это неспроста. Мы с вами занимались только кинжалом, теперь займемся мечом. На королевской службе это может пригодиться.
   - Спасибо вам всем! - сказала растроганная девушка поочередно обнимая и целуя всех троих. - Раньше я думала, что у меня уже никогда не будет своей семьи, теперь я уверена в том, что она у меня есть!
   - Давайте садиться за стол, - вытирая слезы, сказала Райна. - К нам опять движутся гости. Почти наверняка это солдаты короля. Но час у нас с вами еще точно есть. Поэтому пообедаем, а потом подготовимся к их встрече.
  
  
   Глава 9
  
  
   - Когда миледи думает выехать? - спросил Райну командир отряда кирасир, прибывших для сопровождения магов в столицу. - Я должен знать, устраивать нам лагерь или нет.
   - Не стоит, шевалье, - улыбнулась ему Райна. - Мы подготовились к переезду, не было только экипажей. Но у вас с собой две кареты, поэтому мы можем отправляться в путь хоть с завтрашнего утра. Можно было бы это сделать и сегодня, но до ночи не успеем доехать до города. Как дорога?
   - Не сказал бы, что она очень хорошая, но экипажи пройдут, - ответил шевалье. - Мы по совету коменданта Зарта впрягли в каждую карету по четыре лошади, так что они не замедлили нашего продвижения. У миледи много имущества?
   - Не слишком, шевалье. Три сундучка с золотом, кое-какое оружие, книги и личные вещи. Мой слуга поедет с вами верхом, а женщины будут в каретах вместе с вещами. Учтите, что мне придется на два дня остановиться в Зарте. Нужно подобрать человека, который приведет в порядок замок и будет его охранять, и сделать кое-какие покупки. И у моей дочери нет служанки. Сами должны понимать, что юной леди в пути не обойтись без помощи. Вы были в Зарте, где там лучше остановиться?
   - Там, миледи, только один постоялый двор на площади рядом с магистратом. Этот город, по чести, такая дыра! Но я в этом заведении останавливался в прошлом году. Там и номера неплохие, и готовят вкусно. А охрану мы вам обеспечим. Раз мы не будем у вас задерживаться, может быть, вы пустите моих людей в замок, чтобы не ставить палатки на одну ночь?
   - Конечно, шевалье, вы могли бы не спрашивать: это мой долг. Комнату для вас уже приготовили, а рядом два помещения для ваших солдат. Там нет ничего, кроме лежанок, но все равно ночевать будет удобнее, чем в палатках. Мы уже отобедали, и сейчас моя служанка готовит обед для вас и ваших людей. Пока заводите лошадей в конюшню. Мы сделали небольшой запас овса, беречь который теперь нет смысла, поэтому можете его использовать. А это, шевалье, моя дочь баронесса Камен. Со слугами вы познакомитесь сами.
   - Если бы ты себя не задрапировала этим манто, он бы, наверное, свалился от удара! - пошутила Райна, когда бравый кирасир удалился к отряду. - Вот тебе еще один урок. Женская красота в первую очередь отбивает мозги у тех, у кого их немного. Заметила, что прошлые визитеры в этом смысле на тебя реагировали слабо? Они очень умные и опытные придворные, для которых превыше всего поручение их короля, а все остальное уже вторично. А барон, который командовал егерями, от этого шевалье ушел недалеко. Поэтому, прежде чем пускать в ход свое обаяние, нужно смотреть, на кого оно будет направлено. В некоторых случаях не стоит и стараться. Ладно об этом. Ты свои вещи смотрела? Ну и прекрасно. Бери только то, что нужно в дороге, остальное всегда можно будет забрать потом. Сможешь сама сложить в сумки, или прислать Лаю?
   - Я, по-моему, не безрукая, а у Лаи и без меня с этими кирасирами забот хватит. И ей еще свои вещи нужно собрать.
   - Ну как, ты себя чувствуешь совершеннолетней?
   - Не чувствую никакой разницы, - пожала плечами Ира. - Как я была за вашей спиной, так и осталась. Чтобы почувствовать самостоятельность, нужно пожить самой без посторонней опеки, а я к этому как-то не рвусь: мне и с вами хорошо!
   - Девочка моя! - Райна обняла Иру и крепко прижала к себе. - Мне так не хочется выпускать тебя из-под своего крыла! Но раз судьба дает мне возможность устроить твою жизнь, этот шанс нужно использовать. Не хотела тебя расстраивать, но лета я точно не переживу, а трогаться в путь отсюда самой только с двумя старыми слугами, а потом еще и устраивать свою жизнь - это очень тяжело. Своей силой и золотом ты сможешь достичь очень многого, но только при условии, что окружишь себя верными и честными людьми. Один человек, как бы он ни был силен, не может противостоять судьбе. Силу или обманут, или переломят другой силой, а золото отберут. В службе королю я вижу для тебя шанс найти свою дорогу в этом мире. Это не помешает тебе в дальнейшем посещать родной мир. У тебя ведь там остались родственники и помимо матери?
   - Да, осталась ее сестра. Она бы меня тогда взяла к себе, но они очень стесненно и бедно живут.
   - Вот и поможешь им со временем.
   - В нашем мире все очень сложно. Туда просто так с моим золотом не пойдешь, мигом очутишься в милиции.
   - У вас во всех странах преследуют тех, кто богат?
   - Нет, есть еще много таких, где деньги - это главная ценность.
   - И в чем проблема? Сходишь в такую страну и поменяешь золото на деньги. Или у вас и деньги разные?
   - Разные, - вздохнула Ира. - За чужие деньги могут наказать не меньше, чем за золото. А здесь разве все деньги одинаковые?
   - У нас деньги тоже разные, но вес металла в них один и тот же, поэтому монеты других стран принимают к оплате наряду с нашими. Так договорились еще в самом начале и до сих пор придерживаются этого договора, потому что это удобно для всех. Но твоя страна меня все больше поражает. Как можно так во всем ограничивать людей?
   - Давайте не будем об этом говорить, - попросила Ира. - В нашей стране на самом деле много хорошего. Просто я вам это не смогу объяснить. А выход я все равно найду как-нибудь потом.
   - Пошли в замок, а то ты здесь замерзнешь! Нужно будет снять медвежью шкуру над моей кроватью. Возьмем ее в дорогу и прикроем ноги. Ехать весь день, а зимних вещей у тебя почти что нет.
   Рано утром кирасиры спустились в подвал и перенесли в кареты сундучки с золотом. Потом быстро погрузили сумки с вещами господ. Слуги, у которых было мало вещей, погрузили их сами. Все быстро позавтракали наскоро приготовленной Лаей кашей с мясом, после чего женщины забрались в карету, а Гарт сел на одну из кобыл, взяв вторую в повод.
   - Едем, миледи? - спросил у Райны командир.
   - Давайте, шевалье, - тяжело вздохнула она. - Поспешим, а то не успеем дотемна.
   - Мы всегда сможем сюда вернуться, - Ира взяла холодные и морщинистые руки Райны в свои ладони и поднесла их к губам. - Не стоит со всем этим прощаться.
   - Здесь прошла почти вся моя жизнь, - зябко передернула плечами старушка. - Что в ней было хорошего? Горе от потери семьи, страх и борьба за силу. Если бы не ты, я бы сказала, что моя жизнь прошла впустую. Только твое появление придало ей смысл. А возвращаться... Ты меня извини, милая, но я уже, наверное, не успею. Мне бы только пристроить тебя. Дай мне свои руки. Хорошо быть молодой, когда впереди целая жизнь и кажется, что ей нет конца. Но годы идут, и чем дальше, тем быстрее. И очень страшно и тоскливо уходить, не оставив после себя никого. Не повторяй моей ошибки. Главное для человека в жизни - это его семья, близкие ему люди. С их потерей исчезает всякий смысл в жизни. У меня не было своего ребенка, но теперь есть ты. Я просила тебя отомстить. Забудь, я тебя от этого освобождаю. Старый король действовал под заклятьем и не может отвечать за свои поступки. К тому же он и так не сегодня-завтра умрет. Вот жрецам я бы отомстила с радостью. Но одно дело - разнести их храм и самой умереть под его обломками, а совсем другое - рисковать тобой. Если сможешь, не подвергая себя риску, сделать им при случае гадость, я буду рада, а если нет, то пусть эту братию судит их собственный бог. Если в мире есть хоть какая-нибудь справедливость, его суд будет суров.
   В Зарт въехали через два часа после захода солнца. Городские ворота уже закрыли, но, узнав кто едет, стражники их быстро открыли. До постоялого двора доехали по дороге от самих ворот, никуда не сворачивая. На мощенной крупным булыжником городской дороге карету немилосердно трясло, по грязной грунтовке ехать было удобнее. Постояльцев в это время года почти не было, поэтому хозяин заведения их приезду искренне обрадовался. Его радость стала еще больше, когда он узнал, что госпожа маркиза за свой счет на два дня селит у него всех своих кирасиров. Постояльцам срочно выделили комнаты и подали поздний ужин. Райна потребовала, чтобы ее поселили вместе с дочерью в самом лучшем номере, что было тотчас же исполнено.
   - Не соврал наш шевалье, - сказала она Ире. - Здесь очень мило. И ужин подготовили вкусный. Пожалуй, мы с тобой не станем особенно торопиться. Завтра первым делом сходим в магистрат, а там будет видно.
   В магистрат они не пошли, а поехали на одной из карет, несмотря на то что его здание находилось на одной площади с постоялым двором.
   - Если госпожа маркиза позволит, я бы дал вам совет непременно взять экипаж, - сказал хозяин постоялого двора, с которым Райна выразила желание побеседовать. - На площади слишком грязно, и с самого утра шляется всякий сброд. Честное слово, в экипаже вам будет гораздо удобнее.
   - Так и сделаем, - согласилась Райна. - У меня к вам, уважаемый Зорес, есть несколько вопросов. Так получилось, что у моей дочери устарел гардероб и совсем нет зимних вещей. Кто в этом городе может все это быстро и качественно пошить? За ценой я не постою. Сможете для нас найти мастера? Вот и отлично. Теперь еще одно. У меня в собственности имеется замок прежних. Хоть мы и едем жить в столицу, его все равно будем посещать. Для магов нашего ранга это нетрудно. Нет ли у вас на примете человека, которому можно доверить большие деньги с целью привести наше владение в порядок и в дальнейшем его беречь и охранять? Если сможете рекомендовать такого человека, я буду вам крайне признательна. Последний вопрос - это служанка для моей дочери. Нужно найти девушку из приличной семьи в возрасте лет пятнадцати или чуть старше, у которой руки растут из нужного места. Если она будет стараться, с оплатой мы ее не обидим. Если же в ее адрес будут нарекания, то с оказией доставим обратно в семью. Сможете найти? Вот и отлично, вы просто незаменимый человек!
   В магистрате их принял сам глава, который отнесся к гостьям с огромным уважением, но без подобострастия.
   - Может ли наш магистрат быть вам чем-нибудь полезен, госпожа маркиза? - спросил он, усадив дам на низкие мягкие стулья. - Я отдал распоряжение, и причитающуюся вам премию за голову разбойничьего главаря сейчас доставят.
   - Вы очень любезны, господин...
   - Гарт Мариш, миледи.
   - Спасибо, - поблагодарила Райна. - Так вот, господин, Мариш, нет ли у вас на примете отставного военного, которого я могла бы взять капитаном дружины моего замка? Я уезжаю, и мое имущество остается без охраны. Воевать ему там ни с кем не придется, нужно будет только защитить замок от разбойников и бродяг. Дружину числом человек десять ему придется набирать самому. Я женщина не скупая, так что все необходимые расходы оплачу.
   - Я думаю, что знаю такого человека. Куда ему подойти?
   - Мы после вас возвращаемся на постоялый двор и больше сегодня не намерены никуда выезжать, так что пусть туда и подходит.
   По возвращении их встретил хозяин.
   - Госпожа маркиза, я вызвал к вам мастеров. Один из них шьет платья лучше всех в этом городе, а второй мастерит меховую одежду, которой и в столице не побрезговали бы. А за человеком, которого я вам хотел рекомендовать в качестве управляющего замком, я уже направил посыльного, он должен вот-вот подойти.
   - Спасибо, уважаемый Зорес, - повеселела Райна. - Сейчас мы с дочерью поднимемся к себе, а чуть погодя приглашайте мастеров. Только пусть заходят по одному. А своего человека пригласите уже после них, у меня к нему будет серьезный разговор.
   - Смотри на меня и учись, как разговаривать с разными людьми, - сказала Райна, сбрасывая в своем номере теплую одежду. - Это, конечно, не магия, но тоже необходимая наука.
   Первым их посетил мастер-скорняк.
   - Присаживайтесь, - Райна показала мастеру рукой на стул. - Мне вас рекомендовали как лучшего в этом городе. Моей дочери срочно нужна шуба. Дело идет к лету, но еще прохладно, а дорога у нас дальняя. Сшить нужно качественно, из дорогого меха, и при этом уложиться в два дня. Беретесь?
   - За два дня, госпожа маркиза, извиняюсь, ничего не получится. Но я могу вам предложить уже пошитую шубу на одну знатную даму из столицы. У нее с вашей дочерью на глаз один и тот же размер. Если подойдет и понравится, я ее вам продам за ту же цену, которую мне обещал заказчик. А сшить новую для той дамы я еще успею, срок истекает только через декаду. И подбор мехов на новую шубу у меня еще есть.
   - А что за мех?
   - Сангарский соболь, госпожа. Лучшего меха в наших краях не сыщешь.
   - Годится. Сколько вы хотите за работу, и когда мы увидим товар?
   - Тридцать золотых, госпожа. Шубу я принесу быстро, свечу не успеете спалить.
   Второй мастер пришел в сопровождении женщины, которая должна была производить обмер клиентки.
   - Вы можете за два дня сшить на эту девушку пристойное дорожное платье? - спросила его Райна, заранее зная, что он ей ответит. - Неплохо было бы еще и брючный костюм для верховой езды, но это уже как получится.
   - Платье точно успею, - ответил мастер, поглаживая окладистую бороду, - а костюм постараюсь, но обещать не могу - слишком мало времени на пошив.
   - Постарайтесь, уважаемый, - сказала Райна. - Если работа будет хороша, я с вами торговаться не стану.
   Женщина сноровисто произвела все нужные замеры, продиктовав мастеру что-то непонятное, и они оба, поклонившись, поспешили удалиться. Последним постучал в дверь кандидат на пост управляющего. Им оказался немолодой полный мужчина с умным лицом и красиво уложенными черными волосами, уже слегка побитыми сединой.
   - Виктор Мариш, - представился он, низко поклонившись дамам.
   - Вы, случайно, не родственник главы магистрата?
   - Родной брат, миледи.
   - Не скажите, что вас подвигло на то, чтобы откликнуться на мое предложение?
   - Я очутился не в самом хорошем положении. В нашей семье у меня было свое дело, связанное с торговлей. В последний год мне не везло. Два моих каравана с товарами подверглись нападению разбойников и были разграблены, а склад с пушниной в столице был конфискован за долги. На самом деле никаких долгов за мной не числилось, но я этого не смог доказать, а когда пытался разобраться, на меня было совершено нападение, и пришлось срочно уносить ноги. Теперь сижу на шее брата, что, по правде сказать, уже надоело и мне, и ему.
   - Послушайте меня, Виктор! - сказала ему Райна. - Я маг не из последних, и вижу, что вы мне не врете, но и не говорите всей правды. Но это дело ваше. Я вам предлагаю поступить ко мне на службу. Первоначальной вашей задачей будет приведение в порядок нашего замка. Он примерно на одну треть разрушен. Мы занимали в нем едва пятую часть, до остального руки не дошли. Вам нужно набрать бригаду каменщиков, которые разобрали бы завалы, и из полученных блоков возвели стену, отгораживающую уцелевшую часть замка от обвалившейся. Сейчас там свободный проход. В идеале желательно вообще убрать развалины. Далее необходимо застеклить все помещения и галереи и навести в них образцовый порядок. Закажите плотникам мебель, купите ковры. Ваш брат обещал найти в замок капитана дружины. Я думала поговорить с ним сама, но теперь считаю, что с этим прекрасно справитесь и вы. Его задача - набрать с десяток ветеранов, которым надоело махать мечом. Они могут быть с семьями. В замке все равно будут нужны кухарки и уборщицы. Всем им нужно помочь устроиться, обеспечить жильем. Кроме наших покоев мне нужны три-четыре гостевые комнаты, остальное можете использовать как хотите. Задача вам ясна? Жалование вам пока положим десять золотых в декаду. Если справитесь, жалование увеличим и заберем в столицу. Будете верно служить, побеспокоимся о дворянстве. Мне уже осталось недолго, так что вашей хозяйкой будет моя приемная дочь. Несмотря на юный возраст, она уже мастер и сильно заинтересовала короля. Чувствуете в связи с этим свои собственные перспективы? Заодно, если хотите, разберемся и с вашими долгами. Если согласны, посчитайте примерную сумму, потребную вам на все дела на год, завтра я вам ее выдам, а так же оформлю доверенность на ваше имя, как на своего представителя. Теперь немного горечи. Я в любой момент могу появиться в замке и проверить, чем вы там заняты. То же касается и моей дочери. И пусть вас не обманывает ее юный вид. Она щедро наградит за добросовестность и верность и сурово накажет за измену и разгильдяйство. Нужно ли говорить, что вам не удастся скрыться от нас с полученными деньгами? И слава богам, что нет. Я в вас не чувствую гнили и говорю все это просто на всякий случай. Будете думать?
   - Я похож на идиота? - ответил Виктор. - С благодарностью принимаю предложение. Если я приду с расчетами завтра после обеда, это будет нормально?
   - Вполне. Мы здесь задержимся еще на два дня и, если возникнут трудности, сможем вам помочь. Дальше уже крутитесь сами. Свой столичный адрес я вам вышлю.
   Едва ушел Виктор, как в дверь постучал мастер-скорняк.
   - Какая прелесть! - Ира в полном восторге гладила мех почти невесомой шубы, которая имела меховой капюшон, а длиной на пару ладоней прикрывала колени. - И сшита как раз на меня!
   - Она вам, госпожа, прослужит года три, - сказал довольный мастер, которому Райна добавила два золотых. - Потом, конечно, вы из нее вырастите.
   - Сегодня вроде больше никто не придет, - с облегчением сказала Райна, - можно и отдохнуть. Что-то я начала совсем быстро уставать. Ты поняла, как нужно разговаривать с людьми? Прежде всего нужно выказать человеку уважение, если он своими действиями не доказал, что этого уважения недостоин. Причем степень этого уважения и форма обращения должны зависеть от того, какое положение в обществе он занимает. И всегда нужно первым делом определить, какой у него к тебе интерес и определиться со своим собственным. Если он тебя заинтересовал, помани перспективами и что-то дай сейчас. Одновременно надо дать понять, что ты гораздо умнее, чем кажешься, и водить себя за нос не позволишь. Кнут и пряник - ничего лучше люди пока не придумали. Этот Виктор может тебе в будущем пригодиться, поэтому следи за ним, продвигай и поощряй по мере необходимости.
   - Это первый человек в этом мире, который носит привычное для меня имя, - улыбнулась Ира. - И он мне показался честным, хотя в голову я к нему не лезла. Думаю, что замок он приведет в порядок, только зачем нам такие траты?
   - Послушай меня, девочка моя! - сказала Райна. - Золото - это просто металл. Сам по себе он тебя не напоит, не накормит и не даст пристанища. Почему-то его ценят во всех человеческих мирах, да и некоторые разумные твари к нему неравнодушны. У нас с тобой золота столько, что если им не сорить, то ты его не сможешь потратить за всю свою жизнь. А замок, в который я хочу вложить его малую часть, тебе еще пригодится и как временное убежище, если у тебя не все сладится с королем, и как место отдыха, и как база для твоих дел в других мирах. Надеюсь, впереди у тебя длинная жизнь, и такое место лишним не будет. Да и стоит он несравненно больше тех денег, которые я за него заплатила. Сейчас такие вообще не умеют строить, а замки попроще возводят два, а то и три поколения владельцев.
   - А чем мы здесь будем заниматься? Сейчас пообедаем и отдохнем, а потом я думаю почитать. А что делать завтра, я не представляю. Если только есть и спать, я через несколько дней в шубу не влезу. Я раньше думала погулять и посмотреть город, а теперь вижу, что в нем нет ничего интересного: вонь, грязь, и на город похож только центр, а остальное - это та же деревня. Неужели у вас и столица такая?
   - Таких домов, какие я видела у вас, в столице нет, но это не деревня. В ней много дворцов и особняков, и все дома только каменные. Деревянные не разрешают строить из-за пожаров. Все нечистоты сливают под землю, там они и текут, так что сильной вони нет. В столице на дорогах очень мелкая брусчатка, и в экипажах не сильно трясет. Много парков и вообще зелени. Особенно красиво летом. Одним словом, там есть на что посмотреть.
   Раздавшийся стук в дверь прервал их разговор.
   - Вы разрешите, миледи? - заглянул в номер бравый шевалье. - По вашему приказу мои люди пропускали к вам только тех посетителей, на кого указывал хозяин заведения. Но его сейчас нет, а вас настойчиво добивается одна девушка, которая на него ссылается. Я помню, что вы говорили насчет служанки, поэтому не стал ее прогонять.
   - Пустите ее, шевалье, - разрешила Райна. - Не думаю, что одна девушка представляет опасность для двух мастеров.
   Командир вышел, и почти сразу же в номер вошла молоденькая девушка лет пятнадцати. Она была очень славная и почему-то напомнила Ире воробья из мультика. Ниже среднего роста, стройная, с вздернутым носом и веснушками по всему лицу - она смотрела на магов с такой смесью отчаяния и надежды, что Ира невольно отвела глаза.
   - И что же от нас хочет это юное создание? - с едва уловимой насмешкой в голосе спросила Райна. - Хочешь наняться в служанки к моей дочери?
   - Если миледи будет угодно меня принять, - сказала девушка, - я готова служить верой и правдой!
   - А что ты умеешь? И вообще, кто ты такая?
   - Я Лина Сарлей из древнего купеческого рода Сарлеев. Мой отец был последним мужчиной в роду и погиб в прошлом году от нападения на его караван ватаги разбойников. Все товары ушли на оплату долгов отца, а в долг мне никто ничего давать не хочет. Никто не желает иметь дело с женщиной, хотя я все умею делать не хуже отца. А другой работы для меня в этом городе нет, разве что идти в бордель.
   - А мать? - с сочувствием спросила Райна.
   - Болеет, - коротко ответила девушка. - Как погиб отец, так она и слегла. За ней ухаживает моя младшая сестра. Деньги у нас еще есть, но если их не зарабатывать...
   - Не страшно бросать своих и ехать с нами в столицу?
   Лина пожала плечами и хотела ответить, но ее горло перехватил спазм. Ире показалось, что еще миг, и девушка разрыдается, но ей удалось с собой справиться.
   - Ну вот, а ты еще думала, чем себя занять, - обратилась Райна к Ире. - Сейчас мы все втроем пообедаем, а потом поедем в дом Сарлеев. Прежде чем Лина поедет с нами, нужно сначала вылечить ее мать. Лина, можешь оставить семье этот кошелек. В нем сотня серебром - это плата за три декады. Тебе сейчас все равно деньги не понадобятся, а им пригодятся. Впрочем, деньги твои, тебе и решать, как с ними поступить. У тебя в дорогу все есть? Вот и хорошо. Нет, конь не нужен: ты поедешь с нами в карете.
   Дом у Лины оказался большим и добротным, с обширным подворьем, на котором были еще какие-то строения, в том числе и здоровенный амбар.
   - Это склад для товаров, - объяснила девушка, увидев вопрос во взгляде Иры. - Там сейчас пусто. Заходите, собаки у нас нет.
   В сенях их встретила девочка. Увидев гостей, она почтительно поклонились и отступила в сторону, пропуская их в комнаты. На вид она была копией Лины, только года на три младше. А вот их мать ничем, кроме небольшого роста, на дочерей не походила. Она молча лежала в одной из двух спален, прикрытая одеялом, на которое сверху положили большую шкуру какого-то зверя.
   - В доме прохладно, миледи, - сказала Лина. - Дрова приходится экономить. Присаживайтесь, пожалуйста, на эти стулья
   Райне было достаточно одного взгляда на женщину, чтобы понять причину ее недуга.
   - Выйди ненадолго из дома, - приказала она Лине, - и сестру с собой забери. Только оденьтесь теплее, вам придется подождать.
   - Ну и что ты видишь? - спросила она Иру, когда сестры вышли.
   - Ничего такого, из-за чего нельзя было бы встать с кровати, - призналась та. - Она, конечно, ослабела, да и со здоровьем не все в порядке, но я не вижу ничего серьезного.
   - Она сломалась, - пояснила наставница. - Муж для нее был всем. Он умер, и ее мир рухнул. Она слабая по натуре и, столкнувшись с горем и трудностями, ушла от всего в свою болезнь. По природе она вполне здорова, а слабость - это просто следствие длительного лежания и того, что она очень мало ест. Когда у человека пропадает интерес к жизни, это само по себе может вызвать кучу болячек и в конечном итоге уложить в могилу.
   - И что будем делать?
   - Взывать к ее разуму или совести сейчас бесполезно: ей уже все безразлично, поэтому я применю ментальное принуждение. Это один из тех немногих случаев, когда я такое считаю оправданным. Не хочет жить для себя, пусть живет ради дочерей. А там, может быть, немного оклемается и найдет, за что уцепиться в жизни.
   - Встань! - обратилась она к женщине. - Ты больше не больна. Отныне твоя цель - воспитать младшую дочь. Старшую я забираю с собой, сама о ней и позабочусь. И не вздумай хандрить. Ты должна стать для дочери той прежней, какой была до смерти мужа. Выполняй!
   Женщина словно проснулась, перевела на них взгляд и попыталась подняться.
   - Не торопитесь, - предупредила Ира, придерживая ее за руку. - Вы долго лежали и сейчас слабы, поэтому начинайте все делать понемногу.
   - Вы кто, миледи? - спросила мать Лины слабым голосом. - И где дочери?
  
   - Мы ждем тебя завтра к вечеру, - сказала Райна Лине, когда садилась в карету. - Переночуешь с нами на постоялом дворе, а утром двинемся в путь. Скажи сестре, чтобы не давала матери сразу за все хвататься, пусть сначала наберется сил. И не надо меня благодарить, отблагодаришь хорошей службой дочери.
   Следующий день Ира до самого обеда лежала в постели с книгами. После обеда, как и обещал, пришел Виктор в сопровождении невысокого, плотно сложенного мужчины лет пятидесяти, с грубоватым лицом и большими, пышными усами.
   - Аром Шангар, - представил он своего спутника. - Это, миледи, ваш будущий капитан. Он дослужился до сержанта пикинеров в армии его величества, так что службу знает.
   - А по какой причине уволились, капитан? - спросила Райна усача, показав своим обращением, что он принят на службу.
   - Возраст, миледи, - ответил он. - И копьем стало тяжело орудовать, и надоело месяцами не видеть семью.
   - Что со сметой?
   - Я считал очень приблизительно, - ответил Виктор. - Получилось что-то около полутора тысяч золотых.
   - Возьмите эти два кошеля, - сказала Райна, показав рукой на стол. - В них две тысячи. Если не хватит, позже получите еще. Только учтите, что расходы будут контролироваться. Это вам, Виктор, обещанная бумага на ваше имя. Вас, капитан, я попрошу проводить нашего управляющего до дома. С такими деньгами на руках это будет нелишним. Я распоряжусь, чтобы вас отвезли в одной из наших карет. Да, капитан, арбалеты для дружины можно не покупать: в замке их достаточно. Оружие заперто в комнате моего слуги, чтобы не растащили деревенские, поэтому сейчас возьмите у него ключи. Его комната первая от лестницы. И, господа, мы на вас надеемся, постарайтесь не подвести.
   Часом позже их посетил мастер, которому заказывали одежду. Платье в дорогу вышло просто изумительное. Теплая немаркая шерстяная ткань, облегающий верх и немного укороченный не слишком пышный подол - как раз то, что нужно в дорогу. И застежки сделали спереди, как она и просила. Надев такое платье, его уже не хотелось снимать. Но снимать пришлось, потому что мастер успел сшить еще и костюм, который тоже надо было примерить. Тоже шерстяной, но уже черного цвета, он так классно смотрелся на Ире, что она сразу поняла, какую одежду наденет, когда в следующий раз пойдет в свой мир. Только расплатились с мастером, как подошла Лина.
   - Как мать? Нормально? - спросила девушку Райна. - Вот и хорошо. Иди сейчас во второй номер от лестницы. Там у нас поселилась моя служанка. Пока твои услуги не нужны, поэтому побудешь с ней, она о тебе и позаботится. И пусть выдаст тебе нормальную сумку вместо этого узла, у нее были... Ну что, баронесса, - шутливо обратилась Райна к Ире, когда служанка вышла. - Вроде мы с тобой сделали все, что хотели. Завтра двинемся покорять столицу. Ты готова разбивать сердца и сорить золотом?
   - Мне хочется забраться к вам под мышку и еще лет пять оттуда не вылезать, - ответила Ира. - На фиг мне чьи-то сердца? Я еще не знаю, чего хочу от жизни, а ваша жизнь для меня пока - это темный лес. И даже сила не придает уверенности.
   - Ничего, девочка моя! - обняла ее Райна. - На тихих да покорных воду возят. Захочешь в этой жизни хоть чего-то значить и быть хозяйкой самой себе, сама выйдешь из-под крыла. Немного рановато для тебя, но тут уж я ничего поделать не могу. Помогу тебе на первых порах, пока смогу, а дальше ты уже сама.
  
  
  
   Глава 10
  
  
  
   Путешествие до столицы заняло пять дней. Первый день двигались без остановки, пока не достигли следующего после Зарта города на тракте - Лидеи. Здесь, несмотря на раннее время, остановились на ночевку, потому что никаких других городов, до которых можно было бы добраться до ночи, на тракте не было. После Лидеи города и придорожные трактиры начали встречаться чаще, и теперь ехали до вечера. Каждый раз Райна беспокоилась о том, чтобы ее кирасир селили на одном постоялом дворе с ней, и оплачивала их содержание из своего кармана. В это время года по дорогам ездили мало, поэтому не было проблем с размещением отряда. Благодаря такой заботе, солдаты старались сделать все, лишь бы услужить старой аристократке и ее красавице-дочери. Ира по понятным причинам вызывала повышенный, хоть и тщательно скрываемый интерес. Появление Лины приятно взбудоражило королевских вояк, тем более что девушка, которой надоело сидеть в карете, на второй день пути попросила у Райны разрешение ехать верхом. Гарт отдал ей кобылу Иры, на которой она и гарцевала посреди отряда, переговариваясь с кирасирами и отвечая на их шуточки. Лина пока не приступила к выполнению обязанностей служанки. Ира сама надевала и снимала одежду, сама расчесывала волосы, а за едой ей прислуживали слуги в трактирах. Когда девушка обратилась с этим вопросом к баронессе, та не смогла ничего объяснить, сказав лишь насчет задней шнуровки на платьях. Райна только посмеивалась.
   - Что ты колотишься? - спросила она Лину. - Нет обязанностей, значит, надо только радоваться. Хуже, когда их слишком много. Положена баронессе служанка, вот тебя и взяли. А обязанности еще будут, можешь не сомневаться.
   К концу пятого дня пути, когда солнце уже спустилось к горизонту, далеко впереди появилась столица.
   - И долго еще ехать? - приоткрыв дверцу кареты, спросила Ира у ехавшего сбоку кирасира. - До ночи успеем?
   - Должны успеть, миледи, - почтительно ответил солдат. - Дорога почти сухая, так что двигаемся быстро. Свечи через три-четыре должны быть в Сагде. Ворота в верхний город закрывают позже.
   - А что за верхний город? - спросила девушка у Райны.
   - Верхним или старым городом называют часть столицы, которая огорожена крепостной стеной. Верхний город был построен лет двести назад, а потом дома стали строить за стенами. Сейчас новая часть города раза в три больше старой. Окружить стеной теперешнюю столицу никому и в голову не придет, слишком уж она велика. В верхнем городе находится королевской дворец, дворцы и особняки знати и столичный Университет. Там же разрешили поселиться самым богатым и влиятельным купеческим семьям. Остальные живут в нижнем городе. Там же расположены все постоялые дворы и трактиры. Поэтому если мы все-таки не успеем до закрытия ворот, то остановимся до утра в одном из них.
   - Надо было мне вас раньше расспросить о столице, - с досадой сказала Ира. - И ведь было же время!
   - А что ты так беспокоишься? - удивилась Райна. - Приедем, все сама со временем узнаешь. Я в столице была всего два раза еще девчонкой и мало что помню.
   - А река поблизости есть?
   - Есть река и немаленькая. Называют ее Ста. Нижний город в одном месте выбрался на ее берег, там сейчас построен порт.
   - А куда течет река?
   - А куда она может течь? В море, конечно! У вас разве не так?
   - Она могла быть притоком более крупной реки и впадать в нее, а уже потом - в море. Оно у вас теплое?
   - Теплое, - Райна прикрыла глаза, отдаваясь воспоминаниям. - Раньше все мастера имели на побережье дома для отдыха. В любой момент можно было шагнуть вратами и окунуться в чистую зеленоватую воду, пахнущую... морем. Мы с сестрой так любили в нем плавать и играть в прибое! У нас было небольшое парусное судно, на котором я один раз выезжала на острова. Почему-то туда можно было попасть только на корабле. Мастера неоднократно пробовали навести туда врата, но те все время разрушались. Говорили, что это работа одного из магов, который не хотел, чтобы по заповедным местам шлялись толпы его собратьев по искусству. А корабли для путешествия были не у всех.
   - А что там на них такого особенного?
   - Это нужно видеть. Если я захочу описать их словами, все равно не смогу передать все очарование тех мест. Для этого наш язык слишком беден. Когда-нибудь ты сможешь увидеть их сама.
   - А что вы еще можете рассказать?
   - Всем моим воспоминаниям много лет, и они в основном об особняке брата отца. У нас самих владений в столице не было, поэтому, когда в нее приезжали, всегда останавливались у него. Помню, как он водил нас с сестрой в торговые кварталы и покупал подарки. Ходили еще в какие-то храмы, а в остальное время играли с его детьми в их парке.
   - Они тоже владели магией?
   - Очень слабо. Мастеров в их семье не было.
   - Так, может быть, их и не тронули?
   - Вряд ли, - задумалась Райна. - Я до сих пор не знаю, из-за чего жрецы Ашуга взъелись на мастеров. Виновата ли в этом магия, которая ставила под сомнение их собственное могущество, или дело было в том, что семьи мастеров за столетия скопили огромные богатства. Может, была еще какая-то причина, о которой я не догадываюсь. Но обычно в таких случаях вырезают не только саму семью до последнего человека, но и всех близких родственников. Правда, моя тетка была какой-то родственницей тогдашнего канцлера, так что, возможно, они уцелели. Точнее не они, а их дети, а то и внуки, так как кузены были старше нас с сестрой. Нужно будет о них узнать. Если они живы, ты это сможешь использовать. У них, кстати, тоже был домик на побережье. Чтобы в него попасть им приходилось пользоваться услугами мастеров или плыть на пассажирском корабле до побережья целых два дня.
   - А как охраняется столица, если нет стены?
   - Возле Сагда расположено много воинских лагерей. Наши кирасиры как раз оттуда. А в самом городе несет службу только городская стража.
   - А почему король до сих пор не женат?
   - Вот чего не знаю, того не знаю, - рассмеялась Райна. - Во всяком случае, в женском обществе он недостатка не испытывает. По слухам, фаворитки меняются чуть ли не каждую декаду. В этом он пошел в отца: тот тоже был жеребцом. Ты смотри, держи его на расстоянии. Королю вполне может прийти в голову мысль привязать тебя к себе не только золотом, но и через постель. Таких красавиц он мимо себя не пропускает. Даже если он влюбится, во что я не верю, тебе никто не позволит стать королевой. Да и не смогла бы ты ею долго быть. По закону, если за пять лет у королевы не родился ребенок, брак считается расторгнутым.
   - И что делают с бывшей королевой?
   - А зачем с ней что-то делать? - удивилась Райна. - У нас женщина не имеет никаких прав на трон. Если у нее есть сын от короля, то она может официально сохранить свой титул, но ребенка у нее забирает регентский совет, который и воспитывает наследника до совершеннолетия.
   - А если я прибью короля, кто наследует трон? Его брат?
   - Постарайся не доводить дело до крайности. Принцу всего пятнадцать лет. Многие сомневаются, что старый король имел отношение к его появлению на свет. А спросить некого, так как его мать через несколько лет после родов отравили. У старого короля было три жены, и все они плохо кончили. Это еще один повод, чтобы не лезть в королевы.
   - Ладно, - засмеялась Ира, - уговорили. Если начнет приставать, приму образ шуры.
   - Не испугается, - покачала головой Райна. - У него во дворце уже есть одна такая. Я, когда услышала, не поверила, а оказалось правдой.
   - А чем же она там питается?
   - Говорят, раз в два дня выпивает кролика. Они ведь не только человеческую кровь пьют, годятся и животные.
   Некоторое время ехали молча. За окнами стало быстро темнеть. Несколько раз разминулись с ехавшими навстречу экипажами, иногда по тракту в обоих направлениях проносились верховые.
   - Летом здесь не протолкнуться от обозов и крестьянских телег, - сказала Райна, - а сейчас просто благодать: едем и никто не мешает. Выгляни, долго еще ехать? А то я что-то уже сильно устала.
   - Осталось совсем немного, миледи, - ответил кирасир на вопрос Иры. - Вот-вот появится застава, и будут первые дома. Сейчас проедем рощу, повернем, и вы сами увидите.
   На заставе их никто не задержал. Стоило командиру предъявить подорожную, заверенную самим канцлером, как тут же подняли перегораживавшую дорогу рогатку, а охранявший заставу караул вытянулся во фрунт. Улицы на окраинах Сагда никто специально не освещал, поэтому ехали почти в полной темноте, озаряемой лишь мерцающим светом из окон стоящих по обе стороны дороги домов. Скоро начали попадаться двухэтажные дома. Через полчаса подъехали к стене старого города. Ворота были еще открыты, и стоявшие в них стражники потребовали остановиться для проверки. Возглавлявший караул сержант не ограничился подорожной, а еще заглянул в обе кареты, извинился перед дамами и дал команду всех пропустить. После ворот ехали совсем недолго. Брусчатка была ровной, и кареты катились почти без тряски. На каждом пересечении улиц горели масляные фонари. Много света было и из окон особняков, которые здесь никто ставнями не закрывал. Остановились у невысокого забора, огораживавшего небольшой сад и едва белеющий в полумраке большой одноэтажный дом.
   - Вот вы и дома, миледи! - объявил шевалье, открывая дверцу кареты и помогая дамам выйти.
   Один из его подчиненных уже тарабанил в ворота, пытаясь достучаться до прислуги. Наконец в доме хлопнула дверь и послышались приближающиеся шаги. К калитке подошел старик, державший в руках зажженный фонарь и связку ключей.
   - Открывай быстрее, хозяева приехали! - поторопил его шевалье. - Да шевелись ты, наконец, не видишь, женщины с дороги устали!
   - Сейчас открою! - заторопился слуга, подслеповато щурясь на свет фонаря и пытаясь отыскать нужный ключ. - Ворота тоже открывать или одну калитку?
   - Давай вначале калитку, а потом и ворота, - скомандовал шевалье. - Нам нужно еще выгрузить багаж.
   - Зачем тогда было выходить из кареты, - еле слышно пробурчал себе под нос слуга.
   - А ты сам попробуй в ней весь день просидеть! - рассердился шевалье, который расслышал старческое бормотание. - Не твое дело обсуждать господ, лучше шевелись, пока я тебе не добавил прыти!
   Старик испугался и задвигался быстрее. Когда замки были открыты, кареты одна за другой въехали в распахнутые ворота и по усыпанной мелким гравием дороге покатили к дому. Часть кирасиров спешилась, чтобы помочь с вещами, остальные остались на улице с лошадьми. Все женщины, кроме Лины, которая последовала за Гартом во двор верхом, пошли к дому по выложенной камнями дорожке в сопровождении шевалье и семенящего рядом с ними слуги. В доме послышались голоса, захлопали двери, и в окнах замерцал свет зажженных светильников.
   Уже давно выгрузили вещи и уехали кирасиры, а уставших путников накормили спешно приготовленным ужином и развели по комнатам, а Ире все никак не спалось. Когда-то совсем в другой жизни папа говорил, что люди плохо засыпают на новом месте. Это ли было виной или мысли о завтрашнем дне, некстати пришедшие в голову, но она лежала на огромной кровати, заложив руки за голову, и сна не было ни в одном глазу. Завтра она по-настоящему войдет в этот мир, уже не скрываясь за спиной наставницы. А та, которая заменила в этом мире отца и мать, скоро уйдет из жизни, и она опять останется одна. Найдется ли хоть в одном из миров такой человек, которому она когда-нибудь сможет довериться и назвать самым родным и любимым? К мужчинам ее не влекло совершенно: несмотря на внешне взрослый вид, в этом она пока осталась девчонкой. И слава богу! Еще не хватало здесь в кого-нибудь влюбиться. Она была почти уверена, что не просидит всю жизнь в этом мире. Она получила здесь силу, богатство и положение, но ее постоянно точило недовольство. И люди здесь, и отношения между ними были слишком далеки от всего того, что было ей когда-то близким и родным. Она собиралась в будущем использовать возможности этого мира, но жить здесь постоянно не хотела. Нужно оправдать надежды Райны и отдать за нее все долги. То, что наставница из страха за жизнь Иры отказалась от мести, еще не повод, чтобы за нее не мстить. Девушка видела, с какой внутренней болью Райна говорила те слова, и чего ей это стоило, поэтому она все же постарается найти случай и отомстить, не подвергая при этом опасности свою жизнь.
   Сколько Ира так лежала, час или два? В комнате было темно, а стрелки на отцовских часах в этом мире почему-то перестали светиться. Наконец усталость взяла свое, и она провалилась в сон, из которого ее уже утром вырвал голос наставницы.
   - Вставай, соня! - сказала Райна, приоткрыв дверь в ее спальню. - Завтрак давно готов, и уже приезжал гонец из Коллегии. Решили перед представлением королю провести проверку нашей квалификации. Я не знаю, как они будут проверять мастеров, если в королевстве, кроме нас, нет других, но все равно будь осторожна и не слишком задирай нос. Я тебя выучила всему, что знала сама, но все мои знания пятидесятилетней давности. За прошедшее время маги могли узнать немало нового, так что я не исключаю сюрпризов. Кроме того, тебе нужно срочно заказать придворное платье. Соваться к королю в дорожном - это моветон, а ни в одно из платьев моей сестры ты уже точно не влезешь, неважно спереди у них завязки или сзади. И вообще нам с тобой сегодня нужно много чего приобрести и определиться с прислугой. Гарта я уже направила в каретные мастерские заказать карету с моим гербом, купить лошадей и нанять кучера, который заодно согласился бы работать конюхом. Чем меньше здесь будет вертеться лишних слуг, тем лучше. Ты собираешься вставать или нет?
   - Вчера долго не могла заснуть, - ответила Ира, нехотя покидая кровать, - а сегодня насилу проснулась. Ничего, сейчас умоюсь холодной водой и окончательно проснусь. Где здесь вода? Я вчера не запомнила, да и ходили почти в темноте.
   - Пойдем покажу, а заодно коротко расскажу о слугах. Дом для нас купили у графа Рано. Старый граф умер два года назад, а молодой наследник умудрился за это время спустить на игры и баб большую часть оставленного отцом состояния. Под конец он влез в долги и оказался перед выбором: продавать этот особняк или родовое имение, в котором живет вся семья. Он хоть и дурак, но все же хватило ума сохранить имение. Казначейство скупило все его долги и предъявило к оплате. Так у нас появился этот очень немаленький дом с садом в центре столицы. Слуги достались по наследству. Старик, который открывал нам калитку, выполнял здесь роль дворецкого. Дворецкий нам не нужен, тем более такой, но он всю жизнь прожил в Сагде, прекрасно знает город и в курсе всех местных сплетен. И что немаловажно, ему просто некуда идти. Зовут его Сарком. Я думаю его пока оставить и посмотреть, будет ли польза. А вот от служанки нужно срочно избавиться. Лживая и подлая барышня. При молодом барине убирала дом, готовила, подрабатывала передком и наушничала на слуг, которых тогда было намного больше. Была еще одна молодая особа, но той не приглянулась я, так что она сегодня утром собрала в сумку оставшуюся от графа серебряную посуду и решила нас покинуть. И покинула, естественно, без посуды, но с неприятной болезнью, которой я ее наградила. Вот умывальник, а здесь вода, если нужно будет долить. Прислать Линду в помощь?
   - Зачем она мне? - обмывая лицо холодной водой, пробурчала Ира. - Где наши вещи? Я не могу ходить с такими зубами, а щетка там! И порошок.
   - Завтра перед походом к королю почистишь свои зубы, а для Коллегии сойдет и так. У нас с тобой нет времени на разбор вещей. Быстро иди кушать, но сильно не наедайся, а потом приводи себя в порядок. Я бы советовала надеть на испытания костюм для верховой езды.
   - Мне этих магов объезжать?
   - Боюсь, что объезжать будут нас с тобой, причем больше тебя из-за того, что ты в таком сопливом возрасте вознамерилась стать мастером. Просто в брюках тебе будет удобнее.
   - А брюки на Коллегию это не моветон?
   - Моветон! - согласилась Райна. - Но на Коллегию ты наплевать можешь, а на короля - уже нет. Ты сама - это такой вызов традициям, что уже не имеет особого значения, в чем ты туда придешь.
   Ира закончила умываться, без всякого аппетита съела кашу, вкусом и видом сильно похожую на так нелюбимую ею перловку, и пошла надевать костюм. Когда она закончила, в ворота особняка въехала карета с гербом маркизов Афрем.
   - Прекрасные лошади, Гарт! - похвалила Райна рослых жеребцов бурой масти, которые как пушинку везли за собой богато отделанную карету. - А это наш кучер?
   - Сантор Ланше, к вашим услугам, миледи! - поклонился сидящий на козлах мужчина.
   - Мы сейчас едем в Коллегию, - обратилась Райна к Гарту, - а к тебе будет поручение - сходить на скотный рынок и купить двух чистокровных скакунов. На них нужно купить сбрую и на всех лошадей - сено и овес. Конюшня здесь большая, так что корм закажи с запасом, а потом узнай у Сарка, у кого здесь лучше покупать продукты. Что нужно, тебе скажет Лая. Если потребуется помощь, можешь использовать Лину, а если она тебе пока не нужна, отправь ее в помощь Лае. По первому времени у нее здесь будет много работы, и помощь не помешает, а девка все равно сидит без дела.
   - Едем в Коллегию, - сказала Райна кучеру, когда они с Ирой сели на мягкие, удобные сидения.
   Ехать пришлось всего минут двадцать. Ира с интересом смотрела в небольшое окно кареты. Стекло было мутноватым, но окошко можно было открыть на манер форточки, что она и сделала. Столица днем произвела намного большее впечатление. Прежде всего, девушку обрадовала чистота улиц. Ничего подобного не было ни в одном из увиденных ею городов. Обилие зелени тоже радовало глаз. Почти в каждом домовладении, мимо которого они проезжали, был участок земли, засаженный деревьями или кустами. Сами дома имели красивый и ухоженный вид и сильно отличались отделкой. Прохожие встречались редко, в основном по улицам проезжали кареты, открытые экипажи и всадники.
   - Это же старый город, - сказала Райна, когда Ира задала ей вопрос по поводу пешеходов. - Здесь ходят в основном слуги и только по делу. Хозяевам передвигаться пешком неприлично, разве что просто прогуляться возле своего особняка или зайти к соседям.
   Карета выехала на небольшую площадь, окруженную со всех сторон двухэтажными домами, и остановилась возле одного из них. Кучер соскочил с козел, открыл дверцу кареты и помог женщинам выйти. Коллегия находилась в большом двухэтажном здании, фасад которого был украшен несколькими колоннами, поддерживавшими портик над главным входом. Поднявшись по ступеням, Ира с Райной прошли через большие двустворчатые двери и очутились в обширном холле, из которого начиналась широкая лестница, ведущая на второй этаж. В холле их дожидался слуга, с которым поднялись по лестнице и прошли до дверей нужного помещения.
   - Прошу сюда, миледи, - сказал он, распахивая перед ними двери. - Вас уже ждут.
   Женщины вошли в просторную комнату, в которой отсутствовала мебель, кроме нескольких мягких стульев. Выходившая в сторону фасада стена была прорезана тремя большими окнами, возле которых сидели маги.
   "Специально расселись так, чтобы солнце било нам в глаза, - подумала Ира. - Ладно, наплевать".
   - Приветствую своих собратьев по ремеслу! - произнес сидящий в центре мужчина. - Садитесь на стулья и давайте определим порядок проведения испытания.
   - А вставать для приличия необязательно? - спросила Ира, ища глазами свободные стулья.
   Она чувствовала, что большинство собравшиеся настроены к ней враждебно, а поскольку никаких поводов для такого отношения не давала, решила сама с ними не церемониться и вести себя нагло. Стулья обнаружились в противоположном конце комнаты. Наверняка они были туда поставлены не случайно. Один взгляд, и выбранный стул заскользил по полу в их сторону и остановился возле Райны.
   - Матушка, - обратилась к наставнице Ира. - Присядьте, пока меня будут проверять эти господа.
   Райна одобрительно кивнула и молча села.
   - Я готова к испытанию, - обратилась девушка к магам. - Что мне нужно делать?
   Зрение немного привыкло к яркому, бьющему в глаза свету, и она наконец смогла рассмотреть сидевших. Всего в комнате находились пять магов, и все они были мужчинами. На каждом была надета коричневая мантия.
   "Неужели и нам предложат носить это убожество? - подумала Ира. - Вот уж фиг им! Пусть сами в таком ходят!"
   - Приятно видеть уверенность в своих силах у такой юной девушки, - улыбнулся крайний справа маг. - Теперь вам только осталось подтвердить ее делом. Испытания всегда проводятся одинаково. Мы на вас нападаем, а вы защищаетесь. Если сможете не только защититься, но и атаковать в ответ, это будет засчитано в вашу пользу. Можно применять все, что вы знаете и умеете делать, кроме вызова демонов и тварей. Впрочем, никто вам не даст провести ритуал. Вы готовы?
   - Готова, - кивнула девушка. - Можете начинать.
   Начали они как-то странно. На Иру словно налетел ветер, хотя в комнате не ощущалось движение воздуха. Даже пылинки в лучах солнца танцевали на одном месте, хотя у девушки было полное впечатление, что обрушившийся на нее ветер уже набрал ураганную силу, ее даже начало сдвигать прочь от магов, и задержаться на месте не получилось. Внутренним зрением она видела исходящие от противников потоки силы, которые, сливаясь воедино, образовывали что-то вроде направленного в ее сторону конуса. Ира усилила защиту, и ветер резко ослаб, но и она уже больше не могла видеть того, что делают маги. Права была наставница, когда говорила, что за пятьдесят лет могут открыть что-то новое. Вот и открыли на ее голову. И как с этим бороться? Уйти в глухую оборону, усилив до предела защиту - значит проиграть. Рано или поздно они сменят заклятие и могут ударить чем-нибудь материальным, от чего ее защита не поможет. А она под защитой даже не сможет увидеть, что они делают, пока ей чем-нибудь не врежут. А если врезать самой?
   Она почти полностью сняла защиту и нанесла удар по сидевшему в центре магу. Одна из ножек его стула подломилась, и маг упал на пол, да еще и ударил голову о стул соседа. Напор ветра немного ослаб, и воспользовавшаяся этим Ира расслабила мышцы прямой кишки тому магу справа, который ехидничал по поводу ее уверенности в своих силах. Чтобы не опозориться, ему пришлось забыть о девушке и переключиться на борьбу с собственными кишками. Все остальные маги срочно усилили свою защиту, еще больше ослабив нападение.
   Усмехнувшись, Ира следующим ударом выморозила воздух у окон. От магов повалил пар. Полностью прекратив нападение, они теперь все силы тратили на защиту и нагрев своих тел.
   "А теперь, голубчики, я вас добью!" - злорадно подумала девушка, применив домашнюю заготовку, над которой работала несколько дней.
   В центре комнаты на полу вспыхнул ярким зеленым огнем рисунок вызова демонов. Перед оторопевшими от неожиданности магами появилась чешуйчатая тварь, в которой они сразу же узнали одного из самых опасных демонов. Связываться с такими не рекомендовалось во всех без исключения руководствах. Демон обвел оцепеневших магов оценивающим взглядом и плюнул на пол. От его плевка пол задымился, а удерживающий демона рисунок погас. Похожий на тираннозавра демон улыбнулся, обнажив два ряда кинжальных зубов, и прыгнул на магов. Грохот падающих стульев и испуганные крики стали финалом ее испытания.
   - Вы меня просто поразили! - говорил Ире пожилой маг, вытирая вспотевший лоб рукавом своей мантии. - Никогда не видел такой качественной и продуманной иллюзии. Мы все полностью закрылись и поэтому не смогли сразу понять, что это морок.
   - Научите? - спросил единственный из магов, который вызывал у нее симпатию.
   - Научу, - кивнула Ира. - А вы научите тому, что использовали против меня? Я этого заклинания не знаю.
   - Вы его и не можете знать, - улыбнулся симпатяга. - Нам сказали, что ваша наставница много времени провела вдали от людей, а "ментальный ветер" придумали лет десять назад. Поэтому его против вас и применили. Нам было интересно посмотреть, как вы будете выкручиваться. Конечно, я вам его покажу. Думаю, коллеги, ни у кого больше нет сомнений в том, что у девушки действительно квалификация мастера, если с ней не смогли справиться все пятеро членов Совета?
   - Мы не использовали и десятой части своих возможностей! - буркнул полный маг, который своими бровями напомнил Ире Брежнева.
   - Так и я только начала! - возразила она. - Если есть желание, мы можем продолжить. Только есть много заклятий, которые могут нанести вред помещению. Не жалко?
   - Ладно, чего уж там! - сказал тот, который из-за нее чуть не обделался. - Главное - это результат, а он в нашем случае налицо. Вашу наставницу мы проверять не будем. Позвольте представиться. Я маг Коллегии и директор королевской школы магии Игар Хониш.
   - Мастер Рина Волк, - представилась Ира. - Моя наставница - мастер Райна Албени.
   Она знала, что среди магов было не принято называть дворянские титулы, имели значение только квалификация и уровень силы.
   - Маг Коллегии Альбер Гальмин, - поклонился симпатяга. - Тоже преподаю в школе.
   - Маг Коллегии Заг Гальмин, - процедил бровастый. - Не преподавал и не собираюсь.
   - Так вы братья? - удивилась Ира.
   - Нет, - ответил Альбер. - Мы с господином Загом родственники, но дальние.
   Два остальных мага тоже представились, после чего поспешили удалиться, сославшись на занятость.
   - Мы тоже уходим, - сказала Райна, поднимаясь со стула, который после этого поспешил занять место у стены. - Мы только вчера приехали и еще не успели толком устроиться. Слишком много всего нужно сделать, и не все можно поручить слугам. Еще увидимся, господа!
  
  
   Глава 11
  
  
  
   С платьем им повезло, хотя поначалу Ира уже думала, что придется идти к королю серой мышкой, потому что никто из портных не брался сшить для нее парадное платье за один день.
   - Поймите, миледи, - убеждал ее третий по счету мастер, - там одной отделки на два-три дня. А для нее еще нужно подобрать камни. И нижние юбки нужно пошить. Нет, за один день это никак невозможно!
   - Заедем к еще одному портному и, если ничего не получится, все равно закажем, - сказала Райна. - Оно тебе еще не раз понадобится. Да и повседневные платья нужно заказать, а то у тебя, как у нищенки, оно всего одно.
   Вот у этого последнего им повезло купить уже готовое великолепное шелковое платье.
   - Я не смогу за день сшить то, что вы хотите, миледи, - сказал мастер Райне, - но у меня уже пошита вещь, которая вас может устроить. Это не совсем парадный туалет, но смотрится не хуже, а, на мой взгляд, гораздо лучше. Обычное парадное платье делают жестким и нашивают на него много камней. Получается очень дорого, но чтобы было еще и красиво, наряд нужно шить не одну декаду, и все равно в носке он неудобен. А то, что я хочу вам предложить, это скорее бальное платье, но в нем вполне уместно появиться на аудиенции у его величества. Прекрасный малийский шелк разных оттенков розового, богатая отделка золотым шитьем и тонкими кружевами. Если вы украсите свою дочь драгоценностями, будет не хуже парадного, но намного удобней. На глаз у нее такая же фигура, как у заказчицы, на которую шилось платье. Но если будет чуть велико, мы быстро подгоним по фигуре. При вас и сделаем.
   - А почему отказалась заказчица? - спросила Ира.
   - Она мне не объясняла, но думаю, что у нее были проблемы с деньгами, - почтительно ответил ей мастер. - Было видно, что платье ей понравилось и отказ от него огорчил больше ее, чем меня. Я-то эту вещь в любом случае продам, уж очень хорошо получилась. Будете примерять?
   Ире помогли переодеться две служанки, после чего она посмотрела на себя в большое зеркало из полированной бронзы и решила, что никуда отсюда без этого платья не уйдет.
   - Как на нее сшито! - сказал мастер, обходя вокруг девушки. - Посмотрите на грудь. Там специально использована самая тонкая ткань! Видите? Каждый сосок прорисовывается!
   Ира скосила глаза на грудь, и ее радость немного поблекла. Действительно очень тонкая ткань, которую натягивали груди, почти ничего не скрывала, а при хорошем освещении через нее все должно было просвечивать.
   "Черт с ним! - решила она. - Когда пойдем в наш мир, куплю бюстгальтер, и будет нормально".
   - Как тебе? - спросила Райна. - По-моему, смотрится хорошо. Берем.
   У этого же портного заказали еще два повседневных платья.
   - Только, мастер, - покраснев, попросила Ира, - делайте, пожалуйста, на груди нормальную ткань.
   - Желание заказчика для меня - закон! - ответил мастер, отведя глаза в сторону.
   И кого вздумал провести - мастера?
   - А вот думать обо мне так, как вы только что подумали, да еще такими словами - это очень неосмотрительно! - разозлившись, сказала Ира. - Спалить, что ли, вашу мастерскую вместе с вами, или сами предложите мне скидку?
   Одновременно весельчаку была послана волна жути, которая сразу показала, с кем он имеет дело. В результате после долгих извинений он им действительно сделал скидку.
   - Молодец! - похвалила ее Райна, когда они сели в карету. - Деньги нужно экономить. И неважно, что их много. А мысли у него были самые нормальные, которые возникнут у любого мужчины при виде такой очаровашки, как ты. Если их всех за это жечь...
   Ко времени их возвращения домой Гарт уже успел выполнить все поручения Райны.
   - Посмотри, какие красавцы! - залюбовалась жеребцами маркиза. - Жаль, что я уже не в том возрасте, чтобы на них носиться. А вот тебе надо будет по свободе проехаться. Попробуешь, каково это - скакать на чистокровном жеребце, да и к себе приучишь. Это не твоя дохлая кобыла! Гарт сказал, что доставили продукты. Предохрани их от порчи, а потом нужно будет разобрать все вещи. Сделайте это вдвоем с Линой, она должна знать, где что лежит.
   В доме к Ире подошел Гарт.
   - Госпожа, из-за дороги вы забросили все занятия. Так нельзя. Я нашел в доме просторную комнату, которая не использовалась прежними хозяевами. Можно купить несколько ковров и постелить их на пол. Будет прекрасный тренировочный зал. И вам еще нужно будет начинать учиться работать мечом.
   До конца дня Ире вместе с Линой пришлось немало повозиться, а Райне - еще два раза отправлять Гарта за покупками, но уже утром следующего дня она ни в чем не испытала недостатка. Все необходимое для нормальной жизни имелось, и все было разложено так, как они привыкли. Осталось только забрать из замка книги и кое-какие вещи, но это отложили на время после визита к королю. После завтрака в особняк приехал офицер королевской стражи, который сообщил, что встреча с королем назначена через свечу после полудня.
   - Постарайтесь не опаздывать, миледи, - сказал он напоследок. - Лучше приехать немного раньше.
   Они так и сделали. Райна добавила Ире к новому платью колье с рубинами и тонкий золотой браслет, украшенный этими же камнями, а сама надела красивое синее платье, которого Ира на ней раньше не видела, и купленные на Земле туфли. До места добирались минут двадцать. У ворот дворца карету проверила стража, и Райна показала бумагу с приглашением на аудиенцию. Королевский дворец Иру разочаровал. Она ожидала увидеть что-то вроде Лувра, виденного во французских фильмах с участием Жана Маре, или царских дворцов в Ленинграде, но королевская резиденция не отличалась ни архитектурными излишествами, ни особой роскошью. Внутренний вид оставил чуть больше впечатлений, но все равно дворец показался ей просто сильно увеличенной копией их собственного дома.
   - А почему нет ни картин, ни скульптур? - тихо спросила Ира Райну, когда они следом за слугой поднимались по застеленной коврами лестнице на третий этаж, где обычно проводились приемы.
   Выяснилось, что в этом мире из картин рисовали только портреты, которые помещали в специальные родовые комнаты, а не развешивали где попало для красоты. Скульптурой почему-то вообще никто не занимался, хотя, как смогла припомнить Райна, до переселения у их предков что-то такое было.
   - Скорее всего, в этом виноваты прежние, которые вообще не лепили и не высекали из камня никаких изображений, - подумав, сказала она. - Нашим предкам первые годы было не до скульптур, а потом осознанно или нет за эталон взяли именно жизнь прежних. А какая может быть польза от твоих скульптур?
   - А почему непременно должна быть какая-то польза? - удивилась Ира. - Их назначение - удивлять и радовать глаз. Какая еще может быть польза от красоты?
   - Миледи, мы пришли! - прервал их разговор слуга. - Его величество король Аниш Третий ждет вас за этими дверями.
   С этими словами он распахнул одну створку дверей и отступил в сторону, освобождая им проход. Женщины вошли в почти пустую комнату, по левой и правой сторонам которой вдоль стен стояли мягкие низкие стулья с причудливо изогнутыми ножками и малиновой обивкой. Полы были сплошь устелены коврами с преобладанием красных тонов, такого же цвета были и портьеры на окнах. Ире почему-то стало смешно.
   - Кровавая комната! - шепнула она наставнице.
   - Перестань дурачиться, - шепнула та в ответ. - От этого приема слишком многое зависит. Испортишь о себе первое впечатление, потом замучаешься его менять.
   В дальнем конце комнаты приоткрылась небольшая дверь, и из нее выглянул невысокий полный человек в богато украшенной золотым шитьем одежде. Увидев женщин, он обернулся и что-то сказал, а потом с приветливой улыбкой устремился им навстречу.
   - Маркиза, баронесса! Рад вас видеть! Позвольте представиться, я секретарь его величества Мар Ламэй. Король вас ждет!
   Ире стало интересно, насколько искренна его радость, но попытка посмотреть мысли толстяка натолкнулась на сильную защиту. Магом он точно не был, значит, носил амулет.
   Секретарь проводил их к двери и, как и слуга до него, услужливо распахнул ее перед дамами. Открывшаяся женщинам комната была декорирована в голубых и зеленых тонах и обставлена низкой мягкой мебелью и такими же низкими столиками, на которых стояли вазы с чем-то приятно пахнувшим ванилью и кувшины с бокалами. Сам король, сидевший до их прихода на одном из диванов, поднялся и сделал несколько шагов навстречу, с нескрываемым любопытством разглядывая гостей.
   - Рад, что вы, маркиза, наконец, прервали свое добровольное затворничество и приняли мое предложение, явив миру и себя, и вашу красавицу-дочь! - произнес он, подарив им приветливую улыбку.
   - Спасибо за добрые слова, ваше величество, - наклонила голову Райна. - Только мое затворничество было отнюдь не добровольным.
   У женщин этого мира не было своего приветствия вроде реверанса, почтение выражалось обычным кивком.
   - Держите зло на моего родителя? - спросил король, перестав улыбаться.
   - Что вы, ваше величество, - теперь слегка улыбнулась Райна. - Если бы я держала зло на вашего отца, я не приехала бы служить вам и не привезла бы с собой дочь. Я уже знаю, что ваш отец действовал под принуждением. Какой с него может быть спрос? Но я бы солгала, если бы сейчас сказала, что все и всем прощено. Вы бы простили гибель семьи и свою собственную искалеченную жизнь?
   - И что же вы намерены предпринять?
   - Не бойтесь, ваше величество, я не собираюсь сейчас идти громить храм Ашуга. Просто я оставляю за собой право при случае припомнить им все.
   - Разумная позиция! - довольно сказал король. - Я тоже не испытываю горячей любви к жрецам этого бога, и оснований у меня для этого достаточно, вот только разборок с ними сейчас допустить не могу! Я, миледи, в отчаянном положении. Отец с их помощью разогнал всех мастеров по соседним королевствам, и они, как и вы, ничего не забыли и не простили. Догадываетесь, на чьей стороне они выступят в случае конфликта?
   - А такой конфликт будет?
   - Скорее да, чем нет. Мы слишком давно не воевали. Все стали намного богаче, и сильно выросло население. Единственное исключение - это ваша родина, баронесса. Самая большая опасность исходит от Сардии. Ее король Малх Второй в нарушение общих договоренностей не уничтожил на своей территории шуров, поселив их в горах. Кровососы разводят скот и не трогают людей, и я посмотрел бы на это сквозь пальцы, если бы сам факт наличия таких поселений тщательно не скрывался. А теперь я узнал, что его сын Малх Третий создает из шуров свою личную гвардию! А ведь при попытке их истребления мы отдавали за одного шура до пяти опытных воинов! И это при том, что они были не обучены бою и плохо вооружены. Их тогда удалось перебить только благодаря мастерам. Теперь понимаете? А если мастера не станут их истреблять, да еще сами выступят на стороне кровососов? Долго ли мы тогда продержимся? Малх играет с огнем, но сейчас не прежние времена: мы разобщены, и никому ничего не докажешь.
   - У них по-прежнему высокая рождаемость? - задумчиво спросила Райна.
   - Зрите в корень, миледи. Шуры наберут силу, и рано или поздно им станут тесны те границы, которые им отвел король Сардии. Может быть, это время уже пришло. Пока им выгодно быть под королем, но сколько еще такое продлиться? И не откупиться ли Малх от своих клыкастых союзников нашей кровью?
   - Дальновидно ли выпускать их из-под контроля?
   - А всегда ли мы думаем о будущем? - вопросом ответил король. - Вспомните моего отца!
   - Не развеете ли вы, ваше величество, мое недоумение по поводу действий жрецов Ашуга. Для чего все это затевалось?
   - Магия и, конечно, власть. Они вознамерились подгрести под себя всю магию в королевстве. Уничтожение мастеров преследовало цель избавиться от соперников и присвоить себе их знания, а грабеж был уже вторичен. Частично им это удалось. Именно поэтому я сейчас не могу их трогать. Они единственные, кто может представлять угрозу тварям или армии, в которой будут шуры. И вам нужно проявить осторожность. Жрецы, несомненно, не пропустят факт вашего появления, и мне трудно предугадать их реакцию. Влияние Храма и его Ордена не так сильно, как прежде, но возможности у них еще очень велики.
   - И чего вы ждете от нас?
   - Я объявил амнистию мастерам, но сюда пока никто не едет, несмотря на обещания щедрой платы. А я сейчас не в том положении, чтобы отбирать ваши имения у их новых владельцев, большинство которых тесно связаны со жречеством. Единственное, что мне остается - это собирать способных к магии детей, воспитывать своих собственных магов и надеяться, что мне дадут на это достаточно времени. Я хочу, чтобы вы в первую очередь помогли именно с этим. Ну и, конечно, выполнение текущих заказов двора. Вы согласны?
   - Срок моей жизни подходит к концу, она измеряется уже не годами, а только декадами. Скоро я уйду, и договариваться вам придется уже с моей девочкой. Она знает все, что знала я, а по силе я ей уступаю, хоть и ненамного. Единственное, чего у меня больше - это опыта. Не смотрите, что она молода, и не считайте ее наивной. Ей уже много пришлось пережить, несмотря на столь юный возраст. Я ее полюбила и отдала все, что только смогла: знания, богатство и ту толику тепла, на которую способна. А скоро она возьмет и мое имя. Эта девушка для вас драгоценна и не только потому, что у нее в друзьях Зверь. Пригрейте ее, и она вас никогда не предаст. Такие люди, как она - редкость. Но попробуйте ее только обидеть, я к вам тогда приду из-за грани! И не вздумайте смотреть на нее, как на свою женщину, у вас от нее не будет детей. Думаю, что лучше вам узнать об этом сразу. Я привела Рину из другого мира, и она в любой миг может туда вернуться. Задержится она у вас или уйдет - зависит только от вас.
   - Так Ливена...
   - Выдумка, - кивнула Райна. - Должна же я была как-то объяснить ее появление. Это объяснение показалось мне самым подходящим.
   - И сколько же времени вы готовили баронессу? Или она уже была магом?
   - В ее мире вообще нет магов, - покачала головой Райна. - А готовила я ее всего год, даже чуть меньше. Только это было слишком тяжело, для большинства этот путь в магию закрыт. Да и я такое смогла сделать только один раз.
   - А в том мире нет силы, которую мы могли бы использовать?
   - Об этом вам придется говорить с Риной. Я там была всего два раза, причем очень недолго, и почти ничего не поняла. Но по моим впечатлениям люди там очень сильны. И не магией, у них что-то другое.
   - Вы мне поможете, Рина? - обратился король к девушке по имени. - Я готов сделать для вас все, что только в моих силах. Я ведь прошу не только за себя. Короли тоже люди, но в первую очередь хороший король должен заботиться о благе своих подданных, а уже потом о своем собственном. А я... Я просто боюсь однажды увидеть свою страну в огне и в крови. Я боюсь стать свидетелем конца королевства, гибели своих людей и своей беспомощности.
   - Я постараюсь, - не отрывая глаз от пола, сказала девушка, - и подумаю, чем еще смогу быть вам полезна.
   - Я должен позаботиться о вашей безопасности! - решительно сказал король. - Мне можно и дальше наедине называть вас по имени? Вот и хорошо. Тогда и вы можете меня звать просто Анишем. У вас ведь достаточно большой особняк? Найдете в нем две свободные комнаты?
   - Что вы хотите сделать? - спросила Райна.
   - Хочу поселить в вашем особняке двух своих людей, которым могу доверить охрану вашей дочери. Магия - это хорошо, но далеко не всегда маг успевает обратиться к своей силе.
   - И кто же это?
   - Для меня это не столько слуги, сколько друзья. Один мастер-воин, который в свое время учил меня владеть мечом и всецело мне предан, и одна девушка-шура. Ей я тоже многим обязан и полностью доверяю.
   - Доверять шуре?
   - Она спасла мне жизнь, причем уже дважды, предупредила о замыслах Малха и открыла сознание для магической проверки. И, как бы это ни звучало странно по отношению к шурам, она замечательный человек.
   - И она вам нравится, - закончила за него Райна, - но у вас от нее тоже не будет детей, да и не допустит никто такого союза!
   - Плохо, когда тебя видят насквозь, - криво улыбнулся Аниш. - Чувствуешь себя голым. Но если вы беспокоитесь о своей дочери, то должны пойти мне навстречу. Аглая не просто красивая девушка с клыками, она еще очень умелый, быстрый и беспощадный боец. Если она будет рядом с Риной, я буду почти спокоен, а если с ними будет еще и Сантор...
   - Ладно, - неохотно согласилась Райна. - Свободные комнаты еще есть, сегодня мы их подготовим.
   - Тогда я вас сейчас познакомлю с Сантором. Отсюда вы отправитесь уже с ним. Он мужчина не привередливый, так что как-нибудь у вас переночует. А завтра я вас познакомлю с Аглаей. Думаю, девушки подружатся. Вас же я прошу завтра посетить нашу школу магии, познакомиться с наставниками и теми книгами, какие у них есть. А на обед я приглашаю вас к себе. За вами в школу приедет мой человек. За обедом поговорим обо всем остальном.
   Сантор Тониш оказался мужчиной лет сорока, невысокого роста, с очень широкими плечами и хорошо развитой мускулатурой. Волосы у него были забраны в конский хвост, лицо с крупными, грубыми чертами было некрасиво, но почему-то сразу же вызывало симпатию.
   - Вы не родственник барона Сажаль? - спросила Ира.
   - Вы знаете Алана? - удивился Сантор. - Да, родственники, но очень дальние. Можно вас спросить, баронесса? Вы владеете хоть каким-нибудь оружием?
   - Неплохо владею только кинжалом. Еще знаю рукопашный бой семьи Албени и хорошо стреляю из арбалета. Мой наставник собирается заняться со мной мечом, но мы еще не начинали. Могу, как и любой мастер, перейти в ускорение, но долго держаться не получается. Когда на нас напали разбойники, мне удалось убить только четверых, после чего свалилась без сил. Сейчас я бы с ними уже кинжалом не махала, справилась бы без оружия, но тогда у меня было слишком мало сил.
   - Неплохо! - довольно сказал Сантор. - А если освоите меч, будет совсем хорошо. Иногда кинжал может быть полезнее, но в большинстве случаев меч дает больше преимуществ.
   Король, познакомив их с Сантором, ушел, после чего Райна тоже заторопилась домой.
   - У нас еще есть дела, а время уже к вечеру. Вы едете в карете, Сантор?
   - С вашего позволения, миледи, я бы поехал верхом. Найдется у вас в конюшне место для еще одного коня?
   - Надо будет увеличить жалование нашему конюху, чтобы не сбежал, - вздохнула Райна. - Найдем место для вашего скакуна. Если у шуры тоже будет лошадь, хватит места и для нее. Но больше в конюшню не влезет даже ишак.
   По приезде в особняк первым делом определились с комнатами для охраны. Сантор осмотрел небольшую меблированную комнату, которую ему предложили, и сказал, что в ней есть все, и ему больше ничего не нужно. Он очень быстро нашел общий язык с Гартом и ушел с ним в комнату слуги смотреть имеющееся у него оружие. Комнату для шуры решили выделить недалеко от комнат Иры, только мебель в ней была явно неподходящая для девушки, и Лину направили за Гартом.
   - Потом пообщаетесь, - сказала ему Райна. - Никуда Сантор не денется. К тебе есть последнее на сегодня поручение. Заложите карету, и съезди к мебельщикам. Это в нижнем городе, но дотемна успеешь обернуться. Нужно заказать у них мебель для молодой знатной дворянки. Пусть сделают и привезут для нее кровать, одежный шкаф и секретер. Если у них будут хорошие зеркала, добавь еще и зеркало. Возьми для них аванс и бумагу, в которой я все перечислила. Бумага нужна для стражи, чтобы наш груз без проволочек пропустили в старый город.
   - Ну и как тебе король? - спросила наставница Иру, когда были переделаны все дела, и они вдвоем в ожидании ужина сидели в большой гостиной особняка.
   - Красивый, - ответила девушка, - и, по-моему, несчастный.
   - Ты смотри, не влюбись в этого несчастного! - фыркнула Райна. - Ему, конечно, не позавидуешь, и во многом он прав, но дети наследуют от отцов не только богатство, но и долги. Я могу говорить другим, что простила старого короля, что его вина невелика. На самом деле он все равно виноват. Короли просто так под контроль не попадают. Значит, доверился тем, кому нельзя было доверять, а королю такое непростительно. Вот только как бы за его вину не пришлось платить тысячам, да не деньгами, а своим счастьем и жизнями близких. Я через это прошла и никому такой доли не пожелаю. Кстати, о чем это ты подумала, когда говорила ему о помощи. Случайно, не о своем мире?
   - У нас очень много разного оружия, - сказала Ира. - Много такого, какое вообще не достанешь, да и пользоваться им так сложно, что ваши воины точно не смогут. Но даже простое может помочь справиться с тварями и с шурами самым обычным людям. Это что-то вроде арбалетов, но стреляет маленькими болтами на огромное расстояние и с очень большой скоростью. И перезаряжать легко. Один воин, если ему дадут время, сможет убить десятки врагов. Армии сходятся в поле, а не воюют в лесу, поэтому врагов обычно можно видеть задолго до столкновения. Если начать обстреливать противника с большого расстояния, можно до столкновения уменьшить его армию в несколько раз. А может быть, и столкновения не будет, и враги просто разбегутся.
   - Твари и шуры очень быстрые.
   - Ну и что? Если будут стрелять сотни людей, пули будут попадать и в тех, и в других. Им и быстрота не поможет. И потом хоть шуры быстро двигаться дольше магов, но все равно не очень долго, поэтому они ускоряются только перед дракой.
   - У вас такого оружия много?
   - Горы.
   - Так в чем же дело? Возьми у короля золото...
   - Все не так просто, - вздохнула Ира. - В нашей стране я вообще ничего не достану. Оружие есть только у армии. Есть и у милиции, но мало и не совсем то, какое нам нужно. Да и как его достать, я не знаю. Я могу, конечно, подойти к милиционеру и попросить у него пистолет, и он мне его с радостью отдаст, а потом сядет в тюрьму, потому что никто не поверит в то, что он действовал против своей воли.
   - А в других странах?
   - Там с этим проще. В некоторых такое оружие продается почти свободно, а золото высоко ценится. Но есть и сложности. Не так легко продать много золота, тем более девчонке, за которую меня все будут принимать. Многие попробуют его просто отобрать, а меня медленно разрезать на части, чтобы рассказала, откуда его взяла, и нет ли там еще. Но даже если я достану деньги, то не смогу сама купить много оружия и боеприпасов. Если судить по фильмам - что это, я потом объясню - оружие продается поштучно, и детям его не продают. Но самое главное, что я не знаю языков и обычаев, поэтому любой сразу поймет, что я чужачка, а чужих там не любят. И магию принуждения нужно применять осторожно, чтобы обо мне не узнали, иначе придется уносить оттуда ноги, и не факт, что получится. Может и магия не помочь.
   - Но какие-то мысли у тебя есть?
   - Есть. Мне придется вернуться в свою страну и какое-то время побыть в доме, где живут дети, потерявшие родителей. Их там учат всему, в том числе и языкам. Мне достаточно выучить только один, на котором говорят во многих странах, и который я немножко знаю. С моей памятью и с вашим отваром это будет несложно. Из этого дома я смогу регулярно приходить либо в наш замок, либо сюда. Мне будет нужен отвар, а в конце - и золото. Сама я в любом случае много не сделаю, поэтому придется искать помощника из местных. Лучше найти какого-нибудь авантюриста, который сам бы захотел мне помочь за золото. Тогда магия только усилит это желание и позволит избежать проблем. Он продаст золото, купит нужное количество оружия, поможет его переправить и научит солдат короля, как с ним обращаться. Я ведь сама из него никогда не стреляла.
   - Это опасно?
   - Вообще-то да, но для мага, если действовать умно, я большой опасности не вижу. Если этого не сделать, я вообще не знаю, как можно помочь. Затея со школой вряд ли удастся. Не думаю, что королю дадут время вырастить собственных магов. А что я смогу одна или пусть даже со Страшилой против целой армии, в которой будут мастера? И просто отсидеться не получится, если начнется бойня. Тогда останется только уйти в свой мир, а мне бы хотелось сохранить для себя и этот, да и людей жалко.
   - Я тебе смогу как-то помочь?
   - Только с приготовлением отвара, чтобы я этим не занималась сама. Я ведь смогу появляться очень ненадолго, чтобы никто не заметил моих отлучек. Помощь от короля может потребоваться уже в конце, когда будем покупать оружие, но об этом пока рано говорить. Я еще сама толком не знаю, как все получится. Я думаю, если король не будет жаться с золотом, купить там кое-что и для себя. Я все-таки привыкла кое к каким удобствам, которые у вас не купишь ни за какие деньги, а там это будет нетрудно сделать, за деньги даже мне продадут. Ладно, все это пока даже не план, а только мысли вслух. Завтра с утра нам ехать в школу. Чем, по-вашему, мы им сможем помочь?
   - Трудно сказать. Сначала нужно посмотреть на то, что у них есть. Все свои знания я им передавать не собираюсь и тебе этого делать не советую. Особенно это касается высших разделов. А, вообще-то, по мелочи можно дать многое. Наверняка после всех этих гонений многие знания местными магами утеряны. Твоя проверка это наглядно показала. Достаточно вспомнить, как они отреагировали на твою иллюзию.
   - А что будем делать со жрецами?
   - Пока ничего. Открыто они действовать не посмеют, а нам пока тоже нельзя затевать свару. Вот если удастся твоя затея с оружием, их ценность для короля сразу упадет, а твои возможности, наоборот, повысятся. А тебе нужно будет набрать свою дружину и вооружить ее новым оружием. Тогда и другим королям будет трудно до тебя дотянуться. Все равно рано или поздно кто-нибудь из них это попробует сделать.
   - Как много сложностей и опасностей, - вздохнула Ира.
   - Привыкай, - пожала плечами Райна. - Если действовать умно, то опасностей не так и много. Если хочешь прожить богатую, яркую жизнь и не быть у других на побегушках, обязательно начнешь наступать на чьи-то ноги, а в мире немного людей, кому такое нравится. Разве у вас не так?
   - Раньше я думала, что в нашей стране не так, а теперь уже не знаю.
   - Миледи, - заглянула в гостиную Лина. - Лая закончила готовить ужин, все уже на столе. Ждем только вас.
   - Мы сейчас будем, - ответила Райна, тяжело поднимаясь с дивана. - Что-то я в последнее время стала слишком быстро уставать.
  
  
  
   Глава 12
  
  
  
   Посещение школы магии оставило у Иры двойственное впечатление. С одной стороны, ей понравилось большое светлое здание, отведенное для обучения и проживания будущих магов, и то, как за ними присматривают и обучают. А вот уровень подготовки самих учителей оставлял желать лучшего. Еще хуже были книги, которыми могли пользоваться ученики.
   - С такими пособиями вы их не доведете даже до своего уровня, - сказала она директору. - Почти нет подробностей, да и объяснения часто путанные. Даже тому, кто знает, не всегда понятно, о чем речь. А без книг вы их просто не выучите. Наставник и без книг может обучать одного-двух учеников, но у вас их на одного наставника приходится двадцать! Каждому все не разжуешь.
   - А что вы предлагаете? - спросил Игар Хониш. - Я и сам прекрасно знаю, что наши книги далеки от совершенства, но где взять другие? В свое время Храм Ашуга запретил свободную продажу книг по магии и скупил все, что было в книжных лавках. Они эти книги чуть ли не насильно покупали даже у магов. Мы и те, что есть, с трудом собрали. Можно, конечно, сесть за написание своих, но его величество просто не даст нам на это времени.
   - Мы вам дадим пригодные для обучения книги по всем младшим курсам, - сказала Райна. - Не насовсем, а с отдачей. Найдите переписчиков из тех, кто может рисовать, и усадите их готовить для вас книги. А потом еще проверьте, чтобы они не наделали ошибок. Вам нужно не меньше двух десятков книг, а лучше если их будет больше. Думаю, что король эту работу оплатит. Мы сегодня у него будем и об этом поговорим. И пусть книги изучат сами преподаватели. У вас, кроме вас самих, Альбера и одной женщины, которую зовут Сола, все остальные откровенно слабы, причем не по силе, а по уровню подготовки. Знать-то они что-то знают, но объяснить ученикам не могут.
   - И учеников вы разбили по группам неправильно, - добавила Ира. - Вы их разделили по возрасту, а надо делить по способностям. Тогда обучать группу будет легче. А то у вас половина группы еще что-то понимает, а остальные просто сидят на уроках, а потом тщетно пытаются разобраться по вашим книгам.
   - А по высшим курсам я вам книг не дам, - сказала Райна. - И не потому, что жалко или боюсь поделиться знаниями. Там много такого, что может угробить и вас самих, и ваших учеников. Кое-что мастер Рина выпишет в отдельную тетрадку, а я туда добавлю свои пояснения. Тогда вы сможете это изучать без особого риска. А остальное можно осваивать только под руководством мастера. В будущем, если появится такая возможность, моя дочь займется этим кое с кем из наставников и наиболее способных учеников. Вы согласны с нашими предложениями?
   - Я, если честно, рассчитывал, что вы примете непосредственное участие в обучении детей, - вздохнул директор, - но спасибо и на этом. Я сейчас в таком положении, что с благодарностью приму любую помощь.
   - Послушайте, Игар, - сказала Ира. - Я все прекрасно понимаю, но в ближайшее время у нас с матерью будет очень важное дело, так что учить детей мы просто не сможем.
   Дальнейший разговор прервал посыльный от короля, который передал, что его величество ожидает госпожу маркизу и ее дочь к обеду. Женщины поспешно попрощались с директором и в сопровождении повсюду следовавшего за ними Сантора поехали во дворец. Дожидавшийся их слуга отвел дам в малую королевскую трапезную, распахнул перед ними двери и удалился. Помещение трапезной было раза в два меньше того, которым пользовались в оставленном замке прежних, и в нем стояли только три составленные вместе стола. За столами сидели сам Аниш, молодой, очень похожий на него юноша лет пятнадцати и красивая хрупкая девушка лет шестнадцати с пышной гривой волос непривычного красноватого цвета. Король поднялся со своего места и приветливо им кивнул.
   - Мое почтение, маркиза! Здравствуйте, Рина! В этой трапезной я обычно обедаю с братом и самыми близкими мне людьми, а слуги до окончания трапезы не появятся, поэтому можете не придерживаться этикета, как это делаем мы. Садитесь за стол, мы еще не начинали, ждали вас.
   - Благодарю вас, ваше величество, - ответила Райна, - но мне все же более привычно называть вас по титулу.
   - Надеюсь, ваша дочь менее привержена этикета. Позвольте вам представить моего брата Олеса и подругу Аглаю Ланш ле Шер.
   Принц привстал и почтительно поклонился, а Аглая ограничилась легким кивком, с любопытством рассматривая садившихся за стол женщин. Ира тоже с интересом рассматривала шуру. У нее было бы лицо красивой человеческой девушки, если бы не заметно красноватый цвет глаз. Никаких клыков Ира у нее не заметила, пока шура не заговорила. Тогда можно было увидеть небольшие игольчато-острые клыки, намного меньше тех, которые наколдовала себе Ирина, когда так напугала наставницу. Принц сразу же взял стоявшее возле него блюдо и вместе с ним перебрался ближе к Ире.
   - Вы разрешите, Рина? - спросил он девушку, улыбаясь ей многообещающей улыбкой. - Брат взял с меня слово, что я не буду за вами волочиться. Я с болью в сердце согласился. Но пообщаться-то можно? Может быть, я вам сам понравлюсь? Ведь бывают же чудеса?
   - Шалопай! - улыбнулся король. - Тебя только могила исправит.
   - Вы ее долго репетировали, Олес? - спросила принца Ира.
   - Кого? - не понял тот.
   - Свою неотразимую улыбку, - объяснила девушка. - Или у вас их несколько?
   - Так его! - одобрительно сказала Аглая. - Жаль, что у вас нет клыков. Видели бы вы его лицо, когда он ко мне пристал в первый и в последний раз.
   - Ну почему же нет, - усмехнулась Ира, принимая облик вампира. - Очень даже есть!
   На этот раз фокус удался не хуже, чем с Райной. Принц отпрыгнул, опрокинув стул, король побледнел, а Аглая почему-то оскалилась и пронзительно зашипела. В отличие от нее, у Иры глаза были не просто розовые, а пылали алым огнем, клыки были раза в два больше, а вместо сколотых сзади русых волос появилась черная, развивающаяся на отсутствующем ветру грива.
   - Рина, прекрати! - слегка повысила голос Райна. - Господа, это просто иллюзия. Она и меня ею в свое время напугала. Что вы хотите - девчонка.
   - Извините! - смутилась Ира, приобретая прежний вид. - Мне просто захотелось пошутить, да и повод был.
   - Качественная иллюзия, - признал принц, поднял свой стул и опять сел рядом с Ирой. - Если бы вы мне такое показали в постели, точно с год после этого к девушкам не приставал бы за ненадобностью.
   - Многие дамы во дворце вздохнули бы с облегчением, - пошутил Аниш. - Давайте поедим, а потом вы с нами поделитесь своими впечатлениями о школе. Что с тобой, Аглая?
   - Сильно испугалась, - ответила шура. - Уж не знаю, откуда баронесса взяла этот образ, но очень точно повторяет одну из страшилок моего народа. Сейчас приду в себя, не обращайте внимания.
   - Чтобы я еще хоть раз так пошутила! - дала зарок Ира. - В прошлый раз наставница чуть не смахнула голову мечом, а сегодня напугала вас.
   - Все в порядке! - успокоил ее король. - Давайте кушать, а то жаркое сейчас совсем остынет.
   - Это ничего, что я говорю с полным ртом? - спросил Олес, налегая на мясо. - Я, конечно, понимаю, что неприлично, просто хочется с вами поболтать, а после обеда на вас наложит руку брат. У меня к вам вопрос, Рина. Вы только шурой можете прикидываться или еще кем?
   - Можно творить любые иллюзии, - ответила девушка, сама потихоньку пережевывая необыкновенно вкусное, тающее во рту мясо. - И не обязательно они должны быть страшными. Только качественную иллюзию долго готовить. Она может быть не только зрительной. Можно наколдовать запахи и звуки, и даже сделать ее почти вещественной.
   - Мне нужны страшные! - не унимался Олес. - Поможете кое-кого напугать?
   - Отстань от девушки и дай ей спокойно поесть! - прикрикнул на брата Аниш. - У нее и так забот достаточно.
   Некоторое время все молча ели, накладывая в свои блюда самые разные кушанья, в изобилии выставленные на столах. Ира проголодалась, а на королевском столе все было необыкновенно вкусно, поэтому она немного переела. Все закончили есть почти одновременно с ней. Король отставил свое блюдо, вытер губы салфеткой и вопросительно посмотрел на Райну.
   - Дела в вашей школе идут неважно, - заметив его взгляд, ответила она. - Есть замечания по организации учебы и квалификации наставников, но самое главное - это то, что нет нормальных книг по магии, которыми могли бы воспользоваться ученики. Мы передадим в школу свои книги для переписи. Нужно набрать переписчиков и оплатить их работу. Мы по многим вопросам говорили с директором, он с нами во всем согласен. Есть и еще один вопрос, о котором я с ним не говорила. Ваша школа никем не охраняется. Там есть сильные амулеты, но нет никакой защиты от обычного нападения. А ведь немало очень влиятельных людей и в королевстве, и за его пределами очень неодобрительно смотрят на вашу затею. Стоит перебить учеников, и о школе можно будет забыть. Мы сами пока не можем заниматься детьми. У дочери появились мысли о том, как вам помочь, используя оружие ее мира, но это требует большой подготовки с ее стороны и золота с вашей.
   - Золото для меня не проблема, - решительно сказал Аниш. - Вы только предупредите заранее, и казначейство отчеканит столько монет, сколько нужно.
   - Монеты не нужны, - сказала Ира. - Они только привлекут внимание и вызовут лишние вопросы. Лучше всего золото в самородках или золотой песок.
   - Это еще проще. Уже два года все золото, которое добывается на королевских рудниках, просто складываем в подвалы. Монеты не чеканим, чтобы не вызвать их обесценивания, денег у людей на руках достаточно. А что за оружие, и в чем его сила?
   - Мне трудно вам объяснить его принцип, - начала Ира. - Представьте себе арбалет, который стреляет раз за разом, и не требует при этом ни взвода, ни установки болтов. Причем стреляет очень быстро и с гораздо большей силой. Его болты за тысячу шагов пробьют любую броню. А если из такого оружия стреляют сразу много воинов, то тварям и тем, кто может быстро двигаться, уже не поможет быстрота. Каждый воин, вооруженный таким арбалетом, сможет убить или ранить десятки врагов. И научиться им пользоваться очень легко. Для этого не нужно учить человека годы, достаточно нескольких дней.
   - Как такое может быть? - недоверчиво сказал король.
   - Все дело в самих болтах, - объяснила Ира. - В обычном арбалете это просто короткая стрела, которая летит при распрямлении тетивы. В том оружии, о котором я говорю, никакой тетивы нет вообще. Болты очень маленькие и в полет их отправляет сила, которая в них же и заключена. Поэтому без этих болтов такое оружие совершенно бесполезно, и нужно достать и само оружие, и большой запас болтов к нему на будущее. Я вижу, что вы мне не верите. Сделаем так. Я достану несколько экземпляров этого оружия, и мы его здесь опробуем, чтобы вы смогли во всем убедиться, а уже потом будем покупать его много.
   - И как быстро это можно сделать? - спросил король.
   - Не так быстро, как хотелось бы. В моей стране мне никто такого оружия не продаст. Попытаются отобрать золото, а меня запереть под замок. Я там считаюсь несовершеннолетней.
   - А ваши родители не могут помочь?
   - Отца нет, он умер. Матери... матери тоже нет. Да и не смогли бы они ничем помочь, даже если бы были. Здесь дело не в возрасте, а в особенностях моей страны. Поэтому нужно обращаться в страну, где не так сложно продать золото и приобрести то, что нужно. Такая страна есть, но там свой язык, и мне его нужно обязательно выучить, иначе вообще ничего не получится. А сделать это я смогу только дома. Поэтому вначале нужно идти домой учить язык, потом возвращаться за золотом и идти вратами за оружием. Но все это не так страшно и долго, как может показаться. Со своими теперешними способностями я быстро выучу любой язык, а особенно тот, который я уже начинала учить. Придется только каждый день заскакивать сюда за усиливающим память отваром.
   - Вам в вашем мире нужны помощники?
   - Пока нет. Сейчас мне от них вместо помощи будет только вред. А вот когда я пойду за оружием, скорее всего, помощь понадобится.
   - И чем вы намерены заняться в первую очередь?
   - Я думаю взять с собой Сантора и сходить в наш замок. Посмотрю, как управляющий наладил его ремонт, и захвачу оттуда необходимые книги для школы и травы для приготовления отвара. А потом подготовлюсь и уйду в свой мир.
   - А как вы туда пойдете, если у вас нет родителей, а вы сами еще несовершеннолетняя? Родственники хоть есть?
   - Родственники есть, но к ним идти нельзя. В моей стране для таких, как я, есть специальные дома вроде вашей школы магии. Там детей воспитывают и учат разным наукам, а по достижении совершеннолетия помогают устроиться в жизни. Вот в такой дом я и пойду.
   - И вас потом оттуда выпустят? - спросил Аниш.
   - Конечно, нет, - засмеялась Ира. - Я уйду оттуда сама, как только выучу язык. Там меня некому будет остановить.
   - Если у вас, ваше величество, больше нет вопросов, а дочь собралась в замок, нам лучше уже уехать домой, - сказала Райна. - Леди Аглая едет с нами, или вы передумали?
   - Едет! - сказала поднявшаяся со своего места шура. - У вас найдется в конюшне место для моей кобылы?
  
