Искварин Валентин Валерьевич: другие произведения.

Естественно, магия

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Естественно, магия. Часть IIa


   II. Заклинатель.

- Много ли нового в твоей жизни?
- Каждый день случается что-то новое.
- Этого явно недостаточно.

Из загадок Разрушителя.

   IIa.Стратег.
   51. Имена.
   Саша уехал практиковаться с Урюком. Забавно было, что на работу его приняли как компьютерщика, чтобы угодить его отцу; учиться у бойца-гиганта ему дали, чтобы был счастлив он сам; но дело, которое ему поручено - действительно важное и серьёзное - снова компьютерное. Виктор называл его работу "общий и направленный сбор и классификация разведданных". Разумеется, только мысленно, ибо к чему было сбивать людей с толку?
   Готовясь исполнить задание воровки, молодой разведчик стал очень серьёзен. Лицо выражало едва ли не избыточную готовность выполнить задачу.
   Моав повёз его в город.
   Виктор еле смог отловить Лилу, чтобы та показала уход в тень. Самому-то невидимость можно из иллюзии сделать, вызывая проекцию не объекта, а пустоты. А вот на то, как невидимость "выглядит", посмотреть стоит.
   Результат получился почти такой, какого он ожидал: с одной стороны, аккуратное, точное передвижение, с другой - магия. Причём, сама воровка начисто отрицала наличие магического компонента. Однако когда Виктор попытался проверить, насколько сознательно это отрицание: как обучают входу в тень, как растёт эта способность, какими ощущениями сопровождается, как вызывается... - Лила только закатила глаза, покачала головой и показала магу корму.
   Через четверть часа слегка похмельный Дрейк и его возлюбленная укатили в неизвестном направлении, сказав, что будут к вечеру. Было в этом что-то от безответственности, но не останавливать же старших товарищей! Они вроде как на отдыхе. Да и магическая система связи работает...
   Глядя на удаляющийся вседорожник Дрейка, Вахтанг произнёс:
   - Начальник, а ты не утомился?
   - Что? - с утра вопрос бойца прозвучал как-то неуместно.
   - Я о том и говорю. Меня вот все соратники считают занудой. Больно уж ответственный: если на ночном дежурстве, то каждые сто минут - обход территории; соответственно и им поспать толком не удаётся.
   - А...
   - Так вот ты, похоже, мне фору дашь. Нет желания передохнуть, раз уж все наставники разбежались?
   - Да пожалуйста... - маг пожал плечами. - Только я пару экспериментов запланировал...
   - А можно будет посмотреть? - попросилась незаметно подошедшая Женя.
   - Лучше даже поучаствовать, - Виктор улыбнулся. - Вам обоим. Эксперименты совершенно безопасные.
   - Хм, давай, - согласился Вахтанг, дивясь неугомонности начальника.
   - Я сейчас поколдую чуть-чуть...
  
   Колдовство включило в цепь оповещения ещё одно звено. Теперь при разрыве цепи вокруг коттеджа включался пенёк с проточенными спиральными завитками. Новый артефакт вытаскивал картинку с разорванного звена цепи и переводил в иллюзию.
   Идя в рощу, Виктор думал, насколько убийственно громоздким было бы единое заклинание, которое он разорвал на двадцать девять, кажется... - нет! уже на тридцать четыре артефакта! Со временем можно будет решить проблему подзарядки от даровых источников и... его творения смогут пережить их создателя на десятилетия.
   На полянке он взялся совершенствовать приёмник и позиционировать его над родником. Через полчаса дал команду:
   - Тест первый. Вахтанг выходит из калитки.
   - Хоть бы сказал, что проверяет, - пробормотал боец, явно не успев ещё свыкнуться с тем, что его слышат.
   Маг проигнорировал недовольство: проще - показать. Через несколько секунд воздух над родником затуманился, но картинка не появилась.
   - Хорошо, ты вышел. Теперь дойди до дороги и вернись к дому.
   На этот раз изображение получилось, но смазанное. Быть может, система настраивается?
   - Теперь Женя.
   Девушка вышла, чётко отразившись в голограмме. Оно работает!
   - Так же до дороги и обратно. У калитки остановись.
   - Я уже у асфальта, - чуть удивлённо сообщила Женя. - Возвращаюсь.
   - Отлично. Теперь правой рукой дотронься до забора.
   - Так?
   Запоздание на два счёта, полторы секунды. Интересно, с чем связано.
   - Да, хорошо. - Какой бы ещё тест провести? А! со сбоем передачи! Это же водная стихия. Как она поведёт себя при сильных помехах? - Возьми шланг, поливай веером перед калиткой, а Вахтанг пусть выходит, но остановится в шаге от периметра...
   Да, проблема есть. Если будет сильный дождь, видео-оповещение будет сбоить.
  
   - То есть, в сухую погоду ты увидишь всех, кто входит во двор? - уточнил Вахтанг, придя с бардом в рощу. - Здорово, конечно. Но почему не установить обычную камеру? Она и в дождь работает!
   - Да тренируюсь я, - маг пожал плечами. -  К тому же, мне ни кабели не нужны, ни электропитание. Плюс время, мобильность, а недостатки - со временем я найду, как их обойти. Кстати о скорости! Я подумал, не сократить ли твоё имя до одного слога? А то в бою вызывать...
   - "Танком"? - без особого энтузиазма отозвался боец.
   - Вообще-то, да...
   - Начальник в гильдии так издевался: меня водка плохо берёт - много выпить надо, чтобы захмелеть.
   - Я думал о боевой машине! - воскликнул маг. - Танк! Железная такая защищённая штуковина, жахнет пятидюймовым калибром - мало не покажется!
   - Пятидюймовым!? - поразился боец. - У вас такие машины были!? Небось неповоротливые до жути!
   - Под сотню по полю несётся! - с жаром возразил Виктор. - Видел раз, когда нас на полигон из школы вывозили. Такая тварь - закачаешься!
   - Знаешь, начальник? - Вахтанг поглядел поверх собеседника и хлопнул себя руками по бедрам. - Тогда я согласен!
   - А мне имя? - с ноткой кокетства поинтересовалась Женя.
   - А что, надо?
   Девушка задорно кивнула. Виктор озадачился. Нет, ничего на ум не приходило, хоть ты тресни! Более того, эту весёлую красавицу вообще не хотелось видеть на поле боя! Да и вообще никого. И противников не было бы. Просто жить, творить заклинания, помогать селянам, подавая дождь и вёдро. Разобраться с низким небом, договориться с Орденом... как-нибудь. Поймать за шкирку Влада, всё объяснить, послать парламентёром. Выйти на его начальство, на начальство начальства...
   - Ша, в смысле "кошка", - предложил Танк.
   - Можно, конечно...
   Виктор не нашёлся с вариантом.
   - Значит, биться мне не придётся, - девушка притворилась разочарованной. И тут же чуть смущённо добавила: - Но я согласна и на разведку! Ну, если совсем уж нужно будет...
   Наступило молчание. Боец не дал ему разрастись до неловкого:
   - Вить, а как быстро ты сможешь развернуть это обозрение?
   - Если с нуля, то сейчас - за пять-десять минут, - охотно вернулся к теме маг. - С подготовленными артефактами - за одну-две. В перспективе - ещё быстрее: я же тренируюсь.
   - А дальность? - Танк прищурился, профессионально оценивая применимость системы.
   - Думаю, до сорока километров. Но будет запаздывание - до полсекунды на километр.
   - Как ты говоришь, круто...
  
   Бутерброды, предусмотрительно оставленные в кастрюле, плавающей в роднике, не раскисли от полуденного тепла. Поев, все трое пошли к охотничьим угодьям: к шестиопорной веялке - гнездовью пернатого полчища. Виктор отловил пару птиц покрупнее и отнёс к роднику.
   Идея была проста: заставить ворон нападать на определённый объект. Затем их можно отпустить, пометив как-нибудь. И, конечно же, оставить внутри блок управления, чтобы в решающий момент они сильно осложнили жизнь неприятелю.
   Вариантов боевого использования масса: от разведки и передачи сигналов до несения магических бомб. Причём, как скрытого типа, так и очевидных. Но как заставить животное нападать? Маг молча сидел, пытаясь расколоть эту проблему несколько минут, пока Женечка не отвлекла его вопросом:
   - Вить, извини, давно ты ставишь над ними опыты?
   - Да с тех пор, как поцапался... тогда.
   - Когда?
   Оказалось, что по какой-то причине Лила не рассказала никому о том, как Виктор повздорил с пернатыми. Так что пришлось снова поднимать неприятные воспоминания, раз уж вопрос был задан. Оба слушателя внимали повести об этой эпической битве, почти не перебивая рассказа сочувственными замечаниями. Маг умолк, и девушка спросила:
   - Они атаковали тебя у рощи?
   - Да.
   - То есть, довольно далеко от гнезд.
   - Видимо...
   - Они защищали друг друга? Мстили друг за друга?
   - Ну, да, - ответил Виктор, всё ещё не понимая цели вопросов. - Я не орнитолог и не знаю, насколько это естественно для таких больших стай.
   - Я тоже не знаю, - сдержанно ответила Женечка, - но главное: они умеют защищать кого-то! Если они будут считать тебя ещё одной вороной, которая попала в беду, то станут нападать и на твоих врагов...
   Стоило попробовать. Но - как-нибудь потом.
   В голове мага творилось что-то странное. То ли присутствие свидетелей мешало играть в сумасшедшего учёного от магии, то ли достаточно было дельного предложения от милой, весёлой девушки, чтобы вдруг опустились руки...
   Осознание жестокости того, что он творит, навалилось внезапно. Ожили мысли, отброшенные час назад непринуждённым разговором.
   Вороны. Он, Виктор, вмешался в естественный ход событий. Он увидел в птицах кровожадность, которой на самом деле не было! Только инстинкт охотящейся стаи. А он попытался защитить уже обречённое существо. Потом - злость, за ней - страх, и наконец - ярость. И вот уже несколько дней эксперименты над живыми существами поддерживались этим чувством. Сегодня он снова искал способы нанести сокрушительное поражение врагу, теперь - с помощью птиц.
   Чёрные. Они записали его своим врагом просто так, без повода, с выдуманной причиной. Да, он имеет право сопротивляться этому злу насилием. Но это значит - убивать людей! И ведь скрыться навряд ли получится: невозможно постоянно менять электронные документы и бегать, как поджаренному. Самое печальное, что его не оставят в покое, даже если он покажет, что с ним не стоит связываться!
   И тем не менее, свару надо будет начать всё же с призывов к сдаче. Но лишь только после того, как Чёрные окажутся в ловушке. Чтобы хотя бы самому верить в "сдавайтесь, вы окружены". А потом... будет бой. После полувека неизменных побед сдаваться как-то не принято. И приоритетом станет защита тех, кто ему доверился. А там... после того, как будут выведены из строя основные силы, вдруг кто-то решит постоять в сторонке? Станет переговорщиком или просто решит уцелеть, сбежать, а то и присоединиться к...
   Кстати, как можно себя назвать?
   "Повстанцы". Очень пафосное и избитое словечко. Америка родилась из победы повстанцев над европейскими империями, в России одна партия победила всех и выстроила страну по своему образу. И две сверхдержавы десятилетиями вводили в сознание людей всю такую положительную идею повстанчества, почти неизвестную в этом мире.
   "Белые". Цвет монархистов. Здесь - цвет магов. Но стоять за магов не хочется. Это означает бескомпромиссную войну, поскольку Орден слишком долго спекулировал на страхах людей, а потому магов и иже с ними теперь можно только уничтожать. И вести с ними переговоры - преступно.
   "Красные". Кроваво по умолчанию.
   В общем, есть о чём поразмыслить. Грядущий бой будет единственным, только если Виктор и Дракон его проиграют. А из первой дипломатической миссии с высокой вероятностью нарубят котлет. Так что понадобится и название, и формирование мнения о себе.
   - О чём грезишь? - осторожно спросил Танк.
   - О выборе правильной судьбы, - медленно ответил Виктор, выползая из задумчивости.
   - Дело важное, - с пониманием покивал боец. - Я подумывал о флаге.
   - В смысле? - от идей, настолько очевидно летающих в воздухе, маг вздрогнул.
   - В буквальном! Чтобы была марка, которую надо отстаивать.
   - И что ты предлагаешь?
   - Мне твой символ понравился. Который - с капельками. Представляешь: треугольник серый, синие капли и зелёный фон!
   Действительно, получалась довольно спокойная картинка, и при этом смыслов может быть уйма!
   - И что символизирует?
   - Зелень - растения, серый - камень, синее - тоже понятно. А вместе - то, что всегда есть, но чего никто не замечает! - закончил боец, сверкая глазами.
   - Здорово придумал! - подхватила Женечка.
   Эмоции. Сейчас оба испытывают воодушевление. Если резко испортить им настроение, получится серьёзное изменение эмоционального фона. Но это снова - необъявленные эксперименты, причём на людях. Лучше уж сказать.
   - Отличная идея! - согласился Виктор. - Теперь ещё один опыт, прежде чем начнём бездельничать.
   - Бездельничаешь тоже по расписанию? - боец хохотнул.
   Маг не нашёлся, что ответить. Ответ по сути требовал размышлений, а чтобы отшутиться... не хватало фантазии.
   - А что за эксперимент? - выручила Женечка.
   - Да! - спохватился Виктор. - Сядьте рядом и вспомните что-нибудь хорошее.
   Насколько же невесомы эмоции! Мы видим их отражение на лице, в жестах, в позе, в ритме дыхания. Но магический аналог всё никак не проявлялся. Быть может, оттого, что задействуется очень много процессов, а свести их к чему-то одному, что воспринималось бы как целое, не получается? Остаётся только попробовать резкое изменение.
   - Теперь вспомните, как мы лежали на полу в лифте, - попросил маг, чувствуя себя немного гипнотизёром.
   Что-то сдвинулось. По-разному - у бойца и у барда! У Танка блеснуло что-то голубоватое в верхней части головы, у горла и предплечий. У Жени блеск был заметен вокруг головы, у плеч, на груди, на животе, на бёдрах, кажется, под коленями и даже на ступнях! Однако. Похоже, они по-разному чувствовали ситуацию.
   - Так, сейчас подумайте о... Петре.
   Снова всплеск активности. Более ощутимый! Но по тем же зонам, только у бойца добавился верх груди. Загадка.
   - Вы любите купаться?
   Кто ж не любит? Опять те же зоны, различные для бойца и барда.
   - Точно! - выкрикнул маг, осенённый догадкой. - Ты - парень, а ты - девушка!
   - Поразительно, - выдавил боец и сложился пополам от хохота.
   - Так заметно? - спросила Женя, с трудом сдерживая смех.
   - Да нет же! - Виктор тоже расхохотался. И пояснил: - То есть да! Именно! Очень заметно: карты эмоциональной активности очень неодинаковые!
   - А... - пробормотал Танк и уважительно покачал головой.
   - Это - про заклинание для меня? - осторожно спросила девушка. Маг кивнул. - Спасибо...
   И тут эмоциональная сфера девушки рассыпалась на пузырьки. Ух-ты!
  