   - Сантор, ты мне поможешь? - спросила Ира воина, когда он возвращался из конюшни, куда отводил после поездки своего жеребца.
   - Конечно, миледи. А что нужно сделать?
   - Я хочу сходить вратами в наш замок и кое-что из него принести. Одна я все не унесу, к тому же я не уверена в том, что в замке сейчас те, кто должен быть, так что твое присутствие не помешает. И давай договоримся на будущее. Нам с тобой придется еще не раз ходить в разные места и вообще быть вдвоем. На людях можешь называть меня миледи или баронессой, но наедине я для тебя только Рина, а если назовешь Ирой, будет совсем хорошо. Коротко и мне приятно.
   - Договорились, - кивнул он. - Вы туда берете какое-нибудь оружие?
   - Сейчас нет смысла, - ответила она. - Там должны быть только рабочие, которые ремонтируют замок, ну и, может быть, уже прибыла дружина. Раньше непременно что-нибудь взяла бы, сейчас мое оружие в другом.
   - Ну а я, с вашего позволения, кое-что захвачу. Подождите, я сейчас вернусь.
   Сантор убежал в дом и почти тотчас же вернулся. К мечу на поясе прибавился кинжал, кроме того, он захватил с собой несколько метательных ножей.
   - Я готов, когда идем?
   - Да сейчас и идем. Я открою врата, и ты сразу же иди, а я следом за тобой.
   Сантор никогда не ходил вратами, но без колебания вступил в разноцветный вихрь, блеклый в ярком солнечном свете. Следом пошла Ира, мгновенно очутившись на своей грибной поляне, где, никем не тронутые, лежали камни маяка.
   - Нужно обойти замок и зайти с главного входа, - сказала она озирающемуся воину. - Сразу же посмотрим, кто здесь сейчас обитает.
   Обитали только каменщики, которые сейчас разбирали остатки обвалившихся стен, очищая и складывая в штабель уцелевшие каменные блоки. Дружины в замке пока не было, а управляющий два дня назад отбыл по каким-то делам в город.
   - Ну и мы здесь задерживаться не будем, - решила Ира. - Сейчас я отберу все необходимое и прямо отсюда вернемся.
   Она забрала из тайника нужные книги, положила их в сумку и отдала ее Сантору, а себе взяла необходимые травы, посуду для приготовления отвара и кое-какие свои вещи, которые не брали в дорогу.
   - Все, уходим, - сказала девушка, открывая врата. - Порядок движения тот же: ты идешь первым.
   - Все принесла, - отчиталась Ира Райне. - Эти книги нужно будет завтра отправить в школу. Я думаю, можно это поручить Сантору, а вам лучше наварить зелья впрок. Под заклятием оно прекрасно сохранится. Посуду из лаборатории я тоже прихватила. Еще взяла кое-что из своих вещей. В замке сейчас работают каменщики. Пыль до неба, так что Виктор правильно сделал, что пока не привел дружину. Нечего им там дышать всякой гадостью.
   - Меня сейчас замок не интересует, - сказала Райна. - Когда и как ты думаешь идти к себе?
   - Да поужинаю и пойду. Который там час, мы все равно не знаем, да и не так уж это важно. Когда мы в последний раз ходили на Землю, там была ранняя весна, я тогда в трико чуть не околела, а сейчас должно быть начало лета, так что в костюме будет нормально. Я с собой ничего брать не буду, все равно заберут. Иду в районный отдел милиции и изображаю частичную потерю памяти. Где была, что делала - ничего не помню.
   - А если они поймут, что ты на самом деле им просто врешь?
   - Это не так-то легко сделать. Во-первых, я сама себе это внушу на первое время, а, во-вторых, за мной ничего преступного нет, а ребенка в любом случае не станут так мурыжить, как взрослого. Меня ведь даже гипнозом не пробьют. В конце концов, я всегда смогу их мягко подтолкнуть к нужному мне решению.
   - Что-то у меня сердце не на месте, пожаловалась Райна. - Ты уходишь, а я в случае опасности ничем не смогу тебе помочь.
   - Не беспокойтесь, ничего со мной плохого не случится. В крайнем случае придется оттуда сбежать и искать потом другой способ изучения языка.
   Врата Ира открыла вечером на одной из аллей городского парка культуры и отдыха, где часто гуляла во время запоев матери. Никого из отдыхающих поблизости не было. Несмотря на вечернее время, в костюме было тепло, даже жарко. Значит, сейчас конец июня или уже июль. До закрытия ворот оставалось еще немало времени, поэтому она не спеша шла к выходу, неосознанно оттягивая тот момент, когда придется переступить порог родного районного отдела милиции. Немного подумав, она решила идти в него. Все равно после опознания доставят сюда, по последнему месту жительства. Так зачем доставлять лишнюю работу людям и ждать самой?
   В воротах стоял какой-то дед, который почему-то проводил ее подозрительным взглядом. На улице перед входом прохожих почти не было. Значит, сегодня будний день, в выходные в хорошую погоду у парка было многолюдно. Она положила в карман мелкие деньги на транспорт, но пять кварталов до отдела прошла пешком и еще немного постояла перед входной дверью, прежде чем решилась ее открыть.
  
   Николай Маврин читал свежий номер Роман-газеты, когда в прихожей зазвонил телефон.
   - Коля! - крикнула жена, которая возле аппарата занималась обувью. - Подойди, тебе звонят с работы.
   - Николай? - раздался в трубке голос его начальника. - Нашлась пропавшая Волкова. Пришла в Ленинский райотдел и заявила, что не имеет ни малейшего понятия, где ее носило целый год. Сама сытая, одета в стильный брючный костюм, а в кармане только два рубля мелочью. Ты вел ее дело, тебе и карты в руки. Я выслал за тобой машину, минут через десять будет. Сам определись на месте, что с ней делать. Хотели отправить в детскую комнату, а инспектор свалился с простудой. Умудрился летом подхватить воспаление легких, а замены пока нет. И у соседей детская комната сейчас занята. Степанову я позвоню сам. Они тогда ею интересовались в связи с каким-то золотом.
   Через двадцать минут он уже шел по прокуренному коридору в свой кабинет, куда должны были привести девчонку.
   "Не могла найтись на несколько часов раньше, - с досадой думал он об Ирине. - Куда ее сейчас пристроить? Не заставлять же ребенка ночевать на стульях".
   Первым делом он открыл форточку немного проветрить кабинет. Сам Николай не курил, но днем к нему то и дело забегали сотрудники с зажженными папиросами. Из уважения к некурящему товарищу они вынимали папиросы изо рта и держали их в руках, отчего они воняли ничуть не меньше. Он уже давно перестал с этим бороться, стараясь почаще проветривать прокуренный кабинет, а летом днем вообще не закрывал форточку. В дверь для порядка постучали, и на пороге появилась знакомая по многочисленным фотографиям личность, в сопровождении старшего сержанта Тагашова.
   "Какие там четырнадцать лет!" - подумал он, глядя на элегантную, уверенную в себе девушку с вполне зрелыми формами, которая зашла в кабинет, поморщилась от запаха табака и без приглашения села на один из двух стульев, стоящих у его письменного стола.
   - Здравствуйте, - сказала она приятным голосом. - Это вы капитан Маврин? Мне сказали, что вы меня искали. Как видите, я сама нашлась.
   - И где же ты, Ирина, жила целый год? - спросил он.
   - Не помню, - равнодушно ответила она. - Последнее, что я помню - это тот вечер, когда забрали мать. А потом я как очнулась. Стою возле парка и не могу понять, как здесь очутилась, и откуда на мне этот костюм. Идти было некуда, поэтому пошла к вам.
   - И тебя совсем не волнует, как ты провела прошедший год?
   - Конечно, интересно, но для чего волноваться? Это вернет мне память? По моим ощущениям ничего плохого со мной не произошло. Сможете обо мне что-нибудь узнать - хорошо, не сможете - я это как-нибудь переживу. Все равно для меня отсюда только одна дорога - в детский дом. Тетке меня никто не отдаст и жилье им тоже не увеличат, хотя нашу квартиру государство забрало.
   Что-то в ее рассуждениях его царапнуло, но что именно он сразу не понял.
   - Государство дало, государство и забрало. Ты лучше постарайся вспомнить о своем походе с некой старушкой к одному коллекционеру. Завтра тебя об этом наверняка спросят.
   - Конечно, - усмехнулась Ира. - Когда родителям давали квартиру, ее давали и на меня. А потом забрали вместе с нашим барахлом. Взамен мне дадут койку в детском доме. По-вашему, это равноценная замена? Когда меня туда повезут?
   - Сегодня уже поздно, поэтому, где ты будешь жить, решим завтра, - он на мгновение замер, а потом сказал то, чего говорить не собирался: - Не хочешь эту ночь провести у меня дома? Сын в пионерлагере, так что мне тебя есть куда положить. А завтра утром с тобой продолжим.
   - Почему бы и нет? - сказала она по-прежнему равнодушно. - Это лучше, чем ночевать у вас в отделе. Все прокурено, а я запаха табака не переношу. За приглашение спасибо. А по поводу старушки... Что-то такое было, но что именно - не вспоминается.
   Дежуривший сегодня старший лейтенант Аджамян поначалу заартачился, когда Николай сообщил ему, что до утра забирает девочку с собой. Потом он на мгновенье замер и махнул рукой:
   - Под твою ответственность.
   - Ясное дело, что под мою. Послушай, Гарик, будь другом, подкиньте до дома, а то мне с девочкой на перекладных добираться не меньше часа.
   Тот было вскинулся сказать что-то об использовании служебного транспорта в личных целях, но тут же почему-то согласно кивнул.
   - Там у крыльца должен стоять Семеныч. Скажи ему, что я в курсе. Только не задерживай машину.
   Машина это не общественный транспорт, поэтому уже через десять минут Николай вместе со своей подопечной вошел в прихожую, где их встретила предупрежденная по телефону жена.
   - Возьми тапочки, - сказала она девочке, - и проходи в комнату. Кушать хочешь?
   - Нет, спасибо, - ответила Ира. - Я и раньше не хотела есть, а в отделе меня еще угостили чаем с печеньем.
   - Я вижу, что ты устала, - сказала Галина. - Я постелила тебе в комнате сына. Если захочешь искупаться, скажи, и я включу колонку. Туалет сама найдешь. Тебе что-нибудь нужно?
   - Нет, спасибо большое. Я действительно устала и хочу спать.
   - Откуда она такая взялась? - часом позже спросила жена, когда они уже лежали в постели. - И сколько, ты говоришь, ей лет?
   - Она пропала год назад в возрасте чуть больше тринадцати лет. Мать осудили за пьяную драку, в результате которой она зарезала мужа. Там еще были какие-то смягчающие обстоятельства, но все равно срок она получила приличный. А Иру с того вечера видели только один раз. Она пришла к знакомому коллекционеру и продала ему горсть золотых монет. Теперь припоминаю, что монеты были какие-то необычные. Уникальная чеканка и изотопный состав какой-то дикий. В монеты, которые у коллекционера изъяли, вцепились ученые, а нас посетили ребята из Комитета. Но ни самой Иры, ни той старушки, с которой она приходила к коллекционеру, найти так и не удалось. А теперь она пришла сама и утверждает, что не помнит, где была и что делала.
   - Что-то с ней не так, Коля, - сказала Галина. - Я могу голову отдать на отсечение, что эта девушка заткнет за пояс многих моих гимнасток. Ты видел ее плечи? А как она ходит, какая пластика! И где ты видел девчонок ее возраста с таким бюстом?
   - Приходилось.
   - Ага, небось деревенские из тех, которых можно использовать вместо трактора. Да, такие, хоть и редко, еще попадаются, но она-то городской ребенок. И кость у нее тонкая. Откуда тогда такие мышцы, какие вряд ли можно наработать за год? И еще, ты заметил, как она держится?
   - Равнодушно она держится. Похоже, что ей все по фиг.
   - А я думаю, что это не равнодушие, а непробиваемая уверенность в себе. Мне кажется, что она вам врет. Все она знает, и где была, и что делала.
   - И что дальше? Как из нее предлагаешь эти знания тянуть? Клещами? Кроме тех монет за ней ничего нет, да и там покупатель говорил, что монеты продавала старушка, а Ира только ее к нему привела. Как на нее давить? Родителей нет, зацепить ее совершенно нечем. Она мне сегодня так и сказала, что ей все равно, что мы накопаем, поскольку для нее финалом в любом случае станет детский дом. И еще она обижена на государство за отобранную квартиру. Высказалась в смысле того, что в счет ее части жилплощади могли бы дать квартиру побольше ее тетке, а она тогда могла бы жить у родственников, а не...
   - На наше государство обижаться глупо, хотя по-человечески ее можно понять. Тебе-то как пришла в голову мысль притащить ее домой?
   - Я долго занимался ее поисками, - неуверенно начал оправдываться Николай. - Вроде не совсем посторонний человек. А провести ночь в отделе на стульях...
   Они оба замолчали, словно к чему-то прислушиваясь, а потом сразу заснули. Утром никто из них об этом разговоре не вспомнил, а после завтрака Николай повез свою подопечную в отдел. Не успел он подняться с Ирой в свой кабинет, как был перехвачен капитаном Степановым из КГБ. Именно этот офицер работал от Комитета по делу о непонятном золоте.
   - Что же это вы, Николай Васильевич, самовольничаете, - недовольно сказал он. - Ладно, с вами пусть разбирается ваше начальство, а девочку мы забираем с собой. Все материалы для закрытия дела о пропаже будут вам переданы позже. Идемте, Ирина.
  
  
  
   Глава 13
  
  
  
   Здание, куда ее привезли, Иру разочаровало. Наверное, если бы не ее новые возможности, она бы чувствовала дрожь в коленках. Попадая в эти стены, любой человек обычно испытывал волнение вне зависимости от того, виноват он в чем-то или нет. Чего же тогда ожидать от девчонки, которой она была в глазах окружающих. Она же испытывала лишь небольшое любопытство, которое быстро прошло, сменившись безразличием. Ее пытались уговаривать, на нее пытались давить.
   - Зря ты не хочешь идти нам навстречу, Ирина, - говорил работавший с ней офицер. - Золото, которое было продано с твоей помощью, обладает рядом уникальных физических свойств. Не желая с нами сотрудничать, ты тем самым наносишь ущерб интересам государства. А ведь оно тебя вскормило и воспитало, дало образование!
   - Вскормили меня родители, а за все остальное из их зарплаты постоянно удерживали деньги, - огрызнулась она. - Я нашему государству ничего не должна, а если какие долги и есть, я их отработаю после окончания школы. А о золоте я все равно ничего не знаю. Помню только, что куда-то ходила с какой-то старухой.
   Ире надоела психологическая обработка, которой ее подвергали уже часа четыре, поэтому она не скрывала злости.
   - Зря ты так, - покачал он головой. - Если ты не хочешь помочь нам, с какой стати нам помогать тебе?
   - А чем это, интересно, вы можете мне помочь?
   - Если наша работа приведет к реальному результату, можно рассмотреть вопрос твоего поселения у родственников. Поменять им квартиру для нас большого труда не составит.
   Ира колебалась только одно мгновение. Если даже на это пойдут, то не сразу, и ее все равно увезут в детский дом, а долго задерживаться на Земле она не собиралась. И эти не удовлетворятся малым, они попытаются взять все. Умение читать чужие мысли окончательно разбило остатки иллюзий, которые у нее еще были. Никому она здесь не нужна, а договариваться просто бесполезно: никто с ней никаких договоров придерживаться не станет.
   - Ты зря думаешь, что мы не можем осложнить тебе жизнь, - офицер от обещаний перешел к угрозам. - Детские дома ведь бывают разные. В одном и воспитатели порядочные, и относительно благополучные дети, а в другом и персонал похуже, и есть воспитанники с криминальным опытом. Увы, нет еще у нашего государства сил и средств навести порядок повсюду. Улавливаешь мысль?
   - Будешь хорошей девочкой - получишь конфетку, - усмехнулась Ира, - а иначе тебя поставят в угол! Так?
   - Есть и другие способы... - начал он, но Ире уже надоело в десятый раз слушать одно и то же.
   - Давайте заканчивать, - сказала она. - Если вы хотите взять меня измором, то зря: я все равно ничего не скажу, потому что не знаю! Так что направляйте меня в детский дом. В конце концов, я уже хочу есть. В милиции хотя бы угостили чаем, а от вас и этого не дождешься. Жмоты!
   И чтобы ускорить решение своего вопроса, она первый раз в этих стенах мягко подтолкнула мысли сотрудника в нужном направлении.
   - Не хочешь - как хочешь! - сотрудник закрыл лежавшую перед ним папку и поднялся из-за стола. - Следуй за мной.
  
   В кабинете этажом ниже сидели двое.
   - Ну и что ты можешь сказать? - спросил хозяин кабинета своего гостя.
   - По разговору ей никак не дашь четырнадцать, - заметил гость, носивший погоны подполковника.
   - Это ты ее еще не видел воочию, - улыбнулся хозяин кабинета, у которого на погонах было на одну звездочку меньше. - Великолепно физически развита, а по половым признакам тянет лет на семнадцать. А ведь год назад была худышкой, к тому же еще дохлой от постоянного недоедания. Мы говорили с врачом, который оказывал ей первую помощь после того, как она упала в обморок при виде тела отчима.
   - Я думаю, сейчас она бы этого не сделала.
   - Я тоже так думаю. Скажи, Сергей, из-за чего ваше Управление в нее так вцепилось? Или это секрет?
   - Секрет, но не от тебя. Она продала несколько золотых монет одному коллекционеру, а тот отдал одну из них на экспертизу. Монета вызвала много вопросов, и специалисты провели ее анализ на содержание изотопов. Результатам анализа поначалу никто не поверил, но дополнительное изучение материала привело к тому, что все золото от коллекционера попало в лаборатории нашего Управления. Эти монеты, по мнению наших специалистов, имеют внеземное происхождение. Более того, кое-кто на полном серьезе считает, что этот металл вообще не принадлежит нашей вселенной. В нем даже атомы как-то отличаются. Я сам не физик, но и атомарный вес, и изотопный состав, и другие характеристики совершенно отличаются от того, что нам известно. Но самое главное в том, что у этого золота сверхпроводимость возникает уже при температуре минус сто пятьдесят градусов. Помести изготовленную из него тонкую проволоку в жидкий азот и можешь закачать в нее прорву энергии. Такое золото - это прорыв во многих областях. А она явно что-то знает.
   - С чего такие выводы?
   - Ты же вместе со мной слушал ее разговор с вашим капитаном. Вспомни момент, когда он предложил поселить ее у тетки. Она на все его слова реагировала практически сразу, а здесь, пусть ненадолго, но запнулась. Значит, у нее было что предложить. Просто она нам не доверяет. Интересно только почему?
   - У меня есть объяснение, но слишком невероятное, чтобы о нем говорить кому-нибудь, кроме тебя.
   - Выкладывай свое объяснение.
   - Я с ней беседовал первым. Что-то в этой девочке меня насторожило, помимо ее необычной уверенности в себе. Когда я понял, то сначала сам себе не поверил. Она просто читала мои мысли!
   - Давай дальше.
   - Ее выдала мимика. Или у нее еще недостаточно опыта, или она просто не считает нужным это скрывать, но она реагировала на мысли, которые я еще не успевал озвучить. Для проверки я вспомнил один не слишком приличный, но смешной анекдот. Так вот, она едва справилась со смехом и казалась чуть смущенной. Потом несколько минут отводила глаза. Если это действительно так, и мы для нее прозрачные, как стекло, с какой стати ей нам доверять? Она прекрасно понимает, что обещаем мы, а решать, выполнять или нет обещанное, будут совсем другие люди.
   - И что думаешь делать? Может быть, поместить ее, такую уверенную, в третий детдом?
   - Ты долго думал, прежде чем такое предложить? Это же отстойник. Будь на то моя воля, я бы его вообще прикрыл, а директора отослал куда-нибудь на лесоповал. Заслужил целиком и полностью. Там трети воспитанников место не в детском доме, а в колонии. Когда я с таким сталкиваюсь, начинаю жалеть, что времена Феликса прошли. А ты хочешь запихать туда эту девочку! У меня у самого дочь в таком возрасте. И потом я совершенно уверен, что угрозами и давлением мы от нее ничего не добьемся, а сделаем только хуже. Если будешь вопреки моему мнению проталкивать свою идею, лучше сразу забирайте у меня ее дело.
   - Что ты так раскипятился? Я просто высказал предположение. Не хочешь в третий, пусть будет первый. Там тоже есть свои проблемы, но условия для нее будут почти нормальные. И решай быстрее, ее сейчас приведут.
   В подтверждение его словам в дверь кабинета постучали, и вошла Ирина в сопровождении работавшего с ней до этого капитана.
   - Ну что, Ирина Игоревна, вспомнили чего-нибудь? - спросил майор.
   Она отрицательно покачала головой, потом встрепенулась и внимательно посмотрела и на хозяина кабинета, и на его гостя. Рассматривала она их недолго, потом благодарно улыбнулась майору и опустила глаза.
   - Сейчас вас накормят обедом в нашей столовой, - сказал майор, - а потом отвезут в первый детский дом. К вам будет большая просьба. Если хоть что-то вспомните, позвоните по этому телефону. Это очень важно. Телефон есть в кабинете директора, его предупредят. До свидания.
   - Да свидания, товарищ майор! Спасибо вам! - Ира повернулась и вышла из кабинета, следом вышел и капитан.
   - Видел? - спросил майор.
   - Она явно поняла, что ты встал на ее защиту, и поблагодарила. А вот при взгляде на меня выражение ее лица стало неприязненным. На мгновение, но я успел заметить. Похоже, что ты прав, и она действительно читает мысли. Послушай, у меня родилась идея. Только не нужно мне сразу бить морду, вначале выслушай. Твоей Татьяне ведь тоже четырнадцать? Давай ее уговорим с месяц посидеть в том же детском доме? В лагерь она уже съездила, а до учебы еще больше месяца.
   - Морду я тебе, так и быть, бить не стану, но обращу внимание на два слабых места. Во-первых, это то, что она мою Татьяну прочитает не хуже, чем нас с тобой, а, во-вторых, они поступят туда почти одновременно, что не может не вызвать у Ирины подозрения.
   - Тогда давай посмотрим, с кем она подружится, а потом проведем беседу. Не все же дети в нашей стране такие недоверчивые к органам. Я считаю, что Ирина не занимается чтением мыслей постоянно. Вряд ли это так удобно в общении, и она мне кажется порядочным человеком. Такая в голову к подруге без необходимости не полезет.
   - Давай немного выждем, а потом попробуем.
  
   - Вот здесь будет твоя кровать, - сказала Ире воспитательница. - Пойдем, я проведу тебя на выдачу белья. А если тебе не срочно, то можешь посидеть так. Меня сейчас должны сменить, так что все свои вопросы будешь решать уже со сменщицей. Этот костюм, кстати, нужно будет заменить на форменное платье. Повесишь его в свой шкафчик и сможешь надевать только в город. К занятиям получишь школьную форму. У тебя совсем нет теплых вещей? Это плохо, у нас с ними не очень.
   - А где остальные? - спросила Ира. - Почему никого нет?
   - Две группы девочек со второй воспитательницей и пионервожатой ушли в кинотеатр. А мальчики у нас живут в другой части здания. Вы с ними будете видеться только в столовой, в общих комнатах и на занятиях, а в ваших спальнях им делать нечего. А вот и Мария Аркадьевна! Мария, это новенькая, которую только что привезли. Она еще ничего не успела получить. Передаю ее тебе и побежала. До завтра!
   - Здравствуй! - поздоровалась с Ирой слегка полноватая женщина лет сорока с некрасивым лицом, которое немного скрашивали густые ухоженные волосы. - Как меня зовут, ты уже слышала. А кто ты?
   - Ирина Волкова, - представилась Ира.
   - Что-то ты, Ирина, такая немногословная, - улыбнулась Мария Аркадьевна. - Пойдем, я тебе здесь все покажу, пока не приехали наши девочки, и заодно получишь свои вещи.
   Она показала Ире, где находятся туалет, душевые, столовая и учебные комнаты, а заодно рассказала о распорядке дня и о воспитанниках.
   - Девочек у нас две группы, - говорила она, ведя Иру к кастелянше. - Ты в старшей. В каждой группе чуть больше двадцати девочек, мальчишек у нас раза в два больше. В отделении для девочек постоянно дежурят по два воспитателя, которые работают посменно. В доме есть библиотека, но она временно закрыта в связи с отпуском нашей заведующей. Она через несколько дней должна выйти на работу. Есть и медпункт, но он открыт только до четырех часов и по выходным не работает. Учиться вы будете в школе рядом через дорогу. Хочу тебя предупредить, что воспитанники у нас разные. Большинство вполне нормальные ребята, но есть и проблемные. Иногда случаются кражи, поэтому я бы тебе рекомендовала, если есть деньги, купить на свой шкафчик замок получше того, который там сейчас. Костюм у тебя очень хороший, могут и увести. Есть в старшей группе и почти взрослые ребята. Ты девочка славная, так что будь готова к тому, что кое-кто начнет приставать, а то и делать непристойные предложения. Старайся от таких держаться подальше и обращайся за помощью или к нам, или в дирекцию. Старший воспитатель у нас мужчина, остальной персонал чисто женский.
   До прихода девчонок Ира получила белье и заправила постель, после чего переоделась в выданное платье, которое на удивление было почти впору, и повесила костюм в свой шкафчик, заперев его навесным замком, а на замок наложила заклинание от кражи. Теперь его никто не смог бы открыть и родным ключом, а при попытке взлома заклинание оповещало об этом хозяйку. Ира сменила свои туфли на выданные кладовщиком тапочки и села на кровать. Кровати в спальной были металлические с панцирной сеткой и неплохими матрасами. Они были составлены по две в два ряда, а между кроватями стояли прикроватные тумбочки. Больше ничего в спальне не было.
   Приезд девочек она услышала, когда они еще только зашли в здание детдома, по крикам и визгу младшей группы. Вторая группа, в которой были девочки старше тринадцати лет, шумела меньше. Все обсуждали только что увиденный фильм под названием "Свадьба в Малиновке". Когда девчонки гурьбой вошли в спальню и увидели Иру, разговоры мигом стихли, и все с любопытством на нее уставились. Взаимное рассматривание длилось с минуту, после чего от девчонок отделилась по виду самая старшая, которая подошла к новенькой, демонстративно ее осмотрела и вынесла заключение:
   - А ты ничего, красивая. Как зовут и сколько лет?
   - Зовут Ириной, недавно исполнилось четырнадцать.
   - Врешь, - не поверила девушка. - Я бы сказала, что ты моего возраста, а мне через два месяца уже семнадцать. Ты порченная?
   - Я не поняла, - ответила Ира. - Как это порченная?
   - Деревня! - под общий смех девчонок констатировала девушка. - Спрошу по-другому. Мужчины у тебя были?
   - А почему это тебя так интересует?
   - Значит, были, - сделала вывод девушка. - А почему интересовалась, поймешь потом. Меня Галиной зовут, я здесь вроде как старшая.
   Первое знакомство состоялось, и вслед за Галей ее обступили остальные девочки. Посыпались вопросы.
   - Ты откуда?
   - Местная я, здесь родилась.
   - А родственники живы?
   - Мать жива, сидит в тюрьме. И тетя есть.
   - А почему тетка не забрала?
   - У нее большая семья и маленькая квартира, да и дети - одни мальчишки. Они там сами друг у друга ходят на головах, да и живут бедно.
   - Значит, денег подбрасывать не будут, - сделала вывод одна из девчонок.
   Общий интерес к новенькой немного снизился.
   - Ты какой класс окончила? - спросила девочка лет тринадцати.
   - Шестой.
   - Здорово! - обрадовалась она. - Я тоже шестой. Значит, будем ходить в школу в один класс. У нас с тобой и кровати рядом. Хочешь дружить? Меня Олей зовут.
   - Хочу. Слушай, а для чего Галина спрашивала насчет мужиков? И так разочаровалась, узнав что мне только четырнадцать?
   - А у нее свой интерес, - объяснила Оля. - У нее все девчонки старше пятнадцати покупают презервативы. Им самим в аптеке никто не отпустит, она и пользуется. Конечно, цена у нее выше.
   - А зачем им презервативы? - не поняла Ира.
   - Ты что, тупая? - удивилась Оля. - Будешь бегать к парням без них - живо подзалетишь. А оно тебе нужно?
   - Мне и ваши парни не нужны!
   - Точно дурочка! Отказываться от такого!
   - Так ты тоже бегаешь?
   - Мне нельзя. Горыныч сказал, что если заметит за этим делом кого-нибудь младше пятнадцати, или кто-нибудь из нас умудрится подзалететь, он нам здесь живо устроит женский монастырь! Вот те, кто постарше, за нами и следят.
   "И куда я попала? - подумала Ира. - И ведь майор еще выбрал не самый худший детдом. Надо будет ему как-нибудь в кабинет подбросить золота. Единственный по-настоящему порядочный человек из тех, с кем я там общалась. Остальных интересуют только они сами".
   - Слушай, Оля, - обратилась она к соседке, - ну их этих мальчишек. Ты мне лучше скажи, у вас кто-нибудь из воспитателей знает английский язык?
   - Горыныч знает, а зачем тебе?
   - А кто этот ваш Горыныч?
   - Это старший воспитатель. Его так все прозвали за внешний вид и свирепость.
   - Неужели такой страшный? - не поверила Ира.
   - Сама увидишь. Он завтра с утра обязательно захочет на тебя посмотреть.
   До самого ужина она знакомилась с девчонками и болтала с ними на разные темы. Ире пересказали сюжет просмотренного фильма, и ей вдруг ужасно захотелось сходить в кино, посмотреть хоть что-нибудь. До своего похода на Землю она из-за занятий магией как-то не слишком страдала от отсутствия книг и кино, а тут почувствовала, как многого была лишена. Даже нельзя было послушать нормальную музыку. То, что играли в мире Райны, удовольствия не доставляло.
   "Если я там надолго застряну, эту проблему нужно будет как-то решать, - подумала она. - А как ее решишь без электричества?"
   Ужинали в большой столовой. Вначале в нее запустили девочек, а когда они закончили и стали выходить из столовой, туда зашла первая, самая младшая группа мальчишек.
   - Готовься, - сказала Оля, когда они шли на свою половину. - Уже сегодня эта мелкота всем раззвонит, что у нас появилась новенькая. А если кто-нибудь из наших побежит сегодня к парням, они о тебе еще дополнительно наболтают. Парни постарше стойку точно сделают. Это девчонки у нас думают головой, а парни - тем, что болтается между ногами!
   - Начхать, - ответила Ира. - У меня им ничего не обломится.
   - Посмотрим, - ответила Оля. - Ты почитать не хочешь? У меня под подушкой лежит "Квентин Дорвард". Успела взять в библиотеке перед отпуском заведующей. Если хочешь, почитай.
   Книгу она с интересом читала до самого отбоя. В десять часов ночная няня выключила свет. Их группа лежала тихо, лишь в дальнем углу шушукались две девчонки, а младшие за стеной еще долго не могли угомониться. Немного полежав, она приказала себе заснуть и очень хорошо выспалась. Всех разбудили в семь утра. Ира заправила кровать, оделась, сходила умыться и почистить зубы и до завтрака села читать книгу. Когда шли на завтрак, возле столовой почему-то стояла толпа парней постарше. Ира заглянула в головы некоторым из них, и ей стало противно. Объектом их утреннего интереса была она сама. Кто-то из ребят хотел ее задержать для знакомства и разговора, но она стряхнула руку со своего плеча и зашла в столовую.
   Когда они шли обратно, у столовой толпились только младшие, возле которых стоял огромный мужчина с грубыми чертами лица. Усы и борода срослись у него в единое целое, прикрывая всю нижнюю часть лица.
   - Горыныч! - шепнула Ольга.
   - Волкова? - низким голосом спросил воспитатель. - Давай пройдем в учебную часть, нам нужно поговорить.
   В комнате, куда он завел Иру, никого, кроме них, не было.
   - Садись, Волкова! - показал он ей рукой на стул. - И слушай меня внимательно. Я смотрел твою анкету, согласно которой тебе еще только четырнадцать. Местные порядки знаешь?
   - Знаю. А почему вы такое допускаете?
   - Не одобряешь, значит, - невесело усмехнулся он. - Я тоже не одобряю. А что прикажешь делать? Пробовали запрещать вообще, получается еще хуже. За год три аборта, и у одной из этих дур после него уже никогда не будет детей. Причем из парней этим занимаются самые... - он не нашел для их характеристики приличного слова и продолжил: - Остаются на ночь в столовой, уединяются в бытовках, лазают по карнизам, один вообще сорвался на хрен. При попытках воспрепятствовать угрожают воспитателям, а у нас, кроме меня, одни женщины. И убрать я этих мерзавцев не могу, тем более применить силу. Да если бы они одни. Если бы имело место насилие, я бы ни на что не посмотрел, вбил бы их в землю по самое причинное место. Так ведь нет, сами бегают! Распробовали, где сладкое, и сами липнут к парням. Вот что бы ты, вся такая из себя правильная, мне посоветовала делать в такой ситуации?
   - Неужели так везде?
   - Ну почему же везде. Где-то этого почти нет, а где-то все намного хуже. Ты поняла, к чему у нас с тобой этот разговор?
   - Вы можете не беспокоиться, Степан Борисович, мне эти парни и на фиг не нужны, а если кто из них полезет, отгребет так, что мало не будет.
   - Ну-ну, ты, конечно, девочка спортивная, но с парнями тебе все равно не тягаться. Мое имя от кого узнала?
   - Девочки сказали.
   - Еще помнят? Они меня уже три года величают Горынычем, причем и за глаза, и в глаза.
   - Еще мне сказали, что вы хорошо знаете английский.
   - Откуда только узнали? Ну да, могу разговаривать и читаю без словаря. А тебе это для чего?
   - Я хотела вас попросить помочь мне его выучить за месяц до школы.
   - Шутишь?
   - Ну, пожалуйста! У меня очень хорошая память, и я буду очень стараться!
   Он заколебался, но небольшое воздействие сделало свое дело.
   - Ну хорошо. Я завтра составлю для тебя программу и ежедневно буду давать задание и контролировать, что у тебя получается, а что нет. Несколько дней позанимаешься словарным запасом, а потом к изучению слов добавим грамматику. А в конце я тебя натаскаю в разговорной речи. Конечно, все это при условии, что ты у нас вундеркинд. Только при остальных об этом своем увлечении не слишком распространяйся: сочтут чокнутой.
   - Ну их! - махнула рукой Ира. - Все равно узнают. Пусть хоть огурцом считают, лишь бы не мешали.
   - Дело твое, - пожал плечами Горыныч. - Завтра приходи за первым списком. Транскрипцию нормально читаешь? Ну я все равно покажу пример произношения. Иди, и если будут приставать, сразу же обращайся ко мне, не жди, пока кто-то от слов перейдет к делу.
   - Чего от тебя хотел Горыныч? - спросила Оля. - Только знакомился?
   - И со мной знакомился, и меня знакомил с вашими порядками, а я его попросила подтянуть меня по английскому. Он обещал помочь.
   - Ну ты даешь! - вытаращилась на нее Оля. - На фига тебе его зубрить? Больше нечего делать? Через месяц и так англичанка в школе им все мозги запудрит.
   - Есть у меня цель - прокатиться в Америку! - засмеялась Ира. - Не бери в голову: у каждого человека свои причуды.
   Она зашла в туалет, заперлась в кабинке и воротами вышла во двор особняка. Здесь было раннее утро, но все уже встали. Отвечая на приветствия, она забежала в особняк и бросилась в комнату наставницы. Серебряная фляга с отваром стояла, как и уговаривались, на столике. Ира ее взяла и прямо из комнаты шагнула обратно в туалетную кабинку. Забравшись на унитаз, она дотянулась до сливного бачка, на котором не было крышки и опустила в него флягу. Потом вернулась к себе и оставшийся до обеда час читала книгу. Оля куда-то убежала и не приставала с расспросами.
   На обед опять повторились "смотрины", причем на этот раз парни осмотром не ограничились.
   - Не торопись, успеешь поесть! - заступил ей дорогу невысокий крепыш лет шестнадцати. - Давай поговорим.
   - Ну давай, - уступила она, решив без необходимости не обострять ситуацию. - Ты иди, Оля, я сейчас. И о чем ты со мной хотел поговорить?
   - Олег, - представился он. - Ты и дальше намерена избегать тех, кто в штанах? Я предлагаю тебе перестать маяться дурью и нормально с нами общаться. Наслушалась о нас всякого от девчонок? Можешь не бояться: никто тебя не тронет, если ты сама этого не захочешь. Здесь нет дураков, чтобы связываться с Горынычем и менять это заведение на колонию.
   - У меня, Олег, сейчас на общение с вами нет времени. Говорю тебе честно, без брехни. У меня каждый день занятия с Горынычем. За месяц нужно успеть выучить английский. А там можно будет и погулять. Так годится? Ну и прекрасно!
   Обогнув ошарашенного парня, она зашла в столовую и села за свой столик, куда Ольга уже принесла ей тарелки с рассольником и котлетой с макаронами, и начала обед с компота. Сегодня был яблочный.
   - Что он тебе сказал? - не утерпела Ольга. - Предложил стать его девушкой? Это Олег Кашин, он верховодит в третьей группе.
   - Главное не то, что сказал он, - уминая вкусный рассольник, сказала Ира, - а то, что ответила ему я. Отвечаю на вопрос, который вертится у тебя на языке. Я ему сказала, что пока не выучу с Горынычем английский, я их всех в гробу видала.
   - И он...
   - Он офигел.
   - Я бы от такого ответа тоже офигела, - честно сказала Оля. - Это надо же было такое ляпнуть! И кому? Олегу, к которому девчонки в очередь выстраиваются!
   - Знаешь, заканчивай разговоры на эту тему, мне уже надоело. Или наша дружба закончится, еще не начавшись.
   Доедали они обед молча, так же молча дошли до своих кроватей и легли на них, занятые каждая своими мыслями.
   "Ну и пусть, - подумала Ира. - Так даже лучше: меньше будет отвлекать от занятий".
   Долго лежать не получились: сработало заклинание, повешенное на замок. Кто-то безуспешно пытался его открыть. Она соскочила с кровати и, надев тапочки, припустила в помещение, где хранились личные вещи девочек. Дверь в него была приоткрыта, и она, нацепив на себя внешность Ольги, в нее заглянула. Возле ее шкафчика с недоумением стоял средних лет мужчина с чем-то вроде ключей в руках. У его ног лежала большая хозяйственная сумка.
   - Тебе чего, девочка? - услышав скрип половиц, повернулся к ней мужчина.
   - Мне просто интересно, что вы здесь забыли, - сказала Ира, которая уже узнала все, что было нужно.
   - По заказу вашего завхоза я ремонтирую замок на шкафу, а ты мне мешаешь. Если тебе нужно что-нибудь забрать, то забирай, только быстрее.
   - Да ладно, - ответила Ира. - Работайте, я вам мешать не буду, зайду позже.
   Она вышла, перед этим сняв свое заклинание. Человек был работником Комитета и пришел за ее костюмом. Костюма было жалко, но невозможность открыть простой замок, да еще специалистом своего дела, могла бы привести к нежелательным последствиям. К тому же был шанс, что после осмотра костюм вернут. К ее возвращению Ольга уже перестала дуться и опять болтала как обычно. Остаток дня прошел без происшествий, а на следующее утро, сразу после завтрака, ее перехватил Горыныч, и они в учебной части занимались языком часа полтора, после чего Ира получила список из ста слов.
   - Неправильные глаголы даются сразу во всех формах, - пояснил воспитатель, - так что слов там больше сотни. Я для тебя делаю выборку наиболее употребительных. Твой уровень знаний я оцениваю как посредственный. Мы позанимались транскрипцией, и теперь я хотя бы уверен, что ты все заучишь правильно. Завтра проверю и слова, и произношение. Если ответишь неудовлетворительно, на этом и закончим. И приходи сюда после завтрака сама. Не хочу, чтобы пошли слухи, что я сбрендил и увиваюсь вокруг хорошенькой малолетки.
   Прямо от Горыныча Ира пошла в туалет, где вынула из бачка флягу и, подавляя рвотные спазмы, выпила половину ее содержимого. Потом фляга отправилась обратно в бачок, а Ира - на свою кровать зубрить слова. Улучшившаяся память и отвар Райны сделали чудо: весь список Горыныча она выучила за два часа.
   "Надо попросить Степана Борисовича увеличить количество слов раза в два, - подумала она утром, проверив все слова по списку с помощью Ольги. - Тогда, может быть, успею выучить язык за две-три недели. Говорят, что большинство американцев обходятся знанием трех тысяч слов. У меня должно получиться примерно столько же".
   - Никогда не поверю, что ты их все выучила за вчерашний вечер! - заявила Оля. - Ты просто всех разыгрываешь своей учебой, а язык, наверное, знаешь лучше Горыныча.
  
  
  
   Глава 14
  
  
  
   - И что дали исследования ее одежды? - с любопытством спросил майор подполковника из управления Т, опять появившегося в его кабинете по делу Волковой.
   - Тебе должны были переслать выборку. Неужели еще не сделали?
   - Прислали утром, но если это выборка... У вас по ее костюму писали диссертацию? Я пока бегло посмотрел и решил разобраться позже. В двух словах можешь сказать?
   - Если в двух, то костюм сделан из шерсти, очень похожей на овечью. Ткань явно не фабричного производства, пошив тоже произведен вручную. Нитки использовались из каких-то растительных волокон, а состав красителя пока толком не определили. На первый взгляд ничего особенного, но наши специалисты решили исследовать атомарную структуру образцов и не ошиблись. Здесь та же самая картина, что и с золотом. Вес атомов всех элементов, которые удалось исследовать, отличается от веса атомов нашего мира, многие другие их свойства - тоже.
   - Ну сама Волкова точно человек. Вчера у них в детдоме всех воспитанников возили в районную поликлинику на поголовную медицинскую проверку с рентгеном и сдачей анализов. Результаты мне прислали почти одновременно с вашими, так что я их успел посмотреть. Удивляют ее физическое развитие и уровень здоровья, но в целом ничего выходящего за пределы нормы. Кровь обычная первой группы. Копии всех анализов и немного взятой крови вам должны переслать.
   - Она продолжает изучать английский?
   - Только этим и занимается, кроме чтения книг. У них из отпуска вышла заведующая библиотекой, так Ирина набросилась на книги, как изголодавшийся человек набрасывается на еду. Я говорил с Бортниковым, так он мне заявил, что никогда и ни у кого не помнит таких успехов в учебе. Перед занятиями он ее проверил и оценил знание английского, как посредственное. Прошла всего неделя, а она уже, пусть пока и с ошибками, на нем говорит. Он считает, что дней через десять ему ее уже нечему будет учить.
   - А почему он ее вообще взялся учить? Ему больше нечем заняться?
   - А вот на этот вопрос он мне ответить не смог. Сейчас-то он сам заинтересовался, но вот как ей удалось его уломать...
   - Управление сознанием?
   - Очень похоже. Наш капитан ведь тоже прекратил с ней работу, хотя по плану должен был беседовать еще не меньше часа. И он тоже не смог внятно ответить почему. А в детдоме она как-то удивительно легко избавилась от интереса, который к ней проявили старшие мальчишки, а они там не из тех, кого легко уломать словами. Наверное, это и является причиной ее уверенности. Я бы тоже такую демонстрировал, если бы мог при необходимости управлять окружающими.
   - И какие же выводы делают ваши аналитики?
   - Неутешительные. Она явно откуда-то пришла и, возможно, так же легко может туда вернуться. Если это другой мир, то, скорее всего, она сюда пришла за чем-то, что ей там понадобилось. Нам она не доверяет и решила это что-то взять там, где нет больших проблем с реализацией золота и покупкой товаров. Изучение языка дает основания предполагать, что она выбрала Штаты или другую англоязычную страну. Ваши данные по костюму добавляют еще один штрих. Если это отсталый по сравнению с нашим мир, то с большой долей вероятности ей нужно оружие. Сложная техника отсталым миром вряд ли будет востребована, а вот стрелковое оружие или те же гранаты - в самый раз. И все это реально купить в Штатах, тем более с ее способностью вертеть людьми.
   - Наверное, эта способность все-таки ограничена, иначе ей не понадобился бы и язык. Приказала бы, и мы бы ей все принесли сами.
   - Наверное, - согласился майор. - А теперь зададимся вопросом: можем ли мы допустить, чтобы большая партия золота с уникальными свойствами попала на американский рынок? Даже если оно разойдется мелкими партиями, и американцы не поймут его уникальности, на что я бы рассчитывать не стал, оно будет для нас потеряно.
   - Логично. И что ты предлагаешь?
   - Я бы дал все, что ей нужно. Даже большая партия автоматов, которыми у нас забиты склады, не представляет опасности, если она уйдет за пределы страны. Если у нее много золота, у нас появится возможность совершить рывок и выйти на первое место. Но с нами она говорить не станет, поэтому нужно выходить на руководство. Я бы предложил сделать докладную записку от вашего управления на имя Андропова. И, ради всех святых, делайте упор на то, что применение силовых методов в данном случае совершенно неприемлемо. Юрий Владимирович должен понять.
  
   Тремя днями позже на стол председателя КГБ легла папка с документами, подготовленными Управлением Комитета по научно-технической разведке. К обстоятельному докладу прилагалось заключение Академии Наук и пояснительная записка с изложением мнения руководства управления РТ. Написанное воспринималось тяжело, но не верить заключению ученых и мнению своих людей он не мог.
   "Никогда не думал, что когда-нибудь буду читать такое, да еще у себя в кабинете, - подумал Андропов, закрывая папку. - С другой стороны, чем мы рискуем? Если все так, как мне доложили, и операцию проводить под нашим контролем, то получим уникальные материалы, потратив со своей стороны сущую ерунду. Если играть честно, возможно, появятся и дополнительные возможности. Нужно поговорить с генеральным и выносить этот вопрос на политбюро".
   Несмотря на большую власть, он не мог единолично решать такие вопросы.
  
   Ира дочитывала "Экипаж Меконга", когда в спальную зашла Мария Аркадьевна.
   - Ира, можно тебя на несколько минут? - с порога спросила воспитательница. - Оторвись от книги, есть дело.
   Ира отложила книгу и вышла вместе с Марией в коридор.
   - Тебя просил зайти в учебную часть Степан Борисович, - сказала воспитательница. - Он скоро уходит домой, так что поторопись.
   Когда она постучала в дверь и, получив разрешение, зашла, в комнате, кроме Горыныча, находилась незнакомая ей женщина. Поздоровавшись с ней, Ира вопросительно посмотрела на старшего воспитателя.
   - Я тебя позвал, потому что с тобой хотят поговорить, - сказал ей Степан Борисович. - Мое присутствие при вашем разговоре нежелательно, поэтому я иду домой, а тебе советую внимательно выслушать Светлану Александровну. До свидания, увидимся завтра.
   - Ваш воспитатель меня уже назвал, так что вторично я представляться не буду, - сказала женщина, которой было около сорока. - Я майор КГБ и здесь для того, чтобы сделать тебе ряд предложений. Мы знаем о твоих способностях, но постарайся не лезть в мою голову и не оказывать на меня влияния. Просто послушай и обдумай то, что я тебе скажу. Тебе уже должны были говорить, что золото, из которого были изготовлены проданные тобой монеты, уникально. Исследовав его, ученые сделали выводы, что этот металл из другого мира, а наши аналитики пришли к выводу, что ты пришла из того мира в этот за тем, что для тебя очень важно, и хочешь обменять это на свое золото. Что тебе нужно, оружие?
   - Предположим, что так и есть, - сказала Ира.
   - Предположим, - кивнула майор. - Тогда у нас к тебе есть предложение. В обмен на твое золото мы передадим тебе то оружие, которое тебя заинтересует. Есть мнение, что в техническом отношении тот мир более отсталый. Это так?
   - Не то слово. Мечи и копья. Ничего сложнее арбалета я там не видела.
   - Вот видишь. Значит сложные системы вооружения тебе ни к чему, их просто нельзя будет использовать. Остается стрелковое оружие и, может быть, гранаты. Мы тебе предлагаем автоматы АКМ с достаточным количеством боеприпасов. Можно переправлять оружие небольшими партиями в обмен на такие же партии золота. И тебе не придется ехать в Америку.
   - Догадались?
   - Это было нетрудно. И ты должна нас понять. Мы очень сильно заинтересованы в том, чтобы получить твое золото, но мы не менее заинтересованы в том, чтобы его не получили американцы. Для этого есть причины. Пусть ты обижена на то, как с тобой обошлись, поверь, что это не повод вредить своей Родине, а продажу стратегически важного материала нашему потенциальному противнику иначе назвать трудно. Теперь давай определимся с тем, сколько и чего тебе нужно, и что ты можешь дать взамен.
   - Давайте сделаем так, - предложила Ира. - Вы мне привозите десять автоматов и побольше патронов для них, а так же даете своего инструктора. Я ведь огнестрельного оружия вообще никогда в руках не держала. Мы с ним прогуляемся в тот мир, где он научит меня с ним обращаться и профессионально продемонстрирует его королю той страны, где я сейчас живу. После этого я возвращаю вашего человека и оплачиваю уже полученные автоматы. Не бойтесь, золота в конечном итоге получите много. Если для вас такую ценность представляли несколько монет, то несколько сотен килограммов должно хватить надолго. А если будете играть честно, то золото будет еще. Мне ведь может понадобиться не одно оружие.
   - А для чего оно тебе? - спросила майор. - Если не хочешь, можешь не отвечать, мне просто интересно.
   - В основном для того, чтобы отбиваться от тварей, хотя я вам не могу дать гарантии, что оно не будет применяться и против людей. Могу только сказать, что наше королевство сейчас в тяжелом положении и ни на кого из соседей нападать не собирается.
   - А что за твари?
   - Разные, - усмехнулась Ира. - Например, такие.
   Перед отшатнувшейся в испуге женщиной возникла немного уменьшенная копия тираннозавра. Ящер приоткрыл пасть, показав зубы и обдав завизжавшую женщину смрадным дыханием.
   - Можете открыть глаза, - извиняющимся тоном сказала Ира. - Простите, я не учла, что здесь нет тварей, и не подумала, что вы так отреагируете.
   - Ничего, я уже в порядке, - майор нервно передернула плечами. - И много у вас такой мерзости?
   - Таких, как он, к нам вызывают из других миров, сами они у нас не живут. Живут другие твари, но я вам их показывать не буду. У меня есть к вам один вопрос и одно пожелание. Вам из того мира нужно только золото, или могут представлять ценность и другие металлы? Это вопрос, а пожелание касается вашего инструктора. Желательно, чтобы он умел ездить верхом и захватил с собой инструкцию по уходу за теми автоматами, которые вы дадите.
   - Даже не знаю, - задумалась майор. - К ученым попало только золото, так что вполне возможно, что уникальные свойства будут и у других металлов. Нужны образцы для исследования.
   - Когда вы сможете доставить оружие и своего человека?
   - С такой небольшой партией оружия - хоть завтра. А куда?
   - Мне все равно, откуда переправляться. Только думаю, что тащить все это сюда не стоит. Место можете выбрать сами. И принесите мне мой костюм или любой другой моего размера, в платьях с таким подолом у нас не ходят. И подождите немного. Если мы завтра уйдем, значит, мне уже не нужен отвар, и сейчас я вам принесу образец для анализа.
   Ира вышла из комнаты и почти бегом сходила в туалет, где забрала флягу, после чего вернулась обратно.
   - Это серебро того мира. Внутри еще остался отвар, который я употребляю для ускорения запоминания слов. Можете вылить, можете исследовать. Он растительного происхождения, но при длительном применении может принести вред. А на вкус - гадость!
   - Ирина, можно задать один вопрос ?
   - Конечно, - удивилась Ира. - Почему же нельзя? Задавайте, отвечу даже на несколько.
   - Почему, когда тебе раньше предлагали сотрудничать, ты все упорно отвергала, а сейчас согласилась?
   - А что мне предлагали? Поселить у тети? Вот как бы вы сами отреагировали, если бы я пришла к вам в кабинет и предложила золото в обмен на автоматы? А сейчас с таким предложением пришли вы сами. Чувствуете разницу? Вот и я почувствовала, что ваше руководство настроено вести дело серьезно, и прикинула свои собственные возможности. Говорю просто так, на всякий случай, что любая ваша попытка повлиять на меня силой окончится разрывом наших отношений. У вас может получиться меня убить, но не заставить что-то сделать силой.
   - Что она от тебя хотела? - пристала к Ире Оля, имея в виду воспитательницу.
   - Передала, что моя тетя хочет меня забрать к себе на несколько дней, и директор дала добро. Завтра за мной должны приехать.
   - Счастливая! - вздохнула девочка. - Хоть какие-то родственники. А у меня совсем никого нет. Мать где-то должна быть, но я ее не знаю. Она меня грудничком кому-то подбросила, а тем тоже кроха оказалась не нужна, тем более чужая.
   Оля была в этот момент такая несчастная и одинокая, что Ира не выдержала, пересела к ней на кровать и обняла ее, прижав к себе. Та в свою очередь прижалась к Ире, радуясь мимолетной ласке.
   - Смотрите, девочки, вот почему Ирка парней отшила! - закричала одна из девчонок. - Ей бабы милее! Вон как с Ольгой милуется! Хоть бы вышли в коридор, а то меня завидки берут!
   Оля отпрянула от Иры и отодвинулась подальше, но было уже поздно: скучавшие девчонки нашли себе развлечение. Со всех сторон посыпались насмешки и советы, как им лучше всего обойтись без парней. Оля сидела вся красная и чуть не плакала.
   - Постыдились бы, - попыталась их присмирить Ира, не прибегая к магии. - Оле было плохо, а я ее пожалела. Что в этом плохого?
   - А ты и меня пожалей, если такая жалостливая! - подскочила Верка Соколова - самая большая скандалистка в группе. - Можешь даже языком, нужно только выйти. При всех не буду, можешь не упрашивать!
   - Дура, - не выдержала Ира.
   Пускать в ход магию было уже поздно. Никто не забыл бы неестественность ситуации, а тратить силы на всю группу не хотелось.
   - Ах, я дура! А ты у нас умная! А по морде хочешь? Или за патлы оттаскать?
   - Чеши-ка ты, Верочка, на свою кровать! - разозлилась Ира. - И поменьше болтай языком, чтобы не отсох ненароком!
   - Ах, ты! - не найдя слов Верка подскочила к Ире и попыталась отвесить ей оплеуху.
   Тело отреагировало быстрее разума. Два нанесенных почти одновременно удара развернули Верку и бросили на спинку кровати, о которую она ударилась головой и молча, закатив глаза, сползла на пол.
   - Господи, Ира, да ты же ее, кажется, убила! - воскликнула Галя.
   Девчонки, весь кураж у которых сразу прошел, подошли ближе, потрясенно глядя на неподвижное тело подруги.
   - А ну, все разошлись! - прикрикнула Ира, у которой на мгновение сердце провалилось в пятки. - Жива она, только без сознания. Не мешайте, я ее буду лечить.
   Она села коленями на пол возле Веры и взяла ее голову в руки. Вот и запас силы пригодился. Беглый осмотр не обнаружил ничего, кроме небольшого сотрясения мозга. Осмотрев место более внимательно, она тоже не нашла сильных повреждений. Ира подхватила Веру на руки и отнесла на ее кровать.
   - Сейчас придет в себя, - сказала она для всех. - Я с ней разговаривать не хочу, скажите сами, чтобы до завтрашнего утра не дергалась. Я у нее сотрясение сняла, но все равно...
   Она ушла к себе на кровать и легла, стараясь не замечать того, какие взгляды на нее бросают девчонки. Очнувшаяся Верка чувствовала себя неважно, плохо помнила, что случилось, и не проявляла никакого желания скандалить. Утром Иру по-прежнему сторонились, и, прочитав мысли двух девчонок, она поняла, что ее просто боятся. После завтрака она пошла в учебную часть за очередным заданием и ничуть не удивилась, увидев там, кроме Горыныча, директора и Светлану Александровну.
   - Держи, - сказал воспитатель, протянув ей стопку исписанных листков. - Здесь остальные слова за полный курс. Ты нас покидаешь, но не дело бросать учебу. Поверь мне, что знание языка лишним не будет.
   - Рада за тебя, Волкова! - сказала ей директор. - У родной тети тебе должно быть лучше, чем у нас, как бы мы здесь ни старались.
   - Спасибо, - поблагодарила Ира. - Светлана Александровна, вы мне костюм привезли?
   - Привезла, - ответила майор. - Сейчас ваш воспитатель выйдет, и ты переоденешься.
   - Я тоже выйду, - сказала директор. - Платье оставь на стуле, я его потом сдам сама.
   - Все приготовили? - спросила Ира, надевая привезенный костюм.
   Костюм был новый и хорошо на ней сидел. Ее старый костюм не вернули.
   - Все готово, ждут только нас. Ты не против, если инструктор захватит с собой фотоаппарат?
   - Почему мне быть против? Снимайте на здоровье, только при условии, что он сначала спросит, можно это делать или нет. А то полезет снимать кого не надо и заработает удар мечом, а мне потом за него перед вами оправдываться. Нам далеко ехать?
   - Не очень, у меня с собой машина.
  
   Светлана Александровна привезла Иру в большое и почти пустое помещение вроде ангара. В самом центре стояли стойки с лампами и лежали деревянные ящики и какие-то тюки. Встречали их несколько мужчин. Среди них был и тот майор, который за нее заступился в Комитете. Он приветливо улыбнулся Ире, как старой знакомой. Она осмотрела мужчин и сразу определила старшего.
   - Я готова, товарищ генерал, - обратилась Ира к одетому в штатское мужчине, у которого почему-то было недовольное выражение лица. - Игорь Васильевич, не нужно так беспокоиться. Долго я капитана Новикова не задержу и расплачусь с вами без обмана.
   - Мы могли представиться и сами, - ответил он. - Вовсе необязательно лезть к нам в головы.
   - Извините, - сказала Ира, - но пока лезть буду. Как только докажите, что вам можно верить, так и перестану. А пока я должна подстраховываться. Товарищ капитан, я вас могу называть просто Владимиром? На той стороне проще обращаться друг к другу по именам. На отчество иной раз не хватает времени, да и нет там такого понятия. А меня называйте Риной. Так меня все зовут, правда, еще добавляют титул.
   - А какой у вас титул? - улыбнулся ей невысокий, но крепкий мужчина, одетый в одежду зеленого цвета, имеющую множество карманов в самых разных местах.
   - Пока баронесса, - улыбнувшись, ответила Ира. - После смерти приемной матери буду маркизой. Мы кого-то ждем?
   - Сейчас подойдут операторы, - объяснил генерал. - А вы пока идите разбираться с имуществом. В месте высадки безопасно?
   - Это поляна возле нашего замка. В прошлый раз, когда я там была две недели назад, все было нормально. Да вы не беспокойтесь. Тварей там нет, а люди для нас не опасны. Что это за тюки?
   - Здесь автоматы и снаряженные магазины, - ответил капитан, - а в ящиках патроны в цинках.
   - Тогда нам будут нужны два человека, - сказала Ира. - Врата продержаться всего минуту, поэтому порядок будет такой. Сначала идет Владимир. Очутитесь на той стороне и сразу же отходите в сторону. Двое, о которых я вам говорила, бросают весь груз во врата, а когда они закончат, уйду и я.
   - А дольше держать эти врата нельзя? - спросил генерал.
   - Можно, - ответила Ира, - но это лишняя трата сил, которые мне потребуются на той стороне. Нам с Владимиром потом еще идти в столицу, и опять вратами.
   - Ладно, вам виднее. А вот и съемочная группа. Включайте свет.
   Подошедшие люди достали из футляров две кинокамеры и разошлись в разные стороны, чтобы вести съемку с двух точек. Ярко вспыхнули лампы, залив все вокруг ослепительным светом.
   - Слишком ярко, - поморщилась Ира. - Так ваши люди и врата не увидят.
   Последовала команда, и часть ламп выключили. Ира подошла ближе к вещам и показала двум выделенным ей в помощь офицерам, где будут врата.
   - Кидайте прямо в центр круга, - сказала она им, - и подальше, чтобы я через них не кувыркнулась. Владимир, вы готовы?
   - Готов, как пионер, - ответил инструктор, который уже обзавелся автоматом.
   - Мы уходим, - всем сразу сказала Ира. - Владимир, по команде шагнете в центр врат и сразу отходите в сторону, а то в вас полетят вещи.
   За спиной зашумели кинокамеры, снимая возникший разноцветный вихрь.
   - Вперед! - подтолкнула она инструктора, который после секундной задержки скрылся во вратах. - Вещи!
   Офицеры сноровисто побросали во врата тюки. На ящики ушло больше времени, а когда закончили с грузом, ушла и Ира. Очутившись в темноте, девушка больно ударила ногу об один из ящиков, осторожно их обошла и позвала Владимира.
   - Подойдите ко мне, только осторожно, - сказала она ему. - Здесь немного другая длительность суток, а я об этом не подумала. Последний раз была дома позавчера и уходила вечером. Там было утро, значит, сейчас середина ночи, и в замке все давно спят. Нет у меня желания их искать и будить, поэтому поступим так. Я открою врата в свою комнату, а вы затаскиваете в нее весь груз. Можете не спешить, здесь я могу долго держать врата.
   Так и сделали, потратив на все перетаскивания минут пять.
   - Спать нам с вами всего часа три-четыре, - сказала она капитану, - так что обойдемся без постелей. Ложитесь на диван в моей гостиной и спите спокойно, дверь заперта изнутри. А я лягу в своей комнате. Если вдруг приспичит в туалет, лучше разбудите меня. Самому вам по замку ходить нельзя, тем более ночью. Здесь уже должна быть охрана, так что незнакомого человека просто зарубят, тем более что вы не знаете языка и не сможете объясниться. Подождите идти, сейчас я зажгу свет. Держите этот шар. Поставите в гостиной и ложитесь, он вскоре погаснет сам.
   - Что это? - спросил капитан.
   - Местное освещение магов. Плененные радужные демоны.
   - Вы не шутите, Рина?
   - Как-то так получилось, Владимир, что я уже забыла, когда шутила в последний раз. Когда надумаю пошутить, я вас предупрежу.
   Перед тем как заснуть, Ира поставила на пороге комнаты сигнальное заклинание. Не то чтобы она не доверяла капитану, но так было спокойнее. Утром девушка проснулась с первыми лучами солнца.
   - Вы спите, Владимир? - окликнула она капитана. - Пора вставать.
   - Так получилось, что я не смог заснуть, - сказал из спальни капитан. - К вам можно зайти?
   - Можно. Побудьте пока в комнатах, а я узнаю, кто сейчас в замке. Капитан набирал дружину в наше отсутствие, и никто из дружинников хозяев не знает, так что будет лучше, если я выйду одна.
   Разбираться не пришлось, потому что первым человеком, которого она встретила, оказался управляющий.
   - Миледи! - поклонился Виктор. - Рад вас видеть в вашем замке.
   - Как идут дела с ремонтом?
   - Пока только разобрали развалины и заложили разрушенную часть замка стеной. Завтра должна прибыть заказанная мебель. Думаю все временно сложить в трапезной и начать выравнивать пол и готовить помещения для дружины. Через две декады они уже должны жить в замке. До конца осени все работы должны закончить.
   - У меня в комнатах гость, который здесь по делу. Нашего языка он не знает. Я беспокоилась, что он может попасться на глаза дружинникам, но если их нет, просто предупредите рабочих, чтобы не обращали на него внимания при встрече.
   Поговорив с управляющим, девушка вернулась в свои комнаты.
   - Здесь только строители, которые проводят ремонт, - сказала она капитану. - Управляющего я насчет вас предупредила. Пойдемте, покажу вам туалет, здесь он общий. Сколько вам понадобится времени, чтобы научить меня пользоваться автоматом?
   - Я слышал, что у вас хорошая память, так что пользоваться я научу минут за десять. А вот хорошо стрелять... Тут заранее сказать трудно, все очень индивидуально. Одни начинают прилично стрелять почти сразу, а другие, даже отслужив несколько лет, из этой штуки могут только застрелиться.
   - Надеюсь, что я из первых, - улыбнулась Ира. - Берем оружие и патроны и идем в лес. Научите хоть как-то стрелять, спрячем здесь все, кроме двух автоматов, и уйдем вратами в столицу. У меня нет желания есть то, что себе готовят строители, поэтому позавтракаем дома. Так что у вас есть стимул: чем быстрее вы меня научите стрелять, тем раньше сядем есть.
   Обращение с автоматом она освоила сразу, немного дольше пришлось учиться быстрому наведению на цель, но сама стрельба не вызвала затруднений.
   - Не снайпер, но очень неплохо, - сделал ей комплимент капитан, - особенно для девушки, которая видит автомат в первый раз. Стрельбу очередями попробуем как-нибудь в другой раз, а разборку и сборку автомата я покажу потом. Инструкция по уходу у меня с собой.
   - Пошли в замок прятать оружие, а потом домой, а то я уже так проголодалась, что нет сил терпеть. Если еще немного провозимся, то побегу к строителям, и они останутся без завтрака.
   - Вы не будете возражать, если я вас сфотографирую на фоне замка?
   - Не буду, но только при условии, что вы подарите мне фото.
   - Их, наверное, засекретят, - немного смутился Владимир, - но для этого мира вам должны дать.
   Они сделали несколько фотографий, после чего сложили все оружие в пустой сундук в гостиной, на который Ира наложила неприятное заклинание, парализующее всех, кто окажется в комнатах при вскрытии сундука. Дверь в коридор опять закрыли засовом и, забрав нужное оружие, вышли в парке столичного особняка.
   - Кроме меня, с тобой сможет говорить только моя приемная мать, - предупредила Ира Владимира. - Русского языка она не знает и общаться будет мысленно. Кажется, она дома. Помимо слуг у нас дома живут два телохранителя. Это воин короля и женщина-вампир. Я не шучу. Она пьет кровь и по внешнему виду ничем от них не отличается. Не бойтесь, она у нас питается кроликами. После завтрака отправим моего телохранителя к королю с сообщением, что оружие прибыло, и его нужно испытать, а там уж будем действовать, как он решит. Покажешь ему классную стрельбу, а потом постреляем вместе. Не думаю, что он выберет большую дистанцию, скорее всего шагов двести, а с такого расстояния и я по человеку не промажу.
   - Мы будем стрелять в людей?
   - Нет, конечно! Ты меня неправильно понял. Попрошу короля сделать что-нибудь вроде мишеней. И вот что, Владимир, я как-то незаметно в разговоре с тобой перешла на ты, а ты мне продолжаешь выкать. Обращайся ко мне так же. Все равно тебя здесь никто не поймет, а значит, не будет нарушения этикета. Ах, какой запах жареного мяса, я сейчас захлебнусь слюной! Пошли скорее!
  
  
  
   Глава 15
  
  
  
   Верховный жрец Ашуга сидел у горящего камина, укутанный в теплый плед, и ждал прихода настоятеля главного храма. Вчера немного похолодало, и он мерз, несмотря на теплую одежду. Возраст давал о себе знать: магические силы ушли, а вслед за ними с пугающей быстротой исчезали и силы телесные. Он все еще хотел жить, хотя прожил уже две человеческие жизни. Власть тоже не хотелось отдавать, но сил ее держать больше не было. Лучше уйти самому, чем быть удавленным кем-нибудь из высших, когда им надоест ждать его смерти.
   - К тебе можно, Пренам? - раздался из-за двери голос настоятеля.
   - Заходи, Аллий. Садись в это кресло, мне будет удобней с тобой разговаривать.
   Настоятель главного храма Аллий Сакт был намного младше верховного жреца - ему едва перевалило за сто лет. Еще крепкое, поджарое тело, густые черные волосы и ясные голубые глаза. Его мужественное лицо можно было бы назвать красивым, если бы оно почти все не было испещрено морщинами.
   - Для чего вызвал? - спросил Аллий.
   - Есть важный разговор, - ответил Пренам. - Я хочу уйти и оставить свое место тебе.
   - Не все высшие будут согласны, - осторожно сказал Аллий. - Я знаю троих претендентов на твое место. И почему ты решил уйти именно сейчас?
   - Когда-то же надо уходить, почему не сейчас? - пожал худыми плечами Пренам. - Я больше не могу править так, как должно, а всех нас впереди ждут суровые испытания. Верховного магистра я бы тебе тоже посоветовал сменить. Марка нужно убрать, пока он окончательно не развалил Орден. Старая сволочь! Он в своем рвении перестарался, лишив королевство почти всех магов. Дворянство очень недовольно. Сейчас им трудно найти мага даже для исцеления. Я приказал, чтобы эту услугу оказывали жрецы. Понятно, что не всем, а только высшему дворянству и нашим сторонникам.
   - Король выделяет большие средства на обучение магов, - заметил Аллий.
   - Маги не овощи, их за один сезон на грядке не вырастишь. За этой школой нужно присматривать. Я ничего не имею против, если школа его величества будет выпускать обычных магов, лишь бы ему не пришло в голову делать из них мастеров. За свое право на высшую магию мы должны драться насмерть. Но пока к королю не приехал ни один мастер, а выучить мастеров его наставникам будет не по силам.
   - Двое приехали. Правда, не из других королевств, их разыскали где-то в Верине.
   - И кто же это?
   - Обе женщины. Одна из семейства Албени. Это семейство когда-то держало маркизат Афрем. Маркизе всего лет семьдесят, но она уже одной ногой в могиле.
   - Мастер? - недоверчиво сказал Пренам. - Они же живут лет по двести. Что с ней не так?
   - Это при условии, что получили силы смолоду. Думаю, что она обучалась сама по книгам и слишком поздно вошла в силу, а в таких случаях срок жизни, наоборот, сокращается. Слишком тяжело дается сила, если ее постигать самой, да еще по их книгам. Вы же знаете, как написаны книги по высшей магии. Сплошные недомолвки, а кое-кто вообще применял семейный шифр. По этой причине мы до сих пор не можем освоить многое из их знаний.
   - А вторая?
   - Какая-то бежавшая из Ливены баронесса. Ей всего пятнадцать лет.
   - И уже мастер? Так не бывает, Аллий.
   - Ее проверяли королевские маги. Пятеро из самых сильных, с которыми она разделалась без труда. К Албени она попала чуть больше года назад, и старая карга как-то умудрилась довести ее до своего уровня. Она ее, кстати, удочерила и дала право на родовое имя.
   - И чем же они сейчас заняты?
   - Провели инспекцию королевской школы и натащили туда много книг по магии. Их сейчас переписывают. Но все по начальным курсам, по высшей магии там ничего не было, мы это проверили. Сейчас старуха в основном сидит в своем особняке и лишь изредка посещает школу, а молодая куда-то ушла вратами. Куда - проследить не удалось. Пока у них в доме нет наших людей.
   - Все плохо! Плохо, что откуда-то вынырнула эта Албени. Я ни капли не сомневаюсь в том, что она нас люто ненавидит. Король наверняка запретил ей мстить, да и нет у нее для этого сил. Но ведь можно отомстить иначе, например, помочь королю воспитать своих мастеров. Мало ли что она не отдала им книги по высшей магии! Они в школе сейчас не нужны, а она всегда сможет это сделать позже. Или сама, или ее дочь. У короля не должно быть своих мастеров, Аллий! Говоришь, старуха уже одной ногой в могиле? Надо ей помочь поставить туда и вторую! А с этой баронессой тоже что-то нужно делать. Посмотри, не сможем ли мы ее использовать сами. Если она достаточно умна, можно будет договориться.
   - А что еще плохо?
   - Грядет война с Сардией, а мы к ней не готовы.
   - Ну почему же не готовы? - удивился Аллий. - Королевская армия не хуже сардийской, а мастеров у Малха не так уж и много. У нас в Ордене сильных жрецов больше. Или я чего-то не знаю?
   - Не знаешь. Это и я совсем недавно узнал, причем от короля. Малх не истребил шуров, как должен был сделать по уговору, а спрятал их в горах. Сейчас из них набирается гвардия, на обучение и вооружение которой тратятся большие средства. Такое можно делать только для войны, а из всех соседей Сардии мы самые слабые. И виноваты в этом мы. Король мне так и сказал и потребовал дать гарантии помощи в войне. Я ему такие гарантии дал. В этой войне, если там будет войско шуров, никому отсидеться не удастся. Они нам всем припомнят, как их вырезали в свое время почти повсеместно. Малх, наверное, просто рехнулся, если надеется долго держать их в кулаке. Ладно, это будут уже твои проблемы, а сейчас давай подумаем, что нам с тобой нужно сделать, чтобы твое избрание прошло без больших потрясений.
  
   - Ну и что сказал король? - с нетерпением спросила Ира, увидев Сантора, который только что вернулся от Аниша.
   - Он сказал "наконец-то", - ухмыльнулся воин.
   - Ему легко так говорить! - возмутилась девушка. - Как будто у нас оружие в обмен на золото продают на каждом углу! Пусть скажет спасибо, что его золотом заинтересовались в моей собственной стране. Если бы я все делала так, как намечала раньше, он бы этого оружия еще долго не увидел!
   - Он скажет спасибо! - засмеялся Сантор. - А вы, миледи, не понимаете шуток.
   - Смотря какие шутки. Ладно, говори, что он передал.
   - Он поблагодарил за приятное известие и сказал, что постарается найти место для показа нового оружия так быстро, как это будет возможно. Нам с вами во дворец ехать не надо. В последнее время королем сильно интересуются жрецы Ашуга, поэтому он не хочет, чтобы вас слишком часто видели в его обществе. Мы поедем в нужное место сами, король только пришлет своего человека. Это будет уже после обеда, раньше просто не успеют.
   - Значит, будем отдыхать. Владимир, сейчас покажешь мне, как разбирать автомат. И дай мне инструкцию, я ее почитаю сама, а если чего-то не пойму, тогда спрошу, пока ты здесь.
   - А когда думаешь меня возвращать? - спросил капитан.
   - Когда отстреляемся, возьмем у короля в качестве аванса немного золота, и я тебя вместе с ним отправлю в тот ангар прямо из особняка, а сама приду на следующий день. Если к тому времени успеете приготовить первую партию оружия, я ее переправлю прямо сюда, а заодно сразу же расплачусь заранее подготовленным золотом. Надеюсь, что вместе с этим оружием пришлют и тебя. Инструктор будет нужен сразу, а с тобой легко работать. Готовься, что я за тебя сразу же возьмусь. Я не собираюсь быть при тебе переводчиком, а тебе будет трудно учить без знания языка. Я подготовлю список из трех-четырех сотен самых употребляемых слов, и ты его за два дня выучишь. Заодно расскажу об основах грамматики, а потом немного потренируешься на моих слугах, чтобы не смеялись солдаты. Учить все будешь при помощи одного зелья. Оно ускоряет запоминание по меньшей мере раз в пять, а то и больше, но очень противное на вкус. Кстати, помнишь за завтраком я тебя знакомила с молоденькой девчонкой лет пятнадцати?
   - Было такое, а что?
   - А то, что Лина на тебя запала. Ты, случайно, не женат?
   - Не женат, причем совершенно случайно. После училища собрался жениться, но не повезло: невесту у меня отбил один приятель. А может быть, и повезло. Насколько я знаю, что-то у них в семье не ладится. А ты мне ее сватаешь? Она же еще совсем ребенок.
   - Не сватаю, а просто хочу предупредить. Здесь для таких, как она, совершеннолетие наступает с тринадцати лет, а ей уже скоро будет шестнадцать. В жены я тебе ее отдавать не собираюсь, хотя женщина она золотая и может принести счастье в дом любого мужчины. Но у вас ее в лабораториях разберут на части и каждую часть засекретят. К тому же мы с этими людьми генетически несовместимы, поэтому детей от тебя у нее не будет. Но именно поэтому я не буду возражать, если она найдет в твоем обществе хоть немного тепла, естественно, если захочет сама. Я ее насчет тебя предупрежу. И будь с Линой поласковее, у нее в жизни было мало хорошего.
   Предупрежденный Ирой Владимир заметил за обедом, что Лина действительно то и дело на него смотрела, а когда их взгляды встречались, сразу вспыхивала румянцем. Все признаки были налицо, но он знал, что сегодня уйдет, и не был уверен, что попадет сюда еще раз, поэтому девчонку было жалко. Вскоре после обеда прискакал один из сержантов королевской стражи, с которым и выехали на испытания. Кроме Сантора и Владимира, с Ирой поехала и Аглая, которая наотрез отказалась оставаться дома. До места добирались с час. Пока ехали, Ира задала Владимиру несколько вопросов.
   - Я не разбираюсь в технике, поэтому хочу проконсультироваться у тебя. Вот как мне лучше сделать, чтобы здесь было электричество? Не дома - это будет слишком бросаться в глаза, а в замке.
   - А для каких целей?
   - Хотя бы для того, чтобы послушать музыку, да и для других бытовых надобностей. У меня без него нет проблем только с освещением.
   - Если только для музыки, то проще взять кассетный магнитофон с питанием от батареек. А если и для других нужд, то лучше всего дизельный мотор с генератором. В замке есть подвал?
   - Огромный.
   - Вот туда и поместить. А заодно к нему запас солярки. И вытяжную трубу вывести наружу, чтобы не задохнуться.
   - Бочки во врата не пройдут.
   - Не обязательно бочки, горючее можно хранить в больших канистрах. Это еще удобнее. Можно взять отечественный, а можно попросить импортный. Для вас, я думаю, достанут.
   - А какой лучше?
   - Импортный, - не задумываясь, ответил Владимир. - Они гораздо надежнее, да и горючего потребляют меньше. Наши менее привередливые к качеству горючего, но без механика долго работать не будут. А если поставите американский и будете осуществлять минимальный уход, которому легко научить даже обезьяну, проработает у вас лет двадцать, а то и больше. Мой отец, когда уходил на гражданку, прихватил из части списанный фордовский движок, из тех, которые нам поставляли по ленд-лизу. Двигатель всего десять лошадей, но купленную деревянную лодку тянет на все пятнадцать и жрет бензина мало.
   - Вот и передай мою просьбу руководству. Оружие мы у вас бесконечно покупать не будем, а нужду в золоте можно покрывать и за счет других товаров. Я, конечно, не король, но и у меня золота немало. Мне, вообще-то, много чего нужно. Я, когда собиралась в Америку, подумала, что неплохо было бы там прибарахлиться. Мне, например, нужны большие зеркала. Здесь они очень плохие. Зеркала можно продавать местным за золото. Мне этим заниматься не позволяет положение, но подходящего посредника найдем. Я думаю, что для Комитета это будет нетрудно. Я бы и продуктов подкупила. Знаешь, как я скучала по халве или подсолнечному маслу? Сахара здесь тоже нет, только мед и засахаренные фрукты. Одним словом, я вам готова помогать по мере сил, но и вы обо мне должны заботиться. И скажи, что я буду благодарна, если тете дадут нормальную квартиру. Могу даже, если нужно, за это приплатить. Ее семья для меня - единственные родные люди, а к ним даже на день заехать нельзя, сидят в своей квартирке, как сельди в бочке. И еще одна просьба. Я видела у тебя под кофтой кобуру. Там большой пистолет?
   - Не очень. Там у меня пистолет Макарова. Надежное оружие, но дальше, чем на двадцать метров я бы из него без необходимости не стрелял. Но патрон серьезный и средневековые доспехи должен пробивать.
   - Мне тоже нужен какой-нибудь пистолет из тех, которые поменьше размером и полегче. Магию не всегда быстро применишь, тем более против другого мага, а все время таскать с собой автомат тяжело, да и видно. Пусть там подумают, что для меня будет лучше. Вы сами должны быть заинтересованы в моей безопасности.
   - Я все передам, - пообещал Владимир. - Вот ты только что говорила, что семья тети для тебя единственные родные люди. А как же мать?
   - Не знаю. Я ее родной и близкой уже давно не помню. Вот нет ее, и я о ней вообще не вспоминаю. У меня не осталось каких-то светлых воспоминаний, связанных именно с ней, только с отцом. Когда ее освободят, я ей помогу, но любви у меня к ней не осталось.
   - Миледи! - окликнул ее сержант. - Я прошу меня извинить за то, что вмешиваюсь в ваш разговор, но мы немного задержались, и надо бы ехать быстрей. Будет нехорошо, если мы заставим короля ждать.
   - Конечно, сержант, - ответила Ира. - Вы можете ехать, как считаете нужным, а мы от вас не отстанем.
   Они перешли с рыси на галоп и уже минут через пять, обогнув невысокий холм, увидели группу всадников, среди которых Ира узнала Аниша и его брата. Подъехав, она со всеми поздоровалась и представила Владимира, как бойца своего мира. Ей, в свою очередь, представили двух вельмож, которых она не знала. Один оказался канцлером, а второй - командующим королевской армией. Остальные были просто охраной из гвардии.
   - И где у нас мишени? - спросила она у короля.
   - Вон пасутся, - махнул рукой Аниш в сторону стада в полсотни голов, которое бродило по лугу метрах в ста от них. - Быки предназначены на убой, так что мы просто облегчим работу забойщикам. Подъедем ближе?
   - Владимир, - сказала Ира капитану. - Сможешь с этой дистанции расстрелять все стадо? Или нужно подъехать поближе?
   - Минуты на две работы, - ответил он. - Только нужно слезть с лошадей и отвести их немного назад. Они непривычны к стрельбе и могут испугаться.
   - Этот воин говорит, что без труда справится и отсюда, - перевела Ира королю. - Можно отойти дальше, но тогда понадобится больше болтов, и животные будут страдать. И всем лучше спешиться. Наше оружие сильно шумит, и лошади могут испугаться.
   Все спешились, и гвардейцы отвели лошадей к небольшой роще, где и привязали к деревьям. Владимир вышел немного вперед, вытащил из сумки несколько магазинов и положил их рядом, потом опустился на одно колено, передернул затвор и навел автомат на цель. Все вздрогнули от грохота выстрелов и перевели взгляды на стадо. Владимир стрелял небольшими очередями по три-четыре патрона, целясь животным в голову. Как правило, правки не требовалось. Быки валились на землю один за другим. В панике стадо начало разбегаться. Убежать не удалось никому, и через две-три минуты после начала стрельбы весь луг был усеян тушами погибших животных.
   - Впечатляет, - сказал Аниш. - Этим оружием и другие могут пользоваться?
   - Пользоваться им нетрудно, - Ира сняла с плеча свой автомат и привела его в состояние готовности к стрельбе. - На небольшом расстоянии можно стрелять почти не целясь. Смотрите.
   Она навела оружие на груду камней у дороги и дала очередь. Во все стороны полетели осколки камней, несколько пуль рикошетом с визгом прошли в опасной близости от них, заставив всех вздрогнуть.
   - Можно мне попробовать? - спросил Аниш.
   - Пожалуйста, ваше величество, - Ира протянула королю автомат. - Только надо быть осторожным и не направлять это оружие в сторону людей, если это не противники. Вообще-то, обращению с этим оружием, как и с любым другим, нужно учиться. Просто это изучается очень легко. Наведите ствол на цель и нажимайте на эту штуковину, но держите все крепко в руках. У него, как и у арбалета, есть отдача, но здесь она сильнее.
   И король, и все, кто с ним приехал, кроме охраны, вошли во вкус и остановились только тогда, когда расстреляли все боеприпасы.
   - Нужно зарыть все гильзы, - сказала Ира генералу. - Вот эти медные штуки. Можно и собрать, но это будет дольше. Если за его величеством следят, не стоит раньше времени раскрывать, чем мы занимаемся. А в тушах должно быть полно пуль. Их тоже неплохо собрать при разделке и где-нибудь закопать.
   - Я распоряжусь, - ответил генерал. - Скажите, баронесса, как быстро войска смогут получить такое оружие?
   - Это будет зависеть от того, сколько вам его нужно. Я бы рекомендовала вооружить автоматами две сотни ваших солдат и всю охрану короля. Этого достаточно, чтобы разгромить любую армию, а контролировать оружие будет легче. Мне бы не хотелось, чтобы эти штуки оказались у наших врагов. Лично я тогда не чувствовала бы себя в безопасности.
   - Разумно, - согласился генерал. - И как быстро можно достать эти две сотни?
   - Если меня снабдят золотом для того, чтобы я расплатилась за эту демонстрацию, я сегодня же отправлю этого бойца в мой мир, а через день пойду за первой партией оружия. Я думаю для надежности переправлять его сюда небольшими партиями по двадцать штук. Если заодно брать боеприпасы, то больше вратами за один раз переправить трудно. Да и расплачиваться мне будет легче по частям. Вместе с оружием пришлют человека, который будет обучать солдат. Только я его сначала хоть немного научу языку, чтобы от обучения было больше толку.
   Ира не стала говорить об оставленных в замке автоматах, решив, что они ей пригодится самой.
  
   - Сколько золота привез ваш Новиков? - спросил председатель Комитета, обращаясь к начальнику управления К внешней разведки.
   - Три с половиной килограмма, Юрий Владимирович.
   - Это за десять устаревших автоматов и несколько цинков с патронами? Сколько всего оружия им нужно?
   - От Волковой поступила заявка на три сотни автоматов, ну и, понятно, на боеприпасы. Кроме того, она просит лично себе компактный ствол. Выбор оставила на наше усмотрение. Мотивирует тем, что не всегда сможет успеть применить эту их магию.
   - Значит, все-таки магия? Что говорит Новиков?
   - У Волковой в собственности большой замок в лесной местности. Сейчас в нем ведутся строительные работы. Кстати, она просит нас поставить ей импортный дизель с генератором и запасом горючего. Она, помимо оружия, многое хочет купить и собирается расплачиваться золотом. Подкинула нам идею продажи зеркал и других товаров местной знати за то же золото через посредника. Сама она баронесса и пачкать свою репутацию торговлей не может. В замке капитан сталкивался с мощными светильниками, не имеющими видимого источника питания. По словам Ирины, светят некие демоны, которых это заставляет делать магия. Больше он там магии не видел, кроме одного случая. Конюх Ирины поранил себе руку. Так вот, довольно глубокая рана на глазах капитана затянулась за несколько минут. Лечила сама Ирина магией. По ее словам, магией можно лечить почти все болезни, и времени на такое лечение уходит немного.
   - А что с испытанием оружия?
   - Пригнали с полсотни быков, которых капитан расстрелял со ста метров. Потом король и его свита забавлялись, как мальчишки, пока не расстреляли весь наличный боезапас. Король капитану понравился. Да вы сами можете посмотреть фотографии. Это Ирина у замка, это она же в особняке, вот ее приемная мать, а это девушка-вампир.
   - Вампир?
   - Почти один в один с нашими легендами. Привезены в тот мир из какого-то другого. А эти фотографии сделаны уже в королевском дворце. До Лувра ему далеко, но на капитана впечатление произвел. Его, кстати, повели в хранилище золота. Сколько его там он, естественно, оценить не смог, сказал, что сотни килограммов, так что Волкова нам не врала.
   - А она вам хоть в чем-то врала? Я ее не видел лично, но мне довольно и фотографии. Честная и порядочная девочка. Думаю, что ей не только в этом, ей и в том мире досталось. Сила и власть только в сказках достаются дуракам, в жизни за все нужно бороться. Вот что, Дмитрий Федорович, идите по возможности навстречу всем пожеланиям этой девушки. Обеспечьте ее всем, что она просит, и предложите то, о чем она попросить забыла. Особое внимание ее безопасности. Предложите ей наших телохранителей. Она слишком для нас ценна, чтобы мы могли себе позволить ее потерять. И еще у меня будет к ней личная просьба. Когда закончите с оружием, я бы хотел с ней встретиться. Что-то меня наши эскулапы никак не могут вылечить.
   - А если она на вас воздействует?
   - А смысл? Она умная девушка и ничего не делает просто так. К этому времени она убедится, что дела с ней ведут честно. А пытаться на кого-то воздействовать с риском прервать выгодное для нее сотрудничество... Зачем, когда и так все дают? Сколько накопителей смогут изготовить из привезенного золота?
   - Физики пока точно сказать не могут, еще только идет обкатка опытного образца. Если примерно, то с полсотни, а один такой накопитель сможет десять часов двигать танк. Если золота будет много, со временем можно будет перевести на электрическую тягу все не имеющие атомных силовых установок боевые корабли, а это почти полная автономность.
   - Придется срочно наращивать энергоресурсы, - Андропов сложил фотографии в пакет, оставив себе одну с Ириной. - При массовом внедрении накопителей имеющихся электростанций просто не хватит. В серебре ничего не нашли?
   - А ее фляга сделана не из серебра, она только на вид серебряная. Это какой-то металл, не предусмотренный нашей таблицей Менделеева. По своим свойствам он ближе к платине. Его тоже испытали в криогенных установках, но такого эффекта, как с золотом, нет. Но химики говорят, что его можно использовать как сильный катализатор. А находившийся во фляге отвар поставил на уши медиков. По их словам, действие у него совершенно фантастическое. Сейчас пытаются синтезировать основные компоненты. А Новиков еще принес образцы флоры биологам. Некоторые почти идентичны нашим, другие у нас аналогов не имеют. Различия на атомарном уровне те же самые.
   - Вы подготовили первую партию оружия?
   - Да, конечно. Все готово, ждем Ирину. С ней опять посылаем Новикова. Кажется, ему там понравилось.
   - Смотрите, чтобы ваш капитан там не влюбился и не остался.
   - По словам Ирины, мы с тем человечеством генетически несовместимы. Общего потомства быть не может.
   - Значит, она со временем придет сюда искать себе мужа. За мать не просила?
   - Нет, просила за тетку, чтобы той дали больше квартиру. Вопрос находится в стадии решения. А к матери, по словам капитана, у нее больше любви нет.
   - Что там решать, выдайте ее родственникам нормальную квартиру! А мать... Это как же нужно было довести ребенка, чтобы потерять ее любовь? Раз она сама не просит, то и мы ненужных телодвижений делать не будем. Пусть отсиживает все, что заслужила.
  
   - Подойдите, Ном! - новый верховный жрец Ашуга Аллий Сакт поманил к себе рукой невзрачного на вид жреца. - Вы снимаетесь с прежнего задания. За королем присмотрят другие, для вас есть задание поважней. Объявилась некая Райна Албени. Она последняя каким-то чудом уцелела из той ветви рода Албени, которую выкорчевали псы нашего магистра. Эта Райна полсотни лет пряталась по лесам и самостоятельно изучала магию. Попустительством богов она при этом не сдохла, а приобрела квалификацию мастера. Она нас безусловно ненавидит и при случае попытается отомстить. С нашей стороны было бы глупо предоставить ей такой случай, поэтому нужно помочь старушке встретиться с остальной семьей. Вот это богоугодное дело вам и поручается выполнить. Учтите, что в столице она по приглашению короля, на которого сейчас работает. В особняке, из которого она почти не выходит, находится охрана от короля. Охранников всего двое, но это мастер-воин и девушка-шура. Временами там же появляется ее приемная дочь, которая тоже является мастером. Дело осложняется тем, что мы не можем действовать открыто. Для нас еще не пришло время ссориться с королем, поэтому все должно быть проделано так, чтобы ничего не указывало на нас, как на исполнителей. Вам все ясно?
  
   - Я получил от вас первую партию оружия, - Аниш пододвинул Ире вазу с засахаренными фруктами, отдаленно напоминающими финики. - Когда вы собираетесь идти за второй?
   - Я больше не буду носить оружие в свой особняк, - ответила девушка. - Неудобно, да и ненужный риск. Приготовьте комнату во дворце, куда нести оружие, и оставьте в ней такую же партию золота. К завтрашнему дню все сделаете? Вот я завтра с утра и приду. Потом будем это повторять каждый день, пока не получим все, что надо.
   - Вы не доверяете своим соотечественникам, Рина?
   - Теперь доверяю, но большую партию груза за один раз передать трудно. Не из-за его веса, просто трудно долго держать врата, а их еще приходится открывать вторично для передачи золота. И я не могу себе позволить потратить все силы. Мало ли что может случиться.
   - А что с вашим наставником?
   - С инструктором? Учит язык и вспоминает недобрыми словами нашу Райну, которая готовит ему отвар для улучшения памяти. Я его понимаю: сама в свое время столько этой дряни выпила...
   - А что это у вас на поясе в кожаном чехле?
   - Это такое же оружие, как и то, которое я доставляю вам, только маленькое.
   - Покажете?
   Ира расстегнула кобуру и достала из нее свой АПС. Когда Новиков передал эту пушку, она сначала рассердилась.
   - Я просила что-нибудь небольшое, а ты что принес?
   - Ты не шуми, а вначале послушай, - перебил ее Владимир. - Да, этот ствол тяжелее моего ПМ, хоть и ненамного, но он намного лучше. Во-первых, здесь двадцать патронов, а в ПМ только восемь. Прицельная дальность стрельбы у него в три раза больше, а насколько больше скорострельность я даже не хочу говорить. Им можно даже стрелять очередями. У меня такой пистолет, потому что это вспомогательное оружие. Мое основное оружие - это автомат. А тебе решили дать ствол посерьезнее. Патронов у тебя для него целый ящик, так что будет с чем тренироваться. Кобуру для тебя специально переделывали, штатная не очень удобная.
   - Он легче автомата, - сказал Аниш, подбрасывая пистолет в руке. - Стреляет так же далеко?
   - Осторожно! - Ира отобрала у короля пистолет и сунула его обратно в кобуру. - Он хоть и на предохранителе, но это все-таки боевое оружие! А стреляет он совсем недалеко, всего на две сотни шагов. Мне его дали, чтобы я могла себя защитить, если почему-то не смогу или не успею применить магию.
   - А еще такие достать?
   - Десятка хватит? Тогда я их включу в следующий заказ. Сейчас я вратами уйду домой и вернусь завтра примерно в это же время. Надеюсь, у вас все будет готово. И, Аниш, поручите кому-нибудь перегнать в особняк моего коня.
  
  
  
   Глава 16
  
  
  
   Ном был убийцей магов. Среди жрецов Ашуга не было единства, и Орден псов не спешил делиться с Храмом своими секретами, поэтому жрецам Храма многое пришлось постигать самим. Псы травили мастеров, наваливаясь на них большими силами, и не гнушались использовать солдат короля. Все захваченные книги свозились в Храм, где была и резиденция Ордена, но самих жрецов поначалу к новым знаниям не допускали, и только после того как в процессе изучения книг погибли несколько боевых жрецов Ордена, по личному приказу верховного жреца часть книг отдали Храму. И псам Ордена, и жрецам Храма так и не удалось полностью разобраться со всеми знаниями мастеров, но часть высшей магии они освоили. Псам этого оказалось достаточно, жрецы пошли дальше. Мастера обменивались между собой знаниями, но далеко не всеми. Часть знаний каждая семья считала своими секретами и в общее пользование не передавала. Получив в свое распоряжение все секретные знания, жрецы смогли кое в чем продвинуться дальше их прежних владельцев. Сильных магов среди них было мало, поэтому основной упор был сделан на создание артефактов и приемов, позволявших обычному человеку сражаться с магом на равных.
   Ном попал в Храм еще мальчишкой. Это было почти сорок лет назад, когда кое-где в королевстве еще жили семьи мастеров, которые по каким-то причинам не покинули родовые гнезда. Видимо, рассчитывали, что если совсем припечет, они смогут уйти вратами. Глупцы! Псы давно уже научились блокировать создание врат, захватывая мастеров в их замках и уничтожая вместе с немногочисленными дружинами. Жрецы Храма тогда объезжали деревни в поисках детей с магическим даром. Дар у Нома был, хоть и небольшой, и жрецы купили его у семьи за несколько серебряных монет. А дальше для мальчишки начался ад. Наставники увеличивали его резерв самыми живодерскими способами, которые давали немалую экономию времени. Они нещадно гоняли хилого мальчишку, добиваясь нужной гибкости его нескладного тела и роста мышц.
   - Ты пока никто, - говорил Ному один из них, - и зовут тебя никак. Если хочешь хоть чего-нибудь добиться в жизни, забудь про слезы и делай то, что тебе говорят.
   Ном очень старался и со временем стал одним из лучших, а сейчас считался самым лучшим. За последние десять лет он не провалил ни одного задания из тех, что давал ему Храм. Хоть он и числился убийцей магов, но выполнял для Храма самые разные поручения, а своего последнего мага в ранге мастера убил три года назад в соседней Ливене. Королевство разваливалось на глазах, центральной власти не существовало, а сбежавший из Тессона мастер не сделал надлежащих выводов из гибели своей семьи, поэтому Ному не составило большого труда его найти, убить и привезти в Храм магические книги.
   Новое задание Ном не посчитал трудным, но, как всегда, подошел к делу основательно. Он два дня изучал особняк и всех его обитателей, прежде чем придумал способ в него проникнуть. В конюшне имения было много лошадей, которым раз в три дня покупали овес и сено. Все это каждый раз покупалось у одного и того же торговца еще крепким стариком по имени Гарт. Все это Ном узнал вчера у конюха, который отвозил корма в имение. Сегодня был день приезда Гарта, поэтому Ном приготовил все, что нужно, и с утра пораньше подошел к дому продавца, который по совместительству выполнял для него роль лавки. Дождавшись приезда Гарта, которого он узнал по описанию, Ном зашел во двор, подошел к конюшне и вырубил конюха ударом кулака, после чего не без труда затянул тяжелого мужика на сеновал, где и оставил. Час, а то и на два, будет без сознания, а Ному этого времени хватит. Убивать без необходимости он не любил. Минут через пять пришел покупатель и распорядился погрузить три мешка с овсом и пять охапок сена. Пока Гарт ходил к коновязи за своим жеребцом, Ном погрузил все необходимое в телегу и вывез ее за ворота. До особняка мастеров было совсем близко. Наверное, и торговца хозяева выбрали из-за близости его лавки. Гарт спешился, зашел в калитку и открыл Ному ворота. Оставив повозку здешнему конюху разгружать корм, Ном, пока во дворе никого не было, быстро пошел в сторону дома, открыл входную дверь и зашел внутрь. Убийце везло: ему никто не встретился до самых комнат хозяйки, которую он чувствовал с помощью поискового амулета. Ному даже не пришлось самому открывать дверь в ее комнату, ему ее открыла изнутри молоденькая девушка, которая в недоумении замерла при виде незнакомого человека. Один удар пальцем в нужную точку, и он подхватил обмякшее тело и быстро занес внутрь первой комнаты, где никого не было. Ном прислушался. В соседней комнате скрипнула кровать. Старуха была там, но, благодаря одному из амулетов, не почувствовала присутствия постороннего. Усмехнувшись, он открыл дверь в ее спальню.
  
   Ира получила очередную партию оружия, расплатилась золотом и хотела поговорить с королем, но внезапно почувствовала боль и страх. Она почему-то сразу поняла, что это чувства Райны и, открыв врата в коридор особняка, бросилась в покои наставницы. В гостиной у стены лежало тело Лины, а дверь в спальню была приоткрыта. Распахнув ее, Ира одним взглядом оценила обстановку. Райна была еще жива. Она лежала на своей кровати и задыхалась, а возле стола стоял неприметный с виду человек в простой одежде и укладывал в сумку книги. При виде Иры он замер с выражением досады на лице, а потом двинулся к девушке. Как по волшебству, в его руках появились два коротких узких клинка. Не думая, Ира выхватила пистолет, сняла с предохранителя и два раза выстрелила в незнакомца. Его отбросило на стол, с которого он повалился на пол и остался лежать неподвижно.
   Ира бросилась к Райне и быстро ее осмотрела. Страх за ее жизнь мешал думать, но она справилась с паникой и принялась за лечение. На теле наставницы не было ни царапины, но сердце закрывало красное пятно, видимое лишь внутренним зрением. Оно словно бросало отростки во все части тела, быстро увеличиваясь в размерах. Что это за дрянь, Ира не поняла, поэтому сделала единственное, что пришло в голову - начала вливать в Райну свою силу. Рост пятна замедлился, но и только. Опять навалились страх и безнадежность. Уходил из жизни единственный по-настоящему родной и близкий человек, женщина, которая отдала ей все, что только могла, и любившая ее так, как матери любят своих детей.
   - Мама, не умирай! Что мне сделать? Я не знаю, как с этим бороться!
   Райна сделала усилие и открыла глаза. Видя, что она хочет что-то сказать, Ира наклонилась к ее лицу.
   - Наконец-то, - еле слышно прошептали посиневшие губы. - Я думала, что уже никогда не дождусь от тебя этих слов. Я ухожу и оставляю тебя одну, без помощи и поддержки. Не печалься, если бы не этот жрец, я бы прожила всего несколько дней. Береги себя, доченька, теперь все на тебе.
   По телу Райны прошла короткая судорога, и для нее все кончилось. Ира вытерла льющиеся слезы и повернулась к дверям в спальню, за которыми столпились все обитатели особняка, примчавшиеся на грохот выстрелов.
   - Что с Линой? - спросила она.
   - Была без сознания, Вольдер уже привел ее в чувство, - ответил Сантор. - Помощь не нужна?
   В особняке Вольдером называли Владимира.
   - Нет, я все сделаю сама, закройте двери.
   Она повернулась к лежавшему без сознания убийце. Горе и страх перешли в ненависть. Короткий осмотр показал, что, как она и хотела, пули раздробили убийце плечевые суставы, и он потерял сознание от болевого шока, а под телом натекла большая лужа крови. Ира быстро затянула ему раны, чтобы не умер раньше времени от кровопотери, заблокировала боль и отдала немного силы.
   - Можешь открыть глаза, - сказала она жрецу. - Хотя я тебя и не чувствую из-за навешанных амулетов, но прекрасно знаю, что ты в сознании. Будешь притворяться и дальше, верну боль.
   Жрец вздрогнул и открыл глаза.
   - Ты убил самого близкого мне человека, и теперь умрешь сам, - сказала ему Ира. - Это не обсуждается. А вот умереть можешь по-разному: или тихо и безболезненно, или долго и в муках. И заблокировать боль у тебя не получится, не надейся!
   - Чего ты хочешь?
   - Откровенных ответов на все мои вопросы.
   - И ты обещаешь мне тихую смерть?
   - Тебе - да. Ты просто исполнитель. А вот тому, кто тебя послал, я постараюсь причинить много боли.
   - Я буду отвечать.
   - Подожди! - она нагнулась к жрецу и сняла у него с шеи несколько разных предметов, висевших на одном шнуре. - Так лучше. Теперь я тебя чувствую и смогу определить ложь. Начинай исповедоваться.
   - Я жрец главного храма Ашуга. Послан верховным жрецом убить мастера Райну Албени.
   - А меня?
   - Насчет вас никаких указаний не было. Когда я на вас напал, я всего лишь защищался.
   - Я могу попасть в ваш храм вратами?
   - Нет, там стоит защита. Вам не удастся стабилизировать врата, а защита поднимет тревогу.
   - В подробностях опиши мне, как лучше пройти от центрального входа в покои верховного жреца. Он ведь живет в них?
   - Пока еще нет. Когда высшие выберут настоятеля главного храма, тогда Аллий Сакт перейдет в покои верховного, пока он в своих собственных.
   - Вот и рассказывай, как туда добраться, а заодно и про дорогу к покоям магистра. Попутно просвети меня насчет того, какая в них охрана.
   Выслушав его объяснения, Ира кивнула, взяла в руку лежавший на постели пистолет и выстрелила жрецу в сердце.
   - Уберите куда-нибудь тело, - сказала она заскочившему в спальню Сантору. - Я иду вратами в замок и там сама похороню мать. Сопровождать меня не нужно.
   Она открыла врата, взяла тело Райны на руки и вошла в свои комнаты. Положив наставницу на кровать, Ира открыла входные двери и после недолгих поисков нашла управляющего.
   - Виктор, мне от вас нужна помощь, - сказала она в ответ на его приветствие. - Ваша госпожа и моя приемная мать умерла и находится здесь в замке. Ее нужно пристойно похоронить, а я не знаю, как это сделать. Не возьмете это на себя?
   - Почту за честь оказать вам помощь и отдать долг миледи Райне! - поклонился Виктор. - А вы разве не будете присутствовать?
   - Нет, не буду. Потом покажете мне место захоронения, и мы вместе подумаем над тем, что там нужно сделать. Возьмите людей, чтобы забрать тело. Оно лежит в моих комнатах, а мне нужно уходить. Дверь я не могу оставить открытой, там есть слишком опасные вещи.
   - Сейчас все сделаем, миледи, - заторопился управляющий. - Может быть, пока мы все приготовим, перенести госпожу в ее комнаты?
   - Действительно, - Ира потерла рукой лоб. - Что-то я стала плохо соображать. Сейчас я перенесу мать и оставлю вам ключи. Двери в ее комнаты потом закроете сами, а я иду в башню.
   Девушка открыла своими ключами покои Райны и перенесла ее в них. Открыв сундук в своей гостиной, она вытащила из него два магазина к пистолету и несколько коробок с патронами. Распаковав патроны, Ира быстро набила ими магазины, дозарядив заодно и тот, который был в пистолете. Немного подумав, она ссыпала оставшиеся патроны обратно в сундук и решила не брать с собой автомата. Четырех магазинов, с учетом того, который был закреплен на поясе, должно было хватить с лихвой. Чтобы не бродить в темноте и не пользоваться факелами, Ира решила пожертвовать одним шаром с радужными демонами. Посмотрев по сундукам, она нашла и закрепила на поясе кинжал. В башне девушка положила шар на стойку, отыскала мешочек с камнями Сорга и положила их в нужные места рисунка. Закончив, она представила Страшилу и начала ритуал призыва. Вспыхнуло и растеклось по рисунку пламя, завыл ветер, бросивший в лицо девушки мелкую черную пыль, и врата открылись.
   - Приди, Страшила! - закричала она, пригибаясь под порывами ветра, который набрал почти ураганную силу. Шар, в котором уже не было демонов, сдуло со стойки и вдребезги разнесло о стену башни.
   "Что-то я делаю не так!" - мелькнула и пропала мысль.
   Врата закрылись, и ветер мгновенно стих. В потемневшей башне в центре рисунка стоял Зверь.
   - Страшила? - неуверенно спросила Ира.
   - Он самый, - прозвучало у нее в голове. - А ты подросла и набралась сил. Тебе нужна моя помощь?
   - Что это был за ветер? - спросила она. - У меня чуть всю башню не сдуло. Ничего подобного в прошлый раз не было.
   - Буря, - ответил Страшила, и ей показалось, что он мысленно пожал плечами. - Ты просто совершила ритуал призыва не в самое удобное время. В такую погоду мы стараемся не высовывать нос из жилищ. Так какая во мне нужда?
   - Жрецы одного из богов убили мою приемную мать. Я хочу отомстить их верхушке, но сама не смогу пробиться к ним в храм. Я не знаю ориентиров для постановки врат, и у них там какая-то защита от проникновения. Райна мне говорила, что стены для тебя не препятствие. Отомстить я могу и сама, помоги к ним попасть.
   - У жрецов наверняка есть своя магия, как ты собираешься справиться одна?
   - У меня есть оружие моего мира. Я не идиотка, чтобы идти к ним, полагаясь только на свою магию.
   - Это интересно. Я помогу туда проникнуть и пойду с тобой дальше посмотреть, что ты будешь делать, а при необходимости помогу уйти. Только тебе нужно вывести меня к их храму. Показать его образ можешь?
   - Я его видела неоднократно.
   - Достаточно, я уже запомнил. Ты готова?
   - К чему?
   - Сейчас я перенесу нас к этому храму и тотчас же проникну внутрь. Люди, которые гуляют по площади, ничего не успеют заметить. А ты должна быть готова к встрече с врагами.
   - Подожди! - Ира вытащила пистолет, поставила флажок предохранителя на одиночный огонь, отвела затвор в крайнее заднее положение и отпустила. - Все, я готова!
   - Прикрой глаза. Хоть мы будем на солнце всего мгновение, после мрака башни можешь на время ослепнуть. Когда станет темнее, тогда и открывай.
   Сквозь прикрытые веки по глазам ударила вспышка света, сменившаяся слабым светом светильников, развешанных в коридоре храма, в котором не было никого, кроме них. Если Страшилу, который как-то слабо мерцал, то появляясь, то исчезая, было почти незаметно, то она сама была прекрасно видна из-за светлого платья.
   "Злость - плохой советчик, - подумала девушка. - Надо было надеть более подходящий наряд!"
   Ира поняла, что они стоят в центральном коридоре храма, и быстро определилась с направлением.
   - Пошли быстрей, - сказала она Зверю. - Я знаю куда идти. Надо поспешить, пока никого не принесло.
   - Живые здесь есть, - сказал ей Страшила, - но они недавно поели и отдыхают. Если кто-то будет сюда идти, я предупрежу.
   Увидев приметную нишу в стене, Ира отсчитала третий поворот и свернула в боковой проход, ведущий в апартаменты верховного магистра Ордена. Они вовремя убрались из центрального коридора, в котором послышались звуки шагов нескольких людей и громкий разговор. Девушка добежала до нужной двери и рывком ее распахнула. Сидевший в кресле жрец недоуменно оглянулся и досадливо поморщился.
   - Ты перепутала двери, блудница! Это покои Великого магистра, пошла прочь!
   Максимально ускорившись, она подлетела к креслу и смахнула жрецу голову кинжалом, моментально отпрянув от ударившей из среза струи крови.
   - Это и есть твое оружие? - удивленно и, как показалось Ире, разочарованно произнес Страшила.
   - Это просто кинжал. Мое оружие слишком сильно шумит. Если я его сейчас использую, придется сразу же уходить, а мне здесь нужно еще кое-кого посетить. Не мешай, пожалуйста. Это был не сам магистр, тот намного старше.
   - В соседней комнате есть кто-то еще, я его чувствую.
   - Ты бы лучше сказал, почему не почувствовал тех в коридоре? - Ира подошла к следующей двери и распахнула ее настежь.
   - Даже не знаю, что ответить. Я их почему-то не почувствовал. Послушай, неужели ты действительно собираешься убивать это?
   Зверь показал лапой в сторону кресла у камина, в котором сидел высохший, как мумия, старик, укрытый несколькими шерстяными одеялами.
   - Я обещала матери и убью его в любом случае.
   - Этим ты только поможешь ему прервать тягостное существование.
   - Может быть, - согласилась Ира, - но обещания нужно выполнять. Да и его преемнику будет урок.
   Увидев на пороге своей комнаты девушку с кинжалом в руках, из-за которой выглядывала страшная морда Зверя, старик тонко заверещал и попробовал от них отодвинуться, но только чуть не свалился с кресла. Подойдя вплотную к магистру, Ира вонзила ему в грудь кинжал, пришпилив к креслу.
   - Теперь можно особо не прятаться и пустить в ход то оружие, о котором я тебе говорила. Стены здесь очень толстые, так что я в любом случае всех сразу не переполошу. Главное - успеть дойти до нужной двери, и чтобы верховный жрец был у себя.
   Они почти беспрепятственно дошли до нужной двери. Когда до нее осталось метров двадцать, из бокового коридора вышли двое жрецов. Увидев Иру и Зверя, они на мгновенье застыли и дали себя расстрелять как в тире. Следующая пуля досталась жрецу, который открыл дверь на шум выстрелов. Он упал в комнату, но в коридоре позади Иры открылись сразу несколько дверей, из которых выбегали другие жрецы, причем кто-то уже начал творить заклинание. Обернувшись она открыла беглый огонь и мигом перебила большую часть жрецов, заставив остальных броситься обратно в помещения. Тем временем Страшила с разбега высадил нужные двери и ударил хвостом двух жрецов, решивших посмотреть, кто это нарушает тишину послеобеденного отдыха. Удар мгновенно убил обоих, отбросив на стену уже мертвые тела. Открылась дверь во вторую комнату, и оттуда выбежал молодой жрец с двумя мечами в руках. Увидев зверя, он бросил мечи и попытался убежать, но Страшила сбил его с ног когтистой лапой, после чего жрец немного подергался и затих. Обогнув Страшилу, в дверь влетела Ира и замерла, увидев в десяти шагах от себя еще не старого мужчину, который держал в руках меч и с улыбкой смотрел на девушку.
   - Так это ты подняла такой шум? - спросил он ее. - Ты ведь мастер Рина? Зря ты сюда пришла. В этих покоях не действует никакая магия, а в искусстве боя мне нет равных. Я оттачивал его почти сотню лет. Я хотел тебя использовать, теперь придется убить.
   Первый выстрел почти в упор срезал ему часть пальцев на руке, в которой жрец держал меч. Двумя следующими она прострелила ему колени, заставив завыть и упасть на пол.
   - Жаль, что у меня нет времени с тобой вдумчиво побеседовать, - сказала Ира, наводя пистолет ему в голову. - Я просто не смогла бы выдирать тебе ногти или прижигать огнем, но ты бы у меня все равно помучился.
   Три выстрела превратили голову верховного жреца в такое месиво, что Ира поспешно отвернулась.
   - Пора уходить, - сказала она Страшиле. - Сейчас за нас возьмутся всерьез.
   В следующее мгновение она оказалась в совершенно другом мире. Ира стояла на бархане, по щиколотки провалившись в песок. Перед ней расстилалась угольно-черная пустыня, по которой сильный ветер нес такие же черные струи песка. Небо было затянуто бешено несущимися тучами, раскрашенными во все оттенки красного. Ветер бил песком в лицо, давил на девушку, заставляя ее сгибаться под его порывами и отворачивать голову. Рядом как ни в чем не бывало стоял Страшила.
   - И как это понимать! - закричала Ира. - Куда это ты меня приволок?
   Воздух был сухой и горячий и драл горло.
   - Это мой мир. Я помог тебе убить твоих врагов, теперь помоги мне ты.
   - И что я должна для тебя сделать?
   - У меня есть даже не враг, а как бы это тебе объяснить, чтобы ты поняла... Мне нужно подняться в нашей иерархии, а один родич мешает. Не то чтобы он был сильней, просто я связан словом и не могу его убить сам. Теперь понимаешь?
   - Разве у меня хватит сил убить такого, как ты?
   - В обычной ситуации, конечно, нет. Но ведь и он это знает и совершенно тебя не опасается. Поэтому я подведу тебя к нему вплотную, и ты сможешь использовать оружие своего мира.
   - А если я откажусь?
   - Ты не можешь отказаться. Во-первых, мы с тобой связаны дружбой, и я тебе уже один раз помог, а, во-вторых, это больше нужно тебе, чем мне. Убив его, ты сможешь выпить нашей крови. Без этого ты погибнешь, даже если я тебя сейчас же верну обратно. Пески нашего мира для вашего вида ядовиты, а наша кровь - прекрасное противоядие. И еще это великая сила. Выпив нашу кровь, человеческий маг становится многократно сильнее прежнего. Ты станешь сильнее раз в десять. Это предел, потому что на большее человеческое тело не рассчитано. Противников в вашем мире у тебе не будет.
   - Неужели совсем не будет?
   - Я имею в виду один на один. Толпой тебя, конечно, задавят.
   - Засранец! Подожди, я хотя бы перезаряжу пистолет и поставлю его на автоматический огонь. Стрелять в вас одиночными - это только даром переводить патроны. Все, сделала. А как я пойду по этому песку в туфлях, ты подумал?
   - Подумал. Сейчас мы переместимся к его логову так близко, как только можно, а дальше уже как-нибудь дойдешь. Туфли я тебе снимать не советую. В крайнем случае я тебя немного подвезу на себе, хоть это и позор.
   Мир опять мигнул, но вокруг почти ничего не изменилось, лишь вдалеке показалась куча каких-то камней.
   - Это и есть логово того, кого нужно убить, - объяснил Страшила. - Дойдешь?
   - Постараюсь. Кажется, ветер стал чуть тише, - Ира заковыляла к камням, проваливаясь в песок на каждом шагу. - Хорошо, что у меня туфли на низком каблуке, а то точно пришлось бы идти босиком! И как вы вообще можете здесь жить?
   - Наши глаза устроены совсем по-другому. Мир, который тебе кажется черным и мрачным, для нас расцвечен во много цветов и оттенков. Да и вообще как может не нравиться родной дом?
   - И чем вы здесь питаетесь, песком?
   - Когда мы маленькие, питаемся песчаными червями. Именно из-за них я тебе не советовал ходить босиком: можно остаться без ног, да и все остальное тоже сожрут. А когда мы подрастем, охотимся уже в других мирах.
   - А что жрут ваши черви, когда нет босоногих девушек? - спросила Ира, с опасением поглядывая себе под ноги.
   - В этих песках много жизни. Прекращать болтать, мы уже подходим. Мы с тобой связаны, так что ты через меня услышишь наш разговор. Стреляй, когда он откроет пасть, тогда наверняка убьешь.
   Хозяин логова почувствовал их приближение и встретил Страшилу с Ирой шагах в ста от своего дома. Он слегка приоткрыл пасть и издал громкий низкий рык. Одновременно в голове у девушки прозвучал его вопрос, который услышал Страшила:
   - Что тебе понадобилось, младший в колене? И что здесь делает этот корм песчаных червей?
   Этот Зверь был на полметра выше Страшилы, а его чешуя отливалась красным. При виде этого чудовища у Иры ослабли коленки.
   - Эта человеческая девушка хочет напиться твоей крови, старший, - почтительно, но, как показалось Ире, со скрытым ехидством ответил Страшила.
   - Ты! - заревел Зверь, широко разевая пасть. - Ты понимаешь, что мне только что сказал?! Да я сам сейчас вашу...
   - Стреляй! - заорал Страшила.
   Оглушенная его ментальным воплем, обмирая от страха, Ира вскинула пистолет и выпустила весь магазин прямо в оскаленную пасть Зверя. Не глядя на результаты стрельбы, она выбросила пустой магазин, загнала заряженный и передернула затвор. Только после этого она позволила себе перевести взгляд на Зверя, одновременно наводя на него ствол, но в стрельбе уже не было необходимости: Зверь лежал на песке, повернув набок развороченную морду. Отдачей у Иры повело пистолет и последние пули выбили твари левый глаз.
   - Хорошее оружие! - радовался Страшила. - Хорошо, что я тогда с тобой подружился! Не теряй даром время! Его кровь уходит в песок, а скоро здесь все будет кишеть червями. Пей быстрее! Много не нужно, достаточно несколько глотков. Ну же! Ты что, не хочешь жить?
   Ира засунула пистолет в кобуру, подбежала к оскаленной пасти Зверя и, внутренне содрогаясь от омерзения, припала к пулевым отверстиям, из которых все еще сильно текла почти черная кровь. На вкус она оказалась соленой, почти как у людей. Во время проживания в замке Ира принимала столько всякой дряни, что сейчас быстро справилась с отвращением и выпила глотков пять крови. Вспомнив, что это противоядие, она сделала на всякий случай еще несколько глотков.
   - Хватит пить! - заорал на нее Страшила. - Я тебе сколько велел? А ты присосалась, как какой-нибудь шур. Хочешь, чтобы тебя разорвало от избытка силы? Уносим отсюда ноги, черви уже совсем близко!
   - Вы же ими питаетесь! - крикнула Ира на бегу, следуя за Страшилой. - Почему же ты их боишься?
   - А ты посмотри, тогда поймешь! - ответил он, показывая лапой на труп сородича. - Одного червя я съем, но когда их целая сотня, как бы они не сожрали меня. И ты это не я.
   Ира посмотрела и содрогнулась. Тело твари ходило ходуном. То и дело из песка взвивалась плеть одного из червей, которая с размаху опускалась на тушу, вырывая из нее большие куски мяса. Во все стороны летела чешуя. Скоро над телом твари пировали уже десятки стервятников. Казалось, монстр обзавелся волосами, которые развеваются на ветру.
   - Давай уйдем в мой мир, - попросила Ира. - Я здесь сейчас засохну, а заодно и всю кровь выблюю. Ну, пожалуйста!
   - Да, конечно! - заторопился Страшила, и они в тот же миг оказались в темном помещении башни.
   - Эх, темно! - посетовала Ира. - А я сюда шла с шаром и не взяла спичек.
   - А ты не знаешь, как с этим бороться? - удивился Страшила. - Открой сознание, я тебя научу. Вот так ты сможешь видеть в темноте. Не так хорошо, как я, но все же... А так ты сможешь светить любой частью своего тела. Радужные демоны, которых вы ловите, светят примерно так же. Все поняла? Тогда я пойду. Учти, что кровь подействует не сразу, и несколько дней ты из-за отравления будешь себя плохо чувствовать, зато потом все ваши маги будут тебе лизать пятки.
   - Или соберутся и на всякий случай прибьют! - мрачно ответила Ира.
   - Может быть, и так! - согласился Страшила. - Но я надеюсь на твой ум и осторожность. Такой полезный друг мне еще не раз пригодится! И ты, если нужно, обращайся. Когда войдешь в полную силу, для моего вызова не нужны будут ритуалы, достаточно просто позвать. Прощай!
   Он исчез, а Ира попробовала одно из двух подсказанных заклинаний и выбралась из башни, подсвечивая себе под ноги светом, исходящим от открытой ладони. По мере того как девушка приближалась к жилой части замка, на нее опять начали наваливаться тоска и боль утраты. Свершившаяся месть ничего не меняла и не отменяла того факта, что Ира осталась совершенно одна.
  
  
   Глава 17
  
  
  
   Райну похоронили недалеко от замка на открытом месте. Небольшой холмик земли присыпали сверху хвоей.
   "Надо будет потом здесь что-нибудь посадить, - подумала Ира, - а то как-то пусто".
   - Мы не стали обкладывать могилу камнем, - сказал ей Виктор. - Вы говорили что-то такое, но я решил уточнить. У нас такое не принято. Зачем придавливать тело камнями? Чаще всего в изголовье ставят небольшую плиту, на которой высекают имя усопшего. Люди побогаче вместо плиты ставят арку. Если хотите, я могу заказать.
   - Да, пожалуйста, закажите арку. Вам деньги не нужны?
   - Благодарю, миледи, но мы еще не потратили и трети от того, что я получил от вашей матери. Вам дать отчет?
   - Не сейчас. Прошу вас, Виктор, уйдите, я хочу побыть с ней вдвоем.
   Управляющий кивнул и ушел, а она опустилась на землю, обняла теплый, нагретый солнцем и пахнущий хвоей холмик и заплакала, прощаясь с той, которая стала для нее ближе родной матери.
   "Почему мы так не ценим то, что имеем? - думала Ира. - А потом горюем о потерянных возможностях. А я ведь ее при жизни так ни разу не приласкала, даже мамой назвала, когда она уже уходила. Какие у нее при этом стали глаза! Как же она, оказывается, этого ждала! А я, как какая-то эгоистка, думала только о себе. А ведь знала, что она доживает последние дни, но гнала от себя эти мысли! Папа как-то говорил, что молодые часто не хотят слушать старших и воспринимать их опыт, предпочитая набивать себе синяки и шишки самостоятельно. Свой опыт больше ценится и лучше запоминается, но как же это иногда больно! Это место навсегда останется для меня дорогим. Я буду часто сюда приходить, мама!"
   Ира прижалась щекой к могиле, потом отстранилась и поднялась с земли. Налетевший ветер взъерошил ей волосы так, как это иногда делала Райна. Вытерев слезы рукавом, девушка прошла с сотню шагов до края вырубки и углубилась в лес. Убедившись, что поблизости никого нет, она сняла платье и тщательно выбила его о ствол дерева, стараясь чтобы в нем не осталось черного песка. Одевшись, она сняла туфли и вытрясла песок и из них. Противоядие - это хорошо, но оставлять эту гадость на своей одежде и обуви было ни к чему. Даже если для нее это уже не опасно, может пострадать Лина. Но Страшила все-таки большая сволочь! Гад чешуйчатый! Не зря ее Райна предупреждала.
   Покончив с чисткой, Ира открыла врата в свои комнаты в замке, зажгла оставшийся шар с демонами и села за стол. Разобрав и почистив пистолет, она опять набила патронами магазины, пожалев что оставила один из них на песке. Вскоре намечалась разборка со жрецами, и нужно было к ней подготовиться. Сейчас они зализывают раны, после этого, наверное, будут делить освободившиеся места, а потом... Вот что будет потом, предсказать было трудно. То, что они никогда не простят ей содеянного, было понятно. Непонятно было, станут ли они ей мстить сами или придут за ее головой к королю. Нужно было срочно возвращаться и предупредить Аниша обо всем произошедшем, чтобы это не стало для него неприятным сюрпризом. А как взвоют на Земле, когда узнают, что она пошла разбираться с толпой врагов в их логово с одним пистолетом и каким-то зверем! Сейчас-то они не узнают, но позже Владимир все равно доложит. Она прекрасно понимала, какую ценность представляет для руководства Советского Союза. Они ведь ей предлагали охрану, а она отказалась. А ведь у них там настоящие профессионалы. Подумала, что в мире магии они могут оказаться беспомощными и погибнут. Надо будет соглашаться. Если дать им такие же амулеты, как у этого Нома, они и с магами смогут потягаться. Только с этими амулетами еще предстоит разобраться, и неизвестно, получится у нее что-нибудь или нет. Райна не придавала большого значения амулетам и Иру обучала их созданию постольку-постольку. Но это и понятно: не было у мастеров таких амулетов, как у жрецов Храма. И почему не было - тоже понятно: сильным магам они ни к чему. Хотя от амулета, скрывающего присутствие мага, и она не отказалась бы. Даже Страшила не почувствовал тех жрецов, у которых они были. Засунув пистолет в кобуру и закрепив магазины в специальные петли на поясе, Ира открыла врата и шагнула в свою спальню в особняке. Надо было поменять платье на более удобный брючный костюм. К тому же на платье остались следы крови. Ее все-таки немного забрызгало, когда рубила головы жрецам. Закончив с переодеванием, Ира пошла в комнаты матери и в коридоре сразу же столкнулась с Линой.
   - Госпожа! - обрадовалась девушка. - Вы вернулись!
   - Вернулась, - невольно улыбнулась ее радости Ира. - Ты сама-то как? Дай я тебя посмотрю.
   - Со мной все в порядке. Этот, который... убийца. Он меня чем-то ударил, я и потеряла сознание. А потом меня Вольдер привел в чувство и отнес на свою кровать.
   - Да, у тебя нет никаких повреждений. Лина, найди мне Сантора, у меня к нему будет поручение. Куда дели тело жреца?
   - Я не знаю, его куда-то унес Сантор. Сейчас, миледи, я его найду!
   Лина убежала, а Ира зашла в спальню Райны. Ковер с пола уже убрали и заменили другим. Она подошла к столу и взяла в руки шнур с амулетами. Почувствовав приближение Сантора, она обернулась к двери.
   - Вы меня звали, Рина?
   - Заходите, Сантор, садитесь. У меня к вам будет просьба. Наденьте себе на шею этот шнурок. Плохо.
   - Что плохо?
   - Это амулеты убитого жреца. Один из них позволял ему оставаться незамеченным магами, а у вас он не действует. Значит, амулет настроен на хозяина и простое его повторение ничего нам не даст, а разбираться в его устройстве долго, сложно и еще неизвестно, получится или нет. Послушайте, Сантор, у меня появилась одна идея. У вас, случайно, нет знакомых разбойников?
   - А разбойники вам зачем?
   - Я подумала, что неплохо было бы выкрасть одного из жрецов Храма, а короля в это путать не хочется.
   - Вы в своем уме, Рина? Жрецы вам этого не простят!
   - А мне сейчас уже наплевать. После того как я сегодня со своим Зверем наведалась в их храм и убила их верховных, да еще заодно всех тех, кому не повезло оказаться у нас на пути, я уже ничего не теряю, выкрадывая одного из них.
   - Рассказывайте! - потребовал он. - Я должен буду обо всем доложить его величеству!
   - Мы сделаем по-другому. Вы сейчас едете к королю и договариваетесь с ним, куда мне прийти вратами. Я могу попасть в любое место дворца, где уже была, так что пусть он выбирает. А там я уже сама все подробно расскажу. Ваше же любопытство я смогу удовлетворить и потом. Кстати, где жрец?
   - Тело убийцы и его оружие забрали королевские дознаватели. Убийство мага, находящегося на королевской службе, это не шутки. Они должны провести расследование и наказать виновных. Амулеты я им трогать запретил.
   - За амулеты спасибо, а виновных я уже наказала сама. Так что насчет разбойников?
   - Давайте вы сначала обсудите свою идею с королем, а потом я посмотрю, кого к этому можно привлечь. Я вам сейчас не нужен? Тогда я еду к королю.
   Сантор убежал, а вместо него в дверь заглянул Владимир.
   - К тебе можно?
   - Заходи, поговорим, пока есть время. Как у тебя с обучением солдат его величества?
   - Движется помаленьку. Я ведь обучаю их небольшими партиями по десять человек. Ира, я хочу сказать, что мне очень жаль, что эта гнида сумела проникнуть в особняк и убить твою приемную мать. Тебе и так досталось, а теперь еще и это.
   - Спасибо за сочувствие. Райне ведь осталось жить совсем немного. Они здорово просчитались, решившись на это убийство. Убили ту, которая сама должна была скоро умереть, и из-за этого лишились всего своего руководства.
   - Это как? - не понял он.
   - Ты все равно об этом узнаешь, а сейчас должен быть в курсе дел. Я сходила в свой замок, вызвала Зверя - есть у меня в друзьях такая тварь - и мы вместе с ним нанесли визит в Храм жрецов Ашуга. Всех главных виновников смерти матери я при этом казнила. Заодно опробовала в деле ваш подарок, - она похлопала рукой по кобуре с пистолетом. - Вы были правы: от мощного ствола здесь гораздо больше пользы, чем от того, который я просила.
   - Ты не имела права так рисковать! Ты единственная ниточка, которая связывает наши миры. Если не думала о себе или о том, что я в случае твоей смерти здесь застряну, подумала бы немного о Родине. Знаешь, какие у руководства планы на сотрудничество с тобой?
   - Я знала, что ты мне примерно так и скажешь, но пойми и меня. У меня убили единственного в двух мирах человека, который любил меня просто так, ничего не требуя взамен. Я сейчас совершенно одна. Вот ты считаешь себя моим другом, а разве можно дружить, ставя на первое место служебные интересы? Я хорошо отношусь к своей Родине и не отказываюсь ей помогать, но не надо от меня требовать самопожертвования ради нее. Я уже не та маленькая и наивная девочка, какой была когда-то. И я прекрасно поняла, что для государства и всех его чиновников обычный человек ничего не значит. Всегда в первую очередь смотрят на то, какая от него может быть польза или государству, или самим чиновникам. Исключения очень редки. Да, у нас для людей делается много хорошего, но часто это делается не ради них самих, а потому что так положено. Ладно, не стоило мне это тебе говорить. Знай, что в этом налете на Храм для меня опасности почти не было, а жить в этом мире и вообще не рисковать у меня все равно не получится. Мне в руки попали амулеты жрецов. Если я в них разберусь, появится возможность неплохо прикрывать от магии обычных людей. Вот тогда я воспользуюсь предложением взять себе телохранителей, если только твое руководство не передумало.
   - Сколько еще оружия осталось?
   - Нужно будет пять раз сходить за автоматами, а потом собираются несколько раз переправить гранаты.
   - А еще оружие будет?
   - Пока нет. Я там много чего для себя заказала из вещей и продуктов, но все это уже потом. Меня сначала просили посетить кого-то из вашего руководства, как я поняла, с целью лечения.
   - Пойдешь?
   - А почему не пойти? Для меня это нетрудно. Я сразу пойду в нужное место по фотографии, а само лечение много времени не займет.
   - А куда это понесся Сантор?
   - Договариваться о моей встрече с королем. Нужно обсудить его позицию в случае, если ему на меня будут жаловаться жрецы.
   - А могут и не пожаловаться?
   - А я знаю? Там сейчас должно поменяться все руководство. На носу война с Сардией, и они об этом должны знать, поэтому вряд ли из-за моей выходки затеют свару с королем, скорее, постараются отомстить сами.
   - Может быть, тебе пока лучше пожить на Земле? Там-то они тебя точно не достанут.
   - Спасибо за заботу, но у меня слишком много дел здесь. Да и не смогу я всю жизнь от них прятаться. Лучше дождаться, когда они что-нибудь придумают, и продемонстрировать им, что этого делать не стоило. И продемонстрировать так, чтобы те, кому повезет уцелеть, запомнили это на всю жизнь.
   - А хватит сил?
   - Я тебе еще не все рассказала. Мой Зверь пришел в восторг от работы пистолета и потянул меня в свой мир. Он нашу дружбу понимает по-своему. Помогли тебе - изволь отработать. Вот я и отработала очередью из своего пистолета в голову одному из его родичей. Что-то они там между собой не поделили. Заодно, для того чтобы выжить, пришлось напиться драконьей крови, а, по словам моего дружка, такой напиток должен поднять мои силы раз в десять и сделать самым сильным магом этого мира.
   - Не надо было идти у него на поводу и так рисковать!
   - А у меня просто не было выбора. Он, перед тем как перенес меня к себе, почему-то забыл поинтересоваться моим мнением.
   - Ну и как с силой? Не соврал?
   - Врать ему нет никакого смысла, а сила должна появиться только через несколько дней. Ладно с этим, ты мне лучше скажи, как у вас с Линой. Подробности меня, сам понимаешь, не интересуют, но хоть основное в двух словах.
   - Вот я сейчас смотрю на тебя и гадаю, сколько же тебе лет? - задумчиво сказал Владимир.
   - А чего здесь гадать? Я тебе и так скажу, что четырнадцать с половиной.
   - Понимаешь, не выглядишь ты на эти годы. И дело не только в физическом развитии. Ты говоришь и думаешь так, что я бы тебе, не задумываясь, дал лет двадцать, а то и больше. Лина, которая на два года старше, по сравнению с тобой выглядит ребенком.
   - Меня долго мазали одной мазью, - буркнула Ира. - После этого все и выросло.
   - Интересная, должно быть, мазь, - засмеялся ее реакции Владимир. - Дашь образец на анализ? Но я имел в виду больше умственное развитие, а не физическое. Вот взять твой разговор. Дело даже не в словах, которые ты употребляешь. Начитанная девчонка может их знать не меньше. Но ты строишь фразы по-взрослому. Подростки так не говорят. Они более непосредственные, постоянно перескакивают с одной темы на другую и вставляют кучу ненужных слов. У них нет той дисциплины сознания, как у тебя. Вряд ли это от мази.
   - Есть еще одно объяснение, - задумалась Ира. - Я ведь довольно долго пила отвар для усиления памяти. Он-то как раз влияет на мозги. Может быть, все дело в нем?
   - Дай на исследование нашим медикам, они ответят.
   - Уже дала. У меня в детдоме была серебряная фляга с этим отваром, так я ее отдала, как образец серебра, а заодно и предупредила насчет отвара. Слушай, у вас в органах все такие скользкие? Я тебя спрашивала об одном, а ты сразу же перевел разговор на другое.
   - Ну и что ты от меня хочешь услышать? Что мне нравится Лина? Ну нравится, дальше-то что? Сама же знаешь, что между нами ничего серьезнее легкой интрижки быть не может. А она заслуживает большего!
   - С тобой мне тоже все ясно. Те же самые симптомы, что и у нее. Я тебе ничего советовать не собираюсь. Ты взрослый мужчина, и женщины у тебя, наверное, были, а я, несмотря на всю свою взрослость, в вопросах любви ни бум-бум. Скажу только одно, чтобы ты сильно не мучился. Отец как-то говорил матери, что лучше короткая и яркая любовь, чем длительные отношения. Разговор был не для моих ушей, я просто их случайно подслушала. Не знаю, к чему он это говорил матери, но, по-моему, это как раз ваш случай. У нее вообще никакой другой любви не было, а может быть, никогда и не будет. Если сейчас оттолкнешь, это вообще может закончиться черт знает чем. Так что думай. Это не Сантор вернулся? Точно он! У тебя ко мне больше ничего нет?
   - Миледи! Я привез ответ короля, - сказал вошедший Сантор. - Его величество будет рад с вами встретиться в розовой гостиной.
   На людях Сантор никогда не позволял себе пренебрегать этикетом.
   - Спасибо! - ответила Ира. - Может быть, пойдешь со мной?
   - Благодарю вас, миледи, - ответил воин. - Его величество желал побеседовать с вами приватно.
   Ира кивнула обоим и открыла врата.
   - Быстро же он добрался! - сказал король, увидев Иру. - Наверное, гнал коня всю дорогу. Присаживайтесь, Рина. Будет интересно послушать, что вы натворили в храме. Я предупредил стражу, чтобы сюда никого не пускали, так что можете говорить совершенно свободно.
   Ира села в предложенное кресло и сжато рассказала королю только то, что касалось Храма. О походе в мир Страшилы не было сказано ни слова.
   - И что думаете делать дальше? - спросил Аниш.
   - Это будет во многом зависеть от того, как будет действовать руководство Храма. Или вы имеете в виду мою затею с кражей жреца?
   - Я все имею в виду. Я прекрасно понимаю, как вы могли себя чувствовать после смерти матери, но почему вы сразу же не обратились ко мне?
   - И что бы вы тогда смогли сделать? Я не хотела, чтобы вы из-за меня затевали свару с Храмом. И из-за возможной войны, к которой мы еще не успели подготовиться, и из-за того, что помимо главного храма у них еще хватает храмов поменьше. Да и в других королевствах полно их жрецов. Это не просто противники, это - культ. И помимо самих жрецов в вашем королевстве много людей, которые поклоняются Ашугу и без большого восторга узнают о том, что их веру преследует король. А иначе расправу с жрецами не назовут. А теперь это можно представить, как обычное сведение счетов. Они ударили меня, я им ответила.
   - А если они ударят опять?
   - Отвечу опять. Они этого не могут не понимать. Зверь в Храме - это серьезно. Да и я их там немало положила, не получив при этом ни царапины. Скорее всего, они захотят со мной расправиться чужими руками. Может, вначале обратятся к вам, а может быть, сразу закажут меня кому-нибудь другому.
   - И вы об этом так спокойно говорите!
   - Совсем не спокойно, но и оснований заламывать руки не вижу. Мне в моем мире предлагали свою охрану. Там есть очень сильные воины, которые почти наверняка защитят меня от любой возможной опасности, от всего, кроме магии. Именно поэтому я отказалась. А сейчас в мои руки попало несколько амулетов, которые были на убившем мать жреце. Он слишком уверенно и целеустремленно рванул в дом от конюшни, значит, у него был поисковой амулет. Этот Ном был хоть и слабый, но маг, а Райна не только не видела его силы, она его вообще не почувствовала. И мой Зверь в Храме не чувствовал некоторых жрецов. Значит, они научились делать совершенные маскировочные амулеты. И это еще не все. У жреца на шее их было штук пять. О назначении остальных я даже не догадываюсь. Я изучала создание амулетов, но так... слабо, в общем, изучала. Мастера их почти не используют, разве что для слуг. Они не заинтересованы в создании сильных амулетов - это подрывает их влияние на людей. А жрецы создали что-то особенное, я вообще не поняла, что они там накрутили.
   - А если просто наделать копий?
   - Ничего не получится. Жрецы не дураки и завязали все амулеты на личность владельца. У Нома они работали, а у Сантора - уже нет.
   - Для этого вам и нужен жрец? Чтобы разобраться?
   - Конечно! А так как я сама к ним подойти не могу, мне нужна помощь. Ваших людей использовать нежелательно, а разбойники были бы в самый раз. Или другие преступники, которым все равно, кого вязать, если за это платят деньги.
   - Если я вам помогу, поделитесь знаниями?
   - А я здесь на кого работаю? Разве не на вас? Вашим солдатам такие амулеты не помешают.
   - Тогда я озадачу этим вопросом канцлера. У него должны быть свои люди среди гильдии убийц. А пока посмотрим, кого выберут в Храме, и с чем они ко мне придут. А вы будьте предельно осторожны. Никаких конных прогулок. Если нужно срочно увидеть меня или канцлера, идите вратами в ту комнату, куда по утрам доставляется оружие. Она постоянно заперта, но один из ключей будем оставлять для вас внутри. Стража предупреждена и окажет вам всяческое содействие. Моя школа магии, кстати, со вчерашнего дня тщательно охраняется, а за каждым из преподавателей негласно следует охрана. Вы сейчас к себе?
   - Да, у меня сегодня был не лучший день в моей жизни. Я устала, чувствую душевное опустошение, и вообще мне плохо. Нет, помощь не нужна. Пойду домой и попробую заснуть.
   - Нужно усилить охрану вашего особняка.
   - Давайте, Аниш, поговорим об этом завтра. Сегодня я гостей не жду, но на всякий случай выдам Сантору и Аглае автоматы, да и у меня с Вольдером тоже есть оружие.
   - Я так и думал, что вы прикупите оружие и для себя.
   - Вас это удивляет? Почти все получаемое оружие идет для вашей армии и охраны. Я оставила для своих нужд очень немного, а никому другому ничего огнестрельного давать не собираюсь.
   Несколько дней назад Ира прогулялась в замок и принесла из него в особняк три автомата и два десятка снаряженных магазинов, поэтому она после визита к королю открыла замок на сундуке, который Владимир в шутку назвал оружейным, и отдала два автомата своей охране. Себе брать не стала, решив, что ей хватит пистолета. Помимо усталости, на девушку навалилась головная боль, и начало сильно тошнить. Попытка лечить себя магией привела к тому, что ей стало еще хуже. Лина помогла Ире лечь в кровать и дала воды, потому что девушку ко всему прочему начала мучить жажда. Тошнота усилилась и привела к тому, что Ира извергла из себя всю выпитую воду вместе с какими-то темными сгустками. Скорее всего, это был песок, который попал в нее в мире Страшилы.
   - Не трогай руками! - приказала она хриплым голосом перепуганной Лине. - Это яд. Возьми тряпку на палку и так три. Все тряпки выбросишь в выгребную яму.
   После рвоты стало немного легче. Кажется, у Иры поднялась температура, начало лихорадить, но она приказала себе спать и провалилась в сон, полный смутных кошмаров. На следующее утро Ира проснулась с паршивым самочувствием и таким же настроением. Вылеживаться было нельзя: нужно было срочно идти за оружием. Она надела брючный костюм, выпила воду и ушла вратами в королевский замок, в ту комнату, в которой было приготовлено золото для оплаты. Решив не мотаться на Землю лишний раз, Ира взяла сумки с золотом и шагнула в радужный круг врат. Сегодня она задержалась, и собравшиеся в ангаре люди встретили ее появление с нескрываемым облегчением.
   - Добрый день всем! - сказала она, положив сумки на пол ангара. - Или что там у вас, вечер? Сегодня я не совсем в форме, поэтому забирайте золото и давайте быстрее переправим груз. Готовы? Тогда я открываю врата.
   Теперь при передаче оружия его не бросали, а переносили на специальных носилках, на которые все было уложено заранее.
   - Завтра постараюсь прийти вовремя, - пообещала Ира, когда были переправлены последние носилки. Приготовьте все четыре партии груза, переправим их за один раз. Золото заберете сами в той же комнате.
   Очутившись в королевском дворце, она открыла дверь оставленным для нее ключом и направилась на поиски короля. Сержант первого же патруля стражи сообщил ей, что король вместе с канцлером ждет представителей Храма Ашуга в комнате для приемов.
   - Вот сволочи! - пробормотала она. - Как-то они быстро поделили власть.
   Встречаться со жрецами, да еще в таком состоянии, не хотелось, поэтому она прямо из коридора перенеслась в свою спальню. Время было уже к обеду, но Иру начинало тошнить при одной только мысли о еде. Выпив воды из стоявшего на столе кувшина и раздевшись, она легла и опять заснула. Проснулась только к ужину. Лихорадка прошла, голова уже так не болела, и даже захотелось есть. Накинув халат, который передали по ее просьбе с Земли, Ира вышла в коридор и побрела в трапезную. Там за столом уже сидели Владимир с Сантором и Лина. Лая и Гарт обычно кушали позже остальных, а Аглая по понятным причинам вместе с другими не питалась.
   - Мне хоть что-нибудь осталось? - спросила Ира. - Или рады, что хозяйка болеет и все слопали?
   - Ой, госпожа! - всплеснула руками Лина. - Слава богам, вы поправились!
   - Еще не до конца, но к тому идет. Давно я уже не болела. А все один дружок, эгоистичная сволочь! Так есть что кушать, или идти за Лаей?
   - Конечно, есть! Хотите запеканку с простоквашей?
   - Как раз то, что нужно! Накладывай.
   Поужинав, Ира почувствовала себя почти хорошо. Ощущалась лишь легкая слабость и почему-то сильно хотелось спать, хотя она и так уже проспала почти шестнадцать часов, если считать и ночь. Решив, что организму виднее, она добралась до спальни и заснула.
   Пробуждение было странным. Во всем теле чувствовалось течение... чего-то. Что-то двигалось, пузырилось и распирало тело, но это точно была не кровь. Помянув в очередной раз Страшилу нехорошим словом, она поднялась, ощутив в теле необыкновенную легкость. Казалось, что оно совершенно ничего не весит, но, отталкиваясь ногами от пола, она не взлетала, а шла, а значит, вес был нормальный, и ощущение легкости было вызвано чем-то другим. Будильник показывал восемь утра, и, чтобы и сегодня не опоздать, Ира решила сначала закончить дела, а уже потом позавтракать без спешки. Одевшись, она хотела привычно создать врата в обменную комнату королевского замка, как вдруг очутилась в ней без всяких врат. Несколько мгновений она пыталась сообразить, что же произошло, не пришла ни к каким выводам и решила подсветить себе ладонью, чтобы найти ключ. Ударивший из руки луч света ослепил, хотя и был направлен в сторону. Прищурив глаза, Ира нашла ключ и открыла дверь. Вчера она из-за плохого состояния и проклятых жрецов не предупредила короля о том, что нужно подготовить золото на оплату четырех партий товара, поэтому в комнате лежали две сумки с обычным грузом золота. Это упущение нужно было как можно быстрее исправить.
   - Сержант! - увидев патруль, позвала Ира. - Где может быть его величество?
   - Король в трапезной, миледи! - ответил смотревший на нее с восторгом сержант. - Он только что должен был начать завтрак.
   Поблагодарив его кивком головы, она направилась в трапезную, гадая, чего это он так на нее вытаращился. Фокусы с вратами и прожекторный луч из ладони, скорее всего, были связаны с обещанным ростом силы, а вот что в ней такого увидел старый вояка?
   У дверей трапезной стоял караул из трех гвардейцев, вооруженных автоматами.
   - Я очень сожалею, миледи, - сказал ей старший патруля, - но когда его величество ест, беспокоить его запрещено. В отношении вас в этом никаких распоряжений не было.
   Кивнув ему, Ира прошла вратами в трапезную, опять их не заметив. Для короля, его брата и завтракающего в их обществе вельможи она просто возникла возле стола. Король вздрогнул и бросил есть, а остальные, занятые едой, ее просто не заметили.
   - Миледи! - обратился к ней Аниш, скосив глаза на вельможу. - Рад вас приветствовать у себя. Не желаете ли позавтракать?
   - Буду рада, ваше величество, - ответила Ира, понявшая, что в присутствии богато разодетого мужчины фамильярничать не стоит. - Только нужно отдать приказ, чтобы сумму золота, которое вы мне должны, следует увеличить вчетверо, тогда и я с вами сразу расплачусь.
   - Олес, распорядись, - попросил брата Аниш. - Маркиза, позвольте вам представить Рона Альена герцога Сарского. Его герцогство граничит с Сардией, поэтому я решил, посвятить его в наши дела.
   Герцог поспешил подняться и, отодвинув для Иры стул, помог ей сесть.
   - Благодарю вас, герцог, - сказала Ира Сарскому и обратилась к королю: - Ваше величество, я не испорчу вам аппетит, если спрошу, чем закончился вчерашний прием? А то ваши гвардейцы смотрят на меня как-то странно. Невольно закрадывается мысль, что это как-то связано со жрецами. По крайней мере, до визита жрецов они на меня так не таращились.
   - Конечно, связано! - рассмеялся Аниш. - Жрецы решили обратиться ко мне с жалобой на ваши действия. Я бы на их месте настаивал на приватном разговоре. Они же явились толпой на малую аудиенцию, когда у меня было полно придворных, и стали плакаться, что некая сопливая девчонка в ранге мастера, состоящая на королевской службе, явилась в их храм в сопровождении Зверя и разнесла его, убив с полсотни жрецов, в том числе и все руководство Храма и Ордена. От меня почти в ультимативной форме потребовали разобраться и наказать. Я обещал, что так и сделаю. Уже через две свечи о вас говорила вся столица, а канцлер по моей просьбе пустил слух, что к вам домой пробрался жрец Храма, который убил вашу мать, находившуюся на службе у короля и получившую от него для себя и своей дочери гарантии безопасности.
   - И как на это отреагировали жители? - поинтересовалась Ира, накладывая в свою тарелку понравившиеся ей по прошлому разу кушанья.
   - А как на такое можно отреагировать? - пожал плечами король. - Симпатии почти всех жителей на вашей стороне, хотя кое-кто и недоволен тем, что вы привели в столицу Зверя.
   - А последователи культа Ашуга?
   - А чем они отличаются от остальных? Вы, маркиза, просто плохо знаете особенности этой веры. Один из основных заветов бога воинов состоит в том, что сильный всегда прав, а силу показали вы, жрецы лишь пришли ко мне с жалобой. Это, конечно, не значит, что они смирятся с унижением. Наоборот, руководству Храма нужно срочно что-то придумать, чтобы спасти лицо. Завтра они ко мне придут вторично, и я оглашу результаты расследования. Мои дознаватели неопровержимо доказали, что убийца был жрецом главного храма Ашуга, а других доказательств их виновности и не потребуется. Надеюсь, у жрецов хватит ума не угрожать мне отказом в помощи. В случае нашего поражения они первые пойдут на корм шурам, потому что в свое время уничтожали их с еще большим рвением, чем потом мастеров, а у кровососов хорошая память. Так что придется им вынести еще одну пощечину, на этот раз от меня. А вам нужно будет поскорее заканчивать наши дела и заняться тем, для чего нашел людей наш канцлер. А вот и принц. Золото для вас, маркиза, готово. Закончите завтракать, и я вас провожу сам.
  
  
  
   Глава 18
  
  
  
   Из соображений безопасности Аниш никогда не присутствовал при обмене оружия на золото, поэтому он лишь проводил Ирину до нужной комнаты.
   - Я вас покидаю, - сказал он на прощание. - Сегодня мы получаем последние автоматы, а что будет завтра?
   - Тоже оружие, но совсем другое. Вольдер потом расскажет, как им пользоваться. Без него не стоит даже вскрывать ящики, потому что для незнающего человека это может быть очень опасно.
   - Чем сегодня думаете заняться, Рина?
   - Подумаю, чем смогу удивить жрецов, - улыбнулась девушка. - Работу по ловле одного из них лучше пока отложить. Давайте сначала посмотрим, как они отреагируют на ваше заявление о моей невиновности.
   Оставшись одна, Ира открыла дверь своим ключом и, уже привычно подсветив себе ладонью, пересчитала сумки с золотом, после чего создала врата в ангар. Она задержалась из-за завтрака с королем, поэтому торопилась и не обратила внимание ни на внезапно усилившееся освещение в комнате с золотом, ни на сам вид врат. Выйдя в ангар, девушка увидела встречающих, которые небольшой группой стояли неподалеку, с изумлением уставившись на что-то за ее спиной. Обернувшись, Ира от удивления даже приоткрыла рот. Вместо размытого радужного круга диаметром в два метра перед ней висело нечто невероятное. Эти врата тоже имели форму круга, но в диаметре были метров шесть и только немного не доставали до высокого потолка ангара. Свет от врат тоже был гораздо ярче. Но, главное, что завораживало и притягивало взор - это переливы цветов по поверхности круга. Линии и сгустки самых разных цветов медленно вращались с разными скоростями, набегали друг на друга и меняя яркость и цвет. Если присмотреться, можно было увидеть, что это были не просто пятна, а скопления огромного числа мелких, почти неразличимых глазом звездочек. Ничего более красивого она в своей жизни еще не видела.
   "Сколько же силы я трачу на эту красоту? - пришла в голову мысль. - Нужно все это срочно вернуть к прежнему виду. Только как?"
   Сделать это оказалось очень просто: достаточно было захотеть, и врата скачком уменьшились в диаметре раза в три. Яркость свечения тоже упала.
   - Что это было? - спросил Иру старший группы, с которой она постоянно работала.
   - Что было, то сплыло! - недовольно сказала Ира. - Вы долго будете стоять, Игорь? Быстрее шевелитесь. Заносите оружие и сразу же берите золото. Ну же!
   Парни привычно похватали носилки, которых сегодня было непривычно много, и бегом бросились во врата.
   - Ирина Игоревна! - подошел к ней генерал, который, оказывается, тоже присутствовал при обмене. - Вы могли бы прямо сейчас посетить человека, о котором мы с вами говорили раньше?
   - Вообще-то, сейчас у меня дома наметились проблемы, - сказала девушка, - но на такой визит отвлечься смогу. Вы принесли фотографию?
   Когда у них состоялся разговор о лечении, Ира предупредила, что фотография должна быть хоть в чем-то уникальной.
   - Если вы принесете фотографию обычного кабинета, я не уверена, что попаду именно в него, - объяснила она генералу. - Почти наверняка на Земле найдется еще несколько таких же или очень похожих.
   - Вот, пожалуйста, - генерал протянул Ире фотографию.
   - Ирина Игоревна, мы закончили! - отрапортовал ей старший группы. - Можно закрывать.
   "Сколько же во мне сейчас силы? - подумала Ира, закрывая врата. - Столько времени их держала и совершенно не чувствую, чтобы сил стало меньше. Пожалуй, я зря ругала Страшилу. Ради такого можно было и помучиться. От Райны мне в свое время досталось намного больше. Вот уж действительно ничего не дается даром".
   - Я могу пройти с вами? - спросил генерал.
   - Пожалуйста, Игорь Васильевич, - показала она рукой на возникшие врата. - Проходите, а я - за вами.
   Они очутились в небольшом саду. Поблизости через голые ветви деревьев белел небольшой одноэтажный дом. Дорожки в саду были выложены цементной плиткой, а повсюду в пределах видимости все было огорожено высоким забором. Стояла холодная, пасмурная погода, и моросил слабый, но от того не менее противный дождь.
   - А вот этого я не предусмотрел! - сказал генерал, снимая с себя китель. - Накиньте, а то простудитесь. И быстрее идем в дом.
   - Спасибо, не надо, - отказалась Ира. - Мне, чтобы простудиться, нужно очень сильно постараться, а вот вы точно простудитесь, если немедленно не оденетесь.
   Они пробежались до дома и зашли внутрь.
   - Осень? - спросила Ира. - А почему тогда в ангаре тепло?
   - Сейчас только начало сентября, и днем еще тепло. Просто, пока меня не было, погода испортилась, а в ангаре мы немного подтапливаем, чтобы не мерзли люди. Иногда вас приходится подолгу ждать.
   - Ну извините, не всегда и не все получается так, как я планирую. Это дача? А почему в доме тепло? Я из трубы дыма не видела.
   - Дача газифицирована, а на улице еще не так холодно, чтобы был виден дым. Заходите в комнату и садитесь, где вам удобно, а я сейчас позвоню.
   Он зашел во вторую комнату дома и начал говорить по телефону, почему-то не набрав номер.
   - Придется с полчаса подождать, - сказал он Ирине, когда закончил разговор. - Можете пока включить телевизор, здесь нормально принимается первая программа.
   Ира включила телевизор и села смотреть уже однажды виденный кинофильм "Девчата". Начало она пропустила, но быстро вспомнила, что там было, и так увлеклась, что забыла обо всем на свете.
   Генерал КГБ Игорь Васильевич Грошев относился к этой то ли девочке, то ли уже девушке с плохо скрываемой неприязнью, поэтому он без энтузиазма отнесся к предложению Андропова привести к нему мага для лечения болезни, которая досаждала председателю Комитета последние два года.
   - Как можно доверять здоровье, а может быть, и жизнь Юрия Владимировича этой авантюристке? - говорил он одному из помощников Андропова. - Ни проверок, ни клинических испытаний. Я такой риск не одобряю. Повлияйте хоть вы на него!
   Андропова убедить не удалось.
   - Не можете вылечить сами, так не мешайте тем, кто может, - сказал он своему лечащему врачу, которого тоже привлекли для убеждения. - Я ей верю, да и нет у девочки никаких поводов мне вредить.
   - Никто и не говорит, что она вам нанесет вред специально, - пошел на попятную врач, - но ее методы лечения никем не проверялись!
   - Вот и проверьте! Она иногда задерживается в этом ангаре обсудить кое-какие вопросы. Подсуньте ей несколько больных, если боитесь начинать с меня. Раз она говорит, что лечение для магии - дело пустяковое, значит, не откажет вам в помощи.
   Больные, которых после этого разговора начали привозить Ире, у нее никаких затруднений не вызывали и вылечивались походя, так что даже Грошев вынужден был признать, что она знает, что делает.
   Ирина смотрела фильм так эмоционально, что он невольно засмотрелся на ее лицо, которое постоянно менялось, отражая все происходившее на экране. Она даже начала всхлипывать, когда Тося узнала о споре Ильи с приятелем.
   - Нельзя воспринимать так эмоционально, - сочувственно заметил он. - Это же просто фильм.
   - Что вы понимаете! - неожиданно для него закричала Ира. - Что вообще могут понимать такие, как вы? И нечего вам меня жалеть! Я обещала не лезть вам в голову и не лезу! Но раньше-то я смогла узнать все, что вы обо мне думаете. Вас просто корежит от того, что какая-то девчонка получила за так силу, богатство и власть. Вы не можете принять того факта, что человек, от действий которого так много зависит в государстве, работает практически бесконтрольно! Мало ли что я сама во всем иду вам на встречу, а вдруг я ни с того ни с сего взбрыкну, а вам будет нечем меня прижать! Ну почему вы все так не верите людям? Почему вам все всегда нужно держать под контролем? Вы что же думаете, мне все действительно досталось даром? Попробовали бы вкалывать так, как вкалывала я! Мастерами маги становятся уже после двадцати, обучаясь при этом лет десять, а я все освоила за один год! Знаете ли вы, чего мне это стоило? Вы даже представить себе не можете боль, при которой крошатся зубы и так хочется сдохнуть, что тебя связывают, чтобы ты этого не сделала! Я ни у кого ничего не отнимала! Нашли эксплуататора! Да, я убивала. Сначала напавших на нас разбойников, которые походя насилуют и убивают женщин и детей в обозах и купеческих караванах, а потом и жрецов за то, что они убили мою приемную мать! Миры у нас разные, а люди такие же самые. Многим проще отнять чужое, чем заработать свое, а с врагами вообще долго не церемонятся. Нет человека - нет проблемы. Хоть эту фразу сказал кто-то здесь, там этим правилом пользуются повсеместно.
   - Успокойся, ради бога, - сказал Игорь Васильевич, ошарашенный ее отповедью. - Откуда мне знать, что у тебя там была за жизнь, если ты сама о ней не хочешь рассказывать!
   - А вы хоть раз спросили? Нет, вы сразу же, еще меня не увидев, определились в своем отношении. И вы хотите, чтобы я вам после этого изливала душу?
   - Ну прости. Может быть, я действительно перегнул палку и был к тебе несправедлив. Меня немного выбили из колеи твои способности, особенно чтение мыслей и управление поведением. Как-то это неприятно цепляет.
   - Не одних вас, в том мире магов за это тоже многие недолюбливают, хотя сами маги пользуются этими способностями очень редко, особенно управлением. Я его в этом мире использовала всего три раза. Сначала заставила вашего капитана прекратить допрос, который он повел по кругу уже в пятый раз, а потом для того чтобы уговорить воспитателя в детдоме заниматься со мной английским. Ну и мальчишек один раз отшила, чтобы не приставали. Но никому из них от этого хуже не стало! А вообще, извините за то, что я повысила на вас голос. Просто слишком много всего навалилось в последнее время, вот я и сорвалась на вас. Игорь Васильевич, кажется, кто-то приехал. По крайней мере, к забору подъехала машина. Вон туда, - она показала рукой направление.
   - Там ворота, - сказал он, поднялся со стула и пошел к выходу. - Наверняка это тот, кого мы с тобой ждем. Постарайся ему помочь, если сможешь.
   Ира поднялась с кресла, подошла к телевизору и щелкнула выключателем. Досматривать фильм расхотелось. Плохо, что у нее расходились нервы. Если она начнет так бросаться на каждого, кому не нравится...
   Клиент оказался симпатичным мужчиной интеллигентного вида, выглядевший на пятьдесят лет с хвостиком. Впечатление усиливали массивные очки в роговой оправе и начавшие седеть редкие, зачесанные назад волосы.
   - Здравствуй! - поздоровался он. - Давай знакомиться. О тебе я знаю все, что удалось собрать Комитету. А меня зовут Юрий Владимирович Андропов. Я возглавляю организацию, которая с тобой работает.
   - Здравствуйте. А куда делся Игорь Васильевич?
   - Он на моей машине уехал в Москву. Он работник центрального аппарата, а на встречу с тобой летал самолетом, так что ты ему сэкономила время на обратную дорогу.
   - И вас здесь оставили одного без охраны?
   - А кому я нужен? - улыбнулся он. - Шучу, есть охрана, точнее, один охранник. Он сейчас дожидается во флигеле, потому что я хотел поговорить с тобой без свидетелей.
   - Давайте сначала я сделаю то, ради чего сюда пришла. Я вижу, что у вас проблемы с почками. Суставы болят?
   - Воспаляются время от времени. Врачи определили подагру.
   - Это только следствие. Основные проблемы были в почках.
   - Были?
   - Да, почки я вам уже вылечила, а отложения из суставов уйдут дня за два-три. Я еще немного подправила сердце и почистила каналы силы. Головная боль прошла?
   - Действительно не болит. А я как-то сразу не обратил внимания. Значит, все?
   - С лечением я закончила, но вы о чем-то хотели поговорить.
   - Мне Игорь Васильевич сказал, что у тебя неприятности, поэтому ты сорвалась и на него накричала. Мы можем чем-нибудь помочь?
   - Он сам виноват. Я ему с самого начала не понравилась в первую очередь своей свободой и независимостью. Он из тех людей, которые эти качества в подчиненных терпеть не могут. А сейчас он сам оказался во всем зависимым от меня и должен такое терпеть. Для него это непросто. Я с этим уже смирилась, а тут он вдруг полез с сочувствием. В обычное время я бы смолчала, а тут не выдержала. Уж очень много всего навалилось. И вы мне в этом не поможете. Приемную мать уже не воскресишь, а со своими врагами я буду разбираться самостоятельно. Сил у меня для этого достаточно. Просто тяжело остаться совсем одной, не имея ни одного близкого человека ни там, ни здесь.
   - А мать?
   - А мать для меня уже давно не близкий человек. Я с ней и раньше никогда особенно близка не была. Она не очень умная и эгоистичная женщина, хотя, по-своему, возможно, меня любит. И эта любовь у нее проявляется только тогда, когда от нее ничего не требуется. Я так до сих пор не могу понять, что в ней нашел отец.
   - Кстати, твоей тете дали трехкомнатную квартиру. Они уже переехали, а она приезжала в ваш город и искала тебя. Хотела забрать из детского дома, но ей объяснили, что ты сейчас в спецшколе в Москве и ни в чем не нуждаешься.
   - Вот за них вам большое спасибо! Им на старой квартире действительно тяжело жилось. Надо будет к ним как-нибудь сходить.
   - Если надумаешь, предупреди наших людей. Тебе подготовят подходящую фотографию, и к родственникам пойдешь уже от нас с сопровождением. Ира, я хочу с тобой вот о чем поговорить. Ты уже поняла, что ваше золото для нас очень важно. Для нас это возможность совершить рывок во многих отраслях, сильно поднять обороноспособность и жизненный уровень населения. Но того золота, которое мы получаем, в перспективе будет мало, а твоя жизнь непредсказуема и в любой момент может оборваться, а ты даже от нашей охраны отказалась. Ты не обиделась?
   - Я на правду не обижаюсь. Вашу охрану я, может быть, еще возьму, только сначала нужно обеспечить людей хорошей защитой от магии.
   - А такое возможно?
   - Как вам сказать... Если на человека воздействуют не самой магией, а чем-то другим, что станет опасным из-за магии, то я ему ничем помочь не смогу.
   - Например, прилетит камень в голову?
   - Да, вы правильно поняли. Но вот самой магией его уже не смогут убить или взять под контроль.
   - Все это хорошо, но не можем ли мы получить часть золота авансом в счет будущих поставок товаров?
   - Вряд ли король на это пойдет. Но мы можем сделать по-другому. У меня у самой довольно много золота. Это примерно двести килограммов в монетах или чуть больше.
   - Откуда так много? Неужели у вас в семьях аристократов столько золота? В нашей истории цифры были намного скромней.
   - Король мне говорил, что золота в рудниках очень много. Оно и в других королевствах не такой уж редкий металл, а у меня его так много, потому что приемной матери удалось спасти казну рода, а потом еще найти старинный клад. Я вам предлагаю забрать его в несколько приемов, отчеканить монеты уже из своего золота и передать их мне. Мне все равно, каким золотом расплачиваться, а вы решите свои проблемы. Надеюсь, что попутно поможете решить и мои, например, электрифицировать замок. А потом, если все будет в порядке, можно опробовать то, что я вам уже предлагала - продажу ваших товаров знати. У дворян золота должно быть очень много.
   - А что может быть не в порядке?
   - В первую очередь это мое противостояние со жрецами одного культа, но гораздо большую опасность для наших планов несет грядущая война с одним из соседних королевств. Именно для защиты от нападения этих соседей мы и закупали оружие.
   - Они так сильны?
   - Обычных воинов у них не больше, чем у нас, но они втайне создают войско вампиров, и это может дать им огромный перевес. Кровососы сильнее и в несколько раз быстрее обычных людей, а магов у нас почти нет, поэтому вся надежда на то, чтобы нанести им тяжелые потери на большом расстоянии, не переходя врукопашную.
   - А вампиры на кого похожи?
   - На вампиров. Могла бы и показать, но уже боюсь.
   - Чего?
   - Того, что вы испугаетесь. Это магия иллюзий, но на людей влияет очень сильно. А потом свой испуг можете перенести на меня. Я одной женщине, которая у вас служит в чине майора, показала демона, так она потом при виде меня каждый раз вздрагивала.
   - Покажи, если сможешь. Постараюсь оказаться покрепче нашего майора.
   Ира вздохнула и стала вампиром. Мир изменился: в нос ударили десятки разных запахов, глаза стали воспринимать цвета и оттенки, недоступные прежде. Она давно не питалась нормально, а рядом с ней сидела пища. Пища боялась, но это было нормально: ее и должны были бояться! Вытянувшиеся на пальцах когти впились в полированное дерево столика и...
   Она очнулась вся мокрая от пота, обнаружив в соседнем кресле посеревшего от страха собеседника, сжимавшего в трясущихся руках наведенный на нее пистолет.
   - Что здесь было? - спросила она Андропова. - Я на минуту потеряла над собой контроль. Раньше такого при создании иллюзий никогда не было.
   - Если это иллюзия, то что это? - спросил Юрий Владимирович, показывая стволом на два ряда длинных глубоких борозд на столике.
   - Ни фига себе! Неужели это я? - удивилась Ира. - Плохо! После того как я стала намного сильнее, иллюзии не только приобретают материальность, они оживают. Я ведь не только выглядела как вампир, я им и была. Если бы вовремя не пришла в себя, вам бы и пистолет не помог. Вот гадство! Теперь я и иллюзию демона побоюсь вызывать. Черт его знает, что получится в результате! Да уберите вы свой пистолет! Это опять я, и никаких иллюзий, пропади они пропадом, больше не будет. Давайте я уйду, а то вы меня все равно боитесь, и никакого разговора больше не получится. Нет, в голову я вам не лезу, это и так видно. И ведь сколько раз зарекалась показывать этот образ! Как покажу, так обязательно что-нибудь не слава богу. Ничего, если я уйду прямо отсюда, а то я для вашей погоды слишком легко одета? Спасибо. Только сначала сниму последствия своей иллюзии. Вы очень сильно переволновались, а такое даром не проходит. Все, теперь можно идти. До свидания и подумайте над моим предложением. По-моему, оно для вас очень выгодно.
   Уже спрятавший пистолет и немного пришедший в себя Андропов проводил глазами Ирину, которая махнула ему рукой и канула в разноцветном вихре врат.
  
   "Как же я смогу противостоять жрецам, если сама не знаю, как у меня сейчас будут работать заклинания? - думала Ира, сидя на кровати в своей спальне. - Хоть бери и вытаскивай сюда Страшилу!"
   - Ты действительно хочешь, чтобы я пришел? - раздался в голове знакомый голос.
   - Страшила? - не веря услышанному, спросила девушка. - Ты где?
   - Пока в своем мире. Чему ты удивляешься? Твои силы резко возросли, а наши сущности связаны. Я же тебе говорил, что ты сможешь меня вызвать к себе без всяких ритуалов. Так идти или нет?
   - Подожди, я хоть немного освобожу для тебя место, а то ты мне всю спальню переломаешь. Я скажу, когда будет можно.
   Она быстро сдвинула в сторону сундуки и перевернула набок тяжелую кровать, привалив ее к стене. Отойдя на всякий случай подальше, она послала призыв.
   - Тесновато! - громадный ящер неуклюже повернулся на свободном от мебели пятачке спальни, перевернул одно из кресел и обломал у него ножку.
   - Слушай, давай аккуратнее, ладно? - выразила неудовольствие Ира. - Свернись как-нибудь клубком и не дергай хвостом, а то у меня ни одного целого кресла не останется.
   - Я тебе не кот, чтобы сворачиваться клубком! В следующий раз подбери помещение больших размеров или убери всю мебель. Говори, зачем звала.
   - Я после крови твоего родича чуть не сдохла!
   - Бывает, - ответил Страшила. - Из трех выпивших двое обычно мрут.
   - И ты это знал и все равно потащил меня в свой мир!
   - А чем ты недовольна? Ты выжила и, как я и обещал, стала в десять раз сильней. Это и для тебя хорошо, и твоя ценность для меня намного больше!
   - Эгоист чешуйчатый!
   - Все эгоисты, - философски заметил Страшила, - а чешуя - штука полезная.
   Он начал по-собачьи чесать себе затылок одной из задних лап, пока не выдрал одну из чешуек.
   - Возьми, - разрешил он. - Из нашей чешуи получаются очень сильные амулеты. Надо будет пройтись к логову убитого тобой старшего, там этой чешуи осталось... И она у него лучше моей. Только мои лапы для ее сбора не годятся. Да ты и сама можешь туда сходить. Логово запомнила? Вот и хорошо, больше тебе ничего не нужно. Только старайся все же там долго не задерживаться, а если появятся черви - взлетай.
   - Как это взлетай? Я не умею.
   - Ты полезный, но бестолковый друг. Почти ничего не знаешь и не умеешь. Давай научу. Летать можно двумя способами. Первый требует мало сил, но его долго учить. Полет в нем связан с уменьшением веса. Мы его из-за сложности изучать не будем. А вторым способом ты могла бы научиться летать и сама. Предметы двигать умеешь?
   - Конечно! Могу к себе притягивать или, наоборот, отталкивать.
   - А земля не предмет? Отталкивай ее от себя посильнее и полетишь. С твоими прежними силами ничего не получилось бы, а сейчас запросто. Только постоянно заниматься отталкиванием самой слишком скучно и утомительно, поэтому открывай разум, научу заклинанию, которое это будет делать вместо тебя. Запомнила? Хоть память у тебя нормальная, запоминаешь почти сразу. Теперь пробуй. И направляй силу немного под углом, а то у тебя задница перевесит.
   Обмирая от страха и восхищения, Ира взмыла к потолку спиной вверх, перепачкав ее в побелке, потом немного снизилась, сделала по комнате круг почета и приземлилась в уцелевшее кресло.
   - Здорово! - выразила она свое впечатление о полете. - А долго я смогу так лететь?
   - Пока не упадешь, - ответил ящер, который умел измерять время самое меньшее днями.
   - Понятно. Послушай, Страшила, я тебе друг?
   - Конечно! И очень полезный. А к чему этот вопрос?
   - Дело в том, что меня хотят убить и убьют, если ты мне не поможешь.
   - Кого-то нужно разорвать?
   - Нет, это не поможет. Разорвешь одного, придет другой. Врагов много, а если я тебя на них натравлю, меня обвинят и осудят. Ты лучше меня научи такой магии, которой можно перебить врагов или хотя бы их запугать. Ты ведь бываешь во многих мирах, я права?
   - Конечно, мы ведь охотники. Самки приносят яйца в мой родной мир, где мы рождаемся и подрастаем, а потом уходим в другие миры. Там не только корм, там еще и знания. Я и в твоем родном мире когда-то был. Давно, лет семьсот по времени этого мира. С тех пор больше не ходил.
   - Почему?
   - Запретили, - равнодушно сказал ящер. - Да и нет там ничего хорошего, песка и того мало. И слишком много воды, мы этого не любим.
   - А кто запретил?
   - Те, кто вас создал. Не спрашивай, объяснить не смогу. У тебя просто нет для этого необходимых понятий. Да и не принято такое. Ты хотела получить магию, которую не знают в этом мире? Тогда опять открывай разум, буду копаться в твоей памяти и смотреть, что тебе известно, а что - нет.
   Странное это было ощущение, когда Страшила бегло просмотрел первые тринадцать лет ее жизни, а затем уже медленнее - последние полтора года. Это было похоже на то, когда очень быстро переворачивают страницы книги с картинками. Видно, что на страницах что-то нарисовано, но уловить смысл не успеваешь. В ушах нарастал шум, а рассудок постепенно начал погружаться в пучину усталости и равнодушия.
   - Проснись! - потряс Иру Страшила, чуть не оторвав ей при этом голову. - Я знаю, что тебе нужно. Много не дам, а то у тебя мозги закипят, а десяток заклятий получишь. Запоминай. Теперь, чтобы закрепились новые знания, тебе нужно поспать. Заодно снимешь усталость, а я пошел к себе, а то у меня от лежания в твоей комнате все тело затекло. Да, от еды тебе сегодня лучше воздержаться.
   Ира проснулась от голода, когда за окнами еще только начало светать. Привычного тиканья будильника слышно не было. Вчера она как была в запачканном мелом костюме, так и заснула в нем, забыв завести часы, а поскольку лежала на спине, Лина грязи не увидела, а хозяйку будить не решилась. Вот только почему она не завела часы? Она поменяла костюм на халат, обула тапочки и пошла на кухню, подсвечивая себе рукой. Часто с ужина оставались недоеденные булочки или ломти пирога, которые Лая накрывала полотенцем, чтобы желающие могли все это доесть за завтраком. Дойдя коридором до поворота на кухню, Ира услышала скрип открывающейся двери и быстро погасила свет, перейдя на сумеречное зрение. Видно стало хуже, зато и ее теперь никто не видел. Из комнаты Владимира в коридор выбралась хрупкая девичья фигурка, быстро добежала до двери в комнату Лины, за которой и скрылась.
   - Конечно, - проворчала Ира, опять зажигая свет. - Какой при таких делах может быть будильник!
   К своему удивлению, она поняла, что завидует. Немного постояв и подумав, что же это должно означать, она зашла на кухню, отыскала две еще не успевших зачерстветь булочки и с аппетитом их съела.
   "Ничего, мое от меня не уйдет! - подумала она. - Вот разделаемся и с жрецами, и с войной, пойду на Землю и найду там себе хорошего парня. А для начала нужно будет навестить тетю".
   Представив, как она идет к тете в сопровождении охраны, а потом точно так же ищет себе жениха, девушка рассмеялась, чуть не подавившись остатками булки.
   До рассвета Ира тренировалась с подаренными ей Страшилой заклинаниями, а потом пробовала уже свои собственные, сделав важное открытие: оказывается, величиной силы, которая вкладывается в заклинание, можно управлять! Способы управления для разных заклинаний отличались, но разобраться с этим оказалось несложно. Главное было сделано: она существенно пополнила свой арсенал мага, и могла использовать для него весь свой резерв сил. Когда рассвело, Ира постучала в комнату Лины и, не дождавшись ответа, вошла. Посмотрев на лицо спящей служанки, она не стала ее будить, и вернулась в свои комнаты чистить костюм. Завтракали тоже без Лины, а у Владимира был сонный и слегка смущенный вид. Доев свой завтрак и вооружившись до зубов, Ира ушла во врата.
  