   52. Отчёт.
   Саша открыл носитель, полученный от Лилы, как только вернулся с собеседования. Несмотря на странные обстоятельства получения заданий, два тома на носителе были до предела лаконичны и исчерпывающи. Каждый из них начинался общей постановкой задач.
   "Задача 0: наблюдение. 00 - денежные потоки; 000 - инструменты изъятия; 01 - изменения известного; 001 - постоянные принадлежности ..."
   "Задача 1: расследование. 10 - действия гильдий; 11 - внутренние отметки; 12 - внешние отметки..."
   И так далее. Пару минут Саша любовался этой раскрывающейся системой. Высший специалист по безопасности! Чёткость была её коньком, её хлебом, её жизнью. Ясно было и то, что потоки известного из всех доступных источников стекались к воровке постоянно, чтобы становиться руководством к действию. Он же видит только то, что имело отношение к делу. И ему поручено дополнить эту систему, сделать выводы, представить свой взгляд на происходившее и происходящее.
   Оставалось только догадываться, почему сейчас она передала свои исследования, которые начала сразу после столкновения Виктора с Орденом. Почему она доверила ему - совершенно незнакомому человеку, парню, мальчишке - всё это? Лила доверяет Виктору. Пожалуй, это доверие имеет смысл: магу просто некуда деваться. Но Виктор поручился за него, Александра - и тот получил ответственное задание. Уже другой род доверия. Или такой же? В любом случае, это шанс показать себя!
   И Саша вгрызся в слова, цифры и схемы.
   К полуночи отец зашёл в его комнату. Поглядев на то, чем занимается сын, как тот ерошит волосы, разбираясь в какой-то вверенной ему документации, забыв про ужин, вот уже семь часов кряду, инженер-электронщик умилённо вздохнул. И тихо-тихо прокрался из комнаты, чтобы не нарушить сосредоточенность молодого специалиста, готовящегося не просто выйти, а выпрыгнуть в люди! Уже за дверью Михаил Ефимович промокнул рукой увлажнившиеся глаза. Он был совершенно счастлив. И безмерно благодарен случаю, направившему сына на путь истинный куда лучше него самого, уже третий год расточавшего безрезультатные наставления.
   Саша отлично видел манёвры за своей спиной в зеркальце, незаметно пристроенном в углу комнаты ещё в позапрошлом году. Какие же молодцы Виктор и Дракон, что взяли его на должность аналитика! Теперь папик отпустит его хоть на край света.
   К часу ночи Саша уже знал, в каком направлении следует вести расследование. С наблюдением тоже всё было более-менее понятно. Единственное, что осталось туманным: зачем ему дали ознакомиться с планом быстрого денежного изъятия?
  
   Машина неслась, мчалась, летела. Моав молчал, то ли думая о своём, то ли проверяя, насколько новый боец способен к молчанию. Саше было о чём подумать. Хотя мысли скоро выдулись скоростью, мягкими покачиваниями, мелькающими за окнами пейзажами. На секунду приходило чувство страха, но тут же улетало: Моав точно не в первый раз так едет, укладывая стрелку велосиметра.
   Через шуршащие полчаса машина достигла моста через Хладную.
   - А ты спокоен, - с ноткой удивления отметил боец.
   - Вы вроде тоже не нервничаете...
   - Верно мыслишь, - Моав чуть улыбнулся. - Будешь с Урюком пока. Это напарник мой.
   - Давно?
   - Столько не живут, - он хмыкнул и посмотрел на велосиметр. - Что-то я и впрямь разогнался.
   До дома на Сибирском бульваре Моав снова молчал. Въезжая во двор, он пробормотал:
   - Вот мы и на месте.
   - Знаю, - зачем-то сказал Саша.
   - За такое "знаю" мы с десяток умников... - боец не закончил фразу. И тут же успокоил парня: - Это, конечно, не про тебя. Сдаётся мне, затем тебя, умного такого, и взяли. Видать, одной Лилки уже не хватает, - он заглушил мотор, повернулся к заднему сиденью, взял сумку. - Вахтанга я малость почувствовал. Думаю, ты тоже гарсончик правильный. Пошли?
   Дверь в подъезд отворилась сама. Лифтами боец пренебрёг, а побежал вверх по лестнице. Саша с лёгоньким рюкзачком еле поспевал за ним. К восьмому этажу Моав опередил его на три марша, даже не сбив дыхания. Дав себя догнать, боец пошёл к квартирам справа.
   И снова дверь отворилась самостоятельно. Фантастически огромный человек, закрывший собой почти весь дверной проём гаркнул:
   - Братуха!
   - Привет, Большой! - отозвался Моав. - Не умаялся тут один сидеть?
   - И не говори! А ты с довеском...
   - Угу. Ты теперь будешь пестуном, - Моав ухмыльнулся.
   - Сам такой! - Урюк хохотнул.
  
   Моав уехал через час. Саша расположился за рабочим столом у агрегатора. Перенеся тома, он просмотрел последние отчёты по всем категориям. Как и предполагалось, того, что нужно, в них не оказалось.
   Он снова подивился предусмотрительности Лилы: у неё было множество входов, как настоящих, так и фиктивных, для просмотра жизни гильдий. Причём уровень допуска разнился от начального до высшего. Вход уровня прохожего у бродяг не дал возможности посмотреть анкету искомого персонажа. И Саша вошёл как завсегдатай.
   Фёдор Анисимович Куклин, 49 полных лет. С начала июня: одна созданная регистрация для Виктора Самойлова, шесть малых контрактов по передаче известного выполнено, три обмена по постоянным контрактам, 36 простых запросов, один созданный запрос-привлечение, один клаузальный доклад. Кто же ему насолил? Алексей Альбертович Зостань, 63 полных года. Попытка самовольного осмотра, попытка присвоения, драка с клиентом.
   Когда Саша увидел время отправки доклада, его интерес перешёл в азарт. Семнадцать часов с четвертью! И тот самый день! Следующим знаком, что он на верном пути, стал отказ от дальнейшего рассмотрения доклада, выписанный в девятнадцать часов того же дня с невзрачным поводом: отсутствие доказательств. Кто-то подсуетился всего за сто минут замять дело! Некий OGVA00193. Ха!
   А вот его анкета не открывается. Даже самым высоким из доступных уровнем доступа по гильдии бродяг. По чести сказать, у Саши было больше веры Фёдору, чем его недоброжелателю. Так какой смысл покрывать этого Алексея? Да ещё с такого верха? Старик нужен этому загадочному OGVA. Бродяги доставляют вести. Что же доставлял Алексей?
   Оп-па! Если до его таинственного покровителя не достучаться, то сам бродяга был как на ладони! Этому OGVA периодически отправлялись письма. И отправлялись они... с разных машин. Видимо, из "белочек". А вот и квитанция о получении письма от того же дня. Место исхода: какой-то северо-восточный ближайший пригород, точнее в принципе не определить. Да, похоже, тут тупик.
   И само письмо...
   "Сегодня на меня напал некто Виктор. Его Фёдор Куклин натравил. Я был в "Победе Стихии". Там ничейная точка. Виктор одет был прилично, но личность тёмная. Назвал империал рублём. А самому щегол ещё. Ударил меня до одышки. А не замахивался. Так что точно маг. И о маге я сообщаю. И это совсем точно. А не как в прошлые разы. А ещё надо мне "Победу Стихии" отдать. И Куклина из гильдии выгнать совсем".
   Вот. "Расследование" можно считать законченным.
   Хорошо бы вызнать, где обитает адресат этого бродяги. Если он не из Чёрных, то крепко связан с ними: кому ещё есть дело до магов? Причём, с кем-то из верхушки, раз может "выгнать" члена другой гильдии.
   Остаётся "наблюдение".
  
   До вечера соскучившийся по компании и действию Урюк "гонял" Сашу, вбивая азы фехтования.
   Без четверти двадцать умаявшийся компьютерщик снова уселся за агрегатор. Лила объявилась за три минуты до времени и сразу же запустила рандеву.
   - Меньше вероятность перехвата, - пояснила воровка.
   Разговор вёлся из автомобиля. Саша не стал спрашивать, почему. Он коротко описал свои находки.
   - Отлично. Поздравляю с премией! - Лила помолчала и добавила: - На LILA00001 пошли этот отчёт. Завтра отдыхай, только вечером посмотри за событиями. Продумай свои источники наблюдений. Понимаешь, о чём я?
   - Кажется, да.
   - Тогда связь через сутки.
   - Хорошо, - он ответил уже в опустевшее окошко.
   Мощная дама, ничего не скажешь.
   Ради интереса Саша посмотрел входы серии LILA. Их оказалось более шести тысяч. Первая регистрация в такой длинной серии у специалиста по безопасности... вызывает уважение.
  
   53. Новости.
   Поутру с северного направления подкатили Дрейк и Лила. Новости оказались интересными и лишний раз подтвердили, что Виктор не ошибся в Саше.
   Был и неприятный момент. Всё-таки он прокололся тогда, в сквере. Досадно, что и говорить. Хотя...
   Это было только ощущение, поскольку доказательств не было, но - крайне определённое: за ним наблюдали с самого прибытия! Так что его всё равно бы вычислили. И сейчас вычислят. Единственное, что доступно - вмешаться в детали неизбежного: направить удар в определённое место, самому назначить время.
   С этими мыслями Виктор снова пришёл в рощу, чтобы экспериментировать. И на живых существах тоже: на кону людские жизни, жизни тех, кто ему доверился. Ради них не грех проредить воронью популяцию.
   Идея Женечки оказалась бесценной. Уже первый опыт с двумя птицами дал весьма показательный результат. Галка была выбрана агрессором, а ворона - защитником-камикадзе.
   Защитница исправно кружила над деревьями, зорко следя за вверенной зоной. Выпущенная за полкилометра галка взмыла вверх и из поднебесья бросилась в атаку на какого-то абстрактного врага, которого представила в роще. Виктор не заметил, как противницы встретились: смотреть пришлось против солнца. Но взрыв был виден и невооружённым взглядом, и магическим зрением. И грохот вышел изрядный.
   Похоже, птицы от ярости развили максимально доступную им скорость. И при этом вряд ли разминулись на подлёте. Что ж, Чёрных будет ждать стремительный и смертельный сюрприз!
   Маг отловил десяток падальщиц, вшил в их разумы команды, установил заряды в проглоченных камушках. Оставлять их кружить над рощей в ожидании локального судного дня? Помрут с голоду или попадают наземь от усталости. Виктор решил их выпустить, настроив активацию с дополнительного артефакта, подброшенного к веялке.
   Финальным штрихом усложнения стала установка общего сигнального камня, откуда разбегутся послания по всей будущей защитной сети, чтобы мгновенно превращать рощу в неприступную крепость!
   Виктор расхохотался. Фраза вышла пафосной, глобальной такой, достойной главного злодея в каком-нибудь детском мультике. А ведь его уже записали в злодеи; и если всё удастся, то он будет непременно возведён в "главные". Правда, приличные злодеи нечасто запираются в крепостях: им бы всё мир захватывать. Хотя чаще всего и не своими руками, так что можно и из крепости покомандовать.
   Возвращаясь в коттедж, Виктор прокручивал в голове возможные сценарии атак. Врагов будет много, и их удары будут разнообразны. У него есть более-менее универсальный щит от заклинаний, но защита от физического нападения пока оставляла желать лучшего. Если к нему подойдёт горстка бойцов под качественными щитами, это будет неприятно. Придётся либо срочно уходить через телепорт - кстати, пока не освоенный - или делать ноги как-то иначе. Да и как обстоит дело с зачарованным оружием - тоже неизвестно. Можно расспросить Дрейка, какие типы зачарования вообще известны, но вряд ли его список окажется исчерпывающим. Так что нужно повышать собственную силу и мобильность.
  
   Вконец разленившийся Дракон и после обеда отказался составить компанию молодому магу. Виктору осталось только пожать плечами да попросить назавтра подготовить все заклинания, связанные с перемещением, "да побольше, побольше".
   Перемещения, телепорты. Эти заклинания, наверное, более прочих идут вразрез с законами физики. В то, что кто-то способен перевести материю в энергию, перевести энергию в определённое место и воспроизвести там исходное физическое тело... не верилось! Должны использоваться иные эффекты, с опорой на некие ещё не познанные законы Вселенной.
   И наверняка эти эффекты, настолько тонки, что никак нельзя предугадать, как они наложатся на поля щитов, вылитых в фигуры вращения. Более того, Виктору совсем не хотелось экспериментировать с этими тонкостями. Скорее всего, можно надеяться, что безвредны лишь те магические поля, что находятся в непосредственной близости от заклинателя и, желательно, не связанные с ним напрямую...
   Маг потряс головой, посмотрел на зелёные стены своей лаборатории, на водяной холмик на глади бассейна, на метёлки травинок, клонящиеся к поверхности родника. Слова роились перед мысленным взором: близкое, твёрдое, постоянно, усиленное, непроницаемое, подвижное. Общее понятие, принцип действия всё не складывался. Но запущенный процесс размышления никак не давал расслабиться, подумать о чём-то другом! С досады Виктор стукнул кулаком по лавке.
   Облизывая кровь с оцарапанной кожи, маг решил прибегнуть к давно испытанному средству: поспать.
  
   Отчасти помогло. Проблема ушла в сторону, уступив место другой теме: сделать бы контратакующий щит от физических нападений. Очевидно, что он должен быть круговым. То есть, сферическим. И полностью автоматическим, иначе нет смысла и огород городить.
   Но чтобы, скажем, метать осколки в агрессора, надо как-то определить его местонахождение. А кроме секторного деления Виктору в голову ничего не приходило. А любое деление - это неизбежное усложнение шаблона формы. Итого, к примеру, двенадцать секторов даже всего с тремя зонами высоты - тридцать шесть площадок. Каждая должна суметь развалиться на десяток-другой частей и эти части должны метнуться...
   Сотни частей в заклинании - верный признак тупика.
   - Поздравляю, Виктор, - произнёс маг металлическим женским голосом, - вы вывели новый закон. Корпорация... - он задумался, подбирая слово, - "Тристалия"* надеется, что вам от этого полегчало.
  *три капли (греч.)
   В щите от магии автоматическим был только сбор силы, а контратаку всё равно приходилось контролировать. В общем, любая атака требует входных данных: определение свой-чужой, выбор средства, оценка дальности, координат цели, различные поправки на скорость... - но большая часть может быть формализована. Если не все, кстати. Остаётся только ввести программу в компьютер, а с него уже пойдёт команда на один из спусковых механизмов. А если нет компьютера?
   В раздумьях Виктор творил слабые наводки в воздушном поле. Одно из завихрений отпрыгнуло в сторону, зацепилось за куст у края полянки. Листья брызнули ошмётками.
   - О! а теперь то же самое, но со мной внутри!
  
   Заканчивая играть с новой убийственной формой, названной "рубанком", маг вдруг понял, из чего он наделает магических компьютеров. Из кого...
   - И эта штуковина у вас уже работала? - послышался из пустоты голос Лилы.
   - Да, я слушаю, - ответил Виктор, смотря на мир сквозь мельтешащие полупрозрачные канаты.
   - Почему ты не говоришь, куда уходишь?
   - Тёть Лил, - засюсюкал маг, - а у нас теперь мобилки есть...
   - Мудрствуешь? Есть новости. Повод потренироваться в настоящем деле.
   Слово "потренироваться" в сочетании с реальным объектом сработало, как заклинание - простое и действенное. Тут же пришла и обеспокоенность: готов ли он? И ещё одно...
   - Приходи обедать, трудяга, - сбила вопрос Лила, - расскажу.
  
   Как оказалось, его ожидала вся компания. Даже есть было как-то неудобно: люди в холле в полном сборе на диванчиках... Но Лила властно указала на дверь столовой.
   Поедая нехитрый обед, Виктор открыл в себе другой источник беспокойства и смущения: что бы там воровка ни накопала, именно его мнение станет решающим, и не в первый раз. Только глупец или законченный эгоист не боится ответственности. Тут же трое, мягко выражаясь, взрослых, а вопрос всяко будет к нему!
   Через пять минут поспешной еды Виктор присоединился к компании. Лила окинула всех долгим взглядом: Танк, Моав, задержалась на Жене, Дрейк, Виктор. Воровка кивнула своим мыслям и начала:
   - Контракт, мои дорогие. Четвертак на кону. Я его уже приняла, так что деваться вам некуда, - Лила многообещающе усмехнулась. - Дело воровское, допуск высший, - женщина подняла указательный палец, заостряя внимание. - Итак, требуется обнести некого Олега Готье. Заказчику нужна вся подшивка "ActualiteИ d'ocean" за пятидесятые. Заказ высокой определённости: вынести только названный предмет, шестьдесят единиц.
   Воровка замолчала, ожидая вопросов. У Виктора в голове была каша: слишком много реалий, которые нужно было привязать к знакомым понятиям! Но постепенно словесный клубок начал разматываться, требуя уточнения на каждом логическом обрыве. Но Танк опередил:
   - Где находится объект?
   - Новосельцево, двухэтажный загородный дом с участком.
   - А кто такой этот Олег?
   - Неизвестно, - ответила Лила и подняла бровь.
   - То есть, ты не искала или не нашла? - весело спросил Дрейк.
   - То есть, этой информации нет, - воровка прищурилась. - Кроме того, есть улица Ивовая, а на ней дома: второй, четвёртый, восьмой, десятый...
   - Дай угадаю! - выкрикнул Дракон. - Им надо вломиться в шестой! Да?
   - Они бы и сами угадали.
   - Им? Они? - повторил Виктор. - Вы не участвуете?
   - Кстати, я бы посмотрел, как молодёжь будет вертеться! - не унимался Дрейк. - Поехали, дорогая, подвезём ребят! А, коли что поломается, так и встрянем.
   - Ты и так постоянно встреваешь... Но я тоже хотела бы поехать. Ладно, что ещё не понятно?
   - Сколько стоят эти журналы, тоже неизвестно? - задал свой вопрос Виктор, припомнив работу на Белкина. - Вещь, видимо, редкая, но должны, наверное, быть каталоги... коллекционные, антикварные какие-нибудь...
   - В точку! - похвалила воровка. - Обычная цена - около четырнадцати "пачек" за такой набор.
   - Значит, дело не только в журналах, - пробормотал молодой маг. - Заказчику важны какие-то записи, пометки владельца?
   - И это неизвестно, - Лила кивнула. Она явно наслаждалась тем, как собрание разгадывает шараду.
   - Что же ещё известно? - спросил Виктор, так как кусочки информации снова грозили свернуться в клубок.
   - Есть изюминка: возможность получить добавку от клиента. - Лила вздохнула. - "Сумма контракта удваивается, если проникновение обнаружится и один из воров будет застигнут на месте". Этого я и сама не понимаю.
   - Лила, а ты считаешь, что нам надо заработать добавку? - засомневался Виктор. - Если я правильно понял, это что-то вроде "цените ли вы соратника выше четвертака?" Издевательская постановка вопроса, по меньшей мере...
   - Да! Надо! - лицо воровки потемнело.
   - Эй! Ты хочешь сдать Петра!? - молодой маг аж привстал от возмущения.
   - Похвальная забота, хоть я её и не разделяю. Но у меня есть другая кандидатура.
   Зачем вообще ставить такие условия и вдвое переплачивать за их выполнение?
  