  
   Глава 19
  
  
   О цене на новое оружие никто не договаривался, поэтому для Иры оставили две сумки с обычным весом золота, которые она взяла с собой, отправляясь в ангар. Выйдя из врат, она поставила сумки на пол и махнула рукой парням, чтобы заносили груз. Когда оба ящика с гранатами переправили через врата, она их свернула и подошла к старшему группы.
   - Привет, Игорь! У меня к вам сразу несколько дел. Так запомните или будете записывать?
   - Говорите свои дела, Ирина.
   - Мне нужно средство, с помощью которого можно надежно усыпить человека. Снотворное можете не предлагать, нужно что-то вроде газа. Я то ли слышала, то ли где-то читала, что такой есть. К нему нужны средства защиты, чтобы самим не нанюхаться. Защиту дайте на двух человек, я ее потом вам верну.
   - Мне необходимо знать, для чего вам нужны спецсредства.
   - Да для вас же и нужны. Вы мне предложили охрану, а я ее не могу принять, потому что ваших людей нельзя прикрыть от магии. А у нас есть поганцы, которые знают, как это сделать, но ни с кем своими секретами делиться не хотят.
   - А вы их хотите устыдить с помощью нашего газа? А это не может быть для вас опасным? На вас не рассердятся?
   - Они на меня, Игорь, уже сердятся. Сегодня надеются получить у короля мою голову. Так что мне в этом смысле терять нечего. Да и захватывать их буду не я. Наш канцлер обещал подобрать для этого надежных людей.
   - Я передам, - кивнул Игорь. - Как быстро это нужно сделать?
   - Как сможете. Еще передайте, что после гранат я бы хотела получить партию зеркал. Лучше, если они будут двух размеров: в полных рост и поменьше. Несколько штук я возьму себе, а остальные продам и переправлю вам золото. Плохо, что упустили время. Скоро заканчивается лето, и торговлю придется ограничить только столицей.
   - А почему?
   - А потому что у нас на дорогах асфальта нет. Знаете, как после месячных дождей раскисает грунтовка? А тракторов у нас тоже нет. Ладно, что успеем, то и продадим. Я уже говорила о продовольствии, но у вас об этом почему-то забыли. Я хочу купить подсолнечного масла, сахара, халвы и шоколада, и еще много чего по мелочи. И королю предложу для дворцовой кухни. Может быть, и знать будет отрывать все это с руками, когда распробует. И еще я просила вашего генерала передать семена помидоров и огурцов. Он этого не сделал или из вредности, или из-за склероза. Я ведь и сама могу смотаться и купить, деньги у меня еще остались. Только тогда непонятно, зачем вы мне вообще нужны, если мои просьбы игнорируются. Оружие мы уже получили и полностью за него расплатились, а больше королю пока ничего и не надо. Если вам не нужно золото, я ведь могу заняться своими делами. У меня их много!
   - Никто ваши просьбы, Ирина, не игнорирует.
   - Ну да! А сколько раз я поднимала вопрос об электрификации моего замка?
   - Вопрос прорабатывается. Через ваши врата тяжело протащить крупные предметы: они слишком маленького размера.
   - Вы видели размер врат, через которые я появилась вчера? Через них и железнодорожный вагон бы прошел, если бы можно было туда пробросить рельсы, а грузовик с вашим барахлом и подавно пройдет. Нужно только чуть приподнять путь и хорошенько разогнаться. И обратно возвращаться точно так же. Если приведете мой замок в надлежащий вид, я в порядке ответной любезности готова приютить ваших ученых и обеспечить им охрану. Ну, а если у вас во мне заинтересованности нет, я как-нибудь обойдусь своими силами или куплю все, скажем, в Соединенных Штатах. Как вам такой вариант?
   - Хреновый вариант! - мрачно ответил Игорь.
   - Так поговорите с начальством, товарищ капитан, чтобы таких вариантов не было. Я все время иду вам навстречу, хотя вовсе не обязана этого делать, а вы почему-то считаете, что так и должно быть.
   - Я передам. Есть что-нибудь еще?
   - Есть. Я в ведении войны и в ваших вооружениях разбираюсь примерно так, как заяц в арифмометре, поэтому заказала то, что предложили. Я вообще поначалу хотела покупать винтовки. Вы кровно заинтересованы в моей безопасности и в том, чтобы уцелело наше королевство. Андропов мне так и сказал, что наше золото позволит вам обогнать Америку. Тогда совершенно непонятно, почему ваши специалисты не хотят нам помогать. Ведь по меркам государства нам дают такую мелочь, что я бы постыдилась об этом говорить! А вот Игорь Васильевич не устает подчеркивать, насколько вы нас всех облагодетельствовали! Я не знаю истиной цены нашего золота, но думаю, что даже без учета его уникальности, мы и тогда вам здорово переплатили! Не ожидали такого разговора? А зря! Я в том мире вообще вишу на волоске. Мало того что без родни и без связей, так еще на ножах со жрецами самого влиятельного культа. Это если еще не считать будущей войны. Если бы мне не симпатизировал король, осталось бы забиться в свой замок и тихо в нем сидеть и молиться, чтобы обо мне никто не вспомнил, или выбрать дерево покрепче и повеситься! Все запомнили? Вот и скажите это своему начальству, а еще лучше изложите все в письменном виде. И попрошу, если это не слишком сложно, проделать дырочку вот в этом, чтобы можно было продеть шнурок.
   - Что это за пластинка?
   - Это, Игорь, чешуйка дракона. Что вы на меня так смотрите? Я вам не врала и врать не собираюсь. На китайских мой дракон совсем не похож, но тоже чешуйчатый, разумный и сволочь порядочная, хоть и бывает полезным.
   - А зачем вам делать дырку?
   - Чешуйка будет использована в качестве амулета, а амулет лучше всего носить как можно ближе к телу. И сильнее действует, и самого не видно. А без дырки как его носить? Можно сделать мешочек и повесить на шнуре, но кожа ослабляет действие амулета, а ткань от тела будет быстро загрязняться. Но если не сможете, просто вернете.
   - Больше пожеланий нет?
   - Пока нет. Вам и этих надолго хватит. Ладно, я побежала, а то скоро прием у короля, а я должна быть в курсе, чем все закончится.
   Выйдя вратами в комнату обмена, Ира чувствительно ударилась ногой об один из ящиков с гранатами.
   - Вот сволочь! - выругалась она, приплясывая на одной ноге. - Вот почему я сразу не подсветила дорогу?
   Время до приема еще было, но уже не так много, как хотелось бы Ире, поэтому она сразу же пошла в личные апартаменты короля, в которых он обычно отдыхал после завтрака. Пока дошла, успела залечить ушиб, что немного подняло настроение. Караул гвардейцев у входа в комнаты Аниша пропустил ее беспрепятственно. Как она случайно узнала три дня назад, гвардейцы считали ее новой любовницей короля и между собой дружно одобрили его выбор. Она тогда сначала рассердилась, а потом махнула на них рукой: пусть себе думают, что хотят.
   - Мар, передай его величеству, что мне нужно с ним срочно переговорить, - попросила Ира королевского секретаря, столкнувшись с ним в первой из комнат, где толстяк то ли сам отдыхал после завтрака, то ли оберегал покой своего господина.
   Идти без приглашения в личные комнаты короля было не принято.
   - Аниш, у меня к вам будет просьба, - сказала она королю, после того как получила такое приглашение. - Мне было бы желательно понаблюдать за тем, как будет проходить прием. Это можно устроить?
   - В зале приемов вам находиться нельзя! - отрезал король. - Еще не хватало, чтобы они с вами там сцепились! А другой возможности я не вижу.
   - Жаль, - сказала Ира. - Я где-то читала о тайных комнатах с дырами в стене, через которую можно незаметно наблюдать за происходящим.
   - У нас такие комнаты тоже есть, - усмехнулся Аниш. - Только они совсем в других местах. Например, по приказу моего отца такую дырку проделали в одной из стен женской купальни. Правда, все это делали, когда он еще был принцем. А теперь этой дыркой пользуются слуги.
   - А если я сменю облик?
   - У нас там на стенах на такой случай висят зеркала, да и сами жрецы прекрасные маги.
   - А вот давайте посмотрим в ваше зеркало! - сказала Ира, набрасывая на себя иллюзию облика Лины. - Как я вам?
   - Очень даже ничего! - одобрил Аниш. - И веснушки вас не слишком портят.
   - А теперь пойдемте к зеркалу. Ну, и что вы в нем видите?
   - Поразительно! И как только вам это удается?
   - Все очень просто и одновременно сложно. Я стала намного сильнее, чем была, и теперь мои иллюзии почему-то приобретают материальность, а если добавить очень много силы, иллюзия оживает. Если я цепляю ее на себя, то становлюсь той, кого вообразила. В этом образе я превратилась бы в свою служанку. С этим приходится быть осторожной, иначе можно не вернуться к своей сути. Сейчас я влила в этот образ только половину того, что могла, но и теперь это уже не просто видимость. У меня сейчас действительно на лице веснушки и чуть вздернутый нос.
   - Завидую вашему будущему мужу, - с завистью сказал Аниш. - Такая жена никогда не надоест.
   - Как можно с мужчинами разговаривать о деле, если у них на уме совсем другое? - рассердилась Ира. - Устраивает вас этот облик или принять другой?
   - Меня вы в любом облике устраиваете, - вздохнул король. - Жаль только, что мне не сделать вас королевой!
   - Опять вы за свое! Я сейчас иду домой переодеваться в подходящее платье и сразу же вернусь во дворец. Наверное, чтобы никто не видел, пойду через обменную комнату. Только дайте команду убрать ящики с гранатами, а то я себе все ноги переломаю.
   Она торопилась и забыла вернуть себе прежний вид, поэтому растерялась, когда встретивший ее Владимир притянул к себе и поцеловал в губы. Пока длился поцелуй, девушка замерла, отдаваясь новым ощущениям, а потом отпихнула своего инструктора и сбросила иллюзию. При этом она смогла воочию убедиться, что выражение об отпавшей челюсти это не метафора, а самая настоящая реальность.
   - Это была маскировка, - объяснила Ира. - Я приняла образ Лины, чтобы скрыть за ним свой, а не для того, чтобы с тобой целоваться. Хотя это было приятно, - и ехидно добавила, совсем вогнав капитана в краску: - Но не думай, что я приду к тебе в таком виде ночью!
   Оставив растерянного Владимира в коридоре и потешаясь про себя его глупому виду, она зашла к себе и начала перебирать наряды, решая, что надеть на прием. Красивее всего было розовое платье, но в нем ее уже многие видели при дворе. Парадное было не хуже, но на нем драгоценными камнями был изображен родовой герб семейства Албени. Выругав себя за то, что так и не озаботилась своим гардеробом, она скрепя сердце надела то повседневное платье, которое выглядело богаче. Пришлось, чтобы не выглядеть при дворе совсем нищенкой, повесить на шею изумрудное колье и надеть на руки браслеты с изумрудами. Свернув волосы в узел, она закрепила его несколькими шпильками, после чего надела сверху жемчужную сетку. Получилось достаточно богато и в меру безвкусно. Приняв внешность Алины, она вошла во врата. Наученная опытом, Ира сразу светила себе под ноги, но предосторожность оказалась излишней: ящики уже убрали. В коридоре никого не было, поэтому она, не скрываясь, открыла дверь и поспешила к залу малых приемов, где ее по распоряжению короля должен был дожидаться его секретарь.
   - Я не опоздала, милый Мар? - проворковала девушка не узнавшему ее толстяку. - Не стойте столбом, а дайте даме руку! Вы уже придумали, как мне назваться, если кто-нибудь полезет знакомиться?
   - Вас, миледи, в таком виде и родная мать не узнает! - сказал Мар, подавая ей руку. - Для всех вы будете Ани Роже баронессой Сажаль. Есть такая провинциалка, которую здесь никто не должен знать.
   - Меня, Мар, родная мать не узнала бы даже в моем собственном виде, - вздохнула Ира. - Не беспокойтесь, если найдется тот, кто поймет, что я самозванка, он эту новость не успеет никому рассказать. Не нужно так вздрагивать: убивать я никого не собираюсь, просто заставлю его забыть.
   Они зашли в зал и начали пробираться через толпу придворных ближе к малому трону, на котором должен был сидеть Аниш. При этом Мар со многими раскланивался, а Ира наклеила на лицо счастливую и немного дурацкую улыбку провинциальной дворянки, которой посчастливилось попасть в высшее общество. Придворные не скрывали недовольства, но их пропускали, потому что в предстоящем выходе короля Мар должен был сыграть роль мажордома.
   - Постойте здесь, баронесса! - громко сказал он Ире, оставив ее у окна, откуда все действие было прекрасно видно.
   - Господа! - обратился Мар к собравшимся. - Сегодня его величество король Аниш Третий будет решать два дела. Первое - это обвинение королевского мага мастера Рины Альбени маркизы Афрем жрецами главного храма Ашуга в нападении на храм и убийстве его жрецов. Вторым делом будет заслушана тяжба...
   Не дослушав Мара, все начали переговариваться, обсуждая услышанную новость. Только что впервые от имени короля за Ириной был официально признан титул маркизы. Пусть признание титула это еще не возвращение родового имения, все равно отныне она вошла в число ста самых знатных людей королевства, причем ее место в этой сотне было ближе к середине. Не приходилось сомневаться, что если ей удастся как-то выпутаться из склоки со жрецами, в дальнейшем придется приложить немало усилий к тому, чтобы разрушить складывающиеся сейчас во многих умах марьяжные планы.
   - Господа! - снова закричал Мар. - Я приглашаю сюда обвинителей от Храма Ашуга! Это два боевых жреца Ордена и один из высших жрецов Храма. Они дожидались решения по своему делу в соседних палатах и сейчас о нем узнают от самого короля! Расступитесь и дайте им пройти к трону!
   Все раздались в стороны, освобождая узкий проход, по которому с непроницаемыми лицами двигались трое мужчин в одеждах Храма.
   - Его величество король! - опять закричал Мар, и все поклонились Анишу, одетому в костюм, который был так сильно украшен золотым шитьем, что сам казался сделанным из золота. В свою очередь коротко кивнув собравшимся, Аниш сел на трон и сделал жест рукой жрецам, чтобы приблизились.
   - Я рассмотрел вашу жалобу, - сказал он суровым голосом. - Король должен быть справедлив и карать по делам вне зависимости от того, на кого упало обвинение. И я безусловно подверг бы наказанию своего мастера, несмотря на всю ее пользу и высокое положение в обществе и на то, что дал ей и ее матери гарантии безопасности. Только вы в своих обвинениях исказили истину и попытались ввести меня в заблуждение! Не из ненависти мастеров к вашему Храму вторглась в его пределы Рина Албени, хотя, по моему мнению, вы у них эту ненависть заслужили. Она пришла к вам отомстить за убитую вами мать. Со всей очевидностью мои дознаватели определили, что человек, убивший моего мастера Райну Албени, был жрецом Храма. Если у вас есть сомнения в объективности расследования, я призываю вас раскрыть свой разум перед королевской коллегией магов и ответить при этом на ряд вопросов. Есть такое желание?
   - Все равно, ваше величество, она не должна была этого делать! - возразил один из членов Ордена. - Кроме верховного жреца и нашего магистра погибли еще почти полсотни жрецов!
   - Она никого из них не убивала специально, - сказал Аниш, - наоборот, это они на нее напали!
   - Она привела с собой Зверя! - не выдержал второй из псов Ашуга. - Такое нельзя простить!
   - А вы бы хотели, чтобы она к вам пришла одна? Может быть, она и оружие должна была оставить дома? Там было больше трех сотен жрецов, и вы не смогли справиться с одним Зверем! Какая же тогда от вас может быть польза в возможной войне?
   Придворные опять зашумели: почти никто из них не знал о возможной войне с Сардией.
   - Все произошло слишком неожиданно, - буркнул первый из псов. - Больше у нее такое не получится!
   - Я говорил с маркизой, - покачал головой Аниш. - Она не испытывает к вам ненависти. Она покарала убийц и отомстила за мать. И она не хочет войны с Храмом!
   - Мы ее не прощаем! - заявил до этого молчавший жрец.
   - Значит так! - звенящим от плохо сдерживаемой ярости голосом начал король, и в зале приемов установилась мертвая тишина. - Ваш Храм уничтожил или изгнал к соседям всех сильных магов королевства, сделав его почти беззащитным к внешней угрозе. И сейчас, когда эта угроза стала реальностью и я начал принимать меры к возвращению мастеров, вы их опять подло исподтишка убиваете! Я такие действия считаю государственной изменой! Поэтому вы, во-первых, дадите слово, что до исчезновения этой угрозы никаких враждебных действий по отношению к любому магу королевства предприниматься не будет. За нарушение этого слова с вас спросят по всей строгости! Во-вторых, вы сегодня же передадите в королевскую школу магии половину всех книг, которые были вами захвачены у мастеров, а мой мастер проследит, чтобы среди этих книг были и книги по высшей магии, а не одни только начала. И, в-третьих, вы в трехдневный срок уберете из столицы половину всех своих боевых магов. Нечего им сейчас здесь делать, пусть лучше едут в храмы к границе с Сардией! Вам все ясно? Я понимаю, что вы сами не будете решать, выполнять мою волю или нет. Поэтому передайте все, что сейчас услышали, высшим, и пусть решают они. Только имейте в виду, что в случае неповиновения я обнародую очень многие не украшающие ваш Храм факты и поступлю с вами, как с мятежниками. А с верующими в Ашуга я как-нибудь договорюсь. Среди них найдется немало недовольных вашим Храмом. Разрешаю удалиться.
   Жрецы то ли поклонились, то ли просто кивнули королю и пошли к выходу.
   Следующие полчаса, пока Аниш разбирал земельный спор между двумя вельможами, пришлось поскучать. Когда король закончил и ушел, Ира, на которую никто здесь так и не обратил внимания, начала вместе со всеми пробираться к выходу. Из разговоров придворных она поняла, что большинство одобряет жесткую линию короля в отношении вконец обнаглевших жрецов, и что всеобщий интерес к ней взлетел до небес. Никаких иллюзий в отношении Храма у нее не было. Никуда они не денутся и выполнят все повеления короля. Только выполнят по-своему. С ней сами бодаться не будут, а кому-нибудь закажут, книги отдадут те, что похуже, да и на границу самых сильных не пошлют, а сбагрят балласт. Да она и не рассчитывала на то, что с ними будет мир. Придется опять напрягаться в погоне за силой. Если бы не Страшила, шансов на победу в войне с Храмом у нее не было бы.
   "Надо будет попросить у короля комнату в его дворце, - подумала девушка, - и кое-что в нее перенести. Это может оказаться полезным".
   Ира выждала, когда разошлись придворные, сняла иллюзию и открыла врата в свою спальню. Ей нужно было сходить в школу магии, но сначала хотелось снять с себя все эти драгоценности и переодеться в костюм. Она не любила пышные платья до пола с кучей нижних юбок. Такое красиво смотрится в кино, но когда приходится носить самой... Здесь знатные женщины тоже носили брюки, но по необходимости при езде верхом. В этом мире до дамских седел не додумались, а попробуйте в длинном платье забраться на лошадь!
   "Нужно срочно заказывать себе еще костюм, а лучше два, - подумала она, переодеваясь. - Этот уже сильно потаскан из-за того, что я из него почти не вылезаю. Да и сидит он на мне плохо. Никакого сравнения с тем, который был пошит по фигуре и экспроприирован Комитетом".
   Перед уходом Ира нашла Гарта, который собирался на рынок за покупками.
   - Не скажешь, когда кормление у Аглаи? - спросила она у слуги.
   - Она будет есть завтра. Я для нее как раз собираюсь купить кролика.
   - Купи двух. Один будет нужен для моих целей. Аглая уехала с Вольдером?
   - И она, и Сантор. Вы ходите вратами, вот они и взялись охранять Вольдера. Это они так говорят, а, по-моему, им просто хочется лишний раз пострелять. Вольдеру король и так дает большую охрану.
   Попасть в школу магии вратами было нельзя. Врата поставить можно, но это сразу вызовет срабатывание защиты и всеобщий переполох, а при большой неудаче можно было поймать в спину автоматную очередь. Поэтому Ира открыла врата на площадь перед школой и, убедившись в отсутствии поблизости всадников и экипажей, шагнула на брусчатку. Не обращая внимания на зевак, она подошла к школе, приветственно кивнула охране и сразу же направилась на второй этаж в кабинет директора. Было что-то вроде перемены, и болтающиеся по коридорам школы ученики с восхищением смотрели на самого настоящего мастера. Ей повезло, и Игар был у себя вместе с Альбером.
   - Привет! - поздоровалась Ира. - Вы оба мне нужны. Если у вас сейчас занятия, их придется ненадолго отложить. Давайте пройдем в тот зал, где вы с учениками отрабатываете заклинания.
   - Что вас к нам привело, Рина? - спросил Альбер, открывая перед ней дверь. - Просто так вы к нам не ходите, да и вообще уже давно не появлялись.
   - Хочу показать два заклинания, которые могут вам очень помочь, - ответила девушка. - Одно из них покажу только вам двоим, а второму вам нужно будет обучить всех учителей. А потом вы, Альбер, покажете мне свой "ментальный ветер". Кто-то уже давно обещал меня ему научить, а я до сих пор почему-то не в курсе, как это делать.
   - Подошли бы к любому из учителей, - проворчал Игар. - Там-то и учить нечего, а для нас это заклинание почти бесполезно: ни у кого не хватит сил творить его в одиночку.
   - Вот и научите. У меня, слава богам, сил немерено. Заодно на вас и попробую.
   - Ничего не получится, Рина, - покачал головой Альбер. - Защита не даст нам поверить в ваш ветер. Там ведь весь фокус в том, что человек воспринимает иллюзию ветра и сам себя этим "ветром" сносит. Заклинание бьет по подсознанию, и все движения совершенно непроизвольные.
   - Вот и посмотрим. А пока смотрите вы. Откройте разум, так будет гораздо легче, а мне ваши тайны ни к чему. Вот это заклинание, которое нужно будет сделать всеобщим достоянием, позволит вам всегда знать, как к вам относятся окружающие.
   - А зачем оно нужно, если есть чтение мыслей? - с недоумением спросил директор. - В чем его ценность?
   - Вы меня плохо слушали, Игар, - покачала головой Ира. - В моих словах ключевым было слово "всегда". В голову к магу вы не влезете, да и у простого человека ничего не прочтете, если на нем амулет. И никто не читает мысли у всех подряд. Это тяжело и не слишком приятно. А с этим заклинанием, которое я бы порекомендовала всем наставникам носить постоянно, вы всегда узнаете, лгут вам или говорят правду, и сможете заранее почувствовать угрозу и подготовить ответ. И ему наплевать маг там или не маг, да и на амулеты тоже.
   - И где же это вы такое раскопали? - удивился Альбер. - Никогда ни о чем подобном не слышал.
   - Подарок одного моего чешуйчатого друга, - усмехнулась Ира.
   - Вам подарил заклинание Зверь?! - поразился Альбер. - Я такого даже в хрониках не припомню!
   Игар тоже вытаращился на нее в величайшем изумлении.
   - Все очень просто, - объяснила Ира. - Я ему очень нужна, а кое-кто собирается укоротить меня на голову, вот он и помог, хотя и до того кое-что подбрасывал по мелочи.
   - Какой-то у вас неправильный Зверь, Рина! - сказал Альбер. - Если я не ошибаюсь, за всю писаную историю наших королевств Звери дружили с магами всего несколько раз и ничем, кроме грубой силы, не помогали.
   - Пусть будет неправильный, - согласилась Ира, - мне же лучше. Давайте перейдем ко второму заклинанию. Это боевое заклинание, которое позволяет поражать противника молниями. Сущность самой молнии я вам объяснять не буду: долго и ненужно для пользования заклинанием. Смотрите, как выполняется. Первым делом в двух шагах от себя создаете то, что я назову электрическим зарядом. Вот эта часть заклинания защищает вас самих. Последним нужно пробить в направлении цели проводящий канал.
   Воздух перед Ирой засветился и из него со страшным грохотом в стену ударила яркая ветвистая молния метра три длиной. Во все стороны полетели осколки кладки, а волосы на головах мужчин наэлектризовались и встали дыбом.
   - Ничего себе! - директор подошел к выбоине в стене. - Теперь придется ремонтировать. Такое убьет?
   - Обязательно. Но можно создавать заряды послабее. Тогда человека не убьет, а только оглушит. Теперь попробуйте вы.
   Они попробовали, но разряды получались всего сантиметров тридцать длиной.
   - Не расстраивайтесь! - сказала девушка. - Для любого человека этого должно быть достаточно. Надолго лишит сознания, а если слабое сердце, то может и убить, так что будьте с этим осторожнее. Теперь ваш черед. Учите своему "ветру".
   Заклинание действительно оказалось очень простым, и Ира запомнила его практически сразу.
   - А теперь становитесь на середину комнаты и ставьте защиту! - скомандовала она мужчинам. - Готовы? Тогда я начинаю.
   Сформировав заклинание, Ира поначалу вложила в него совсем немного силы. Маги улыбались, и, судя по всему, никакого ветра не чувствовали. Она усилила нажим, и улыбки на их лицах сменились выражением озабоченности. Наращивая силу, Ира добилась того, что мужчины прогнулись вперед, а потом попятились все быстрее и быстрее, пока не уперлись в стену, к которой их и "прижало".
   - Я никогда в своей жизни ни у кого не видел столько силы! - говорил ей Игар перед прощанием, - а я ведь немало поездил по королевствам и встречал много мастеров. Вы нашу защиту продавили играючи.
   Ира не стала им говорить, что работала всего в треть силы, взяв себе на заметку, что таким бесполезным для слабых магов заклинанием она при необходимости сможет разогнать большую толпу, даже если у людей будут амулеты. Простившись с учителями, она вернулась в особняк и первым делом нашла Лину, которую еще сегодня не видела.
   - Тебе обо мне Вольдер ничего не говорил? - спросила она вспыхнувшую румянцем служанку. - Значит, говорил. Извини, я не думала, что так получится. Нужно будет подобрать себе для маскировки другой образ, чтобы вас не смущать. Кроме того, если я буду расхаживать в твоем облике, то у тебя могут быть неприятности. Аглая еще не приехала?
   - Должна вот-вот приехать, госпожа! - ответила Лина, посмотрев на солнце. - Они обычно к этому времени всегда возвращаются.
   "Нужно будет для всех своих заказать наручные часы, - подумала Ира. - И чтобы была большая регулировка скорости хода для подстройки на местное время. А если таких нет, пусть делают".
   - Я могу вас попросить выплатить мне деньги за несколько декад вперед? - смущенно спросила Лина. - Завтра в Зарт отправляется купеческий караван, и больше до дождей их не будет, а я бы хотела передать деньги семье.
   - Конечно, можешь. Подойди к Гарту и возьми. И вот еще что. Я бы не хотела, чтобы с тобой случилось несчастье, поэтому не стоит бегать в город одной. Попроси Сантора, чтобы он тебя проводил. У меня слишком много врагов, которые не в силах достать меня, но могут отыграться на ком-нибудь из вас. Так, приехали наши стрелки, и все, кроме Аглаи, голодные. Как у нас с обедом?
   - Мы с Лаей уже приготовили, можно садиться есть.
   - Тогда ставьте все на стол, а я сейчас поговорю с Аглаей и приду.
  
  
  
   Глава 20
  
  
  
   - Ну и как постреляли? - спросила Ира у Аглаи.
   - Хорошо постреляли, - ответила шура. - Миледи хотела поговорить?
   Сколько девушка ни пыталась сблизиться с Аглаей, та неизменно продолжала держать между ними дистанцию, обращалась только в соответствии с этикетом и почему-то всегда могла без всякой магии определить, когда Ире от нее было что-нибудь нужно.
   - Мне нужна ваша помощь. Вы помните тот образ, который я приняла в трапезной, когда мы с вами только познакомились?
   - Разве такое забудешь! - передернула плечами шура. - Я тогда еле удержалась, чтобы не рухнуть перед вами на колени.
   - Кто это был, Аглая? - спросила Ира. - Только не нужно уходить от ответа. Я в сложном положении, и ваш ответ для меня очень важен.
   - Когда-то они властвовали в нашем мире. Их можно было бы назвать богинями, только для богинь их было слишком много. Мы их называли ассами. В переводе с нашего языка это означает владыки. Для них это очень точное название. Каждая асса была настолько сильна своим телом и магией, что могла без труда разделаться с сотней шуров. Они нами даже не правили, они нас пасли, как сейчас шуры в горах Сардии пасут свой скот. Лет за триста до нашего переселения они внезапно куда-то исчезли, предоставив нас самим себе. У нас ведь был очень бедный и сильно заселенный мир. Может быть, они просто нашли себе что-нибудь получше.
   - У вас выдвигаются когти на пальцах рук?
   - А откуда вы об этом знаете, миледи? - вздрогнула Аглая. - Это происходит только во время охоты или при кормлении. Мы и раньше старались не показывать того, чем отличаемся от людей, а теперь и подавно...
   - А сами можете их выдвинуть? Сделайте, пожалуйста, мне важно посмотреть.
   Аккуратные ногти на пальцах Аглаи начали непонятным образом удлиняться, но все равно их размер был раза в три меньше тех когтей, которыми Ира чуть не порвала Андропова.
   - Довольно, можете их убрать. Понимаете, Аглая, мне удалось стать намного сильнее...
   - Я это почувствовала, - сказала шура. - Мы почти не обладаем магическими способностями, но прекрасно отличаем людей от магов и можем сказать, кто из них сильней.
   - А когда я стала сильнее, я начала проверять свои способности с новым уровнем силы. И сразу же столкнулась с тем, что мои иллюзии начали оживать. Я приняла тот облик, который у вас носили эти ассы, и внезапно сама стала одной из них и только чудом не загрызла сидевшего рядом со мной человека. Я вцепилась когтями в стол, а когда все-таки вернулась к прежнему виду, весь стол был ими исцарапан.
   - Зря вы это сделали! - Аглаю начало трясти. - Если вы хотите играть с огнем, миледи, то делайте это сами, я в ваших играх принимать участия не желаю! Я сейчас же покину ваш дом и больше сюда не вернусь!
   - Успокойтесь, ради бога! - Ира была просто поражена реакцией Аглаи. - Да, я хотела просить вас присутствовать при очередном превращении и помочь мне из него выйти, но теперь вижу, что вы на это не пойдете. Если честно, вы меня напугали. Пожалуй, я пока вообще прекращу опыты с таким воплощением иллюзий и поговорю на эту тему со своим Зверем. Так вы не уйдете?
   - А вы дадите слово, что перестанете заниматься превращениями?
   - Давайте договоримся так. Я не буду пока ими заниматься со всей своей силой, а если все же надумаю, то предупрежу вас заранее, и вы сможете уйти.
   "Что же все-таки со мной происходит, когда я полностью воплощаюсь в образ? - мучительно размышляла Ира, идя в трапезную обедать. - Почему я уверена, что в этом кроются огромные возможности? Нужно вытягивать сюда Страшилу и допросить с пристрастием. Эта чешуйчатая ящерица просто кладезь магических знаний. Как бы его еще заставить ими поделиться? Пойду-ка я после обеда во дворец решать свои дела. Зайду в обменную комнату и вытяну туда Страшилу. Мебели там нет, а места вполне достаточно. Еще нужно, как я и хотела, выбить у короля для себя комнату и обязательно встретится с канцлером насчет охоты на жрецов".
   Захваченная своими планами Ира почти не почувствовала вкуса блюд, которые перед ней поставила Лая. Наскоро поев, она чуть ли не бегом направилась в спальню, из которой сразу же ушла во дворец. Перейдя на сумеречное зрение, девушка встала в один из углов комнаты и позвала Зверя.
   - Ну что тебе еще-то нужно? - спросил ящер, осматривая пустое помещение. - Я тебе и так немало дал! Опять будешь что-нибудь выпрашивать? Я, наверное, скоро пожалею, что с тобой подружился!
   - Почему ты такой жадный? - спросила Ира. - Твоей подруге грозит смерть от врагов, которых у нее столько, сколько листьев в лесу, а ты жмешься так, как будто, отдав знание, сам его потеряешь! Ты мне помог стать сильнее, а как распорядиться этой силой не подсказал. А у меня теперь проблемы!
   - Какие могут быть проблемы из-за силы? - не понял ящер. - Обычно все проблемы от ее недостатка.
   - Раньше я легко творила иллюзии без всякого риска, а теперь они оживают и пытаются отнять у меня мое тело!
   - Открывай разум! Ты что, тупая? Это уже не иллюзии, а материализация, и не твое тело хотела забрать у тебя душа ассы, а свое собственное, созданное на твоей основе! Твое счастье, что на поддержание материализации требуется сила, и как только она в твоем заклинании закончилась, так все и вернулось обратно! А вот если бы асса успела кого-нибудь выпить, то тебя бы уже больше не было. Это тебе понятно?
   - Значит, я сама тем телом воспользоваться не смогу?
   - Ты для этого еще пока глупая, как яйцо! Нужно связать душу ассы, заключить с ней нерушимый договор, а потом уже делить с ней одно тело на двоих. Ты этого хочешь?
   - А почему ты меня об этом не предупредил?
   - Откуда я мог знать, что ты свяжешься с ассами? И вообще, почему ты только и делаешь, что обвиняешь своего друга?
   - Ну, извини. Послушай, Страшила, а что бы было, если бы я не менялась сама, а наколдовала демона?
   - Глупый демон тебя бы просто разорвал, а умный попытался договориться, потому что твоя смерть - это и его смерть тоже. Ты могла бы даже в обмен на поддержание жизни заставить его себе служить. Но это опасные игры, он ведь может когда-нибудь найти себе и другой источник силы. Демоны горды, он бы обязательно отомстил тебе за унижение службой магу.
   - А если ему пообещать, потребовать услугу, а потом не выполнить обещание?
   - Так можно, - согласился Страшила. - У тебя уже все?
   - Еще один вопрос. Я недавно читала одну книгу, в которой описывалась проницаемость разных тел. Стал человек проницаемым и проходит сквозь стены и других людей. И оружием ему ничего нельзя сделать. Такое возможно?
   - А тебе зачем? - с подозрением спросил Страшила.
   - Хочу попробовать договориться со жрецами, а рисковать своим телом не хочу, оно у меня одно!
   - Человек такое сделать не может, а сильный маг - запросто. Подумай сама своей головой! Вижу, не понимаешь. Ладно, объясню, но в последний раз. Это та же материализация. Представляешь саму себя, но проходящую сквозь стены. Такой и получишься. Только будь осторожней. Если будешь шастать сквозь стены, и закончится сила в заклинании, так в стене и останешься!
   "Неужели все так просто? - подумала Ира. - Пробую прямо сейчас!"
   - Не спеши, торопыга! - остановил ее ящер, видимо, прочитав мысли. - Как ты в таком состоянии думаешь дышать или говорить? Вот я и говорю, что глупая, как яйцо. Ты не будешь принадлежать этому миру и проживешь ровно столько, сколько нужно для того, чтобы пожалеть о собственной глупости. Смотри еще заклинание. Оно весь воздух, который попадет в твой рот, сделает таким же, как и ты сама, причем только воздух, а если в нем будет, например, отрава, она пройдет сквозь тебя. А то, что ты выдохнешь, перейдет в этот мир и родит звуки.
   Помянув еще раз полезного, но глупого друга, ящер исчез. Создав заклинание и заполнив его силой, Ира подошла к стене и протянула к ней руку. Рука прошла сквозь стену, не встретив ни малейшего сопротивления. Набрав больше воздуха и закрыв глаза, она сделала два шага и очутилась в коридоре. Яркий свет ударил по глазам, заставив выругаться и срочно снять сумеречное зрение. Вот дура! Хорошо еще, что хоть глаза были закрыты! Теперь надо было выяснить, действует на нее в таком состоянии какая-нибудь магия или нет. Решив, что можно рискнуть пройти сразу в школу, она так и сделала.
   "Мне все равно никто ничего не может сделать, - подумала Ира, - а я заодно проверю, срабатывает на меня защита или нет".
   Защита не сработала, а в коридорах на этот раз никого не было, поэтому она, никем не увиденная, дошла до кабинета директора. Игара в кабинете не было и пришлось ждать, пока закончится урок. Причем ждать пришлось стоя: садиться на стулья Ира не рискнула, побоявшись через них провалиться.
   - Что-то вы к нам зачастили! - сказал увидевший гостью директор. - По делу зашли или как?
   - Попробуйте до меня дотронуться, - сказала ему Ира. - Да не бойтесь, я не кусаюсь. Возьмите мою руку!
   Попытка взять руку девушки успехом не увенчалась, и побледневший Игар на всякий случай отошел от нее подальше.
   - Помогите мне определить, действует на меня в этом состоянии магия или нет, - попросила Ира. - Только не перестарайтесь с силой, а то я боюсь упасть.
   После непродолжительных экспериментов выяснилось, что на нее не действует никакая магия, кроме ментальной. Простившись с директором, Ира вернулась во дворец.
   "Выходит, что достаточно держать защиту, и мне никто ничего не сможет сделать, - подумала она, направляясь к комнатам короля. - Теперь действительно можно без риска пообщаться со жрецами. Но к этому еще нужно подготовиться, сначала решу все свои дела здесь".
   Задумавшись, Ира прямо сквозь стену вошла в первую комнату королевских покоев, не заметила секретаря и прошла сквозь него. Сзади что-то грохнуло об пол, и, обернувшись на шум, она увидела неподвижно лежавшего толстяка. Снимать проницаемость не хотелось, так как она рассчитывала определить время действия заклинания. Полное перевоплощение действовало очень недолго. Ассой она вообще была одну или две минуты, но, видимо, трансформация свойств своего тела требовала меньше сил и растягивалась надолго. Остановившись перед дверьми в гостиную, она хотела в них постучать, но вовремя одумалась.
   - Аниш! - позвала она через дверь. - Вы можете выйти?
   Видимо, король находился в спальне, потому что ее не услышали. Пройдя в гостиную, Ира подошла к двери спальни и повторила процедуру вызова монарха. Раздался женский визг и крепкая мужская ругань. Дверь отворилась, и перед девушкой предстал очень недовольный Аниш в одной длинной ночной рубашке.
   - То, что я к вам хорошо отношусь, еще не означает, что вам можно все! - начал он ей выговаривать. - Вот для чего вы сюда пошли сами? Не могли прислать Мара?
   - Прошлый раз я именно так и сделала, - ответила Ира. - Кто же виноват, что он при виде меня грохнулся в обморок? А я даже не могу постучать в дверь. А если орать через две двери, то я себе сорву горло!
   - Почему не можете постучать? - не понял Аниш. - Что мешает? И я не понял что там с Ламэем, какой обморок?
   - А вы попробуйте до меня дотронуться.
   - Ну дотронулся, - сказал король, положив ей руку на грудь.
   - Уберите руки! - крикнула она, отскочив назад. - Заклинание закончилось, а то фиг бы вы меня коснулись! Я через вашего секретаря насквозь прошла.
   - Зачем? - не понял король.
   - Задумалась и не заметила, а он сам вовремя не ушел с пути.
   - Ну и что вы от меня хотите?
   - Мне нужна комната в вашем дворце.
   - И всего-то? Приведите в чувство Мара, он вам решит этот вопрос. И в следующий раз не врывайтесь без предупреждения, особенно когда я с дамой, а то доходитесь до того, что займете ее место!
   Она фыркнула и по недавно приобретенной привычке попробовала выскочить из гостиной через дверь, звучно приложившись об нее лбом. Король проводил взглядом рассерженную девушку и направился в спальню к другой заканчивать начатое.
   Когда Ира, на ходу залечивая шишку на лбу, вышла в приемную, Мар уже начал подавать признаки жизни.
   - Вам помочь? - наклонилась она над секретарем. - Эй, Мар, не вздумайте падать в обморок вторично!
   - Что вам от меня нужно? - пробормотал он, пытаясь боком отползти от девушки. - Ради богов, не нужно меня трогать руками!
   - Мне от вас нужна комната во дворце. Его величество направил меня к вам. И если вы мне подскажете, где сейчас можно найти канцлера, я вам буду благодарна вдвойне.
   - Комнату я вам сейчас найду, - пообещал толстяк, - а канцлер на этом же этаже, но в другом крыле дворца, там у него свои апартаменты.
   Через полчаса, уже получив ключ от небольшой, но светлой и уютной комнаты первого этажа, она разыскала комнаты канцлера, у дверей которых стоял караул из двух гвардейцев.
   - Миледи назначено? - спросил один из гвардейцев.
   - Нет, - ответила Ира. - Господин канцлер знает, что я должна подойти, но о времени мы с ним не договаривались. Передайте его секретарю, пусть спросит.
   Гвардеец зашел в приемную канцлера и через минуту вернулся.
   - Прошу вас, миледи, канцлер ждет.
   - Госпожа маркиза! - приветствовал ее невысокий и пухлый секретарь канцлера. - Я секретарь милорда герцога. Его светлость вас ожидает, попрошу пройти в эту дверь.
   - Вы, как всегда, прекрасны, маркиза! - сделал ей дежурный комплимент приподнявшийся из-за стола и вновь севший на свое место канцлер. - Вы по тому вопросу, о котором мы говорили у его величества, или случилось что-то еще, чего я не знаю?
   - По тому самому, герцог! - Ира села на кушетку, проигнорировав стулья возле стола. - Король мне намекнул, что вы нашли исполнителей.
   - Весь вчерашний день мои люди следили за храмом. За день из него вышли полсотни жрецов и примерно столько же вернулись. Выходили по самым разным делам. Все выходившие находились под магической защитой. Нам нужно выбрать, где будем проводить захват. Можно это делать в городе, а можно - при поездках в другие храмы. В обоих способах есть свои сильные и слабые стороны. В городе больше шансов поднять шум, но и жрецы не ждут нападения и не так вооружены, как в дороге. В дороге напасть легче, но в результате можем получить одни трупы. Кроме того, вам нужны не псы, а жрецы Храма, а они за город выезжают редко. Вот в город в основном они и ходят. У меня есть люди для организации обоих вариантов, а уж выбирать будете вы.
   - Они ходят в веселые дома?
   - А почему вы подумали в первую очередь о них? - спросил канцлер, с улыбкой посмотрев на немного смутившуюся девушку.
   - Потому что, когда я к ним вперлась, меня там кое-кто принял за шлюху. Если они приводят женщин в Храм, значит, и сами должны к ним ходить.
   - Ходят, - кивнул канцлер. - Мои люди проследили некоторых. Используются два веселых дома из самых дорогих. Только они ведь и там своих амулетов не снимают, так что взять, не убив и не подняв шума, будет непросто.
   - Мне обещали кое-что для этих целей, - сказала его Ира. - С помощью этой вещи жрецов можно будет усыпить.
   - Все это прекрасно, но захват нужно провести так, чтобы пропажу жреца ни в коем случае не связали с королевской властью. То, что король обвинил Храм в нарушении законов, еще не дает ему повод нарушать законы самому. Вы меня понимаете, миледи?
   - Если эта история вдруг всплывет, я возьму ответственность на себя, - сказала Ира. - Мне это будет легче сделать.
   - Сейчас я вас познакомлю с человеком, который будет работать по этому делу от меня. Вся связь будет только через него. Куда вы собираетесь переправить жреца, если его все-таки удастся захватить?
   - В мой замок. Он далеко от столицы.
   Канцлер взял колокольчик и требовательно позвонил.
   - Стеф, мне нужен Ален.
   Секретаря как ветром сдуло.
   - Ваш секретарь, случайно, не родственник Мара? - спросила Ира.
   - Родной брат. Сейчас он приведет шевалье Алина Нэлу. Этот шевалье большой бабник и вертопрах, но в сложных ситуациях равному ему нет. Только из-за этого и держу. Он вас выведет на нужных людей и поможет во всем.
   Вошедший молодой человек совершенно не соответствовал тому образу, который сложился у Иры после слов канцлера. Серьезное, умное лицо, неброская, но хорошо пошитая одежда, сдержанные и уважительные манеры.
   "И это бабник и вертопрах? - думала Ира, знакомясь с мужчиной. - Может быть, у канцлера просто сильно завышенные требования к людям?"
   - Миледи думает остановиться на варианте с веселым домом, - сказал канцлер Алену. - Что у нас по этим домам?
   - Их два, - начал докладывать шевалье. - Это "Мечта маркиза" и "Умелая и настойчивая". Оба на хорошем счету, но цены там...
   - Сам-то в них уже бывал?
   - К сожалению, нет, но считаю это нелишним. Если выделите деньги, постараюсь посетить оба заведения. Это нелегко, но ради дела...
   Решив все вопросы с канцлером, Ира прямо от него ушла домой. Первым же, кого она встретила, выйдя из своей гостиной в коридор, был мрачный Владимир.
   - Гарта убили, - сказал он девушке. - Поехал на рынок за продуктами, все купил, успел нанять возницу, и все. Какой-то пацан попытался стянуть у него кошелек, а когда Гарт схватил воришку за руку, кто-то дважды ударил его ножом в спину. Стража никого задержать не успела, а возница привез сюда старика еще живым. Сантор вызвал медикуса, который живет неподалеку, и ускакал в королевский дворец искать вас. Медикус ничего не смог сделать: обе раны, по его словам, были смертельными. К тому же он предполагает, что нож был смазан ядом.
   У нее все оборвалось внутри. Гарт ее любил так, как мог бы любить родную дочь или внучку. Он не служил ей за деньги, а вместе с Лаей был Ирине чем-то вроде семьи. Она не могла бы сказать, что полюбила старика, но была к нему сильно привязана. К тому же она знала, что его смерть может убить и Лаю: слишком уж старики прикипели друг к другу.
   - Где он?
   - Лежит у себя в комнате.
   - Лая?
   - Она там же рядом с ним.
   - Пойдем, поможешь мне его донести.
   В комнате Гарта собралось все женское население особняка. Самого старика положили на стол, предварительно накрытый пледом, которым он обычно укрывался ночью. Рядом с телом сидела заплаканная Лая, а чуть подальше всхлипывала Лина, которую обняла сидевшая рядом с ней Аглая. Ира подошла к Гарту, наклонилась и поцеловала старика в холодный лоб. Потом обняла Лаю и сказала для всех:
   - Я догадываюсь, кто его убил и обещаю, что это для них не пройдет безнаказанным. Сейчас я заберу тело и похороню его возле могилы матери. Они были вместе всю жизнь, пусть и сейчас лежат рядом. За продуктами на рынок ездить запрещаю. Купленные Гартом продукты не трогайте. Вернусь, тогда все проверю. А вообще, наладим поставку продуктов из деревень, которые возле моего замка. Когда вернется Сантор, пусть никуда больше не уезжает, у меня к нему будет разговор.
   Она открыла врата и первым пропустила несущего старика Владимира. Виктор в очередной раз уехал по делам в Зарт, но замок уже заселила дружина, и Ире не понадобилось много времени, чтобы найти ее капитана.
   - Рад вас видеть, миледи! - поклонился ей Шангар. - Всецело к вашим услугам!
   - Услуга от вас потребуется, Аром. Враги подло убили моего слугу, и я хочу, чтобы вы его похоронили рядом с могилой моей матери. Виктор вам показал, где лежит миледи Райна? Вот и хорошо. Ключи от комнаты матери я отдала управляющему, а в свои никого пускать не хочу, поэтому пошлите за дружинниками, чтобы они забрали тело. Виктор не говорил, когда собирается вернуться?
   - Завтра к вечеру, миледи.
   - Передайте, чтобы утром съездил в деревню и купил для меня побольше продуктов. Пусть заодно купит несколько живых кроликов. Я зайду за всем купленным во второй половине дня.
   Вернувшись в особняк, Ира узнала, что Сантора в нем нет, и ушла к себе.
   "Гарта я им не прощу! - думала она, забравшись с ногами на кровать. - Я уже даже знаю, как буду мстить. Страшила мне подарил немало полезного, один его подарочек я и использую. Только вначале нужно поймать жреца. И нужно создавать свою дружину из нормальных воинов, а ветераны Арома пусть сторожат замок, на это их хватит. И обязательно надо где-то найти и взять на службу сильного мага, а то я замучаюсь все делать сама. Защититься от предательства будет несложно. Спасибо Зверю за его подарки, зря меня Райна отговаривала с ним дружить. Вытянуть бы из него еще столько же заклинаний, и можно жить спокойно: соперников мне здесь вообще не будет".
   - Миледи! - раздался из-за двери голос Аглаи. - Сантор приехал.
   - Спасибо, - поблагодарила Ира, выходя в коридор. - Где он?
   - Пошел сам ставить коня в стойло. Вы же знаете его жеребца. Пакостная и кусачая тварь, конюх к нему подходить боится.
   - А где привезенные продукты?
   - Да так и остались на возу. Вознице заплатили и велели зайти за возом завтра. Я только кроликов забрала.
   - Не вздумайте их использовать в пищу, пока я не проверю! - предупредила Ира. - Кроликов могли напичкать чем-нибудь таким, что совершенно безвредно для них и смертельно опасно для вас. Жрецы Ашуга в свое время поднаторели в деле убийства ваших соплеменников. Чуть позже я сделаю амулет, которым можно будет выявить любую вредную для вас гадость.
   - Никогда не слышала о таких амулетах, - покачала головой шура.
   - У меня есть много такого, о чем здесь никто не слышал, - усмехнулась Ира. - Надеюсь, что и для моих врагов это будет неожиданностью.
   К девушкам, которые уже вышли из дома, подошел Сантор.
   - Мы не смогли ничего сделать, - сказал он Ирине. - Все произошло слишком быстро.
   - Вы уже знаете?
   - Конюх сказал. Где тело?
   - Я похоронила слугу рядом с его госпожой. А к вам у меня будет предложение. Я хочу набрать дружину и предлагаю вам стать ее капитаном. Все дружинники должны быть хорошими бойцами. Я буду щедро платить и вооружу их оружием своего мира. Есть только одно обязательное условие: все, в том числе и вы, должны будете принести мне магическую клятву верности.
   - Что это за клятва, Рина? Никогда о такой не слышал.
   - А о ней здесь вообще никто ничего слышать не мог. Это заклинание, которое где-то раздобыл мой Зверь. Его суть в том, что вы клянетесь мне в верности до тех пор, пока не истечет оговоренный срок службы, или я сама вас не отпущу, а заклинание следит за тем, как вы держите свою клятву.
   - А если я ее нарушу?
   - Лучше вам этого не делать. Вы не сможете мне навредить, а просто убьете сами себя.
   - А если вы будете действовать во вред королю?
   - Для вас я могу сделать исключение и принять клятву с оговоркой, что в этом случае вы можете считать себя от нее свободным. Вы мне в спину не ударите. Поймите меня правильно. Я не собираюсь предавать короля, если только он сам меня не предаст.
   - Я не против службы у вас, если только меня отпустит король.
   - Я с ним об этом поговорю. А сейчас пойдемте, я проверю продукты.
   Воз с продовольствием стоял на дороге невдалеке от ворот. Быстро сформировав заклинание, Ира убедилась, что ничего опасного в продуктах нет.
   - Все в порядке, - сказала она спутникам. - Продукты можно забирать, позже я защищу их от порчи. Вы не поможете их перенести, Сантор? Завтра нужно будет обязательно нанять слугу, а то одна Лая не управится. Куда дели кроликов?
   - Их клетку поставили в конюшне, - сказала Аглая, - там, где конюх держит корм для лошадей.
   - Дайте мне каплю вашей крови, - попросила Ира шуру. - Мне это нужно, чтобы определить, что может быть вредным для вашего вида. Да не тряситесь вы так, как маленькая девочка, я вас даже колоть не буду.
   Через несколько минут кролики были проверены и признаны годными к употреблению.
   - На сегодня все! - сказала уставшая девушка. - Сил не осталось ни обычных, ни магических. Пойду отдыхать и восстанавливаться. Сантор, попросите Вольдера помочь с продуктами, утешать Лину будет после. На ужин меня не ждите.
   Утром Ира проснулась отдохнувшая и полная сил. Девушка не стала ждать завтрака и ушла в обменную комнату за золотом. Забрав сумки, она перенеслась в ангар, где на этот раз было прохладней обычного. Поздоровавшись с тепло одетыми парнями, Ира спросила у Игоря, почему так много груза.
   - Должно быть два ящика гранат, а у вас их здесь два десятка. Это все на переправку?
   - Сегодня еще подвезли заказанное продовольствие и для вас, и для короля.
   - Тогда все то, что для короля, несите во врата вместе с гранатами, а мое переправим уже в другое место. Газ еще не доставили?
   - Пока нет, но заявку я передал.
   - Поторопите их, Игорь. У меня на этот газ завязаны все планы, а медлить с их выполнением для меня опасно. Что с пластинкой?
   - Вашу пластинку не берет даже алмазное сверло. Переправили самолетом в Москву, пусть там разбираются. Партию зеркал мы подготовили, когда вы их будете забирать?
   - Мне сейчас, Игорь, не до зеркал. Пусть пока у вас полежат. Если вы мне завтра не дадите газ и средства защиты, можете больше насчет них не беспокоиться. Придется мне тогда рисковать и действовать местными средствами. Я, в отличие от вас, тянуть время не могу, мне это может слишком дорого обойтись. Вчера убили моего слугу, завтра может дойти очередь до других людей из моего окружения или до меня самой.
   - Ирина Игоревна! - подбежал один из парней. - Мы все закончили! Что делать с остальными ящиками?
   - Подождите минутку, - она закрыла одни врата и открыла другие на этот раз в саду возле особняка. - Складывайте все на землю возле врат. Игорь, как только они закончат, я уйду. Золото в сумках только за оружие, за продовольствие я расплачусь позже.
   Ира закрыла врата, обошла штабель из ящиков и увидела на пороге особняка все его население, кроме Лаи.
   - Что это они тебе сегодня натащили? - спросил подошедший Владимир.
   - В ящиках продовольствие. А чем это вы все занимаетесь?
   - В следующий раз нужно выгружать сразу в дом, чтобы нам здесь не таскать. А занимаемся... Мы приготовились к поездке и ждали людей короля, а тут бесплатный цирк. Не каждый день можно увидеть, как из воздуха выпрыгивают мужики с ящиками. Твоих врат из-за солнца почти не видно. Ладно с этим. У меня для тебя плохая новость. Лая слегла и, похоже, уже больше не встанет. И твоя магия в этом случае вряд ли поможет. Она просто устала жить и хочет уйти, и я бы тебе не советовал ей в этом мешать. Лина кое-что приготовила на скорую руку, так что мы без завтрака не остались. А вот и гвардейцы. Мы поехали, а ты крепись и постарайся не наделать глупостей.
  
  
   Глава 21
  
  
   Все, кроме Лины, уехали с королевскими гвардейцами, а Ира с болью в сердце вошла в комнату Лаи. Служанка лежала на своей кровати, заботливо укутанная пледом. Услышав шаги, она открыла глаза и посмотрела на Иру с таким сочувствием, что у девушки перехватило дыхание.
   - Я знаю, что ты можешь вернуть мне желание жить, - тихо сказала она Ирине, впервые за все время обращаясь к ней на ты, - но очень прошу этого не делать. Я уже отжила свое, и на этом свете меня удерживали только два человека: Гарт и ты. Мне очень жаль, что приходится оставлять тебя совсем одну. Мне стыдно перед тобой за свою слабость, но я ничего не могу с собой поделать. Когда-то очень давно я полюбила Гарта со всем пылом молодости. Но боги не дали мне красоты, а он уже тогда был знаменит своими ратными подвигами. Молодой воин не заметил влюбленную в него дурнушку. Уже много позже, когда из всех слуг мы с ним остались одни, он меня все-таки полюбил поздней любовью постаревшего мужчины. Мы еще могли любить друг друга, но для детей было уже слишком поздно. А потом появилась ты. Маленькая, несчастная девчонка, которую госпожа избрала орудием своей мести. И мы с Гартом, пусть и не сразу, начали относиться к тебе, как к родной. Я рада, что госпожа тоже тебя полюбила и отказалась мстить ценой твоей жизни. Но тебе все-таки не удалось не связываться со жрецами. Я многого не знаю, но помню тех жрецов, которые подчистую вырезали семьи мастеров вместе с их слугами и дружиной. Не думаю, что нынешние будут лучше тех. Они уже никогда не оставят тебя в покое, поэтому, если чувствуешь в себе силы, уничтожь их всех, а если таких сил нет, убеги куда-нибудь подальше и постарайся начать жизнь сначала. И прости меня, если сможешь.
   Ира молча кивнула, поцеловала ее в щеку и вышла из комнаты. Она немного постояла в коридоре, думая о том, чем ей заняться в первую очередь, потом вытерла слезы рукавом и пошла к себе.
   Первым делом после получения груза у нее был намечен поход в мир Страшилы за чешуей. Она нуждалась в материале для амулетов, а чешуя, как показали ее опыты с чешуйкой Страшилы, для этого подходила идеально. Открыв сундук с обувью, девушка достала купленные когда-то и так ни разу не использованные резиновые сапоги и переобулась. Тонкое льняное полотенце было смочено и завязано на лице таким образом, чтобы закрывало нос и рот. Глотать черную пыль, а потом блевать не хотелось. Ира даже на руки натянула тонкие перчатки, которые ей сшили к одному из платьев. Чем меньше тело контачит с пустыней, тем лучше. От воспоминания о песчаных червях ее до сих пор непроизвольно передергивало. Пистолет на поясе и две кожаные сумоки наподобие тех, в которых она носила золото, довершили амуницию. Немного постояв, она глубоко вздохнула и вызвала врата. Слава богу, что не было сильного ветра. Он лишь слегка ворошил верхушки черных барханов и трепал ей волосы. Логово убитого ящера виднелось в сотне шагов, и Ира очень надеялась, что в нем не появился новый жилец. Она поспешила к тому месту, где должны были находиться останки ящера. Глаза старалась не отрывать от песка под ногами не только потому, что боялась пропустить чешую, но и потому, что ее до дрожи в коленях пугало местное небо, достойное украсить земной ад. Вскоре попалась первая чешуйка. Как и та, которую ей дал Страшила, она была тяжелая и скользкая на ощупь. За первой чешуйкой последовала другая, потом их россыпи начали встречаться повсюду. Сначала ей было непонятно, почему тяжелые чешуйки не ушли в песок, но потом, когда она в поисках чешуи попробовала его разрыть, оказалось, что сам песок еще тяжелее чешуи. Поэтому ветер ее и не засыпал. Скользкая и более легкая чешуя ящера просто плавала на поверхности песка. Ира ускорила шаг, уже не обращая внимания на отдельные чешуйки, стремясь быстрее добраться до того места, где они сплошь устилали песок. Набрав с верхом одну сумку, она принялась за вторую. Когда обе сумки оказались доверху засыпанные чешуей, Ира решила отнести добычу домой и вернуться. Внезапно внимание девушки привлек какой-то шум. Подняв голову, она с ужасом увидела быстро приближающийся к ней столб песка и пыли, из которого временами проглядывало что-то черное и блестящее.
   "Эти пески полны жизни", - вспомнились слова Страшилы.
   Быстро открыв врата возле сумок, она с трудом по одной отнесла их в свою комнату. Когда уходила со второй сумкой, не выдержала и оглянулась. Черная мерзость размером с хороший грузовик была уже совсем близко. Рывком перенеся за врата неподъемную сумку, Ира ввалилась следом и закрыла проход. Оставив сумки, она попыталась развязать узел на полотенце, но ничего не получилось: все тело била дрожь, а руки отказывались слушаться. Немного успокоившись, девушка сняла с себя всю одежду, накинула халат на голое тело и с помощью Лины хорошо обмылась теплой водой, уделив особое внимание волосам. Потом Лина тщательно подмела и протерла полы и помыла резиновые сапоги. Костюм тоже срочно отправился в стирку. К чешуе не пристало ни пылинки, поэтому ее мыть не стали, а просто переложили в другие сумки, заодно пересчитав. Всего получилось немногим больше шестисот чешуек. Освобожденные от чешуи сумки, в которые все-таки набился песок, Ира велела выбросить. Выйдя с одной чешуйкой на улицу, она убедилась, что ей не померещился красноватый оттенок чешуи убитого ящера: вспыхивающая под солнечными лучами голубым светом пластинка при более слабом освещении явственно отсвечивала красным. Ира попробовала наложить на пластину одно из двух заклинаний, которыми поделилась с магами школы, и была обрадована результатом. Получившийся амулет позволял чувствовать отношение окружающих даже обычному человеку. Такой амулет можно было сделать и из других материалов, но, в отличие от них, чешуя дракона не теряла силу из-за утечки и позволяла накладывать на себя сразу несколько заклинаний.
   Ира ссыпала всю чешую в один из сундуков, надела свое розовое платье и ушла вратами в свою комнату во дворце короля. Поднявшись на второй этаж, она быстро разыскала королевского секретаря.
   - Рада вас видеть, Мар! - поздоровалась она с вздрогнувшим при ее появлении толстяком. - У меня появилась проблема, требующая срочного решения. Я только не знаю, стоит ли мне беспокоить по этому поводу короля, или мне сможете помочь вы.
   - А что вам нужно, миледи?
   - У меня, дорогой Мар, заболела кухарка. Вряд ли она уже поднимется, поэтому я завтра постараюсь найти другую. Сами должны понимать, что я не могу брать в прислуги, да еще на кухню, первого попавшегося человека. Но сегодня что-то кушать нужно? Продуктов у нас много, а вот готовить некому. Не могли бы вы на сегодняшний день одолжить мне одного из королевских поваров? Клянусь, что завтра утром он уже будет во дворце, а я не из тех, кто забывает услуги.
   - Я думаю, что это не тот вопрос, из-за которого нам следует беспокоить его величество, - ответил ей секретарь. - Давайте вместе спустимся в дворцовую кухню и попросим помочь главного повара. Он вам не откажет.
  
   Андропов внимательно прочитал принесенный документ и недоуменно поднял брови.
   - Не поясните, Павел Игнатьевич, причину, по которой изменилась позиция Волковой? При разговоре со мной она демонстрировала готовность к сотрудничеству, и даже сама предлагала очень интересные варианты, а тут вдруг чуть ли не угрожает разрывом отношений.
   - Я вам с самого начала говорил, Юрий Владимирович, что Грошев на роль куратора не подходит. Насколько я понял из переписки и разговора со старшим группы, он постоянно игнорирует ее заявки, в том числе и самого невинного содержания вроде продовольствия. Когда я спросил о причинах, он ответил, что не считает целесообразным выполнять прихоти этой девчонки по первому требованию. Он считает, что если ее прижать, то она станет более сговорчивой. Мол, все равно ей деваться некуда. Даже выгодную для нас торговую операцию с зеркалами велел отложить.
   - Он идиот?
   - Вам виднее, вы с ним общаетесь чаще, чем я. У Волковой сейчас отчаянное положение, вчера ее враги убили одного из слуг. Она запросила усыпляющий газ и кислородные приборы, которые, по ее словам, жизненно необходимы, а он опять тянет время. Вот она и сказала, что за оружие расплатилась, а дальше будет смотреть, иметь с нами дело или поискать других партнеров. Она, оказывается, уже давно просила электрифицировать свой замок. Даже выразила согласие в этом случае принять в нем наших ученых. А в материалах по проекту об этом нет ни одного слова. По последним данным возможности Ирины в части передачи грузов резко возросли. Теперь она может гнать через свои врата грузовые автомобили.
   - Вот что, Павел Игнатьевич, берите проект в свои руки. Грошева я отстраняю и буду с ним разбираться. Сделайте мне к завтрашнему дню выборку всех документов по проекту. И необходимо немедленно передать в группу нужное Ирине оборудование. Она утром будет?
   - Обещала.
   - Вот и передайте. И пошли туда кого-нибудь из своих зубров. Сходит с Ириной и определится на месте, чем ей еще можно помочь. Не ожидал я, если честно, такого разгильдяйства от своих работников по проекту, который на контроле ЦК.
  
   Выделенный Ире во временное пользование повар приготовил замечательный обед. Она предложила Лае ее накормить, но служанка только отрицательно покачала головой. Стрелки задерживались, поэтому проголодавшаяся девушка не стала никого ждать, а пообедала в одиночестве. Вернулись они с двухчасовым опозданием, и вышедшая на крыльцо Ира заметила, что кобыла Аглаи хромает.
   - Что с твоей лошадью? - спросила она у шуры, которая первой подошла к крыльцу. - И почему так задержались?
   - На обратной дороге на нас напали, - мрачно ответила Аглая. - Мою лошадь ранили стрелой. Вольдер тоже ранен, хоть и легко, а двух гвардейцев убили. Напали неожиданно, обстреляв с деревьев из луков. Мы перебили почти всех, но трое, бросив лошадей, удрали лесом. Судя по следам, один из них ранен.
   - Жрецы подстроили?
   - Почти наверняка их работа! - сказал подошедший вслед за шурой Сантор. - Разбойники нападают на обозы, где есть чем поживиться и не слишком большая охрана, а не на солдат короля. Плохо, что теперь жрецам стало известно о нашем оружии.
   - Думаю, что они об этом оружии и так знали, - сказала ему Ира. - С ним уже ходит много гвардейцев и вся охрана короля. Жрецы, наверное, решили попробовать его захватить с помощью разбойников, или хотя бы посмотреть на его действие. Скорее всего, где-нибудь в стороне сидели их наблюдатели. Вольдер, идем, я тебя посмотрю. Куда тебя ранили?
   Капитан не успел ответить: на крыльцо выбежала Лина и с плачем кинулась ему на грудь.
   - Ну что ты, маленькая! - Владимир обнял вздрагивающую девушку и начал гладить ее волосы, успокаивая. - Подумаешь, немного задержались. И ранение совсем пустяковое. Попали в такое место, что и показать кому стыдно.
   - Задницу ему прострелили, - сказал Сантор в ответ на вопросительный взгляд Иры. - Стрела пробила заднюю луку седла и воткнулась в ягодицу. Там и раны той...
   - Не смущайся, инструктор, улыбнулась Ира. - Не буду я смотреть твою рану, так затяну. Пусть только Лина поможет тебе ее промыть водой, чтобы не осталось грязи. Готовь теперь на груди место для медали. А я пока подлечу лошадь.
   После того как болезные были вылечены, а голодные - накормлены, Ира попросила всех собраться в ее гостиной. Лину она не приглашала, но девушка прилипла к Владимиру, уже не скрывая своих с ним отношений, и явилась в гостиную вместе с остальными.
   - Все вы знаете о моих отношениях с храмом Ашуга, - начала она издалека. - Король принял в этом конфликте мою сторону, не потому что я ему нравлюсь, или он не может простить жрецам своего отца. Дело в том, что я стараюсь усилить королевскую власть и дать возможность победить в грядущей войне. Жрецам сильная королевская власть не нужна, а действенно помочь против войска шуров они не смогут. Не в силах сейчас нанести удар мне, они пытаются бить по моему окружению. Вы все для меня дороги, и я не хочу никого из вас терять, как уже потеряла Гарта. Я не собираюсь долго терпеть нападки со стороны Храма и думаю предпринять действенные меры. Пока этого не произошло, вам нужно поберечься. Выездов в город без необходимости, тем более одиночных, быть не должно. Чтобы повысить ваши шансы я изготовила для всех амулеты. Лина сидит все время в особняке, поэтому ее это не касается. Амулеты помогут избежать отравления и укажут на тех, кто хочет причинить вам зло. Все они выполнены на чешуе дракона, поэтому не имеют срока годности и несут в себе несколько заклинаний. Со временем я в них еще кое-что добавлю. Заряжаться они будут от вашей силы.
   - Мы же не маги, - сказал Владимир.
   - Сила есть у каждого, - объяснила Ира, - просто у магов ее много, а вашим амулетам надо самую малость, так что вы потери своих сил не заметите. В дальнейшем я думаю поместить амулеты в оправу, чтобы их было удобно носить. Пока же я каждый амулет завернула в сетку и привязала шнурки. Носить их нужно на голое тело. Если в пище или питье будет яд, амулет нагреется, и вы это сразу почувствуете, а если кто-нибудь захочет нанести вам удар или просто ненавидит, от такого человека в вашу сторону будет нести холодом. Он распознает и ложь. Видимого проявления не ждите, вы просто будете знать, что вам лгут. Возьмите амулеты.
   - Я не могу! - покачала головой Аглая. - Это бесценная вещь! В нашем народе до резни было несколько чешуек, а сейчас, по слухам, осталась только одна у нашего вождя в горах.
   - Если я тебе ее даю, значит имею такую возможность! Не хочешь принять мою дружбу, прими хоть это. Ты и так рискуешь собой, находясь в моем доме. Не будешь меня слушать, отправлю обратно к королю.
   Остаток дня Ира провела в одиночестве, обдумывая, что нужно заказать на Землю в первую очередь, и что сделать, чтобы ее заказы выполнялись без проволочек. Окончательно оформились планы в отношении Храма. Слабым местом пока оставался лишь захват жреца, знающего секреты изготовления амулетов. Если ей завтра дадут газ, это, скорее всего, удастся сделать без шума. Если не удастся избежать шума, и стрелки переведут на нее, ничего страшного не случится. Король ее в любом случае поддержит хотя бы потому, что у него просто нет другого выхода. Но ставить короля в безвыходное положение - плохая затея. Любви к Ире у него от этого точно не прибавится.
   Проснулась Ира очень рано. Костюм после стирки высох, но его еще необходимо было гладить, поэтому пришлось надеть платье. Решив не ударить в грязь лицом и показать себя ребятам в ангаре во всей красе, она надела свое лучшее - розовое. Из драгоценностей повесила на шею один кулон с рубинами. Повар уже приготовил завтрак, и его нужно было возвращать во дворец. Ира открыла врата в пустой по раннему времени коридор и выпустила в него повара, которому перед этим в благодарность выдала два золотых. Немного подумав, решила сегодня идти без золота. С королем она еще не виделась и о продовольствии не говорила, да и свой груз пока не распаковывали, только занесли под крышу. Платить неизвестно за что, да еще и за короля, как-то не тянуло. Ничего, обойдутся один день без золота, может быть, станут более сговорчивыми. Девушка открыла врата в ангар прямо из своей спальни и ступила в них, слегка придерживая руками подол платья.
   Несмотря на то, что сегодня она пришла раньше обычного, команда встречающих была уже в сборе. Возле оторопевших от ее вида ребят сиротливо лежал один деревянный ящик.
   От группы отделился один мужчина постарше в осеннем пальто и шляпе и пошел к ней навстречу. Раньше она его в ангаре не видела.
   - Здравствуйте, Ирина Игоревна, - поздоровался он, заодно поприветствовав ее поклоном. - Позвольте представиться, Игорь Алексеевич Гнедых.
   - У вас в Комитете одни Игори, - засмеялась Ира, - или вас всех подбирают по имени моего отца?
   - Уверяю вас, что меня выбирали по другим критериям.
   - Извините за такой наряд, просто так получилось, что нечего было надеть. И золота я сегодня не принесла. Ваш груз еще не разбирали, а я с королем вчера не виделась, так что рассчитаемся позже. То, что я просила, привезли?
   - Да, в этом ящике несколько баллонов с газом и три аппарата для дыхания. Инструкцию положили сверху. Насчет оплаты можете не беспокоиться, тем более за продовольствие. А вид у вас просто изумительный. За него не извиняться, им гордиться надо. Стоило прилететь из столицы, чтобы только на вас посмотреть!
   - Сколько комплиментов! - немного смутилась Ира. - Я их столько за все время не слышала, сколько вы их сейчас выдали за один раз. Но вряд ли вы сюда из Москвы прилетели только для того, чтобы полюбоваться мной. Вы ко мне по делу?
   - Вы правы. Ваш демарш сыграл свою роль. В Комитете начали разбираться с вашими претензиями и сочли, что они абсолютно обоснованы. Генерал Грошев от работы с вами отстранен. Принято решение все ваши заявки выполнять по возможности в минимальные сроки, а меня направили для того, чтобы я разобрался на месте и выяснил, что вам туда нужно передать для безопасной и комфортной жизни. Если будет желание, могу подсказать и решение ряда ваших проблем. Понятно, что для того чтобы давать советы или работать у вас, мне потребуется время на адаптацию. Берете?
   - Со временем плохо, его постоянно не хватает, но я вас возьму при одном условии. Вы брезгливы?
   - Не очень. За время работы в Комитете какой только гадости ни приходилось есть.
   - Спрашиваю, потому что без знания языка вам там делать нечего, а на ваше обучение у меня нет времени. Поэтому поучитесь сами по шпаргалкам, которые я готовила для Владимира, а чтобы обучение не растянулось на месяцы, будете принимать один гадостный отвар, который облегчит вам учебу раз в пять. Готовы?
   - А куда я денусь?
   - Тогда сейчас перенесут ящик, и пойдем мы. Наряд у вас далек от средневекового, но вам все равно первое время сидеть в доме, а там что-нибудь придумаем. Игорь, давайте!
   Она открыла врата в свою гостиную, и парни внесли в нее ящик, с любопытством осматривая комнату.
   - Ирина Игоревна! - умоляюще обратился Игорь. - Можно сделать только один снимок?
   - Мальчишка! - рассмеялась Ира. - Снимайте, только быстрее!
   - Сейчас вам покажут комнату, а потом капитан ознакомит вас с домом, - сказала девушка гостю, когда за ними исчезли врата.
   - Может, мне лучше поселиться с капитаном? - предложил Игорь Алексеевич.
   - Не лучше. У капитана есть невеста, поэтому вы им будете мешать, - сказала Ира, полюбовалась на его ошарашенное лицо и добавила: - На будущее запомните, что отчества здесь не в ходу. Вас все будут называть по имени Игорем, если только не переиначат его как-нибудь на местный лад. Владимира, например, зовут Вальдером. Меня, пока вы говорите только по-русски, можете звать Риной. У вас какое звание, майор?
   - Угадали.
   - Пойдемте, майор, я покажу вам свободную комнату. Вы когда ели? Ну это уже давно. Значит, сейчас с нами и позавтракаете, а потом Владимир до отъезда на обучение солдат короля познакомит вас с домом и его обитателями. А я в это время уйду во дворец. Вы умеете работать с привезенным оборудованием? Вот и хорошо. Когда я вернусь, научите.
   Владимир появлению коллеги не обрадовался, но воспринял его внешне спокойно. Когда позавтракали, он повел его знакомить с домом.
   - Сантор, - обратилась Ира к воину. - У меня к вам будет просьба. Походите по рынку в тех местах, где набирают работников. Нам нужно взять кого-нибудь на кухню и еще работника для самых разных дел. Не забудьте про амулет. Задавайте вопросы и слушайте, что вам на них ответят. Если хоть в чем-то соврут, вы почувствуете. А я, когда вернусь, еще проверю сама. И, ради всех богов, будьте осторожны!
   - Я могу не успеть до отъезда.
   - Ничего страшного, один раз съездят без вас. Охрану король наверняка увеличит, а разбойники нападают не каждый день. Или вам так не терпится пострелять, что вы готовы сами обойтись без обеда и лишить его нас? И купите для Игоря приличную одежду. Возьмите у мастеров что-нибудь из готового. Размер можно прикинуть на глаз, поэтому берите свободную одежду. Вот кошелек, денег вам должно хватить. Лина, не забудь погладить мой костюм, он мне скоро будет нужен. Как там Лая?
   - Она совсем отказывается есть и сильно ослабла. Я думаю, проживет еще два-три дня. Воду я ей постоянно ставлю, понемногу пьет.
   Закончив раздавать указания, Ира из трапезной вышла в коридор, а из него вратами ушла в свою комнату во дворце. Первый визит она решила нанести королю. В это время в коридорах дворца было уже много придворных, поэтому, пока она добралась до королевских покоев, пришлось раз двадцать раскланиваться с незнакомыми ей дворянами и выслушивать от них комплименты. Секретарь был на своем месте. В приемной, кроме них, никого не было, поэтому Ира не стала придерживаться этикета.
   - Король у себя? - спросила она Мара, кивнув ему в знак приветствия. - Сделайте любезность, сходите к нему и попросите от моего имени об аудиенции. Надеюсь, дам у него сейчас нет? Вот и хорошо. Идите, а я пока за вас посижу в этом кресле.
   Долго ей сидеть не пришлось. Наверное, король был в гостиной, потому что Мар почти тотчас вернулся в приемную и сообщил, что ее ждут.
   - Сегодня хороший день! - сказал ей Аниш, который действительно сидел на кушетке в гостиной и приподнялся при ее появлении. - Вы меня не отрываете от важных дел, да и выглядите сущей красавицей, а не мальчишкой, как обычно. Так и хочется задержать вас подольше, например, на ночь.
   - Перебьетесь! - фыркнула Ира, вызвав у короля взрыв смеха. - Перестаньте смеяться, я к вам по делу!
   - Если по делу, то извольте пройти в спальню. Делами с дамами я занимаюсь только там.
   - Вы можете хоть немного побыть серьезным, или мне лучше уйти?
   - Меня сбивает с серьезного настроя ваш внешний вид. Вы, Рина, все-таки бессовестно хороши. Постарайтесь в следующий раз опять прийти в брюках, не то я за себя не отвечаю. Что у вас за дело?
   - Я не хочу, чтобы вас убили!
   - Я, представьте, тоже не горю желанием быть убитым. И что дальше?
   - Возьмите амулет. Носить нужно на теле. Позже я сделаю другой такой же в оправе и заменю. Если вам подбросят яд, он сильно нагреется. Если к вам подойдет человек, который вас ненавидит или желает убить, от этого человека повеет холодом. Кроме того, вы всегда будете знать, когда вам лгут. Позже надеюсь вставить сюда же защиту от чтения мыслей и подчинения, а также от воздействия магией на тело. Но для этого сначала нужно поймать жреца.
   - Что это за камень?
   - Это чешуйка дракона.
   - Вы шутите! У нас в сокровищнице есть одна. Мой отец купил ее, потратив все золото, которое пришло с рудников за три декады! Когда-то ею владели шуры.
   - Была одна, теперь будут две. А эту передайте канцлеру и объясните ему, как пользоваться. И не вздумайте сделать ее третьей. Если канцлера убьют, проблем будет...
   - Я, кажется, не давал вам поводов так о себе думать, - всерьез обиделся Аниш. - Передам я ваш подарок канцлеру, можете не беспокоиться. Только вы сами не проболтайтесь, что мы носим на груди такое богатство. А то ваши амулеты, вместо того чтобы продлить нам жизнь, изрядно ее сократят.
   "А ведь он на меня серьезно обиделся, - думала она идя в ту часть дворца, где ее должен был ждать шевалье Нэлу. - На постороннего человека он вряд ли так отреагировал бы. Неужели я ему действительно не безразлична? Вот еще не было печали!"
   Алин был на месте и выглядел недовольным.
   - Прислали вам нужное? - спросил он после приветствия. - Лично я готов ждать сколько угодно, но милорд герцог подобрал таких исполнителей, которые ждать не хотят.
   - Где они?
   - В дворцовой тюрьме, где же еще? А вы что хотели? Кто в здравом уме отправится охотиться на жрецов за золото? А этим обещали и золото, и жизнь.
   - Проводите меня к ним.
   - Вы думаете, о чем просите?
   - Гораздо лучше вас. Более того, я почти уверена, что если я туда не схожу, у нас с вами ничего не получится. И я им не рискну отдать свои вещи.
   - Как хотите, - пожал он плечами. - Идите за мной и придерживайте платье: там грязно.
   "Придется мне все-таки еще раз воспользоваться образом вампира, - подумала Ира, спускаясь в подвал по узкой каменной лестнице. - Главное - дать совсем немного силы, тогда все обойдется без неприятностей".
   Пост стражи был только у первой по счету двери, две остальные им отпирали тюремщики, которые слушались Алина беспрекословно. Грязи Ира не видела, но все равно придерживала платье, досадуя на себя за то, что не догадалась переодеться. Пройдя вторые двери, она не выдержала и остановила шевалье.
   - Послушайте, Алин, вы меня долго ждали, подождите еще чуть-чуть.
   С этими словами она ушла в свою спальню, проделав все так быстро, что шевалье даже не успел заметить врата. Для него она просто внезапно исчезла. Дома Ира быстро сняла розовое платье и надела повседневное. Посмотрев на себя в зеркало, она появилась в коридоре там же, где до того исчезла.
   - Как это у вас получается? - проворчал шевалье. - Я встречал сильных магов и видел их в работе, но ни у кого не выходило так быстро ставить врата. Мы пришли, миледи. Ваши висельники сидят в этой камере.
   - Мои? А что, это идея. Подойдите! - велела она двум здоровенным мужикам, одетым в лохмотья.
   Те, поедая Иру глазами, приблизились вплотную к двери, которая целиком состояла из решетки. Лезть в их мысли не хотелось, но было необходимо. Несколько месяцев назад девушка заалела бы как маков цвет, сейчас же она просто взяла себе кое-что на заметку из богатого жизненного опыта убийц и их не менее богатого воображения. Немного покопавшись в их головах, Ира узнала, что никаких жрецов эти бандюги ловить не собирались, а собирались сразу же после получения свободы рвануть прочь, наплевав на обещанное золото.
   - Вы кого хотите обмануть? - подражая шуре, зашипела она на них.
   На глазах опешивших убийц красивая девушка внезапно превратилась в чудовище, парализовав их взглядом пылающих зеленым огнем глаз. Аккуратный ротик превратился в безобразную пасть, полную игольчатых зубов, а пальцы обзавелись длинными, слегка загнутыми когтями.
   - Вы посмели мне солгать! - прошипела она в камеру. - Вы знаете, что бывает с теми, кто мне лжет?
   - Госпожа! - заорал один из них и плача упал перед ней на колени. - Простите! Ведь жрецы - это те же маги! Нам с ними никак не справиться!
   - Жить хотели, госпожа! - заорал второй, тоже упав на колени. - Простите, госпожа!
   - Хотите мне служить, жить сотни лет и купаться в золоте?
   - Да!!! - вырвался рев из двух глоток.
   - Тогда я вас научу, как легко справиться с жрецом. Сделаете все, как я скажу, и получите свободу и золото от канцлера и станете моими слугами, а это завидная доля! Посмеете меня предать, и я найду вас даже в посмертии! На души каждого из вас уже наложена моя печать! Слушайте...
   - Их нужно срочно вымыть, накормить и переодеть во что-нибудь приличное, - говорила Ира еще не полностью отошедшему от ее спектакля шевалье. - Вечером они должны выглядеть приличными людьми. После обеда я должна сходить в свой замок, а потом вернусь к вам и покажу им как все нужно делать. Вы меня слышите, Алин?
  
  
  
   Глава 22
  
  
  
   Вернувшись домой, она первым делом проверила двух слуг, которых привел Сантор. Кухаркой он нанял высокую, нескладную девушку шестнадцати лет. Шесть лет назад, во время мора, Сая потеряла родителей и с тех пор жила у дяди, обслуживая его немаленькую семью. Готовила она неплохо, хоть и без особых изысков. Ее кандидатуру Ира утвердила сразу, а вот по поводу второго работника у нее возникли сомнения. Это был физически крепкий парень лет двадцати. Точно он своего возраста сказать не мог, места рождения не помнил и даже имени не знал. Год назад его кто-то ограбил, ударив перед этим по голове чем-то тяжелым. Обозники подобрали почти голого парня и отвезли его в городской приют, где с ним пришлось немало помучиться жрецам богини плодородия Лади, пока он смог нормально разговаривать и выполнять самую простую работу. Со временем память к Наю - так назвали парня в приюте - начала потихоньку возвращаться, и сейчас он уже ничем не напоминал того идиота, каким был год назад. Жрецы решили, что нечего ему даром есть хлеб, и теперь Най каждое утро отправлялся на городской рынок наниматься на разовые работы, а всю свою выручку приносил в приют. При рассказе о своей жизни парень не соврал ни слова, да и подставой от жрецов Ашуга быть не мог, но Иру смущало его прошлое. Что, если он прежде был разбойником и чего-то не поделил со своими? Как он в этом случае себя поведет, если вернется память? Немного поколебавшись, она решила его все же принять. Одежду для Игоря, которого все уже дружно переименовали в Игара, Сантор тоже купил, и теперь майор не так сильно резал глаза своим внешним видом. Пока у нее было свободное время, Ира собрала нужные травы и ушла на кухню готовить для него отвар. Там уже хозяйничала Сая, которая с помощью Лины осваивалась на кухне и готовилась варить обед. Ира пристроилась к плите и быстро наварила зелья на несколько дней. Разлив его по трем кувшинам, она на два из них наложила заклинание сохранности и отнесла все в комнату, где поселился Гнедых.
   - Владимир отдал вам свои шпаргалки? - спросила она, ставя кувшины на стол. - Вот и прекрасно. Они там пронумерованы, так что в порядке нумерации и учите. А теперь соберитесь с духом и пейте до дна из этого кувшина. Остальные вам на следующие два дня.
   - Может быть, после обеда? - спросил майор, нюхая содержимое кувшина.
   - Ну что вы, Игорь, как маленький. Если вас вывернет сейчас, вы только испортите мне порцию отвара, а если вас вывернет после обеда... Продолжать, или догадаетесь сами? Что вы морщитесь?
   - Непривычно, когда тебя называют по имени...
   - Девчонки, - закончила она за него. - Ничего, привыкайте. Другой мир - другие обычаи. Здесь для простонародья девчонка тринадцати лет уже считается совершеннолетней девушкой.
   - А у дворян?
   - У дворян - на год позже. Вы мне зубы не заговаривайте, а берите и пейте. Я вас травить не собираюсь, но без отвара вы у меня в доме еще долго будете бесполезным балластом, а вас ведь вроде прислали помогать. Вот и умница. Постарайтесь хоть пару минут удержать его в себе, потом будет легче. Знаете, сколько я его выпила, когда обучалась магии? И каждый раз приходилось себя заставлять. Зато помогает учиться, как ничто другое. Я ведь и вам его дала. Результат-то хоть есть?
   - Медики сделали таблетки. Тоже горькие, но до вашего варева им далеко. Посчитали, что их применение ускоряет запоминание раза в два.
   - А мой отвар его улучшит раз в пять. Ладно, учите. Вечером зайдете к Владимиру, он вам исправит ошибки в произношении. Только не ходите к нему слишком поздно, чтобы не попасть в неловкое положение.
   - Удивил меня наш капитан со своей невестой.
   - А чему вы, собственно, удивляетесь? Тому, что молодой человек и девушка полюбили друг друга? Он этим нарушил свой долг?
   - Да нет, здесь как раз все нормально. Но ведь ему придется уйти.
   - Я не думаю, что вы решите прервать со мной сотрудничество. Значит, вам еще долго будут нужны свои люди, знающие местный язык и специфику, а он как раз такой. Ну а придется уйти, заберет ее с собой. Неужели вы не придумаете подходящей легенды для жены своего сотрудника и не обеспечите ее документами?
   - Но у нее здесь, наверное, семья.
   - Есть семья, ну и что? Дочери всегда уходят из своей семьи в семью мужа. А ее матери и сестре я помогу.
   - Но у них не будет детей.
   - Они решат для себя сами, что им важнее: собственные дети или их любовь. Усыновить и воспитать брошенного другими ребенка - тоже достойная цель в жизни.
   - Вам точно четырнадцать лет, Ирина? По разговору не скажешь.
   - Мне уже скоро пятнадцать. А разговор... Есть подозрение, что отвар, который вы с таким неудовольствием только что выпили, способствует не только запоминанию, но и развитию мозга. До того как я его начала пить, ничем от своих сверстниц не отличалась. Ладно, учите слова. Скоро приедут Вольдер и Аглая, да и обед к этому времени будет готов. А после обеда я всех мужчин ненадолго запрягу на переноску продуктов. Один Най будет слишком долго возиться. А потом вам еще показывать мне свое оборудование. Сегодня я его должна передать исполнителям.
   - А кто исполнители?
   - Двое убийц, приговоренных королевским судом к повешению.
   - Вы шутите?
   - Вы слышали, Игорь, такое выражение, что цель оправдывает средства? Так это именно наш случай. Этих подонков должны были казнить, а я дала им жизнь и надежду.
   - Надежду на что?
   - На то, что возьму их к себе на службу. Пришлось, правда, разыграть небольшой спектакль и немного воздействовать на их мозги магией. Этот случай один из тех немногих, когда я такое считаю оправданным.
   - А почему именно они?
   - А вы попробуйте найти других. Обыкновенному человеку никогда не придет в голову мысль - захватить жреца. Жрец - это тот же маг, и человек перед ним бессилен. Он может убить жреца из лука или арбалета, но подойти близко не сможет. Он или станет послушной куклой, или умрет.
   - А вы хотите усыпить жреца при помощи нашего газа?
   - А я этого никогда не скрывала. Для другого он мне не нужен, я бессонницей не страдаю.
   - А Аглая, кто она?
   - Красивая девушка, правда? Вас, случайно, как капитана, не потянуло на экзотику?
   - А если даже и так? - с вызовом спросил Игорь.
   - Вы, Игорь, еще просто не поняли, куда попали. Это не просто отсталая страна, куда вас отправили в командировку, это совсем другой мир. В чем-то он вам может показаться более привлекательным, чем родной, но запомните одну вещь. Если вы не владеете силой, вы становитесь игрушкой сильных, попадаете к ним в полную зависимость. А если у вас есть сила, вам почти наверняка придется отвоевывать себе право на жизнь. И еще здесь можно встретиться с выходцами из других миров. Почти всегда такие встречи заканчиваются смертью, и не для них, а для таких, как вы. Это не значит, что обычным людям здесь так уж плохо живется, вовсе нет. Просто, если им не повезет столкнуться с тем, о чем я вам говорила, возможности защититься не будет.
   - А Аглая здесь при чем?
   - А при том, что она не человек, а вампир. Таких, как она, в этом мире называют шурами. Не нужно так бледнеть: она вас не выпьет. Когда-то в королевствах было много ее соплеменников, и почти все для питания использовали кровь животных. К сожалению, были и те, кто охотился на людей. Это и привело почти повсеместно к их полному уничтожению.
   - А чем питается Аглая?
   - Специально для нее покупаем кроликов. Вы будете учить слова? Отвар уже должен действовать.
   Оставив майора зубрить слова, Ира решила проверить, что из продовольствия купил Виктор. Она ушла в замок, быстро разыскала управляющего и вместе с ним осмотрела три крестьянских воза, доверху заполненных продуктами.
   - Ты слишком много всего купил, - сказала девушка. - Я сейчас наложу заклинание сохранности, которое на декаду предохранит все от порчи, а вы отберите половину продуктов для себя. И сделайте это прямо сейчас, чтобы мы знали, что забирать.
   Когда она вернулась, Владимир с Аглаей уже приехали, а Сая заканчивала с приготовлением обеда. После того как все пообедали, Ира создала врата в замок рядом с отложенными для нее продуктами, и мужчины быстро перенесли все в особняк. Потом настал черед ящиков с продовольствием, которые доставили с Земли. Ящики забирали из штабеля, вскрывали и тут же дегустировали. В основном дегустацией занимались Сая с Линой, но когда вскрыли ящик с ароматной халвой, попробовали уже все.
   - На рынке нам теперь делать нечего! - сделала вывод Ира. - Этих продуктов хватит надолго. Вы здесь все раскладывайте так, чтобы было удобно пользоваться, а я ухожу и забираю с собой Игара. Пойдемте, Игорь, проинструктируете меня, как пользоваться вашим добром. Времени у нас мало. Мне еще все это передавать, а потом учить двух аборигенов, которые не отличаются сообразительностью.
   Майор быстро и толково объяснил, как пользоваться баллонами и приданными к ним аппаратами для дыхания.
   - Все я с собой забирать не буду, - решила Ира. - Хватит и одного баллона с двумя аппаратами. А это что?
   - Это ручная дрель со сверлом под диаметр шланга. Но если везде такие же двери, как у вас, то она не нужна: шланг тонкий, его и так можно будет просунуть под дверь.
   Ира сложила все необходимое в одну большую сумку и выгнала майора из своих комнат. Ей еще нужно было переодеться в разглаженный Линой костюм. Когда все приготовления были закончены, она создала врата в комнату, куда должны были доставить висельников. С новыми слугами Ирине пришлось помучиться. Они не понимали самых простых вещей, поэтому она плюнула и применила магию. Лучше пусть ее исполнители будут заторможенными, чем перепутают все на свете и вместо того, чтобы усыпить жреца, заснут сами. Убедившись, что висельники все запомнили, она выдала каждому по кошелю с золотом для оплаты услуг в веселом доме. После этого они, забрав с собой сумку, направились в "Мечту маркиза", куда по наблюдениям шевалье ходило больше жрецов, чем в "Умелую и настойчивую". Сама Ира вместе с Алином сидела в карете, которую остановили за три дома до цели операции. Подъезжать ближе было рискованно, потому что кто-нибудь из жрецов мог заметить мага рядом с домом и устроить проверку. Ждать пришлось долго.
   - Не нервничайте вы так, миледи! - не выдержал шевалье. - Эти парни, пока не опорожнят свои яйца, делом заниматься не будут. Там такие девочки, что они забудут обо всем на свете, и ваша магия не поможет. А потом им еще нужно узнать, в каких комнатах засели жрецы. А то притащат нам снятого с девушки маркиза, а мы с вами потом отгребем неприятностей и от канцлера, и от его величества. На что это вы все время смотрите?
   - Эта вещь позволяет измерять время.
   - И о чем она вам говорит?
   - О том, что если эти сволочи через полчаса не притянут мне добычу, я туда пойду сама и оторву им то, чем они думают! Нет, последнее я попрошу сделать вас!
   Исполнять угрозу не потребовалось: минут через двадцать из приоткрывшейся двери показались двое, тащившие замотанное во что-то тело. Сидевший на козлах человек шевалье в приказах не нуждался. Следуя полученной инструкции, он тронул лошадей и подкатил карету вплотную к парочке, которая быстро переправила свою ношу на пустое сидение.
   - Амулеты! - протянула руку Ирина.
   - Вот они, хозяйка! - один из висельников подал ей замотанные в платок амулеты.
   - А куда девать это? - спросил второй, приподнимая сумку с дыхательными аппаратами.
   - Ставьте на пол кареты и быстро сматывайтесь. Держите золото. Куда прийти не забыли?
   - Все помним, хозяйка, не сомневайтесь!
   - Давайте отгоним карету, а потом вы со своим человеком поможете доставить добычу в мой замок. Я уже договорилась об этом с канцлером.
   Они отъехали на два квартала, после чего Ира вышла из кареты и открыла рядом с ней врата в гостиную своих замковых покоев, куда мужчины и отнесли пленника.
   - Стойте на месте, - сказала им Ира. - Сейчас будет свет.
   Используя сумеречное зрение, она нашла и слабо засветила шар с демонами. Ей не хотелось демонстрировать посторонним свои новые способности, подсвечивая комнату рукой.
   - Положите его в кресло и распакуйте, - попросила она шевалье. - Надеюсь, он не совсем голый?
   - А я знаю? - пожал плечами Алин. - Я его не упаковывал. Можете отвернуться.
   Одежды на жреце не оказалось.
   - Подождите малость, миледи, - сказал ей человек Алина. - Сейчас я из этой простыни сделаю ему повязку на бедра.
   Жреца быстро привели в пристойный вид и опять усадили в кресло.
   - Может быть, нам его связать? - спросил Алин. - Говорят, они неплохо дерутся.
   - Этот уже драться не станет, - успокоила его Ира. - Спасибо за помощь, шевалье. Думаю, завтра увидимся. Поторопитесь, не стоит надолго оставлять там карету.
   Мужчины ушли открытыми для них вратами, и девушка осталась со своим пленником вдвоем. Убрав сумеречное зрение и усилив свечение шара, она внимательно изучила лицо жреца. Еще не старый, лет под пятьдесят, лицо приятное, можно даже сказать, красивое. Волосы были иссиня-черные без малейших следов седины. Красит он их, что ли? Тело... тело было мускулистое, чуть выше среднего роста. Погрузившись во внешний слой сознания, она быстро узнала его имя и ранг. Ей в руки попал старший жрец Март Седик. Во всех культах кайнов жрецы делились на младших, просто жрецов, старших и высших. Значит, этот Март находится достаточно высоко в иерархии, чтобы знать устройство амулетов. Может быть, попробовать найти с ним общий язык?
   Пленник завозился и открыл глаза. Мутный взгляд очистился за секунды. Он сразу ощутил отсутствие амулетов, а несколькими мгновениями позже понял, к кому попал. На лице Марта не дрогнул ни один мускул, хотя, заглянув в его голову, Ира почувствовала страх и безнадежность.
   - И зачем я вам понадобился, мастер? - спросил он, усаживаясь поудобнее.
   - Первоначально я планировала получить у вас знания по созданию ваших амулетов, стереть память о нашем знакомстве и отпустить.
   - Зачем это вам? - удивился жрец. - При вашей-то силе?
   - В основном это не для меня, а для моих людей. Хотя не скрою, что и меня там кое-что заинтересовало. Поделитесь знаниями, или мне нужно будет вытягивать их из вашей головы силой?
   - Нет, - покачал он головой.
   - Воля ваша, - улыбнулась девушка. - Копаться в чужой голове - не слишком приятное занятие, но если мы с вами не придем к соглашению, это придется сделать. Вы знаете, к чему может привести глубокий просмотр памяти? Вижу, что знаете. Если вам не повезет, и станете идиотом, я буду вынуждена вас убить. Но я хочу предложить вам совсем другое. Мне будет нужен помощник во всех моих делах, и вы могли бы им стать. Сейчас от вас пользы немного. Низшие разделы магии вы изучили хорошо, но вот высшие... И я вас понимаю: зачем изучать то, что из-за недостатка сил все равно не сможешь использовать? Если вы согласитесь, я быстро подниму ваши силы раза в три. Но это только одна конфета. Вы натащили у мастеров книг, но вряд ли поняли хотя бы половину того, что в них написано. Так вот, я смогу вам дать все эти знания, а так же то, что в этом мире не знает никто, кроме меня!
   - И что же это за знания? - насмешливо спросил он. - И откуда взялись?
   - Откуда они - этого я не знаю, но мне их подарил мой Зверь. Не верите? Очень даже зря!
   Ира сидела метрах в четырех от жреца. Внезапно она взмыла в воздух и подлетела к Марту вплотную. Лицо и руки висящей в воздухе девушки засветились так ярко, что у жреца заслезились глаза. Повисев так несколько мгновений она по воздуху вернулась в свое кресло и перестала светиться. Этот трюк она довольно долго отрабатывала в особняке. Все было просто, кроме одного: пришлось поломать голову над тем, как уберечь от засветки свои собственные глаза.
   - Ну и как вам эта маленькая демонстрация?
   - Впечатляет! - сознался Март. - Если это только не иллюзия.
   - Вы меня начинаете разочаровывать! - сказала ему Ира. - Я ведь специально не заблокировала ваши способности мага. И где вы увидели иллюзию? Я бы вам много чего могла показать, но не буду. Вы сами должны понимать, что с моей стороны глупо лгать человеку, которому я предлагаю стать своим помощником.
   - А что мне помешает, получив знания и силу, ударить вам в спину?
   - Правильно подумали, - одобрительно кивнула Ира. - Я не маленькая, наивная дурочка, поэтому подстраховка есть. Вы принесете мне магическую клятву в том, что будете оговоренное время выполнять все мои поручения и бессрочно ни своим действием, ни бездействием не причините мне вреда.
   - Никогда о таком не слышал. Клятва из того же источника?
   - Да, это тоже подарок Зверя. Срок службы я установила в десять лет. Если захотите потом уйти, уйдете, а я вас гнать не собираюсь.
   - А если я ее нарушу?
   - Мне даже не хочется говорить о вашей дальнейшей судьбе. Знайте только, что помочь вам не сможет никто, а наказывать вы себя будете сами в зависимости от тяжести вины. Отменить наказание смогу только я.
   - Заманчиво! - сказал Март. - Какой человек силы не мечтает стать еще сильнее и получить новые знания. Вы знали, куда ударить. Но цена всем вашим посулам - медная монета. Скоро Храм возьмется за вас всерьез и уничтожит. И меня заодно.
   - Вы так говорите, потому что не знаете всех моих возможностей.
   - Против Храма вам не помогут ни ваше оружие, ни Зверь.
   - Хорошо, я вам скажу, что я собираюсь сделать. Слушайте...
   Когда Март отсмеялся и вытер выступившие из глаз слезы, он сказал:
   - Так Храм еще никто не унижал. Над жрецами Ашуга будет смеяться все королевство. А когда узнают, присоединятся и соседи. А насчет раздоров вы угадали. Среди высших жрецов храмов разных провинций много непонимания и соперничества, и вы на этом можете сыграть.
   - Есть и еще один момент, Март, который вы, возможно, не знаете. Король говорил об этом вашему верховному жрецу, но я сомневаюсь, что тот эти сведения сделал всеобщим достоянием. Что вам известно о грядущей войне с Сардией?
   - Первый раз о ней слышу.
   - Я так и думала. Война будет, Март! Малху она жизненно необходима, а стараниями вашего Храма и Ордена мы из всех его соседей сейчас самые слабые.
   - Жрецы могут попытаться изгнать тварей, а войско у Аниша не хуже сардийского.
   - Вы не все знаете. Во-первых, я очень сомневаюсь в возможностях ваших высших изгнать тварей, если их вызовут мастера, а, во-вторых, в войске Малха будут не только люди. Он сохранил в своих горах шуров и сейчас набирает из них свою гвардию.
   - Он что, рехнулся?!
   - Может, рехнулся, может, действует под контролем, как в свое время действовал под вашим контролем отец Аниша, а, может, у него просто нет выбора, или этот выбор заключается в том, каким народом ему пожертвовать, своим или нашим. А ваши высшие ни о чем не хотят думать и опять сеют раздор. А ведь кровососы в первую очередь возьмутся за них! Они им все припомнят! Вот и ответьте мне на вопрос: есть ли у них мозги? Мы с матерью всячески пытались помочь королю с магами и усилить его армию новым оружием, а они убили мою мать и нападают на солдат короля и тех, кто им помогает. Там, откуда я пришла, такое поведение называется изменой! И глупость ее не оправдывает!
   - Здесь это тоже так называется, - мрачно сказал Март. - У нас есть шансы победить или хотя бы отбиться?
   - Если победим мы с королем, то шансы есть, а если победит Храм, то нужно уносить ноги из королевства и молиться о том, чтобы с шурами справились маги соседей.
   - Я чувствую, что вы мне не врете. Вы ведь для этого не заблокировали мои способности?
   - И для этого тоже. Поверьте, я сейчас настолько сильна, что человека с вашим уровнем силы могу совершенно не опасаться.
   - Не скажете, в чем источник такой силы?
   - Вам, Март, я теперь могу сказать все. Вы отсюда выйдете моим сторонником или не выйдете вообще. Я выпила кровь дракона.
   - Ваш Зверь поделился? - с завистью спросил жрец.
   - Поделится он. Нет, Март, мне пришлось прийти в его мир и убить дракона. И не нужно мне так завидовать: я после этого чуть не сдохла, а уже позже узнала, что после такого вообще мало кто выживает!
   - Я буду вам помогать. В чем заключается ваша клятва? Что мне нужно делать?
   Обговорив с Мартом все вопросы по завтрашнему дню и приняв у него клятву, Ира провела теперь уже своего мага вратами в комнату матери и велела отдыхать.
   - Я не могу оставлять вас в своих комнатах, так как в них слишком много опасных вещей, и мне не хотелось бы вас потерять. Все обитатели замка наверняка спят, а я до сих пор не удосужилась узнать, где кто устроился. Тащить вас к себе будет неблагоразумно, поэтому устраивайтесь здесь и отдыхайте. Я приду рано утром и принесу какую-нибудь одежду. Заодно познакомлю вас с капитаном дружины и управляющим. Вашей задачей будет подготовить их к выполнению моего плана и сделать для каждого дружинника хотя бы самый простой амулет. Материал для амулетов я тоже принесу завтра. В первой половине дня я отыграю свою роль, а потом приду к вам и кое-что добавлю каждому в амулет.
   - Поместить два заклинания в один амулет не получится, иначе мы бы их не носили ожерельем на шее.
   - В моем материале все получится. Ладно, я пошла, хоть немного посплю. Вам в туалет не нужно? Ну тогда до утра. Март?
   - Что, мастер?
   - Я рада, что вы со мной, и мне не пришлось вас убивать.
   Обитатели особняка, в отличие от обитателей замка, в большинстве еще не спали. По коридору, видимо, поджидая Иру, прогуливался майор, а из комнаты Владимира доносился смех Лины.
   - Добрый вечер! - поприветствовала Игоря девушка. - Хотите сдать экзамен?
   - Нет, я уже все сдал Володе. И произношение поправил. А вас я ждал по двум вопросам. Во-первых, умерла ваша служанка.
   - И Лина при этом может смеяться? Странно, она Лаю любила еще больше, чем я.
   - Она еще ни о чем не знает. Мне минут десять назад сказала новая кухарка. Точнее, не сказала, а жестом попросила к ней зайти. Я так же на пальцах объяснил, что пока не нужно никому ничего говорить. Зачем на ночь глядя всех расстраивать?
   - Вы сделали правильно. Утром все простимся, и я отнесу ее похоронить рядом с матерью и Гартом. Что у вас было вторым вопросом?
   - Когда вы пойдете на Землю?
   - Заскочу в ангар завтра утром после визита в замок. Только я иду всего на несколько минут передать одну заявку. Заодно расплачусь за продовольствие.
   - Записку передадите?
   - Сами передадите. Не хочу, чтобы вы маялись и писали свои записки в расчете на то, что я в них из любопытства загляну. Вы уже ужинали?
   - Мы вас немного подождали, а потом все же сели есть. А ваш ужин кухарка оставила в столовой.
   - В трапезной. Почему-то моя приемная мать из всех слов в моей голове для обозначения места еды выбрала это. Ладно, пойду немного поем, а вы отдыхайте.
   Перед ужином Ира на несколько минут зашла к Лае. Старая служанка лежала с закрытыми глазами и умиротворенным лицом. Руки уже были уложены вдоль туловища, как здесь было принято. Горя у Иры не было, была печаль. При известии о смерти Гарта она переживала сильнее. Может быть, потому, что его смерть - это одновременно и смерть Лаи? Наложив на тело заклинание сохранности, она вышла из комнаты.
   Утром все простились с Лаей, зайдя по очереди в ее небольшую комнату. Лина, которая сильно привязалась к старушке, вышла от нее вся в слезах и пошла искать утешения в комнату Владимира.
   - Игорь, - обратилась Ира к майору. - Вы мне не поможете ее перенести? А уже из замка пойдем на Землю. Все равно для завтрака еще рано, а мы не будем долго задерживаться.
   В замке она оставила майора с телом в своих комнатах и первым делом нашла Виктора.
   - Я пришла по делу и очень ненадолго, - сказала она управляющему. - Так получилось, что все, с кем я отсюда выехала, уже ушли из жизни. Последней вчера умерла моя служанка. Ее тело здесь, в моих комнатах. Ее нужно похоронить рядом с могилой слуги. Распорядитесь, чтобы этим занялись, а сами возьмите ключи от комнат моей матери. Я там временно поселила своего мага, которому нужно будет предоставить один из гостевых покоев. Уже готовые в замке есть? Вот и прекрасно.
   Не дожидаясь прихода управляющего, она вратами прошла в комнаты Райны и отдала ожидавшему ее Марту узел с одеждой.
   - Сейчас я уйду, и вы переоденетесь. Времени подбирать что-то лучше не было, потом купите себе сами приличную одежду. Это я взяла у своего охранника. Он мужчина крупный, так что вам его одежда будет большой. Возьмите эти чешуйки и делайте амулеты. И не нужно на меня смотреть такими глазами - это именно то, о чем вы подумали. Дружина принесла мне магическую клятву, так что они с этими амулетами никуда не разбегутся, да и не знает никто из них, что это такое. Сейчас придет управляющий с ключами от дверей. Он вас поселит в гостевых покоях замка и поможет всем, что нужно. Позавтракаете и сразу же начинайте работать. И не забудьте проинструктировать дружину.
   Подошел Виктор с пятью рабочими и капитаном дружины. Открыли комнаты Райны и выпустили Марта, которого Ира всем представила как своего помощника. Потом она вратами вывела из своих апартаментов Игоря, у которого рабочие забрали тело Лаи.
   - Мы сейчас уйдем, - сказала она капитану и управляющему, - а вы во всем слушайте Марта. Если у меня получится все, что я запланировала, я вас навещу после обеда и поведу в одно место. Это касается дружины, для которой Март будет делать амулеты. Сразу предупредите всех, что обо всем, что они увидят, не стоит болтать.
   Закончив разговор, она вместе с Игорем вышла из замка.
   - Ну и как впечатления от моей собственности? - спросила она майора.
   - Двойственное, - ответил он. - Все очень величественное, стены вообще из орудия не прошибешь, но как-то бедно и неуютно. Жить в таком не тянет. Вы ведь этот замок хотели электрифицировать?
   - Этот, у меня пока других нет. А бедно, потому что здесь еще не закончили ремонт и все то, что может придать уют, пока сложено в одном месте.
   - И еще странно видеть, как толпа взрослых мужчин ловит каждое ваше слово. Как-то непривычно.
   - Привыкайте. Это кое-кто у вас все еще считает меня девчонкой, здесь я, по сути, одна из самых сильных и знатных личностей королевства. Уже конец лета, и утром в костюме прохладно. Еще дней десять, и пойдут дожди. Я открываю врата, проходите первым.
   На этот раз в ангаре были только четверо парней, которые сидели за стоявшим у стены столом и пили горячий чай. Температура была не выше десяти градусов, поэтому уже озябшая у замка Ира сразу замерзла.
   - Что это у вас здесь такой колотун? - спросила она Игоря. - К вам уже нужно ходить в теплой одежде.
   - Похолодало, - ответил он. - Ирина Игоревна, да вы замерзли! Сейчас мы набросим вам на плечи что-нибудь теплое. Здравия желаю, товарищ майор! Мы вас так рано не ждали. Хотите горячего чаю?
   - Мы на минуту, отогреемся у себя. Возьми вот этот рисунок и пластинку. Нужно срочно изготовить к ней по рисунку металлическую оправу. Все показано приблизительно, просто чтобы было понятно, что, собственно, нужно. Оправа должна быть такая, чтобы пластинку в нее нетрудно было вставить на месте. Я для этого нарисовала четыре выступа, которые нужно загибать, а вы можете придумать что-нибудь другое.
   - Какой материал брать для оправы, и сколько вам нужно таких оправ?
   - Материал любой, лишь бы не ржавел на теле, а оправ нужно штук пятьсот. Но это вообще, а на первое время достаточно сотни. Работу я хорошо оплачу, лишь бы не затянули. Вот эти кошели за продукты. Это я заплатила только за себя, а с королем пока о продуктах не говорила. Сейчас такая ситуация, что ни на что постороннее отвлекаться не получается. Как только раскручусь, сразу займусь вашими вопросами. Напомни о моем предложении обмена золота на золото. Если вам оно нужно срочно, то какое-то количество я могу поменять. Только вам нужно будет самим отчеканить монеты и сделать на них какую-нибудь метку, чтобы они не вернулись к вам обратно. Все, я уже задубела! Игорь, отдавайте свою бумагу, и пойдем.
  