   54. Похмелье.
   Премии хватило и на подержанное блюдце, и на отдых. Сторож выпихнул его с хаты уже на второй день. Дядя Лёша не помнил, как добрался до дома у обрыва, адрес которого Сеня сунул ему в карман, выгоняя с усадьбы.
   Местечко, что надо: до магазина можно дойти хоть ползком, вода по утрам в колодце всегда готова. В первое же невесёлое утречко продавщица из того магазинчика заявилась, что-то спрашивала, чего-то хотела. Кажется, спрашивала про предыдущего жильца, но тогда бродяга мог лишь покачать головой. С тех пор сварливая татарка смотрела на него волком. Делов-то...
   Но деньги иссякали. И уже в который раз надо было браться за ум. Вот что он забыл - так это сделать взнос в гильдию. Потому контракты остались только публичные. Наваливалась тоска. Не хотелось опять побираться.
   Второе болезненно трезвое утро опять началось с включения блюдца. Погодный маяк он потерял давно, а с ним и доступ в сеть. Но тут свезло: предыдущий хозяин аппарата забыл отключить блюдце от раздачи.
   Дядя Лёша ползал по овальному стеклу непослушными пальцами, ища хоть что-нибудь, когда аппарат испуганно тренькнул, показывая, что его владелец кому-то спонадобился! Удивление ещё не прошло, а к нему уже прибавился новый повод: с ним хотел поболтать сволочной Федёк! Брезгливость обвалила уголки рта бродяги. Чего этому гаду потребовалось? Хотя, ничего дельного всяко не находилось, так что...
   ДУ! К Д?
   Слово из шести букв шибко умное блюдце пропечатывать не пожелало. Пришлось стирать и писать другое.
   Чо?
   Да я хотел за клиента того извиниться, - неожиданно прытко забарабанил собеседник. - Редкостной сволочью оказался. Да ещё и маг! И меня, видать, задурманил. Так что уж ты и меня извини, что я тут погорячился малость...
   Да?
   Ну, не малость. В общем, хочу тебе контрактик один подкинуть, а то я что-то завертелся весь, а тут с места надо дёргаться...
   Это совсем меняло дело! Конечно, какого хрена Федька, который всегда его на дух не переносил, теперь кренделя лепит? Но деньги... они сейчас беда, как нужны!
   Какой?
   Сейчас, секундку... Вот: V1074-V-10-06 Как оно тебе? 77
   Бродяга ткнул в номер. Старое блюдце принялось вытаскивать контракт на поверхность. Та-ак... Присмотреть пару дней за домом... прополоть... соседей не пущать... оплата вперёд...
   У дяди Лёши вспотели ладони. Пятьсот империалов за два дня безделья!? Не мудрено, что пронырливый Федька сцапал контракт, даже не подумав, сможет ли выполнить! В душе родилась хитрая пакость: сказаться, что возьмётся, а к клиенту не пойти - и пусть Федёк потом отдувается за неисполнение! Но - нет. Пять сотен же!!! Хех! А можно ещё веселей эту гниду прокатить: явиться, хапнуть куш, и вот тогда пусть Федька дерьмо и расхлёбывает.
   Окрылённый задумкой, бродяга даже напечатал с противоестественной скоростью:
   Куда прийти?
   А ты где? Клиент сам подъедет, я уже договорился! Только ты уж на меня за старое зла-то не держи, лады?
   Зел Овраг. На остановке. Когда?
   Да сейчас! Потому и тороплюсь тебе сказать! Через полчаса будешь?
   Да.
   На то, чтобы привести себя в порядок, ушло минут десять. Всё-таки клиент ждёт: хотя бы представиться надо мало-мальски прилично. Подъём в невысокую пологую горушку вымотал. Запой давал о себе знать. Добредя до шоссе, бродяга вполне ощущал и слабость в ногах, и головную боль, и сухость во рту. Нет, даже пива пока нельзя себе позволять. Вот, как деньги возьмёт... Федька в конец забурел, гад, раз от "полпачки" отказался!
   У остановки стоял только красный скоростной автомобиль. И где же клиенты? Значит, он зря спешил, мучил старые кости!? Бродяга разочаровано поставил сумку на лавку и уселся, уставившись на запад, готовый к долгому ожиданию. Без капли алкоголя, пёс бы его пробрал.
   - Алексей? - справа внезапно нарисовался худощавый парень.
   - Э... да. Лёша, да, я, - выговорил старик.
   - Мы от Фёдора, - парень так и лучился радостью встречи. - Я тоже Лёша! А Дарья Дмитриевна в машине ожидает. Пойдёмте?
   Что-то в этом молодчике смутно настораживало, уж своим-то чувствам бродяга доверял. Но что именно - не понять.
   Но ка-акой тарантас! И его зовут на нём ехать!? Вот они, богатеи! Что им пять сотен? Плюнуть и растереть! Таких не жалко и пробросить. Баба за рулём сильно старше парня, но и в матери не годится. Чо за парочка? Но тёзка, видя замешательство, тут же всё разъяснил:
   - Дарья Дмитриевна - моя гувернантка. Нам... - парень сверкнул улыбкой, - позаниматься надо. А мне маменька велела в усадьбу ехать: копать там, сорняки всякие дёргать, - лицо омрачилось исключительной нелюбовью к труду. - А мне, ну, сами понимаете, не до того будет...
   - Давайте-ка уже ехать! - приказала дама, поджав накрашенные губки.
   Дядя Лёша влез на заднее сиденье.
   Гувернантка. Как же! Разве только по любовным игрищам! Стерва богатенькая решила с мальцом освежиться. Зажравшиеся богатеи. Да одну такую машинку сбагрить - до конца дней денежек хватит! Гады. Будут себе развратом баловаться, а он, порядочный человек, за них в земле копаться? Да хрена вам! Хапнуть денежку - и плевать на вашу усадьбу по-верблюжьи!
   Машина рванула с места, пару раз вильнула, выскочила на скоростную полосу и понеслась, всё ускоряясь. Дядя Лёша хватал ртом воздух, обильно сифонивший в приоткрытый люк. Молодой развратник повернулся к пассажиру с бутылкой в руке.
   - Не желаете ли?
   Бродяга схватил сосуд с желанной низкоалкогольной влагой, сделал длинный жадный глоток и откинулся на сиденье. Вот! Хоть что-то в этих богачах правильное! В следующую минуту, размазанную на два километра, дядя Лёша усердно примирялся с неизбежным, по сути-то, фактом социального неравенства. А на светофоре добрый и славный паренёк подал ещё одну изящную бутылочку. О! этот малец ещё не понимает, в чём настоящее счастье, где совершенство формы и содержания! Можешь и дальше пялиться на свою похабницу, дядя Лёша тебя прощает.
  
   Не без удивления отмечал он знакомые места, смутно припоминая автобус, в котором вот только-только стоял, напросившись у водителя, экономя деньги, предназначенные на пропой. Вот поворот направо, ещё один. Вот плохонькое, в сравнении с шоссе, ответвление к усадьбам. Мягкое колыхание сиденья отозвалось лёгким головокружением в насыщающихся алкоголем мозгах. Да вот же, по этой улице он и брёл, когда Сенька выставил его за ворота!
   Третья бутылка чуть не вылетела из руки, а живот принялся вещать о чём-то с крайним недовольством. Вот и те самые ворота! Хорошо, что этот шикарный тарантас чешет мимо. Ещё два двора осталось позади, когда машина стала замедлять ход и ласково так притормозила.
   - Приехали, Алексей! - в голосе молодого человека неожиданно прорезалась издёвка. - Извольте выходить, пивное ваше рыло!
   - А что, нормально с ним дойти до дома нельзя было, любезный мой! - нежно укорила его дама. И повернувшись к бродяге, рявкнула: - Вон пошёл, свинья! Неделю где-то валялся, а теперь в моей красавице пиво жрёт!
   Ошарашенный таким поворотом событий, дядя Лёша вывалился из салона. Пока старик поднимался на ноги, чуя, что вляпался в неприятность, его подло пихнули сзади, отчего придорожная трава стремглав влетела в лицо.
   - Давайте помягче с ним, - произнёс смутно знакомый голос, и несчастному бродяге почудилось спасительное сочувствие. - Ему ещё нужно сохранять сознание! Спасибо, кстати, за доставку.
   - С вас три сотни, молодой человек, за чистку сиденья, - безразлично бросила дама.
   - Всенепременно, - незнакомец хмыкнул. И в тот же миг невидимые руки подняли тело, которое уже не хотело вставать, лишаясь своего главного стержня - надежды. - Идём, дед Лёша, водочки тяпнешь.
   Расплывающийся образ на мгновение попал в фокус. Глаза старика подёрнулись слезами, рот раскрылся в немом крике, заменившем вдох, а штаны бесконтрольно намокли. Всё стало совсем не важно: он вспомнил эти серые глаза, полные холодного расчёта и еле тёплого сострадания.
  
   55. Жареный изюм.
   Три машины домчались до Новосельцева за час с небольшим. Заказчик поставил очень жёсткие временные рамки: из ближайших дней хозяин будет в отлучке только пятнадцатого июня.
   Дрейк и Лила умчались добывать мерзавца-бродягу. Вседорожник Дрейка загнали в кусты у дороги, а машина Моава с тремя пассажирами поползла по посёлку.
   Ивовая улица была далека от ухоженности: начало, забросанное кирпичным крошевом и щебёнкой, оказалось как раз "за здравие". После третьего участка пошла просевшая в разные стороны грунтовка. Девятый огород слева выглядел достаточно заброшенным, чтобы послужить временной базой.
   Из полудохлого домика Танк отправился в ближайшее сельпо. Вернулся он через полчаса, нагруженный едой, тремя бутылками водки и информацией о физической защите усадьбы. Один охранник, по виду отставной боец седьмого-восьмого уровня, и пара обученных ротвейлеров.
   Вышла и вернулась с четырьмя литрами питьевой воды Женечка. Электронная защита: две камеры наружного наблюдения и емкостной забор. Уже нечто серьёзное, способное предупредить престарелого охранника о проникновении.
   Виктор вышел уже на всякий случай. С рюкзаком, изображая дачника. Дойдя до конца улицы, он опрометью кинулся обратно, как человек забывший выключить утюг, закрыть воду - в общем, не важно, почему он так помчался. Магических аномалий у цели не заметил.
   Итак, всего один охранник, которого нужно отвлечь, и две псины вырубить на время.
   - Танк, ты готов немного пострадать ради дела? - спросил Виктор с порога.
   - Э... немного? Ну, да...
   - Тогда пить будешь ты.
   Боец выругался.
  
   От недостатка информации пришлось писать планы на воде и строить на месте. До отъезда оговорили только похищение "изюминки контракта".
   Когда Дрейк транслировал по водной сети разговор с бродягой у Зелёного оврага, Моав держал большие пальцы рук высоко поднятыми (о том, что на том конце невидимого провода можно услышать всё, происходящее в домике, Виктор предупредил), подбадривая и поощряя мага, автора плана. На самом деле, пока ещё рано было плясать от радости. Да, дядя Федя с радостью поучаствовал в том, чтобы сквитаться со старым недругом, а фиктивный контракт привёл деда Лёшу в машину Лилы, но оставался вопрос: не размотает ли кто однажды этот клубок?
   Виктор незаметно перебросил часть эмоций старшего бойца на младшего. Сдержанный Танк расцвёл в восхищённой улыбке. Увядать, приходить в норму, так ничего и не поняв, он начал минут через десять. Хорошо.
   Причин для беспокойства было предостаточно, и весёлость Моава к ним только добавлялась. Понятно, что контракт выдан именно высшим ворам, но какого чёрта Заказчик, лично заинтересованный именно в журналах этого Олега, а следовательно, и знающий его самого, не поделился ценными сведеньями? Ещё и бонус этот подлый...
   Объяснение появилось: потенциального исполнителя испытывают! Например, чтобы поручить что-нибудь ещё более заковыристое, в чём сбоев вообще быть не может. Хотя проверка выходит недешёвая. Хм, тогда и дело, на которое их собираются завербовать, совсем серьёзное? Коли так, то навряд ли участие группы Виктора придётся кстати: на хвосте Черные. Придётся снова отказываться от бонусов с заработанной репутации. Как же всё непросто!
   Красная машинка Лилы подъехала к забору у развалюхи под номером тринадцать по Ивовой. Дрейк не удержался и дал душевного пинка бродяге. Серьёзного можно понять: у мафии всегда особый счёт к стукачам. Поднимая старика с земли, Виктор понял, что "засветился". Плохо, но не критично.
   Троица Дрейка осталась караулить дедулю в домике, договорившись сменять друг друга каждые пятнадцать минут: охраняемый шибко попахивал. Виктор выставил вокруг него щит и продул комнату, но помогло мало.
   Время на размышления закончилось. Дед Лёша, накачиваемый водкой, готовился дойти до состояния полутрупа. Хорошо: вряд ли он потом припомнит, что видел того, кого считал мертвецом. Такое проще списать на кошмары от перенедопития.
   Троица Виктора вышла на тропу... экспроприации. Виктор зачаровал одежду Танка, чтобы та держала образ бродяги хотя бы полчаса. Теперь боец старательно играл пьяницу: пошатывался и спотыкался, шагая к забору дома номер шесть. Маг и бард чуть обогнали его, чтобы занять позицию за сливами возле участка.
   Танк ещё подходил к калитке, а сторож уже встал со скамейки у дома и решительно пошёл по дорожке. Боец зацепился за доску забора и повис на ней, обретя опору.
   - Лёха, мать твою! Я ж те сказал больше здесь не появляться!
   Они знакомы! Вот это сюрприз! От шока Виктор чуть не проморгал момент, когда Танк - молодец, не растерялся - стал излучать радушие. Маг скинул на охранника всю приветливость, что смог подцепить. Помогло! Сторож тут же стал глядеть снисходительно и, сменив гнев на милость, укорил:
   - Что ж ты, Лёня, опять в дрова? В твоём-то возрасте!
   - Выр'чай, Сень! Кл'ент тут литру дал, а есль ща один всё выжру - привет!
   Откуда бойцу-то известно имя охранника? Ах! у дядьки ж метка на форме!
   - Вот только давай не как в прошлый раз, - с сомнением попросил охранник: чистый голос Танка сильно отличался от пропитого баритончика бродяги. - На объекте пить не стану! И тебя не пущу.
   - Так я чо, к тебе лезу? Я ж тя с с'бой з'ву!
   - Эй! А вы тут чего околачиваетесь!? - прикрикнул сторож, заметив мага и барда.
   Изображать случайных прохожих было поздно: слишком уж открыто Виктор смотрел на стоящих у калитки.
   - Мишка! - прозвучал над ухом игривый оклик.
   Маг обернулся, понимая, что Женечка уже придумала, как выйти из ситуации, а девушка порывисто обняла его, прильнув к губам в поцелуе. Где-то далеко сторож сказал:
   - Совсем молодёжь стыд потеряла!
   - Точн', - чуть слышно отозвался Танк, видимо, усмехаясь. - Ну чо, Сень, п'шли?
  
   - Извини, ничего другого не придумалось... - пробормотала вся пунцовая Женечка, потупив глаза.
   "Бабушке своей расскажи!" - подумал Виктор, а вслух произнёс:
   - Ничего. Хорошо получилось, - и, поняв, что ляпнул двусмысленность, почувствовал, как добавочная порция краски стала заливать его лицо. Хорошо, что есть дело и нет времени стоять столбом с пылающими щеками!
   Магические удары разбили камеры. Заворчавшие собаки затихли после глушаков. Магический мостик через закрытую калитку избавил от возни с емкостной сигнализацией. Парочка взломщиков пробежала по дорожке к распахнутой двери дома.
   Первый этаж: коморка охранника у входа (Виктор повыдёргивал все провода из какого-то аппарата, стоявшего под столом), ванная, столовая, кухня, две спальни. Неплохо устроился этот Олег! Отделка ничуть не проигрывала квартире Дракона. Что же это за птица? Женя заметила у лестницы ещё одну камеру. Виктор на всякий случай снял и её.
   Второй этаж. Закрытая комната; основательно закрытая! Прямо-таки сейф, а не комната! Интересно, что там. Ладно, если объект найдётся быстро, можно будет исследовать. Ещё комната - вроде кинозала. Шкафчик с книгами - беллетристика; не то. Вот оно: библиотека! Что-то всё больно просто. Правда, полок немало.
   Женя пошла по ряду вдоль стены, Виктор по среднему. Света, льющегося из двух широких окон, хватало, включать электрические светильники не стали. Маг просматривал полки, досадуя, что не спросил у Лилы, как выглядят эти журналы. Даже их масса могла бы стать проблемой, если б не магия...
   Кстати о магии! В глаза бросился корешок книги с названием "Заклинания средних уровней: практические советы по вирулентным последовательностям", 1920 год. Рука уже потянулась к книге, но тут ладонь словно кольнуло нечто. Виктор отдёрнул руку и вызвал магическое зрение.
   Тваюмагию! Что-то тяжёлое и непростое! Заметны и тона телесной стихии, и нити воздуха, свисающие на пол, и что-то третье... о! эмоции какого-то колкого вида в комбинации ещё с чем-то.
   Поведясь на исследовательский интерес, он не сразу осознал простой пугающий факт: они грабят мага! Оставив возню со снятием охранного заклинания, Виктор собрался уже предупредить Женечку, как услышал её тихий радостный возглас:
   - Да вот же они! - девушка подошла к застеклённому шкафчику, когда Виктор рявкнул, что было сил:
   - Стоять!!!
   Вздрогнувшая от грубого предостережения, Женя замерла на месте, боясь двинуться.
   - Извини, что заорал, - голос мага дрогнул. - Стой, как стоишь, не двигайся. Я всё проверю.
   Сплетения силовых линий, комбинации многих заклинаний, опутывающих стеллажи и стены, выложенных слоями, открывались всё глубже, светились пугающим узором. Из верхнего угла комнаты, из-под потолка висело в натяг сплетение воздушной и земляной ниточки, касаясь стеклянных створок шкафа, запутываясь за ручки и уходя на пол к аморфному рыже-алому пятну. Под правой ногой девушки.
   Виктор вспотел.
   - Не двигайся, - без нужды прошептал он ещё раз. - По моему сигналу будь готова отпрыгнуть как можно дальше назад.
   Как работает эта убийственная пакость? Как она отреагирует на изменение магических полей? Так, отставить панику! Встраивать защиту от дистанционного магического взлома - явный перебор. Наверняка, есть только срабатывание от триггера-ниточки: стандартная магия слишком ограничена. А лужа на полу вряд ли "заметит" колебание магических полей, если не трогать триггер. И всё-таки надо поставить щиты.
   Маг с полминуты создавал щит вокруг фигурки девушки, прошив его сквозь подошву ботинка. Затем быстро сляпал обычный эллипсоидный щит вокруг себя и изготовился придавить огонь, если он всё-таки выстрелит. И прошептал:
   - План меняется. Ме-едленно поднимай правую ногу.
   Готовый в любую секунду отшвырнуть барда, Виктор смотрел, как дрожащая ступня отрывается от пола. Ловушка на полу не переходит в пусковую стадию! Победа!
   - Теперь уходи в коридор по центру прохода, ничего не касаясь. Жди меня там, но не у двери, а за стеной.
   - А как же ты? - шепотом вскрикнула девушка.
   От этого восклицания на душе потеплело. Маг улыбнулся и ответил:
   - Не беспокойся. Я заговорённый. Ты нашла вещь, а я её вынесу. Контракт есть контракт?
   - Только ты... осторожней, - робко попросила она и аккуратно пошла к выходу.
   Гипотеза подтвердилась: важен только триггер. Надо ослабить натяжение. Усилив щит, маг вытянул из воздуха пыль и вплёл дополнение в нить. Сработало: нить провисла. Не зная, как снять путаницу с ручек, Виктор просто спилил их, поддержал кусочком мягкого щита и переложил на подоконник. Отлично!
   Всё-таки копаться руками в шкафу, стоя на мине, не хотелось. Маг попросту выволок всё содержимое. Разумеется, по закону нечаянной или намеренной подлости, искомая подшивка лежала в самом низу. Толстенькие журнальчики: шестьдесят штук тянули килограммов на двадцать с хвостиком! Кое-как запихав оставшееся обратно в шкаф, затворив дверцы и прижав щитом, Виктор вытащил добычу в коридор и передал обрадованной Женечке. Время ещё было: даже если они задели какие-то цепи магического или электрического оповещения, на дорогу от города до усадьбы у этого мерзавца Олега уйдёт не меньше получаса.
   В сердце закипало что-то крайне нехорошее, суровое и злое. Кто-то пытался заманить его в ловушку! Влюблённую в него девушку - сомнений в её чувствах почти не осталось - охранное заклинание превратило бы в пепел! Две недели назад доносчик-бродяга сознательно обрёк его группу на плен и смерть - безо всякой вины!
   Никакой пощады, господа! Будем считать, это "просто бизнес". Хищная ухмылка кривила лицо Виктора, когда он срывал защиту с книжки о магии. Что-то взлетело с пола и прилипло к щиту. Хорошо, пусть висит. Взяв в руки том, маг поглядел на обложку и тихонько рассмеялся: автором был не кто иной, как Олег Готье. Экое тщеславное совпадение!
   Подхватив весь груз, Виктор перевесил его на щит, махнул рукой барду, и они быстро пошли по коридору, по лестнице, по дорожке - собаки начали пробуждаться и получили ещё по глушаку - по новому мостику через калитку к временной базе. Войдя на участок, маг положил добычу на землю и убрал книжку в рюкзак.
   Деду Лёше немного понадобилось, чтобы упасть лицом в стол и захрапеть. Не говоря ни слова, сопровождаемый вопросительными взглядами, Виктор схватил старика под мышки щитами и извлёк на белый свет, под тёплое полуденное солнышко. Наглая получилась операция: днём, с похищением, со взломом тяжеловесных заклинаний...
   Бродяга не проснулся, когда маг швырнул его на красное пятно в библиотеке. Сброшенная на него же телесная дрянь оказалась чем-то парализующим. Что ж, тем лучше. Виктор восстановил триггер, приляпал ручки на место, не особо заботясь о правдоподобии. Отойдя в дальний угол, маг зацепил щитом верхушку шкафа и с наслаждением дернул, роняя мебель на окоченевшее тело.
   Стекло обиженно звякнуло, но уже через секунду разлетелось по комнате расплавленными каплями, когда пламя взревело, легко прошивая заднюю фанерную стенку шкафа. Виктор взял возгорание в кокон, обжимая щит до твёрдых материальных объектов, затем резко сбросил его. Стеллажи запрыгали, чуть не упав, растеряв несколько книжек, а огонь потух. Физический щит вокруг мага сдерживал просачивание запахов, но гарь всё же постепенно проникала в ноздри. Взяв копоти из угла, Виктор нарисовал ею треугольник и три капли на месте, где стоял украденный том. Всё. Теперь - ходу!
   Он поднёс к губам кольцо, вызвал Танка и шепнул:
   - Выползай.
   - Мне тут до ветру надо, - пробормотал полупьяный голос бойца. - Ща вернусь, без меня не пей!
   Великолепно! Виктор сбежал по ступенькам. Выйдя из дома, он выждал три минуты, после чего толкнул магией запертую калитку так, что вывернул замок. В коттедже взвыла сирена. Всё-таки надо было глянуть, что в комнате-сейфе. Ну да ладно, мелочи это, суть уже ясна.
   Натянув невидимость, маг смотрел, как мимо него проковылял сторож. Пожалуй, это единственный человек, который может пострадать без особой вины. Что ж, бизнес воровской таков, так что не взыщи, дядь Сеня! Охранник безумными глазами уставился на сорванную калитку, затем ринулся вперёд по дорожке, зацепился за что-то, попытавшись перепрыгнуть через одного из ротвейлеров, растянулся, поднялся, потёр коленку и локоть и скоро исчез в недрах дома.
   В ста метрах заработал мотор красной красавицы-машины. Виктор вызвал всю команду:
   - Лила, забирай всех и двигай, объезжай массив с востока. Я выйду на дорогу с севера через восемь минут. Как поняла?
   - Хорошо.
   Солнце светило жарко. Виктор добежал до начала Ивовой улицы, свернул направо, в тень вишен и слив. На душе было пасмурно. Сегодня он изрядно "нашалил". Не хватало только надписи углём на стене "Чёрные - кАзлы!"
   В голове шарахались мысли о том, что в деревне снова придётся крепить оборону, ставить ловушки и плести интриги. Противно. Всё более противно и грязно.
  
   56. Крюк.
   - Надо завезти предмет в ячейку на автовокзале, - напомнила воровка, решив пока воздержаться от вопросов.
   Виктор поднёс кольцо к губам.
   - Саша, ответь!
   - Виктор? - ответил компьютерщик через полминуты. - Урюк говорит, на полицейской волне что-то крупное творится! Блокируют Екатериновку, Красный Яр, Суходол! Приказ останавливать чёрные вседорожники! У вас всё в порядке?
   А за них круто взялись! Перекрыть всю северо-восточную четверть выездов из города - серьёзное решение. Придётся хитрить, делать нечто неожиданное. А главное - не обнаружить себя. И особенно - с поличным. Впрочем, они и без краденного - на примете.
   - Понятно. У артефакта сильное запаздывание, так что просто слушай. Через два часа приезжай на такси в сквер "Победа стихии" в центре города, подойдёшь к бродяге дяде Феде, дашь ему бутылку воды "Сосновый Бор". Он сообщит тебе инструкции. Как всё сделаешь, езжай на ближайшем автобусе в деревню. Возьми у Урюка пять тысяч, скажи: приказ Дрейка. В сеть сегодня не выходите, радио выключите. Отбой, - и Виктор оборвал связь.
   - Что такое? - с расстановкой спросила Лила.
   - Чёрные, - Виктор подал ей книгу, указав пальцем на обложку. И ровным тоном продолжил: - Это их операция. Сейчас двигаем к северному шоссе, оттуда в сквер "Победа Стихии". С точки зрения Ордена, это наименее вероятный маршрут. Так и поедем. - Виктор повертел в уме карту пригородов. - Потом через мост у стрелки реки Жаркой. Потом Самарск, оттуда на восток. За Радостным сворачиваем на северо-восток. У Хладной ночуем, я переношу машины...
   - Ты машины - что делаешь? - недопонял Моав.
   - Переносит, - любезно повторил Дрейк. И мечтательно добавил, прикрыв глаза: - Не перебивай, не мешай наслаждаться...
   - У тебя на это ещё часов пять будет, - заметил боец.
   - Именно, - ровным голосом подтвердил Виктор. - Женщины едут первыми, бойцы за ними в пяти-семи минутах. Мы замыкаем - с произвольным отрывом. Вы едете без остановок. Отключить все электронные устройства, первый контакт по кольцам, открываю я, когда мы будем за Самарском.
   - Ну не прелесть ли! Отличный маршрут, господа: сперва на запад, потом на юг и на восток до упора. Очень неожиданно - переться в город! - Дракон радостно зааплодировал.
   - И оказаться в трёх кварталах от отделения Ордена!? - удивилась Лила, очевидно не любившая чересчур крутых заворотов.
   - У меня есть для них сюрприз, - ответил Виктор. - Возможно, удастся проложить ещё один ложный след.
   - А нас вперёд не ставишь, чтобы остальные пыль не глотали? - догадался Дрейк.
   - В том числе, - о том, что только маги имеют шанс выйти из окружения, если поднимется буча, говорить не следовало.
   - Тогда по коням, друзья мои!
   Вопросов по-прежнему никто не задал. Женечка обернулась, но, поймав взгляд Виктора, заторопилась сесть в машину. Моав, выезжая, снова поднял большой палец, а Танк махнул рукой. Дрейк приложил колечко к губам и бросил:
   - Мы топлива глотнём, - и дал газу.
   - В оба смотрите! - строго, но с нежной ноткой беспокойства ответила воровка.
   - Удачи! - послышался голосок барда.
   - Нам всем, - пробормотал Виктор.
   Дрейк помчался по шоссе на север, но высокую скорость держал недолго - до моста через Хладную. За рекой, на первом съезде свернул, нырнул под мост, зарулил в придорожные кусты и заглушил мотор.
   - Ну, рассказывай!
  