  
   Глава 23
  
  
   Когда Ира с майором вышли из врат в коридор особняка, Сая уже расставила в трапезной блюда с завтраком. Она готовила медленнее прежней кухарки, и все успели проголодаться, а Ира еще и намерзлась, поэтому она с удовольствием ела вкусную, горячую мясную похлебку, заедая ее пышными лепешками, которые здесь заменяли хлеб. После похлебки была еще каша с медом и сливочным маслом и сладкие булочки. Наевшись, она ушла в свои комнаты собираться к жрецам. Стрелки скоро должны были уехать, а пока дожидались солдат короля в парке возле конюшни. Лина помогла Сае убрать со стола и тоже выбежала во двор, присоединившись к Владимиру. Один майор слонялся без дела. Он побоялся пить отвар сразу после завтрака, а учить слова без стимулятора было лень.
   Ира достала из сундука парадное платье и влезла в него, поменяв заодно и туфли. До этого она надевала его только один раз при примерке. Платье вышло просто изумительной красоты и сидело на Ире идеально, но было жестким и тяжелым. Одних драгоценных камней на него пошло килограмма два. Помянув нехорошим словом Лину с ее любовью, девушка направилась к выходу из особняка, откуда подозвала служанку.
   - Лина! Затяни побыстрее шнуровку, только не перестарайся, а то я в этом платье задохнусь.
   - Сейчас, миледи, все сделаю! Какое замечательное платье! Вы в нем прямо королева!
   - Не сглазь. Сделай здесь чуть слабее.
   Увидев, что ее уже зашнуровали, стрелки подошли к дому полюбоваться на сверкающее всеми цветами радуги платье.
   - Не вздумайте в таком виде показаться королю, - то ли в шутку, то ли всерьез предупредил Иру Сантор. - Он вас из дворца больше не выпустит.
   - Платье прекрасное, а вы в нем само очарование! - почему-то с грустью сказала Аглая. - Но Сантор говорит дело. Если не хотите стать любовницей короля, держитесь от него подальше, особенно когда на вас такие туалеты. Он к вам, по-моему, и так неравнодушен.
   - Ирина! - взмолился Владимир. - Только одно фото!
   - Ладно, - сжалилась она над ним. - Только давайте бегом. Мне уже пора уходить, да и за вами вот-вот должны заехать.
   Владимир сбегал за фотоаппаратом и, отойдя от крыльца шагов на пять, приготовился снимать.
   - Чем вы здесь занимаетесь? - спросил майор, обогнув стоявшую на крыльце Иру. - Кого снимаем?
   "Пошутить над ним, что ли?" - подумала девушка.
   - Постойте на месте! - сказала она Игорю, подбежала к нему и прижалась, обхватив его руками.
   Владимир не сплоховал и успел сделать кадр, прежде чем майор выпутался из ее объятий.
   - И что это должно означать? - строго спросил он Иру.
   - Ваша жена поймет, что это должно означать пламенную страсть! - ехидно сказала ему девушка. - Будете вредничать, отправим ей фото. Скандал я вам гарантирую.
   - Здесь не скандалом пахло бы, а разводом, - засмеялся Владимир. - В вашем коварном плане есть только одно слабое место: наш майор уже разведен, так что шантажировать его этой фотографией не получится. Он ею, наоборот, будет хвастать перед друзьями.
   - Похвастаешь тут, - проворчал Игорь. - Все твои фотографии проходят под грифом "совершенно секретно" и дальше нашего Управления не уйдут, разве что Ирине в этот мир отдадут копии, если она попросит. Откуда на вас такая красота, и что означает этот рисунок камнями на груди?
   - Это парадное платье, которое мне пошили на заказ, а рисунок - мой фамильный герб. Все, мне уже пора идти, а за вами приехали гвардейцы.
   Ира зашла в дом и поспешила в свою комнату за уже собранной сумкой. Поначалу, когда она готовила эту вылазку, девушка хотела взять с собой обычную сумку из некрашеной кожи, какими здесь пользовались все, но потом поняла, что на фоне парадного платья она будет выглядеть убого и может испортить все впечатление. Поэтому с собой она взяла дамскую сумочку, купленную еще тогда, когда она с Райной на Земле ходила по магазинам. С большим трудом в нее удалось запихнуть все необходимое. Еще раз проверив, все ли взяла, она посмотрела на себя в зеркало, глубоко вздохнула и открыла врата.
   Сегодня на одной из центральных площадей Сагда перед храмом Ашуга было многолюдно. Горожане, радуясь теплой и солнечной погоде, которая вскоре должна была смениться затяжными дождями, гуляли по площади, обсуждая многочисленные городские сплетни. В противоположном от храма конце площади ходили лоточники, продававшие жареные орешки и сладкие булочки, которые охотно покупались и тут же съедались гулявшими. Здесь же ходили и стражники, следившие за порядком и за тем, чтобы никто не сорил ореховой кожурой. Внезапно в центре площади вспыхнул огромный круг света, яркий, несмотря на солнечный день. Разорвав хоровод разноцветных огней, из него вышла изумительно красивая девушка в сияющем на солнце платье. Световой круг за ее спиной сжался в точку и исчез, а она обвела взглядом застывшую толпу и подняла руку. Вспыхнули дома на площади, пылали городские кварталы. Повсюду валялись распростертые окровавленные тела, и со всех сторон неслись крики горя и страдания.
   Ира смотрела на застывших в ужасе людей и продолжала вливать силу в свое заклинание. Решив, что, пожалуй, довольно, она его погасила. Увиденное людьми не было созданной ею иллюзией. Внушить такое большой толпе было очень трудно, а на отработку самой картины потребовалось бы не меньше месяца, поэтому она пошла другим путем, заставив каждого из присутствующих на площади увидеть разрушение своего дома и смерть своих близких, подхлестнув заклинанием их воображение. Когда кошмар пропал, девушка нахмурила брови и обличающим жестом протянула руку в сторону храма, давая всем понять, кто будет виновником показанных бедствий. Потом она не торопясь подошла к храму и, не обращая никакого внимания на стоявшую возле его входа охрану, вошла в стену. Это оказалось последней каплей. Народ начал в страхе разбегаться. Лишь немногие смельчаки не убежали совсем, а лишь выбрались за пределы площади на подходившие к ней улицы и стали свидетелями последующих событий, о которых потом рассказали всему городу.
   Март вычертил Ирине подробный план всех помещений храма, поэтому она двинулась прямо к молельному залу, не обращая внимания на суетящихся вокруг жрецов. Сначала они пытались атаковать ее всеми известными заклятиями, а когда это не помогло, бросились на нее с оружием. В результате перепуганные жрецы раздались в разные стороны и уже в отдалении сопровождали страшную гостью. Ира их понимала: как можно бороться с врагом, которого не берет магия и через которого, как сквозь воздух, проходят удары оружия, не нанося ему никакого вреда? У входа в зал жрецы сделали последнюю попытку ее остановить, но она провалилась, как и все предыдущие. Войдя в зал, Ира подошла к возвышению, на котором стоял алтарь и повернулась к столпившимся в зале жрецам.
   - Ну и чего вы добились? - задала она вопрос сразу всем. - Вы убили моего старого слугу, которому и так осталось недолго жить, в надежде меня запугать или сделать мне больно. Первое у вас не получилось, а вот второе - вполне. И теперь я пришла отомстить и за его смерть, и за эту боль. Много ли значит для вас жизнь старика? Конечно, нет. Но из-за своей глупости и ненависти ко мне вы лишитесь своего храма. Я забираю его себе. Если вы подчинитесь моему решению, я позволю вам взять свои вещи и спокойно удалиться, если нет, вы будете отсюда бежать наперегонки, отпихивая друг друга. Решайте сейчас, ждать я не собираюсь.
   - Я не знаю, как тебе удается это проделывать, - обратился к Ирине один из высших жрецов, - но неужели ты действительно думаешь, что мы настолько глупы, что послушаем тебя и отсюда уйдем?
   - Я так не думаю, - покачала головой Ира, - и как раз потому, что вы глупы. Даже дикие звери во время пожаров и других стихийных бедствий прекращают охоту и спасаются все вместе. Вы хуже зверей! Король рассказал вам о том, что скоро сардийцы придут на нашу землю с огнем и мечом. Среди них будет много мастеров, у которых к вам старые счеты, а вместе с ними будет и войско вооруженных и обученных воевать шуров. К вам у них еще больше ненависти, чем у мастеров. И как на это отреагировали ваши старшие? Вместо того чтобы собрать все силы в кулак и постараться дать отпор врагу, они опять затеяли борьбу за власть, убивая мастеров, чтобы не дать усилиться королевской власти! В уме ли вы? Я не собираюсь взывать к вашей совести: ее у вас нет, а все это говорю в надежде, что среди младших еще остались умные люди, которые порвут с высшими после того, как вы отсюда уберетесь. Все, время вышло. Вы уходите?
   Ответом ей было общее молчание.
   - Ну что же, я примерно так и думала, - сказала Ира. - Не хотите уйти подобру, вам же будет хуже!
   С этими словами она достала из сумки один из шаров и бросила его на алтарь, придав ему обычные свойства в момент броска. Ударившись о плиту алтаря, шар разбился, выпустив на волю клуб желтого дыма. Пару секунд ничего не происходило, потом раздались первые вопли, и уже через минуту все находившиеся в зале жрецы выли от нестерпимой вони, пытаясь почти ослепшими от слез глазами увидеть выход в коридор. В дверях образовалась давка. Многие сгибались в приступе рвоты, оставляя содержимое своих желудков на камнях пола и на одежде друг друга. Ира поморщилась: амулет с заклинанием Страшилы позволял ей не чувствовать вони, которая сводила с ума жрецов, просто стало противно. Не став ждать, когда освободятся двери, она прошла прямо через жрецов и пошла по центральному коридору, разбрасывая другие шары. Заклинание, с помощью которого она собрала в шары эту дрянь, тоже дал Страшила. Зверь сказал, что двери от этого запаха не защитят, а держится он годами. Уничтожить его или защититься можно было только магически или с помощью кислородных приборов. Когда закончились все шары, Ира создала врата и исчезла из храма. Теперь нужно было переждать, пока храм смогут покинуть все его обитатели. Им на это потребовалось больше часа. Ослепшие, кашляющие и чихающие, исходящие соплями и блевотой, они один за другим на ощупь, а многие вообще ползком, выбирались из ворот, образовав на площади перед храмом невыносимо воняющую толпу. Наконец, когда уже минут двадцать не было новых беглецов, кто-то догадался закрыть створки ворот, и вскоре мерзостный запах почти исчез, унесенный поднявшимся ветром. Недолго посовещавшись, высшие повели потерявших свой храм жрецов в сторону королевского дворца.
   Ира наблюдала этот момент вместе с многочисленными зеваками, уже переодетая в повседневное платье и набросившая на всякий случай облик Саи. Отойдя от площади, она открыла врата и ушла в свой замок. Чтобы разыскать Марта, потребовалось еще несколько минут.
   - Получилось? - спросил ее бывший жрец.
   - Побежали всей толпой жаловаться на меня королю. Нам надо торопиться. Ты все сделал?
   - Идиоты! - прокомментировал ее слова Март. - Жалоба - признак слабости, все это так и воспримут. У нас все готово, дело за вами. Я пока не стал привязывать амулеты к владельцам. Вы, кажется, хотели поместить в них что-то еще?
   - Надо наложить заклинание от примененной мной вони, а то мы сами не сможем туда войти. Где амулеты?
   - Все уже у ваших дружинников. Собирать людей?
   - Да, собирайте и побыстрее, еще неизвестно что решит король. Сумки подготовили?
   - Все, о чем вы говорили, готово. Сейчас соберу людей.
   Через полчаса, когда все собрались, и Ира доработала амулеты, она открыла врата в храм и запустила в него свою призовую команду. Ведомые Мартом дружинники собрали и вынесли все магические книги из хранилища, а потом вернулись за храмовым золотом. Перенос золота длился пять часов, и все устали до предела, а Ира потеряла почти весь запас магических сил. Хоть врата в одном мире не требовали много силы, но если их приходится открывать сто раз... Когда Ира прикинула, сколько золота они вывалили на земляной пол подвальных кладовых, у нее получилось не меньше пяти тонн. За один день удалось очистить только помещения храма, о которых ей рассказал Март. Где находятся книги и ценности Ордена, он не знал.
   - На сегодня все, остальное будем выносить завтра, - сказала она своим помощникам. - Кроме помещений Ордена, нужно будет еще освободить от ценностей комнаты жрецов. Их опять снесем в подвал, а потом я все очищу магией от вони. Если хватит времени, заберем даже ковры и гобелены. Замок у нас большой, и все это пригодится. Храм все равно придется или отдать, или разрушить. Пользоваться мне им никто не позволит: все жрецы взвоют. А пока пойду узнаю, что ответил жалобщикам король.
   Для начала девушка вернулась в особняк. Она была уверена, что король обязательно за ней пошлет, и дома уже должны хоть что-то знать о событиях вокруг Храма. Так и оказалось. Стоило Ире появиться, как ее окружили все, кроме слуг.
   - Что вы сотворили с храмом, Рина? - спросил Сантор. - Король уже трижды посылал за вами своих людей. Весь город только и говорит о том, что вы предрекли падение Сагда и обвинили в этом жрецов Ашуга, а их шествие к дворцу горожане не забудут до конца своих дней! Жаль, меня там не было, но по рассказам очевидцев зрелище было презабавное. Может, скажете, для чего вам все это понадобилось? Я уже не спрашиваю, как вы умудрились такое проделать - все равно не расскажете.
   - А что здесь такого? - пожала плечами Ира. - Они ударили меня, а я ударила в ответ.
   - Вам все равно не разрешат пользоваться храмом, - сказала Аглая.
   - Да я и не собираюсь, - улыбнулась Ира. - Подчищу храм от всего ценного, и пусть забирают. Ему еще, правда, лет пятьдесят выветриваться, чтобы совсем не пахло, но это уже их проблемы.
   - Так вы сегодня весь день... - начал Сантор.
   - Таскала золото, - закончила за него Ира. - И не я одна, нас там было больше десяти человек.
   Сантор запрокинул голову и расхохотался.
   - Наверняка они не испытывали такого унижения за всю свою историю! Сейчас над ними вообще все потешаются, а когда узнают, что вы их обобрали до нитки...
   - К этому времени в моей дружине у вас под рукой должна быть сотня воинов из самых лучших, кого можно найти по найму. Беретесь?
   - Если решите вопрос с королем, дружину я вам наберу.
   - Сейчас буду с ним разговаривать, заодно обговорю и это.
   - Миледи, вы есть не хотите? - спросила Лина. - Мы для вас оставили обед.
   - Все после короля. Я в замке немного перекусила, так что потерплю. Пойду переоденусь и сразу же уйду.
   - Постойте, Ирина! - догнал ее в коридоре майор, которому Владимир переводил ее разговор с Сантором. - Не скажете, что вы собираетесь делать с золотом?
   - Расплачиваться с вами за услуги, - ответила она, не останавливаясь. - Замок нужно приводить в порядок, а дружину, которую буду себе набирать, нужно вооружить. Да не так, как войско короля, а малость получше. Я - это та сила, на которую вы можете здесь опереться, поэтому вы заинтересованы в моем усилении. Не будете помогать вы, найду тех, кто будет. Я не Кощей бессмертный, чтобы попусту сидеть на золоте и, если увижу, что мне помогают по-настоящему, жаться с золотом не буду.
   - Может быть, для лучшей сохранности часть золота переправить на Землю? Вам дадут гарантии того, что все ваши заказы будут выполняться.
   - Нет! - отрезала она. - Пока вся готовность помогать только на словах. Никуда это золото не денется. Вооружите нормально моих людей, и они на подступах к замку положат целую армию, а сами они меня никогда не предадут, так как связаны магией. И не мешайте мне сейчас, Игорь! Для меня пока еще ничего не закончилось.
   Она закрыла дверь перед носом майора и пошла переодевать костюм на платье. Решив, что будет нелишним перед встречей с королем узнать что-нибудь полезное от его придворных, она появилась в королевском дворце в своей комнате, после чего направилась к Анишу.
   - Маркиза! Как я рад вас видеть! - сказал ей показавшийся знакомым дворянин. - Все просто восхищены тем, как вы проучили жрецов!
   - А где они сейчас, граф? - спросила она, вспомнив, где и когда его видела.
   - Его величество за свой счет разместил их на всех постоялых дворах, где были свободные места, и выдал деньги на замену одежды.
   - Вы не присутствовали при их разговоре?
   - Там присутствовал весь двор.
   - И что они требовали?
   - А что они могли требовать? - развеселился граф. - Вернуть и наказать. Вернуть, естественно, свой храм, а наказать вас за самодурство.
   - Так и сказали?
   - Слово в слово. А что они еще могли сказать? Убитых с их стороны на этот раз нет, весь ущерб - это испорченная одежда.
   - А что им ответил король?
   - Пообещал разобраться и помог деньгами.
   - Спасибо, граф, вы меня прямо выручили. Я сейчас иду к его величеству, и мне будет полезно знать, как проходили переговоры.
   Увидевший ее Мар прямо засветился от радости.
   - Слава богам, что вы появились, миледи! Его величество места себе не находит, только что опять велел слать в ваш особняк гонца!
   - Скажите ему, Мар, что я уже здесь. Он один? Вот и прекрасно.
   Аниш вышел в приемную сам.
   - Здравствуйте, Рина! С вами все в порядке?
   - Устала за сегодняшний день как собака, а в остальном все нормально, поэтому давайте с вами уединимся и поговорим, а потом я пойду отдыхать.
   - Проходите, садитесь и рассказывайте! - велел Аниш, пропуская Иру в гостиную.
   - Прежде всего, хочу заверить, что все, что вы потратили на жрецов, я вам возмещу.
   - Деньги меня интересуют в последнюю очередь. Вы мне лучше скажите, зачем вы к ним полезли? Вы ведь понимаете, что они теперь вас никогда не простят?
   - Если честно, я к ним полезла за деньгами. Ну что вы на меня так уставились? Вы думаете, что они бы меня оставили в покое? Как бы не так! Они на рынке убили моего слугу отравленным кинжалом, а его смерть явилась причиной ухода из жизни моей служанки. Мне это надоело, Аниш! Что мне теперь всю жизнь оглядываться? Да пошли они... И я решила, что с их влиянием нужно кончать. Пользы от этого культа королевству никакого, один вред. Сегодня я изъяла все ценности Храма, а завтра почищу Орден.
   - И много нашли?
   - Зря иронизируете. У меня в помощниках один из старших жрецов, так что мне и искать особо не пришлось. Золота там, кстати, было ненамного меньше, чем у вас, а магических книг столько, что их хватит на десять школ. И это я еще не бралась за Орден. И не считайте меня дурой. Если я пошла на такое обострение, значит, просчитала, что буду делать. Я хочу и дальше жить в вашем королевстве, а для этого нужно усилить вашу власть, укрепить армию, устранить внешнюю угрозу и разобраться с культом Ашуга. С помощью моих новых знаний, золота и поддержки из моего мира все это вполне реально выполнить. Но мне нужна ваша помощь. Я хочу набрать свою дружину. Сами должны понимать, что в моем положении нельзя всецело полагаться на магию. Хотя я и там уже начала подбирать себе помощников, чтобы не разрываться самой.
   - А не предадут ли вас ваши помощники, Рина?
   - У меня есть средство, гарантирующее их верность. Мой Зверь подарил.
   - А для моих людей такое сделать нельзя?
   - Нет, - покачала головой Ира. - Это магическая клятва, и она может быть завязана только на мага. Я вам смогу только улучшить амулет. Ни вас, ни канцлера уже никто не сможет взять под контроль и не убьет магией. Большую часть книг я передам в вашу школу, только их сначала нужно будет посмотреть самой. И золотом с вами могу поделиться.
   - Оставьте ваше золото себе! - отмахнулся Аниш. - У меня достаточно своего. Уже два года приходится тормозить добычу. Только постарайтесь не слишком им сорить, золота и без того в обращении слишком много.
   - Я его здесь почти не буду тратить. Есть планы больших закупок в моем мире и не только оружия, но и других товаров. Вам понравилось то продовольствие, которое было с последней партией оружия?
   - Понравилось многое, особенно сладости и жидкое масло.
   - Вот и будем покупать нужное, сплавляя в мой мир излишки золота. Я, например, думаю купить большую партию зеркал. Вы на них посмотрите и ахните: у нас ничего подобного нет.
   - Ладно, все это дело будущего. Что будем завтра говорить жрецам?
   - Выразите им свое неудовольствие тем, что они нарушили свое слово и устроили покушение на моего слугу. Скажите, что я закусила удила, и вам пока не удалось со мной договориться. Мне нужно выиграть несколько дней, а потом отдадим им храм, и пусть как хотят, так его и чистят. Сделать они ничего не смогут и начнут рассылать своих людей по окрестным храмам. А мне это на руку. Я хочу сыграть на их разногласиях. Если договорюсь с кем-нибудь из высших в других провинциях, может быть, для него я и очищу храм. А часть высших жрецов придется уничтожить. Они всегда будут меня ненавидеть и на соглашение не пойдут. Да, чуть опять не забыла! Отдайте мне Сантора. Я с ним договорилась о том, что он возглавит мою дружину, но ему требуется ваше согласие. Отдадите?
   - Вам, Рина, я бы отдал и самого себя, так ведь не возьмете.
   - Не надо, Аниш! Я хочу быть вам только другом. Мы с вами слишком разные во всем, и толку от такого союза не будет. В любовницы я к вам не пойду, а в королевы тоже не рвусь, тем более что детей у нас с вами не будет.
   Дома усталость навалилась с новой силой, и Ира заставила себя пойти в трапезную и перекусить. Мясо в горло не лезло, и она поела одну кашу. После еды захотелось упасть в кровать и заснуть, но спать с полным желудком... Девушка села на кровать смотреть одну из семейных книг по высшей магии, которые она захватила из замка, но чуть не заснула с ней в руках. Поэтому она даже обрадовалась, когда в дверь постучали.
   - Зайдите, Игорь! - позвала она майора.
   - А как вы узнаете, кто за дверью? - спросил он, заходя в гостиную.
   - Это несложно. Маг я или не маг? Нет, к вам в голову я не лезу, есть другие способы.
   - Вы завтра опять пойдете в этот храм?
   - И завтра и, скорее всего, послезавтра. Об этой части храма мой помощник ничего не знает, так что все придется искать самим, а это время.
   - А можно мне пойти с вами?
   - Извините, но нет. Языка вы не знаете, местных реалий - тоже. Можете попасть в ловушку, а мне потом за вас отвечать. Да и нет у вас амулета, без которого в храме не выжить, а на его изготовление нужно время.
   - Я в ваше отсутствие думал по поводу создания вашей дружины и укрепления замка. Я могу предложить, чем лучше вооружить ваших бойцов, и не только научить их стрелять и ухаживать за оружием, как это делает Володя, но и новым тактическим приемам. Вот что бы вы хотели дать вашим дружинникам?
   - Каждый из них будет хорошо владеть холодным оружием. А в дополнение я бы хотела каждому дать АПС и автомат, лучше всего такой же, как в армии короля или, во всяком случае, под те же патроны.
   - Неплохое сочетание, - одобрил майор. - Понравился пистолет? Мне он тоже нравится. Я бы еще рекомендовал для защиты замка установить там несколько станковых пулеметов, например ДШК. Если хотя бы на двести метров вырубить лес, можно выкосить любое войско или тварей.
   - Вы же ничего не знаете о тварях.
   - Дорогая, Ирина, я знаю, что пуля этого пулемета на дистанции в полкилометра прошивает полтора сантиметра брони. Думаю, что очереди из таких пуль хватит любой твари. А для самых непробиваемых возьмем еще гранатометы. Кумулятивный заряд прожигает двести миллиметров танковой брони. Надеюсь, этого хватит? Нужно еще захватить устройства связи, а чтобы не морочить голову с батареями, поставить аккумуляторы и заряжать их в замке. Хотя, может быть, у вас есть магическая связь?
   - Есть способы связи для двух магов, но для этого нужно снимать защиту, а это не всегда можно сделать.
   - Ладно, об этом еще можно будет подумать, а сейчас я к вам пришел вот по какому вопросу. Если вы хотите, чтобы ваш замок привели в порядок, нужно сюда забросить еще двух наших людей: архитектора и инженера широкого профиля. Есть у нас такие специалисты. Нужно, чтобы они изучили ваш замок и хоть немного освоили местный язык. Вы сможете наварить этого зелья?
   - Я смогу наварить и обеспечить сохранность, лишь бы они смогли его пить. Сможете сами переписать конспекты?
   - Что я безрукий, что ли? Дайте только бумагу, а ручка у меня своя. Давайте я изложу в письме свои соображения по укреплению вашего положения, а вы его забросите на Землю. Знаю, что вам некогда, но на это и нужно-то всего несколько минут. А то, пока наши раскачаются, тоже время пройдет. И еще один вопрос. При передаче груза вы все время торопите ребят. Тяжело долго держать врата?
   - В одном мире держать легко, а на врата между мирами уходит слишком много сил. Почему такая разница, я не знаю. Спрошу при случае у одного своего знакомого, может, и ответит. Давайте на сегодня закончим, а то я сейчас засну прямо в одежде. Бумагу я вам дам завтра утром.
   Следующий день у Ирины почти весь прошел без толку. До обеда они всей толпой обыскивали помещения Ордена, но не нашли ничего заслуживающего внимания. После обеда эти поиски продолжили Ирина с Мартом, а остальных направили подчищать храмовые помещения, и до конца дня натащили в замок кучу полезного барахла. Уже незадолго до окончания работы Марту повезло наткнуться на хитро спрятанную библиотеку, и они вернулись к своим людям, тяжело нагруженные книгами. Ира на этот раз устала не так сильно, поэтому взяла у майора конверт с его заметками и отнесла в ангар, где круглосуточно находились дежурные. А вот в последний день, который Ирина отвела себе на сбор трофеев, им повезло с самого утра. Сначала нашли еще одну библиотеку, а потом Март отыскал и казну Ордена. Она оказалась в два раза меньше храмовой, но все равно пришлось долго носить золото. На двери в подвальное помещение, в котором сейчас высилась большая куча золотых монет, Ира, помимо замка, наложила сильное заклинание и всех предупредила, чтобы туда ни в коем случае не совались.
   - Сколько у нас свободных помещений? - спросила она у Виктора.
   - Из приведенных в порядок остались еще три комнаты в гостевых покоях и две в той части замка, которую заняли дружинники. Есть еще семь, но они нуждаются в ремонте и не для всех имеется мебель. Но у нас еще четыре большие комнаты занимают рабочие.
   - Ладно, пока хватит. Возможно, скоро в гостевые покои придется поселить двух моих соотечественников. Они будут изучать замок и учить язык.
   - Они не знают языка? - удивился Виктор. - Откуда же они пришли?
   - Издалека. Пока тебе довольно знать только это. Придет время - узнаешь все.
   Прямо из замка Ира ушла в приемную Аниша и, когда Мар отошел от испуга, попросила его передать королю, что Храм ей больше не нужен. Встречаться с королем не хотелось. Усталость давила и вызывала только одно желание - побыстрее очутиться в кровати. Отказавшись от ужина, она быстро разделась, легла в кровать и моментально уснула. А через три часа на них напали.
  
  
  
   Глава 24
  
  
  
   Еще в первые дни их проживания в особняке Ира спросила Райну, почему они не делают следящий контур вокруг имения.
   - А зачем? - спросила тогда наставница. - Границы имения обширны, а контур нужно обновлять каждый день. Замучаешься ходить, да и сил потратишь немало. Умнее сделать так, чтобы в случае нападения до нас не смогли сразу добраться и тем самым дали время уйти или оказать сопротивления. Особняк - это маленькая крепость. Не забывай каждую ночь закрывать все ставни на окнах и входные двери, и враги замучаются их ломать. Магия им в этом не помощница, а оружием пока еще изрубишь. За это время мы сто раз успеем уйти вратами в замок и увести своих людей.
   - Но вы же сами говорили, что жрецы как-то мешают ставить врата.
   - Мешают, - согласилась Райна. - Именно поэтому нам из крепости пришлось спасаться через подземный ход. Но я их фокус раскусила. Тетя перед смертью успела мне сказать, почему мы не смогли уйти вратами. Никто из мастеров не смог представить достаточно четкого образа для наведения врат из-за того, что жрецы как-то туманили им мозги. Под полной защитой все вспоминалось нормально, но в таком состоянии врата не создашь. А нам с тобой это не страшно, потому что пойдем по маякам.
   - А у вас маяков не было?
   - Не было. Не ставили их мастера, за что и поплатились. Маяки для мага - что костыль для хромого, мастеру их ставить - все равно что признаваться в собственной слабости.
   С тех пор на ночь их конюх запирал все ставни на окнах тяжелыми навесными замками, а Лина закрывала двери на засов, не забывая их стопорить специальными клиньями. О вторжении врагов предупредили амулеты, которые сработали, когда жрецы уже подходили к дому. Первым делом по поместью был нанесен удар парализующим заклинанием.
   Ира так устала, что проспала бы волну холода, которая ударила со всех сторон, но ее разбудил настойчивый стук в дверь.
   - Что будем делать? - спросил Сантор. - Игар и служанки парализованы, а жрецы могут поджечь дом.
   - Плохо, что я еще не полностью восстановилась, - ответила Ира. - Я бы им устроила нападение.
   - Может быть, вам стоит вызвать своего Зверя? - предложила Аглая.
   - Без крайней необходимости я его вызывать не буду, - покачала головой Ира. - Сейчас симпатии почти всех горожан на моей стороне, но все может измениться, если я начну таскать в город Зверя. Сделаем иначе. Вы выносите парализованных в коридор, и я всех вывожу вратами в замок. Потом, если хватит сил, сниму паралич и открою врата поблизости от нашего особняка. Подберемся к ним с улицы и устроим веселую жизнь. Пять автоматов - это серьезно. Надо будет еще захватить в замке гранат. Можно было бы просто отсидеться в замке, но они наверняка убьют слуг во флигеле, да и лошадей жалко: конюшню они нам сожгут, а если на пожар набежит стража, достанется и ей. Если они напали на королевского мастера, значит, решили идти до конца. Это, кстати, хороший случай сократить число наших врагов. Да не трясись ты так, Владимир, над своей Линой: вылечу я ее в минуту. Просто у меня сейчас мало сил, поэтому важнее всех вас отсюда вывести. Неси сюда свою любовь, пока они не ударили чем-нибудь вроде остановки дыхания. Моя ошибка: надо было сделать амулеты всем, но вы же видели, как я крутилась.
   Алину принес на руках Владимир, майором занялся Сантор, а крупную Саю словно пушинку принесла Аглая. У всех троих на плечах были автоматы. Ира уже тоже вооружилась и, когда все были в сборе, открыла врата в свою гостиную.
   - Уложите женщин в кресла, а Игара можно положить на пол, - скомандовала она, открывая оружейный сундук. - Возьмете себе отсюда запасные магазины и по две гранаты. Запалы к ним лежат в сумке. А я сейчас займусь лечением. Начну с Алины, а то кое от кого, как от бойца, не будет никакого толку.
   Пришедшая в себя девушка забралась на колени к Владимиру, который тут же принялся ее успокаивать, а Ира занялась майором.
   - Голова не кружится? - спросила она у очнувшегося от оцепенения Игоря. - Вот и прекрасно. Возьми мой амулет. Мне он пока не нужен, а привязку я сняла. Автомат для тебя в сундуке. Там же и все остальное. Владимир! Оставь Алину в покое и объясни товарищу ситуацию. Саю я пока трогать не буду, сил и так осталось немного. Готовы? Сейчас я всем, кроме Аглаи, сделаю сумеречное зрение. Без этого, если жрецы ничего не подожгли, вам там делать нечего. Только сначала снимите амулеты. Теперь можете надевать. И постарайтесь, пока я не сниму заклинание, беречь глаза от яркого света. Если там пожар, смотреть на огонь нельзя. Сейчас открою врата, и все идут бегом, потому что у меня почти нет сил их держать.
   - Может, вам лучше остаться? - предложил майор. - Мы бы уж как-нибудь сами.
   - Я иду, и это не обсуждается. И работайте по целям не как-нибудь, а от души. Их там по нашу душу немало пришло. Все, отставить разговоры, пошли!
   Все один за другим бросились в ярко пылающий для обостренного магией зрения круг врат и очутились метрах в ста от ворот особняка.
   - Видно не очень хорошо, - заметил майор. - А почему вы не улучшили зрение Аглае?
   - Пока дойдем, глаза успеют привыкнуть, и видно будет лучше, - ответила Ира, - а Аглая в темноте видит не хуже кошки. И прекращайте болтать. Жрецы вполне могли оставить кого-нибудь у ворот.
   - Вы-то сами себя как чувствуете? - тихо спросил Сантор.
   - Физически - нормально, все-таки я успела немного отдохнуть. А магических сил осталось только на свою защиту, больше я ничего сделать не смогу, даже вернуть вас в замок.
   Никакой охраны жрецы не оставили. Они все сгрудились у строений и пока безуспешно пытались проникнуть в особняк.
   - Неужели они не чувствуют, что в доме никого нет? - спросил Владимир, устраиваясь поудобнее для стрельбы.
   - Я оставила обманки, - ответила Ира. - Они уже выворотили ставни. Стреляем!
   Тишину ночи разорвал грохот выстрелов. Поначалу, когда врагов было много, стреляли, не экономя патроны, но очень скоро почти все жрецы были ранены или убиты, а оставшиеся начали разбегаться. Теперь их отстреливали короткими очередями. Долго это избиение не продолжалось, и минут через пять стрельбу прекратили. Повсюду лежали тела жрецов, кое-где слышались стоны.
   - Вам раненные жрецы нужны? - спросил Иру Сантор.
   - Зачем они мне? Говорить мне с ними не о чем, доказательств их нападения не требуется, а лечить врагов...
   - Понятно, - сказал Сантор, переводя автомат на стрельбу одиночными. - Пойдем, Вольдер, закончим дело. И друга своего прихвати, не девушкам же таким заниматься.
   Когда кончили зачистку, Аглая побежала к конюшне, а Ира подошла к особняку.
   - В нем кто-то есть, - сказала она мужчинам. - Один человек, который прячется на кухне или в трапезной.
   - Они выломали одно окно, - сказал Сантор, - вот в него кто-то и успел заскочить, когда мы начали стрелять. Что будем делать?
   - Пусть пока сидит, - ответила ему Ира. - Вы лучше посмотрите во флигеле, живы ли Най с кучером. И кому-то нужно встретить стражников: они вот-вот должны набежать. Если они не появятся после того шума, который мы устроили, надо будет посоветовать Анишу всех разогнать и набрать новых.
   Слуги оказались парализованными, но живыми, и лошади все уцелели, так что налет нанес ущерб только особняку. Предстояло ремонтировать поврежденные ставни и заделывать многочисленные пулевые отметины на стенах. Стража прибыла, хоть и гораздо позже, чем рассчитывала Ира.
   - Я буду вам очень признательна, если вы организуете уборку тел, - сказала девушка ошалевшему от увиденного сержанту. - И лучше это сделать побыстрее.
   - Да, миледи! - ответил он. - Все уберем, только сначала на них должны посмотреть дознаватели короля. Таков порядок. За ними уже послали.
   - Кому-то придется забраться в дом через окно и открыть двери, - сказала мужчинам Ира. - Жрец спрятался и опасности не представляет, а я, если хоть немного не отдохну, сейчас просто сдохну.
   - Им будет неудобно, лучше это сделаю я, - сказала Аглая и, не дожидаясь, пока мужское большинство начнет возражать, подбежала к окну. Она вычистила из рамы несколько еще торчавших осколков стекла и исчезла в доме. Через минуту все уже вошли в особняк.
   - С дознавателями разговаривайте сами, со жрецом делайте что хотите, а я до утра пошла спать, - сказала Ира, отдавая свой автомат Владимиру. - Придется твоей Алине до утра поволноваться. Извини, но я сейчас ни на что не способна.
   Рано утром ее разбудил стук в дверь.
   - Кому это не спиться? - сердито спросила девушка, надевая халат.
   Оказалось, что стучала Аглая.
   - Извините, миледи, - сказала она заспанной и недовольной Ирине, - но вы вчера забыли снять мужчинам сумеречное зрение, и никто из них не может выйти из особняка. Все накрутили на глаза полотенца и сидят в комнатах, где уцелели ставни. Да и кухарку неплохо бы вылечить и привести, а то когда она еще приготовит завтрак, а все полночи были на ногах и скоро начнут клацать зубами от голода или съедят всю вашу халву. Да и слуги во флигеле не вышли из паралича. Лошадей и я могу накормить, но я слышала, что, если быстро не снять паралич, могут быть последствия.
   - Да, Аглая, - Ира зевнула, прикрыв рот ладонью, - ты права. Сейчас все сделаю, а досплю как-нибудь потом.
   Она быстро оделась и вышла во двор. Тела уже убрали, но на земле повсюду были видны следы крови. Девушка сходила во флигель и быстро вылечила слуг.
   - Ночью на нас напали, - сказала она, объясняя их состояние. - Вас парализовали, поэтому так плохо себя чувствуете. Я вас подлечила, и скоро будете в норме. Позаботьтесь о лошадях, а потом уберите во дворе следы крови. Кухарки в особняке пока нет, так что завтрак сегодня у всех будет позже. Нет, ничего страшного с Саей не случилось, я ее сейчас приведу.
   Перед походом в замок Ира обошла мужчин и вернула им нормальное зрение.
   В замке ей на грудь бросилась ревущая Алина.
   - Он убит?! Миледи, скажите мне правду!
   - Да жив он! Вот шальная, ты мне чуть платье не порвала. Просто я вчера так вымоталась, что не могла больше открывать врат, иначе мы бы вас отсюда забрали. Не мешай мне лечить Саю. Закончу, и пойдем домой.
   Сая ко всему произошедшему отнеслась на удивление спокойно и, попав на кухню, занялась приготовлением завтрака.
   - Отлипни от Вольдера и иди помогать кухарке, а то мы все помрем от голода, - сказала Ира Лине. - Я, конечно, понимаю, что любовь, но у тебя в этом доме имеются и обязанности. Вы скоро закончите обучать солдат, Владимир? Сколько их еще осталось?
   - За два дня управлюсь.
   - А что сделали со жрецом? Я его в доме не чувствую.
   - Связали и заперли в сарае за конюшней. Когда мы пришли, он не оказал сопротивления.
   - Пойдешь со мной к нему. Возможно, понадобится твоя помощь. За вами сегодня, скорее всего, не приедут, а вот мне нужно идти к королю, пока он не начал слать гонцов.
   Жрец оказался еще крепким на вид стариком. Возраст выдавали морщины и почти полностью выбеленные сединой волосы.
   - Сколько тебе лет? - спросила Ира. - Советую отвечать. Пытать тебя здесь никто не будет, но если и дальше будешь молчать, просто пристрелят.
   - Больше ста, - буркнул старик, с ненавистью глядя на Иру.
   - Храм или Орден? Молчишь? Ты ведь лишен амулетов и мне ничего не стоит заглянуть в твою голову.
   - Орден.
   - Значит, пес. Ответь, почему сюда пришла только половина ваших?
   - Потому что ты отравила нестойкие умы своими речами! Часть наших, даже из Ордена, не стали слушать старших и ушли. Будь ты проклята! Сколько я убил таких, как ты! Моя жизнь подошла к концу, но я об этом не жалею! Жалко только того, что я не смог вцепиться тебе в горло!
   - Злобное и мелкое ничтожество, - сказала Владимиру Ира, имея в виду жреца. - Именно такие, как он, в погоне за властью вырезали семьи мастеров.
   Она повернулась и вышла из сарая.
   - Что ты с ним сделала? - спросил Владимир, догнав девушку.
   - Убила, - равнодушно ответила она. - Приказала прекратить дышать. Что ты на меня так смотришь, словно в первый раз увидел? Удивляешься моей жестокости? Ты живешь у меня в особняке в тепличных условиях, а с этим миром немного соприкоснулся только сегодня ночью. Я ведь видела, какое у тебя было лицо, когда Сантор повел вас добивать раненых. Не приходилось до этого убивать?
   - Черт его знает. На войну я не успел, а в перестрелках пару раз побывал. Может, кого и убил. Но это совсем не то. Я и по тем, кто был у дома, стрелял почти как в тире. А вот когда тебе смотрят в глаза...
   - Это тяжело, - согласилась Ира. - Пока не зачерствела душа, убивать лицом к лицу, да еще связанного... Полгода назад я бы так не смогла. И плевать бы мне было, что он враг и меня ненавидит. Наверное, это так у всех или почти у всех. Все меняется, когда начинаешь терять близких людей. Можно сколько угодно говорить молодому солдату, что враг жесток, и на войне только один закон: или ты его убьешь, или это сделает он, но все равно убийство будет выворачивать ему душу. Но все это только до тех пор, пока он не столкнется с тем, что вытворяют те, против кого ему вручили оружие. После этого убивать станет гораздо легче, а потом это вообще превратится в привычную работу.
   - Иногда ты меня пугаешь! - сказал Владимир. - Слишком у тебя внешнее содержание не соответствует внутреннему. Не могут пятнадцатилетние девчонки столько знать и, главное, осмыслить. Быть умным книжной премудростью несложно, но книжный опыт, в отличие от своего, человеком редко используется.
   - К сожалению, у меня и своего печального опыта много, - вздохнула Ира. - Меня жизнь редко гладила, больше била. Ты думаешь, мне легко быть такой? Когда мне было лет восемь, у нас в доме появился котенок. Трусливый страшно. Я его выносила на улицу, чтобы он хоть немного побыл на воздухе. После такой прогулки он стрелой влетал в квартиру, задрав хвост, и мчался на руки к моему отцу. Забьется ему головой под мышку и урчит. Наверное, жаловался ему на меня. Думаешь, и мне не хочется так же забиться кому-нибудь под мышку? Отдать все свое богатство, всю власть и силу, лишь бы меня любили и обо мне заботились? Останавливает отсутствие такого человека, которому можно довериться во всем, и понимание того, что я уже просто не смогу жить без силы. А сила много чего требует от человека и в этом мире, и в том. Ладно, что об этом говорить! Побежала к королю, а то время идет, а дел на сегодня много. Скажи конюху, чтобы взял тело и отнес к воротам, а я позже пришлю за ним стражу.
   Когда Ира зашла в королевскую приемную мимо почему-то отдавших ей честь гвардейцев, Мара на месте не оказалось. Решив его не ждать, девушка подошла к двери в гостиную и постучала. Дверь ей открыл канцлер.
   - Хорошо, что вы пришли! - сказал он. - Мы с его величеством уже думали за вами посылать. Проходите, маркиза. Хотел бы вам сделать комплимент, что прекрасно выглядите, но не поворачивается язык. Волосы нормально не чесаны, под глазами круги, одеты в ... даже слов не подберу! Разве так пристало выглядеть главному магу королевства?
   - Это вы о чем? - с подозрением спросила Ирина, заходя в пустую гостиную. - А где король?
   - А вы не знали? - делано удивился канцлер. - С сегодняшнего дня указом его величества вам присвоен этот титул. Не верите мне, подождите короля, он подтвердит.
   В приемной послышались шаги, и в гостиную зашел Аниш.
   - Нашлась пропажа? - спросил он у канцлера. - Вот и прекрасно! Миледи, подойдите к своему королю! Да не бойтесь вы так, ничего я с вами не сделаю, пока сами не захотите. Своей волей я назначаю вас главным магом королевства со всеми вытекающими из этого правами и обязанностями! Носите этот знак и гордитесь: за всю историю королевства его вручают в третий раз!
   Он надел ей на шею ленту, не упустив случая заглянуть в декольте. Ленту сразу же оттянул массивный золотой диск, в изобилии украшенный алмазами.
   - И такое нужно все время носить? - пришла в ужас Ира. - У меня же шея отвалится!
   - Знак сделали давно, - рассмеялся канцлер, - и делался он для мужчин. Вы первая женщина на этой должности, а шеи у предков были крепкие. Не нужно так пугаться, маркиза! Этот знак необязательно носить постоянно, его надевают только по торжественным случаям.
   - И какие же у меня теперь права?
   - Правильный подход, - сказал канцлер королю. - Всегда начинайте с прав, а обязанности как-нибудь приложатся.
   - Основное ваше право, - ответил король, - это запускать руку в мою казну. Вы отвечаете за все, связанное с магией в королевстве. Моя школа магов тоже на вас. Если начнут возвращаться мастера, все свои вопросы они будут решать через вас. Это вовсе не значит, что вам все придется делать самой. Сами вы будете заниматься магической защитой моего двора. У вас, Рина, министерская должность, поэтому купите себе подходящий дом, наберите помощников, и пусть работают. Естественно, что все ваши траты буду оплачивать я. И никто вас с этим не торопит. Я понимаю, что это непростая работа, а у вас еще много своих проблем.
   - И приготовьтесь, что этих проблем станет еще больше, - добавил канцлер. - История с Храмом получила широкую огласку, а скоро о ней и о вашем назначении узнают соседи. Это привлечет к вам самое пристальное внимание, в том числе и короля Сардии. Ваше возвышение может привести к тому, что к нам начнут съезжаться мастера. Вашим назначением король дал всем понять, что в противостоянии мастеров и Храма он принял вашу сторону. И если такой пост доверили девчонке...
   - Можете не продолжать, - мрачно сказала Ира. - Я знаю о правиле вызова. Они, все из себя такие сильные и мудрые, будут бросать мне вызов, чтобы занять мое место, а я их буду бить, принуждая тем самым работать на вас. Хорошую же роль вы для меня выбрали!
   - Вы сами говорили, что сильнее остальных, - немного виновато сказал Аниш. - И мы уже не раз могли в этом убедиться.
   - А о том, во что может превратиться моя жизнь, вы подумали? Ладно, что с вами на эту тему говорить! Скажите лучше, куда делись остальные жрецы? Мы их положили только половину. Неужели действительно разбежались?
   - Кто-то разбежался, - сказал король, - кто-то ушел в другие храмы. Жрецы - народ не бедный, у каждого в купеческих домах большой пай в делах. У них ведь чуть не дошло до драки. Высшие решили, что репутация Храма и так сильно подорвана, чтобы подрывать ее еще больше разборками, поэтому молодняк просто отпустили.
   - У вас есть кто-нибудь, кто собирает сведения о высших в других храмах Ашуга? - спросила Ира канцлера. - Если есть, я бы хотела ознакомиться с их работой. Меня интересует, с кем из высших можно договориться о передаче ему главного Храма.
   - И вы сможете его очистить? - прищурился канцлер. - А что, изящное решение. Есть у меня такой человек, и досье есть, правда, не на всех высших, а только на главных жрецов. Думаю, вам этого будет достаточно.
   Дома Ира появилась в мрачном расположении духа, забыв даже, как собиралась, снять повешенный королем знак. На крыльце особняка она столкнулась с выходившими из дома Владимиром и Линой.
   - Что это у вас такое на груди? - спросил Владимир. - Орден?
   - Берите выше, - криво улыбнулась Ира. - Я теперь королевский министр магии. А почему вы не на учебе?
   - Прискакал гвардеец, который передал, что сегодня занятий не будет.
   - Вас можно поздравить, Рина? - спросил подошедший Сантор.
   - Не с чем меня поздравлять. Лично мне эта должность совершенно не нужна. Сантор, вы ведь давно живете в столице?
   - Почти всю жизнь.
   - Сможете найти для нас жилье надежней и больше этого особняка? Это должно быть что-то вроде небольшого дворца. Если не получится купить одно большое строение, подойдет участок земли с несколькими домами. Мне теперь не по чину здесь жить, да и для дружины нет места.
   - В старом городе вы такого не найдете, - задумался Сантор, - а вот в нижнем могут быть варианты. Узнать?
   - Да, пожалуйста. Для нас это сейчас важный вопрос.
   Зайдя в свои комнаты, Ира задумалась о том, что нужно сделать в первую очередь. Дел хватало, но среди них не было ничего такого, чего нельзя было бы отложить на потом, а она за последние дни сильно устала и не успела нормально отдохнуть. Решив, что дела могут немного подождать, Ира разделась и легла в кровать. Она не любила спать днем, так как после такого сна плохо себя чувствовала, поэтому хотела просто полежать в постели, расслабиться и обдумать все, что случилось в последнее время. Прокручивая в памяти разговор с майором насчет обустройства ее замка и вооружения дружины, Ира вспомнила его вопрос насчет врат.
   "А почему бы не задать этот вопрос Страшиле? - подумала она. - Если он меня слышит из своего мира, то, может, не обязательно его к себе вытягивать? Или на этот раз он откажется отвечать?"
   - Страшила! - позвала она, представив его рядом. - Ты меня слышишь?
   - Что у тебя еще? - раздался в ее голове недовольный голос ящера. - Опять нужна моя помощь?
   - Нет, я пока справляюсь сама. Можешь ответить на один вопрос? Меня интересует, чем отличаются врата в пределах одного мира, от тех которые нужно открыть в другой мир. Почему такая большая разница в расходе силы?
   - Почему большая? - удивился Страшила. - По-моему, почти одинаковая. На пробой пространства всегда идет одно и то же количество силы. Вратам все равно, далеко находится мир или совсем рядом. Во вратах в другие миры тратится немного больше силы из-за необходимости держать неподвижно точку выхода. Миры движутся по-разному, а врата должны быть на одном месте. Но на это уходит совсем немного силы.
   - Как же так? Я в последние дни в своем мире открывала врата раз по сто на день, и держать приходилось подолгу, а когда их открываю в другой мир, сила как в дыру уходит. Объясни, пожалуйста, иначе я не смогу получить помощь из того мира, откуда пришла. А справиться со всеми врагами одной...
   - Проделай мысленно все, что ты делаешь, когда открываешь врата, только убери защиту, а то ничего не получится.
   Ира проделала все, что от нее требовалось.
   - Тебя, вообще, чему учили? - раздался голос Страшилы, и она могла поклясться, что он постучал себя когтем по голове. - Ты уже пробила пространство, но для чего-то продолжаешь вливать силу в эту часть заклинания, тогда как тратить ее нужно только на ту часть, которая удерживает врата. Твоя сила просто без толку уходит в уже пробитый канал. В пределах одного мира канал короткий и быстро насыщается, поэтому даже при твоем дурном выполнении заклинания, силы расходуется немного. А между мирами такие каналы, что и тысяча таких дурочек силой не заполнит. Я уже говорил тебе, что ты бестолковая, как яйцо?
   - И не один раз. Понимаешь, меня учили заклинаниям, но никогда не объясняли, что они состоят из частей, и что для чего служит. Я просто запоминала заклинание и использовала. И моя учительница тоже этого не знала. Здесь четыре сотни лет назад была такая война, что чуть было друг друга не вырезали. Может, тогда эти знания и потеряли? Ты не мог бы мне показать, как нужно делать?
   - Не знаю, сможешь ли ты воспринять образ из моего мира, но попробую.
   У Иры в голове сложился образ заклинания с пояснениями Страшилы по последовательности действий.
   - Здорово! - сказала она. - Спасибо тебе большое! Ты сам не представляешь, как меня выручил!
   - Ладно, - довольно отозвался ящер. - Когда-нибудь отработаешь. Ты мне скажи, есть ли в твоем мире более сильное оружие, чем то, которое ты носишь на своем поясе?
   - В нашем мире полно самого разного оружия. Есть даже такое, которым можно мгновенно уничтожать огромные города и испарять горы.
   - Ты не врешь, - задумался ящер. - Наверное, нам не зря запретили посещать ваш мир. Но мне не нужно такое сильное оружие. Зачем мне разрушать города?
   - Ты мне скажи, что тебе с его помощью нужно сделать, тогда я смогу ответить точнее. Если не смогу ответить сама, мне помогут найти ответ те, кто знаком с оружием лучше меня.
   - Мне нужно убить одного врага!
   - Такого же большого, как и в прошлый раз?
   - Нет, то был один из нас, а я говорю о враге, который убивает таких, как я, сотнями и разрушает наши города.
   - У вас есть города?
   - А ты думаешь, что мы совсем дикие? - обиделся Страшила.
   - Нет, мне просто непонятно, как с вашими лапами можно что-нибудь строить.
   - Мы сами и не строим, для нас строят другие, а мы с ними расплачиваемся своей силой и знаниями. Мы много знаем, потому что ходим по тысячам миров и собираем знания.
   - А я думала, что это ваши заклинания.
   - Конечно, наши! Я отдал тебе несколько заклинаний, и теперь они твои. Зачем что-то придумывать, когда все давно уже кем-то придумано? Просто необходимо найти нужное.
   - И ты все свои знания можешь сам использовать?
   - Нет, - с сожалением ответил Страшила. - Часто магия завязана на тела тех существ, которые ее используют. Например, из человеческой магии я не могу светить частями тела или подчинять людей мыслью. Для этого нужно иметь человеческое тело.
   - А ты знаешь много наших заклинаний?
   - Из тех, что тебе неизвестны, еще полсотни. А тебе зачем? Опять будешь просить научить?
   - Я просто рассуждаю. В моем мире магии нет, поэтому люди пошли совсем другим путем и выдумали много такого, чего нет у других, например, оружие. Кое-что я там могу обменять на золото, да и то только потому, что владею магией, и меня побаиваются обижать. А то и оружия не дали бы, и золото забрали бы просто так. Но дают мне только слабое оружие, да и то совсем немного. Вот я и думаю, что если бы знала магию лучше, ко мне бы там относились с гораздо большим уважением. Я бы и нужное тебе оружие достала без труда. Да и здесь у меня проблем сильно поубавилось бы, а значит, я больше времени и внимания могла бы уделить твоим проблемам. От сильного друга и пользы больше. А знания - это такой товар, который от передачи другим не уменьшается.
   - В том, что ты говоришь, есть смысл, - признал Страшила. - Только в нашем народе не принято раздаривать знания просто так. Надо мной будут смеяться.
   - Во-первых, никто ничего не узнает. А, во-вторых, почему раздаривать? Ты просто делаешь сильнее своего друга, чтобы он потом смог тебе твои знания отработать. Это обычная сделка.
   - А ведь действительно. Я почему-то об этом не подумал. Только учти, что кое-что я тебе не дам. Магия там, конечно, человеческая, но не для тебя, а для тех людей, которые в погоне за силой меняли свое тело. У тебя на их заклинания никогда не хватит силы.
   - А можно как-нибудь запасать силу впрок, чтобы потом использовать?
   - Сами маги такое сделать не смогут. Больше, чем может вместить их тело, они сил не накопят.
   - А если ее накапливать в каких-нибудь камнях?
   - Это все глупые выдумки. Накапливать и использовать силу могут только живые существа. В одном мире даже специально вывели таких, которые могут накапливать очень много силы и отдавать ее хозяину.
   - А нельзя там такого достать?
   - Яйцо Аруса? Ты в своем уме?
   - А что я такого сказала? Может, его можно на что-нибудь выменять? В нашем мире много интересных вещей. Представь, насколько возросли бы наши с тобой возможности!
   - Ну, не знаю, - задумался Страшила. - Как будет время, попробую узнать, но ничего не обещаю. У тебя все?
   - А заклинания? Ты обещал! Дай хоть несколько.
   - Ты назойливый и очень беспокойный друг. Ладно, открывай разум.
  
  
  
   Глава 25
  
  
  
   Первым заклинанием, которое дал Страшила, было умение поджигать взглядом разные горючие предметы.
   - Спасибо, конечно, - поблагодарила она ящера. - Но зачем оно мне? Если бы я работала дворником, тогда понятно. Ходила бы по улице и, не нагибаясь, поджигала взглядом мусор. А чем оно мне может помочь сейчас? Человека им поджечь можно?
   - Одежду подожжешь, - ответил недовольный ее реакцией Страшила, - а человек почувствует ожог и убежит.
   - Ладно, что там следующее?
   Следующим оказалась очень полезное заклинание, позволяющее собирать силу.
   - Ты же говорил, что работать с силой могут только живые, - недоуменно сказала Ира, - а ведь это заклинание можно повесить на что угодно.
   - Ты немного думай головой, прежде чем говорить. Это заклинание само силу не использует и не накапливает, оно лишь собирает то, что рассеяно вокруг и отдает для работы другому заклинанию. Твои амулеты используют силу, которую собрал человек, а с этим заклинанием ему тратиться не придется. От него можно питать силой даже ту часть заклинания врат, которая используется для их удержания в другом мире. Только это нужно делать на обоих концах. Тогда врата вообще будут стоять всегда. Только я тебе такие врата ставить не советую. Тебя могут убить, и сами со своим оружием прийти и забрать все золото.
   - А есть такое заклинание, которым можно было бы устанавливать время действия других? Обычно все они действуют, пока в них вливают силу. А как сделать, чтобы врата закрылись через несколько дней, хотя сила в них продолжает поступать?
   - У людей ничего такого нет, - немного подумав, ответил Страшила, - а вот у хортов есть. Только не знаю, будут ли у тебя работать их магия: вы с ними очень сильно различаетесь. И время они измеряют совсем по-другому. Но если хочешь, можешь попробовать.
   Четвертым заклинанием можно было усыпить людей и животных, не имеющих защиты.
   - А шуры заснут? - спросила Ира.
   - Заснут, они от вас не слишком отличаются. А вот большинство тварей, которых вызывают ваши мастера, спать не будут, может быть, только слегка замедляться. Этим заклинанием можно усыпить и тех, кто под защитой, только сил потратишь много.
   Последним, что ей подарил Страшила, было заклинание уменьшения веса. В свое время он его зажал, сославшись на сложность изучения. Ничего сложного Ира в нем не заметила. Запомнила она его сразу, а в использовании все должно было быть очень простым: чем больше вкладываешь сил, тем больше теряешь вес. По словам Страшилы, сил на него тратится совсем немного, и вес теряет не только сам маг, но и его одежда, и все предметы, которые у него есть.
   - Его используют не столько для полетов, - сказал ящер, - сколько для переноски грузов. Хотя, применяя вместе с тем заклинанием, которое я тебе уже давал, можешь летать хоть весь день. Только смотри, чтобы не унесло ветром.
   - А других лишить веса можно?
   - Конечно, можно. Могла бы и сама догадаться. Только ты их должна видеть, тогда полетят, как миленькие.
   - Здорово! Вот это полезное заклинание. А нельзя, вместо того чтобы лишать веса, наоборот, его увеличить?
   - Если бы тебя правильно учили магии, ты бы мне глупых вопросов не задавала. Не знаю для чего тебе увеличивать вес, но для этого можешь использовать то же самое заклинание. Вот в этой части меняешь направление и все.
   - И намного увеличится вес?
   - Точно не знаю, думаю, раза в три. На сегодня тебе хватит, тренируйся с тем, что я уже дал. Сейчас я постараюсь показать своего врага, чтобы тебе было легче выбрать оружие. Хорошо, что у нас с тобой такая сильная связь, иначе мы не смогли бы так общаться из разных миров, и мне пришлось бы идти к тебе самому. Такое - большая редкость. Открывай разум и смотри.
   Увиденное привело Иру в ужас. Сначала Страшила показал пустыню, в которой стоял странный город. Пески в ней были не черные, а самые обыкновенные, а весь город состоял из множества разбросанных в беспорядке радужных куполов. Это было похоже на шары, которые выдувают из мыльной пены, но срезанные посередине. Внезапно край пустыни засветился, и в этом свечении возникло что-то вроде огромной многоножки. Все ее тело состояло из отдельных сегментов размером с вагон железнодорожного поезда, причем каждый из сегментов несли две пары лап. Чудовище целеустремленно двинулось к городу, виляя на ходу сегментами, поэтому подсчитать их количество у Иры не получилось. Но их точно было больше двух десятков. Головы она сначала не заметила, и только тогда, когда многоножка подошла к самому городу, стало видно, что голова - это передний укороченный сегмент, весь усыпанный черными пятнами глаз. Вот многоножка добралась до первого купола, и он разлетелся стеклянной пылью, а обитавший в куполе родич Страшилы взлетел в воздух спиной вперед и исчез под головой твари. Присмотревшись, девушка заметила вокруг головы множество щупальцев, которыми захватывались и подтягивались жертвы. Очевидно, ящеры не могли противостоять своему врагу, так как они даже не пытались с ним бороться, а бросились спасаться бегством. Но уйти удалось немногим. Чудовище было очень проворным и двигалось заметно быстрее своих жертв.
   - А почему никто не уходит вратами? - спросила Ира. - Оно мешает?
   - Да, - ответил Страшила. - Когда появляется Враг, уйти не удается.
   - А какая у него шкура? Издалека этого не видно.
   - У него чешуя, очень похожая на нашу.
   - А нельзя достать одну чешуйку? Нужно проверить ее прочность, чтобы лучше подобрать оружие.
   - Я к нему за чешуей не полезу! - ответил Страшила. - Для меня это верная гибель. Хотя чешуя, несмотря на свою твердость, не очень прочно крепится к шкуре. Так что можно посмотреть в разрушенных городах, может быть, что-нибудь и найдем.
   - Давай я немного разберусь со своими делами и у тебя подучусь, а потом все брошу, и мы займемся твоим Врагом, - предложила Ира. - По-моему, так будет больше толку.
   "И во что это я влезла? - размышляла она, когда связь со Страшилой прервалась. - Удастся ли потом выкрутиться? Но таких знаний я больше нигде не найду, так что попытаться точно стоит".
   Быстро одевшись, Ира решила проверить полученные знания на практике. Создав врата в свою гостиную в замке, она перевела фиксацию точки выхода на питание силой от нового заклинания и довольно улыбнулась: врата продолжали существовать без ее участия. Теперь надо было проверить, будет ли у нее работать магия хортов. Заклинание у них было какое-то странное, но, по словам Страшилы, время работы менялось от величины вложенной силы. Ира его создала, использовав совсем мало силы, и связала с заклинанием подпитки врат. Минут десять она провела, сидя у врат, но ничего не происходило, и только когда она решила до обеда сходить в замок, врата исчезли.
   "Все-таки сработало! - довольно подумала девушка. - Теперь только нужно проверить, как связаны сила и время, и проблему связи с Землей можно считать решенной. Вешаю ворота в замок на неделю, и пусть выполняют необходимые работы. А если не успеют, все можно повторить. Только сначала нужно убрать из замка золото".
   В замке она нашла Марта, который лежал в своей комнате на застеленной кровати.
   - Привет! - поздоровалась она с помощником. - Бездельничаем?
   - А что еще остается делать? - пожал он плечами, принимая вертикальное положение. - Привезли и бросили. Обязанностей у меня здесь нет, а развлекаться негде.
   - Извиняться не буду. Мне, дорогой Март, если честно, было не до вас. И скажите спасибо за то, что я вас сюда засунула скучать, потому что, если бы я этого не сделала, вас бы уже не было бы в живых.
   - Садитесь и рассказывайте! - потребовал он, пододвигая Ире стул. - Вы же ко мне не просто так забежали?
   - Да, я по делу. Но сначала я вам расскажу о вчерашних событиях, а потом займусь вами, как и обещала. В заключении вы меня посвятите в секреты создания амулетов, и я побегу домой обедать. Ваш уровень нужно срочно подтягивать. Король взвалил на меня министерство магии, которое еще нужно создать, и я отчаянно нуждаюсь в помощниках.
   Рассказ Иры о нападении на особняк и избиении жрецов Март выслушал внешне спокойно. Что он при этом чувствовал, девушка не знала, потому что не собиралась читать его мысли.
   - Повезло, - сказал он по окончании рассказа. - Я бы почти наверняка был там.
   Пока Ира чистила Марту каналы, она прокляла все на свете. Девушка помнила, как ей было больно, когда с ней тем же занималась Райна, но она не знала того, что старушка тоже чувствовала боль. Теперь ей самой приходилось терпеть выматывающую и хватающую за сердце боль, которая была отголоском того, что приходилось терпеть Марту. Когда она закончила, им обоим пришлось с полчаса отдыхать, прежде чем смогли заняться амулетами. Ничего сложного в амулетах не оказалось, и как только Ира поняла принцип их создания, она очень быстро освоила и все остальное.
   - Придется вам еще немного поскучать, - сказала она Марту. - Ваши силы будут расти несколько дней, и в это время лучше воздержаться от магии. Я постараюсь завтра принести две книги по высшей магии. Читайте, но, ради всех богов, не вздумайте ничего без меня пробовать! Когда закончится рост резерва, мы с вами займемся вместе. Надеюсь, что время для этого у меня будет.
   Обед в особняке был уже готов, а так как сегодня не было занятий с солдатами, все сели обедать раньше обычного. Сразу же после обеда к Ире подошел майор.
   - Ирина, можно вопрос? Вы не собираетесь сегодня на Землю?
   - Не собиралась. Оправы еще не сделали, а заказывать оружие для дружины пока рано. А почему вы спросили?
   - Я считаю, что будет полезно, если я на несколько дней отлучусь в Москву. Мои предложения наверняка изучают, но за последние дни случилось немало такого, что может существенно повлиять на решение и ускорить все работы. Я смогу более полно обрисовать ситуацию и ответить руководству на возможные вопросы.
   - Тогда идите переодеваться в свой костюм и не забудьте захватить пальто. Если в Москве сейчас ночь, я вас могу отправить хоть на Красную площадь. На будущее нужно выбрать какой-нибудь кабинет и поставить в нем что-нибудь уникальное. Тогда, имея его фотографию, я могла бы переправлять ваших людей прямо на место работы. И раз вы все равно идете в Москву, закажите оружие и боеприпасы для моей дружины. Исходите из численности в сто человек. Можно сразу же заказать и крупнокалиберные пулеметы. Только боеприпасов к ним должно быть много. Расплачиваться буду сразу и щедро.
   - А по фотографии сможете открыть врата в мою квартиру?
   - Думаю, что смогу, но нужно посмотреть на фото. А вы предусмотрительный человек, Игорь, ваш генерал до такого не додумался. Надеюсь, вы мне сможете помочь, и все не ограничится одними разговорами.
  
   Через два дня состоялось расширенное совещание руководства Комитета по вопросам проекта, на котором первым делом заслушали вернувшегося майора Гнедых.
   - Я после возвращения успел поговорить кое с кем из тех товарищей, которые заняты проектом и, честно говоря, немного удивлен, - начал майор. - Такое впечатление, что никто из них не читал материалов, которые поступали от капитана Новикова и от сотрудников оперативной группы, а в последнее время и от меня. Они до сих пор уверены, что Ирину Волкову рано или поздно удастся взять под контроль.
   - А у вас на этот счет другое мнение? - задал вопрос начальник управления Т. - Обоснуйте, пожалуйста.
   - Когда Волкова без малого два года назад попала в другой мир, она ничем не отличалась от большинства своих сверстников, разве что была внешне очень привлекательная до того, как ее мать ушла в запой. В результате систематического недоедания и нервных стрессов к моменту своего ухода Ира имела истощенный и болезненный вид. Девочку прибрала к рукам старая аристократка, скрывающаяся в глуши от преследования жрецов культа бога Ашуга. В том мире все жрецы в той или иной степени владеют тем, что мы называем магией. В погоне за силой и властью они, заручившись поддержкой своего короля, начали уничтожать семьи профессиональных магов, которых там называют мастерами. Эта старушка была из такой семьи. Почувствовав, что скоро умрет, она решила воспитать себе преемницу и вручить ей и свою силу, и свою месть.
   - И для этого пошла в другой мир, вместо того, чтобы найти ребенка в своем? - спросил кто-то из офицеров. - Вам не кажется это странным?
   - Мне кажется, - ответил майор, - но я очень слабо разбираюсь в реалиях того мира и еще хуже знаю возможности мастеров. Райна Албени жила всего с двумя старыми слугами в отдалении от крупных городов и сама дальше окрестных деревень от замка не удалялась. Возможно, ей было проще сходить в другой мир за нужным ребенком, чем найти его в своем. Капитан Новиков неоднократно беседовал на разные темы со старым слугой. Слуга очень неохотно говорил о своей госпоже, но как-то обмолвился, что она искала девочку с задатками мага и внешностью аристократки.
   - Хотите сказать, что Ирина имеет дворянские корни?
   - Я бы не стал это отрицать. Я продолжу. Для того чтобы получить мастера, ему необходимо дать знания и развить силу. Обычно на это уходит лет десять. Чтобы сократить этот срок, Албени при обучении девочки широко применяла химические средства, воздействуя на ее тело и мозг. Сама Ирина, по рассказам слуг, училась, как проклятая. В результате ей удалось овладеть мастерством всего за один год. Свою силу она получила в результате процедуры, которая сопровождалась чудовищными болями. Как говорила старая кухарка, девочка перегрызла вставленную в рот палку и раскрошила себе почти все зубы.
   - Она после такого психически здорова? - спросил тот же офицер.
   - Она абсолютно здорова во всех смыслах, а по развитию намного опережает сверстников. У меня в разговоре с ней постоянно складывалось впечатление, что я говорю с женщиной лет тридцати, причем с умной и много повидавшей. Не буду дальше в подробностях излагать жизнь Волковой в столице. Все, что удалось узнать, вы можете прочесть в отчетах. Расскажу только о последних событиях. Вопреки приказу короля высшие жрецы Ашуга убили Райну Албени, лишив Ирину единственного близкого человека.
   - Близкий человек, подвергающий пытке, от которой выкрашиваются зубы? - усомнился кто-то.
   - Та процедура была необходима, и Ирина пошла на нее сознательно, а Райна Албени не давала ей умереть или сойти с ума. Служанка говорит, что она после этого стала совсем седой. Райна удочерила Ирину и из любви к ней отказалась от мести, которую вынашивала пятьдесят лет.
   - Сумасшедший мир, - пробормотал руководитель научной группы.
   - Ирина вызвала из другого мира находящегося с ней в дружественных отношениях разумного ящера и вместе с ним вторглась в главный храм Ашуга, в котором перебила несколько десятков жрецов и все высшее руководство этого культа.
   - И как она их убивала, магией?
   - В подробности она со мной вдаваться не стала, но я понял, что она их в основном расстреляла из АПС, а некоторых зарубила.
   - А ящер?
   - Он ее доставил в храм и дальше только сопровождал. По ее словам, ему было просто интересно. Жрецам ее набег не понравился, и они кинулись к королю. Но король поддержал Ирину, и тогда, не в силах достать госпожу, они начали убивать ее слуг. То, что Волкова выкинула после этих убийств, еще долго будет главной темой пересудов не только в этом королевстве, но и во всех соседних. Она неизвестным способом изгнала из храма всех его обитателей, сделав его недоступным никому из-за чудовищной вони, которая и не думает исчезать. Сама же со своими людьми зашла в храм, после чего в нем не осталось ничего ценного. Золота оттуда вынесли тонн пять.
   - Откуда такие цифры?
   - От самой Ирины. Она оценила свою добычу очень приблизительно.
   - И что же король?
   - Король начал тянуть время, и тогда примерно половина жрецов решила лишить его единственного мастера, справедливо полагая, что остальные маги для них серьезной проблемы не представляют. Ночью они окружили наш особняк и применили парализующее заклинание. Меня вместе со слугами сразу вырубило.
   - А капитан Новиков?
   - У него, как и у остальных, был защитный амулет. Как назло, Ирина после переправки золота осталась почти без сил и не успела восстановиться, поэтому она не стала воевать магией, а увела всех в свой замок, где вылечила пострадавших и дополнительно вооружила своих сторонников. После этого мы вышли вратами недалеко от дома и огнем из пяти автоматов положили всех жрецов, кроме одного, который успел спрятаться в доме через выломанное окно.
   - И как на такое избиение служителей культа отреагировал король?
   - Незадолго до моего отбытия он сделал ее министром магии. Теперь посмотрим, что же мы имеем в итоге. По моему мнению, с одной стороны, мы имеем сильного и безжалостного к врагам воина, мага-профессионала, богатую феодальную аристократку, входящую в элиту королевства и имеющую одну из высших придворных должностей, а с другой - одинокую, не имеющую ни близких, ни друзей молоденькую девушку, которой крепко досталось сразу в двух мирах. Она теперь никому не поверит на слово просто так. Свои слова нам придется подкреплять делами, иначе она сама найдет тех, кто обеспечит ее всем необходимым. Она не просто так изучала английский язык. Если бы мы не предложили ей оружие, она бы купила его в Штатах. Учитывая ее возможности и таланты, я ничуть не сомневаюсь, что это у нее получилось бы.
   - Это еще, положим, большой вопрос, - возразил кто-то из контрразведчиков. - Она совсем не знает их жизнь, да и возраст...
   - А зачем ей это? Достаточно найти опытного человека, который реализует золото и купит нужное оружие. И не обязательно это делать в самих Штатах. Можно привлечь на свою сторону кого-нибудь из отставных военных, которые дома сходят с ума от скуки. Поманить золотом и приключениями, закрепить эти стимулы магическим внушением и дальше уже можно не опасаться того, что тебя кинут или сдадут. Думаете нереально? Более того, если мы и дальше будем чухаться, я и сейчас не исключаю такого финала. Или некоторые опять заведут речь о контроле?
   - Что ей нужно конкретно? - спросил до этого молчавший Андропов. - Я читал вашу записку, но со времени ее написания что-то могло измениться.
   - Ей нужно по максимуму вооружить современным оружием дружину в сто человек, обустроить и укрепить ее замок и в дальнейшем выполнять разные заказы, и поставлять продовольствие и ширпотреб. В обмен она обещала щедро расплачиваться золотом и реализовать для нас часть товаров за то же золото. Кроме того, остается в силе обмен части ее золота на наше с чеканкой монет и возможность пребывания наших ученых в ее замке. Кстати, когда Ирина переправляла меня сюда, она намекнула, что ее возможности в части транспортировки грузов сильно возросли и дело только за нами. Еще она предложила создать комнату с уникальным интерьером в нашем Управлении, чтобы сразу отправлять в нее наших сотрудников. И надо приготовить вместо ангара что-нибудь поуютнее. Таких точек может быть несколько в местах складирования нужных грузов. Ирине нужны лишь фотографии. Если будет принято решение оказать ей поддержку, я могу взять с собой специалистов, которые в дальнейшем займутся замком. Пусть пока с ним знакомятся, готовят свои предложения и учат язык. С помощью местного зелья это нетрудно. Я сам за несколько дней выучил восемьсот слов и уже могу хоть как-то объясниться, а дней через десять буду нормально разговаривать.
   - Ну что же, - сказал Андропов. - Я думаю, здесь двух мнений быть не может. Мы должны всемерно помогать нашей соотечественнице и обеспечить постоянный приток нужного стране сырья. Генеральный секретарь в разговоре со мной высказал неудовольствие прекращением его поставок, поэтому нужно немедленно подготовить к отправке наиболее подходящих специалистов и одновременно начинать поставки нужных вооружений. У нас на складах много оружия, которое не пойдет в войска, но обладает прекрасными характеристиками. Но вооружение дружины должно быть только первым шагом. Ирина для нас слишком ценна, чтобы ее потерять. И я не исключаю того, что при длительном и честном сотрудничестве она изменит свое отношение к соотечественникам. Мы в свое время предлагали свою охрану, но она тогда отказалась из-за того, что не было возможности защитить наших людей от магии. Теперь, насколько я понял, такая возможность есть, и к этому предложению стоит вернуться. Предлагаю руководству всех задействованных в проекте отделов подготовить свои предложения в части укрепления сотрудничества с Волковой и усиления ее безопасности. На этом давайте закончим. Олег Борисович, подождите немного.
   Уже собравшийся покинуть зал руководитель научной группы вернулся к столу, за которым сидел Андропов.
   - Я бы хотел узнать, дало что-нибудь изучение тех пластинок, которые вы получили от Волковой? Старший группы передал, что она ими интересовалась. Получилось что-нибудь с отверстием?
   - Я, Юрий Владимирович, скоро начну жалеть о том, что эта дыра в другой мир вообще открылась.
   - А что так?
   - Да просто тайн и загадок через край, и объяснить их не получается. А кому понравится чувствовать собственную беспомощность и несостоятельность того, что мы так гордо именуем наукой? Взять, к примеру, эти чешуйки дракона. Мы их изучали всеми возможными способами, но ни состава, ни внутренней структуры установить не удалось. По механическим свойствам похожи на алмаз, но крепче. И устойчивость к высоким температурам бешеная. Вот и ответьте сами, может ли такое вырасти на биологическом объекте? Непонятно даже, как они крепились к шкуре. Нет никаких неровностей, гладкая и скользкая поверхность. Судя по числу заказанных оправ у вашей Волковой этой чешуи мешок, но я не против отдать и те, которые у меня в группе. Все равно не знаю, что с ними еще можно сделать.
  
   Лар Орма барон Розен после долгих размышлений все-таки пришел к окончательному решению и созвал семью в свою комнату, чтобы с ним ознакомить.
   - Я решил, что мы должны вернуться в Тессон.
   - Можно узнать, что послужило причиной такого решения, отец? - задал вопрос его сын Олин. - Совсем недавно у тебя по поводу возвращения были большие сомнения. Это не результат вчерашнего разговора с купцом?
   - Ты угадал, сын. Этот купец рассказал немало любопытного. Хоть во многое верится с трудом, но он мне ни разу не соврал.
   - Нам расскажешь? - спросила любопытная Клава - сестра Олина.
   - Куда я денусь? - усмехнулся Лар. - Вы все помните, что я с большим недоверием воспринял известие из Тессона о том, что Аниш объявил амнистию мастерам и призывает их возвращаться, обещая немалые выплаты. Стараниями его отца и Ордена псов Ашуга королевство осталось без магов, а жрецы им плохая замена, так что я могу понять, чем он руководствовался. Но Орден никуда не делся, и не для того его жрецы в погоне за властью столько времени нас истребляли, чтобы теперь эту власть просто так отдать. Хотя вернуться хотелось. В отличие от многих других, нашей семье не слишком повезло. Мой отец вовремя понял, к чему все идет, и смог беспрепятственно уйти в соседний Зартак и забрать с собой казну и дружину. Поначалу нас здесь приняли с распростертыми объятиями, но позже, когда таких, как мы, стало много, положение начало меняться. Наши доходы упали, но отец не хотел распускать дружину, содержание которой опустошало казну. После его смерти это пришлось сделать мне. Денег для оплаты уже не было, да и какие вояки из этих стариков. А сейчас у нас не осталось ничего, кроме этого дома и двух тысяч золотых, а его величество недавно отменил указ своего отца, и теперь нам, как и всем, придется платить налоги. Делать золото магией пока никто не научился, а зарабатывать его магией становится все труднее. Цены на наши услуги падают, а своего имения, с которого можно было бы кормиться, у нас нет.
   - Ну, папа! - Клава от нетерпения даже притопнула ногой. - Зачем рассказывать то, что мы и без тебя знаем!
   - Затем, чтобы вы меня правильно поняли. Вот рассчитаем твою служанку, тогда и топай ногами. Что толку от твоей красоты, Клава, если я не могу найти для тебя достойного жениха? А как его найти, если у твоего отца не осталось ничего, кроме семейного искусства, на которое в этом королевстве с каждым годом все меньше спрос? Ладно, не сверкай глазами, сейчас расскажу и новости. Оказывается, за летний сезон в Тессоне многое изменилось. Я слышал, что у Аниша все-таки появился кто-то из мастеров, а сейчас узнал подробности. К нему, поверив обещаниям, вернулась Райна Албени со своей воспитанницей.
   - Это дочь маркиза Афрем? - спросила жена. - Но ведь все их семейство погибло.
   - Выходит, не все. Где-то она скрывалась полсотни лет и теперь явилась ко двору.
   - Подожди, Лар, как же так? - спросила жена. - Ведь она тогда была совсем молоденькой. Кто же тогда воспитал из нее мастера?
   - Этого я тебе сказать не могу, сам не знаю. Но она не только сама стала мастером, но и сделала мастера из молоденькой баронессы, которая бежала из Ливены. Когда они прибыли к королю, девчонке еще не было шестнадцати лет.
   - Мастер в шестнадцать лет? - не поверил Олин. - Ты ничего не путаешь, отец?
   - Я только пересказываю то, что сказал купец, а он приехал прямиком из Сагда, откуда выехал полторы декады назад. И он уверен в том, что говорит правду.
   - Может быть, Райна провела ритуал боли? - предположила жена. - Эти Албени всегда были немного чокнутые.
   - Может быть, Сади, - согласился Лар, - хотя это все равно не объясняет всего. Слушайте дальше. Оба мастера начали помогать королю, что ожидаемо не понравилась жрецам Ашуга. Они подослали убийцу магов, который прервал жизнь Райны. А дальше было следующее. Выяснилось, что эта Рина - так зовут приемную дочь маркизы - дружит со Зверем.
   - Я же сказала, что чокнутые, - фыркнула Сади. - И Райна, и ее дочь, пусть даже приемная. Разве можно связываться со Зверем?
   - Не перебивай, а то я вам до вечера не расскажу. Так вот, эта Рина вместе со своим Зверем вломилась в главный храм и казнила магистра и верховного жреца, и попутно перебила с полсотни жрецов рангом пониже. Естественно, что они прибежали к королю, а тот стал на сторону своего мастера, запретил им сводить с ней счеты и, согласно завещанию Райны, признал ее титул маркизы.
   - Маркизат не вернул? - спросила Сади.
   - Не вернул. Не станет он сейчас ссориться с новыми владельцами имений. Жрецы не были бы жрецами, если бы послушали короля и угомонились. Они подстерегли на рынке и убили слугу Рины.
   - Мелкая пакость, - выразила свое отношение к сделанному Клава.
   - Это она для тебя мелкая, - не согласился отец, - а Рина, видимо, думала иначе. Она пришла в Храм одна и выгнала из него всех жрецов.
   - И как же она это проделала? - скептически усмехнулся Олин.
   - Когда она туда зашла, перед этим хорошенько напугав горожан, жрецы ничего не могли с ней сделать. Магия на нее не действовала, а оружие проходило сквозь тело, не причиняя вреда.
   - Похоже на сказку.
   - Об этом потом рассказали те жрецы, которые в результате последующих событий порвали с Храмом. Потом она что-то разбила, и все жрецы чуть не сдохли от вони. Даже сейчас, когда там наглухо закрыты двери, горожане стараются лишний раз не ходить по площади, а цены на стоящие неподалеку дома упали вдвое.
   - А как же она сама? - спросила Клава.
   - По словам жрецов, сама она вони не чувствовала.
   - Здорово! - сказал Олин. - Я бы на ее месте первым делом почистил храмовую сокровищницу.
   - Многие думают, что она именно так и сделала. Выгнанные жрецы направились с жалобой к королю, и он помог им золотом и обещал разобраться.
   - Зря он тратился, - заметила Сади. - У них и вне храма денег достаточно. Что было дальше?
   - А дальше жрецы чуть было не передрались между собой. Высшие решили ночью напасть на особняк мастера и ее убить, а большинство младших заявило, что с них довольно, и они уходят. В результате к дому Рины пришли полторы сотни жрецов. Жители окрестных домов слышали ночью какой-то грохот, а утром из особняка Рины стража начала вывозить тела. Как выяснилось позже, ни один жрец оттуда живым не ушел.
   - А король? - спросила Клава.
   - Король после этого сделал ее главным магом королевства.
   - И ты хочешь, чтобы мы на основании этой сказки стронулись с насиженного места и отправились в Тессон? - спросил Олин. - Не верю!
   - И правильно делаешь, - одобрительно сказал Лар. - Семья пока останется на месте, стронешься ты один. Сходишь вратами в Тессон и посмотришь на все своими глазами.
   - А ориентиры? Куда идти?
   - Есть у меня одно приметное место, где за все годы вряд ли что-нибудь поменялось. В свое время мастера интересовались постройками прежних. В них, естественно, никто не жил, но посещать было уже безопасно. Искали в основном тайники с рукописями и золото. Мой отец как-то тоже съездил с этой целью два раза и взял меня с собой. Один замок был почти целый и стоял поблизости от двух городов, так что его кто-нибудь вполне мог прибрать к рукам, а вот второй оказался на две трети разрушенным. Он стоит в провинции Верина в дне езды от города Зарта. Это настоящая дыра, и до столицы ехать долго, да еще в сезон дождей, зато наверняка эти развалины никому не нужны, а ты еще сможешь немало узнать в пути. Может быть, тебе даже не придется ехать в столицу. Я очень хорошо запомнил внутренний вид единственной уцелевшей башни, куда и открою тебе врата. Если в замок забрались разбойники пересидеть сезон дождей, парализуешь их или убьешь, если на них амулеты. Там поблизости есть несколько деревень, в них купишь себе коней. И не криви лицо: не так уж и плохи там кони, а тебе скачек по грязи не устраивать.
   - И когда отправляться?
   - А для чего тянуть? Сегодня и отправишься.
  