   Виктор говорил, а старый маг кивал. Пяти минут хватило, чтобы всё расписать. Дракон кивнул в последний раз.
   - Теперь давай так: я невидимость ставлю, а ты свой мостик потренируешь.
   - Мне придётся плыть, - с сомнением возразил Виктор, не вполне готовый к такому мощному применению вариации щита.
   - А лодку сделать сможешь? Или, скажем, плот, баржу?
  
   На другой берег машина выползла через десять минут. Невидимость держалась ещё пять минут, и свалилась на подъёме по неприметной грунтовой лесной дорожке.
   - Были у меня в оные годы дела в Старосёлах, - пояснил Дрейк, продолжая уверенно ехать по глухомани.
   Ещё два километра грунтовки - и под гору пошла пусть и старая, но вполне ещё годная бетонная полоса одноколейной дороги с карманами для разъезда. Виктор, видя, что бывший наставник знает, что делает, взялся за написание инструкций для дяди Феди и Саши.
   Через полчаса молодой маг, бросив колечко и всё хоть немного магическое, вылез из вседорожника с рюкзаком на плечах в квартале от сквера. Эти сто метров заставили вспомнить о мире без магии, почти позабытом за треволнениями и свершениями.
  
   Маг поставил рюкзак рядом с бродягой, хлопнул того по плечу, сказал: "Присмотри, отец, я мигом", - и пошёл дальше. Пересёк сквер, прыгнул в первый попавшийся автобус, проехал три остановки, вышел. Через секунду подъехал Дрейк.
  
   К сеансу связи машины шли на расстоянии километров десять друг от друга. Дрейк предложил собраться у деревеньки Щукарь. "На марше" старый маг рассказал, что там должен быть старый мост, полуснесённый половодьем.
   Солнце, с вялым безразличием наблюдавшее за беглецами, заходить пока не собиралось.
   - Что-то мне вдруг так в постельку захотелось, - намекнул Дракон, разминая плечи. - Может, рискнём сегодня до дому добраться?
   Виктор и сам склонялся к тому, чтобы заканчивать с осторожничаньем. Две магических переправы через Хладную - и так достаточно запутанный след.
  
   Машины сгрудились на берегу, боясь замочить свои круглые подошвы, и только Виктор отважно перепрыгивал с балки на балку, исследуя древнее сооружение.
   Щит настилался в шесть слоёв. Помчавшийся первым Дрейк чуть не вылетел с дороги: поверхность щита мало отличалась ото льда. Но опасения вседорожника не оправдались: колёса остались сухими. Виктор добавил ещё один щит, чувствуя, как от напряжения начинает кружиться голова. Ещё через минуту вся команда оказалась на правом берегу.
  
   В девятнадцать часов кортеж въехал в деревню по восточной дороге. В двадцать, к скорому ужину, прибежал добиравшийся на попутках вымотанный Саша.
   На дорогах действительно были заслоны и - невиданное дело! - пробки! Автобус останавливали дважды и даже один раз обыскивали. Колечко Саша выкинул, согласно инструкции, в урну у центра сквера. Камушки рассыпал в газоны к югу от сквера. Купить рюкзаки оказалось непросто, но ему удалось. На вокзале к тому парню, что согласился понести фальшивый рюкзак к ячейке, пристала полиция. Когда парень исчез в отделении, Саша сложил свою ношу в камеру. Номер 17-12. Страховочный вариант не понадобился, тот парень не пострадал: полиция выскочила из отделения через пару минут, а разовый помощник пошёл своей дорогой, став богаче на четыре сотни империалов. Действительно, у автобуса на Екатериновку дежурил наряд, а направление на гидропорт никого не интересовало. От Берёзняка был автобус на Кошки, а через десять километров - первый досмотр.
   Виктор прервал рассказ: все изрядно утомились. А оттого, как легко удалось надуть полицию и Чёрных трюками из разных детективов, а паче того - от Сашиного восхищения предусмотрительностью мага, становилось неловко.
   В девять вечера Лила сообщила, что Чёрные окончательно признали своё поражение в этом раунде: пятьдесят тысяч перекочевали на счёт воровки. Скоро грянет реванш.
  
   57. Ответ.
   Виктор проснулся и тут же вскочил, как от кошмара: на самом деле, Чёрные могут нагрянуть в любую минуту, а приготовления к штурму не завершены и наполовину!
   Действительно, после вчерашнего надувательства, со стороны Ордена было бы логично двинуться туда, где со всей очевидностью должны были бы скрыться наглые воры - в Рассвет. Но почему-то Чёрные бездействовали. С другой стороны, была и полицейская операция с обыском, в котором участвовали маги, или хотя бы магические определители. Хотя, неужели Орден наивен? В общем, всё сложно, конечно, но не проверить деревню просто нельзя!
   Вчера вечером Дрейк объявил на сегодня день свободных занятий.
   Впрочем, после обеда Виктор всё равно собирался в рощу: читать книги сейчас - только отвлекаться, валяться на пляже - вообще малопонятное занятие, если ему посвящать целый день, напиваться - просто опасно. И с компьютерными играми тут что-то слабовато. Оставалось только пошататься по коттеджу, поболтать со всеми да отправляться в добровольное изгнание.
   Маг медленно двигался к кухне, поглаживая деревянные перила в коридоре, смотря в зеркала холла, заново разглядывая стеклённую осьмушку сферы - его крышу, желтизну и зелень накладных панелей стен. Какое беззащитное сооружение! Даже если удастся перевести огонь на себя, на свою незаметную цитадель, коттедж не должен оставаться без качественной магической защиты.
   Женя сидела на кухне с блюдцем. Когда-то это уже было - деланное состояние "как ни в чём не бывало" после первого поцелуя. И ты знаешь, и она знает, но показать вид, что это значит больше, чем какое-нибудь случайное соприкосновение в транспорте? Не, не дождётесь.
   - Привет!
   - Привет!
   - Тут про нас столько интересного написали!
   - Уверена, что только про нас?
   - Нафантазировали, конечно, - Женечка махнула ручкой, продолжая смотреть в экран. - Даже убийство приписывают...
   Она застыла почти так же, как там, над красной лужицей. Сказать правду? Поведать, что он переступил ту грань, которая для противника никогда не была преградой?
   - Да уж, точно фантазируют.
   - Где они только такой обугленный труп взяли? - девушка с отвращением смотрела на фотографию.
   Тваюмагию! Она же точно знала, что он оставил труп, а теперь только проверяла! Вот чертовка...
   - Ну, Лила выдала кого-то... что-то за нас, - маг пожал плечами. - Почему бы и Чёрным не поиграть в эти игры? Не одни же мы такие умные!
   - Ой, что-то почта проснулась... - пробормотала Женя. - С батяней я вроде сегодня уже разговаривала... Ничего себе! Сто семьдесят писем... восемьдесят... двести...
   Озадаченная девушка успела досчитать до трёхсот, когда до Виктора дошло, что происходит.
   - Срочно выключай блюдце! - скомандовал он и, продолжил колечку: - Лила! Срочно гаси обмен местной ноды!
   - Виктор, ты пьян? - послышался сонный голос. - Дрейк, ты с ним вчера не...
   - Срочно, я сказал! - закричал маг. - Или мы останемся без связи!
   Агрегатор заглушили ещё секунд через двести. Остаётся надеяться, что целью атаки была не аппаратная часть. А лавину спама всегда можно остановить, грубо вытащив сетевой кабель.
   Лила в сорочке цвета лепестков шиповника сидела на постели. Рядом валялся Дрейк, толком не проснувшийся. Женщина поглядела на блюдце и с ненавистью зашвырнула его в изножье кровати. Затем с тоской взглянула на молодого мага и произнесла:
   - Ты, конечно, не виноват... но я сегодня хотела отдохнуть.
   - Если б я не заметил...
   - Да знаю я, что это не ты, а Чёрные, - буркнула женщина. - Но ноду-то все равно чистить!
   - А можно с тобой?
   Лила глянула на молодого мага как на ненормального.
   - Ты вообще отдыхать умеешь?
   - На кладбище отдохну, - Виктор усмехнулся. Лила закрыла лицо руками и утомленно попросила:
   - Да. А теперь, весельчак, дай женщине хотя бы одеться спокойно.
  
   Нода располагалась в правильном месте: на холме, в каком-то полуразвалившемся сарае. Только крышу украшала полутораметровая полая пирамида, уже грязноватая, а потому растерявшая первоначальный антрацитовый блеск. На покосившейся двери висел мощный амбарный замок.
   - И мощности солнечной батареи хватает на сервер и ретранслятор? - удивился Виктор.
   Лила замерла с ключом в руке, пытаясь понять незнакомые слова. Затем, поняв, что речь идет обо всем оборудовании ноды, вздохнула и кивнула.
   В экспедицию напросились скучающие Саша и Женя, и теперь оба стояли за спиной Виктора, понимая, что он не просто так сюда пришел.
   - Ну, умник, какие у тебя есть мысли? - спросила воровка, стряхивая пыль с пластикового операторского кресла.
   - Они не стали бы это делать просто из пакости.
   - Почему же? Если бы меня так обмишулили, я б от мелких пакостей не удержалась!
   - Они могли бы не заплатить денег.
   - Тьфу! а ведь и правда. Дело говоришь!
   - Следовательно, эта атака имеет другую цель. И это навряд ли - выведение из строя ноды: уверен, если бы они этого захотели, то так бы и сделали.
   - Согласна, - сказала Лила, все больше заинтересовываясь.
   - Значит, они так спрятали какую-то свою операцию, рассчитывая на то, что ты не станешь разбираться, а поудаляешь все подряд.
   - Если так, то они не ошиблись: я б не стала копаться, - воровка прищурилась. - Теперь, конечно, стану, только не представляю, что искать! Может, ты и это знаешь?
   - Я думаю, тут все гомеопатично.
   - Не темни, юноша, - Лила помотала головой. - Как связана медицина с умными машинами?
   - Я думаю, - вставился Саша, догадавшись, что маг имеет в виду, - что, раз заваливали нас письмами, то и искать надо письмо!
   - Тут полтораста тысяч! Какое из них?
   - Ты могла оборвать передачу в любой момент, поэтому в середину волны его ставить глупо. Так что, оно в начале: первая сотня, первый десяток с начала. Или даже за пару минут до начала.
   - Чтобы адресат прочел его и потом не забыл сохранить... Знаешь, умник? Или ты во всем ошибаешься, или мне пора на пенсию.
   - Скорее всего, у вас не так часто случаются атаки, - Виктор с улыбкой пожал плечами.
   - А у вас что - по десять штук на дню?
   - Крупных, наверное, поменьше. А такой ерунды, как мелкий сервер положить - тысячи, я думаю...
   - Весело живёте... - пробормотала воровка. - Мусор полетел в 10:17. Скажем, с десяти посмотрим. Гадство! Что-то знакомое... на адрес PAVE02213 письмо пришло.
   - Не смотри в свойства, - предостерёг Виктор. - Это Пётр, кажется, Аверинцев. Старый вход лекаря.
   - Он входил по-старому!? - Лила обернулась к магу с перекошенным от ярости лицом.
   Виктор еле сдержал улыбку: очевидно, воровка взбесилась даже не оттого, что Пётр так изощрённо пошёл по пути предательства, а потому что он проигнорировал её требование. Которое, кстати, и натолкнуло лекаря на способ связи с Орденом. Надо думать, что с тех пор, как их смерть была поставлена под сомнение, компьютерщики Чёрных присматривали за активностью по старым входам...
   - Что ж, тогда всё по плану, - ответил Виктор, вздохнув. Исходить из предательства того, кто должен быть верен - не самый приятный расчёт. Не сдюжил лекарь, струсил. Дубина. Теперь опять всех успокаивать да удерживать от самосуда!
   - Не совсем! - Лила продолжила злиться. - Тут шифр, завязанный на его личные данные! Чёрные тоже не дебилы, к сожалению.
   - Тогда... - сложный момент. Это надо хорошо сыграть. А чтобы хорошо сыграть, в компании должны быть адекватные люди. - Придётся прогуляться до нашего лекаря.
   - Щазже! - процедила воровка.
   - Всё-таки завтра. Для Чёрных это разведка. Поскольку Пётр знает мало, ему дадут задание что-нибудь выведать. А это - процесс.
   - Верно, - Лила наконец-то начала мыслить здраво. - Тут стоит не вмешиваться и торопить. Как ты думаешь, сколько у нас времени осталось?
   - Дня три, если ничего не делать, - Виктор улыбнулся. - А если делать, то столько, сколько захотим!
  
   Вечером Дрейк предложил маленькую диверсию, которая могла спутать планы Ордена. Все старшие уедут на время из деревни и засветятся со своими входами где-нибудь в районе Ставрополя. Моав подхватил идею, предложив сделать заказ в Ставропольской гильдии бойцов: нужна броня высокого класса, кое-что из вооружения. Лила тоже нашла какие-то дела в тех краях: и последний платёж в наличность перевести, и кое с кем встретиться.
   Хорошая мысль: пусть Чёрные это заметят и заставят Петра разузнать о текущем состоянии дел!
   Наставники уехали к ночи на машине Моава. Тоже правильно: вседорожник основательно засвечен.
  
   58. Визит.
   Ходить в гости по утрам? Пожалуй, всё же не стоило. Пусть новость об отъезде дойдёт до Парижа, пусть...
   В первой половине дня Виктор продолжил начатый вчера претенциозный проект: магические излучатели на органическом компьютере! Снова подопытными стали ворона и галка.
   Ворона, погружённая в летаргию, была вкопана в землю, под корни молодой берёзы. Маг пересадил деревце у края рощи. После чего берёзка получила мощный заряд витальной силы. Хорошо, что в этот момент Виктор остался рядом: в процессе бурного роста деревце стало остро нуждаться в воде. Фантастический, безумный эффект был достигнут: ворона вплелась в корневую систему и теперь могла задавать направление магическому заряду, который будет навешен на дерево! Радостно попрыгав вокруг своего убийственного детища, маг нарёк его "ужасом Мичурина" или просто "энтом".
   Испытания прошли успешно: заряженный молнией энт не дал галке, одетой в облегчённый щит от магии, приблизиться к роще и на тридцать метров.
   До обеда Виктор наклепал ещё троих монстров. На создание последнего ушло всего десять минут. Выстроить неприступную цитадель с нуля за день? Да легко! Ну, или хотя бы осуществимо.
  
   Когда маг, сопровождаемый бардом и двумя молодыми бойцами, вышел из деревни, направляясь к хутору Лидии, он в очередной раз вспомнил, что пора уже осваивать телепортацию. Всё! Вот вернётся Дрейк...
   Идти решено было весело: трое якобы соскучились по доброму доктору, а Саше надо познакомиться со всеми членами команды, к которой недавно присоединился. В рюкзаках изредка позвякивали усилители радости, ибо немало неприязни скопилось в сердцах.
   Дорога забирала влево, обходя широченный и глубокий овраг, десятилетиями кромсавший куски от пашни. Компания не собиралась лишнего топать и пошла напрямик. Каменистая почва, разъеденная дождями, давала приют клочкам травы. Жёлтенькие, рыжие, красные, синие, чуть поблекшие и только распустившиеся цветочки качались под ветром на уровне колен. Парни и девушка еле сдерживались, чтобы не бежать по склону вприпрыжку.
   Ручей внизу, питаемый грунтовыми водами, прогрыз в слое глины канаву метров четырёх в ширину и трех - в глубину. Густо поросшие травой берега обрывались, кое-где скидывая к воде островки зелени. Танк, шедший первым, уже присмотрел место для переправы: высокий обрыв с южного берега и ступеньку на половине глубины с северной стороны. Встав на краю, боец примерился и зашвырнул рюкзак через промоину. Тот призвякнул и мягко осел в густой траве. Отойдя на четыре шага, Танк оттолкнулся от берега и полетел. Приземлившись на стене выше уступа, трюкач оттолкнулся ногами, на остатках инерции сделал кувырок и поднялся точнёхонько рядом с рюкзаком. Молча продемонстрировав свою удаль, Танк уставил руки в боки, мол, кому ещё не слабо?
   Саша принял вызов. Размахнувшись, он послал рюкзак почти прямо в руки бойца. Затем, отойдя от края, подобрал шесть шагов для прыжка и сиганул, почти в точности повторив движения Танка, чем заслужил на том берегу одобрительное похлопывание по плечу. Теперь уже двое парней улыбались покровительственно и задорно. Спелись бойцы. Что радует.
   Виктор не стал рисковать.
   - Женечка, дай-ка свой рюкзачок...
   Засим оба мешочка простыми магическими средствами были отправлены на другую сторону ручья. Танк попытался изобразить презрение, а маг пожал плечами. Виктор разбежался по трамплину и удачно приземлился на выступ. Игнорируя ухмылки друзей, уже представивших как маг сейчас будет карабкаться по глине, он вырубил в стенке ступени и величественно взошёл на северный берег.
   Девушка осталась в одиночестве. Подойдя к краю, она посмотрела вниз, потом на другой берег, найдя сочувствие только в глазах мага. Отойдя как можно дальше, забыв подбирать шаги, Женя побежала. Но шаги становились не крупнее, а наоборот - мельчали! С криком:
   - Пацаны -- сволочи! - она затормозила на самом краю. Который подломился. Девушка инстинктивно откинулась назад, стремясь зацепиться за траву, но ноги в джинсах продолжали скользить вниз. И тут нежданно нащупали опору. Женечка, как ошпаренная, выскочила на южный берег и села на траву, закрыв лицо руками.
   Виктор, выставивший щит под ноги барду, подумал, как же несладко пришлось ей, когда нужно было спускаться с крыши дома Дрейка!
   - Жень, я наведу мостик, - поспешил успокоить её маг. - Ступай, не бойся!
   Частичное успокоение пришло не сразу. Лишь через пять минут Женечка, недобро посматривающая на бойцов, встала на северный берег. Весёлость поумерилась, и предводитель команды предложил пополнить запас позитива. Предложение было встречено молча и покорно.
   К шестнадцати часам четвёрка друзей подошла к шести берёзам, охранявшим вход на огород Лидии Ивановны. Виктор, почуяв сторожевые заклятия, велел всем идти поближе к нему, и команда плотным строем подошла к калитке.
   На грядках царил исключительный порядок. Разбитые в точном соответствии с потребностями, они ровными рядами уходили к одноэтажному дому с покатой крышей. Справа от дорожки стояла стройная девушка в немного выгоревшем цветастом платье со шлангом в руках, не сразу заметившая посетителей. Перекрыв воду, она неторопливо вышла из-за одинаковых, как близнецы, кустиков неизвестного злака, улыбнулась, коротко кивнула группе и обернулась в сторону дома. Оттуда с ведром шёл Пётр, вперив взгляд в землю, чтобы не оступиться.
   - Петя, это, кажется, к тебе гости, - с нежностью в голосе произнесла селянка.
   Лекарь вскинул голову и увидел их. Опустив ведро, он с испугом смотрел, как весёлая Женя бежит к нему, крича: "Петька!" Он видел, как с улыбками шагают те двое, которых он не надеялся когда-либо увидеть. А за ними, вертя головой по сторонам от избытка любопытства, идёт молодой незнакомец, видимо, примкнувший к этой дружной команде. Осквернённой предательством.
   Тепло поздоровавшись с девушкой, Женя громко сообщила:
   - Умираю от жажды! В доме есть холодная водичка?
   - Д-да, к-конечно, в баке у двери, - выговорил лекарь.
   - Спасибище! - бросила Женечка и понеслась к дому.
   Девушка-селянка сделала приглашающий жест и повела гостей к дому. Хлопнула дверь: Женя вбежала в дом, чтобы найти блюдце Петра.
   - Виктор, - шепнул лекарь, осторожно коснувшись плеча бывшего нанимателя. - Мне надо тебе кое-что сказать...
   - Прямо здесь?
   - Да, - гордый лекарь стоял, смотря себе под ноги. - Я...
   Тут в доме раздался крик и замер. Виктор опрометью бросился вперёд, расталкивая бойцов.
   - Всем стоять! - гаркнул он на бегу.
   Заклинание с треском вспороло дверь: время дороже.
   В большой комнате - зале, кухне, столовой - у стола, лежала без сознания Женечка. Из угла комнаты, из дверного проёма, приближалась женщина лет пятидесяти. Маг набросил щиты от магии на себя и на барда. И через долю секунды ощутил мощный магический удар, целиком всосавшийся в поле сферы, укрывшей девушку. Закрыв её своей спиной, маг с предельной быстротой выбросил за спину щит от физических атак. Обезопасив себя и Женю, Виктор стянул с её щита витальную силу - такая характерная лекарская атака - и, отбросив вредные гармоники, переложил на девушку.
   Физический щит передал магу ощущение давления. Пора заняться и чересчур рьяной защитницей дома.
   - Лидия Ивановна, - начал Виктор, стараясь спрятать собственную злость: снова Женечка оказалась под ударом! - Мы не желаем зла никому в этом доме.
   - Неужели? - женщина стиснула зубы.
   Сильный удар сотряс щит, как будто в лекарше было полтонны, а не раз в семь меньше! Лидия начала бормотать ещё одно заклинание.
   - Это бесполезно, - сказал маг чистую правду. - Не вынуждайте меня атаковать.
   Заклинание завершилось, и ещё что-то намоталось на магический щит.
   - А ты не бойся! - тихо произнесла женщина, выглядевшая всё более растерянной, видя, как маг скрывается за темнеющей сферой.
   - Мы можем перенести дуэль в место, где сопутствующих разрушений не будет, - предложил он. Женечка как раз очнулась и попыталась встать. Виктор подал ей руку и помог сесть на стул. - Если бы я хотел вам зла, вошёл бы сюда сам. Или вы защищаете своего ученика?
   - Можно и так его назвать, - настороженно ответила лекарша. - Так он ещё жив?
   - Да, кончено, - маг кивнул и начал сворачивать щиты. - Здесь только те, кто хочет, чтобы он жил и дальше. Я схожу - успокою бойцов, если вы не возражаете, а Евгения ответит на ваши вопросы.
   Виктор посмотрел на девушку. Женечка сидела бледная, опираясь на стол. Навряд ли она готова к расспросам. Ну да он ненадолго отлучается.
   Снаружи маг увидел немую сцену: бойцы застыли по бокам от лекаря, ожидая развязки конфликта в доме. Пётр, кажется, понимал, что следует стоять смирно и не раскрывая рта, в отличие от селяночки, которая, вне себя от волнения, замерла в трёх метрах от места молчаливого противостояния.
   - Отбой, бойцы! - крикнул Виктор. - Лекарь - ко мне!
   Перепуганный Пётр подбежал и сразу зашептал:
   - Я хочу сказать, что... - заряд бодрости кончился.
   Ждать здесь, пока несчастный предатель что-нибудь скажет? Тваюмагию! было бы очень странно раскаиваться в содеянном на следующий день, но кому ведома загадочная лекарская душонка?
   Виктор ждал. Пётр же силился что-то сказать, но никак не мог справиться с комком в горле: даже хрипа не выходило. А время утекало. Женечка сидит в чужом доме с психованной лекаршей. Маг не выдержал и спокойным, скучным голосом сообщил:
   - Мы знаем. Надеюсь, ты хотел сказать, что сожалеешь.
   Лицо несчастного вытянулось, рот открылся в удивлении, закапали слёзы. Хотелось отвернуться от неприятного зрелища. И вообще, гордеца как подменили! Влюбился в селяночку и решил исправиться? или старушка мозги промыла? Так или иначе, но Пётр явно сожалел.
   - Зачтём как согласие. А теперь быстро к Лидии Ивановне - объяснять, что мы друзья и никого здесь убивать не собираемся!
  