  
   Глава 26
  
  
   - В этом кошеле сотня золотых, больше я тебе в дорогу не дам, - Лар передал сыну увесистый кошель. - Тебе этого хватит купить двух лошадей, добраться до столицы и снять там приличное жилье. Еще и проживешь две декады на то, что останется. Думаю, этого времени тебе хватит за глаза, чтобы разобраться в обстановке. Ты в любой момент сможешь заскочить домой, но я бы не советовал этого делать без необходимости. Лишняя трата сил, к тому же это помешает тебе настроиться на дело. А как только определишься в выборе, подбери подходящее место для врат и возвращайся. В дорогу все собрал?
   - Я же говорил, что все собрано.
   - Говорил он! Ты в своей жизни дальше Дурла никуда не выезжал. Возьми и все проверь еще раз. И никогда не доверяй сбор вещей в дорогу слугам, всегда это делай сам. Возьми с собой еще один кинжал - не помешает. Запасной плащ уложил? Ну и ладно. Сейчас все вместе поужинаем, а после и отправишься. Еще не очень холодно, а деревни рядом с замком. В одной из них заночуешь, а утром покупай лошадей и поезжай в Зарт.
   Семейный ужин немного затянулся, потому что у матери еще не иссяк запас советов, а у сестры появились новые заказы, которые непременно следовало выполнить. Барон слушал женщин и усмехался в усы, а Олин молча терпел. Наконец Лар поднялся из-за стола и дал знак сыну следовать за собой. По пути в комнату отца Олин забрал приготовленные дорожные сумки и свои мечи.
   - В башне заложены окна, да еще на улице стемнело, так что возьмешь факел, - сказал Лар. - Из-за факела уйдешь из коридора, а то ты здесь им все закоптишь. Навешивай на себя все так, чтобы руки были свободными. Когда попадешь в башню, иди к стене, а потом двигайся вдоль нее. Там очень небольшая дверь, которую не сразу увидишь при свете факела.
   Когда сын закрепил на спине мечи и перебросил связанные сумки через плечо, Лар дал ему заранее подготовленный факел и подтолкнул к выходу в коридор.
   - Выходи. Сейчас служанка принесет светильник, а когда я создам врата, зажжешь от него факел и сразу же уйдешь.
   В полумраке коридора врата вспыхнули неожиданно ярко. Олин поднес факел к огоньку масляной лампы, немного подержал, чтобы хорошо занялся, и шагнул мимо испуганной служанки в радужный круг.
   Он оказался в большом круглом помещении башни, в самом его центре. Факел светил плохо, и стены башни были едва видны, а о том, чтобы отсюда увидеть дверь, не могло быть и речи. Олин посмотрел себе под ноги и обомлел: он стоял на выложенном вмурованными в пол каменными пластинками рисунке, который мастера использовали для вызова тварей. Такие рисунки делали только в своих домах, да и то только в тех семьях, в которых этим занимались постоянно, а не от случая к случаю. Этого просто не могло быть в башне заброшенного полуразрушенного замка. Куда же это забросил его отец? Олин решил, что благоразумнее будет вернуться, и попробовал сформировать врата в свою комнату, но почему-то не смог ее вспомнить. Не удалось вспомнить даже коридор, из которого он только что ушел. Олина охватила паника. Он слышал, что именно так жрецы Ашуга не давали своим жертвам создавать врата. Неужели он попал к ним? За спиной скрипнула открывающаяся дверь, и помещение башни залил яркий свет. Олин развернулся и увидел вошедших. Впереди со светящимся шаром в руках стоял крепкий мужчина в просторной одежде, похожей на жреческую. По бокам и чуть позади были еще двое в одежде, какую обычно носят солдаты в баронских дружинах. В руках они держали какие-то железные палки.
   - И кого это к нам принесло на ночь глядя? - насмешливо спросил мужчина с шаром. - Представьтесь, юноша! А заодно попробуйте объяснить, что вы забыли в этой башне.
   - Мое имя Олин Орма. Я думал, что замок заброшен.
   - Чтобы попасть сюда вратами, эту башню нужно было когда-то видеть. Если вы думали, что она необитаема, значит, тот, кто открыл вам врата, видел ее больше пятидесяти лет назад, потому что потом она обзавелась хозяйкой. Вы ведь из семьи мастеров? Что вас сюда привело?
   - Король объявил амнистию, и я хотел убедиться...
   - Вы очень удачно попали, правда, немного поздновато. Надеюсь, вы уже поужинали?
   - Поужинал, а что?
   - А то, что ужин мы уже съели, и я могу вам предложить только холодное мясо с лепешками. Но раз вы сыты, наше гостеприимство ограничится только предоставлением вам ночлега. Утром мы вас направим в столицу. Извините, не представился. Я Март Седик, один из помощников главного мага королевства. Следуйте за мной.
   Он повернулся и, не глядя, идет ли за ним Олин, вышел из башни. Сопровождавшие его мужчины покинули башню еще раньше. Факел догорел, и сразу стало темно, поэтому Олин поспешил к приоткрытой двери, через которую еще пробивался свет шара. Март ждал его на лестнице переходной галереи.
   - Закройте за собой дверь на засов, Олин, - сказал он. - Если принесет кого-то еще, пусть сидит под замком и ждет, пока я приду на сигнал тревоги, а не бегает по замку. Здесь много такого, что не предназначено для посторонних глаз.
   - А можно задать вопрос? - спросил парень, догоняя Марта. - Почему вы отнеслись ко мне с доверием и сейчас подставляете спину? Вы же не можете под защитой читать мои мысли. А вдруг я опасен?
   - Есть, юноша, и другие способы узнать, враг человек или нет, кроме чтения мыслей. Но об этом вам лучше поговорить с мастером Риной. Она по должности должна заниматься такими, как вы. У нас в замке сейчас ремонт, и даже не один, поэтому я не могу предоставить вам отдельную комнату. С другой стороны, вы шли в заброшенный замок на ночь глядя, значит, рассчитывали переночевать в деревне, а то, что я вам предложу, в любом случае будет лучше. Проведете ночь в одном из двух помещений, в которых у нас ночуют холостые дружинники, там есть свободные койки. Туалет я вам покажу по пути, лучше, если нужно, сходите сразу, чтобы ночью не шастать по замку. Не все дружинники вас знают, поэтому могут быть неприятности.
   Утром Олин проснулся от непонятных, доносящихся из окон звуков. В тихий шелест дождя вплелся какой-то приближающийся рев.
   - Что-то они сегодня рано, - сказал один из дружинников другому и зачем-то посмотрев на свою руку. - Пойдем позавтракаем, а то потом будет некогда.
   - Ты идешь есть? - спросил он Олина. - Если идешь, пошли с нами. Обычно хозяйка приходит рано, а когда еще тебя накормят в столице.
   Парень хотел было возмутиться таким обращением простого охранника к мастеру, но вовремя понял, что будет выглядеть глупо. На нем не написано, что он мастер и дворянин, а простым людям такого чувствовать не дано. И спать его уложили рядом с ними, и официально Март его никому не представлял. Поэтому Олин благодарно кивнул и принялся обуваться. Трапезная его удивила своими размерами. За двумя десятками столов завтракали человек шестьдесят. Олин сел на свободное место, и очень скоро одна из разносивших пищу женщин поставила перед ним несколько тарелок с мясом, кашей и тушеными овощами, а чуть позже принесла кружку с фруктовым отваром и горсть лепешек. Плотно поев, он встал из-за стола и направился обратно в помещение стражи, полагая, что искать его будут в первую очередь именно там. Когда он шел по галерее, из окон опять донеслось рычание, очень похожее на то, которое его разбудило. Галерея была застеклена, но ставень на окнах не было, поэтому парень подтянулся на руках и выглянул в окно. Сначала он не понял, что видит, а когда понял, чуть не разжал руки. Неподалеку от замка стояли врата. Возле них не было ни одного человека, а они и не думали пропадать! Такого просто не могло быть, но это было! Чуть позже он обратил внимание на их размеры, которые были огромными! От замка к вратам шли две широкие колеи, а перед вратами для чего-то была сделана насыпь из мелкого камня. Он был так потрясен видом врат, что уже не очень удивился, когда из них с низким ревом выехала большая повозка, которая сама, без лошадей, поехала в сторону замка. Впереди за стеклом он увидел сидящего внутри мужчину.
   - И охота вам так висеть? - услышал Олин знакомый насмешливый голос. - Да еще после завтрака. Или вы еще не успели поесть?
   Он спрыгнул на пол и увидел ухмыляющегося Марта.
   - Не скажете, Март, что я сейчас увидел? - спросил парень. - Или это секрет?
   - Рина задерживается, так что время еще есть. Если хотите, пойдемте ко мне, поговорим, ей потом не придется тратить на вас много времени. И отряхните ладони, они у вас все в мелу.
   Март привел Олина в просторную комнату, в которой, кроме кровати и стола со стулом, стояло несколько стеллажей с книгами.
   - Книги мастеров, - пояснил Март, увидев интерес гостя к своей библиотеке. - Мы их изъяли в храме. Садитесь на стул, а я сяду на кровать. Вас, Олин, наверное, направила сюда ваша семья. И не нужно на меня так смотреть: я ваши мысли не читаю, просто это напрашивается само. Кто же срывается с насиженного места без предварительной разведки, поверив обещаниям, которые якобы дал король? Не надо так вздрагивать: король их действительно дал и будет выполнять, но ваши-то родные в этом не уверены! Я буду говорить с вами откровенно, хотя бы потому, что вы скоро будете в столице и сможете все узнать сами. Мастер Рина еще не закончила свою схватку со жрецами, у нее среди них много врагов, но теперь уже есть и помощники, и другие силы, которые быстро растут. Так что с жрецами мы разберемся. С кем-то удастся договориться, а самых непримиримых придется уничтожить. Но все это не самое главное. Основная угроза и для нее, и для всего королевства исходит из Сардии. У Малха создается целая армия уцелевших шуров, которую он собирается обрушить на ослабленный усилиями жрецов Тессон. Если у вас сейчас в голове родилась мысль рвануть отсюда подальше, поверьте, что она не самая умная из ваших мыслей.
   - Почему вы так думаете?
   - Давайте вместе рассуждать. Допустим, Тессон падет и станет вотчиной кровососов. Вы знаете, с какой скоростью они плодятся? Вижу, что знаете. Они ничего не забыли и прекрасно понимают, что если остановятся на достигнутом, рано или поздно короли объединятся и попытаются повторить еще раз уже бывшую когда-то резню. Так что долго они ждать не будут, максимум, чего можно ожидать - это лет двадцать передышки. Даже для обыкновенного человека это не слишком большой срок, а для мастера и подавно. Шуры - это не та проблема, от которой можно будет убежать. Королевства разобщены, и объединить их не получится, а вот у мастера Рины есть для победы и силы, и средства. Но ей нужна помощь. Когда еще вырастут новые маги из детей, которые обучаются в королевской школе, а помощь нужна уже сейчас. Есть знания и деньги, не хватает только людей. Но есть и сложность. Знаний, которые есть у нашего главного мага, до недавнего времени не было ни у кого в нашем мире, или, по крайней мере, в наших королевствах.
   - До недавнего времени? Значит, она ими делится?
   - Вы меня правильно поняли. Только ведь просто так всем подряд такие знания никто раздавать не будет. И вы бы этого делать не стали, будь вы на ее месте. Поэтому все те, кто получает новые знания, дают нашему мастеру магическую клятву. Это клятва не что иное, как заклинание, которое связывает ее со своими учениками. Мы клянемся, что будем ей помогать и выполнять все приказы в течение оговоренного клятвой срока. Обычно это десять лет. После этого мы при желании сможем уйти, но без права передачи наших знаний кому-либо еще. Кроме того, мы не сможем своими действиями или бездействием причинить вред учителю.
   - А если клятва будет нарушена?
   - Поверьте, что лучше этого не делать. Передать полученные знания другим вы не сможете, просто тут же умрете. А навредить... Тут уж как получится, но возмездие будет страшным. Вы просто убьете сами себя, причем делать это будете долго и изобретательно.
   - И какой же идиот на такое решится?
   - Можете на одного такого посмотреть. Чему вы удивляетесь? Чем я рискую, если не собираюсь предавать учителя? Да ничем! А вот приобрел я уже много, а со временем получу еще больше. Я стал в три раза сильней и хотя по силам слабее вас, мои возможности уже сейчас существенно выше!
   - Это в чем же?
   - Во многом. Раньше я не мог открыть врат даже в нашем мире, а сейчас могу открывать их между мирами. Я получил много заклинаний, о которых вы не имеете никакого понятия, а значит, не сможете им противостоять, а среди них немало и боевых. Новые амулеты, содержащие по несколько заклинаний, могут уберечь от многих неприятностей. А, кроме магии, ее сторонники получают и другое оружие, силу которого уже испытали на себе жрецы Храма. И наконец, работа в команде, которая выполняет важное и полезное дело, приносит чувство глубокого удовлетворения. Ну и денег для своих сторонников мастер Рина не жалеет. Вижу, что я вас не убедил. Ну что же, у вас остается два пути. Первый - это просто вернуться в семью и продолжать жить прежней жизнью, а второй - воспользоваться предложением короля и переехать в Тессон, получив положенную компенсацию. В этом случае будете выполнять свои обязанности, опираясь только на свои силы и знания. Наверное, мастер Рина уже в замке. Сейчас я ее разыщу и сообщу о вас и о нашем разговоре. Она за вами зайдет, когда закончит свои дела. Раз мы с вами не пришли к соглашению, я ваши дальнейшие прогулки по замку считаю нежелательными, поэтому посидите пока в той комнате, где ночевали.
   Видимо, эта Рина сделала свои дела очень быстро, так как не успел Олин прокрутить в голове разговор с Мартом, как пришел дружинник и попросил господина мага следовать за ним. В коридорах было полно людей. Носили какие-то ящики, бочонки и другие предметы, назначения которых он не понял. Многие говорили на непонятном языке и были странно одеты. Дружинник подвел Олина к группе людей, среди которых была невысокая, красивая девушка, почему-то одетая в костюм для верховой езды. Скорее всего, это и была мастер Рина. Неужели она в такой дождь ездит верхом?
   - Подождите минуту, Олин, - сказала она так, словно они уже были давно знакомы, - я сейчас закончу и пойдем.
   Что такое минута он не понял, но послушно отошел в сторону. Попытка послушать, о чем они говорят, ни к чему не привела: разговор шел на том же незнакомом языке. Во всех королевствах говорили почти одинаково, откуда же тогда взялись эти? На кочевников, с которыми иногда встречались кайны, они не походили совершенно. Перебросившись несколькими фразами со своими собеседниками, она им на прощание кивнула и подошла к нему.
   - Идемте, - сказала девушка. - Я вас отведу в министерство. Только сначала зайдем ко мне. Я там кое-что возьму, оттуда и уйдем, чтобы никому здесь не мешать.
   Рина привела его в тупиковый коридор, из которого вели две двери и открыла одну из них ключом.
   - Подождите здесь, - сказала она Олину. - У меня там из-за ремонта все заставлено вещами. Я вас долго не задержу.
   Проводив взглядом ее ладную фигурку, он начал прохаживаться по коридору, размышляя обо всем, что довелось увидеть. Его размышления прервало появление Рины, которая несла кожаную сумку.
   - Идите вперед, - сказала она, открывая врата. - И можете взять у девушки сумку. Я достаточно сильна, чтобы ее нести, но надо же дать вам повод за мной поухаживать!
   Олин взял у нее тяжелую сумку и шагнул сквозь врата в широкий и длинный коридор. В отличие от замка, здесь было гораздо теплее.
   - Идите вперед! - скомандовала Рина. - Курс на третью по счету дверь. Там мы с вами простимся, а вашими проблемами займутся те, кому это положено. Вы будете открывать дверь, или хотите, чтобы это сделала я?
   Немного смущенный непривычной для него манерой общения, он открыл дверь и очутился в просторной комнате, в которой стояли несколько столов и много стульев. За одним из столов сидел человек средних лет в мантии мага.
   - Сардис! - окликнула его Рина. - Займитесь этим молодым человеком, он по вашей части. Давайте мою сумку, Олин, а то я вижу, вы уже с ней сроднились. Желаю вам успехов, а также сделать правильный выбор. Если буду нужна - найдете.
   - Присаживайтесь, молодой человек! - гостеприимно показал рукой на стул маг. - Меня, как вы уже слышали, зовут Сардис. Ваше имя я уже тоже услышал от нашего мастера. А теперь представьтесь, пожалуйста, полностью.
   - Олин Орма, мастер.
   - Извините за любопытство, сколько вам лет?
   - Молодо выгляжу? - усмехнулся Олин. - Вы здесь просто отвыкли от мастеров. А лет мне уже двадцать шесть.
   - Да, - покачал головой маг, - а я бы вам больше восемнадцати ни за что не дал. Ладно, займемся вашими делами. Как я понимаю, у вас имеется желание переселиться в королевство. Сами думаете это сделать, или это решение всей семьи?
   - Намерение, - поправил его Олин. - Решение я буду принимать, когда немного здесь осмотрюсь. Тогда переедет и вся семья.
   - Разумно, - кивнул Сардис. - Сейчас я вас посмотрю по спискам. Орма, Орма... Вы относитесь к семейству баронов Розен или графов Сали?
   - Первое. В семье трое мастеров: я сам и мои отец и сестра. У матери очень слабый дар.
   - Значит, после переселения вам выплатят из казны тридцать тысяч золотом. Всю сумму вы сможете получить только по прибытии в королевство, но если у вас возникнет необходимость в деньгах, часть положенного можем выплатить авансом.
   - Давайте вернемся к этому разговору позже, когда я приму окончательное решение, - сказал Олин. - Сейчас я бы хотел решить вопрос жилья. В каком районе столицы находится министерство?
   - Это не министерство, мастер, - рассмеялся Сардис. - Это дворец миледи Рины. Она его купила декаду назад и теперь все в нем переделывает на свой вкус. А нам выделила несколько комнат, пока королевская канцелярия не найдет для министерства подходящее помещение. Вам будет затруднительно попасть сюда обычным способом, поэтому пойдемте, я вам покажу другой.
   Он провел Олина в соседнюю комнату и открыл ее дверь своим ключом.
   - Эта комната служит для того, чтобы мы могли разрешить таким, как вы, появляться во дворце через врата. Запомните внимательно интерьер, он здесь не меняется. Когда в следующий раз сюда попадете, стойте на месте и постарайтесь не двигаться. Здесь есть кое-какие неприятные сюрпризы для нежеланных гостей. Мы узнаем, что вы прибыли, откроем дверь и позволим вам выбраться отсюда без последствий. Чтобы ее покинуть, вам нужно запомнить этот вид. Эта картинка называется фотографией и очень точно отображает находящуюся недалеко отсюда площадь. По той ее части, на которой вы окажитесь, не ездят экипажи и не ходят горожане, мы об этом позаботились. На площади есть неплохой постоялый двор и большой трактир, где очень неплохо кормят. Я там постоянно обедаю. Все это находится в нижнем городе в районе купеческих кварталов.
   - Почему же мастер Рина поселилась в таком непрестижном районе? - удивился Олин.
   - Для нее престиж не главное, - объяснил маг. - Главное, чтобы жилье соответствовало потребностям. У миледи в верхнем городе есть большой особняк, но в него не засунешь дружину, да и в ближнем окружении у нее сейчас много людей. Прежний владелец выставил этот дворец на продажу не только потому, что испытывал денежные затруднения, но в немалой степени именно из соображений престижа. В верхнем городе вы не сможете найти ничего подобного, да и цены там будут раза в три выше. Идите, мастер, желаю удачи. И возвращайтесь, если будет нужда, или когда примите окончательное решение. Только сначала наденьте плащ, а то на улице опять дождь. Слышите, шумит?
   Олин развернул и надел плащ, кивнул на прощание Сардису и открыл врата на площадь. Сразу стало холодно, в лицо ударил ветер, а по плащу забарабанили крупные капли дождя. Оглядевшись, он нашел постоялый двор и направился к нему, по пути обходя лужи. Его встретил сам хозяин заведения и после разговора отвел в большую, просторную комнату на втором этаже. Молоденькая горничная принесла постельное белье, застелила кровать и, видя, что молодой господин не обращает внимания на ее многозначительные взгляды, удалилась. Обедать Олину еще не хотелось, а куда-нибудь идти в дождь хотелось еще меньше, поэтому он после недолгих размышлений решил наведаться домой. Открыв врата в свою комнату, Олин положил на кровать кошель с золотом, который не рискнул оставить в снятой комнате, и вышел в коридор, где столкнулся с сестрой.
   - Олин! - закричала Клава, бросаясь брату на шею. - Ты привез то, что я заказывала?
   - Я только что приехал в столицу, - принялся он оправдываться, пытаясь освободиться от объятий сестры. - Появилась потребность посоветоваться с отцом. А все твои заказы я помню и постараюсь выполнить в самое ближайшее время.
   Сестра явно слишком засиделась в девах, и ему не нравилось то, как она смотрела на него в последнее время. И эти объятия... На его взгляд, вовсе ни к чему было так сильно к нему прижиматься.
   - Что-то ты рано появился, - выглянул из своей комнаты отец. - Клава, отпусти своего брата и марш в комнату. Ты не забыла, что наказана? Заходи, Олин. Твоя сестра совсем сбесилась. Нужно срочно искать ей мужа, а то это добром не кончится. Вчера она взяла под контроль моего слугу и хотела с его помощью...
   - Я понял. Он хоть ее удовлетворил?
   - О чем ты говоришь! Я успел в самый последний момент. Рада пришлось заставить все забыть, а Клаву я наказал. Ладно, садись и рассказывай, с чем пожаловал и как умудрился за такое время добраться до столицы.
   Выслушав рассказ сына, Лар задумался.
   - Очень заманчиво! - сказал он наконец. - Если она смогла справиться с Храмом, значит, ее сила очень велика. И кто-то ей эту силу дал. Да и новые знания с неба не падают, а сама она по молодости лет еще ничего не успела бы сделать. У меня есть только одно объяснение ее знаниям и способностям. Очевидно, все это ей по каким-то соображениям подарила та тварь, с которой она водит дружбу. То, что раньше не было таких случаев, еще ни о чем не говорит. Все когда-нибудь случается в первый раз, да и твари бывают разные. А теперь подумай о том, что тебе говорил этот Март. Если правда то, что Малх не перебил шуров и теперь пытается с их помощью подмять под себя соседей, то самым безопасным местом может оказаться как раз Тессон.
   - Почему ты так решил, отец?
   - Шуров, как и тварей, не обязательно истреблять с помощью магии. Били их и простым оружием, платя за это очень дорогую цену.
   - У Аниша на такое просто не хватит воинов!
   - Это если драться обычным оружием. Эта Рина открыла врата в какой-то мир, откуда черпает силу. Слова мага о мощном оружии наводят на мысль, что ставка со стороны Аниша в этой войне будет сделана именно на это оружие. К особняку Рины пришла толпа жрецов, среди которых было с полсотни высших, а они если в чем-то уступят мастерам, то ненамного. И их всех оттуда увезли мертвыми. Малх не идиот, и прежде чем на кого-то напасть, он все тщательно проверит. И я не исключаю того, что после этого его целью будет уже не Тессон, а совсем другое королевство, тем более что Аниш - единственный из королей, кто знает о его планах и готовится дать отпор. Я подумаю и, может быть, дам Рине эту клятву. За всю свою жизнь я ни разу не нарушил своего слова. Именно поэтому я так не люблю его кому-нибудь давать. Я прожил большую по меркам обычного человека жизнь и уже давно достиг своего потолка в магии, а теперь ты сказал, что появилась возможность стать сильнее. Все наши знания из тех времен, когда первые кайны ступили на эти земли. За все время мы не привнесли в них почти ничего нового, скорее, многое потеряли. Король Аниш не дурак и никогда не отдал бы всю магию королевства в руки пусть сильного, но глупого человека. И глупый человек не смог бы расправиться со жрецами, поэтому я уверен что мастер Рина умна, а подчиняться сильному и умному человеку не зазорно. Раньше у всех семей мастеров были свои вотчины, поэтому и жили большими семьями, собирая всех близких родственников в родовые замки. И у нас когда-то был свой клан, насчитывавший почти два десятка мастеров, а сейчас ничего этого нет. Семьи невелики, и уровень мастеров продолжает падать. Отдадим замуж твою сестру, и в семье останется всего два мастера, а будет ли сильным дар у твоих детей, мы не знаем. А Рина Албени, по сути, предлагает нам вступить в ее клан, который она сейчас пытается создать. После десяти лет обязательного срока тебя никто не собирается гнать, если только ты не захочешь уйти сам. Я не хочу тебя к чему-то подталкивать, просто советую хорошо присмотреться к этой девушке. Если в ней нет гнили, и она действительно так сильна и умна, как о ней говорят, лично я дам ей клятву. А ты смотри сам, что делать. Ты еще не обедал? Тогда давай пообедаешь с нами, а то ты только ушел, а мать уже начала скучать. А Клаву к себе близко не подпускай, пока ее красота не шибанула в голову. Нехорошо это, не по-людски.
  
   Король Малх был не в настроении. Новости из Тессона, которые получали от купцов, настораживали и вселяли беспокойство. Сначала появление мастеров, потом непонятные события вокруг главного храма Ашуга, закончившиеся избиением жрецов. После того как Тессон лишился мастеров, высшие жрецы остались единственной силой, на которую Аниш мог опереться, и если он этого не сделал, значит, рассчитывает на что-то другое. На что? Не может же этой силой быть девчонка, которую он так возвысил. Или может? И что у нее за Зверь в друзьях? К следующему лету армия уже будет готова, а он в неведении о том, что творится у соседей. Малх взял в руку колотушку и несильно ударил по подвешенному на стойке бронзовому диску. Поморщившись от громкого звука, он велел вбежавшему секретарю привести Хортога.
   Верховный маг прибыл быстро, но сейчас Малха раздражала даже небольшая задержка.
   - Мог бы и побыстрее! - буркнул он Хортогу, с которым они были дружны с детства. - Мне нужна твоя помощь. В Тессоне что-то происходит, а я не знаю, что именно. У их канцлера были наши люди, но уже две декады от них ни слуху, ни духу, поэтому нужно послать туда кого-нибудь из твоих мастеров. Пусть поступит на службу к королю. Вряд ли они там дойдут до такого, чтобы лезть в голову мастеру. Пусть разберется с ситуацией и шлет мне гонцов. А в случае войны ему нужно будет прервать жизнь короля, а если получится, то и канцлера. Это бы сильно упростило всю компанию.
   - У меня есть достаточно сильный и ловкий человек. Сегодня же он выедет в Тессон.
   - И пусть он повнимательнее присмотрится к этой Албени, которую Аниш поставил на место главного мага. В основном все странности вертятся вокруг нее. Если она действительно так хороша, как о ней говорят, то такой маг и нам с тобой пригодился бы, тем более что у нее есть Зверь. Но пусть действует осторожно и зря не рискует. У меня мастеров и так меньше, чем у соседей, если только не считать Аниша. Да, совсем забыл! Купцы сообщили, что в окружении Албени вертится какая-то шура, которая раньше была королевской подстилкой. Не знаешь, кто она?
   - Это одна из дочерей убитого нами Горда Ланш ле Шера.
   - Тогда почему мне говорили, что из них никто не уцелел?
   - Шуры живучи, - пожал плечами верховный маг. - Эту несколько раз продырявили из арбалетов, а потом она упала со скалы в горную реку. Посчитали, что после такого никто выжить не мог, а тело унесло водой в ущелье.
   - Тогда пусть твой маг займется и ею тоже. Мне кровники не нужны.
  
  
  
   Глава 27
  
  
  
   - Страшила!
   - Ну что тебе еще? Нам, знаешь ли, хоть и реже, чем вам, но тоже нужно спать.
   - Извини. Но раз уж я тебя разбудила, ответишь на вопрос?
   - Один?
   - Как тебе сказать...
   - Ты жадный и бессовестный друг. Задавай свой вопрос, а то все равно не отстанешь.
   - Меня интересует ваша чешуя. Я отдавала пластинку, чтобы в ней проделали дырку, но в нашем мире этого сделать не смогли. Сказали, что ваша чешуя - это самое крепкое, из всех веществ. Я к чему об этом говорю. Скорее всего, и у вашего Врага она тоже очень прочна и вряд ли ее можно пробить пулями. Но я помню, как ты легко выдрал чешуйку когтем. Они так слабо крепятся?
   - А для чего тебе драть с меня чешую? Если она тебе нужна, можно сходить в один из мертвых городов, там этой чешуи тебе по колено.
   - Это очень интересное предложение, но я спросила для другого. Если чешую нельзя пробить, может быть, ее можно сбить? Ударить очередью из крупнокалиберного пулемета, она и отлетит, оголив шкуру. А потом по этому месту ударить чем-нибудь другим!
   - Так он тебе и будет ждать, пока ты будешь его чистить от чешуи! Знаешь, какой быстрый? Врага нужно валить с одного удара, иначе не получится.
   - А почему вы от него не улетаете?
   - Мы не умеем летать. Ни одно из известных заклинаний для полета у нас не работает. К тому же Враг как-то глушит всю нашу магию.
   - Только вашу? А если бы там колдовала я?
   - Насчет человеческой магии ничего не скажу, просто не знаю. Но в одном городе, построенном для нас хортами, их магия продолжала работать. У тебя работало то заклинание хортов, которое я давал? Значит, возможно, и ваша магия будет работать, только Враг ее даже не почувствует.
   - Это потому, что у меня недостаточно сил, а ты зажал яйцо!
   - Ничего я не зажал. Просто его не так легко забрать. Ты приготовила комнату с песком?
   - Все у меня готово, нет только яйца.
   - Будет яйцо. Но Враг тебя и с Арусом не заметит: слишком уж он велик.
   - Ладно, там посмотрим. Ты мне лучше вот что скажи. Ты мне передал больше пятидесяти заклинаний человеческой магии. Больше у тебя их нет. А у других?
   - Что, у других? - не понял Страшила.
   - У других представителей твоего вида могут быть заклинания нашей магии, которые тебе неизвестны?
   - Конечно, могут. Мы редко делимся друг с другом тем, что добыли.
   - А уничтожить Врага нужно только тебе, или и другим тоже?
   - Конечно, всем!
   - А почему ты тогда один со мной расплачиваешься за будущую услугу? Где справедливость? Пусть и они раскошеливаются.
   - У нас не принято платить вперед. Еще неизвестно, получится у тебя что-нибудь или нет.
   - А ты объясни. Чем сильнее я становлюсь, тем быстрее решу все свои проблемы и займусь вашими. И на моей родине мои возможности тоже возрастут. В конце концов, занимаясь вашим Врагом, я буду рисковать своей жизнью, а если я стану сильнее, будет больше шансов уцелеть. При этом, повезет мне или нет, сами они ничего не теряют.
   - Я поговорю кое с кем в моей семье, - пообещал Страшила. - К другим обращаться не буду, а то засмеют. Что тебе нужно конкретно?
   - Мне нужно что-нибудь для связи. У нас есть устройства, но они очень неудобные. Нужно растягивать антенну и хорошо их питать, а без этого расстояние связи совсем небольшое.
   - Ничего не понял, - признался ящер. - Ты можешь говорить понятней?
   - Если понятней, то мне нужны амулеты, с помощью которых два человека могли бы вести разговор, находясь на большом расстоянии друг от друга. А вообще, пусть дают все, что не жалко. Никогда не знаешь заранее, что может пригодиться.
   - Все жалко, - вздохнул Страшила. - Ты не понимаешь. Нас такими когда-то создали хозяева. Наша задача - собирать знания и отдавать только им. А раз хозяев больше нет, добычу можно использовать для себя.
   - А вы должны были собирать знания только по магии?
   - Никто не помнит. Слишком давно это было. Но мы и другие знания собираем. Только их труднее обменять.
   - А вам встречаются миры, похожие на мой, где нет магии, а есть сложные вещи?
   - Редко, но попадаются. Мы в них не ходим. Договориться не получается, сразу начинают убивать. Наверное, им тоже нужна чешуя. У тебя на сегодня все, или будут еще вопросы?
   - Вопросов у меня миллион, но задам как-нибудь в другой раз, спи пока.
  
   В кабинете сидели двое. Хозяином был нынешний председатель Комитета, а его собеседником - заместитель начальника управления строительством военных объектов.
   - Обрисуйте вкратце, Валерий Сергеевич, объем проделанных работ и что еще предстоит сделать по объекту, - сказал Андропов. - Если есть проблемы, для решения которых вам нужна помощь, подчеркните особо.
   - Работы в замке Волковой проводятся силами военно-строительного отряда нашего управления уже месяц. Транспортных проблем практически нет. Единственное неудобство состоит в том, что врата ставятся сроком на неделю, после чего Ирина их каждый раз обновляет. На работе это не сказывается, а вот у личного состава вызывает нервозность. Люди боятся там застрять, если закончится срок действия врат, а с Волковой чего-нибудь случится.
   - Вы думаете, что она это делает специально?
   - Я в магии не силен, - криво усмехнулся Валерий Сергеевич, - но на месте Волковой тоже не ставил бы постоянных врат. Кто нам мешает, если их поставят, вообще обойтись без нее? Основная ценность Ирины заключается в том, что она связывает миры, все остальное - второстепенно. Имей мы свободный доступ в этот мир, мы бы оттуда качали золото и без нее. Скажете, нет?
   - Продолжайте.
   - Работы ведутся по нескольким направлениям. Очень помогает то, что много черновой работы выполнено силами местных строителей. Так они во всех внутренних помещениях замка выровняли полы. По первому этажу мы провели коммуникации и сейчас занимаемся отделочными работами. Второй этаж хозяевами не использовался за ненадобностью и из-за того, что лестница на него была изначально обрушена. Мы установили лестничную арматуру и сейчас занимаемся бетонированием. Помещения второго этажа прекрасно сохранились. Закончим с лестницей и будем приводить их в порядок. На втором этаже, кроме жилых помещений, планируется создание четырех опорных пунктов с установкой на них станковых пулеметов. К сожалению, единственная уцелевшая башня создает мертвую зону, а Волкова категорически отказывается кого-нибудь в нее пускать. Решили сделать вдоль башни пандус и на нем надстроить помещение для еще одного опорного пункта.
   - Что с электричеством?
   - Для замка приобретены и уже доставлены три дизельных электрогенератора фирмы Катерпиллер по 18 киловатт каждый. Планируется использовать только один, а остальные будут в резерве. В той части подвала, которая находится под разрушенной частью замка, создается большой запас дизельного топлива. В целях пожарной безопасности эти склады отгораживаются от остального подвала капитальной стеной и оборудуются средствами пожаротушения. Два человека из числа дружинников обучаются обслуживать дизели и осуществлять уход за оборудованием. Ну а если Волковой не повезет, и американская техника выйдет из строя, придется перейти на резервное питание и ждать наших технарей. Местных мы ремонту не обучим.
   - У Ирины есть еще какие-нибудь планы по строительству?
   - Только пожелание огородить помещения конюшен таким образом, чтобы в них можно было попасть из замка, не покидая огороженной территории. Она, как вам известно, еще купила себе дворец в столице, но электроэнергии там не планируется, а ремонт она делает своими силами.
   - Сколько времени вам еще нужно для завершения всех работ?
   - Меньше, чем за два месяца, не управимся. А лучше еще месяц накинуть на непредвиденные работы. Например, нам приходится насыпать гравий на дорогу. Постоянные дожди приводят ее в негодность, так что без этого не обойтись. Хорошо еще, что при разборке завалов осталось много битого камня, его и используем. А этой работы в плане не было.
   Следующим Андропов вызвал полковника Сидорина, курировавшего поставку вооружений по заказам Волковой.
   - Докладывайте, Олег Григорьевич, какие у вас подвижки по плановым поставкам оружия.
   - Поставки оружия мы закончили неделю назад. Для нас, Юрий Владимирович, необходимые Волковой объемы проблемой не являются. Сейчас идет обучение личного состава ее дружины. Пока в ней только шестьдесят бойцов, но она продолжает набирать людей. Каждому дружиннику выданы АКМ и АПС. Пока ведется только стрелковая подготовка. Дополнительно, как и договаривались, на всех ее дружинников шьется форма, каждому выданы бинокль, компас и противоударные часы, отрегулированные на местное время. Поставлено очень большое количество боеприпасов, в том числе гранат Ф-1. Из тяжелой техники пока запланированы только ДШК и КПВ. Все пулеметы и большой запас патронов складированы в подвале замка. Ждем пока строители подготовят для них помещения. У меня все.
   - Волкова ничего больше не просила из оружия?
   - Несколько дней назад была просьба передать ей еще сотню пистолетов АПС. Видимо, ей очень понравился пистолет, и она хочет вооружить им кое-кого из числа своих сторонников. Мы ее просьбу выполнили, заодно подкинув боеприпасов. Волкова выразила удовлетворение количеством и качеством оружия и попросила переделать кобуры под АПС, они действительно не очень удачные.
   - Спасибо, Олег Григорьевич. Подумайте, что туда еще можно передать в расчете на уровень местного населения. И пригласите Трошина, он должен сидеть в приемной.
   - Присаживайся, Николай, и докладывай, - сказал Андропов зашедшему в его кабинет молодому мужчине, одетому в цивильный костюм. - У меня завтра Политбюро, и наверняка придется отчитываться по проекту. Что у нас по золоту?
   - Золота получили много. Во-первых, Волкова щедро платит по всем поставкам. Во-вторых, получили и выполняем большой продовольственный заказ от короля. Там в основном сахар, шоколадные изделия, сгущенное молоко и халва.
   - Сладкоежки, - улыбнулся Андропов. - Вы им зубы не испортите?
   - Мне на их зубы не смотреть, а если испортят, пусть платят золотом за дантистов. Только они, наверное, и зубы магией вылечат. Вчера поставили на реализацию большую партию зеркал нескольких размеров. Волкова оплатила все товары. Самое большое поступление было сегодня. Ирина выделила на обмен примерно полтонны золота. Теперь нам нужно вернуть столько же своего, предварительно наштамповав из него монет по образцу. Решили на одной стороне выбить профиль короля, а на другой - его герб. Волкова с королем этот вопрос утрясла. Если все пройдет нормально, она обещала повторить подобную процедуру еще раз.
   - А почему только раз, если у нее золота несколько тонн?
   - Я ей тоже задал этот вопрос. Она пожала плечами и выразилась в том смысле, что обмененное золото у нее будет для внутреннего рынка, а все остальное - для оплаты наших услуг, и раздавать его просто так она больше не будет. Помогла родной стране в меру сил и довольно.
   - С золотом все понятно. Что говорят аналитики о ее положении в королевстве?
   - Хоть у нас в ее окружении уже семь человек, которые неплохо знают язык и бывают в городе, информации все еще маловато. Ясно одно: Ирина сейчас активно сколачивает свой клан, привлекая магов под свое крыло обещаниями силы и знаний.
   - Она только обещает?
   - Не только, она все обещанное дает. Сейчас всем в замке заправляет один из бывших жрецов того культа, который истреблял магов. Так вот он, по его словам, стал в несколько раз сильнее и приобрел много знаний, неизвестных другим магам.
   - И долго она так продержится, раскрывая всем свои тайны?
   - Думаю, долго. Она фактически ничем не рискует. Все ее ученики связаны какой-то магической клятвой, которую невозможно нарушить. Там будет даже не просто смерть, а что-то намного худшее.
   - Получается, что она обрастает сторонниками, накрепко привязывая их к себе и делая их при этом сильнее других?
   - Да, аналитики считают, что скоро она подомнет под себя всех магов королевства.
   - А как на это реагирует король?
   - Пока никак. Ему это удобно. Ирина всячески подчеркивает свою лояльность к королевской власти и способствует ее укреплению. К тому же, по слухам, король к ней неравнодушен.
   - Какая обстановка в отделах? Как люди воспринимают всю эту чертовщину?
   - Это вопрос к политработникам, - засмеялся Николай. - Я в целом воспринимаю нормально. Поначалу было дико, но быстро привык, да и интересно работать, честно говоря. Мы с вами, Юрий Владимирович, теперь вроде космонавтов. Только от космоса пока одни убытки, а у нас с вами тысячи процентов рентабельности.
  
   - Хорошо, миледи, что вы сразу же отозвались на мое приглашение, - любезно улыбнулся канцлер. - Мне пришлось приложить немало усилий для того, чтобы ваша встреча состоялась.
   - Кто из двух? - спросила Ира, усаживаясь в кресло напротив канцлера.
   - Главный жрец храма в городе Турим Амер Реген. К сожалению, вторая из наших кандидатур отпала.
   - Тем хуже для этой кандидатуры! - жестко сказала Ира. - Сколько можно с ними церемониться и идти на уступки? Если я и с этим не найду общего языка, пошлю всех на... в общем, далеко пошлю и заберу храм себе. Со временем в нем можно будет создать Академию магии.
   - У меня сложилось впечатление, что Амер готов идти вам навстречу, - сказал канцлер, - поэтому постарайтесь не давить на него слишком сильно.
   - Я постараюсь учесть ваши пожелания, герцог. Где этот жрец?
   - Его сейчас развлекает шевалье Нэлу. Вас проводить?
   - Спасибо, милорд, я уж как-нибудь сама.
   - Рина, - канцлер устало потер лоб руками. - Постарайтесь все-таки с ним не разругаться. От этой встречи слишком многое зависит. Если он уйдет ни с чем, больше никто не придет.
   Ира сама прекрасно понимала всю важность предстоящей встречи, ее даже слегка трясло, хоть она старалась это скрыть, демонстрируя силу и уверенность. Но слова герцога, правильные по сути, почему-то сильно рассердили ее своей несправедливостью и помогли прогнать нервную дрожь. Кивнув ему на прощание, Ира вышла в коридор и быстрым шагом направилась в комнаты, которые занимал для работы Алин.
   Главный жрец сидел с шевалье во второй комнате и угощался ореховым печеньем, запивая его традиционным отваром из сухофруктов, в который с недавних пор начали добавлять сахар.
   - Оставьте нас, Алин! - сказала Ира шевалье и, не здороваясь со жрецом, села в кресло напротив него.
   - А вы моложе, чем я ожидал, - задумчиво сказал Амер, разглядывая ее с любопытством, которое и не думал скрывать. - Вы всегда ходите в штанах или специально так вырядились из-за меня?
   - Я всегда хожу так, как мне удобно, и поступаю так, как мне выгодно. Давайте договоримся сразу, Амер. Я не предлагаю вам дружбы. У вас, как и у всех ваших высших, руки по локоть в крови таких, как я. Я приехала вместе с матерью помочь этому королевству избежать гибели, а подобные вам, вместо того чтобы помогать, убили мою мать и хотели убить меня!
   - Я в этом не замешан, а вам, по-моему, удалось отомстить.
   - Если бы были замешаны, я бы с вами не разговаривала. Мы с милордом канцлером рассмотрели все ваше руководство и выбрали для разговора две кандидатуры из самых вменяемых. Вы были под номером два.
   - Вы ответите, если я спрошу, кто был первой кандидатурой?
   - Нет, это теперь не играет роли. В последний момент он по какой-то причине отказался.
   - Значит, я у вас оказался лучшим из худших.
   - Напрасно смеетесь. Я ведь иду на союз с вами не от хорошей жизни. Канцлер вам уже рассказал про Сардию? И это не наши выдумки, а доподлинная реальность. А вы не только мастеров уничтожали, вы и с шурами выделились. Все их просто резали, а вам для чего-то понадобилось жечь их огнем. А ведь большинство из них людьми не питалось. Догадываетесь, что они с вами будут делать? Я могла бы дать волю гневу и разобраться с вами раз и навсегда, но это неизбежно вызвало бы волнения в народе. В обычное время на такое можно было бы наплевать, тем более, что мне есть что сказать людям и есть чем подтвердить правоту своих слов. Но сейчас это было бы очень некстати. Только запомните, Амер, я отдаю вам храм и прекращаю всякую вражду только при условии, что вы наведете порядок в своих рядах. Убедите жрецов, что прежний путь был ошибочным и завел всех в тупик. В свете угрозы войны с шурами сделать это будет нетрудно. Объясните мотивы моих поступков, а то наверняка большинство и понятия не имеет, как все было на самом деле. Понятно, что найдутся те, кто не будет вас слушать. С одним таким я недавно имела сомнительное удовольствие беседовать.
   - И что с ним сейчас?
   - Умер, конечно. И ваши тоже должны умереть. Если у самих кишка тонка, то отдайте их мне.
   - Этого я делать не буду!
   - Тогда мне нет никакого смысла с вами договариваться, да еще чистить для вас храм. Все равно скоро кто-нибудь из этих непримиримых поднимет руку на меня или на моих людей, и у меня тогда останется только первый вариант.
   - В Ашуга верит много людей, в их числе почти вся королевская армия. Они будут очень недовольны.
   - Ничего, я найду чем сгладить их недовольство. Уже одно то, что по вашей милости армия останется без магической поддержки и понесет огромные потери, будет неплохим аргументом. А есть и другие. Мы ведь в Храме нашли не только магические книги. Я еще тогда подумала, к чему прятать в тайники священные книги Ашуга. А потом почитала их на досуге и сравнила с теми, которые вы продаете сейчас. Знаете, в них столько расхождений! Почему-то за последние семьдесят лет из книг исчезло немало заветов вашего бога. Он бы очень удивился, почитав их сейчас. Нет, например, его высказываний, что для него важна не молитва, но дело, или то, что для молитвы не нужны посредники. Ну и другое в том же духе. Он там очень неодобрительно высказывался об алтарях, а освящение домашних алтарей - это основной ваш источник дохода. Продолжать?
   - Не нужно. Вам точно шестнадцать лет?
   - Думали, если молодая, то уломаете без труда? На этом, уважаемый Амер, не вы один споткнулись.
   - Я полагаю, из храма исчезло немало ценностей?
   - Правильно полагаете. Я только немного уточню. Из храма исчезли все ценности. Меня, кстати, поразило количество драгоценных безделушек в комнатах жрецов. Право, не стоит им таскать драгоценности, которые они снимали с тел наших женщин, или раздаривать их шлюхам. И вообще, Ашуг проповедовал скромную жизнь. "Ежели кто потратит золото и каменья на хорошее оружие или боевого коня - то благо, а если на ублажение тел - то разврат!" Кажется, так? Я ничего не перепутала? Так что мы с вами будем делать с моими врагами?
   - Сам я их убивать не стану: меня не поймут и осудят. Мы их будем собирать в небольшие отряды и направлять к соседям. Маршруты и время выхода вам передадим. Дальше поступайте так, как считаете нужным. Когда мы сможем занять Храм?
   - Приходите завтра с утра, он будет чист.
   - Мастер, Рина! - раздался у нее в голове ментальный вызов Сардиса. - Прибыл мастер Саш Эмер из Сенгала. Вы с ним встретитесь?
   - Сейчас буду, - послала она сообщение магу и обратилась к Амеру: - Прибыл очередной мастер, так что я должна вас покинуть. Рада, что смогла с вами договориться. Не хотелось развязывать бойню и терять время. Надеюсь, что вы выполните свои обязательства по договору.
   Кивнув жрецу, Ира вышла в коридор, создала врата в свой дворец, и уже минут через пять, надев красивое платье, появилась в комнате, где Сардис в ожидании начальства развлекал гостя. Гость оказался представительным мужчиной, которому по человеческим меркам могло быть лет пятьдесят. Вставшему при виде Ирины мастеру наверняка было под сто. Она приветливо поздоровалась и начала расспрашивать о семье, о дороге и планах на будущее, стараясь не ежиться от волны могильного холода, которым тянуло от гостя.
   - Вы просто само очарование, маркиза! - сделал ей комплимент Саш. - Если бы не ваша молодость и красота, я бы обязательно бросил вам вызов. Конечно, не из стремления приблизиться к трону, просто возглавлять магов должен самый сильный.
   - А вы попробуйте! - рассмеялась Ира. - Обещаю, что не буду вас убивать! Только сначала устройтесь с жильем, немного присмотритесь к местной жизни и пообщайтесь с людьми. Глядишь, еще и передумаете. Вы уже приняли окончательное решение остаться или пока еще присматриваетесь?
   - Почти наверняка останусь, а свое окончательное решение сообщу завтра.
   - Тогда и деньги получите завтра. Сардис, проводите гостя!
   Она подождала, пока маг проводил Саша к выходу и, передав дружинникам, вернулся.
   - Не заметил? - спросила она Сардиса.
   - Это ваше заклинание не сможет заметить никто, кто о нем не знает, - улыбнулся маг. - Где только такое добыли.
   - Вот и следите теперь, куда он ходит и с кем встречается. Мы с вами должны узнать, откуда он прибыл, а уже потом будем решать, что с ним делать. Думаю, за два дня управимся.
   Последнее высказывание было ошибочным, и всю подноготную о новом мастере Ира узнала уже через несколько минут. Едва она сняла с себя платье, как во входную дверь постучали. У ее комнат теперь дежурили дружинники, которые пропускали очень ограниченный перечень людей, так что почти наверняка это был кто-то из своих. Поэтому Ира просто набросила на себя халат и разрешила стучавшему войти.
   - Что случилось? - спросила она вошедшую Аглаю.
   Обычно спокойная и уравновешенная девушка была настолько взволнована и испугана, что у нее даже непроизвольно вылезли когти на пальцах.
   - Вы мне можете сказать, миледи, что за человека недавно выводил из дворца Сардис?
   - Успокойся, садись в кресло и рассказывай! Ты его где-то видела?
   - Мне бы не хотелось об этом рассказывать. Это очень личные и к тому же тяжелые воспоминания. Но и молчать я не могу. Как он вам назвался?
   - Назвался, как мастер Саш Эмер из Сенгала.
   - Он действительно Саш, но не Эмер, а Сардек. И прибыл он не из Сенгала, а из Сардии. Это один из близких слуг их верховного мага. Я его заметила раньше, чем он меня, и успела отвернуться. А когда он проходил мимо, ваш амулет меня чуть не заморозил. Неужели вы не почувствовали?
   - Успокойся, все мы почувствовали и уже приняли меры. Ты мне можешь рассказать обо всем подробнее? Для меня это очень важно.
   - Тогда мне придется начать издалека. Вы неправы, утверждая, что нас сюда привел кто-то из ваших мастеров, мы пришли сами. Во время исхода наш народ возглавляли несколько вождей. После резни остался только один. Его звали Ардек Ланш ле Шер.
   - Ты тоже Ланш ле Шер.
   - Да, это был мой родной дед. У него родились два сына и несколько дочерей. Девушки по нашим законам могут наследовать род только тогда, когда в нем не осталось мужчин. Поскольку мужчины были, дочерей вождя выдали замуж в другие роды с потерей права на наше родовое имя и бремя власти над остатком народа. Когда дед умер, вождем стал его старший сын Умар. Именно тогда к нам с войском пришел король Малх и потребовал платы за то, что его отец нарушил договор и не стал нас истреблять, позволив жить в горах, где не было людских поселений. Плата была не баранами и не золотом, а нашими детьми. Мы должны были отдавать ему каждого десятого мальчика в возрасте трех лет. Мой отец был против, но его брат согласился. Выхода у нашего народа не было. Дело было зимой, и уйти через перевалы к соседям мы не могли, да и не ждало нас у них ничего хорошего. Мой отец разругался с вождем и отселился от остальных, построив себе что-то вроде небольшого замка. Через пять лет родилась я, а еще через шестнадцать пришли воины короля и нас всех убили. Дядя знал, что нас хотят вырезать, но не стал помогать. Более того, его шуры пропустили воинов короля и показали им короткую дорогу к нашему дому. Отец и мои братья яростно сражались, чтобы женщины смогли уйти и унести детей, но нам на перехват заранее послали воинов, которые обошли дом и встретили нас арбалетными болтами. Среди них были маги, которые не давали нам двигаться быстро. В меня попали пять арбалетных болтов, и я потеряла сознание. Когда сознание вернулось, я увидела, как солдаты ходят от тела к телу, отрубая им головы. Они радовались отсутствию потерь и громко смеялись. И этот Саш был среди них. Они не спешили, и я смогла немного прийти в себя, поэтому, когда надо мной склонился солдат, схватил за волосы и отвел руку для удара, я ударила его в сердце захваченным из дома ножом и бросилась бежать. Конечно, они бы меня догнали или просто добили из арбалетов, но поблизости был обрыв, с которого вниз срывалась небольшая речка. Внизу она наполняла водой что-то вроде озерка, откуда уже стекала в ущелье. На мое счастье, утром прошел сильный дождь, воды было много, и она не успевала протекать между камнями, заполнив собой все озерко, поэтому я не разбилась о камни, а только сломала себе руку. Прячась под водой, я выбралась из озера в реку, но там было сильное течение, а я очень ослабела, поэтому вода сбила меня с ног и понесла в ущелье. Там меня несколько раз сильно приложило о камни, но каким-то чудом я все-таки выбралась живой. Дальше уже не было ничего важного. Я немного оклемалась и пошла прочь от гор. Шла много дней, в основном ночами, питаясь всякой дрянью. Как не сдохла - не знаю, но в конце концов попала к Анишу. Я слышала твои слова о том, что Малх может действовать под контролем. Забудь об этом. Он действует сознательно, а вот его войско из наших ребят, скорее всего, будет под контролем магов.
   - А шуры в горах не могут стать нашими союзниками?
   - Пока у них вождем Умар, они будут верны Малху.
   - Но ведь ты тоже имеешь право стать вождем?
   - Только после смерти дяди. Сын у него есть, но он еще слишком мал.
   - Значит, твой дядя должен умереть!
  
  
   Глава 28
  
  
  
   - Рина! - раздался у нее в голове голос Страшилы.
   От неожиданности Ира даже сбилась с шага: она сама время от времени надоедала своему чешуйчатому другу, но он обратился к ней из своего мира в первый раз.
   - Немедленно начинайте греть песок! Весь песок должен быть таким горячим, чтобы ты с трудом могла держать в нем руку.
   - Страшила, миленький! Неужели достал?
   - Я, если чего-нибудь обещаю, то стараюсь выполнять, - довольно сказал ящер. - Что стоишь столбом? Яйцо и так остыло, а у тебя еще не готов песок. Шевелитесь. Когда все будет готово - позовешь. Я там хоть помещусь?
   - Поместишься, комната большая.
   Ира развила бурную деятельность. Кухня располагалась на первом этаже дворца, а комната с песком - на втором, поэтому мобилизованные со всех других работ слуги, как муравьи, таскали взад-вперед песок, который набирали из кучи, насыпанной в одной из комнат, грели в больших жаровнях на двух печах и несли обратно, высыпая уже горячий песок на каменный пол рядом с холодным. Песка было много, и работа растянулась на два часа к большому неудовольствию поваров, которых все это время не допускали к печам. Когда все было готово, Ира позвала Страшилу. Ящер появился посередине комнаты и довольно огляделся.
   - Все хорошо сделала, - сказал он, снимая с шеи две связанные между собой сумки. - Комната большая, песка много.
   - Ты что, принес два яйца?
   - Нет, во втором мешке чешуя. Я по пути зашел в мертвый город и набрал. Только чешуя мелкая, а лапы у меня большие, - Страшила для наглядности поднял одну из лап, - поэтому я чешую нагреб со всяким мусором, потом сама разберешь. Развязывай завязки вот на этой сумке. Хорошо, теперь я сам перенесу яйцо. Оно для тебя тяжелое, а магию применять нельзя.
   Он подхватил черное немного продолговатое яйцо размером с крупный арбуз и перенес в песок, закопав так, что осталась видна только верхушка.
   - Ты должна каждый день сюда приходить и хоть недолго сидеть, - сказал он Ирине. - Можешь погладить и поговорить - будет сильнее любить. Песок грейте раз в день. Если остынет за ночь, ничего страшного. А сейчас открой разум, буду учить. Сестра дала шесть заклинаний из тех, которые тебе неизвестны. По амулетам для связи ничего человеческого нет, но есть заклинание хортов. Можешь попробовать его. Если работают два, может, будет работать и третье.
   - Страшила, а почему чешуя в мешке отливается красным? - спросила Ира, уже развязавшая второй мешок. - А это что за коробочка?
   - Она у нас со временем краснеет, - пояснил ящер. - У стариков совсем красная. Но амулеты должны получиться из любой. А коробочка... Некоторые из нас не только собирают знания, но и тащат в гнездо всякую ерунду. Я такое не одобряю. Ты будешь учиться или нет? Потом пороешься, когда я уйду.
   Быстро передав заклинания и убедившись, что Ира все запомнила правильно, Страшила исчез, а она вывалила содержимое мешка на пол и принялась разбирать. В одну сторону Ира отложила почти пять сотен чешуек, а в другую - несколько найденных вещей. Был и просто мусор, который вместе с песком пришлось убирать самой: слуг она сюда без необходимости пускать не хотела. Решив разобраться с вещами позже, девушка забралась на горячий песок к яйцу и принялась гладить матово отсвечивающую скорлупу и шептать что-то ласковое. Когда через подошвы сапог начало припекать пятки, она покинула комнату, захватив с собой несколько чешуек. Ира хотела опробовать новое заклинание хортов, но в коридоре ее перехватил Сардис.
   - Миледи, прибыл еще один мастер.
   - Очень хорошо! - обрадовалась девушка. - Как на него реагирует амулет?
   - Амулет на него никак не реагирует, - ответил маг, - но я ничего хорошего в его прибытии не вижу. Этот старый хрен хочет бросить вам вызов!
   - Ну наконец-то нашелся хоть один желающий! - сказала Ира. - А то я уже начала думать, что замысел нашего короля провалился. Сколько же ему лет?
   - Сказал, что скоро будет полторы сотни. На вид еще крепкий, но уже весь седой.
   - Он свой вызов как-то мотивировал?
   - Мне он ничего говорить не стал, сказал, что хочет поговорить с вами.
   - Ладно, пойдем поговорим. Да не волнуйтесь вы так, Сардис, мне этот мастер на один зуб.
   - Я бы на вашем месте был с ним поосторожней, - посоветовал маг. - Он довольно силен и опытен, таких не стоит недооценивать.
   - Я ваш совет учту. Как его звать?
   - Мастер Лаш Хардин из Ливены. Титул он не назвал. Или не имеет, или не придает ему значения.
   - Из Ливены? Неужели там еще уцелели мастера? Вы его хоть накормили обедом?
   - Он отказался. Сказал, что дело прежде всего.
   - Это хорошо, что он такой деловой: нам деловые нужны. Что у нас по остальным мастерам?
   - Олин Орма, как вы знаете, вчера решил остаться, получил свои десять тысяч и купил на них большой особняк вроде вашего. Агенты доносят, что сейчас он его обустраивает. Потом, очевидно, прибудет семья. Саш Сардек болтается по городу и встречается с самыми разными людьми. Некоторых из них проверили, но ничего подозрительного не нашли - обычные обыватели.
   Когда Ира открыла дверь в комнату приемов и вошла, навстречу ей из кресла поднялся уже старый мужчина с копной седых волос и умным приятным лицом.
   - Я имею честь видеть главного мага королевства? - спросил он, отвесив ей в меру почтительный поклон. - Я мастер Лаш Хардин приветствую вас и вызываю на поединок согласно обычаю.
   - Вам нужна моя смерть или достаточно будет моего места? - улыбнулась Ира. - Можете не отвечать, просто мне интересны ваши причины. И вы не забыли, что в случае проигрыша будете обязаны мне подчиниться на заранее оговоренный срок?
   - Не забыл, - улыбнулся Лаш. - Мне ваша смерть не нужна, а вызвал я вас потому, что сомневаюсь в том, что вы достаточно сильны и опытны, чтобы в преддверии войны руководить магами королевства. Себя я полагаю более подходящей кандидатурой, но меня устроит любой исход поединка. Если докажете, что сильнее меня, я буду подчиняться беспрекословно.
   - Ваша позиция внушает уважение, - сказала Ира. - Только мне постоянно не хватает времени. Помощников пока мало, и многое приходится делать самой. Поэтому, если вы не против, давайте померимся силами прямо здесь. Если хотите, просто поставьте защиту, а я ее взломаю. Это будет достаточным доказательством моей силы?
   - Попробуйте! - он напрягся, но тут же обмяк и мягко упал в кресло.
   - Что вы с ним сделали? - удивился Сардис. - И как обошли защиту? Он же вложил в нее все силы!
   - Сила силу ломит, - ответила магу девушка. - Любую защиту нетрудно преодолеть, если можешь использовать больше сил, чем ее создатель. А после я его просто усыпила. Когда проснется, помогите ему устроиться и получить деньги, а потом нам с ним нужно будет поговорить.
   Оставив спящего мастера на попечение Сардиса, Ира, как и намечала до поединка, зашла к себе и сменила платье на костюм. Совсем недавно она, наплевав на все дела, вырвалась к портным и заказала себе сразу несколько костюмов, в том числе и теплые на зиму. Местную обувь девушка носить не хотела, поэтому заказала и получила с Земли несколько пар туфель и осенние сапоги. Закончив переодеваться, она разложила перед собой чешуйки и наложила на них полученное от Страшилы заклинание хортов. Теперь осталось проверить, заработает все это у нее или нет. Создав врата, Ира ушла в замок и быстро нашла Марта на втором этаже, куда уже была построена лестница.
   - Здравствуйте, Рина, - поздоровался Март. - Пришли проконтролировать ремонт?
   - Нет, - улыбнулась Ира. - Контролировать его будете вы с Виктором, а у меня к вам совсем другое дело. Держите новый амулет, который нужно будет опробовать. Он должен обеспечивать голосовую связь на очень большое расстояние, но это не человеческая магия, поэтому я не уверена в том, что он будет работать.
   - Работает только пара связанных амулетов? - спросил Март.
   - Их может быть сколько угодно, - ответила девушка. - Неудобство в том, что если вы свяжете сразу много амулетов, то при вызове одного человека, сигнал получат и все остальные. Сейчас я вернусь в столицу, и мы их опробуем.
   Как оказалось, амулеты прекрасно работали, и Ирине пришло в голову, что неплохо бы заполучить в свою копилку и остальные заклинания хортов, которые есть у Страшилы. Если работают три заклинания, почему бы не работать остальным? Она решила не накладывать дополнительно заклинание связи на уже имеющиеся у всех ее людей амулеты, а выделить им отдельные амулеты связи, причем связывать их группами и выдавать рядовым исполнителям по одному амулету, а старшим - по два-три. Едва она закончила, как пришел ментальный вызов Сардиса.
   - Мастер Рина! Наш гость уже выспался и рвется с вами увидеться.
   - Что, еще один поединок? - притворно ужаснулась Ира. - Имейте совесть, через полчаса обед!
   - Ни о каком поединке речь не идет, - вмешался в их разговор Лаш. - Не знаю, что такое ваши полчаса, но времени я у вас отниму немного.
   "Буду производить впечатление, - подумала девушка. - Нужно дожимать старика. Если мне удастся заполучить его в свою команду, один этот мастер будет для меня полезнее всех остальных".
   - Оставайтесь на месте, Сардис, - передала она. - Я иду сама.
   Посреди комнаты приема вспыхнули огромные врата, заставив старого мастера вздрогнуть и удивленно поднять брови. Из центра врат вылетела Ира и, выбрав для себя кресло, приземлилась в него, выжидающе посмотрев на гостя. Забытые врата продолжали исправно работать, заливая комнату разноцветными бликами.
   - Вы можете идти, Сардис, - кивнула девушка магу. - Пообедайте, а потом займетесь нашим гостем.
   - Вы забыли закрыть врата, миледи, - подхватил игру маг.
   - Ах да, спасибо, - Ира щелкнула пальцами и врата погасли. - Я слишком торопилась.
   - Впечатляет, - признался Лаш. - Что вы еще для меня приготовили?
   - У меня в запасе много чего есть, - улыбнулась девушка. - Хотите посмотреть всю программу, которой я охмуряю магов, или сразу перейдем к делу?
   - Давайте поговорим о деле, - согласился Лаш. - Что я должен сделать, чтобы приобщиться к вашим знаниям? И откуда они, если не секрет?
   - Все очень просто, Лаш. Если вы становитесь моим помощником, получите в свое распоряжение все мои знания, а знаю я многократно больше остальных мастеров и рассчитываю узнать еще больше. И не нужно так скептически хмурить брови. Вы же чувствуете, что я вам не вру. А источник знаний... Это, пожалуй, тоже не тайна. Мне их дает мой Зверь. Он у меня не совсем правильный и, в отличие от своих сородичей, кое-чем делится, когда считает такое полезным для себя.
   - И вы не побоитесь дать мне свои знания?
   - Не побоюсь. Причины две. Первая заключается в том, что я в любом случае буду многократно сильнее вас. И дело не в том, что я какая-то особенная, вовсе нет. Просто я как-то выпила кровь дракона, а она, если не сдохнешь, увеличивает силы раз в десять. Но это только одно. Вторая причина заключается в том, что я никому просто так ничего не даю. Сначала мои ученики приносят мне магическую клятву. Это тоже подарок Зверя, ничего подобного здесь нет. Клятва простая. Вы клянетесь работать вместе со мной и под моим руководством, скажем, лет десять. Потом, если захотите, сможете уйти. Но ни навредить мне, ни передать полученные от меня знания кому-нибудь другому вы не сможете. Сами должны понимать, как я рискую. С Храмом я, слава богам, разобралась, но остались еще Сардия и войско шур.
   - И вы мне предлагаете...
   - Я вам предлагаю, Лаш, войти в мою семью, которую я сейчас создаю из разных магов. У меня есть высокое положение в обществе, огромное богатство и дружба с королем, у меня есть все, кроме верных соратников и преданных друзей. Вот ими я и пытаюсь сейчас обзавестись. Вы не сможете никогда предать меня, но ведь и я не собираюсь предавать вас! И, кроме магии, у меня есть еще немало аргументов в будущем споре с Малхом. Один из основных - это новое оружие, которым я оснащаю королевскую армию. Оружие, которое прибыло из другого мира!
   - Вы забрали себе слишком много силы в этом королевстве, - задумчиво сказал Лаш. - Проходит время, и меняются люди. Дружба с королем не может быть вечной, что если история повторится? Когда-то нас убивал Храм. Что вы станете делать, если найдутся еще желающие даром получить силу и власть? И попытаются сделать это за счет вас.
   - Я уже не та наивная девочка, какой была несколько лет назад. Я бы не звала вас за собой, если бы не могла защитить. Я набираю себе большую дружину и вооружаю ее новым оружием получше того, которое будет у королевской армии. Сейчас обустраивается и укрепляется мой замок, а на очереди будет этот дворец. Все мои сторонники, в том числе и вы, тоже будут вооружены новым оружием, а мои знания сделают всех магов многократно сильнее. Я не вижу силы, которая смогла бы нас победить в будущем. Точнее, такая сила есть, но она еще сотни лет может не прийти на нашу землю.
   - О какой силе вы говорите?
   - О той, которая четыреста лет назад изгнала ваших предков с их земли. Или о другой такой же. Ваши предки были одним народом, но потерпели поражение от сильного и безжалостного врага. И этот враг никуда не делся, а только стал сильнее. А есть еще кочевники, которым тоже становятся тесными их степи. По моей просьбе Зверь заглянул в разные уголки нашего мира. В отличие от нас, ему для этого не нужно ни маяков, ни образов. И то, что он увидел, мне не понравилось. Наш мир - это мир империй. Кроме нашего куска суши, в океане есть еще два подобных ему. Там живут сильные народы, образовавшие огромные королевства. Их я и называю империями. Иногда они сходятся в кровопролитных войнах, чаще шарят своим жадным взором в надежде найти богатства, которые еще не прибрали к рукам соседи. Сотни их кораблей плавают по всему миру. Только благодаря тому, что океан слишком велик, мы их еще не видели у себя. Но так не может продолжаться вечно, и если кайны не станут вновь одним народом, они исчезнут, как когда-то исчезли прежние.
   - Вы говорите страшные вещи!
   - Если я прекращу о них говорить, они от этого никуда не исчезнут!
   - И вы хотите объединить королевства?
   - Если получится. Или в случае вторжения увести часть населения в безопасную часть этого мира или вообще в другой мир. У шур получился их исход, чем мы хуже? Но это все планы на далекое будущее. Пока нам с вами нужно максимально укрепиться самим и спасти это королевство. Вы со мной, Лаш?
   - И вы еще спрашиваете! Гнать будете - не уйду! Мне в последнее время уже начала надоедать жизнь. С вами, я смотрю, не соскучишься. Когда вам нужно принести эту клятву?
  
   Чем больше Саш узнавал о мастере Рине, тем больше его охватывало недоумение. Если верить всему, что говорили о ней самые разные люди, верховный маг его королевства годился ей разве что в подмастерья. Даже если делать скидку на свойственное людям преувеличение, то, что он узнал, впечатляло. Вызывали беспокойство и слухи о неких таинственных пришельцах, вооруживших королевскую армию грозным оружием. В том, что новое оружие существует, он мог убедиться воочию, прохаживаясь неподалеку от школы магии и королевского дворца. Все это охранялось королевскими гвардейцами, у которых, помимо традиционного меча, имелась еще какая-то штука из дерева и железа. Причем чувствовалось, что она для них теперь является основным оружием. Если это то самое оружие, с помощью которого Рина всего с несколькими слугами уничтожила полторы сотни не самых слабых жрецов Ашуга, есть все основания задуматься в правильности выбранной Малхом цели. Большой интерес у Саша вызвали слухи о том, что главный маг королевства обучает всех остальных, увеличивая им силу и раздавая никому не известные заклинания. Но делала такое Рина не для всех, а только для тех, кто якобы поклялся ей в верности. Говорили, что она помирилась со жрецами и отдала им храм. И действительно вот уже несколько дней в него вернулись жрецы, но не столичные, а почему-то из Турима. Выяснил Саш и судьбу двух пропавших людей Хортога. Когда он пришел в дом, который снимал один из них, узнал от соседей, что на жившего здесь купца напали разбойники, когда он ездил из Сагда в соседний Верде. Было непонятно, откуда в двух шагах от столицы появились разбойники, но посещение столичного кладбища положило конец всем сомнениям, после того как он нашел могилы обоих. Попытки сблизиться с кем-нибудь из тех магов, которые проходили обучение у Рины, сразу же провалились: все, кого ему повезло найти, его почему-то сторонились. А сегодня, гуляя недалеко от дворца главного мага, он увидел, как по улице на великолепной кобыле ехала Аглая Ланш ле Шер в сопровождении здоровенного парня, под которым был такой же крупный, под стать всаднику, жеребец. Он вовремя отвернулся, и они, занятые друг другом, его не заметили. Саш не думал, что полумертвая шура его запомнила, но счел нужным перестраховаться.
   "Вот ведь живучая, стерва! - думал он о девушке. - Похоже, она и есть та самая шура, которую постоянно видят в обществе Рины. А вот парень какой-то странный".
   Что именно показалось Сашу странным в этом парне, он не понял. Приняв решение навестить верховного жреца и посоветоваться по поводу дальнейших действий, он зашел на постоялый двор и поднялся в свою комнату, откуда уже вратами ушел в королевский дворец. Во всем дворце была всего одна комната, куда можно было попасть вратами, которая тщательно охранялась караулом воинов-шуров. Они его знали и беспрепятственно пропустили на выход. Верховный маг был в своих покоях и принял Саша незамедлительно.
   - Садись и рассказывай! - кивнул он на низкую кушетку. - Если хочешь промочить горло, вино на столике.
   Все время, пока Саш обстоятельно докладывал обо всем, что ему удалось узнать, Хортог молчал, а дослушав до конца, сделал вывод:
   - Тебе нужно попасть к ней в ученики, иначе мы ничего не узнаем или узнаем слишком поздно. Скорее всего, эта Рина просто берет учеников под контроль, раз за разом усиливая внушение. Если маг по ее требованию снимет защиту, такое несложно проделать. Я тебе выдам амулет, который сам снимет все последствия такого внушения. А эту Ланш ле Шер нужно непременно убрать. Как могло получиться, что она выжила?
   - Она сорвалась со скалы в пропасть. Там, правда, стояла вода, но было совсем мелко. Мы потом спустились и все осмотрели, но тела не нашли. Подумали, что его унесло водой. А посылать кого-то в ущелье было безумием: я бы просто потерял людей. Кто же мог подумать, что эта стерва выживет?
   - Ладно, это дело прошлое. Но мы обещали Умару, что убьем всю семью его брата, а обещания нужно выполнять. Да и тебя она может узнать. Возьми с собой больше золота, не помешает. Говоришь, она ездит только в компании какого-то парня? Вот и купи исполнителей, чтобы убили и ее, и этого извращенца. Подожди, я сейчас принесу амулет, а потом отправишься. Не стоит терять время, и так уже закончился сезон дождей.
  
   - Я не могу поверить в то, что я в столице! - восторженно говорила Клава, осматривая только что отремонтированные комнаты особняка. - А почему ты купил так мало мебели? Олин, я тебя спрашиваю!
   - Купишь на свой вкус и на свои деньги, - ответил ей брат. - Сейчас навестим Сардиса и вы сообщите ему о своем решении служить королю. Сегодня же выдадут двадцать тысяч. А то у меня из тех денег, что выдали, уже ничего не осталось.
   - Хороший дом, - одобрила мать. - Жаль только, что слуги не захотели последовать за нами, я к ним привыкла. Ты купил лошадей и экипаж, Олин? Что, и слуг почти нет?
   - Ну извини! - раздраженно ответил сын. - Меня хватило только на то, чтобы купить и отремонтировать дом, и завести кое-какую мебель. Все остальное - это вы уже сами. Слава богам, деньги есть. Отец, мы идем или нет?
   - Идем, идем, - ответил Лар. - Открывай врата.
   - Уже готово, - Олин открыл врата и отступил в сторону, пропуская к ним сестру и отца. - Только стойте на месте. Нужно подождать, пока снимут защиту.
   Ждать пришлось совсем недолго. Едва за Олином исчезли врата, как со стороны входной двери послышался звук отпираемого замка.
   - Счастлив видеть у нас семью Орма, - приветствовал их Сардис. - Барон, прошу вас! Миледи, уже можно идти. Здравствуйте, Олин, давно вы у нас не появлялись. Прошу вас, господа, в приемную.
   С формальностями покончили очень быстро, после чего Сардис всех поздравил и выдал им два чека в казначейство на получение денег.
   - С вашей стороны есть какие-то пожелания? - спросил он, обращаясь больше к отцу.
   - Да, - сказал Лар. - Я бы хотел встретиться и поговорить с главным магом Риной Албени.
   Сардис застыл на несколько секунд, после чего обратился к мастерам:
   - Мастер Лар, миледи Рина вас сейчас примет. Остальных я провожу в комнату, откуда вы сможете вернуться домой. Вам всем даются пять дней на устройство личных дел. Потом определимся с тем, чем вы будете заниматься на службе у короля.
   Первой мыслью, которая пришла в голову Лару при взгляде на главного мага, была мысль о том, какой замечательной партией она была бы для его сына. Красивая, изящная девушка с умным лицом, от которой так и веяло силой, ему сразу же понравилась. В ней не чувствовалось жестокости или лицемерия, а за свою долгую жизнь Лар привык доверять своим чувствам.
   - Рада, что в королевство начали возвращаться такие маги, как вы! - обратилась к нему Рина. - Вы со мной хотели поговорить? Я вас внимательно слушаю.
   - Сын рассказал мне о вас достаточно подробно, - сказал Лар. - Мне показалась интересной идея получить новые знания в обмен на преданность. Только он об этом знает в самых общих чертах, а хотелось бы узнать побольше.
   - Справедливое желание, - согласилась девушка. - Вы знаете, что в королевстве почти не осталось сильных магов, и быстро такое положение не изменится. Свои маги воспитываются годами, а ожидать того, что осевшие у соседей мастера прибегут сюда толпой, было бы слишком наивно. Поэтому единственный выход из создавшегося положения я вижу в том, чтобы сделать наших магов сильнее прочих. Волей судьбы в мои руки попало немало знаний, о которых другие мастера не имеют ни малейшего представления. Но вы немало прожили на свете и прекрасно знаете людей. Они способны объединяться и действовать сообща только ненадолго, когда им всем угрожает опасность. Да и тогда такое происходит далеко не всегда. Поэтому, если я начну раздавать свои знания просто так, это будет последней глупостью в моей жизни. И хорошо еще, если у меня останется время о ней пожалеть. И дело даже не в том, что меня сковырнут с моего места - я на него не рвалась - а в том, что среди самих магов начнутся свары и разборки. Конечно, со временем все установится, вот только времени на это у нас с вами нет. Есть и еще один момент. Когда-то все мастера жили большими кланами, а сейчас это в лучшем случае небольшие семьи, а некоторые вообще живут в одиночку. Я тоже хочу создать свой клан из друзей и единомышленников. Если бы они у меня были, я не стала бы брать с них клятв ни магических, ни каких других. Но друзьями по заказу не становятся, а времени на притирку у нас нет. Есть и другие моменты, но о них я могу сказать только преданным мне людям. Не все маги решаются приносить клятву, ваш сын на это не решился. Кстати, дав мне клятву, вы не сможете передать полученные знания детям, они только для личного пользования.
   - Как ваша клятва на меня повлияет?
   - Если не будете ее нарушить, то никак. Каким вы были, таким и останетесь, только станете сильнее и расширите свои возможности мага. А нарушите... Знания вы в любом случае передать не сможете, а возможности мне навредить будут, но очень ограниченные, и последует такая расплата, что даже не хочется об этом говорить. Я бы до такого никогда не додумалась, но это заклинание составляла не я.
   - Предавать я никого не собираюсь, - медленно сказал Лар, - а пристать к кому-нибудь все равно придется, почему не к вам? К власти я не рвусь, а стать сильнее - мечта любого мага. Что касается сына или дочери, я на них давить не собираюсь. По моему мнению, такие вопросы каждый должен решать для себя сам. Я для себя уже решил, давайте вашу клятву.
   - Ты будешь полным идиотом, если упустишь эту девушку! - сказал он часом позже сыну. - Мне такие до сих пор не попадались.
   - Предлагаешь мне для этого идти к ней в кабалу? - огрызнулся Олин. - Много это ей прибавит уважения ко мне?
   - Речь идет не о кабале, да и не обязательно тебе давать клятву, если не хочешь. Все равно вы будете встречаться и вместе работать. Вот и не будь рохлей. Вся жизнь работой не ограничивается.
   - Говорят, что она любовница короля, - буркнул сын.
   - А ты меньше слушай тех, кто болтает подобное. Такая девушка постельной подстилкой не станет. Если она не любит, ты ее силком в кровать не затянешь, а любви в ней сейчас не чувствуется. Когда женщина любит, она не может быть так одинока. Больше доверяй своим чувствам, чем словам людей, тем более малознакомых.
  
   - Страшила!
   - Что тебе нужно?
   - Вопрос задать можно? Чем кормить малыша, когда он вылупится?
   - Чем хочешь. Его так создали, что силу он использует напрямую, пища ему для этого не нужна. А для роста он может жрать хоть песок. В этом он похож на нас.
   - Ты ешь песок? Никогда не замечала.
   - А ты когда-нибудь видела, как я ем? Песок я могу есть, но не люблю: мясо вкуснее.
   - Тогда, может, и Арус с большим удовольствием будет есть мясо?
   - Может быть, - согласился Страшила. - Когда их создавали, за основу брали кого-то из хищников. А почему спрашиваешь?
   - Яйцо начало толкаться.
   - Значит, скоро вылупится. Дней через пять или десять.
   - Ну и точность! - фыркнула Ира. - Можно еще вопрос? Вот ты, перед тем как сказал об Арусе, говорил, что накапливать силу можно только в живом. А как же тогда амулеты? Многие из них питаются от тех, на ком надеты, свои я вообще заставляю собирать силу, но есть ведь и такие, которые не используют внешней силы. Со временем они разряжаются, но ведь какое-то время они на чем-то работают?
   - Я тебя понял, - ответил ящер. - Но мы с тобой о чем говорили? Тебе нужно было запасти в чем-то много силы, чтобы ее потом использовать. Я и сказал, что в камнях такое не сделать. А понемногу силу можешь запасать в чем хочешь, только толку от нее... У тебя на сегодня все вопросы, или будешь и дальше мешать мне спать?
  
  
   Глава 29
  
  
   - Ну и зачем я вам понадобилась, ваше величество? - Ира сердито посмотрела на Аниша, который откровенно ею любовался. - Вы можете себе позволить бездельничать - у вас есть канцлер. А у меня хоть и появились помощники, но с ними еще работать и работать.
   - Вам не говорили, Рина, что с королями так не разговаривают? А если я на вас обижусь? И почему вы перестали называть меня по имени? Что я сделал не так?
   - Лучше бы вы на меня обиделись! Я слепая и не вижу, что с вами твориться? Когда у вас в спальне побывала последняя юбка? Молчите? А весь двор только об этом и говорит. Хотите подробности? Две декады король не обращает внимания на липнущих к нему дам и сохнет по мне, а я - жестокое создание - вам отказала во всем. Вы даже якобы предложили мне стать королевой, а я вас послала! Мне уже надоело ловить на себе осуждающие взгляды мужчин и завистливые - женщин! Это еще хуже слухов о том, что я ваша любовница!
   Аниш подошел к рассерженной девушке, притянул ее к себе и прильнул к губам, одновременно лаская рукой грудь. От неожиданности Ира растерялась. У короля был большой опыт. Поцелуй длился и длился, пока у Ирины не подкосились ноги. Тело охватила истома, хотелось вжаться в обнимавшего ее мужчину, не разрывать поцелуй и будь что будет... Собрав остатки воли, она оттолкнула Аниша и на подгибающихся ногах отошла от него к двери.
   - Прости! - сказал он, смотря на нее с такой тоской, что ее невольно охватила жалость. - Мне без тебя плохо, Рина! Я уже завидую твоим слугам, потому что они могут тебя видеть сто раз за день, а ко мне ты забегаешь на несколько мгновений решить какой-нибудь вопрос и вновь торопишься уйти. Да и бывает это не каждый день. А я хочу, чтобы ты все время была рядом, хочу, просыпаясь, видеть твою улыбку и с ней начинать свой день! Твои глаза, походка, запах - все сводит меня с ума! У меня еще ни с одной женщиной такого не было, чтобы все мысли были только о ней! Ты говоришь, что болтают, будто бы я предложил тебе разделить трон? Считай, что это не выдумки, и такое предложение ты от меня получила! Я знаю, что ты меня не любишь, но ведь и других мужчин у тебя нет! Скажи, что мне нужно сделать, чтобы завоевать твою любовь? Я готов на все, что в моих силах, только подскажи! Мне слишком мало твоей дружбы, я тебя люблю и хочу получить все!
   - Все это не имеет смысла, - ответила Ира. - У нас с вами никогда не будет детей!
   - И пусть! - упрямо сказал Аниш. Подумаешь, обычай! Короли выше обычаев, в конце концов, трон могут наследовать дети брата.
   - Я сейчас не готова к этому разговору. Прошу вас, Аниш, не рвите мне душу!
   - Но надежда у меня есть?
   - Я не знаю, - жалко улыбнулась Ира. - Честно не знаю. Мне нужно идти, простите!
   Она вышла в приемную. Слезы лились из глаз, сердце стучало, как сумасшедшее, и страшно хотелось вернуться. Но Ира понимала, что после этого уйти уже не хватит сил. Остаться, стать королевой и разделить свою жизнь с Анишем... Нет, к этому она не была готова. Почти вслепую девушка пересекла приемную, не заметив секретаря, которому пришлось поспешно уступить ей дорогу. Выйдя в коридор, она миновала пост гвардейцев и открыла врата. Ира зашла из гостиной в спальню, бросилась ничком на кровать и опять заплакала. В душе царил страшный раздрай. Ей было жалко, что она ушла, но что-то внутри подсказывало, что все было сделано правильно. Жалко было и Аниша. И как ей теперь с ним встречаться? Ей хотелось любить, и чтобы любили ее, но король в душе ничего, кроме жалости, не вызывал. На столике перед кроватью загудел, привлекая к себе внимание, переговорный амулет. Говорить ни с кем не хотелось, но Ира заставила себя протянуть руку и взять амулет, который был парный амулету Марта.
   - Я вас слушаю, Март, - сказала она, перед этим сжав амулет в кулаке. - Что у вас случилось? Что-то важное?
   - Я не знаю, Рина, - раздался из амулета слабый голос мага. Меня попросили передать, чтобы вы, когда сможете, прошли на ту сторону. О срочности разговора не было, но я решил не тянуть. Я вам помешал?
   - Ничего страшного, Март, вы все сделали правильно. Я все равно хотела посмотреть на ход ремонта, заодно и схожу.
   Пришлось умыться, а потом магией снять припухлость с век. А она еще ругалась по поводу совершенно бесполезного заклинания! Теперь хоть реветь можно без последствий. Шаг во врата - и она уже в гостиной замка. Дожди закончились, и начало подмораживать, поэтому Ира надела на себя соболиную шубу, из которой пока не выросла. Ей повезло: когда она вышла к центральному входу, на ту сторону отправлялся освободившийся от бочек с мазутом грузовик.
   - Подбросишь? - спросила она водителя.
   - Садитесь, пожалуйста! - засмущался парень. - Только у меня сидение засалено, а на вас меха...
   - Неважно, - махнула она рукой, забираясь в кабину. - Зато не идти пешком до врат по булыжникам.
   Водитель завел мотор и повел свой ЗИЛ по разбитой дороге к насыпи у врат. Машину сильно трясло, и Ира пожалела о том, что не пошла пешком.
   - Вчера рабочие опять набросали камней, - виновато объяснил водитель. - Теперь, пока не укатаем, будет тряско ездить.
   Машина по насыпи въехала в цветной круг врат. На той стороне они очутились в ангаре. Невдалеке высились штабели каких-то ящиков, стояли рядами бочки с ГСМ и несколько грузовых автомашин. Площадка прибытия была ярко освещена и охранялась постом автоматчиков из пяти человек. Их грузовик остановился для досмотра, и Ира, распахнув дверцу, выбралась из машины.
   - Привет, ребята! - поздоровалась она со всеми. - Не в курсе, кто меня вызывал и для чего?
   - Здравствуйте, Ирина Игоревна! - нестройно отозвались бойцы.
   - Вас просили прийти по известному адресу, - ответил возглавлявший пост офицер.
   - А нельзя было мне это передать сразу, чтобы я к вам не тащилась? - недовольно сказала Ира. - Ладно, это претензии не к вам, не вам их и высказывать. Пока!
   Она сформировала врата в комнату Комитета, куда обычно отправляла его работников. В комнате сидел дежурный офицер, который поздоровался с гостьей и по телефону доложил о ее прибытии. Минут через пять за дверью раздались звуки шагов и негромкий разговор. С той стороны двери находился пост охраны, которая проверяла наличие допуска, невзирая на лица.
   - Прекрасная шуба! - сделал ей комплимент знакомый работник Комитета, который зашел в комнату вместе с пожилым мужчиной в мундире полковника. - Вам идет.
   - Спасибо, Николай, - отозвалась она. - Я знаю. Меха идут любой женщине. Скажите лучше, зачем звали, а то у меня вечно ни на что не хватает времени.
   - Познакомьтесь, Ирина, - Николай перевел взгляд на своего спутника. - Это наш работник, который объяснит, что именно мы от вас хотим. А я вас покидаю. Пойдемте, Фролов
   Офицеры вышли, оставив ее наедине с полковником.
   - Михаил Николаевич, - представился он. - Раз плохо со временем, постараюсь вас не задерживать. Между мирами вы ставите врата на неделю, а на Земле могли бы связать две квартиры постоянно? Мы хотим использовать ваши способности для перемещения на большие расстояния руководства страны без использования авиации и других транспортных средств. Таких связанных пунктов должно быть десятка два, но это позже, а пока только эти.
   - Давайте фотографии! - протянула она руку. - Сейчас все сделаю. Только ведь при использовании такое будет трудно скрыть. Рано или поздно все равно узнают.
   - За это отвечают другие люди, - пожал он плечами. - Мое дело - убедить вас помочь.
   - Будут вам врата, но у меня наметилась проблема, по которой нужна помощь ваших специалистов.
   - Мы вам в помощи не отказываем, поэтому просто изложите вашу проблему и передайте нам, будем по ней работать. А сейчас поедем на одну из квартир, она здесь, в Москве.
   - А зачем нам куда-то ехать? - удивилась Ира. - Какая из двух? Эта? Вот с нее и начнем.
   Она открыла врата в нужную квартиру, в которые пропустила полковника и зашла сама. Потом были открыты врата во вторую квартиру и навешено заклинание подпитки врат с обеих сторон. В заключении Ирина вернула полковника обратно в Комитет.
   - В следующий раз просто пришлите мне фотографии и не морочьте голову с вызовами. У меня действительно мало времени, и я не хочу его тратить попусту на дорогу и разговоры. А свой заказ я передам с вашими людьми.
   Потеряв много времени, Ира не стала возвращаться в замок и заниматься ремонтом, а сразу же вышла в свою спальню и пошла переодеваться. У нее было запланировано занятие с мастером Лашем, а девушка заметила, что старик очень неодобрительно относится к тому, что она пренебрегает платьями и не вылезает из штанов. Можно было, конечно, наплевать, но она решила уважить старого мастера. Занятия длились около двух часов. Лаш запоминал новые знания сходу, и Ире не приходилось ему что-либо разжевывать и повторять дважды, как часто бывало с другими ее учениками
   - Наступила зима, - сказал ей Лаш перед тем, как они расстались. - Дороги уже проходимы, и скоро купцы разнесут наши новости всем соседям. Думаю, скоро появятся и маги. Я ценю то, как деликатно вы указали мне мое место, но многие вашу деликатность воспримут как слабость. Вам, вне всякого сомнения, еще не раз будут бросать вызовы, а это потеря времени и возможный риск. Я бы все-таки посоветовал устроить одному из таких любителей подраться показательную порку. Очень скоро о ней узнают многие, и это только прибавит вам авторитет, а число вызовов сократится.
   Едва Ира рассталась с Лашем и направилась к себе, как у нее загудел амулет связи с Сардисом.
   - Миледи! - услышала она голос мага. - Мне только что передали с ворот, что к вам приехал и хочет встретиться маркиз Дорн.
   - Мне это имя ни о чем не говорит, - сказала в амулет девушка. - При дворе меня с ним не знакомили.
   - Маркиз не посещает двор нынешнего короля, - пояснил маг. - Семейство Дорн имело близкие отношения с Храмом, они и маркизат получили с помощью жрецов. В то время он именовался Афрем и был под управлением семейства Албени. Думаю, что он хочет узнать, нет ли у вас намерения вернуть свое наследство. Что передать караулу?
   - У него есть сопровождение?
   - Только двое верховых.
   - Пусть всех пропустят и окажут гостеприимство людям маркиза, а его самого проводите в большую гостиную. Я там буду минут через десять.
   Немного подумав, Ира решила, что надетое платье выглядит достаточно богато, и можно больше ничем себя не украшать. За всеми делами она просто забыла и о семействе, некогда занявшем место семьи Райны, и о занятом ими имении, на которое фактически имела все права. Маркиз ей понравился. Красивое, умное лицо без признаков фальши, сильное тело, затянутое в черный бархатный костюм, и безупречные манеры. Наверное, он все еще производил впечатление на женщин несмотря на преклонный возраст.
   - Не буду лгать, что рад вас видеть, - оригинально начал он свое приветствие, - но вы не имеете никакого касательства к древнему спору наших семейств, так что зла к вам у меня нет.
   - О каком споре вы говорите? - холодно осведомилась Ирина.
   - А вы не знаете? Некогда дед нынешнего короля забрал у семейства Дорн земли, которые были под нашим управлением четыре поколения, и передал их семейству мастеров Албени. Мы не уничтожали своих противников, это сделал Храм. Мы лишь заплатили верховному магистру за право занять то, что и так считали своим.
   - Вы не солгали, - заметила Ира. - Специально не надели амулет? Ну что же, это можно засчитать в вашу пользу. А теперь я бы хотела узнать, с чем вы ко мне приехали.
   - Я не идиот и собрал о вас все сведения, какие только смог. Я понял, что при вашей силе, да еще учитывая отношения с королем, вам ничего не стоит забрать у нас и имение, и право на управление маркизатом. Мне бы этого не хотелось. Поэтому я бы хотел прояснить все вопросы, чтобы не жить в вечном страхе того, что вы можете о нас вспомнить.
   - Считайте, что я о вас вспомнила. Что дальше?
   - Дальше я вам предлагаю полмиллиона золотом за отказ от всяких прав на наше имение и положение в королевстве.
   - А если я не приму ваше щедрое предложение?
   - Я предвидел и такой вариант. В таком случае мы покинем это королевство и начнем где-нибудь в другом все с начала. Денег и верных людей у меня достаточно.
   - Успокойтесь, Дорн, нет у меня никакого желания управлять вашей провинцией или отнимать у вас замок, у меня и свой есть, так что я принимаю ваше предложение. Могу это даже зафиксировать на бумаге.
   - В этом есть смысл, - кивнул он. - И не потому, что я вам не доверяю, а потому что подобный же спор может возникнуть когда-нибудь между моими и вашими наследниками. Разрешите откланяться, миледи. Золото вам привезут через два дня.
   Почему-то после сегодняшней встречи с королем настроение у Иры почти весь день продолжало падать. Оно только чуть-чуть поднялось после занятий с Лашем, а потом опять покатилось вниз. Даже давно ожидаемый вызов на Землю по поводу врат настроения не поднял, а сделал еще хуже. Она знала, что в Комитете постараются использовать врата, еще тогда, когда ставила первые долговременные врата в замок. Для себя Ира сразу решила говорить, что постоянные врата возможны только в одном мире, а между мирами на это не хватает сил. Но никто с ней бесед на эту тему не вел, просто предложили помочь. Она, в свою очередь, хотела подбросить своим партнерам проблему Врага. Пусть поломают головы, у партнеров их много. Визит маркиза только добавил плохого настроения, хотя она отдала Дорнам только то, что ей самой было совершенно не нужно, получив за это полтонны золота. Поэтому она даже обрадовалась, когда опять прозвучал вызов амулета, и Сардис сообщил, что прибыл еще один мастер и хочет бросить ей вызов.
   - Как на него реагирует амулет? - спросила она мага.
   - Мой - никак, - ответил он, - а ваш, скорее всего, отреагирует. Я почти уверен, что он хочет вас убить.
   - И как выглядит этот убийца?
   - Худой, выше среднего роста, лицо неприятное.
   - Как он себя назвал?
   - Мастер Сардек Малош из Сенгала.
   - Скажи ему, что я сейчас буду, только переоденусь.
   "Ну вот и появилась кандидатура для показательной порки! - злорадно думала она, меняя платье на костюм. - Убивать я его, конечно, не буду, но всыплю так, что желающих со мной связываться сразу поубавится".
   Мастер был точно таким, каким его описывал Сардис. При появлении Ирины он скривил тонкие губы, демонстрируя свое отношение к нарушению ею норм приличия в части одежды, и, не здороваясь, заявил:
   - Я, мастер Сардек Малош вызываю вас, мастер Рина Албени, на бой до смерти.
   - Прямо-таки до смерти? - недобро усмехнулась девушка. - Это, конечно, ваше право, и я ничуть не возражаю, просто интересно узнать причину, по которой вы идете на такой риск. По-моему, она должна быть достаточно веской.
   - А вам не все равно, из-за чего вас убьют? - ухмыльнулся он. - Причины есть, но я не собираюсь вам их раскрывать. Это мое право!
   - Жаль, что завтра ваша тайна умрет вместе с вами, - равнодушно сказала ему Ира, понявшая, что ее просто пытаются вывести из равновесия. - Раньше я не хотела вас убивать, теперь я свое решение изменила. Как вызываемая сторона я назначаю поединок на завтра, в полдень, на Королевской площади. В последнее время у народа совсем не было никаких развлечений, нет даже преступников, достойных казни. Мы это постараемся исправить. Надеюсь, что вы до завтра не сбежите?
   - У тебя не получится меня запугать, и завтра ты ответишь за все! - прошипел он, переходя на ты, что уже само по себе было прямым оскорблением.
   - Сардис, - сказала Ира, отворачиваясь от Малоша. - Позаботьтесь о нашем госте. Если у него нет денег на ночлег, ссудите ему, только не слишком много. Мы с него уже все равно ничего не сможем получить.
   "Нужно как-то оповестить народ, - думала она, выйдя из комнаты приемов. - Визит к королю отпадает, остается канцлер".
   Минут через пять она уже была в его приемной.
   - Стеф, герцог у себя?
   - Для вас, миледи, он у себя, - ответил секретарь, - но, вообще-то, для всех остальных его на месте нет. Подождите, сейчас я ему о вас скажу.
   Ждать Ирине не пришлось. Не успел секретарь зайти в комнаты канцлера, как тот сам открыл дверь.
   - Услышал ваш разговор, - пояснил он. - Что за нужда привела вас ко мне? Вы, к сожалению, к нам с королем просто так не ходите.
   - Нужда есть. Я завтра дерусь насмерть с одним мастером, и мне нужно, чтобы на этом поединке присутствовало как можно больше народа. Состоится это мероприятие в полдень на Королевской площади.
   - Кто предложил бой на смерть? - спросил канцлер, лицо которого сразу стало серьезным.
   - Конечно, не я. Но теперь я этого придурка убью с удовольствием!
   - Он не мог о вас ничего не слышать, - задумчиво сказал канцлер, - и тем не менее все-таки вызвал. Значит...
   - Значит имеет что-то такое, что придает ему уверенность, - закончила фразу Ира. - Скорее всего, это один из старых амулетов. Говорят, в семействах мастеров еще до войны с Храмом было несколько таких. Ваши предки вынесли их еще с побережья. По слухам, они защищали от любых заклинаний, и ни у одного мастера не хватало сил преодолеть их защиту. А копировать такие амулеты ни у кого не получилось.
   - Думаете, ему дали амулет жрецы?
   - А тут и думать нечего. И амулет дали, и золота отсыпали. Или вы думали, что они все успокоились? Часть жречества Амер прижал, но все они все равно не угомонятся.
   - И что вы думаете делать?
   - То, что и собиралась. Моих сил, дорогой герцог, хватит на несколько таких амулетов.
   - Вам виднее, - согласился канцлер. - Народ на площади я вам организую.
   "Много ли соберется людей? - думала Ира, открывая врата. - Жаль, что здесь нет стадионов. Господи, что-то я весь день скачу вратами, как блоха. Скоро совсем разучусь ходить".
   - Миледи! - раздался ментальный вызов Сардиса. - Охрана сообщает, что к вам посетитель.
   - Что-то они ко мне сегодня повалили! Кто это такой, и что ему нужно?
   - Это некий купец Мар Старг, говорит, что вы его приглашали.
   - Я его действительно приглашала, только закрутилась и забыла. Пусть его отведут в малую гостиную, я подойду.
   Тезка королевского секретаря оказался низеньким, полным и веселым человеком с круглым добродушным лицом.
   - И многих обманывает ваша внешность? - спросила Ира после взаимных приветствий.
   - Вас, миледи, точно не обманет, - сделал он ей комплимент, - но - боги свидетели - я в торговле никого не обманываю.
   - А вообще?
   - Кто из нас без греха?
   - Понятно. Я, дорогой Мар, не собираюсь лезть ни в вашу жизнь, ни в вашу голову. Вы мне нужны только как купец. У меня есть возможность доставать такие товары, которые вам не даст никто другой. Но в силу своего положения сама я не могу заниматься торговлей. Многие не поймут, да и нет у меня для этого времени. Поэтому я предлагаю это делать вам за треть прибыли от продаж. Прежде чем отказываться, зайдите в эту комнату и посмотрите на зеркала. Видели ли вы когда-нибудь что-то подобное? А у меня их много разных размеров. Если мы с вами договоримся, я буду снабжать вас такими товарами, которые у вас с руками оторвут!
   - Я и не думал отказываться! - соврал Мар, уже прикидывающий будущие барыши. - Если миледи не против, я завтра же пришлю людей за грузом.
   - Миледи не против, - кивнула ему Ира. - Только присылайте их до полудня и учтите, что груз бьющийся. Зеркала в деревянной упаковке, но все равно будьте осторожны.
   Отпустив купца, девушка наскоро пообедала и устроила очередной нагрев песка. После того как удалились уставшие от беготни с ведрами слуги, она с полчаса посидела с яйцом, обнимая его и говоря всякие глупости. Уходя, захватила с собой сумку с непонятными вещами, принесенными Страшилой из мертвого города вместе с чешуей. Ира давно хотела в них покопаться, но все не доходили руки. У себя в гостиной она поменяла костюм на халат, разложила на столике два десятка непонятных предметов и начала их внимательно рассматривать. Страшила говорил, что его сородичи собирают знания в самых разных мирах. Скорее всего, и эти предметы тоже были из разных миров. Вряд ли такие рационалисты, как ящеры, тащили в свои гнезда никому не нужный хлам, значит, от этих предметов когда-то была какая-то польза. Некоторые из них были с явными повреждениями, другие казались целыми. Два предмета чем-то напомнили ей амулеты, но никаких следов магии в них не было, остальные больше походили на промышленные изделия.
   - Страшила, ты не спишь?
   - Сплю и тебе советую делать то же самое. Очень полезное занятие.
   - Ответь только на один вопрос, и я отстану. Этот город, из которого ты мне принес чешую, давно мертв?
   - Точно сказать трудно, там другая продолжительность года. Примерно будет три сотни лет твоего мира.
   - А почему среди вещей есть такие, которые принадлежат техническим мирам? Ты же говорил, что вы их избегаете.
   - Это уже второй вопрос.
   - Ну, Страшила! Миленький!
   - Слушай, дай спать? Что ты пристаешь с всякое ерундой, неужели не ясно, что таких вещей много в мертвых мирах?
   - Как это в мертвых?
   - Миры, как и люди, рождаются, живут и умирают. Когда на них живут разумные, особенно люди, они часто умирают раньше положенного и почти всегда вместе со всем живым. Если это произошло не слишком давно, остаются вещи. Некоторые еще даже могут служить, обычно недолго. Вот всякие глупцы оттуда эти вещи и таскают.
   - А ты знаешь, как в них попасть?
   - В некоторые - знаю. Все, больше ни на один вопрос не отвечу!
   "Ничего я здесь не пойму, - думала девушка, складывая все обратно в сумку. - Нужно передать на Землю ученым, может быть, что-нибудь полезное и найдут. И пообещать принести такие предметы еще, если помогут справиться с Врагом. Думаю, мне под это дело дадут танковую дивизию".
   На следующее утро весь город взволнованно гудел, обсуждая последнюю новость. Приезжий мастер вызвал на поединок до смерти главного мага, и их бой состоится в полдень на Королевской площади! Хоть площадь была большая, но население всего города на ней все равно не поместилось бы. У короля и придворной знати была прекрасная возможность все наблюдать с балконов королевского дворца, фасад которого выходил на площадь, а многие из горожан начали занимать места чуть ли не с утра. К полдню на Королевской площади негде было упасть яблоку, за исключением ее центра, где для поединщиков очертили круг в пятьдесят шагов. Вскоре на один из балконов вышел король, остальные балконы заняли придворные и приехавшая на развлечение знать. Сразу же после этого толпа у дворца раздалась в обе стороны, и по образовавшемуся проходу в круг вышли молоденькая красивая девушка в соболиной шубе и штанах и высокий мужчина в расстегнутой меховой куртке. Они разошлись в разные концы круга, а потом начали медленно сходиться. Внезапно мужчина начал размахивать руками и выкрикивать непонятные слова. Девушка остановилась и стояла на месте, со снисходительной улыбкой глядя на мужчину. Тот с изумлением посмотрел на свою противницу, с громким криком выхватил из-за пояса кинжал и вонзил ей в грудь. Толпа ахнула, но тут же пораженно смолкла: маг вместе с кинжалом пролетел сквозь девушку и грохнулся на камни площади. Девушка быстро нагнулась и что-то сорвала у него с шеи. Вскочивший маг попытался ударить ее еще раз, но с тем же успехом. Когда он проскочил сквозь нее вторично, девушка ударом ноги выбила из его руки кинжал, который, звеня, отлетел за пределы круга. Маг вскочил на ноги, уставившись на девушку налитыми кровью глазами, и вдруг с диким воплем взмыл в небо. Его тело, размахивая руками и ногами и издавая жуткие крики, поднялось вверх метров на двадцать и застыло. Неожиданно рядом с одним магом появился другой, потом третий, и вскоре их уже было больше десятка. Появившиеся маги разошлись в круг и начали толкать противника девушки от одного к другому. Поиграв так некоторое время, они разом исчезли, а висящий над площадью маг с такой скоростью упал вниз, что многие не смогли уследить за ним глазами. Для них он просто исчез. Врезавшись в камни площади, тело мага мгновенно превратилось в груду перемолотых костей и давленой плоти, окатив всех, стоявших в передних рядах, брызгами крови. Улыбнувшись собравшимся на площади людям, девушка повернулась и пошла к дворцу через толпу, которая разбегалась на ее пути.
   - Если честно, я почти ничего не понял из того, что вы там вытворяли! - сказал Аниш. - Не объясните?
   Он сидел в своей гостиной вместе с канцлером и Ириной.
   - Все было очень просто, - ответила девушка. - Как я и предполагала, у моего противника оказался один из старых амулетов. Скорее всего, я бы его продавила, но пришлось бы потратить много сил, поэтому я пошла другим путем. Прикрылась защитой от ментальной магии, а тело сделала проницаемым. Вот все его заклинания сквозь меня и проходили, не причиняя вреда. Я даже постаралась стать в центр круга, чтобы не досталось людям за моей спиной. Он пришел в отчаяние и попытался ударить меня кинжалом. Результат вы видели: он пролетел сквозь меня и упал на камни. Тогда я вернула своему телу обычные свойства и, пока Сардек не оправился, срезала у него с шеи амулет. Все остальное было уже несложно. Самое тяжелое - это улыбаться, когда в тебя с перекосившимся от ненависти лицом всаживают кинжал. Хоть и знаешь, что он тебе не навредит, все равно страшно.
   - А как вы ему помогли избавиться от кинжала? - спросил канцлер.
   - Да точно так же. Дождалась, когда он в очередной раз провалился сквозь меня и фамильным приемом обезоружила. Кинжал, кстати, был отравлен. Надо об этом оповестить народ, чтобы тот, кто подобрал, случайно не пострадал.
   - А почему он полетел?
   - Амулета на нем не было, а его собственная защита мне на один зуб. Поэтому я его легко лишила веса и подтолкнула вверх. Потом создала несколько его иллюзорных копий и наколдовала им материальность. А когда надоело, сделала его намного тяжелее обычного.
   - Да, - сказал канцлер. - То, что от него осталось, с камней придется соскребать. Думаю, что в ближайшем будущем вам вызовы не грозят.
   - Я это просто так не оставлю! - нахмурился король. - Храм за все ответит!
   - Не стоит, - сказала Ира. - Это не столичный храм, а кто-то из тех, кого Амер будет в ближайшее время отправлять к соседям. Мне он обещал доложить, когда и куда они отправятся. Вот и проверю в деле свою дружину, а заодно сокращу число врагов.
   - Я от страха за тебя чуть не сошел с ума, - признался Аниш, вторично обратившись к ней на ты. - Уже хотел отдать приказ его пристрелить, да герцог помешал.
   - Спасибо, - поблагодарила Ира канцлера. - Если бы его застрелили на площади, я бы сразу сложила с себя звание главного мага. Уважения мастеров я тогда лишилась бы сразу и навсегда.
  
  
   Глава 30
  
  
  
   На следующий день, сразу после завтрака, когда Ира уже собралась уйти в замок, ее вызвал Сардис и сообщил, что прибыл Саш Сардек и просит его принять.
   - Пусть подождет у вас, - сказала она магу. - Я сейчас буду.
   - Разрешите мне выразить свое восхищение тем, как вы провели поединок! - галантно наклонил голову Саш, поднявшийся с кресла при виде Ирины. - Ваши возможности меня так впечатлили, что я тут же решил принести вам клятву верности. Только вы вчера так быстро исчезли...
   "Нужно было снять амулет, - подумала девушка, - а теперь приходится терпеть этот холод".
   - Вообще-то, у меня сейчас много учеников, - она сделала вид, что задумалась. - Может, как-нибудь потом?
   - Миледи! Прошу вас сделать для меня исключение. Клянусь, я очень способный ученик!
   - Ну ладно, - решила Ира. - Снимайте ваш амулет и берите текст клятвы. Дайте ему лист, Сардис. Вначале внимательно почитайте, и если будут замечания, текст можно будет поменять.
   - Меня здесь все устраивает. Десять лет службы - это нормально. Я все равно думаю осесть в Тессоне.
   - Ну раз вас все устраивает, просто прочтите текст.
   После того, как Саш прочитал клятву, а она своим заклинанием впечатала ее в его сознание, Ира села в кресло и предложила своему новому ученику сесть рядом.
   - У меня сложилось впечатление, что вы не слишком серьезно отнеслись к тому, что только что прочитали, - насмешливо сказала она Сашу. - Вы теперь должны полностью выполнять все мои приказания. И вот вам первое. Ни делом, ни бездействием вы никогда не должны причинить какой-либо ущерб никому из моих друзей и соратников. В их число входит и известная вам Аглая Ланш ле Шер. Королю и канцлеру тоже запрещаю причинять вред. Я буду вас учить, Саш. Вы сильный маг, и вы мне пригодитесь. Послужили Малху, теперь послужите мне. Сейчас я вас кое-чему научу, после чего вы должны будете отправиться в Сардию и убить вождя шуров Умара. После этого вернетесь, и мы продолжим занятия. Что вы так задергались? Да знали мы, что вас послал Хортог. И скажите себе спасибо за то, что приняли эту клятву. Вы перехитрили сами себя, но тем самым спасли свою жизнь. Вам не стоит жалеть о смене хозяина. Скоро вы станете многократно сильнее, а мы разберемся с Малхом, и войско шуров ему не поможет. У меня на родине говорят, что все, что ни делается - к лучшему. Первым делом я вас научу, как стать проницаемым, чтобы вас после убийства Умара не порубили его воины. Сил у вас пока не слишком много, но минуты три продержитесь, а этого хватит на то, чтобы открыть врата и уйти. Минуты? Так мы измеряем время. После учебы зайдите к Сардису, он даст вам часы и научит ими пользоваться. Пойдемте в зал, где я обычно провожу учебу, там нам будет удобно. И можете выбросить свой амулет, и тот, который только что сняли, и тот, который вам дал Хортог. Поверьте, он вам не поможет. А новый амулет возьмете вместе с часами у моего мага. Он у нас намного лучше вашего. Позже я для вас сделаю еще один для связи. Ну же, поднимайтесь! Вы мужчина и должны стойко держать удары, а это даже не удар, это вы себе сделали подарок. Кстати, не забудьте взять чек на десять тысяч золотых, которые вам положены, как мастеру королевства. Если еще будут нужны деньги, скажете.
   Саш не обманул: он действительно все понимал с полуслова и быстро научился проницаемости.
   - Идите к Сардису, - сказала ему Ира после занятий. - Возьмите у него все, что он вам даст и отдыхайте. Вам это заклинание еще трудно выполнять из-за недостатка сил. Сегодня отдохнете, а завтра займетесь Умаром. И не вздумайте пытаться обойти клятву. Честное слово, для вас это ничем хорошим не закончится, а я просто зря потрачу на вас свое время.
   "Вот я уже начала использовать мерзавцев, - грустно подумала она, провожая взглядом уходившего мага, - и уже не в первый раз. Интересно, куда подевалась та парочка убийц? До места они так и не добрались".
   - Миледи! - вызвал ее Сардис. - К вам прибыл посыльный из Храма. Сейчас он ждет у ворот. Что прикажете?
   - Подниматься ему ко мне незачем. Пусть его проведут в холл и проследят, чтобы он там и остался, а я сейчас к нему спущусь сама.
   Посыльным оказался невысокий жрец с невыразительным лицом и с почти полностью облысевшей головой.
   - Приказали передать, - сказал он Ирине, подавая ей запечатанный конверт.
   - Возьми, передашь в ответ Амеру, - сказала девушка, забирая пакет и отдавая жрецу небольшой бархатный мешочек с амулетом связи и своей запиской, в которой она объясняла верховному жрецу что это такое, и как им пользоваться.
   Подождав, пока жрец удалится, Ира вскрыла конверт и прочла короткую записку. Чтобы не терять время, она вратами прошла в гостиную, где у нее в определенном порядке лежали амулеты связи с разными людьми. Первым делом она вызвала Сантора.
   - Сантор! Бери с собой два десятка дружинников. Храм выслал в Зартак тридцать пять жрецов из числа моих врагов. Дать им уйти было бы очень неблагоразумно. С вами пойдет мастер Лаш, который откроет врата и, если понадобится, поможет по своей части. Но будет лучше, если вы в этом деле обойдетесь без помощи мага только своими силами. Лаш постарается вывести вас ближе к цели, так что лошадей брать не нужно. Сейчас я предупрежу мастера, встретитесь с ним у ворот. Удачи!
   - Лаш! - вызвала она мастера. - Верховный жрец сообщил, что выслал в Зартак часть тех жрецов, которые так привыкли убивать мастеров, что не хотят отказываться от своих привычек. Оденьтесь потеплее и идите к воротам, где вас будет ждать Сантор с дружинниками. Вы помните первый постоялый двор от Сагда по западному тракту? Вот туда всех и ведите. Жрецы должны подъехать через два часа. Двинетесь им навстречу и в удобном месте устроите засаду. Скажите Сантору, чтобы стреляли одиночными и по возможности берегли лошадей. Вы потом уйдете вратами, а дружинники пусть возвращаются верхом.
   "Лучший враг - мертвый враг, - с горечью подумала Ира. - И куда девалась та девочка, которая навзрыд плакала над убитым мальчишками из рогатки воробьем? Я в этом мире постепенно становлюсь такой же, как и все остальные. Но как же не хочется убивать!"
   Надев на всякий случай шубу и прихватив с собой сумку с инопланетным барахлом, она, как и собиралась, попала вратами в комнату Комитета. Дежурный офицер по ее просьбе позвонил куратору проекта и передал Ире трубку.
   - Павел Игнатьевич? Здравствуйте! - поздоровалась Ира. - Вы сейчас можете зайти к нам в комнату? Хорошо, я буду ждать.
   Воронцов подошел минуты через три после разговора.
   - Это просто здорово, что вы пришли! - сказал он, появляясь на пороге. - Здравствуйте, Ирина! А я уже хотел кого-нибудь к вам посылать.
   - Что вы все посылаете других, сходили бы сами, - наполовину в шутку, наполовину всерьез сказала девушка. - Неужели не интересно?
   - Приглашаете? - серьезно спросил он. - Непременно воспользуюсь, только выберу время. У меня к вам есть два дела, но раз вы пришли сами, значит, и у вас ко мне тоже дела. Давайте сначала займемся вашими, а уж потом моими.
   - Я вам принесла небольшой подарок, - улыбнулась Ира. - В этой сумке два десятка предметов цивилизации, которая погибла много сотен лет назад. Среди них есть что-то, отдаленно напоминающее приборы. Некоторые предметы целые, остальные имеют повреждения. Предположительно лет триста назад большинство из них работало. Думаю, для ученых они будут представлять интерес.
   - А как они к вам попали? - спросил Воронцов, бережно принимая у нее сумку.
   - Их принесли в один из своих миров сородичи моего Зверя. Они не любят технически развитых миров и стараются их избегать, но в те, которые погибли, иногда заглядывают и тащат из них всякие вещи. Судя по моему Зверю, неработающие вещи им не нужны, поэтому я и сделала вывод, что тогда они работали. Триста лет назад на их город напал Враг, который уничтожил и город, и его обитателей. Мой Зверь ходил за их чешуей, которой там, по его словам, мне по колено. Лапы у него не предназначены для сбора мелких предметов, поэтому он вместе с чешуей загреб в сумку все, что попалось.
   - И что вы за них хотите?
   - Вообще-то, это подарок. Хотите отдарить? Тогда помогите мне решить одну проблему. Мой Зверь в последнее время помогает мне во всем, что для его народа совершенно не свойственно. Они все страшные эгоисты и даром ничего не делают. Мой точно такой же, и рассчитывает, что я в качестве ответной услуги с вашей помощью помогу им убить Врага.
   - А что собой представляет этот Враг?
   - Представьте себе многоножку, у которой тело состоит из двух десятков частей, каждая размером с железнодорожный вагон. Впереди укороченная голова с разбросанными по ней глазами и кучей щупалец. Лапы у нее по виду похожи на ноги насекомых, их у нее штук сорок. Передвигается очень быстро и может переходить из мира в мир без всяких врат. Все тело покрыто чешуей вроде той, которую я вам передавала. Единственное слабое место - это пасть, но она внизу, поэтому добраться трудно.
   - Крепкий орешек! - покачал головой Воронцов. - А как насчет засады?
   - Я пока о Враге подробно не расспрашивала, - созналась Ира. - Мне бы сначала найти подходящее оружие, а уже потом думать, как его применить.
   - А вы все-таки узнайте, - сказал Павел Игнатьевич. - От повадок этого существа будет зависеть и вид применяемого оружия. Хорошо бы его выманить в засаду или найти логово. Бесполезно рассуждать, не зная о нем ничего. Если он очень живуч, то удар по площадям его не убьет, а гоняться за быстро передвигающимся бронированным чудовищем можно разве что с помощью авиации.
   - Я узнаю, - пообещала Ира. - А что за дела у вас ко мне?
   - Нам нужно передать вам золото, из которого наштамповали монеты. Мне помнится, что вы обещали нам еще столько же.
   - Вам много нужно нашего золота?
   - Очень. Все, что мы получили, не перекрывает текущие потребности и на десять процентов. А эти потребности имеют тенденцию расти.
   - Тогда я вам потом подброшу еще полтонны золота на тех же условиях. Мне тут на днях заплатили за наследство, так что имею такую возможность.
   - Хорошо вы устроились! - сказал Воронцов с ноткой зависти. - За предложение спасибо, примем с благодарностью.
   - Да, не жалуюсь, - согласилась Ирина. - Еще бы поменьше врагов, да побольше удобств - было бы совсем хорошо. У вас есть что-то еще?
   - Вот фотографии комнат, которые нужно связать вратами.
   - Сделаю. Это все?
   - Если вас не затруднит, нужно подлечить одного человека. Но не сейчас, сейчас он за границей.
   - Появится - скажете. У меня тоже будет просьба. Я смотрела, как ремонтируют замок. Все работы делают очень качественно, но казенно. Я не вижу никакой красоты в отделке. Поймите меня правильно. Это у вас достаточно, чтобы все было удобно и аккуратно, но здесь совсем другой мир и другие взгляды. Вы дворцы в Ленинграде видели? Я не говорю, что и у меня все нужно делать с такой же роскошью, но не хочу ограничиваться побелкой стен. Меня просто засмеют, а у нас лучше вызывать страх, чем смех. Это полезнее для здоровья. А для вас дополнительные работы по отделке - это дополнительное золото. А если этого не смогут сделать солдаты, найдите тех, кто сможет. Если опасаетесь, что начнут болтать, я ведь потом могу выборочно подчистить им память. Беретесь? Или мне тянуть мастеров из столицы и платить уже им?
   - Конечно, все сделаем. А сейчас давайте передадим вам золото. Вот фотография места, где оно хранится.
   Двумя часами позже Ира посетила канцлера и выложила перед ним несколько золотых монет.
   - Это то, о чем мы с вами говорили у его величества. Как вам работа?
   - Изумительно! - канцлер с восхищением перебирал монеты, складывая их стопкой. - Какая точность и чистота обработки! А короля здесь не узнает разве что слепой!
   - Если хотите, часть казны можно переделать на такие же.
   - Это очень заманчиво, но я бы хотел узнать, из-за чего ваши соотечественники будут для нас стараться? В чем здесь их интерес?
   - Наше золото имеет какие-то нужные им свойства, которые для нас ценности не представляют, поэтому они охотно обменивают свое золото на наше, попутно чеканя из него монеты. Единственное, что вам нужно иметь в виду, что за свои товары они свое золото брать не будут. Поэтому все на обмен отдавать нельзя, нужно часть оставить для торговли с ними. Причем не обязательно монеты, с ними можно рассчитываться золотым песком или самородками: все равно золото плавят.
   - А вы сами много будете менять?
   - Пока обменяла пятьсот тысяч и отдала еще столько же. Возможно, поменяю еще раз. Остальное золото придержу для торговли. Думайте, а я пошла. Покажите королю эти монеты, ему будет интересно.
   - Почему вы стали избегать короля, Рина? - спросил канцлер. - Вы, конечно, можете сказать, что это неправда или не мое дело, но Аниша просто жалко. В последнее время он сам на себя не похож, ходит, как побитая собака! А ведь он король и всегда у всех на виду. Вы знаете, что о вас говорят при дворе?
   - Бездушная и черствая особа, - горько усмехнулась Ира. - А что делать мне, герцог? Ну, не люблю я его!
   - А вы хоть кого-то любили? Вот видите! А вам уже больше шестнадцати, у нас в этом возрасте за матерью уже бегает ребенок!
   - Не будет здесь за мной никто бегать.
   - Ах вот в чем дело! Поверьте старику, что вы делаете глупость. Вы с королем живете в такое время, когда нельзя с уверенностью сказать, что вы оба встретите завтрашний день. Яд, кинжал убийцы, магия, в конце концов! Вы уже знаете о Малхе, но ведь он такой не один! Мы слишком долго жили в мире, и наступает время, когда прежней жизни приходит конец. Король вас любит так сильно, как только мужчина может любить женщину, а это не часто бывает. Большинство женщин рады, если мужья испытывают к ним хотя бы уважение и симпатию. Попробуйте пойти ему навстречу, принять его внимание и ответить тем же. Я уверен, что он сможет доставить вам счастье. Он обещал связать вас узами брака?
   - Да.
   - Значит, он все продумал и все для себя решил. А дети... У вас, в отличие от короля, впереди еще две сотни лет жизни и, несомненно, будут еще мужчины, помимо него. Захотите детей, найдете себе кого-нибудь из своего мира. А наследовать трон могут и дети Олеса. Или король со временем может взять себе еще одну жену.
   - Разве такое возможно?
   - Так уже никто давно не делал, но раньше бывало. А если вы возродите магию и поможете спасти королевство, на этом никто не посмеет сыграть. До вашего появления король был падок на женщин, как в свое время его отец, но ни к одной из них он не испытывал даже тени привязанности. Он просто удовлетворял потребности тела. Я боюсь, что если вы его сейчас оттолкнете, никакой другой любви у него и не будет. Попробуйте сделать шаг навстречу.
   - Я боюсь...
   - Боитесь, что не выдержите, и все зайдет слишком далеко?
   - Да.
   - Ну и глупо. Если вам с ним будет плохо, просто уйдете, а если нет - чего бояться-то? Я знаю немало счастливых браков, заключенных по сговору родителей, когда любовь к супругам пришла позже брака. А у вас к тому же не может быть детей, так что бояться своей природы вдвойне глупо!
  
   Саш пришел в свою комнату, швырнул на пол сумку с золотом и упал на застеленную кровать. Его провели, как ребенка! Как и говорила новая хозяйка, амулет Хортога не сработал, и клятва осталась в голове, как приколоченная гвоздями. Всей его прежней жизни пришел конец. Он не сомневался, что получит и новую силу, и знания, но это уже не радовало. Всю свою жизнь он больше всего ценил самостоятельность. Не независимость, которой, по его мнению, не существовало, а именно возможность самому выбирать хозяина. А теперь ему не оставили никакого выбора. Конечно, через десять лет он сможет уйти, но и тогда у него не получится ни передать кому-либо свои знания, ни хотя бы отомстить. Он не послушался Рины и попробовал связаться с Хортогом. Лучше бы он этого не делал. Так плохо ему не было еще никогда в жизни. Тело разрывалось на части, и каждая часть вопила о помощи, и ни одно лечебное заклинание не приносило ни малейшего облегчения. Он попытался открыть врата во дворец Малха и начал убивать сам себя. Когда он немного пришел в себя, горло саднило, а на шее остались отпечатки собственных ладоней. Понемногу маг успокоился и стал вспоминать все подробности разговора с хозяйкой. Ее аргументы пробивали завесу раздражения и злости и понемногу начали восприниматься рассудком. По-своему, она была права, когда говорила, что ему повезло. Если они его сразу раскусили, могли бы и убить или подвергнуть процедуре считки сознания, что было намного хуже смерти. Он еще ни разу не проигрывал, поэтому просто не умел этого делать. Но все когда-нибудь происходит в первый раз, и постепенно от мыслей о навязанной неволе он перешел к размышлениям о том, как из этого положения выпутаться с наименьшими потерями. Умара придется убить. На вождя шуров ему было наплевать, но Хортог будет в ярости. Значит, еще до убийства нужно срочно продать дом и забрать свои деньги в гильдии купцов. В Сардию ему обратной дороги не будет вне зависимости от того, кто победит в войне. Приняв решение, он достал переговорный амулет и попробовал связаться с хозяйкой. Ему никто не ответил, несмотря на неоднократные вызовы. Хозяйка предупреждала, что не носит все амулеты с собой, а может ответить, только будучи дома. Значит, она отсутствует. Может быть, он сможет забрать свое имущество и без нее? Это ведь не нанесет ей вреда. У Саша получилось открыть врата в свой дом в столице, и он развернул бурную деятельность. Все дорогие для него вещи были аккуратно связаны вместе, после чего он отправился в купеческую гильдию и забрал у них свои двадцать тысяч золотых, которые только недавно отдал им в пользование за долю в прибыли. Потом были срочные поиски человека, которому можно было бы продать дом. Из-за спешки он продешевил: пяти тысяч монет, которые ему заплатили за дом, было явно мало. Закончив со всеми делами, уже вечером, нагруженный золотом и вещами, он вернулся на постоялый двор.
   "Убью Умара и нужно будет покупать дом, - подумал Саш, запирая золото в денежный ящик. - Все равно мне теперь здесь жить, так что надо устраиваться получше".
  
   В этот день Ира закрутилась и подогревом песка занялись уже тогда, когда повара приготовили ужин. Открыв дверь в комнату с яйцом, девушка застыла: яйца не было, а вместо него на куче остывшего песка лежала, свернувшись и поджав под себя дрожащий от холода хвост, большая полуметровая ящерица ярко-зеленого цвета. Ира подбежала к песку и, упав на колени, прижала к себе жалко пискнувшего Аруса.
   - Сейчас, маленький, мы все согреем, - говорила она, лаская детеныша, который обиженно смотрел на нее и царапал кожу еще мягкими коготками.
   - А вы что стоите, раззявив рты? - прикрикнула она на слуг. - Быстрее нагрейте хоть немного песка! Не видите, что он весь замерз!
   Слуги забегали, и скоро возле кучи холодного песка начала расти куча горячего. Арус, который немного отогрелся у нее на руках, опять начал царапаться, а когда Ира его отпустила, зарылся в горячий песок, оставив снаружи только голову.
   - Страшила! - позвала она своего друга. - У меня Арус вылупился! Только я не знаю, что с ним делать. Сейчас малыш залез в кучу песка и греется, но до утра песок остынет, и он будет мерзнуть.
   - Подложи под него что-нибудь мягкое и накрой сверху одеялом, - посоветовал ящер. - И дай что-нибудь поесть, а то он еще плохо усваивает силу. И не вздумай у него эту силу брать. Ему сначала нужно хоть немного подрасти.
   - Что я, по-твоему, совсем дура? - возмутилась девушка. - Если нужно, я ему свою отдам!
   - А вот этого не нужно. Мало ты ему дать не сможешь, а много ему будет вредно.
   - Слушай, я побывала на Земле и всех озадачила вашим Врагом. Там готовы помочь, но для того чтобы выбрать оружие против Врага, им нужно о нем больше знать. Где он живет, какие у него повадки, можно ли его заманить в засаду?
   - Из всех вопросов могу ответить только на два, да и то приблизительно. Мы его изучать не можем, потому что он нас сразу почует, сделает беспомощными и сожрет! Живет он точно в наших мирах, а где именно, могу показать только приблизительно. А повадка у него всегда одна и та же. Появляется вблизи города, блокирует магию и начинает жрать. Оставляет только разрушенные дома и чешую, которую выплевывает. Невкусная, наверное.
   - А он только ваши города разрушает или еще чьи-то?
   - Этого я не знаю. Там, где он появляется, чужих городов нет. А многие разумные о нем вообще ничего не знают.
   - А почему вы сами оттуда не уйдете? Разве мало миров? Для чего жить рядом с этой напастью?
   - Не знаю почему, но хорты нам в других местах городов не строят.
   - Послушай, что-то здесь не так. Почему бы им не строить города в других мирах? Это так сложно? Вот видишь. Может быть им для чего-то нужно, чтобы вы там жили? Кто они такие эти хорты?
   - Котов видела? Вот на них и похожи. Поставь кота на задние лапы и увеличь раз в пять - получится вылитый хорт, только у них почти нет шерсти и пальцы длиннее. И повадки у них кошачьи: такие же драчливые. Все поголовно владеют магией, а еще выращивают живые вещи. И дома у них живые, и какие-то штуки, в которых они летают, и много еще чего. Они нас в свои миры не пускают, это видели, когда они строили города.
   - А откуда вы тогда знаете их магию? Они продают свои знания в обмен на ваши?
   - Они нам знаний вообще не продают, а в обмен на наши строят города. Точнее, строили. Последний город отдали больше ста лет назад.
   - А другие разумные вам что-нибудь строят? - спросила Ира.
   - Раньше строили, теперь уже не строят. Да нам и не надо, хватает брошенных домов.
   - Не нравится мне все, что ты рассказал! - сказала девушка. - Чувствую, что здесь что-то не так. Нужно будет еще с тобой поговорить о хортах, но это как-нибудь позже. Раз ты сам знаешь так мало, значит, придется узнавать мне и, может, сталкиваться с этими хортами. Поэтому хочется тебе или нет, но придется учить меня их магии, иначе я к вам разбираться не полезу!
  
   Утром Саш не стал спускаться на завтрак в трапезную, а попросил принести еду в комнату. Вскоре послышался топот каблучков, и после стука в дверь на пороге появилась одна из дочерей хозяина заведения, которая принесла ему поднос с завтраком. Решив повременить с едой, Саш бросил девушке серебряную монету, и она, согласно кивнув, начала раздеваться. Не став дожидаться, пока она освободится от платья, Саш повалил девицу на кровать, сделал свое дело и сел завтракать. Проигнорировав хлопок двери, которым девушка выразила свое недовольство его не галантным поведением, он очистил все тарелки, выставил поднос за порог и запер дверь. Насколько он знал, вождь шуров утро обычно уделял своим женам, которых у него было то ли три, то ли четыре. Внутреннее убранство того, что эти дикари называли домом, могло измениться за полгода, которые Саш там не был, поэтому он открыл врата поблизости от входа. Обездвижив двух воинов, охранявших покой вождя, он убил их кинжалом и, переступив через тела, вошел в дом, и двинулся туда, где слышались сопение и вздохи. Первой, на кого он натолкнулся, была младшая и любимая жена Умара. Она первой получила порцию ласк мужа и все то, что к ним прилагалась, первой и умерла, получив удар кинжалом в сердце. Саш вошел в спальню, где в поте лица трудился вождь и дожидалась своей очереди еще одна из жен, и кинжалом перерезал женщине горло, оттолкнув тело так, чтобы оно не залило его кровью. Только сейчас до затуманенного рассудка вождя дошло, что он видит. Кубарем скатившись с женщины, он поднялся на ноги уже с двумя мечами в руках, которые успел снять со стены.
   - Саш? - удивился он. - Зачем убил?
   - Могла раньше времени поднять шум, - объяснил Саш.
   Умар кивнул, принимая объяснение, шагнул вперед и ударил не подумавшего защититься Саша одним из клинков. Когда вождь проскочил через него и на мгновение замер, не в силах поверить в то, что случилось, Саш вернул себе обычное тело и сильным ударом кинжала снес ему голову. Еще одним ударом кинжала маг убил последнюю из жен Умара. Наученный горьким опытом, маг проверил всех женщин. Все три были мертвы, и он вратами ушел прямо из дома, не успев заметить разгорающейся паники из-за обнаруженных тел часовых.
  
   - Надеюсь, вам хватило выделенного времени на устройство личных дел, - сказал Сардис семейству Орма, которое вновь собралось в комнате приемов. - С мастером Ларом вопрос решен: он будет работать с главным магом. Теперь нужно решить с остальными. Мастер Клава, вам я предлагаю преподавание в королевской школе магии. Там очень хорошо платят, и дети просто замечательные, а вот хороших преподавателей не хватает. Согласны? Вот и прекрасно. Сейчас я распоряжусь подать экипаж, и вас туда отвезут. Сегодня для вас занятий не будет. Ознакомитесь со школой и с планом занятий. Все свои вопросы будете решать с директором. Если почему-то не найдете с ним общего языка, можете обращаться ко мне. Теперь вы, Олин. Вам я могу предложить три работы. Во-первых, это преподавание: учителей все еще не хватает. Во-вторых, вы можете заниматься целительством. Спрос на магическое исцеление очень высок, поэтому у целителей очень неплохие заработки.
   - А в-третьих? - спросил Олин.
   - В-третьих, это работа в боевом отряде, который работает по заданиям главного мага и ее ближайших помощников. Но для этого вы еще слабы. Вы не захотели приносить клятву мастеру Рине, поэтому вам никто не будет давать новые знания, но мы можем поднять вам силу раза в два или немного больше. Только для этого вам придется выдержать сильную боль. Как у вас с этим?
   - Выдержу, в этом я не хуже отца.
   - Сейчас я вам всем, кроме мастера Лара, который уже все получил, выдам защитный и связной амулеты и часы и научу всем этим пользоваться.
   - А оружие? - спросил Олин, кивнув на кобуру на поясе отца.
   - Оружие выдает лично мастер Рина и только тем, кто принес ей клятву. Но вас все равно научат им пользоваться и, в случае необходимости, будут временно выдавать для выполнения задания или для самозащиты, если в этом возникнет нужда.
  
   - Что выяснили по тем предметам, которые передала Волкова? - спросил Андропов начальника управления Т Егорова.
   - Это задача не для нас. Все предметы переданы в Академию Наук. Сформирована группа ученых, которые этим занимаются. Уже получены очень интересные результаты. В частности, один из предметов, общее назначение которого пока не выяснено, имеет накопитель электрической энергии конденсаторного типа. При мизерных размерах он обладает колоссальной емкостью. За счет чего это сделано, пока неясно, но если удастся понять и воспроизвести самим, это перевернет всю жизнь. В еще одном предмете нашли фрагменты полупроводниковых схем микроскопического объема. Как такое можно сделать, физики сказать не могут, но работы продолжаем. Сковывает то, что образцы уникальны, и их можно исследовать только неразрушающими способами. Вот если бы Волкова могла их достать еще... Поговорили бы вы с ней, Юрий Владимирович, вам она не откажет.
   - Прежде, чем у нее что-то просить, нужно выполнить то, что просит она. Ирина и так во всем идет нам навстречу, а вот мы не всегда можем ответить ей тем же.
   - Как я ей могу помочь с этим Врагом, если по нему ничего неизвестно? Разве что долбануть по нему тактическим ядерным зарядом. Такого никакая чешуя не выдержит. Вот уточнит она свое задание, тогда можно будет работать. А замок ее и так скоро превратят в маленький Версаль.
  
  
   Глава 31
  
  
  
   - Ну и зачем мне это заклинание? - сердито спросила Ира Страшилу. - Зачем мне менять форму своего носа, если от него даже король потерял голову?
   - Поменяй кому-нибудь другому, - неуверенно предложил ящер, - и потребуй что-нибудь взамен. И вообще, почему ты на меня кричишь? Ты просила заклинания хортов, я тебе их и даю.
   - Ну да! Из трех десятков заклинаний, которые ты дал, полезными можно назвать только пять, да и то с натяжкой!
   - Что есть, то и даю. Не хочешь брать, так и скажи. Я и так иду на нарушение всех наших правил. Если об этом кто узнает, хоть домой не возвращайся.
   - Ладно, давай, что есть. Их у тебя еще много?
   - Всего пять. Запоминай.
   - Запомнила. А для чего оно? Вижу, что направлено на голову. Оно не для того, чтобы стать умнее?
   - Нет, оно для того, чтобы из обычных хортов делать магов.
   Сначала до нее не дошло.
   - Ну и зачем мне оно? Где я тебе хортов... Что ты сказал?!
   - Я подумал, что если у тебя вся их магия работает, то, может, будет работать и это? Сама жаловалась, что мало магов. Только его сначала нужно на ком-нибудь опробовать, мозги-то у вас с хортами разные.
   - И сильные маги получатся?
   - А я знаю? Я тебе уже говорил, что они все поголовно маги. Наверное, из-за этого заклинания. Но сильных магов среди них было немного. Я думаю, что если нет задатков к магии, то и заклинание не слишком поможет. Мага получишь, но слабого. На детенышей должно действовать сильнее, чем на взрослых. Ты же тоже можешь любого сделать магом так же, как делали тебя. Только здесь не нужно сходить с ума от боли, и все получается почти сразу.
   - Сегодня непременно на ком-нибудь попробую. Давай побыстрее остальное, а то мне пора кормить Аруса.
   - Потерпит твоя ящерица. Запоминай.
   - Опять ничего интересного! - разочарованно сказала Ира, разобравшись в том, что ей дали. - Ладно, спасибо за помощь. Сейчас побегу, только получу от тебя ответ на один вопрос. Я у тебя как-то спрашивала, откуда к вам попали знания магии хортов, если они ею с вами не делились, а ты мне так и не ответил.
   - Для чего тебе это знать?
   - Мне эти хорты непонятны. Я чувствую, что здесь что-то есть, что-то связанное с вашими бедами, но не могу понять что именно, а ты, вместо того чтобы помочь, отмалчиваешься.
   - Я отвечу, - медленно сказал Страшила, - но сначала ты должна мне поклясться, что никогда никому не передашь мои слова. И отнесись к своей клятве серьезно: если ты ее нарушишь, я буду вынужден тебя убить, несмотря на всю твою пользу. А потом еще убью и тех, кто это от тебя услышал.
   - Ни фига себе! Ты меня напугал. Хорошо, клянусь, что никогда и никому не скажу! Я вроде не болтушка.
   - Чтобы у тебя никто не смог забрать знания силой, я тебя потом научу нашей защите. Ее вообще никто не может пробить, а мысленному общению она не мешает. Но если наши узнают, что я все это передал чужому, меня лишат чешуи.
   - Как это лишат? - не поняла Ира. - Обдерут, что ли?
   - Убьют, - пояснил Страшила. - Они убьют меня, а я перед этим убью тебя.
   - Хватит меня уже запугивать! Я же тебе поклялась. Давай рассказывай.
   - Я тебе уже говорил, что наше предназначение в том, чтобы собирать знания. Но разумные не хотят отдавать свои знания, ничего не получая взамен. Иногда они их меняют на другие, но чтобы иметь что-то для обмена, нужно сначала взять просто так. И мы это делаем.
   - И что? У тех, у кого вы что-то узнаете, знаний не убавляется.
   - Ты не поняла. Мы читаем мозг разумного. При этом мозг разрушается, и существо гибнет. Плохо то, что получать знания можно только до тех пор, пока не повредилась личность, а она разрушается быстро, и много знаний за один раз взять не получается. Думаешь, почему у меня так мало заклинаний хортов? А ведь я прочитал троих.
   - И это ты называешь прочитал?! - ужаснулась Ира. - Если каждый из вас убил хоть одного хорта...
   - Хортов много, - возразил Страшила. - А мы это делали так, чтобы не осталось свидетелей. Хорты недолговечны, а мы живем тысячи лет и сохраняем в себе их знания.
   - Благодетели! Постой, ты сказал "делали"? Значит, теперь вы их уже не читаете?
   - Раньше у них было много очень мелких поселений в разных мирах, теперь мы их там не встречаем. Они живут в полусотне миров большими колониями, а нас туда не пускают.
   - Ну вы и идиоты! Вы встретили большую цивилизацию магов, которая освоила много звездных систем и не нашли ничего лучшего, чем начать уничтожать ее поселения. Свидетелей они не оставили! Да если бы вы перебили человеческое поселение на другой планете, нашим и свидетелей не нужно было бы! Вас все равно наша техника запечатлела бы во всех видах. Говоришь, они ее себе выращивают? Вот они и вырастили для вас Врага и, наверное, не одного. Этих живых поездов на какой-нибудь планете стоит целый вокзал! Надо же сократить количество идиотов, которые их убивают! И соседям своим они же наверняка запретили строить для вас города. Скажите спасибо, что они только сдерживают рост вашей численности, а ни уничтожили совсем! И бороться с Врагом бесполезно. Допустим, найдем мы с тобой эту планету, а я приведу туда своих людей, которые взорвут там все на фиг. Ну и что? Думаешь, хортам понадобится много времени вырастить других? А заодно поставят там защиту от таких умных, как я. Это при условии, что такой защиты еще нет.
   - И что же делать?
   - Это ты у меня спрашиваешь? Сколько лет мне и сколько тебе? Я бы, например, или ушла от этих хортов подальше, бросив все ваши города, или пришла бы к ним и начала стучать лбом об пол и просить прощения!
   - Они уже давно не желают с нами общаться.
   - И у вас даже не хватило ума подумать, почему они себя так ведут? Вы меня просто поражаете. В чем-то ты умнее меня, не говоря уже о том, что намного больше знаешь, а в чем-то вы, как маленькие дети, такие же жестокие и бестолковые.
   - Я должен поговорить со своими, - сказал Страшила и исчез из ее головы.
   "Ну сегодня и денек! - думала Ира, направляясь на кухню. - Такое заклинание получила! Если оно будет работать, с его помощью можно будет перевернуть весь мир, и даже не один. Но ящеры меня поразили. С их умом и знаниями не догадаться о причинах такой напасти, как Враг! Или догадались, просто Страшила об этом не знает?"
   Она сходила на кухню за миской с мелко рубленым мясом, приготовленным для ее питомца, и вратами прошла в комнату с песком. При ее появлении приподнялось лежавшее на куче песка одеяло, и из-под него высунулась голова Малыша. Увидев маму, он начал радостно попискивать, задирая вверх голову. Так он демонстрировал, что проголодался, замерз, ну и заодно соскучился. Ира поставила миску на пол и присела рядом на корточки. Малыш увидел, что никто не собирается нести ему мясо наверх, тяжело вздохнул и сбежал с песка вниз, где принялся быстро опустошать миску. Хоть он и мог питаться песком, но предпочитал все-таки мясо. Все доев, он поднял голову и вопросительно посмотрел на Иру непропорционально большими, выпуклыми глазами.
   - Больше нельзя, лопнешь! - правильно истолковала его взгляд девушка. - И так уже живот провис до пола. Растешь не по дням, а по часам.
   Малыш опять вздохнул и полез ей на руки. Арус только телом напоминал ящерицу. Морда у него была короче и сильно походила на кошачью. Если бы не огромные глаза и отсутствие шерсти и усов, был бы вылитый кот. Шкура ярко-зеленой окраски уже на второй день потемнела и раскрасилась множеством мелких красных пятен.
   - Не сейчас! - Ира встала и забрала с собой пустую миску. - Маме сейчас некогда, приду, когда освобожусь.
   Она вышла, игнорируя возмущенное попискивание Аруса, затем поставила миску в коридоре и заперла дверь. Скорее бы он вырастал, а то эта морока с песком всем уже надоела. Ее собственные комнаты были в двух минутах ходьбы, поэтому она дошла до них пешком. Ира взяла амулет связи с канцлером, села на кушетку и чуть не завизжала от неожиданности, когда у нее на коленях возник Малыш. Хватаясь коготками за платье, он полез по ней вверх, лизнул теплым, шершавым языком лицо и умильно посмотрел в глаза.
   - Ладно, оставайся, только не мешай, - согласилась девушка, сжимая в кулаке амулет. - Герцог? У меня к вам просьба. Мне нужно провести один важный, но рискованный опыт, от результатов которого будет зависеть многое, поэтому мне нужен доброволец из преступников. Это должен быть человек, совершивший тяжкое преступление, но не подонок, чтобы, если у меня все получится, его можно было бы потом использовать. Есть у вас такие?
   - У нас есть всякие, - услышала она голос канцлера. - Я, кажется, знаю, кто вам нужен. У нас в подвале сидит шевалье Дорин. Молодой человек служил в столичном гарнизоне и запал на жену своего командира, а та ответила ему взаимностью. Три дня назад командира не вовремя принесло домой, где он застал парочку в своей кровати. Он хотел зарубить обоих, но наш шевалье не захотел умирать, схватил один из клинков, которые муж красотки в изобилии развесил по стенам, и в поединке сделал свою любимую вдовой. Потом они собрали все имеющееся золото и попытались удрать в Зартак, но были пойманы. К женщине никаких претензий нет, а ему грозит десять лет каторги и лишение дворянства. Так что ради прощения он своей жизнью рискнет, а гнили в парне нет.
   - Тогда я вас попрошу озадачить этим вопросом Алина. Если ваш шевалье согласится, помойте его и приведите в мою комнату во дворце, я там скоро буду.
   Ира подхватила не такого уже и легкого Малыша, отнесла его к себе в спальню и положила на кровать.
   - Лежи здесь и не вздумай никуда за мной идти! - приказала она Арусу. - А чтобы тебе было теплей, я сейчас сверху прикрою одеялом.
   Укутав его так, что снаружи осталась торчать только мордочка, Ира представила, как она сейчас выглядит со стороны, хмыкнула и открыла врата в свою комнату в королевском дворце. Ждать пришлось минут десять, после чего в сопровождении шевалье Алина к ней зашел симпатичный молодой человек лет двадцати в одежде явно с чужого плеча.
   - Прошу извинить за мой внешний вид, миледи, - смущенно сказал парень, заметив, какой взгляд она бросила на его камзол, - но моя собственная одежда за три дня пребывания в камере немного пропахла. Пришлось надеть эту.
   - Ничего, я это как-нибудь переживу, - заверила его Ира. - Вам сказали, что опыт опасный?
   - Лучше рискнуть жизнью один раз, чем десять лет выкладываться на каторге и лишиться дворянства.
   - Дворянства вы лишитесь в любом случае, - сказала Ира, - но если у меня все получится, и вы станете магом, сможете службой у меня вернуть себе положение в обществе.
   - Все равно согласен.
   - Обо всем, что я делаю, вам придется молчать. Алин, вас это тоже касается! Садитесь на стул и постарайтесь расслабиться. У вас есть какие-нибудь способности к магии?
   - Ни малейших. В детстве проверяли.
   - Это хорошо.
   - Кому как.
   - Все! Закончили разговоры. Сидите тихо и не мешайте мне работать.
   Едва видимое внутренним зрением заклинание фиолетовой спиралью ввинтилось в голову Дорина и растеклось по всему телу. К изумлению Иры, все каналы силы у парня разом очистились и увеличились в размерах.
   - Видите что-нибудь? - спросила она у Дорина, формируя одно из заклинаний. - Закройте глаза и смотрите сквозь веки.
   - Слабо светящийся красный квадрат и в нем еще что-то, слишком мелкое, чтобы разобрать.
   - Прекрасно! А теперь попытайтесь сделать все это ярче.
   - А как я вам... смотрите, получилось!
   - Теперь откройте глаза. Видите квадрат?
   - Вижу, но теперь он немного бледнее.
   - Так и должно быть. Мысленно тяните квадрат вот сюда. Да, так. А теперь смотрите через него на стол. Видите там стопку листов бумаги? Попробуйте взглядом взять один лист и подтянуть его к себе. Прекрасно! Хочу вас поздравить. Опыт прошел успешно. Вы не умерли и не сошли с ума, а стали магом. Конечно, вы пока ничего еще не знаете и не умеете, но это дело поправимое. С завтрашнего дня отправитесь в королевскую школу магии, где вами займутся отдельно. Посмотрим, до какого уровня вас удастся довести.
   - Миледи, - подал голос Алин. - А нельзя ли и меня так же сделать магом? Или для этого нужно совершить преступление?
   - Будете себя хорошо вести, сделаю, - пообещала Ира. - Только давайте сначала все проверим на Дорине. Вы у нас будете следующим на очереди. А пока найдите для этого молодого человека что-нибудь получше тюремной камеры. Сегодня пусть отдыхает, а завтра с караулом отправьте его в школу.
   - Миледи, я могу дать слово, что не сбегу! - вскинулся бывший шевалье. - Мне самому интересно.
   - Охотно верю, - улыбнулась Ира. - Только кто вас туда пустит одного? Школа тщательно охраняется гвардейцами, которые вас опять отправят в камеру, тем более если вы заявитесь в школу в таком виде. Алин, подберите ему что-нибудь, чтобы молодой человек не походил на пугало.
   Когда мужчины вышли, она опять взяла амулет и вызвала канцлера.
   - Хотела поблагодарить и задать один вопрос.
   - А вы сейчас где, Рина, во дворце?
   - Да, я в выделенной мне комнате, а что?
   - Да просто король интересовался, долго вы его еще будете избегать? Ваш амулет - вещь, конечно, полезная, но даже мне хочется хоть иногда вас видеть. По тем часам, которые вы подарили нам с королем, от вашей комнаты до моих апартаментов идти минуты три, не больше, а вашими вратами - и того меньше, а вы опять хватаетесь за амулет. Ладно, не хотите и не надо. Что у вас за вопрос?
   - Я подумала, что было бы неплохо, если бы я могла давать дворянство кое-кому из магов. Мастера все поголовно дворяне, но у меня скоро и просто сильных магов будет много. Кое-кого из самых нужных неплохо было бы поощрить.
   - А вот с этим вопросом идите к королю. Это только он один может решить. И не вздумайте хвататься за амулет, вы его этим только еще сильнее обидите.
   "И что делать? - думала она, расхаживая по комнате. - Не ходить к королю вообще - это глупо, да и не получится. А прийти..."
   Она сама себе боялась признаться, что ей хотелось бы еще раз очутиться в его объятиях, еще раз почувствовать то, что вытворял его язык... Наяву она вырвалась и ушла, но ночами ей снилось такое, что бросало в жар, и щеки горели от стыда. И всегда это было с королем. Но это же не любовь? Неужели это так заразно? Прийти и остаться? А как же все остальное? Она никогда не интересовалась, как живут королевы в этом мире, но читала, что на Земле у них было мало власти и много обязанностей. Этикет, фрейлины... А когда заниматься делами?
   "Пойду все-таки решу этот вопрос, - подумала Ира. - В конце концов, Аниш меня не съест. Да и жалко его. Только плохо, что я не в костюме, а в платье, да еще в одном из самых лучших".
   - Миледи, вы? - удивился секретарь. - Как прикажете доложить?
   - Скажи, Мар, что мне нужно увидеться с его величеством по государственной необходимости. Много времени я у него не заберу.
   Едва Мар переступил порог королевской гостиной, как его вынесло обратно, и в дверях появился взволнованный Аниш.
   - Я думал, что у меня уже галлюцинации, - сказал он, поедая ее глазами. - Повсюду слышится твой голос, твои шаги, дыхание... Мар, марш отсюда! Теперь нам никто не помешает поговорить. Давай зайдем в гостиную, тогда уж точно никто мешать не будет. Ты, наверное, как всегда, ко мне по делу? Пусть так! Только прошу, не убегай так быстро! Дай хоть на тебя посмотреть. Наконец-то ты надела настоящий женский наряд. Когда я тебя такую вижу, у меня кружится голова!
   У него кружилась голова от ее вида, а у нее - от его горячечных слов, обжигающего дыхания, от самой его близости и от умоляющего взгляда его глаз. Да что же это такое?
   - Я не знаю, что делать, - продолжал Аниш. - Ты ушла и больше не хочешь появляться. Наверное, я тебя оскорбил тем поцелуем? Может быть, тебе было неприятно?
   - Дело не в этом, - ответила она, с удивлением замечая, что дрожит голос. - У меня много дел и большие планы, а женитьба и положение королевы не позволят это осуществить.
   - И только это? - его лицо озарила радость. - Ты можешь совмещать обязанности королевы и свою работу. Да и обязанности будут лишь те, которые ты сама для себя установишь! А вот возможностей, наоборот, будет намного больше! Рина, любовь моя, позволь мне поцеловать тебя еще хоть раз!
   К своему удивлению она сама потянулась к нему губами, к которым он прильнул, как в прошлый раз, так, как она мечтала во сне...
   За первым поцелуем последовал другой, потом еще... Аниш подхватил ее на руки, уже почти ничего не соображающую, и понес в спальню. Она не запомнила, как они торопливо освобождались от одежды, а то, что было дальше, запомнилось только фрагментами в паузах между взрывами наслаждения, до которых ее несколько раз довел Аниш.
   - Я тебя сегодня никуда не пущу! - сказал счастливый король. - Дела подождут. А завтра объявим о нашей свадьбе.
   - Ага, - сказала она. - У меня в спальне на кровати лежит вот такая ящерица, которую нужно скоро кормить. А не покормлю вовремя, она и сюда заявиться. Ой! Малыш!
   Упавший между ней и королем Арус требовательно открыл рот и запищал.
   - Это и есть тот самый Зверь, о котором по всему городу ходят слухи? Твои слуги разболтали, что ты откуда-то притащила яйцо Зверя и будто бы запираешься с ним в одной комнате и высиживаешь. А их заставляешь туда носить горячий песок, чтобы было теплее.
   - Выгоню всех к чертовой матери, - пообещала Ира, - и найму других. Это не Зверь, а специально выведенное для магов существо, которое может собирать и отдавать им силу. С ним я буду в десять раз сильнее. И оно меня любит.
   - Ты его, по-моему, тоже! - засмеялся Аниш. - Тискаешь, как родного ребенка. А почему ты не доверяешь его кормить слугам?
   - А он берет корм только из моих рук. Давай, я все-таки схожу его покормлю, а на ночь вернусь.
   - Обещаешь?
   - Обещаю. Аниш, не надо пока целоваться, а то я не смогу уйти, а Малыш нас всех поколет! Он, знаешь, какой колючий?
   - А сколько сопротивлялась!
   - Потому, что дура. Канцлер правильно сказал.
   - Когда он тебе такое говорил?
   - Да был у нас с ним недавно разговор. Он мне все объяснял, как ты меня любишь, и какую я делаю ошибку, мучая тебя и сопротивляясь зову собственной природы.
   - А ты сопротивлялась? Ну и зря. А канцлер - чудесный старик. Он мне был вместо отца, отец мною не больно-то интересовался.
  
   Время до свадьбы пролетело незаметно. Все свое время Ире теперь пришлось делить между женихом, Арусом и всем остальным. Страшила не появлялся и на зов не отвечал, а от всей текучки ее освободили помощники, которым Ира постепенно передавала многие из своих дел. Единственное, чем она сейчас занималась - это учебой самих помощников, делая их день ото дня все сильнее и искуснее. Вчера с ней связался Март, который передал, что ремонт и вооружение замка полностью закончены, и требуется ее присутствие, чтобы принять работу. Иру еще хотели видеть на Земле по самым разным вопросам, но она объяснила ему ситуацию и попросила всем передать, чтобы подождали несколько дней.
   Сама свадьба запомнилась плохо. Она отсидела в новом парадном платье с королевским гербом полдня в большом трапезном зале, принимая поздравления от самых разных людей, две трети которых не знала и не запомнила. А потом началась пьянка, и они с Анишом ушли. Народу никто никаких угощений не выставлял, и горожане гуляли в харчевнях и кабаках на свои деньги. А наутро она проснулась уже королевой. Аниш еще спал, а Ира лежала и смотрела на мужчину, который стал ее мужем. Она не могла понять, как получилось, что совершенно чужой человек, к которому она раньше ничего, кроме сочувствия, не испытывала, смог сразу стать ей близким и родным. Видимо, он что-то почувствовал, потому что открыл глаза, счастливо улыбнулся и притянул ее к себе, и все мысли на время исчезли.
   А потом появились проблемы, мелкие, но неприятные.
   - Я, конечно, понимаю, что твои костюмы удобнее платьев, - говорил муж, - и ты к ним привыкла, но все-таки это наряд не слишком подходящий для королевы.
   Ира чуть было не вспылила и не напомнила Анишу его собственные слова, но помешала очень вовремя пришедшая в голову мысль. По ее приказу из города во дворец срочно доставили самого лучшего мастера, который шил наряды для женщин. Вначале он не понял, что от него требуется королеве, но потом вдохновился и, после того как его девушки измерили королеву, умчался работать, пообещав, что к утру все будет готово. А на следующее утро Ира надела новый костюм, при виде которого Аниш чуть было снова не увлек ее в спальню, а собравшиеся придворные начали петь ей дифирамбы, причем мужская часть с искренним восхищением, а женская с не менее искренней завистью. Ничего особенного в этом костюме не было. Заказывала его Ира не для работы, а для того чтобы поразить воображение окружающих и запустить новую моду. Костюм был сшит из тонкой белой шерсти и обильно украшен золотым шитьем. На тонкую белую льняную блузку надевался короткий приталенный пиджачок, а брюки, которые облегали тело в верхней части, книзу расходились таким клёшем, что больше напоминали современные Ирине вечерние платья. Секрет успеха у окружающих крылся в основном в оригинальности и богатстве наряда. Сам костюм сшили быстро, но вот обшивали его золотыми узорами всю ночь. Поносив это чудо полдня, Ира с облегчением заменила его на второй, сшитый этим же портным костюм, который цветом и шириной брюк был ближе к тем, которые она носила раньше. Аниш начал было снова ворчать, но успокоился, когда жена надела на себя алмазное колье. Ее ближайшие помощники поначалу немного потрепали нервы, пытаясь строго придерживаться этикета, но Ира это быстро прекратила. Собрав их всех вместе, она устроила прочистку мозгов.
   - Если вы и дальше собираетесь на каждом шагу передо мной расшаркиваться, никакой работы у нас с вами не получится! - сказала девушка. - Для вас я не королева, а главный маг, в этом качестве меня и воспринимайте! Тем, кто связан клятвой, я это приказываю, всем прочим советую. Только я бы вам очень рекомендовала мои советы выполнять, а то ведь я никого здесь насильно не держу.
   Она наорала на майора, который принялся перед ней щелкать каблуками, а потом сама же и извинилась.
   - Поймите, Игорь, - говорила она смущенному ее реакцией офицеру, - я ожидала, что будет что-то в этом роде. Не в последнюю очередь из-за этого я так долго брыкалась и не хотела принимать ухаживания короля. Но я недооценила влияния на местных моего титула. Слава богу, хоть и с трудом, я разобралась со своими магами, а тут вы еще подвалили со своими кавалергардскими замашками. Откуда только взяли?
   - Что я не смотрел фильмов?
   - Ладно, хватит об этом. Вы мне лучше скажите, с Аглаей у вас серьезно?
   - А почему вы об этом спрашиваете?
   - Королеве невежливо отвечать вопросом на вопрос, но вас прощаю: вы от монархов успели отвыкнуть. А спрашиваю я по той причине, что вас обоих собирались убить. Один из мастеров, присланных шпионить из Сардии, участвовал в убийстве ее родни и получил задание убрать вас обоих.
   - И где же он?
   - Этот тип имел глупость принести мне магическую клятву, понадеявшись на силу своих амулетов. Теперь он всецело мне предан и проходит обучение. Естественно, что я ему запретила вам вредить.
   - Изящно, снимаю шляпу!
   - Спасибо. Кстати, скажите Аглае, чтобы она не вздумала сводить с ним счеты. Я не могу ему запретить защищать свою жизнь, а ваша девушка ему на один зуб. Да и не так уж он виноват. Он только выполнял поручение верховного жреца, а настоящим заказчиком был дядя Аглаи. По моему приказу этот мастер его посетил и убил. Так что Аглая в будущем, если у нее появится такое желание, может возглавить свое племя. Теперь вы ответите на мой вопрос?
   - Я ее люблю. Она меня, по-моему, тоже.
   - Здорово! Значит, не одна я сошла с ума. И ее клыки вам по фиг, и то, что у вас не будет детей?
   - Клыки мне пофиг, я к ним привык. Какая разница кролику, как его убивают? Или я его забью на жаркое, или она его выпьет - для него это без разницы. А она замечательная девушка. А насчет детей вы заблуждаетесь. Она при желании сможет зачать и от меня. Для этого ей достаточно будет просто испытать оргазм. Конечно, моей наследственности у ребенка не будет, но это все равно будет ее ребенок.
   - И заберете ее с собой? Вы понимаете, что ей просто не позволят жить среди людей? Это вам не Лина, ее особенности не скроешь.
   - А кто вам сказал, что я собираюсь возвращаться? Я хочу остаться здесь. Или есть возражения?
   - Какие могут быть возражения? Лично я буду только рада. Но как же родственники?
   - А нет никаких родственников. С женой мы давно разбежались, а мои родители и брат погибли в войну. Есть еще семья тетки, но мы никогда не были близки. Так что в будущем можете на меня рассчитывать.
   Перед тем как отправиться в свой замок, Ира решила рассказать о своих замыслах мужу и канцлеру.
   - Герцога я позвала сюда, - сказала она Анишу. - Хотела пригласить и Олеса, но твой брат опять куда-то исчез. Ты, вообще-то, думаешь заняться его воспитанием? Впереди у нас немало трудностей, а от принца нет ни малейшего толка.
   - Молод еще, - смутился Аниш. - Я в его возрасте был не лучше, но я с ним поговорю.
   - Поговори, поговори, - сказал вошедший канцлер. - Я тебе об этом уже раз десять говорил и все без толку. А как жена сказала, так сразу дошло. О чем ты хотела с нами поговорить?
   В гостиную короля герцог входил, не спрашивая разрешения, и наедине общался с королем на ты. После свадьбы Ира потребовала к себе такого же отношения, хотя сама тыкать человеку, который был в четыре раза старше ее, не могла.
   - Если коротко, то я хотела поговорить о том, как нам с вами захватить весь мир или хотя бы ту его часть, в которой мы живем.
   - А ты не мелочишься, - усмехнулся канцлер. - Только не слишком ли это много - весь мир? И для чего нам его захватывать?
   - Когда я решила навсегда связать свою жизнь с этим миром, я попросила своего Зверя посмотреть, кто и как здесь живет. От своей приемной матери я знала лишь о народе, который изгнал ваших предков с побережья, и о кочевых племенах степи. Вот их он в первую очередь и навестил. Раньше я не знала, как он собирает знания, и мне было непонятно, как он успел узнать так много в короткий срок. Теперь я этому уже не удивляюсь. То, что он рассказал, мне не понравилось. Народ рахо, как называют себя те, кто владеет побережьем, численно сильно вырос и создал мощное государство. И они не забыли об изгнанных некогда кайнах. О вас они знают от кочевников. Кочевники, в свою очередь, за четыреста лет тоже расплодились и после кровавой свары обзавелись общим вождем. Опыт моего мира показывает, что такое объединение всегда предшествует набегам на оседлых соседей. И нападают обычно на более слабых. Кайны, бывшие некогда единым народом, сейчас разобщены и слабы, и кочевники, которые торгуют с Зартаком, об этом прекрасно знают. В ближайшие годы нам предстоит столкнуться ни с одними, так с другими. За горным хребтом тоже есть свои народы, но они нам еще долго не будут опасны. Но это картина только по нашему континенту, самому маленькому из трех континентов этого мира. Два других густо заселены воинственными народами, давно подмявшими под себя почти всех своих соседей и создавшими огромные государства - империи. Иногда они воюют между собой, но такое случается редко. Силы примерно равны, и шансов на победу ни у одной стороны нет, а потери всегда велики. Обе империи построили много кораблей и используют их не только для торговли или драк между собой на море, но и для захвата тех немногих государств, которые пока сохранили самостоятельность, а так же для разведки новых земель. Нам с вами повезло, что наш материк находится в отдалении от остальных, иначе здесь уже давно жили бы другие народы, а остатки кайнов использовались бы только в качестве рабов. Но долго такое положение не продержится. Хорошо, если жители империй выйдут на рахо. Этот народ сможет продержаться долго, хотя если их все же оттуда турнут, то нам тоже не поздоровится. Они просто вынуждены будут повторить путь ваших предков и прийти сюда. Единственным выходом для кайнов я считаю объединение в одно большое королевство. Но добровольно этого никто делать не будет.
   - У нас просто не хватит сил воевать со всеми, - сказал Аниш. - Даже оружие твоего мира не поможет. Нам бы выдержать удар Сардии.
   - Ты не знаешь истинных возможностей оружия моего мира. Мы получили самое слабое из того, которое у нас используют. Но это неважно. Главную ставку я делаю не на оружие, хотя думаю его все равно в дальнейшем подкупить. Послушайте, что я придумала...
  
  
   Глава 32
  
  
  
   Ира шла по своему замку и не узнавала его. Когда она говорила о царских дворцах Ленинграда, она лишь хотела сказать, что замок нужно отделать красиво. Она не предполагала, что ей сотворят ТАКОЕ. По роскоши и красоте ее замок сейчас ничем не отличался от тех дворцов, которые она помнила по однажды просмотренному документальному фильму. И как теперь в таком жить?
   - Картины, конечно, являются копиями, - сказал ей идущий рядом архитектор, по проекту которого переделывался замок, - но очень качественными: без экспертизы не отличишь. В отделке использовали самые лучшие материалы. Полы, Ирина Игоревна, пришлось покрывать полированным камнем. Слишком большая площадь, поэтому с наборным паркетом здесь нужно возиться год. Но замок получился теплым, да и вообще у вас здесь мягкий климат, так что неудобств от камня не почувствуете, а возни с ним, в отличие от паркета, никакой, и прослужат дольше. Если учитывать, что у вас носят обувь на мягкой подошве, этот пол будет служить вечно. Паркет мы положили, но только в спальных помещениях.
   - Спасибо, Валентин, поблагодарила Ира. - В подвале складские помещения оборудовали?
   - Все сделали, как вы заказывали. Кроме ваших комнат, от которых у нас не было ключей, все полностью готово.
   - А сколько вам на них потребуется времени?
   - Если сегодня оставите ключи, сегодня же сделаем электропроводку и навесим светильники. Еще два дня уйдут на отделку, включая настилку паркета, а потом останется только замена мебели и всякие мелочи. Второй этаж будем смотреть?
   - А что у нас там?
   - В левой части поместили дружину, а в правой находятся гостевые комнаты. Есть еще четыре укрепленных пункта, вооруженные тяжелыми пулеметами. Ваши дружинники уже прошли обучение и три дня назад опробовали все стволы.
   - А это ванные комнаты? Класс! Я таких и в кино не видела.
   - Вода в помещения замка подается насосом, но греть ее вам придется дровами, дровяные котлы для этих целей поставлены в пристройке с тыльной стороны замка.
   - Ладно, я уже на вашу работу достаточно насмотрелась. Заканчивайте с моими комнатами, а деньги за последний этап работ и те премиальные, которые я вам обещала, сегодня же передам. Только вы не слишком расслабляйтесь. Я сейчас пойду в Комитет, где буду договариваться о больших поставках оружия, в частности, взрывчатки. Хранить такое в собственном подвале может только ненормальный, поэтому поблизости от замка нужно будет построить здание арсенала. Лучше всего его вообще сделать под землей и соединить с замком подземным ходом.
   - Думаю, сделают в лучшем виде, но строить буду уже не я. Там будет нужен другой специалист. А вам в Комитет идти не надо. Нам передали, что сейчас с той стороны для разговора с вами должен прибыть Воронцов.
   - Все-таки решился. Тогда пошли к выходу. Я с ним переговорю, а потом распоряжусь, чтобы из моих комнат все перенесли в соседние и отдам вам ключи. А отсюда работу дизеля все же немного слышно.
   - Он не слишком мощный и шумит несильно, да и установлены генераторы в дальней части подвала. Шум немного слышно возле вентиляционной шахты, а это не шум, а низкочастотная вибрация. Где-то она совсем не ощущается, а местами, как здесь, ее можно почувствовать. Слышите? Легковушка приехала. Это, наверное, Павел Игнатьевич.
   Это действительно оказался Воронцов, который покинул служебную "Волгу" и последние два десятка метров до парадного входа добирался пешком, стараясь не перепачкать ботинки в раскисшей земле.
   - Здравствуйте, Ирина! - поздоровался он с девушкой, вышедшей из замка ему навстречу. - Валентин Николаевич, неужели трудно было положить здесь асфальт?
   - Я предлагал, а Ирина Игоревна отказалась, - пожал плечами архитектор. - А до недавнего времени никакой грязи не было, пока не потеплело.
   - Скоро подсохнет, - махнула рукой Ирина, - а потом покроем здесь все булыжником, а то ваш асфальт слишком недолговечный. Заходите внутрь. Посмотрите работу своих людей, заодно и поговорим. Рада, что вы все-таки к нам выбрались.
   - Если гора не идет к Магомету, придется ему к ней топать самому, - пошутил куратор. - К вам набрались вопросы, а вы к нам забыли дорогу.
   - Пойдемте в мою гостиную. Из нее еще не убрали вещи, но это рядом, и там довольно уютно. Вы слишком буквально поняли мои слова о царском дворце. Теперь я в замке чувствую себя, как в музее. Что касается моего затворничества, у меня в последнее время не было возможности отлучаться из столицы. Кстати, можете меня поздравить с браком.
   - Вы серьезно? Поздравляю! И кто же этот счастливец?
   - Это местный король, а я теперь королева. Короны на голове можете не искать: королевы их не носят. Сейчас я уберу с дивана эти сумки, и мы с вами сядем. Вот теперь можно и поговорить.
   - Если честно, вы меня огорошили!
   - Другими словами, вы считаете меня недостаточно хорошей партией для короля? Смотрите, я ведь могу и обидеться! Все королевы обидчивые и взбалмошные особы, а я еще и из грязи в князи, так что обидчива вдвойне. Поэтому ведите себя со мной, как с английской королевой, тем более, что мое королевство размерами будет побольше. Что вы скисли, Павел Игнатьевич? Я же шучу. Не насчет брака с королем, а насчет всего остального. Давайте выкладывайте свои проблемы, а потом я вам выложу свои.
   - Может быть, поступим наоборот?
   - Можно и наоборот. Тогда держите вот этот листок. В нем перечислено нужное мне оружие и указано его количество. Я сама в вооружениях почти не разбираюсь, так что этот список мне помогали составлять ваши люди. Там довольно много всего, но вы можете не беспокоиться: золота на оплату у меня хватит. Совсем недавно мы сняли все ограничения с добычи. Расплачиваться будем золотым песком и самородками. Для заказанного оружия поблизости от замка нужно построить арсенал и соединить его с замком подземным ходом. Теперь держите еще листок. Это перечень тех товаров, которые я через купцов обращу в золото. Здесь зеркала и фарфоровая посуда, ткани, бумага и многое другое. Привозить будете сюда в замок. В подвале ваши строители оборудовали помещения под склады как раз для этих товаров. И наконец вот вам третий лист. Это перечень необходимого мне продовольствия.
   - Зачем вам столько? У вас был неурожайный год?
   - У нас был нормальный урожай, а продовольствие мне нужно для разных целей. Во-первых, король хочет увеличить армию, а солдат положено кормить. Если мы сейчас скупим все излишки продовольствия, то вызовем рост цен и всякого рода панические слухи, а этого хотелось бы избежать. Во-вторых, я ожидаю даже не войну, а серию войн. Все войны здесь ведутся летом, а если люди летом, вместо того чтобы выращивать урожай, начинают бить друг другу морды, то осенью им нечего будет убирать в закрома. Вряд ли от самой войны погибнет так уж много народа, а вот от вызванного ею голода погибших может быть многократно больше.
   - И вы хотите создать продовольственный запас.
   - Естественно. И этот заказ у вас только первый из многих. Сейчас наши люди ищут помещения, которые можно использовать под склады. А ваши товары будем забрасывать прямо туда. А продовольствие из первой партии останется здесь, так сказать, на черный день.
   - Хотите в случае чего отсидеться в замке?
   - Я рассматриваю и такой вариант. Вы просто не знаете, что собой представляет здешний мир. Может случиться и так, что мне с моими людьми придется его вообще покинуть. Приютите?
   - Я такие вопросы сам не решаю, но никакой проблемы в этом не вижу.
   - С моими проблемами закончили, давайте теперь перейдем к вашим.
   - У меня было три вопроса.
   - Было?
   - Да, один вопрос был по увеличению поставок золота, но вы его, можно сказать, уже решили своими заказами.
   - Кстати, когда будете на той стороне, пригоните машину под золото, я с вами рассчитаюсь за замок.
   - Это я с удовольствием. Второй вопрос касается той работы, о которой с вами уже говорили. Вот восемь фотографий для четырех маршрутов. Там помечено, какие комнаты связать между собой.
   - Сделаю, что дальше?
   - Третий вопрос касается тех предметов, которые вы нам передали.
   - Удалось по ним что-нибудь узнать?
   - Удалось совсем немного, но и то, что узнали, если получится сделать самим, совершит переворот в технике. Только было бы крайне желательно добыть таких предметов побольше.
   - Охотно верю, но пока ничем помочь не могу. Мой Зверь уже несколько дней как исчез и не отвечает на зов, а сама я не знаю координат ни мертвых миров, ни мира, в котором он собирал чешую. Могу только пообещать, что постараюсь все это выяснить и запустить туда ваших людей. Зверь этим точно заниматься не будет. У вас было еще что-то по поводу лечения?
   - Этот человек еще не появился. Но в связи с вашим новым положением я уже и не знаю...
   - И вы туда же! Мало мне было вашего майора, который надумал передо мной щелкать каблуками, теперь вы начинаете разводить церемонии! Есть случаи, когда этикет необходим, но наше сотрудничество в них не входит. Появится ваш товарищ - позовете, но имейте в виду, что могу сразу не прийти.
  
   Постепенно Саш пережил и обиду на собственную глупость, и гнев на новую хозяйку, которая так ловко его использовала. Его учили наравне с остальными, показывая такие заклинания, о которых он раньше даже не слышал. А три дня назад хозяйка провела с ним ритуал, в результате которого он стал в два раза сильнее. Ему было очень больно, но он смог понять, что она сама терпит сильную боль. Это его поразило и заставило задуматься. Его бывший хозяин никогда не опустился бы до того, чтобы страдать из-за усиления своих слуг. А эта страдала, разделяя боль с несколькими десятками своих учеников. Конечно, у Хортога, в отличие от Рины, было много мастеров, но это все равно всего не объясняло. Когда хозяйка стала королевой, он впервые подумал о том, что мысль принести ей клятву была не такой уж глупой, а когда ему на пояс повесили кобуру с пистолетом и научили им пользоваться, он в этом уверился окончательно. У Малха против такого оружия однозначно не было никаких шансов! В окружении Рины все знали его историю, но это никак не сказывалось на отношении к нему других магов. Если кто и испытывал неприязнь, приказ хозяйки запрещал ее проявлять. Вчера он совершенно случайно столкнулся с шурой и по ее реакции сразу же понял и то, что она его узнала, и то, что девушка вынуждена сдерживаться, скованная приказом хозяйки. Такую хозяйку следовало ценить и за нее нужно было держаться. Пройдут десять лет, которые не так уж и много значат для мастера, и он будет свободным и намного более сильным, чем был бы, оставшись в Сардии, к тому же еще и богатым: денег для своих слуг хозяйка не жалела. Пожалуй, он еще подумает, воспользоваться свободой через десять лет или нет. Сегодня хозяйки с утра не было, и она появилась уже после обеда и сразу же подозвала к себе Саша.
   - Открывай разум и запоминай заклинание, - сказала она ему, формируя довольно сложный рисунок. - Запомнил? Нет? Показываю еще раз. Это заклинание служит для показа воспоминаний. Вижу, что ты меня не понял. Объясню на примере. Мне нужно попасть вратами в то место, где я еще ни разу не была, а ты там был и его знаешь. Конечно, ты можешь посидеть над заклинанием иллюзий и довольно точно его воспроизвести. Только тебе для этого понадобится несколько дней, и в результате будешь иметь заклинание всего на один раз. А с тем, что я только что дала, достаточно просто вспомнить нужное место, и я его сразу же увижу. Теперь понял?
   - Понял, - кивнул Саш. - И какое место вы хотели бы увидеть?
   - Где Малх чаще всего встречается с Хортогом?
   - В тронном зале.
   - Вот и покажи мне его тронный зал, причем с разных мест.
   - Там стоит защита, препятствующая открыванию врат, - предупредил он хозяйку, после того как сформировал требуемые образы.
   - Было бы странно, если бы ее там не было! - усмехнулась она. - А теперь покажи площадь перед дворцом. Хватит, я уже запомнила.
   Она довольно улыбнулась и отошла от него к Лашу, бывшему в их группе старшим, а Саш, который уже примерно представлял себе возможности хозяйки, отчетливо понял, что у его бывшего хозяина скоро будут большие проблемы. Никакого сожаления по этому поводу у него не возникло, было жаль, что не удастся увидеть самому то, что устроит хозяйка.
   - Ты что задумала, Рина? - спросил девушку Лаш, который слышал ее разговор с Сашем.
   Он был единственным из магов, кто звал ее на ты, правда, наедине, и изменение ее статуса на его отношении не сказалось. Потерявший всю свою семью старый мастер относился к ней, как к дочери, несмотря на ее более высокое положение в обществе и на свое ученичество. Впрочем, большинство своих знаний она ему уже передала.
   - Пока нет моего Зверя, хочу нанести визит Малху и подтолкнуть его в нужном направлении. Заодно проверю кое-что из новых заклинаний. Как там наш бывший шевалье? Ты заглядывал в школу?
   - Немного прибавил в силе и начал осваивать азы. Парень старательный, так что через два-три месяца достигнет своего потолка.
   - И каков, по-твоему, потолок? Где таких, как он, можно использовать?
   - Маг из него будет ниже среднего, но и не самый слабый. Использовать можно в качестве целителя, амулеты сможет делать, ну и еще много чего по мелочи. Сможет без амулета защититься от магической атаки, если нападет не очень сильный маг.
   - Значит, считаешь, что таких магов стоит делать?
   - Конечно! Помимо того, о чем я сказал, они смогут вовремя распознать магическую атаку и усилить действие защитных амулетов, и на короткое время ускоряться. Я бы всю гвардию короля и твоих дружинников превратил в таких магов и учил бы не в школе, где слишком много глаз, а отправлял бы к ним наших магов для обучения.
   - Вернусь из Сардии, так и сделаю.
   Больше она о своей затее никого предупреждать не стала. Зачем? Чтобы только зря за нее переживали? Никакой опасности она для себя в задуманном не видела. Конечно, в каждой семье мастеров имелись свои тайны. Были они и в Сардии, а верховный маг вполне мог преподнести ей какой-нибудь пакостный сюрприз, несмотря на всю ее силу. Мог бы, но не преподнесет. То, что она задумала, просто не оставляло ему шансов.
   Первым делом Ира покормила Малыша. Арус уже весил раза в два больше, чем при появлении из яйца, не так сильно мерз, обходился без песка и, когда не спал, стремился повсюду за ней увязаться. Это стремление приходилось пресекать. Хорошо еще, что он неплохо понимал, чего от него хочет мама, что не отменяло обиды и не исключало непослушания.
   - Сегодня ты не должен за мной идти! - непреклонно заявила она Малышу, стараясь не смотреть на обиженно скривившуюся мордочку. - Для тебя там опасно, а мне будет больно, если с тобой что-нибудь случится. Позже я обязательно приду сама.
   Для предстоящего представления нужно было надеть парадное платье, поэтому пришлось позвать служанку, чтобы она завязала шнуровку на спине. Платье было просто сногсшибательно красивое, но ужасно тяжелое и неудобное в носке. Поправив прическу, она заперла дверь гостиной на ключ, чтобы даже случайно никто не помешал, и занялась проверкой полученного заклинания хортов, которое в ее таблице полезности занимало третье место. По сути, это были те же врата, но только без формирования финишной части. Войти куда-нибудь через них было нельзя, но можно было посмотреть на то, что делается в точке привязки. Было и два неприятных момента. Первый заключался в том, что через них можно было только смотреть. Звук, в отличие от света, через такие врата не проходил. Кроме того, сильный маг мог почувствовать их открытие. Он не поймет в чем дело и не сможет помешать, но поднятая тревога сводила на нет все преимущества такого подглядывания.
   "Повесить такое в кабинете американского президента! - с ехидством подумала Ирина. - Посадить специалиста, который читает по губам, и пусть конспектирует. И никаких шпионов не нужно".
   Для пробы она трижды вызывала заклинание, исправно показывавшее ей тронный зал короля Сардии из трех разных точек. Защита ей никак не помешала и не подняла тревоги, и девушка могла вволю налюбоваться на огромный полутемный зал с троном на возвышении. Потом она начала рассматривать фасад дворца Малха из показанной Сашем точки на площади. За лестницей в два десятка ступеней находилась колоннада, перед которой стояла охрана, состовшая из трех десятков гвардейцев. Внимательно изучив парадные двери, Ира представила их в натуральную величину и открыла врата за спинами гвардейцев. Не замеченная охраной, она прошла сквозь двери, попутно обездвижив двух находившихся возле них слуг, и пошла через обширный холл к широкой лестнице, ведущей на второй этаж. Саш подробно рассказал Ирине, где находятся королевские покои, поэтому она быстро их нашла, встретив по пути лишь несколько слуг, которые торопливо поклонились знатной даме. На улице уже стало смеркаться, и в полутемных коридорах дворца никто из них не рассмотрел ни ее саму, ни герб на платье. Да и не смели они ее разглядывать. У дверей в королевскую приемную стоял караул из трех гвардейцев. У них были сильные амулеты, поэтому быстро применить магию не получилось бы. Вернув себе обычные свойства, она подошла к старшему караула, улыбнулась и спросила, у себя ли король.
   - Да, миледи, - ответил он. - Вам назначено?
   Больше никто ничего не успел ни сказать, ни сделать. Платье сильно мешало, но Ира все же ускорилась и тремя ударами уложила весь караул. Быстро открыв дверь, она одного за другим втащила потерявших сознание солдат в приемную. За дверью в гостиную раздались шаги, она распахнулась, и на пороге появился невысокий полный мужчина в шитом золотом мундире, судя по описанию - секретарь Малха. Сказать он ничего не успел, получил сильный удар в лоб и, закатив глаза, начал падать. Подхватив коротышку, Ира оттащила его к солдатам, сняла у него с пояса связку ключей и заперла одним из них входную дверь. Теперь предстояло самое трудное. Она должна была принять как можно более материальный облик ассы, не отдавая той контроль над телом. Дома она уже пробовала такое делать под контролем Лаша, и все получилось. Единственное, что пугало - это еле слышимый, шедший непонятно откуда голос ассы, который с тоской и надеждой умолял отдать ей тело. И теперь Ира вливала силу в заклинание до тех пор, пока в ушах не зазвучал этот крик. Распахнув дверь в малую гостиную, она вошла в небольшую роскошно обставленную комнату и в недоумении остановилась, не зная, какая из двух дверей ведет в спальню. Саш никогда не был дальше приемной и о покоях короля ничего не знал. Решившись, она распахнула левую дверь и уставилась на шикарную ванную. Пожалуй, здесь она была даже получше, чем в ее замке. Закрыв эту дверь, она открыла вторую.
   Малх был неженат и превратил свою спальню в некое подобие кабинета. Видимо, с женщинами он развлекался где-то в другом месте, потому что вместо положенной здоровенной кровати здесь была широкая кровать нормальных размеров, а у окна стоял письменный стол, за которым в нижней рубашке сидел сам король и читал какую-то книгу. Услышав звук шагов, он обернулся и окаменел. Его состояние было понятно, учитывая принятый девушкой вид. Можно и обделаться, когда в твою спальню входит такое чудище.
   - Ты что творишшшь? - подражая ассе, зашипела девушка. - Хочешшшь натравить на мое королевство моих рабов? Так тебе и амулеты не помогут! Шшшуры быстро принесут мне твою голову! Как только узнают, чччто пошшшли против ассы, тут тебе и конец!
   - Кто ты? - немного справившись с ужасом, спросил Малх.
   - Герб видишшшь?
   - Аниш!
   - Анишшш - мой муж! Попробуй только переступить границу с Тесссоном! Я даже шшшуров ждать не буду, сама приду и сожру твое сердце!
   Шагнув к стене, Ира своими когтями содрала с нее матерчатую драпировку, оставив на деревянных панелях десять глубоких борозд от когтей. Нужно было обязательно оставить материальные следы своего пребывания, чтобы Хортог не объяснил все произошедшее обычной иллюзией или помрачением рассудка у короля. Она повернулась спиной к Малху и пошла к выходу, уже зная, что он сделает. Ира не ошиблась: тяжелый кинжал пролетел через ее тело и воткнулся в стену. Она повернулась к Малху уже в своем обычном виде, погрозила ему пальцем и ушла сквозь стену. Девушка возвращалась к парадному входу, с интересом наблюдая за разгоравшейся паникой. Уйти вратами из дворца Ира по-прежнему не могла.
   Дома встретил радостный Малыш, который не стал ждать, пока она придет к нему в спальню. Отогнав Аруса, девушка переоделась с помощью служанки и открыла врата в королевскую гостиную.
  
   - Вот так все и было, закончила Ирина рассказ о своих похождениях.
   - Зря ты так собой рисковала! - сердито сказал муж. - И от меня все скрыла тоже зря!
   - Ага, если бы я тебе все рассказала, ты бы здесь весь вечер переживал и бегал кругами, а я переживала бы из-за тебя, спешила и наделала ошибок! И кому это нужно?
   - Значит, ты считаешь, что Сардия на нас нападать не будет? - спросил канцлер.
   - После того как Малха напугала сестра? - засмеялся Олес. - Да он после ее визита наверняка отдал штаны в стирку.
   Его сегодня чудом удалось найти, после чего Аниш привел брата на семейный совет. Сестрой принц называл Иру по обычаю. Здесь все называли сестрой жену брата.
   - Значит, или Зартак, или Сенгал, - задумчиво сказал канцлер. - Если учесть армию шуров, он сможет победить любое из этих королевств.
   - Он в любом случае понесет большие потери, - сказал Аниш. - У Гарта и у Сандера много мастеров.
   - Для нас главное - правильно выбрать момент, - сказала Ирина. - Нужно ударить тогда, когда они максимально ослабят друг друга, и при этом не допустить, чтобы сильно пострадало население. Нам же потом придется все восстанавливать. Что у нас по наследникам?
   - У Малха только младшая сестра, - ответил канцлер. - У Гарта есть сын, но мальчишке еще только десять лет. А вот у Сандера есть и брат, и двое сыновей. Старший из них уже вполне сможет править. И просто так они власть не отдадут.
   - Может быть, сначала займем Ливену? - предположил Олес. - Там уже давно нет никакой власти.
   - Ты думай, что предлагаешь, - сказал Аниш. - Мы этим захватом сразу же восстановим против себя всех соседей. К тому же понадобятся немалые силы, чтобы усмирить дворянскую вольницу и навести порядок. А мы армию еще только начали набирать и к этому не готовы. Нет, Ливена - только после остальных.
   - Ты сейчас чем думаешь заняться? - спросил муж, когда канцлер с принцем ушли. - Может, уделишь мне немного времени? А то я тебя только в постели и вижу.
   - Я надеюсь, что скоро все изменится, - сказала ему Ира. - У меня уже собрана большая команда магов, и среди них есть несколько очень сильных. Они меня и так уже разгружают, а когда полностью закончу с их обучением, разгрузят еще больше.
   - Этих обучишь, придут другие, - вздохнул Аниш. - К лету о том, что у нас происходит, станет известно всем. Валом, конечно, не повалят, но приедут многие.
   - Знал, кого брал в жены, - засмеялась она, обнимая мужа, - теперь терпи. Если понаедут, нам же будет лучше, а учить их смогут и мои помощники. Аниш! Перестань целоваться, ты мне испортишь прическу! Я сейчас постараюсь быстрее переделать все самые срочные дела и прийти пораньше.
   - Постарайся, а то ты своей ящерице уделяешь больше внимания, чем мужу. Кстати, твой Зверь так и не появился?
   - Пока нет. Хотя я его сегодня еще не звала. Но он, если появится, должен позвать сам. Это больше нужно ему. Ладно, я побежала. Быстрее начну, быстрее освобожусь.
   Позанимавшись с магами, она ушла во дворец кормить Малыша. Здесь ее и застал вызов Страшилы.
   - Приди в ту комнату, где у тебя песок, - требовательным тоном сказал он. - Я там сейчас появлюсь.
   - Страшила! - обрадовалась Ира. - Сейчас приду. Только песка там уже нет, все вынесли.
   - Это неважно, - нетерпеливо сказал он. - Главное, что комната большая. Мебель еще не ставили? Значит, я тебе ничего не переломаю.
   В комнате никаких ориентиров не было, только голые стены, поэтому она не рискнула идти вратами, а добежала до нее и открыла незапертую дверь. Страшила был уже здесь. Он стоял посередине комнаты, постукивая по полу хвостом. Весь он был какой-то... не такой, как обычно.
   - Что с тобой случилось? - с беспокойством спросила девушка. - Пропал, не отвечаешь на зов, я уже несколько дней нервничаю!
   - Почему ты из-за меня беспокоишься? Боишься, что не вернусь и некому будет учить?
   - При чем здесь учеба? Я за тебя беспокоилась, эгоист чешуйчатый!
   - А почему? Ответь, мне важно это понять.
   - Потому, что хоть дружба для тебя - пустой звук, и ты со мной возишься только из-за моей полезности, я к тебе по-настоящему привязалась! Ты меня много раз выручал и помог стать такой, какая я сейчас. У людей, пусть и не у всех, есть такая черта, как благодарность! Этого объяснения тебе хватит?
   Страшила как-то обмяк, перестал колотить хвостом и лег на пол.
   - Я не знаю, как жить дальше, - как-то беспомощно пожаловался он Ирине. - Раньше все было просто. Я жил, как все, и ни о чем особенно не задумываясь. Собирал и менял знания, временами общался с семьей... Зря я с тобой связался! Из всех известных мне разумных существ люди самые беспокойные. Вам вечно мало всего, сколько ни дай! Вы не можете жить просто, как живут другие, вам обязательно нужно во все вмешиваться и все переделать по-своему!
   - Может быть, ты все-таки перестанешь меня непонятно в чем обвинять и расскажешь, что случилось?
   - Меня выгнали, - сообщил он. - Я начал всем рассказывать о том, откуда взялся Враг. Дурак! Старшие об этом давно знают, просто другим не говорили. Они и с хортами пытались договориться, но ничего не вышло. Тогда я попытался предложить договориться с ними через тебя. Лучше бы я этого не делал. Для моих сородичей люди - это вообще никто. Даже магические знания у них уже давно никто не собирает. Я имел глупость сказать, что ты совсем другая. А тут еще сестра вылезла с тем, что давала для тебя заклинания. Ей настучали по голове, а за меня взялись всерьез. У нас нет, как у вас, законов, за нарушение которых могут наказать. Но иные обычаи сильнее законов. Ради тебя я их немало нарушил и вызвал гнев стариков. Кое-кто даже предложил меня прочитать, но обошлось тем, что выгнали из родного мира, да еще пообещали разобраться, что я мог тебе дать из запретных знаний.
   - А ты давал?
   - Нет, но никто не поверил. А проверять тебя будут чтением. Поэтому ты должна опасаться любого из моих сородичей и убивать их, как только увидишь! А сейчас открой разум, я в тебя впишу нашу защиту. Она как раз относится к запретным знаниям. Это не заклинание, это просто свойство нашего разума. А теперь будет и твоего. Все, закончил. Что чувствуешь?
   - Голова кружится, и шум в ушах.
   - Покружится и перестанет, зато теперь в твой разум никто не сможет залезть. И мысленно ты сможешь общаться с другими, как я.
   - А я и так умею, приемная мать научила.
   - Это ты могла общаться с другими магами, да и то только с людьми, и любой маг мог вас слышать. А теперь ты это сможешь делать с любым разумным, у которого нет никаких способностей к магии, и никто вас не услышит.
   - Спасибо. Слушай, а тебя только из твоего мира изгнали? У вас же этих миров много.
   - Миров много, но старшие поддерживают между собой связь, поэтому очень скоро о моем изгнании узнают и другие.
   - Неужели никто не возмутился и не стал тебя защищать? И семья тоже?
   - А кому это нужно? Чтобы и их тоже изгнали? Со стариками спорить опасно. Скажи, а какой смысл в твоей жизни?
   Ира растерялась. Меньше всего она ожидала услышать такой вопрос от Страшилы.
   - Ну ты и задал вопрос. Над смыслом жизни у нас уже давно спорят. Я думаю, что никакого смысла в ней нет. Дали тебе родители жизнь, значит, должен жить. Вот целей в жизни может быть много.
   - И какие у тебя?
   - Стать сильной, чтобы жить так, как этого хочу я сама, а не кто-нибудь другой. Это, конечно, в первую очередь, но есть и другие. Сама жизнь должна быть интересной и приносить радость.
   - А в чем для тебя эта радость?
   - В работе, в друзьях, в любимом человеке. Когда-нибудь будет и в детях.
   - В друзьях?
   - Конечно! Вот ты вернулся, и я рада. У тебя горе, и я переживаю. В каждого друга я вкладываю кусочек себя. И не для того, чтобы воспользоваться при необходимости помощью друзей, хотя они мне ее всегда окажут, а потому что у меня есть в этом потребность.
   - Все люди такие, как ты?
   - Все люди очень разные, но потребность любить и быть любимыми есть у всех. И это касается не только твоей пары, но и тех, кого мы называем друзьями. А для чего ты все это спрашиваешь? Мы с тобой очень по-разному устроены, и не все, что важно для меня, будет так же важно для тебя.
   - Я не знаю, чем себя занять. Я всю жизнь собирал знания, не задумываясь о том, для чего это нужно. Когда-то нам за них строили города, а для чего мне их собирать теперь? Городов больше никто не строит, да и не пустят меня в города. На меня теперь даже ни одна самка не посмотрит. Я стал совсем никому не нужен.
   - Ты нужен мне!
   - Для того, чтобы получить мои знания?
   - Да пусть все твои знания у тебя и останутся! Чтобы я еще хоть раз у тебя хоть что-нибудь попросила! Убирайся с моих глаз и больше никогда не возвращайся!
   - Ты меня тоже прогоняешь, - грустно сказал ящер. - Слушай, давай я открою рот, а ты меня убьешь из той штуки, которая у тебя на поясе. И мне не мучится, и у тебя будет чешуя.
   - Господи! Ну почему ты такой глупый? - Ира обняла голову Страшилы и заплакала, прижавшись щекой к теплой скользкой чешуе.
  
  
   Глава 33
  
  
  
   - Что это было, ты мне можешь сказать? - Малх требовательно посмотрел на своего верховного мага. - Только не нужно говорить, что это бред моего расстроенного воображения. Для бреда она была слишком реальна!
   - Да уж, - Хортог еще раз бросил взгляд на разодранную стену. - Говоришь, через нее пролетел кинжал? Если бы не эти следы, я бы сказал, что это сильно похоже на иллюзию, хотя следы магии, которые еще можно уловить, не имеют ничего общего с известными мне заклинаниями иллюзий.
   - А есть и неизвестные?
   - Конечно, есть. Наши предки принесли сюда магию, от которой мало что осталось, да и то все оставшееся раздергано по семьям мастеров. Мы у себя постарались собрать все, что смогли, но...
   - А кто такие эти ассы?
   - Ночной кошмар наших шуров. Когда-то ассы пасли их, как скот, и питались их кровью. Я уже вызвал сюда их главного ардая. Кому, как не жрецу, об этом знать. Сильно напугался?
   Король и верховный маг были друзьями с детства и в отсутствие посторонних обращались друг к другу на ты.
   - Ты знаешь, что я не трус, но при появлении этого кошмара чуть не пустил воду. Наплывает на меня некто в королевском парадном платье с развивающимися волосами, хотя я был в рубашке и закрыл окно, поэтому никакого ветра не было. Клыки и когти у нее были - шуры обзавидуются, но самое страшное - это глаза или что там у нее было вместо них. В них пылало такое пламя, что мне всю кровь выморозило в жилах! А как она шипела!
   - Ты все-таки нашел в себе силы бросить кинжал, - заметил Хортог.
   - Это было, когда она повернулась ко мне спиной. А когда после броска обернулась и погрозила пальцем, я прямо обомлел: такую красоту редко можно встретить.
   - Вот Аниш и встретил ее на свою голову, да и на наши тоже. Ладно, в приемную пришел ардай, пойду его приведу.
   Главный жрец шуров был уже немолодым, но еще крепким мужчиной. Он почтительно поклонился королю и по его знаку приблизился к порванной стене.
   - Что ты об этом можешь сказать? - спросил Малх. - Мог это сделать кто-то из ваших?
   Белая от природы кожа жреца посерела, он затрясся и упал на колени.
   - Здесь была госпожа! - выкрикнул он, глядя на короля дикими глазами.
   - Асса?
   - Да, я еще чувствую здесь ее тень!
   - Успокойся и расскажи о ней подробно, - сказал Малх. - Нет, здесь он нам ничего не расскажет, того и гляди хлопнется в обморок! Давайте выйдем в гостиную.
   В гостиной ардай уже через несколько минут пришел в себя и смог рассказать королю с магом все, что он помнил об ассах.
   - А могли они менять облик? - спросил Малх.
   - Да, ваше величество! - ответил жрец. - Они превращались в девушек-шуров, проводили ночи с нашими мужчинами, а потом полностью их выпивали.
   - А проходить сквозь стены они умели? - спросил Хортог.
   - Я не знаю, - ответил жрец, которого опять начало трясти. - Они были великими магами и много чего умели. Одна асса могла легко справиться с сотней наших воинов. Никакие амулеты от них не спасали.
   - А если я прикажу вашим воинам с амулетами подчинения напасть на ассу? - спросил Малх.
   - Вам не помогут амулеты, ваше величество! - убежденно ответил жрец. - Наши воины или разбегутся, или перережут себе горло. А те, кто не успеет этого сделать, будут ей служить. Прошу вас понять: это сильнее и нас, и ваших амулетов.
   - Благодарю, - сказал Хортог. - Ты можешь идти... Ему сотрут память об этом разговоре, - пояснил он, уловив вопросительный взгляд короля. - Я об этом распорядился заранее.
   - Как не вовремя принесло эту ассу! - с досадой сказал Малх. - Тессон ни за что не устоял бы. Теперь придется менять цель, а в Зартаке много магов, и потери будут больше. К тому же если мы отберем королевство у Гарта, то набирающие силу кочевники будут уже не его, а нашей проблемой. И не воевать мы тоже не можем. Нужно постараться выяснить, что будет делать Тессон, если мы начнем войну с Зартаком. Не придет ли в голову Анишу или его жене ударить нам в спину? У тебя же в их столице был маг?
   - Нет у меня там никого! - хмуро ответил Хартог. - Я туда направил Саша. Способный мастер из молодых - ты его должен помнить. Главный маг набирала себе помощников, каким-то способом увеличивая их способности. При этом нужно было принести ей клятву верности. Я подумал, что это ментальная магия и дал Сашу амулет, который снимает ее последствия. Я ошибся, а у этой Рины теперь на одного преданного помощника больше. Кто же знал, что она не человек?
   - Ничего не понял. При чем здесь главный маг?
   - При том, что Аниш взял в жены своего главного мага Рину Албени. Это та самая асса, которая тебя навестила. А своих людей я туда пошлю сегодня же. Высажу вратами в предместьях Сагда, и пусть работают.
   - Пошли еще кого-нибудь ко двору Гарта. Сам король будет с войском и вряд ли выживет в бойне, а вот сына он попытается отправить в какое-нибудь надежное место. Мальчишку нужно убрать заранее, чтобы потом не ловить его по всему королевству.
  
   - Ну и как у нас идет дополнительный набор солдат? - спросила Ира канцлера.
   Было уже по-летнему тепло, и они вышли для разговора в дворцовый парк.
   - Как и планировали, армию увеличили вдвое. Правда, треть из набранных - новички, которые даже не умеют ходить строем. Всех раскидали по разным городам, чтобы не бросались в глаза, и усиленно тренируем.
   - Я далекий от армии человек, - сказала Ира, - но читала, что на подготовку хорошего солдата требуются годы. Мы не успеем.
   - Потом доучатся, - махнул рукой канцлер. - Их пока в бой не пошлют. Будут охранять обозы и поддерживать порядок на захваченных территориях.
   - Я купила много оружия, а вооружать им армию боюсь! - сказала Ира. - Если они разбегутся с этим оружием, безопасного места в королевстве просто не будет. В гвардии отборные солдаты, а здесь...
   - А что с магическим обучением гвардейцев?
   - Пока я им только даю магические способности. Пропускаю за день человек по тридцать. А обучать их будут только после моих дружинников, и знания будем давать по минимуму. Дружина принесла мне клятву, а гвардия - нет. Дружину я, кстати, планирую увеличить вдвое. Да, что там по складам под продовольствие? В моем замке уже забит весь подвал. Нужно, чтобы на каждом складе побывал кто-нибудь из моих магов. Потом они будут открывать к ним врата.
   - На моей памяти ни одна королева не занималась тем, чем занимаешься ты, - вздохнул канцлер. - Магия, оружие, продовольствие... я ничего не забыл?
   - Забыли, - улыбнулась Ира. - У меня этих дел намного больше. Ничего, когда-нибудь буду целыми днями сидеть на троне и ковырять пальцем в носу.
   - А зачем в нем ковырять? - не понял канцлер.
   - А чтобы хоть чем-нибудь заняться, - рассмеялась девушка. - Ладно, пошутили и хватит. Скажите, вы хоть определили, с кем собирается воевать Малх?
   - По тем сведениям, которые передают наши агенты, первой целью он, скорее всего, наметил Зартак. Именно к нему сейчас стягивается армия и свозят продовольствие. Благодаря вашим амулетам мы все сообщения получаем без задержки.
   - Послушайте, герцог. Я, конечно, понимаю, что короли должны погибнуть. Но, может быть, все-таки пощадим детей? Сыну Гарта всего десять лет, и, по слухам, мальчишка совершенно не интересуется властью, а запоем читает книги. Или сестра Малха...
   - Мальчишку должны убить люди Хортога. Вряд ли он это дело пустит на самотек.
   - Так дайте команду кому-нибудь из своих людей. С началом драки отец его наверняка куда-нибудь отправит. Вот пусть и ловят момент. Многое из того, чем мне сейчас приходится заниматься, вызывает... - она передернула плечами. - Противно, одним словом, хотя прекрасно понимаю, что это нужно делать. А так будет хоть немного легче.
   - Рина, Рина, - покачал головой канцлер. - Легко быть добрым, только как бы эта доброта потом не обернулась большой кровью! Ладно, насчет сына Гарта я еще согласен: мальчишка и вправду не от мира сего. Но всю семью короля Сандера, когда придет время, придется выводить под корень. Такие в этой игре правила. Они вас жалеть не станут и не успокоятся, пока не вернут отобранное, да еще за все не отомстят. Если заедает совесть, отойдите в сторону и займитесь тем, чем положено заниматься королеве, а мы с Анишем все сделаем сами.
   - Вы же понимаете, что это ничего не изменит, да и не буду я все перекладывать на вас. Мне, как и вам, это объединение нужно не для того, чтобы подмять под себя как можно больше народа. Я еще вам не успела рассказать, что из степей вернулся мой Зверь. Он там поспрашивал кое-кого и узнал, что в этом году великий хан Урнай хочет привести под свою руку несколько больших племен, которые пока сохранили самостоятельность. Этим летом степняки будут резать друг друга, а следующим думают двинуться в наши края. И одним Зартаком они не ограничатся. И это только первая ласточка. Если кровопролитие нельзя остановить, надо хотя бы постараться, чтобы крови пролилось поменьше и хоть с какой-то пользой.
   - Твой Зверь знает язык кочевников?
   - Он у меня много чего знает, а чтобы узнать что-то новое, необязательно разговаривать, у него для этого есть и другие способы.
   - Да, я тебя еще не успел поблагодарить за те апартаменты, которые ты мне выделила в своем замке. Правда, очень странно ходить туда вратами. Я ведь не маг и раньше ими совсем не пользовался. Я вообще не представлял, что их можно просто так кому-нибудь поставить для пользования.
   - Об этом большинство магов до сих пор не представляет, - засмеялась Ира. - А как вам сам замок?
   - Я там еще не все осмотрел и не все понял, но королевский дворец после твоего замка выглядит убогим. Ты много заплатила за работу?
   - Если хотите проделать то же самое со своим дворцом, то ничего не выйдет. Я могу купить для вас картины или ткань для портьер, но не хочу проводить в столице строительные работы с помощью своих соотечественников.
   - Ты им не веришь?
   - Скажем так, я им не до конца доверяю. Сейчас они полностью от меня зависят, но стоит им выйти на контакт с кем-нибудь из сильных мастеров... Пока моих секретов не знает никто, кроме давших мне клятву магов, но такое положение вечно не продлится. Я им буду нужна в любом случае, но, если у них появятся другие мастера, диктовать условия буду уже не я, а мои соотечественники. А там в руководстве всяких людей хватает.
   - Ты уже отправила своих магов в Зартак?
   - Я их отправила в Сардию. Саш неоднократно был на границе и показал мне несколько удобных мест. Я их туда вратами и отправила. Пусть идут через границу прямо к столице Зартака. У вас здесь воюют без особых хитростей, поэтому и армия Малха пойдет примерно тем же маршрутом. А у нас будут виды для постановки врат в любом нужном месте. Только потом я их оттуда сразу же уберу. В связи с учебой гвардии мне здесь будет нужен каждый маг.
   - Плохо, что ты часто мотаешься одна. Малх вполне может подослать кого-нибудь проверить так ли неуязвима жена Аниша. Тебе ведь прислали телохранителей из твоего мира, но я их при твоей особе ни разу не видел.
   - Я их пристроила с большей пользой. Они у меня обучают дружинников бою без оружия, а заодно и сами изучают местную жизнь. Пока они здесь были чужими, никакого толку от них, как от телохранителей, не было. Да и мне неудобно, когда кто-то постоянно находится рядом. Мало ли с кем мне приходится встречаться. А убийц Малха я не боюсь. Я даже арбалетчика почувствую до выстрела и смогу уклониться или стать проницаемой, если их будет несколько. Да и побоится он сейчас со мной связываться, сначала постарается выведать все, что сможет. Наверняка Хортог для этого прислал своих магов. Вот пусть и выведывают, что смогут. А вам с королем будет нужна постоянная охрана. От магии вы прекрасно защищены амулетами, а вот от ножа убийцы у вас защиты нет. А сейчас во дворец не так уж сложно попасть. Ну даст вам знать амулет, что рядом убийца, сильно это поможет? Аниш еще, может быть, отобьется, да и то не факт, учитывая, что абы кого по его душу не пошлют. А из вас, герцог, извините, боец никакой. Вам и пистолет на поясе не слишком поможет: им еще нужно успеть воспользоваться. Поэтому необходимо усилить охрану дворца и гнать из него тех, кто попусту ошивается в нем без дела. А я к вам обоим с сегодняшнего же дня приставлю своих дружинников. И с Олесом попробую поговорить, если сумею его найти. Вот уж послал бог родственника: одни бабы на уме!
   - Любит тебя муж, - сказал канцлер, показывая рукой на дворец, - даже со мной боится надолго оставлять вдвоем. Вон уже бежит сюда.
   К ним от дворца по парковой дорожке быстрым шагом подошел хмурый Аниш.
   - Где твой Зверь? - спросил он Иру.
   - В столице, в моем дворце. А что случилось?
   - Только что передали, что Зверь, по описанию похожий на твоего Страшилу, убил в одной из деревень несколько человек.
   - Это не мог быть Страшила! - возразила Ира. - Это был кто-то из его родичей. Сейчас я с ним об этом поговорю.
   - Страшила! - позвала она друга. - Кто-то очень похожий на тебя совсем недавно убил несколько человек в одной из деревень. Есть мысли, кто это мог быть?
   - Кто-то из старших. Тела были порваны?
   - Сейчас узнаю. Нет, муж говорит, что на их телах ран не обнаружили.
   - Значит, их прочитали. Старшим было несложно найти этот мир по моему следу. Я им не нужен, они искали тебя. Судя по тому, сколько времени прошло с моего изгнания, кто-то побывал в разных местах этого мира, читая людей. Все жители вашего королевства знают, что у тебя в друзьях Зверь. Теперь об этом знает и тот, кого послали.
   - И для чего, как ты думаешь, я им нужна?
   - А здесь и думать нечего. Они мне не поверили, что я не давал тебе запрещенных знаний, поэтому хотят найти и прочитать. Теперь это у них не получится. С нашей защитой они вообще ни тебя, ни меня найти не смогу.
   - А если все-таки найдут?
   - Не смогут прочитать и сразу поймут, что я тебе дал свою защиту, поэтому просто убьют. Сначала тебя, потом меня. Так что лучше всего убить их самим. Если убьем этих, других могут не прислать.
   - А могут и прислать?
   - Они все могут. Такие случаи, когда нашим врагом объявляют разумного другого вида, очень редки, поэтому сложившихся традиций нет, и все будет зависеть от тех, кто решает. Скорее всего, кто-нибудь все-таки придет посмотреть, что случилось с тем, кого послали. А если и его убить, то уж точно никто не придет, или придут сразу все.
   - Мило. А если просто на время спрятаться?
   - Охотник узнает о принадлежащих тебе жилищах и придет туда. Может повредить замок или дворец, и обязательно пострадают твои люди. Он будет убивать тех, кто окажет сопротивление и читать людей в надежде узнать, куда ты делась.
   - Сам говорил, что люди для твоих сородичей не противники. Для чего же им тратить столько времени и сил, разыскивая человеческую девушку?
   - Ты не понимаешь. Есть знания, которые нельзя отдавать чужим. Люди не соперники, но от них могут узнать другие. Время для нас ничего не значит, а силы... Разыскивая тебя, старшие развлекаются и узнают новое. Нужно убивать, иначе они не угомонятся.
   - А если они заявятся всей толпой?
   - Надо заманить ищущего тебя к твоему замку и там убить оружием твоего мира. Сама говорила, что там стоит самое сильное. Если потом придет кто-то еще, придут тоже туда. Если мало оружия, нужно притащить еще. Они все равно не сразу полезут.
   - А как заманить?
   - Бросить вызов. Приходи, я научу.
   - Придется вам на время обойтись без меня, - сказала Ира мужу с канцлером. - За мной открыли охоту сородичи моего Зверя, поэтому пострадали те люди. Жертв может стать намного больше, если не убить тех, кто меня разыскивает. Я постараюсь заманить их под пулеметы замка и расстрелять. И не надо так волноваться, Аниш, ничего со мной не случится. Не вовремя только это все! Здесь война на носу, а тут еще этих принесло.
   - А почему они к тебе привязались, из-за твоего Страшилы?
   - Из-за тех знаний, которые, как они думают, он мне дал. Все, милый, обо всем поговорим потом. А то кто-нибудь из этих тварей может явиться и в столицу. Вы им не противники. Представляешь, сколько тогда будет жертв? Я побежала готовиться, а вас буду держать в курсе своих дел.
   - Погоди, - остановил ее Аниш. - Что ты будешь делать?
   - Сейчас иду к Страшиле, он обещал помочь, а потом сразу в замок. Подготовлю людей и выманю охотника в нужное место. Там его и прикончим.
   - Тогда и я иду в замок! И не спорь! Жена будет сражаться с чудовищами, а муж спокойно заниматься государственными делами? Ты в своем уме? Герцог здесь и без нас обойдется. Это ведь ненадолго?
   - Кто его знает, - вздохнула Ира. - Думаю управиться за сегодня, а как получится...
   - Я сам против старика не выйду, - сказал Ирине Страшила. - Это у вас старики самые слабые, а у нас наоборот. Иной старик будет в два раза крупнее меня. Мы, хоть и не сильно, но растем всю жизнь. А когда жизнь долгая... Магией нас взять не получится, тем более вашей. Остается одна надежда на оружие вашего мира. Только бить нужно так, чтобы сразу убить. Хуже, если нанесешь рану и дашь уйти. Рана от человека - это страшное оскорбление, поэтому после выздоровления приложат все силы, чтобы отомстить, да не только тебе одной, а всем, до кого дотянутся. А дотянуться, сама понимаешь, могут до многих. Вот и думай. Одного-двух ты еще своими пулеметами убьешь, а вот толпу - уже не получится. Поэтому нужно что-то более сильное, чтобы сразу всех убить. Но об этом можно подумать и позже. А пока тебе нужно выучить вызов. Мы очень редко деремся между собой. Для этого обычно нет причин. Но если это все-таки происходит, соперники бросают друг другу вызов. Его можно почувствовать очень далеко и прийти полюбоваться на бой. Если ты встанешь перед замком и пошлешь вызов, почти наверняка на тебя тут же выйдет охотник. Осторожничать здесь никто из наших не будет, поэтому попрут напролом. Тут уже пусть твоя дружина и ударит. Открывай разум и запоминай.
  
   Можно было сколько угодно убеждать мужа в том, что ей ничего не угрожает, но когда Ира уходила от замка, ее начало трясти. Она знала, каким чудовищно быстрым мог быть ее Зверь, а, по его словам, на охоту выпускали лучших. Можно было просто не успеть, поэтому девушка сразу же сделала себя проницаемой. Страшила не был уверен в том, что это поможет от стариков, но хоть не будет вреда от случайной пули. Она отошла от замка метров на сто и послала вызов. Некоторое время ничего не происходило, а потом недалеко от нее со стороны леса появился Зверь. Он был крупнее Страшилы, а чешуя имела заметный красноватый оттенок. Видимо, охотник не ожидал, что вызов мог идти от человека, поэтому на мгновение растерялся. Ире этого оказалось достаточно. Максимально ускорившись, она отбежала в сторону, чтобы не очутиться на линии огня. По команде через амулет из замка ударили сразу пять тяжелых пулеметов. Зверя отбросило назад, он развернулся, подставив под огонь правый бок, рухнул на землю и затих. Ира дала команду прекратить огонь, и стрельба стихла. Она не ожидала такой быстрой победы и теперь осторожно приблизилась к поверженной твари, все еще не веря, что все закончилось. Только увидев то, что осталось от головы охотника, она облегченно вздохнула и сообщила мужу, что Зверь мертв.
  
   - Это оказалось совсем не трудно, - Ира бросила перед Страшилой несколько чешуек. - Охотника убило сразу очередью в голову. У него после этого вообще снесло часть головы. А ваша чешуя вообще очень слабо крепится к шкуре. Там ее столько пулями посбивало...
   - Он ничего не опасался, потому легко и убили. Тех, кто придет за ним, врасплох уже не захватишь, и их будет много. Ты уже придумала, как с ними бороться?
   - Пока ничего подходящего в голову не пришло. Выбить сразу много твоих родичей, не оставив подранков, и при этом сохранить замок... Мне пришла в голову другая мысль. Как ты думаешь, о твоем изгнании уже сообщили в другие миры?
   - Конечно, нет. Это будут делать при случае, а такие случаи редки. А что?
   - Значит, если этот город исчезнет, о тебе никто не узнает?
   - Ни обо мне, ни о тебе. А как ты это думаешь сделать, натравить Врага? Часть моих все равно разбежится. А если уцелеет хоть кто-нибудь из стариков, нам и гибель города не поможет.
   - Есть у меня одна мысль, только вместе с городом погибнет и твоя семья.
   - У нас очень слабые семейные связи. В семье я близко общался только с одной из сестер. Она из одной кладки со мной. Но сестру тоже наказали, хоть и не так сильно, как меня, и она собиралась уйти за знаниями. В городе ее быть не должно.
   - Тебя ведь после убийства вашего охотника тоже постараются убить? Вряд ли кто-нибудь поверит в то, что я это совершила одна, без твоей помощи.
   - Не нужно мне говорить то, что я и без тебя знаю. Говори, что тебе нужно. Вижу же, что опять что-то хочешь выклянчить.
   - Мне нужно увидеть ваш город с безопасного расстояния. Это где-то три-четыре сотни моих шагов.
   - Запоминай вид. Что-то еще?
   - Теперь дай мне картинки известных тебе мертвых миров, где еще остались вещи.
   - А это тебе зачем?
   - Это тебе барахло из тех миров не нужно, а в моем мире оно очень полезно. Необходимое мне оружие очень дорогое, нужно же за него чем-то расплачиваться.
   - Я знаю только два таких мира. Третий, в котором я был, погиб давно, и все вещи пропали. Да и находиться в нем можно только очень недолго.
   - Все равно давай, не жадничай. Брр, ну и местечко, прямо мороз по коже! Ладно, пойду кормить Малыша, а потом сбегаю на Землю.
  
   Рабочий день только начался, когда в кабинете Андропова зазвонил один из телефонов. Выслушав позвонившего, он на несколько мгновений задумался, потом сообщил, что подойдет сам, и встал из-за стола. Через несколько минут, пройдя пост охраны, он вошел в комнату, где в компании дежурного офицера его дожидалась Ирина.
   - Что же должно было случиться, чтобы такая занятая августейшая особа нас посетила? - спросил Юрий Владимирович, садясь на стул напротив девушки.
   - Много всего, - ответила Ира. - Только об этом я бы хотела говорить с вами наедине... Мне срочно нужна ваша помощь, - сказала она после того, как дежурный офицер покинул помещение. - Иначе скоро вам будет не с кем сотрудничать. Помощь нужна оружием, причем пулеметы и даже орудия положения не спасут. Мне от вас, Юрий Владимирович, нужен ядерный заряд.
   - Ого! - удивился Андропов. - Это кого же вы надумали бомбить, соседей?
   - За кого вы меня принимаете? - обиделась Ира. - Думаете, стала королевой и человеческие жизни и в грош не ценю? Это не для моего мира, и совсем не для людей. Мне нужно срочно уничтожить город чужих.
   - А они вам чем насолили?
   - Не они мне, а я им. По крайней мере, эти звери так думают. Я подружилась с одним из них, и он передал мне много таких знаний, которые сделали меня самым сильным магом моего мира. У зверей произошел конфликт с другими разумными, которые их теперь уничтожают. Мой зверь хотел, чтобы я вмешалась и помогла, но его за связь со мной изгнали, а на меня объявили охоту.
   - Что они собой представляют?
   - Возьмите варана и увеличьте до таких размеров, при которых он будет весить две тонны. Оденьте его в чешую вроде той, которую я вам приносила, и получите моих зверей. Эти звери владеют магией и могут свободно перемещаться между мирами без всяких врат. Они очень сильны и быстры, и для них не существует препятствий. Основное их занятие - это сбор знаний, для чего их когда-то и создали давно сгинувшие хозяева. Знания отбираются у разумных способом, о котором вам лучше не знать.
   - Милые создания.
   - Да уж. Один такой милый уже явился за моей жизнью, да только попал под пулеметы и отдал свою. Но теперь их по его следам придет много, и они уже не будут так беспечны. Убивать нужно сразу всех, не оставляя подранков. Как это сделать, я не представляю. А если придумаете вы, я получу только отсрочку: в следующий раз их придет еще больше. А у нас еще на носу война.
   - А если вам на время укрыться у нас?
   - Я не могу этого сделать. Они уже знают, что я жена властителя тех земель. Не найдя меня, они отыграются на моих подданных. После такого спасения я сама наложу на себя руки.
   - Да, ситуация! Но ведь о вас может быть известно и в других городах того мира.
   - Нет никаких других городов. На той планете всего один город, построенный для зверей совсем другим народом. Если мы его уничтожим, на этом все и кончится. Этим, кстати, мы спасем жизни сотен тысяч разумных в самых разных мирах, которых для своих целей убивают ящеры.
   - Допустим, что вы меня уговорили, но атомная бомба это не пулеметы.
   - Намекаете на то, что за нее придется долго расплачиваться? Я бы могла вам сказать, что эта операция в ваших собственных интересах, что без нее вы останетесь только с тем золотом, которое успели получить и с воспоминаниями об упущенных возможностях. Но я не собираюсь никого здесь шантажировать. И мне есть чем заплатить за вашу услугу. И не золотом, золота вы и так получите достаточно в обмен на свои товары. У вас был интерес к вещам погибших миров? Теперь я знаю два таких и могу отвести туда ваших людей. Я думаю, что это вполне достойная цена, но не буду мелочной и сделаю своей родине еще один подарок. Хотите иметь своих магов? Слишком сильных не обещаю, но открывать врата и лечить пациентов они смогут.
   - Вы это серьезно?
   - Я, Юрий Владимирович, в последнее время вообще редко шучу. Не то у меня сейчас положение для шуток. Средство, с помощью которого я могу подготовить вам магов, инопланетного происхождения и подарено мне моим Зверем совсем недавно. Как видите, я не напрасно рисковала.
   - Как вы думаете применить заряд?
   - Я открою врата недалеко от города, и вы через них выводите на ту сторону какой-нибудь транспорт, в котором и будет лежать заряд. Там пески, поэтому лучше применить не колесный транспорт, а что-нибудь гусеничное. Направим его на город и уйдем вратами. А подрыв можно провести часовым механизмом.
   - А ваши ящеры не разбегутся?
   - От одной единственной машины? Скорее, она их заинтересует. Эти твари очень любопытны.
   - А найти с ними общий язык не получится?
   - И меня, и моего Зверя они убьют сразу же, как только увидят, а с вами вообще разговаривать не будут: вы для них никто.
   - Как быстро все нужно подготовить?
   - Чем быстрее, тем лучше. Желательно уложиться дня в два-три.
   - Вы понимаете, Ирина, что сам я этот вопрос не решу. Но я постараюсь, чтобы он был решен побыстрее. Вам как передать о результатах?
   - Как обычно, через Марта. Врата я сейчас обновлю.
   - А когда вы дадите обещанное?
   - Только после выполнения вами своей работы. Врата в миры открою сразу, а магов буду готовить при малейшей возможности. Возможно, это будет уже после войны.
   - Помощь в войне не нужна? А то можно обсудить наше участие.
   - Спасибо, но пока мы управимся сами. Но ваше предложение я буду иметь в виду.
  
  
   Глава 34
  
  
  
   - Я все-таки не понял, почему у вас нет короля? - спросил муж. - Как может народ чем-то управлять, да еще мастеровые и крестьяне? Пойди в любую деревню и посмотри, многие из них даже со своим хозяйством управиться не могут, и все поголовно неграмотные.
   Сегодня, после завтрака, Ира с Анишем уединились в своей гостиной, и муж попросил рассказать о ее мире и о прошлой жизни.
   - Ты для меня единственная и любимая, а я о тебе почти ничего не знаю. Как ты росла, какая у тебя семья? Да и вообще было бы интересно послушать о твоем мире. Как вы получили такую силу без всякой магии?
   Муж сел на край дивана, а Ира на него легла, положила голову ему на колени и начала рассказывать о своем прошлом, стараясь сделать это максимально доходчиво.
   - Это сейчас крестьяне неграмотные, а многие просто бестолковые, - возразила она. - Да и мастеровые от них в этом ничем не отличаются. У нас без королей и дворянства просто не обойтись. Должно пройти очень много времени, прежде чем люди станут умными и грамотными. В нашем мире в некоторых странах еще правят короли. Их убрали там, где они не смогли удержаться.
   - Тогда все нормально, - успокоился Аниш. - Если не можешь управлять королевством, нечего и садиться на трон. Хотя в Ливене сбросили слабого короля. Лучше им от этого стало? Там сейчас такой бардак, что их даже никто не хочет завоевывать. Если мы их присоединим к себе, это для всех будет большой головной болью. Знаешь, сколько народа придется извести, прежде чем удастся навести хоть какой-то порядок?
   У Иры на поясе загудел амулет связи с канцлером, который она в числе немногих постоянно носила с собой.
   - Подожди минуту, - сказала она мужу и сжала в кулаке мешочек с чешуйкой.
   - Вы где? - раздался голос канцлера. - Нам нужно срочно собраться. Только что пришло сообщение о том, что войско Малха перешло границу с Зартаком. Где собираемся?
   - Мы у себя в гостиной, - ответила Ира. - Вам сделать врата?
   - Не стоит, - ответил герцог. - Я уже иду к вам.
   - Ну что за гадство! - пожаловалась мужу Ира. - Не мог этот Малх подождать хоть несколько дней! Армия еще не готова, дружину набрали, но новички не прошли обучения, а тут еще эти ящеры!
  
   Лес закончился, и король Сардии вместе со своим верховным магом и свитой выбрался на вырубку, которая тянулась узкой полосой, насколько хватало глаз. Это и была граница с Зартаком, которую совсем недавно перешла армия. Кони осторожно ставили копыта, которые по бабки проваливались в густой влажный мох и трясли головами, стараясь избавиться от комаров, налетевших от расположенного неподалеку заболоченного озера.
   - Отогнал бы ты этих кровососов, Хортог! - раздраженно сказал король, прихлопнув на своей щеке одного из насекомых. - Хоть какая-то польза была бы от твоей магии!
   Маг что-то сделал, и все комары исчезли.
   - Почему-то генерал Сард не шлет гонцов, - продолжал недовольно брюзжать король. - Спроси своих магов, что там творится.
   Малх начал эту войну без желания, только в силу необходимости. Его не отпускало предчувствие неудачи и с самого начала компании не покидало дурное настроение.
   - Там был только небольшой отряд пограничной стражи, - передал Хортог слова одного из своих магов. - Его окружили и сейчас добивают. Теперь до самого Марина никого не встретим. Немного в стороне от пути будет небольшая деревня. Я разрешил нашим шурам в ней покормиться. Нам здесь деревни не нужны, а с кормежкой кровососов в ближайшее время не будет проблем.
   - По войскам в Марине никаких изменений?
   - Нет, в городе по-прежнему пять сотен солдат. Я уже послал в него магов, чтобы захватили ворота и удержали до подхода подкреплений. Город необходимо взять сходу, возиться с его осадой нельзя. Нужно быстрее захватить все пограничье и перекрыть дороги, чтобы Гарт как можно дольше был в неведении. Сейчас для нас скрытность - залог успеха.
   - Ты это для кого говоришь, для меня? Лучше позаботься, чтобы все твои маги были с войском, а не болтались за тобой хвостом!
  
   - Малх начал раньше, чем мы предполагали, - сказал канцлер, усаживаясь в глубокое, мягкое кресло, в котором он любил сидеть, когда проводил время в гостиной королевской четы. - Планы менять не будем? У нас по противнику ничего не изменилось?
   - По вчерашнему докладу все так же, как и раньше, - ответила Ира. - На границе с нами Малх оставил заслон в две тысячи мечей. Других войск в стране нет, все ушли в поход.
   - Значит, даем Малху углубиться в Зартак и наносим удар по заслону! - потер руки Аниш. - Выведем им в тыл вратами гвардию и обстреляем из автоматов. Никто армию вратами не водит, так что они этого точно не ждут. Сопротивляться сардийцы не смогут, и Малх об их разгроме не узнает. Побегут, как миленькие, и бежать смогут только в нашу сторону, где поставим армию. Если не идиоты, выжившие сдадутся. Потом захватим столицу и еще несколько самых крупных городов.
   - Все так, - согласился канцлер, - только прежде нужно убрать нескольких магов, которых король оставил в столице, чтобы раньше времени не передали весть о том, что королевства у него больше нет. Ты подготовила команду?
   - Все давно готово, - кивнула Ира. - Пойдут Саш и десять дружинников. Они там быстро все почистят. А своего Зверя попрошу проследить за войском Малха. Когда сойдутся две армии, он даст знать. Тогда начнем и мы. А перед тем как начать, я с ним посещу шуров и заставлю их признать власть Тессона.
   - Олес рвется помахать мечом, - сказал Аниш, - но у меня по этому поводу большие сомнения.
   - А как он машет мечом? - спросила Ира.
   - Посредственно.
   - Тогда пусть лучше сидит дома и занимается тем, чем привык, - сердито сказала девушка. - Когда закончится эта война, надо будет им заняться всерьез.
  
   Тучи, из которых два дня почти без перерыва шел дождь, разошлись, и Сантиллу заливали яркие лучи солнца. Насколько солнечно было в столице Зартака, настолько же мрачно было на душе у короля.
   - Найди воспитателя принца, - приказал Гарт своему секретарю. - Мне нужно поговорить сначала с ним, а потом с сыном, так что найди заодно и Серга, пусть он будет неподалеку.
   Секретарь, несмотря на внешнюю медлительность, когда было нужно, действовал быстро, поэтому уже через несколько минут перед королем согнул голову в поклоне Арон Зарин, который уже два года пытался обучать юного принца искусству управления людьми и владению оружием. Толку от этого обучения было чуть, в чем нужно было винить не воспитателя, а характер и пристрастия самого Серга.
   - Подойди ближе! - нетерпеливо сказал Гарт. - У меня к тебе очень важное поручение. На наше королевство напали сардийцы. Король Малх привел большую армию и очень быстро захватил приграничные провинции, а я со всей армией выдвигаюсь ему навстречу. Твоя задача - вывезти принца к графу Дарому, причем сделать это так, чтобы знало как можно меньше людей. Поэтому поедете под охраной только двух гвардейцев. У Малха очень много сил, так что всякое может случиться. Но что бы ни случилось, ты обязательно должен сохранить Серга. После смерти жены он единственный родной для меня человек. Но Серг - наследник трона, поэтому Малх постарается его убить. Возьми эти кошели, в них достаточно золота, чтобы можно было безбедно прожить два года. Если все рухнет, увезешь мальчика в Тессон и передашь на воспитание Анишу. Он из всех самый порядочный и не бросит моего сына в беде. Иди собираться, а я после разговора с Сергом пришлю его к тебе. Охрана и лошади для вас уже готовы. И пришли ко мне сына, он должен быть где-то рядом.
   Арон почтительно поклонился, забрал золото и вышел из королевского кабинета. Почти тотчас же в него вбежал славный мальчишка лет десяти.
   - Ты звал, отец? - спросил он, в нетерпении переминаясь с ноги на ногу.
   Ему сегодня привезли интересную книгу, от которой его оторвал вызов отца, и Серг горел желанием быстрее вернуться к чтению.
   - Послушай, сын! - начал Гарт. - Да перестань ты отплясывать на месте! Только и дел, что твои книги! У нас началась война с Сардией, и я вместе с войском ухожу из столицы навстречу врагу и могу не вернуться. Если победит Малх, тебя попытаются найти и убить. Ты это понимаешь? Даже отказ от трона тебе не поможет. Малх - не тот человек, он тебя убьет просто на всякий случай для собственного спокойствия, поэтому сейчас же срочно собери свои вещи. И смотри, чтобы это были действительно нужные тебе вещи, а не твои книги. Поедете с Ароном к графу Дарому. Если все будет нормально, потом вернетесь, если нет, я приказал твоему воспитателю отвезти тебя к королю Тессона. Аниш - порядочный человек и не в ладах с Малхом, поэтому, я надеюсь, что он тебе поможет. Прощай, сын!
   - Прощай, отец! - отозвался мальчишка, до которого только сейчас дошло, насколько все серьезно.
   Наверное, Серг еще долго копался бы в своих вещах, и в результате все-таки набрал с собой книг, если бы не Арон, который прекрасно знал принца и пришел к нему сам, быстро перебрал кучу вещей и отобрал из них самые необходимые. Он уложил все в переметные сумки и, скрепя сердце, засунул в них две книги, с которыми принц ни за что не хотел расставаться.
   - Уходим, ваше высочество! - сказал он, перевешивая сумки себе через плечо. - И не забудьте прицепить к поясу меч и кинжал. Нет, парадный клинок оставьте, возьмите тот, с которым мы с вами тренировались.
   У входа в покои принца лежали сумки с вещами Арона, которые он взял в левую руку, стараясь правую держать поближе к рукоятке меча. Наверное, только это их и спасло. Когда принц с воспитателем спустились на первый этаж дворца и через одну из дверей для слуг вышли в парк, на них с обнаженными мечами бросились двое в одежде конюхов. Арон отпихнул принца и пригнулся, пропуская над головой один меч. Под второй клинок он подставил сумки, выхватил свой меч и успел зацепить руку одного из убийц. На этом его успехи закончились. Сумки смягчили удар, но он все равно получил рану, и рукав начал быстро пропитываться кровью. Пока противник был один, Арон еще мог его сдерживать, рассчитывая, что на звон мечей примчатся гвардейцы. Но время шло, помощи не было, а второй из злоумышленников подобрал свой меч левой рукой и тоже ввязался в драку. Хоть он и не мог действовать в полную силу, Арону хватило и этого. Не в силах держать оборону, он начал пятиться к дворцовой стене, возле которой с мечом в руках стоял бледный мальчишка. Сейчас его прижмут к Сергу, и для них обоих все кончится. За спинами убийц что-то дважды коротко грохнуло, и они оба упали на гравий дорожки. Шагах в десяти от себя Арон увидел молодого парня в одежде горожанина, который стоял, настороженно озираясь и держа в руке какой-то непонятный предмет. Оружия у него видно не было.
   - Воспитатель принца? - спросил парень и, получив утвердительный кивок, сказал: - Берите своего воспитанника и ведите его сюда. Сейчас я создам врата, ими и уйдем. И не нужно на меня так смотреть. Если бы я не вмешался, вы оба уже были бы мертвы, как мертвы те гвардейцы, которых вам дали в сопровождение. Королю надо было дать вам не солдат, а мага, хотя у людей Малха хорошие амулеты... Вы долго будете чесаться? Эти люди у Малха здесь не единственные, а я вас долго ждать не намерен. Или вы идете со мной, или я ухожу один, насильно я никого с собой тянуть не собираюсь.
   Он повернулся к ним спиной, и тотчас же рядом с ним возник бледный в солнечном свете круг врат. Арон решился.
   - Принц, мы должны идти. Подберите свои сумки, а то у меня ранена рука. Свои вещи я возьму сам. Да быстрее вы, он сейчас уйдет!
   Арон знал, что долго держать врата магам было не под силу, поэтому он подтолкнул в них принца и шагнул сам. Если уж никто не прибежал на шум боя, значит, помощи можно было не ждать, а сам бы он мальчишку не довез. У воспитателя и так от потери крови уже начала кружиться голова. А этот маг, кем бы он ни был, действительно только что спас им жизнь.
  
   До побудки осталось совсем немного времени, и по лагерю, кроме часовых, уже бродили вставшие по нужде солдаты. Генерал в этом ничем не отличался от своих солдат. Выпитая вчера вечером вторая кружка пива была лишней, поэтому сегодня пришлось рано вставать и идти отливать в устроенный специально для офицеров шалашик клозета. Солнце еще не выглянуло из-за леса, и было прохладно и сыро. Поеживаясь от этой сырости, генерал направился к кашеварам с намерением отогреться кружкой горячего компота, который для всего лагеря варили из сухофруктов. Пить воду в речке запретил приданный ему маг. Подумав о маге, генерал невольно скривился. Конечно, поход в Зартак - дело важное, но все же могли бы ему оставить кого-нибудь получше. Этот, кроме целительства, не знал и не умел ничего. Выпить горячего ему не дали.
   - Где генерал? - услышал он возглас неподалеку и направился в ту сторону.
   - Ваше превосходительство! - к генералу, придерживая рукой меч, подбежал барон Саж, командовавший его небольшой кавалерией. - Наши разъезды заметили противника со стороны леса! Нужно трубить тревогу!
   - Вы не пьяны, барон? Какой там может быть противник? Вашим людям враги просто померещились в тумане.
   - Я не пьян и верю своим людям! - ответил барон, лицо которого покраснело от гнева. - Уж не знаю, как к нам в тыл попали гвардейцы Аниша, но они вот-вот будут здесь. Если вы не поднимите лагерь, это сделаю я! И пусть меня потом за это судит король!
   Развернувшись, он бросился к штабной палатке, и вскоре оттуда донесся трубный сигнал тревоги.
   - Сумасшедший, - пробормотал генерал, направляясь к своей палатке, чтобы надеть мундир. - Ладно, все равно пора было трубить подъем. А этому паникеру я еще припомню его самоуправство, если никаких гвардейцев не окажется.
   Эта мысль оказалась для него последней: не дойдя всего нескольких шагов до палатки, генерал рухнул навзничь с прострелянной головой. Поднятые по тревоге солдаты выбегали из своих палаток и попадали под пули. Досталось и тем, кто выбежать не успел: пули насквозь прошивали палатки, поражая находившихся в них людей. Наконец уцелевшие сообразили, откуда пришла смерть, и, теряя бойцов, нестройной толпой побежали к границе. Спастись удалось только каждому третьему мечнику, а из всадников не ушел никто. Подобравшиеся почти вплотную гвардейцы перестреляли их всех из автоматов. Солнце уже поднялось над лесом, и его лучи на глазах съедали стелющийся над лугом туман. И сквозь остатки этого тумана спасшиеся воины Сардии увидели плотные ряды солдат армии Тессона. Звякнув, упал на землю первый меч, за ним последовал другой... Солдаты бросали оружие и становились на колени, склоняя головы перед победителями.
  
   - Ваше величество, - склонился перед ней Мар. - Пришло сообщение, что доставили принца Серга. - Спрашивают, что с ним делать дальше.
   - Передайте, чтобы переправили сюда, - сказала Ира секретарю. - Я хочу с ним поговорить. Постойте, Мар, не надо ничего передавать, я лучше схожу сама, так будет быстрее.
   Она создала врата в ту часть своего дворца, где находились комнаты, отведенных ею для своих магов. Ира никогда не открывала к ним двери без стука, постучала и в этот раз и, услышав разрешение, вошла. Это была комната одного из самых молодых магов, которого она, не надеясь на людей канцлера, направила в Сантиллу присмотреть за принцем. В комнате, кроме самого мага, находились еще два человека: крепкий пожилой мужчина с повадками бывалого воина и очень симпатичный худощавый мальчишка.
   - Здравствуй, Винтор, - поздоровалась она с магом. - Представишь мне своих гостей?
   - Здравствуйте, миледи! - отозвался маг. - Это принц Серг и его воспитатель, имени которого я пока не узнал. Я прибыл в последний момент, когда люди Малха, убив охрану, собирались прикончить их самих. Спутника принца ранили, но рану я ему уже затянул. Только ему бы полежать, крови все-таки вытекло много.
   - Распорядись, чтобы о нем позаботились, - сказала девушка, - а принца я у вас забираю. Немного невежливо, что я вам не представилась. Я, принц, местная королева. Можете звать меня просто Риной, вам можно. Я вас больше по титулу тоже величать не буду. У вас есть с собой вещи, Серг? Если есть, берите их с собой и идите за мной. Ничего, Винтор, если я уйду прямо от тебя? Спасибо.
   Ира создала врата, взяла за руку робеющего мальчишку и подтолкнула его впереди себя.
   - Это моя гостиная, - пояснила она Сергу. - Не держи свои вещи, положи их куда-нибудь. У нас с тобой будет нелегкий разговор. Куда тебя хотел направить отец?
   - Сначала к своему другу, - ответил мальчик, - а потом, если дело кончится плохо, то сюда к вам.
   - Как мне ни жаль тебе такое говорить, но для твоего отца дело действительно кончится плохо.
   - Но почему? У него большая армия и магов не меньше, чем у Малха!
   - Потому что у короля Сардии, помимо своей армии и магов, будет еще войско шуров. Вижу, что ты мне не веришь, а зря! Отец Малха не перебил кровососов, как должен был сделать по договору, а приютил в своих горах, а его сын их вооружил и обучил сражаться. У твоего отца против них нет никаких шансов.
   - А вы ему не можете помочь? Вы же добрая, я вижу!
   - Тебе никогда не говорили, что короли не имеют право на доброту, когда речь идет о государственных интересах?
   - Много раз, - буркнул мальчишка. - Потому я и не хочу править!
   - Ну а мне, в отличие от тебя, деваться некуда. Мы с мужем не можем никуда уйти от той ответственности, которая свалилась на наши плечи. Открою тебе небольшой секрет. Если бы на вас сейчас не напал Малх, королевство Зартак просуществовало бы не больше года. Не надо на меня так смотреть, это сделали бы не мы. Следующим летом на вас собирается походом великий хан степняков Урнай. Не знаю, как у него с магами, но воинов раз в десять больше тех, которых смог бы выставить твой отец.
   - Значит, в следующем году он разобьет Малха! - мстительно сказал Серг.
   - Да, на роль короля ты точно не годишься! - вздохнула Ира. - Какой король думает только о себе? Вот ты обрадовался тому, что кочевники разобьют твоего врага, а ты подумал о том, что многие тысячи жителей твоей страны при этом погибнут, и еще большее их число попадет в рабство?
   - А что будете делать вы?
   - А мы будем поступать некрасиво, но так, чтобы в конце концов разбить и кочевников, и любого другого, кто посягнет на земли кайнов. Если мы сейчас начнем воевать с Малхом, то, даже если победим, так при этом ослабеем, что не сможем дать отпор воинам Урная. А если твой отец, пусть даже ценой своей гибели, сильно ослабит войско Малха, мы сможем разбить его малой кровью и объединить в одно целое сразу три королевства. Тогда для нас и Урнай не будет проблемой. А потом придет черед и Ливены, где сейчас вообще нет никакой власти.
   - А Сандер? Что вы собираетесь делать с Сенгалом?
   - Мы должны объединить всех кайнов. Если Сандер этого не поймет, ему придется уйти. Но войну мы развязывать не будем, придумаем что-нибудь другое.
   - А мне почему помогли?
   - Потому, что ты хороший человек и не рвешься править. И еще потому, что мне стыдно за то, что я вынуждена делать. А если я этого делать не буду, все кайны умоются кровью.
   - Мне вас жаль, - сказал мальчишка, - и я не держу на вас зла, но и помогать вам тоже не буду. Какая у меня будет судьба?
   - А чего бы ты хотел сам? Я знаю о твоей страсти к чтению, но ведь нужно в жизни заниматься и чем-то еще.
   - Я об этом пока не думал.
   - Ладно, это все не горит. У меня сейчас очень мало времени. Я его потратила на тебя за счет других дел, но мне очень хотелось, чтобы ты меня правильно понял и не осуждал. Пойдем, я распоряжусь, чтобы тебе выделили комнату и приставили слугу. Позже мы с тобой еще о многом поговорим.
   Она только успела передать принца Мару, как на связь вышел Страшила.
   - Рина, они сойдутся завтра в середине дня. В том месте, где это произойдет, даже есть подходящее место для драки, так что можете начинать действовать.
   - Саш? - связалась с мастером Ира. - Забирай свою группу и начинайте. К утру в столице не должно остаться ни одного мага, который смог бы предупредить Малха. Если получится, постарайтесь обойтись без убийств.
   - Не беспокойтесь, миледи, - ухмыльнулся Саш. - Я их всех прекрасно знаю, а с вашими заклинаниями мы их спеленаем, как детей.
   - Больше не жалеешь, что поменял королевство?
   - Шутите? Сейчас мастеров Хортога буду вязать я, а если бы остался в Сардии, повязали бы меня. Или там, или здесь, а то еще, может быть, и пристукнули.
   Громко загудел амулет связи с Мартом, и у Иры оборвалось сердце.
   - Рина! - еле слышно прозвучало из амулета, и она поспешно поднесла его к уху. - Приехал на своей машине Воронцов и хочет с тобой увидеться. Говорит, что решение по твоему вопросу принято, и у них все готово, требуется только твое присутствие.
   У нее немного отлегло от сердца. Предстоящее мероприятие тоже нельзя было назвать приятным, но она боялась, что Март сообщит, что они опоздали, и Звери уже здесь.
   - Передай, что я сейчас буду.
   Ира переоделась в один из своих старых костюмов, связалась с канцлером и предупредила, что ненадолго идет на Землю.
   - Предупредите мужа. Ну, герцог! Нет у меня времени с ним объясняться. Вы же знаете Аниша, ему двух слов будет мало. Саша я отправила. К утру я должна быть на месте, но, если вдруг задержусь, врата вам откроет Лаш. Сил у него достаточно, и все точки привязки он знает.
   Оставив дома все лишние амулеты, она вышла в коридор замка возле комнаты, в которой останавливались работники Комитета
   - Здравствуйте, Павел Игнатьевич! - поздоровалась она с поднявшимся при ее появлении с дивана куратором. - Что это вы к нам зачастили. Могли бы прислать кого-нибудь рангом пониже.
   - Здравствуйте, Ирина Игоревна! Или, может, правильней будет ваше величество?
   - А в лоб? Где вы видели величество в таких обносках? Называйте просто по имени. Меня так даже кое-кто из подданных зовет в приватной обстановке. Не томите, говорите по существу.
   - Если по существу, то для вас приготовили ядерный фугас мощностью четырнадцать килотонн. Для его транспортировки демонтировали старую самоходную артиллерийскую установку, сняв с нее всю верхнюю часть. Оставили только шасси и органы управления. Фугас подрывается радиовзрывателем, но мы продублировали его часовым механизмом. Приготовлено возвышение с которого шасси с фугасом пройдет врата. Только есть одно условие. Прежде чем запустим нашу технику, на ваш город посмотрит наш человек. Мы вам верим, но все-таки хотим убедиться, что город действительно принадлежит чужим.
   - Да ради бога! - сказала Ира. - Проедем на ту сторону, посмотрит ваш специалист на город и запустит установку, а потом уходим вратами. Надо будет только проверить, сработал ваш будильник или нет. Радиовзрыватель у нас будет? Вот и хорошо. А вообще-то, я вам их город и так могу показать, причем из той же самой точки. Сможете даже за нами наблюдать.
   - А съемку мы вести сможем?
   - Снимите все в лучшем виде, но... - Ира заколебалась. - Я боюсь, что если будет проходить свет, может пройти и радиация, так что перед самым взрывом от этого окошка лучше держаться подальше.
   - Ирина Игоревна...
   - Что вы жметесь, говорите, что нужно. Вы же меня, Павел Игнатьевич, прекрасно знаете! Уж вы бы могли понять, что мое положение мне гонору не прибавило. Власти и ответственности - да, а в остальном я точно такая же, какой была. Чего вы боитесь? Все свои обещания я обязательно выполню.
   - В вашей честности никто не сомневается, дело в другом. На днях на Запад перебежал высокопоставленный работник Комитета. Соблазнился, сволочь, яхтами и особняками. Мы, конечно, постараемся, чтобы он всем этим наслаждался недолго, но теперь о том, что мы имеем выход в другой мир и возим оттуда золото, знают наши противники. Естественно, молчать они об этом не будут. Шума пока нет, но это только дело времени. Слишком уж у него сенсационный материал. Прежде чем о таком кричать, постараются получить подтверждение по другим каналом. А когда знаешь, что искать... У нас ведь запущено огромное производство, связанное с сотнями смежников. Уже вовсю начинаем внедрять накопители. Косвенных фактов, подтверждающих слова этого иуды, они накопают быстро и много.
   - Было бы наивно, начиная такие масштабные проекты, считать, что на Западе никто ничего не заметит.
   - Мы это принимали в расчет, просто все прогнозировалось на более позднее время.
   - Так поделитесь с ними, естественно, не за так.
   - Шутите? Нам самим золота не хватает.
   - А вы тогда прикиньте, что для вас важнее: мир с соседями или монополия на золото. Золота у нас в земле еще черт-те сколько, так что хватит на всех. Даром, мы его, естественно, никому отдавать не будем. Открою секрет. В ближайшие несколько дней наше королевство увеличится почти в три раза, соответственно, возрастут и возможности. Насчет мертвых миров ваш перебежчик что-нибудь знал?
   - Нет, это прошло мимо него, его в то время в Союзе уже не было.
   - Вот и прекрасно, значит, это будет только ваше.
   - Мы бы хотели, чтобы вы при необходимости смогли выступить на пресс-конференции.
   - Вы сначала определитесь со своей позицией. Чем вы готовы поделиться, и что потребуете взамен. Напишите мне что-то вроде тезисов, а я потом посмотрю, что можно использовать. Но в любом случае все только через несколько дней. Я и на это мероприятие вырвалась только потому, что оно жизненно необходимо. Если не выполним, на всем остальном придется ставить крест.
   - Я передам все подробности нашего разговора, - сказал Воронцов. - Пойдемте, у меня здесь машина.
   Они вышли из замка и сели в стоявшую у входа черную "Волгу". Куратор завел мотор и повел машину по усыпанной битым камнем дороге к ярко светящимся на фоне темнеющего леса вратам. Слева промелькнули сосны с могилами Райны и слуг.
   "А ведь я так и не установила арку, - подумала Ира. - Изготовили, оплатили, а из Зарта так и не привезли. Нужно будет напомнить Виктору после всего".
   Воронцов вдавил педаль газа, и машина сходу проскочила разрыв дороги на месте врат. Их слегка тряхнуло, завизжали тормоза, и машина остановилась для досмотра.
   - Куда теперь? - спросила Ира, открывая дверцу.
   - Никуда, - ответил Воронцов. - Все пригнали сюда. Вон ваш подарок стоит. Так что работать будем отсюда. И комиссия по этому проекту должна быть здесь. Сейчас им дадут знать, что мы здесь, тогда и начнем.
  
  
  
   Глава 35
  
  
   - Скафандры надевать будете? - спросил один из членов комиссии.
   - Какие скафандры? - не поняла Ира. - Зачем?
   - Чтобы не занести на Землю чужую микрофлору, которая может оказаться опасной.
   - Что-то вы об этом в моем мире не больно заботились.
   - Вы несколько раз посещали Землю без всякого контроля, а потом без всяких последствий жили в детском доме. Поздно было что-либо предпринимать. И потом при таком масштабном обмене людьми и материалами обеспечить контроль просто невозможно.
   - Думаю, что предохраняться нет смысла, - ответила Ира. - По словам моего друга, в песках вообще нет жизни, а воздух там сухой и горячий. Сами же ящеры никогда ничем не болеют.
   - Что же они пьют, если там нет воды?
   - А я знаю? - рассердилась Ира. - Может быть, они ходят пить в другой мир. Для них это проще, чем для вас пройти из комнаты в кухню. Вы же в комнате не делаете кран с водой? А они вообще не любят, когда рядом есть вода или много жизни. Я думаю, что все страхи об опасности чужих микробов сильно преувеличены. Сколько разных существ ходят из мира в мир без последствий. Давайте начинать, а то у меня плохо со временем. Вы хотели их увидеть? Смотрите. Это тоже врата, но пройти в них нельзя, можно только увидеть то, что за ними.
   - Да, мирок... - произнес кто-то за ее спиной.
   Через возникший двухметровый круг была прекрасно видна пустыня, без следов какой-либо растительности или другой жизни. Прямо перед окном простирались песчаные барханы, но чем ближе к городу, тем они становились ниже и метрах в ста от него вообще сходили на нет. Сам город представлял собой беспорядочное нагромождение одинаковых серых зданий-кубиков. Было видно, что город насквозь прорезает широкая полоса песка, свободная от строений. На небе не было ни облака, и все заливали лучи маленького, но яркого светила.
   - Город представляет собой нечто вроде круга диаметром больше километра, - объяснила Ира. - Он разделен на четыре части двумя дорогами. Размеры я определила очень приблизительно.
   - А для чего дороги? - спросил ее кто-то. - И почему не видно жителей?
   - Насчет дорог мой Зверь ничего не знает. Это нужно спрашивать самих строителей. А жители редко выходят из домов. В центре их больше, а на окраине многие дома вообще стоят пустые. Подождите немного, кого-нибудь увидим. А если нет, так они выйдут на шум мотора, тогда полюбуетесь.
   - Придется подъезжать ближе к городу, - сказал Ире коренастый мужчина в кожанке. - Я ваш водитель. Если запустить самоходку прямо от врат, она по барханам уйдет в сторону. Вам же надо попасть на дорогу?
   - Да, - подтвердила Ира. - Желательно доехать до центра. Взрыв на краю не разрушит весь город. С какой скоростью движется ваш танк?
   - Самоходная установка, - поправил он ее. - Пустим со скоростью километров семь.
   - Это метра два в секунду, - подсчитала Ира. - Значит, часы нужно ставить на десять минут. Тогда взорвется в центре.
   - Смотрите! - крикнул мужчина рядом с Ирой. - Это они?
   Возле одного из домов на краю города появились два Зверя, которые почти сразу исчезли.
   - Да, это они, - подтвердила Ира. - Убедились, что это не люди? Может, тогда начнем?
   - Начинайте! - решил глава комиссии. - А мы пока установим камеры.
   - Пойдемте, - тронул Иру за рукав водитель. - Я вам не представился. Алексей.
   - Ирина. Вы водитель этих самоходок?
   - Вообще-то, я танкист, - засмеялся Алексей, - и дослужился до майора. Механики-водители все мальчишки, кто их с вами пустит на такое дело? Садитесь на сидение. Шлем дать? Самоходки и так сильно шумят, а эта к тому же старая.
   - Давайте, - протянула руку девушка. - А почему старая? Новую пожалели?
   - А прекратили их выпускать, - как показалось Ире, с сожалением ответил Алексей. - Да и зачем вам новая? И эта прекрасно доставит ваш груз. Ящериц не жалко?
   - Мне больше жаль людей, которые погибнут, если у нас ничего не получится, - сухо ответила девушка. - Не нужно меня считать бездушным чудовищем. Мне их жаль, а вот они меня жалеть не будут.
   За спиной взревел двигатель, а машина, даже стоя на месте, вся гремела и тряслась.
   - Открывайте свои врата, - крикнул майор. - У меня все готово.
   Увидев возникший перед машиной радужный круг, он пару секунд им любовался, а потом включил фрикционы, и самоходка, грохоча траками, пошла в окно, перевалила через небольшое возвышение и упала на песок. Перепад высот был небольшой, но удар многотонной машины сотряс и ее, и пассажиров. Майор выругался и выключил двигатель.
   - Не будем раньше времени привлекать к себе внимания, - пояснил он. - Мне еще нужно снять все ступени предохранения и выставить время. А зачем вы закрыли свои врата?
   - Мне их нетрудно открыть снова, - ответила Ира. - А бросать... Если ими заинтересуется какой-нибудь любопытный ящер и засунет башку на ту сторону, а то и залезет сам, члены вашей комиссии мне потом выскажут много всего, если, конечно, уцелеют.
   - А если он заинтересуется не окном, а нами? - спросил майор, колдуя с большим грязно-зеленым цилиндром фугаса.
   - У меня с собой АПС, - успокоила его девушка, расстегивая куртку. - Одного я уже из такого убила. Жарко. Вы чувствуете, что находитесь на другой планете?
   - Вроде тело немного легче, и чувствую какой-то странный запах, а в остальном от наших пустынь отличий нет.
   - У вас голубое лицо, - заметила Ира, - да и у всего здесь голубоватый оттенок. От солнца, наверное. А пахнет железом. И воздух очень сухой и дерет горло.
   - Железом - это от машины. Тут еще чем-то пахнет. Все, я уже закончил. Сейчас доедем до ровного места, я направлю машину и уходим. Похоже, что в этих лучах до фига ультрафиолета, и мы можем серьезно обгореть. Интересно, почему барханы не доходят до города? Вроде ничего не мешает.
   Он завел двигатель, и разговаривать стало трудно. Слегка переваливаясь с боку на бок, тяжелая машина поползла к городу. На шум мотора никто не появлялся, и они добрались чуть ли не до крайних домов. Майор, работая фрикционами, выровнял машину так, что она оказалась на середине дороги и чем-то закрепил рычаги.
   - Уходим! - крикнул он Ире почти в ухо. - Прыгайте!
   Они спрыгнули с самоходки, которая продолжила путь самостоятельно, и отбежали метров на пятьдесят, после чего Ира открыла врата.
   - Смотрите! - майор схватил ее за плечо.
   Обернувшись, она увидела, что у черты города стоят и смотрят в их сторону десятки зверей. Самоходка уже въехала в город и, оставляя за собой полосу сизого дыма, неторопливо двинулась к его центру.
   - Уходим! - Ира схватила майора за руку. - Ну же, Алексей! Вы первый.
   Очутившись в ангаре, она первым делом закрыла врата, а потом побежала к другим, где работали две кинокамеры, и столпились члены комиссии.
   - Зря вы так рисковали! - высказал ей свое недовольство старший. - Смотрите, что творится!
   Город кишел ящерами, которые все покинули свои дома и, похоже, о чем-то оживленно переговаривались. Внезапно они начали исчезать.
   - Нет! - закричала Ира. - Сволочи, гады, ненавижу!
   - В чем дело, Ирина Игоревна? - кто-то приобнял ее за плечи. - Успокойтесь.
   - Вы разве не видите? Эти гады о чем-то догадались и ушли в другой мир. А может, и не догадались, а просто убрались на всякий случай, а потом вернутся к развалинам своего города. Если они раньше охотились на меня без всякого повода, то теперь у них такой повод будет. У всех.
   - Взрыв мы отменить не можем, - сказал глава комиссии. - И до него остались две минуты, поэтому давайте отойдем от врат. Потом посмотрим съемку.
   - Вовремя мы убрались! - сказал майор немного успокоившейся девушке. - А лицо все же немного горит.
   - Давайте вылечу, - Ира быстро убрала последствия ожога. - А этот мешок у вас с чем?
   - С песком. Попросили набрать. Смотрите!
   Ослепительно яркий луч света ударил из врат, заставив закрыть глаза. Через несколько секунд он стал слабее и приобрел красноватый оттенок.
   "Ну вот и все, - подумала Ира. - И что теперь делать? Надо посоветоваться со Страшилой, он лучше знает своих родичей. Все равно уже ничего не изменить, хоть голову разбей о стенку! Но обещания нужно выполнить, по крайней мере, в отношении врат".
   - Я ухожу, - сказала она сразу всем. - Спасибо за помощь. В том, что ничего не получилось, вашей вины нет. Приготовьте помещение для тех врат, которые я вам обещала. Через несколько дней приду и поставлю их в любом случае. А насчет второго обещания выполню, если уцелею.
   Вышла она в своем дворце и сразу же позвала Зверя:
   - Страшила, ты где?
   - В своей комнате.
   Своей он называл комнату, где раньше в песке лежало яйцо Аруса. По его просьбе Ира приказала слугам принести в нее побольше песка. О чем они думали, обсуждая между собой причуды хозяйки, она не знала, но вряд ли испытали удовольствие, когда таскали ей в комнату уже однажды вынесенный песок. Хорошо, что дворец был построен прочно, и пол мог выдержать вес нескольких таких зверей, как Страшила.
   - Ты не спал?
   - Нет, я думал. Ты идешь ко мне? Тогда попутно рассказывай, что у тебя получилось. Я чувствую, что ты недовольна.
   - Недовольна - это не то слово, я была в бешенстве. Это я уже немного успокоилась. Представляешь, перед тем как я уничтожила город, они все взяли и смылись! Города нет, а жители остались. Как ты думаешь, они придут сюда?
   - Как ты уничтожила город?
   - Открыла врата, через которые выпустила большую машину с одной штукой. Машина поехала по делящей город черте, и в центре эта штука превратилась в огромный огненный шар и расплавила все дома.
   - А они тебя видели?
   - Да, я имела глупость доехать на этой машине почти до города. Потом я ушла вратами, но перед этим меня видели несколько ваших. Со мной еще был человек, который управлял машиной.
   - А шар они видели?
   - Его нельзя видеть. Если ты будешь близко, тебя убьет, а если посмотришь издалека, лишишься глаз. А к чему эти вопросы?
   - Я думаю, что кто-нибудь все-таки придет. Кто-нибудь один, кто принесет тебе извинения и попробует упросить не трогать другие города. Посуди сама. Если бы пришел некто и стер с лица земли твой замок, стала бы ты за ним гоняться? Хотя ты, может быть, и стала бы: все люди немного сумасшедшие. Мы не такие. Ты показала силу, достойную Создателя, поэтому никто из наших с тобой больше связываться не станет.
   - Ты не представляешь, какой камень снял с моей души! И опасности нет, и убивать никого не пришлось. Но все это только в том случае, если ты прав.
   - Посмотрим, - ответил ящер. - Долго ждать не придется. Думаю, никто не станет нас искать, как раньше, просто бросят вызов. Я услышу, да и ты теперь, наверное.
   - Слушай, а кто это - Создатели? Бог, что ли?
   - Нет, того, что у тебя в голове связано с понятием бог, вообще не существует. Создатели - это другое. Их много, и Вселенную они не создавали, она была всегда. Где они обитают, никто не знает, а основное их занятие - это создание жизни. Они могут взять мертвый мир, и он наполнится жизнью, могут неразумной твари дать разум и нужные им качества. У каждого вида разумных есть свои Создатели. Обычно они присматривают за своими творениями, но иногда, когда ошибаются и разочаровываются в тех, кого создали, их просто бросают. Когда-то так бросили нас.
   - А откуда ты все это знаешь?
   - Многие знают. Больше всего мне рассказал один... Как бы тебе объяснить, чтобы ты поняла? Есть один вид разумных, настолько сильных, что ни у кого из моих сородичей даже мысли не возникло попробовать прочитать хоть кого-нибудь из них. И сильны они не своими мертвыми вещами, как твои сородичи, а магией и разумом. Своих знаний на обмен они нам никогда не давали. Я предложил одному из них такой обмен. Он меня пожалел.
   - Это как?
   - Он сказал, что я бедный бессмысленный зверь и ошибка творения. Когда я не понял, он снизошел до разговора и попытался мне объяснить. Я его и тогда не понял. Сейчас я воспринимаю его слова совсем по-другому. Я начал понимать, и мне не нравится то, что я понял.
   - Ну, Страшила, миленький! Не нужно так расстраиваться! Ты не такой, как другие, ты гораздо лучше!
   - Я такой же, как и все остальные, или почти такой. Просто другие вас не замечают из-за вашей слабости, а мне пришла в голову мысль тебя использовать. Мы многое знаем, но из магии у нас самих мало что работает. Поэтому я и подумал, что если передам тебе часть своих знаний, то потом смогу сам через тебя ими воспользоваться. И вообще, полезно иметь друга, хотя бы для того, чтобы сделать работу, для которой не предназначены наши лапы. Когда-то были разумные, которые оказывали нам много услуг. Сейчас таких нет, или я о них не знаю. С нами не хотят иметь дела из-за нашего способа получения знаний. А потом я узнал, что ты родом из мира, где в ходу мертвые вещи. Мы боимся и избегаем таких миров, но к тому времени, когда я это узнал, я тебя знал уже достаточно хорошо. Я к тебе привык и не испугался, а решил использовать оружие вашего мира сначала для того, чтобы подняться в семье, а потом для уничтожения Врага. А сейчас мне просто некуда идти.
   - Бедный мой чешуйчатый эгоист! Если отбросить магию, я обычная человеческая девушка, но мне тебя тоже жаль. А если с тобой что-нибудь случится, мне будет очень жаль уже и тебя, и себя, потому что я к тебе привязалась. Поэтому ты уж, пожалуйста, живи и не убегай далеко, потому что тебя здесь всегда будут ждать. Постой, кто это рядом с тобой? Малыш? А ты что здесь делаешь?
   - Не трогай его. Ты вечно в бегах и запрещаешь ему за собой следовать, вот он и скучает. Он у тебя уже вырос раза в три. Почему ты не берешь у него силу? Уже можно. Для него это будет только полезно. И его уже можно брать с собой. Благодаря магии, он не такой беззащитный, каким кажется.
   - Ладно, лежите вдвоем, а я постараюсь до утра хоть немного поспать.
   Ира открыла врата в свою гостиную в королевском замке и тихонько, чтобы не разбудить мужа, принялась раздеваться, но была схвачена ворвавшимся из спальни Анишем, зацелована и на руках отнесена на кровать.
   - Неужели ты думала, что я без тебя засну? - удивился муж, когда она спросила, почему ему ночью не спится. - Я бы ушел на смертельно опасное дело, а ты бы легла и спокойно заснула? Хотя женщины и должны отправлять мужей на бой, а у меня получается наоборот. Я после того заклинания занимаюсь с твоими магами, как проклятый, но у меня хватает ума понять, что сильным магом мне не быть никогда, поэтому я тебе в делах магии не помощник.
   - Я счастлива, что у тебя есть и это. Проживешь намного дольше, и не будешь таким беспомощным, каким был. Любимый, давай спать? Я устала и перенервничала, а завтра у нас с тобой очень важный день.
   - Я истосковался, ты перенервничала. Я знаю прекрасный способ все это снять. Начнем с этого!
   Конечно, выспаться не получилось. Поднял ее утром вызов от Саша. Посланная команда выполнила свою задачу и давала добро на занятие столицы Сардии. Ира поцеловала мужа и умчалась ставить врата для заранее отобранных смешанных групп гвардейцев и магов, которые должны были захватить королевский дворец, почти пустые казармы столичного гарнизона и здание городской стражи. После них в столицу пошла армия, причем посылали в основном молодых солдат. Драки не предвиделось, и они должны были просто обозначить присутствие армии Тессона и поддерживать порядок в городе. Отправлять воинские подразделения в другие города Сардии, где остались хоть какие-то гарнизоны Малха, Ира поручила Лашу, а сама, пользуясь полученной от Саша привязкой, пошла к шурам. Вышла она в том же месте у дома вождя, где последний раз появился Саш. Никакой охраны у дома не было, да и сам он носил какой-то запущенный вид. Повернувшись к поселку, Ира нанесла по нему удар одним из самых бесполезных заклинаний хортов, которому она все же нашла применение. Каждый шур получил от нее по крепкой ментальной затрещине. После этого все кровососы полезли из своих хижин, как тараканы. Первоначально Ира планировала взять с собой Аглаю, но девушка идти отказалась.
   - Они виноваты в смерти моей семьи и в том, что мне пришлось пережить самой, и у меня нет ни малейшего желания ими править. И потом я люблю Игоря, а они его никогда не признают себе ровней. Так что пусть как-нибудь обходятся без меня!
   Немного поразмыслив и поговорив со Страшилой, Ира придумала, что ей делать с шурами. Теперь она стояла возле дома вождя, а вокруг собиралось все больше и больше кровососов. Через толпу к ней протолкался уже немолодой шур, судя по одежде, принадлежащий к жрецам.
   - Кто ты такая и что тебе нужно в нашем селении? - спросил он, и толпа, угрожающе зашумев, сомкнулась вокруг девушки.
   - Я главный маг и королева Тессона, - ответила Рина. - А нужно... Видите ли, уважаемый, королевства Сардия больше нет, поэтому ваш договор с его бывшим королем уже не действует. Вот я и пришла сюда решать, что мне с вами делать.
   - Она сумасшедшая! - завопил жрец и с размаху ударил девушку по лицу, точнее, попытался ударить. Его рука прошла сквозь Рину, а он сам с трудом сохранил равновесие. После этого жрец еще несколько раз попытался дотронуться до девушки, но с тем же успехом.
   - Это морок! - закричал он. - Ее здесь нет!
   Придав себе нормальные свойства, Ира приняла облик ассы и что было силы ударила жреца по лицу когтистой лапой. Силы она не рассчитала, и удар сорвал жрецу всю левую часть лица. Чтобы прекратить его мучения, она вторым ударом сломала ему шею.
   - Есть здесссь ещщще те, кто считает меня мороком? - прошипела она толпе. - Нет? Хорошшшо! Где вождь?
   - Госпожа! - закричал один из шуров, падая перед ней на колени. - Наш вождь убит, а мы никак не можем выбрать нового!
   - Ты будешшшь новым вождем! - указала на него Ира. - С людьми вам не жить, поэтому вы сссейчас быссстро сссобирете всссе ценное и уйдете вратами в другой мир. Кроме вассс там других разумных нет, но зверья много. И шшшевелитесь.
   Через полчаса длинная вереница тяжело нагруженных добром шуров, держа за руки детей, протянулась от окраины поселка до стоявших у дома вождя врат, в которых они и исчезали один за другим. К обеду королевства у Малха больше не было. Правда, сам король об этом еще не знал, как не знали и в сотне небольших городков, на занятие которых просто не хватало людей. Но это уже ничего не решало. Даже если бы сейчас в Сардии нашелся маг, которому было бы по силам передать королю известие о захвате его королевства, Малх все равно ничего не смог бы сделать: его армия соприкоснулась с армией Гарта, и начавшуюся рубку обе стороны постоянно подпитывали все новыми силами.
   - Долго нам еще ждать твоих шуров? - ярился король. - Мы несем огромные потери! Какой мне прок от победы, если не с кем будет занимать королевство? Остатки моего воинства просто разгонят горожане!
   - Успокойся! - жестко ответил Хортог. - Они должны обойти войско Гарта на большом расстоянии и лишь потом ударить. Если их обнаружат раньше времени, пропадет весь эффект внезапности. У Гарта в войске много мастеров, их нужно поубавить в числе. Тогда у него против шуров не будет шансов!
   - Смотри, что творят! - заорал король, показывая магу рукой на поле боя. - Я этого маркиза в порошок сотру, если он сейчас уцелеет!
   - Мерзавец! - нахмурился Хортог. - Сказано же ему было стоять в резерве. Оборону Гарта он прорвал, но перемешал своих солдат с воинами Зартака. И кого теперь резать шурам?
   - Может быть, попытаться вывести часть сил из боя? - предположил король. - Пошли сигнал.
   - Поздно! - ответил Хортог. - Шуры атакуют! Да и кто там услышит мой вызов в такой рубке!
   Две тысячи шуров бежали к войску Гарта со стороны леса. Их увидели, и кто-то из командиров зартакского короля попытался развернуть часть армии навстречу новому противнику, но не успел этого сделать. С яростными криками кровососы врубились в толпу воинов Зартака, действуя в два раза сильнее и быстрее людей. Если бы армии Гарта было куда бежать, она побежала бы. Не оставив противнику выхода, Малх совершил ошибку: зажатые с двух сторон и обреченные на гибель воины Зартака сражались с отчаянием обреченных, нанося сардийцам огромные потери. Оказавшись в тесноте боя, шуры потеряли часть своего преимущества в скорости, да и не могли они долго двигаться с большой скоростью. Осатанев от сопротивления противника и собственных потерь, шуры уже не слушали команд командиров и рубили всех людей подряд.
   - Да сделай же что-нибудь! - Малх остановившимся взглядом уставился на то, что еще недавно было двумя армиями, а теперь превратилось в толпу вооруженных людей, которая таяла у него на глазах. - Они же уже добивают моих воинов!
   - Я почему-то утратил над ними контроль, - признался Хортог. - Амулеты перестали действовать! Теперь их можно только убить!
   - Так убей! У нас еще остались арбалетчики и кавалерия. Быстро передай приказ своим магам!
   Верховный маг передал через своих людей приказ короля, и тысяча арбалетчиков, которых пока не получилось использовать в битве, промаршировали к месту боя и выстроились в развернутый строй из пяти шеренг. По команде первая шеренга разрядила арбалеты в остатки армии. Отстрелявшиеся организованно отступили назад перезаряжать оружие, а их место заняла вторая шеренга. Ведя почти непрерывный обстрел с короткой дистанции, арбалетчики быстро выбили остатки своих и вражеских солдат и принялись уничтожать шуров, которые немедленно бросились на нового врага. По команде, продолжая стрелять, арбалетчики начали отходить назад, стараясь сохранить дистанцию между собой и шурами. Им помогало еще и то, что почти все кровососы уже имели раны, устали и не могли больше действовать так быстро, как раньше. Но все же шуры были слишком живучи и часто продолжали вести бой, получив в грудь по два-три болта. Мало-помалу они начали настигать арбалетчиков и у самой кромки леса врубились в их строй. Стрелкам пришлось взяться за короткие мечи, которые оказались плохой заменой арбалетам. Немногочисленные оставшиеся в живых шуры развернули и погнали солдат, истребляя их десятками. Далеко они уйти не смогли, встреченные и порубленные кавалерией Малха.
   - Ну что, Малыш, пора домой? - Ира подхватила своего питомца и шагнула в возникшие на поляне врата.
   Арус отдал ей все силы, когда она вывела из строя подчинявшие шуров амулеты, и не мог передвигаться самостоятельно. Все-таки для подпитки хозяйки он был еще слишком молод. Вернувшись, Ира с аппетитом ела обед, который для нее принесли в гостиную, а король с канцлером терпеливо ждали, пока она насытится. У ее ног лежал полудохлый Малыш. Кушать он отказался, и по совету Страшилы девушка оставила Аруса в покое.
   - Ты за него не беспокойся, - сказал Зверь. - Отоспится, наберет силу взамен отданной и оживет.
   - Уф, наелась! - девушка отодвинулась от стола. - В подробностях я вам этот бой описывать не стану, а если подобрать для него одно-единственное слово, то это будет слово бардак. За последние четыре сотни лет вы совсем разучились воевать. Даже я, которая далека от ваших мечей и копий, провела бы это сражение умнее. О дисциплине я уже не говорю. У нас королевская армия, а у Малха были еще отряды его вассалов, так они вообще делали все, что хотели. Ну и я им малость подгадила тем, что с помощью Малыша подправила заклинания в амулетах. После этого Хортог потерял над шурами контроль, и они принялись рубить всех подряд. Одним словом, у Малха сейчас, кроме кавалерии, войск нет. Да и всадников у него всего человек пятьсот. Не любите вы здесь почему-то кавалерию.
   - А что у него с магами? - спросил Аниш.
   - Большая часть была в войске, там и погибла. Зверей, кстати, ни одна из сторон так и не применила. Может, потому что два войска столкнулись почти внезапно? Они так спешили навстречу друг другу, что кавалерийские разъезды опережали фронт войск всего чуть-чуть. И вместо того чтобы дать знать своим о появлении неприятеля, они схватились между собой. Поэтому Малх не смог использовать стрелков.
   - Не ожидал такого от Малха! - покачал головой Аниш.
   - Он больше рассчитывал на магию и шуров, - сказал канцлер. - Своя армия ему была нужна только для занятия королевства. Как вы думаете, что он теперь станет делать?
   - Я бы на его месте повернула назад, - сказала Ира. - После боя Хортог просто обязан связаться со своими людьми в столице, хотя бы для того, чтобы распорядиться выдавить из вассалов хоть сколько-то солдат. Что он подумает, когда не удастся связаться ни с кем? Я бы предположила самое худшее.
   - И повернули бы? - недоверчиво спросил канцлер. - После тяжелой победы в двух шагах от столицы?
   - Ну не совсем в двух шагах. Гарт двигался от столицы к месту боя сутки. И что он будет делать во враждебной стране почти без армии и магов? Как только узнают истинное положение дел, тут ему и конец! А дома еще можно попробовать разжиться солдатами у мелких феодалов. Да и вся казна у него припрятана во дворце. Мы пока нашли только часть. Но это моя позиция, а как поступит Малх... Немного позже выпущу Страшилу посмотреть, куда он повернет остатки армии.
   - А куда ты дела остальных шуров? - спросил муж.
   - Извини, в утреней суматохе не успела отчитаться. Страшила дал мне образы одного симпатичного мира, у которого до сих пор не было хозяев, теперь они есть. Все равно шуры с людьми на одной планете не уживутся. Уж слишком быстро они плодятся, да и не изжили они в себе чувство превосходства, по отношению к другим расам.
   - А как же Аглая? - спросил Аниш.
   - Она выходит замуж за одного из моих соотечественников. Он, кстати, решил здесь остаться. Очень полезный для нас человек.
   - И решительный, - вздохнул Аниш. - Я в свое время на такое не решился.
   - Ты чего вздыхаешь? - возмутилась Ира. - Не решился он! Очень нравятся клыкастые? Так я тебе сегодня же ночью в постели одну такую изображу! Гарантирую массу острых ощущений!
   - Рина! - послышался голос Страшилы. - Прибыл один из стариков. Он бросил вызов, я ответил. Он сказал, что будет ждать. Наверное, я все-таки был прав, и ты зря волновалась. Куда ему прийти?
   - Подожди, пока я схожу в замок и предупрежу дружину, а потом скажи ему, чтобы шел на мой зов. Только предупреди, что его жизнь на кончиках моих пальцев. Будет себя нормально вести, уйдет живой, в противном случае закопаем рядом с первым.
  
  
  
   Глава 36
  
  
  
   Этот Зверь был еще крупнее того, который пришел взять ее жизнь прошлый раз. И чешуя у него не просто имела красноватый оттенок, она и была красной. Он возник в полусотне метров и остался стоять, не пытаясь приблизиться.
   - Ты можешь убрать то, что держишь в руках, - прозвучал в голове Иры его голос. - Я не собираюсь причинять тебе вред.
   - Это хорошо, - ответила девушка, - но я все-таки подержу. Мне так спокойнее. Можешь не беспокоиться: я тоже не собираюсь тебе вредить, да и те, кто меня подстраховывает и сейчас следит за каждым твоим движением, тоже без причины не нанесут удар. Ты хотел говорить? Говори, я слушаю.
   - Когда принималось решение прервать твою жизнь, никто не знал, что ты принадлежишь одному из тех миров, жителей которых запрещено трогать. А тот, с кем ты связана, этого не сообщил.
   - Не поняла. Кто вам запретил нас убивать?
   - Мы сами, - объяснил ящер. - Когда наш вид был еще очень молод, мы встретили два вида разумных, которые познали природу вещей. Один из этих видов был людьми, другой мало на них походил. Как обычно, их стали читать, но поначалу не поняли ничего из прочитанного. К сожалению, разумные при чтении быстро гибнут, поэтому много за один раз не прочтешь.
   - Еще бы вам понять! Знания человека моего мира не раздерганы на небольшие фрагменты вроде магических заклинаний, а составляют последовательную цепочку очень многих, слабо связанных между собой наук. И изучаться все это нужно последовательно, начиная с основ. А выдернутые наугад знания не представляют никакой ценности!
   - Мы так и поняли, - согласился ящер, - и решили, что если прочитать очень многих, то отдельные отрывки сложатся в понятную картину.
   - И многих вы прочитали?
   - Нам не дали. Сначала были убиты все, кто посетил миры, населенные этими видами, а потом они сами пришли в наши миры на своих огромных вещах, принеся с собой смерть и разрушение. Десятки миров, которые мы заселяли, стали мертвыми. Там даже спустя тысячи лет нельзя находиться долго. Тогда вообще мало кто уцелел, поэтому было принято решение никогда не читать те виды, которые познали природу вещей. Читать их бесполезно, а возможный вред для нашего вида слишком велик.
   - Вы их только читать перестали или вообще контактировать?
   - Запрета на контакты не было. Впоследствии были предприняты попытки получить знания у таких видов в обмен на наши, но ничего не получилось. Хотя виды были другие, нас по-прежнему продолжали убивать. Поэтому сейчас мы такие миры просто не посещаем.
   - Хорошо, меня вы хотели убить по ошибке. А что вы хотите теперь?
   - Ты мне ответишь, если я спрошу, какие знания тебе передал тот, кого ты называешь Страшилой?
   - На тот момент, когда вы его изгнали, он мне передал только знания магии людей и хортов, а когда на меня открыли охоту, дал еще свою защиту. Больше у него полезных для меня знаний нет.
   - Если бы он отдал нам тебя, как от него требовали, никто бы его не изгонял. И мне непонятно, для чего он тебе нужен, если он больше не делится знаниями?
   - Вот как? А он мне этого не говорил. Для чего нужен? А почему кто-то непременно должен приносить тебе пользу, чтобы ты к нему хорошо относился? Он и сейчас мне кое в чем помогает, но и без этого я бы его никогда не прогнала. Вам известно понятие "друг", только вы его неправильно понимаете. Для вас всегда и во всем главное - это выгода, причем в первую очередь даже не для вида, а для себя.
   - А разве ты сама не такая? Из-за одной своей жизни ты готова была уничтожить тысячи наших.
   - И уничтожила бы, если бы вы не успели удрать! Каждое живое существо имеет право на защиту своей жизни! А я вам еще и не сделала ничего плохого! Наоборот, мы со Страшилой хотели помочь вам избавиться от Врага, а в результате его выгнали, а меня решили на всякий случай убить! Еще скажите спасибо, что против вашего города из-за недостатка времени применили то, что было под рукой. Иначе фиг бы кто из вас ушел.
   - Спасибо, - серьезно сказал ящер. - Как ты относишься к нам сейчас?
   - Ни я, ни кто другой из моего мира не собираемся причинять вам вред. Конечно, это при условии, что вы от меня отстанете. Ты это хотел услышать?
   - Да, мне этого довольно.
   - А мне нет! Вы изгнали моего друга за то, что он не дал вам нарушить ваши же собственные правила. Я понимаю, что вы не знали, кто я и откуда, но теперь-то знаете! Отмените его изгнание, он его не заслужил!
   - А тебе это зачем? - удивился ящер. - Изгнанный, он больше от тебя зависит, поэтому представляет больше пользы.
   - Мне уже надоел этот разговор о пользе, а слов о том, что он мой друг, ты все равно не поймешь. Подумай о другом. Чего будут стоить ваши обычаи и установления, если из-за их соблюдения вас же будут наказывать? Есть в этом смысл?
   - Я подумаю. Решение принимал не один я, если его пересмотрят, твоему другу об этом станет известно. Прощай.
   Место, где стоял ящер, опустело, а Ира ушла вратами в королевский дворец, перед этим дав отбой тревоге дежурившим у пулеметов дружинникам. Мужа в комнатах не было, поэтому она сняла пояс с кобурой и пошла переодеваться. Анишу нравилось, когда она носила платья, поэтому, когда не нужно было никуда бежать, она их и надевала, стараясь сделать ему приятное.
   - Страшила, ты слышал наш разговор? - спросила она, закончив с одеждой.
   - Да, вы не закрылись.
   - Спасибо!
   - За что?
   - За то, что тогда не выдал.
   Он промолчал.
   - Как ты думаешь, ему можно верить? Они действительно не будут мне мстить?
   - Им не за что тебе мстить. Ты ошибаешься, когда относишься к нам, как к людям. Рассуждаем мы с вами одинаково, но жизнь совершенно разная. Когда тебя считали ничтожным существом, несущим потенциальную опасность из-за возможной утечки известных тебе знаний, тебя просто решили убить, устранив эту опасность раз и навсегда. Очень логичный и самый простой, с нашей точки зрения, поступок. Если бы ты, сопротивляясь, кого-нибудь убила или нанесла рану, к тебе отнеслись бы серьезнее. Прислали бы уже не одного охотника, а сразу многих. Именно этого ты и боялась. А продемонстрировав силу своего мира, ты заставила их вспомнить то, о чем многие предпочли забыть. Мы ведь не ходим в миры, подобные твоему, не потому, что это кто-то запретил тысячи лет назад. Просто это бессмысленно и очень опасно. Так что старший тебе в основном не соврал, так, в мелочах.
   - У меня к тебе будет просьба. Завтра с утра проверь, пожалуйста, куда повел остатки армии Малх. Ты мне этим очень поможешь.
   - Может быть, мне их всех перебить? Их там немного осталось, я бы справился.
   - Нет, нет и еще раз нет! Я не хочу, чтобы ты в королевствах без причины кого-нибудь убивал. Во-первых, там все еще находится Хортог, а верховный маг Сардии очень непрост и может причинить неприятности даже тебе. Во-вторых, если Малх продолжает двигаться к Сантилле, я смогу это использовать в своих целях. И, в-третьих, если разойдется слух о том, что я натравила тебя на людей, отношение ко мне многих сильно изменится.
   - Но ведь мастера часто так делали.
   - Это было давно, еще в Смутные времена. Сегодня они этого не сделали, хотя бой был тяжелый.
   - Они просто не успели.
   - Неважно, кто там будет разбираться! Скажут, что даже на грани поражения никто не опустился до того, чтобы вмешивать в людские разборки тварей, а королева Рина это сделала без всякой необходимости.
   - Хорошо, не беспокойся. Я не буду вмешиваться, только прослежу.
   Ира прервала разговор со Страшилой и вызвала мужа.
   - Аниш, ты где? А когда придешь? Тогда я пока схожу проведать принца Серга. Да, со зверями я договорилась, опасности с их стороны можно не ждать. Потом расскажу, как я это сделала.
   Взяв амулет связи из резервной пары, она пошла в ту часть дворца, где были комнаты канцлера. Рядом с ними для Серга выделили просторную комнату. Она постучала и, услышав голос мальчика, вошла.
   - Привет! - поздоровалась девушка. - Как устроился? И где слуга?
   - Нормально я устроился, спасибо, - поблагодарил Серг, глядя на нее исподлобья, - а слуга мне здесь все показал и больше не нужен, поэтому я его отпустил. Или он нужен вам?
   - Ты совершенно зря смотришь на меня букой! - сказала Ира. - Не хочешь быть с нами, я тебя не держу, хоть завтра могу отвести к твоему графу. Только учти, что там тебя обязательно попробуют использовать. Недовольным будет нужно знамя, и плевать они хотели и на то, что ты еще мал, и на твое нежелание править. Да править ты и не будешь, править будут они, а тобой только прикроются.
   - А вы?
   - А я тебя тоже хочу использовать, но только один раз, и только если ты сам будешь не против.
   - Что с моим отцом?
   - Извини, я думала, ты знаешь. Об этом во дворце говорили все. Твой отец погиб в битве. Вашего войска тоже больше нет. Их зажали с двух сторон и уничтожили.
   - Кто, шуры?
   - И шуры, и армия Малха.
   - А я у вас во дворце тоже видел одну. Что она здесь делает? По договору их всех нужно убивать!
   - А ну-ка садись рядом со мной и внимательно слушай! Запомни хорошенько, что я тебе скажу. Резня шуров в прошлом была ошибкой. Из-за очень небольшого числа мерзавцев пострадали все. Большинство пило кровь животных, и никакого вреда людям от них не было.
   - А у Малха?
   - Малх силой отобрал у них детей и вырастил из них для себя армию, обеспечив послушание шуров с помощью амулетов. Отец той девушки, которую ты видел, был против этого, и Малх убил и его, и всю его семью. Аглая выжила только случайно.
   - А остальные шуры? Вы ведь захватили Сардию.
   - А остальным я открыла врата в мир, где много животных и совсем нет людей. Шурам с людьми все-таки трудно ужиться, слишком уж быстро они плодятся. А Аглая полюбила человека и решила остаться здесь, хотя могла стать у шуров вождем.
   - Как же можно с человеком? Нет, я понимаю, что можно... - мальчишка смешался и покраснел.
   - Так получилось. Когда сильно любишь, рассудок часто отступает на второй план.
   - А чего вы хотите от меня?
   - Ты бывал у графа Дарома?
   - Да. Это друг отца и член королевского совета. Мы к ним раньше часто ездили, еще когда была жива мама.
   - Ты ведь маг?
   - Какой я маг! Силы почти ни на что не хватает, разве что слепить простую иллюзию.
   - От тебя и нужна будет иллюзия, причем тебе ее даже делать не придется. Я научу заклинанию, которое позволит мне видеть то, что ты для меня вспомнишь. А вспомнить нужно такое место в доме или во дворе твоего графа, куда мы с тобой могли бы п