   59. Плод прощения.
   Нежданные гости расселись. Селяночка Настя - какая-то младшая родственница Лидии - подала сластей к чаю и весело заболталась о своём девчоночьем с Женей. Саша колупался в блюдце Петра. Танк уселся рядом с компьютерщиком, лишь бы не видеть ненавистного лекаря. Прощеный предатель неловко отсиживался сбоку от Насти.
   Лидия поманила мага и указала на дверь. Да не вопрос: весьма любопытно, зачем так рьяно защищать лекаришку, два дня как ученика.
   Лекарша взглянула на разбитую дверь, поморщилась и отвела её остатки, висевшие на покорёженных петлях, в сторону. Скрывшись от солнца под каким-то жалким навесом, женщина посмотрела вдаль.
   - Ты тут недавно, маг, но уж заметил, что место это тихое.
   - Да, весьма, - Виктор тоже поглядел на степь за символическими заборами трёх участков, из которых и состоял хутор. - Медвежий угол, я бы сказал.
   - Не стесняйся, - женщина ухмыльнулась. - Я его называю медвежьей задницей. И у девушки, даже обыкновенной, появляется проблема...
   "Даже обыкновенной"? Кажется, действительно непростая ситуация.
   - Парни из местных... - лекарша скривилась, - подпорченные. А отпускать девчонку в город тоже не след. Был опыт...
   Помолчав немного, Лидия рассказала. Коротенько. Виктор вспомнил другой рассказ: о каком-то виде тропических рыбок, у которых нет самцов, а оплодотворяет их некий родственный вид.
   Загадочная история, мистическая и странная. Кто и как наложил на женщин в этом роду такое кривое и бессмысленное проклятие?
   - В общем, дело сделано: Настеньке понравился Пётр. И этого уже не изменить, - лекарша вздохнула. - Так что кроме как от него она свою единственную дочку родить ни от кого не сможет. Знала б я, что он на такие гнусные фокусы способен, на пушечный выстрел к дому не подпустила б. А теперь придётся ваять из того, что есть. Надеюсь, ты не будешь мешать, маг?
   - Нет, разумеется! - удивился Виктор. И тут же сообразил, что Лидия имела в виду. - Он всего лишь оказался слаб, ввязался в то, что выше его сил...
   - Умеешь прощать. Редкое свойство для мага. Спасибо.
  
   Способ, каким Чёрные проявили себя в кибер-атаке, говорил о многом. Во-первых, они знают, что Драконы готовятся к бою; грубость этой волны спама как бы намекает: Ордену без разницы, заметят ли его - важно лишь скрыть контакт и, возможно, посеять в группе взаимное недоверие. Во-вторых, Чёрные не собираются выманивать магов оттуда, где они засели; им нужно лишь знать, как обстоят дела в лагере противника, что и поручено выведать их агенту-предателю. Отличный повод скармливать дезинформацию.
   Общение предполагалось вести через открытый ресурс на блюдце Петра. Шифр снова личный, и лекарь, конечно же, его сообщил. И ещё повезло, что в этой глуши ближайшие ноды не чувствуют ни деревню, ни хутор: Петру нет смысла выходить из дому, поскольку его местоположение нельзя отследить триангуляцией. И команде необязательно терпеть его раздражающее присутствие.
   Поразмыслив, Виктор решил, что Чёрным надо знать следующее: главный маг - конечно же, Дракон, а его ученик едва дотягивает до седьмого уровня. Остальные тренируются интенсивно, но особых успехов не достигли. Маги занимаются в роще с пятнадцати до девятнадцати. Никаких видимых укреплений ни в роще, ни в коттедже нет.
   - Да, именно так! - подытожил довольный Виктор, закончив диктовать. - Тут достаточно вранья, чтобы они начали потирать руки, и хватает правды, чтобы тебя не обвинили в двурушничестве.
   - Виктор, - осторожно обратился лекарь. - А какой у тебя уровень, по-настоящему?
   - Не знаю! - весело и честно ответил маг. И наклонившись к Петру, прошептал на ухо: - Но я подозреваю, что всё-таки одиннадцатый, - и подмигнул.
   Сбитый с толку лекарь не сразу догадался, что его водят за нос. А когда сообразил, то обиделся, хотя и понимал, что недоверие - это наименьшая возможная расплата за предательство.
   - Будут новости, не стесняйся сообщать Лидии, - распорядился улыбчивый Виктор.
   - Ты мне совсем не доверяешь...
   - А смысл? - маг стал серьёзен. - У нас осталось несколько дней, после чего ты можешь быть полностью свободен, говорить всё, что угодно, кому пожелаешь. А от того, насколько хорошо ты будешь выполнять указания, зависит, смогу ли я удержать некоторых от мести - у меня за спиной.
   Пётр повесил голову.
   - Знаешь, убери пока слова о моём уровне: пусть Чёрные спросят тебя, а уж тогда ты дашь "приблизительный" ответ.
   - А зачем?
   - Лишний день на подготовку, - Виктор гротескно улыбнулся.
   - Ясно. Готовитесь неожиданно сбежать, - Пётр кивнул и вздохнул: они-то сбегут, а ему оставаться здесь и объяснять Ордену, как же Драконам удалось улизнуть.
   - Кстати, неплохая идея! - согласился маг. - В следующем письме скажи, что мы собираемся бежать... в Ставрополь, например.
   - А на самом деле!? - Пётр вдруг понял насколько то, что от него скрывают, больше того, что ему говорят!
   - А на самом деле... Ты задаёшь много вопросов, прости уж за резкость. Но я тебе отвечу: думаю, мы будем не сбегать, а уходить.
  
   Обратно шли неторопливо. Виктора из задумчивости вырвал Танк:
   - Вить, а покажи какую-нибудь полезную магию, красивую!
   - Хм, интересная просьба...
   - Точно! - вскрикнула Женечка. - Что-нибудь большое!
   Действительно: он поднаторел в разрушении и в созидании разной степени мрачности, а с чем-то веселым - пробел. В конце концов, то, за что следовало бы выступать - польза и радость, которой лишаются люди, запрещая магию!
   - Хорошо. Выстраивайтесь вокруг меня.
   Заинтригованная троица приблизилась.
   - На счет "три" - подпрыгиваем!
   Маг сосчитал, и когда компания оказалась в воздухе, подостлал под ноги кусок щита. Девушка пискнула от неожиданности, а парни промолчали, ожидая продолжения.
   - Теперь садимся на щит - так экономней.
   Завернув всех четверых в воздушное яйцо, Виктор вызвал смерчи. Слабенькие, но всё же пугающие. Странно: щит непросто пробивать заклинаниями на воздушной основе, но формировать воздушную силу на расстоянии вроде бы ничто не мешает. Или дело только в опыте, в стремительно прогрессирующем мастерстве?
   Вихри подошли ближе и нежненько толкнули магическое транспортное средство. Бард и бойцы отшатнулись.
   - Все в порядке: мы под защитой, - успокоил маг. - А теперь добавим скорости... Держитесь!
   - За воздух!? - возмутился Танк.
   - Так точно.
   Однако шесть-семь метров в секунду оказались пределом скорости для смерчей такого скромного размера. Виктор увеличил их мощность. Транспортное средство получило знатного пинка и помчалось. Захваченные полётом на высоте полуметра, соратники восхищённо молчали. Маг же чувствовал, что щит сзади разрушается под воздействием стихии своего же рода. Пришлось его усилить, отчего шум за спиной приобрёл металлические обертоны.
   Двадцать метров в секунду. Какое-то новое безошибочное чувство поставляло информацию о скорости с отменной точностью. Двадцать шесть. Тридцать. И довольно! Вот колечко на руке сообщило о пролёте через контролируемую зону свихнувшегося транспортного средства - пора тормозить: скоро деревня. Виктор отшвырнул вихри и лишил их контроля, чувствуя значительную усталость. Стихия магов - всё-таки блицкриг, а не осада. А если уж сидеть в осаде, то...
   Воздушная капля ткнулась носом в набегающие струи. Кувыркаясь с остальными внутри защитного кокона, маг ощущал себя настоящим... придурком. Хорошо, что удалось сохранить контроль над формой, иначе всё вышло бы куда печальней!
   Женя вскрикнула; Танк выразился адекватно, а потому неприлично; Саша тоже выругался. Поддерживая вместе с Танком Женечку, Виктор попытался сказать максимально спокойно:
   - Первый блин комом, уважаемые. Не обессудьте.
   - Именно комом! - согласился Саша. - Но веселым!
   Шагая к коттеджу, троица спутников переглядывалась, пытаясь молча поделиться мнением о поездке. Маг тоже ничего не добавлял к уже сказанному.
   Дело сделано: канал дезинформации заработал. Теперь можно будет выбрать и время, и место битвы. А пока - продолжать приготовления.
  
   60. Эскапада.
   Ещё хотя бы десяток энтов. И добавить атакам разнообразия.
   Виктор запрограммировал четверых на выстрелы молниями. Ещё трое швырялись обломками ветвей. Остальные выкапывали ямы. С огнём надо было работать отдельно: он плоховато дружит с деревом. К примеру, сделать не энтов, а менгиров. Но уже не сегодня.
   Маг отдыхал, мысленно перебирая варианты атаки и обороны. С обороной всё пока не так здорово. И когда уже появится Дрейк? Имея преимущество в заклинаниях телепортации, нападающие смогут доставить массу неприятностей!
   Неплохо бы ещё создать мигрирующую по роще силу, которая бы спутывала врагов. Вроде несложная задача, но решение что-то не торопится проявиться.
   Вызов застал, когда Виктор мыл руки.
   - Привет, ты не очень занят? - в голосе девушки сквозило скрытое нетерпение. Какие любопытные особенности открываются у простого артефакта!
   - Нет, Женя. Только что всё закончил.
   - Я... про моё заклинание спросить хотела. - И снова колечко намекнуло, что это отнюдь не всё. Барышня заскучала.
   - Да, я помню о нём. Я почти закончил исследование эмоций. Остался только вопрос передачи.
   - Вот и я подумала, - "отнюдь не только что", - что мне надо бы подойти, попробовать...
   Она права: можно долго теоретизировать, но толку от этого маловато.
   - Разумеется, приходи! Только пошли вызов, когда будешь метрах в ста от рощи: я дополнительную защиту выставил.
   - Х-хорошо...
   Десять минут пролетели быстро. Всё, что маг смог успеть - чуть более тонко настроил восприятие эмоциональной сферы. В том, как она представала с магической точки зрения, было нечто важное для понимания волшебства вообще. Не волна, не поток, а что-то вроде символов. Как смайлики в чате! Причём, присутствовал и аспект обучения, как с определением магии у Дрейка: нужно было научиться эмоциям, именовать каждую по отдельности, дать им прозвучать в своей душе, чтобы понять их и увидеть отчётливо.
  
   - Я подошла, - сообщила девушка, источая нетерпение, опасение, отчаянную решимость и симпатию в какой-то особо запущенной форме.
   - Отлично.
   Пока Виктор выходил из рощи, ему вдруг представилось, как девушка стоит в отдалении, переминаясь с ноги на ногу, словно отличница перед экзаменом. Ветерок колышет подол и короткие рукава лёгкого платьица, руки теребят поясок, волосы немного растрёпаны порывом ветра, красивенькие ножки в туфельках-лодочках. Что за бред? Что за глупые фантазии!? Женя была одета в блузку-безрукавку и джинсы! С какой стати ей переодеваться в конце...
   Похоже, он прочитал её тактильные ощущения! Салатовое платье с размытыми рыжеватыми цветами подчеркнуло и глаза, и волосы. Маг оторопел - настолько свежа и привлекательна она была! А ведь вроде ничего особенного...
   - Нравится? - она улыбнулась застенчиво и немного напряжённо.
   - Очень красиво!
   Западный ветерок крепчал, неся терпкие запахи луговых цветов. Идя слева от неожиданно преобразившейся Женечки, Виктор учуял нежный сладковатый тон духов. Искоса глянув на спутницу, маг увидел, как вокруг её фигурки мельтешат искрящимся роем разномастные эмоции, пока ускользающие от определения. Однако!
   Щиты он выставил машинально. Впрочем, жестокие стражи рощи надёжно дремали и не побеспокоили ни хозяина, ни его гостью.
  
   - Так, - короткое словечко привычно собрало разбегающиеся мысли. - Сперва проверка. Надо нащупать зоны эмоционального излучения. Давай так: я говорю - ты представляешь.
   Девушка кивнула и закрыла глаза.
   - Ты окунаешься в очень холодную воду...
   Есть контакт. Женя вздрогнула и судорожно вздохнула, а синие искорки от лодыжек до маковки сменились колючками. Наибольшая концентрация у головы, груди и бёдер.
   - Всё, ты снова в тепле.
   По телу девушки ещё раз пробежала дрожь, а в магическом диапазоне, кроме ленивой трансформации колючек в разнообразный символьный ряд, прошёл основательный тепловой удар. Вот это реакция!
   - Великолепно!
   - Рада, что понравилось... - Женечка попыталась улыбнуться. Раскачка предложенными образами ей не понравилась.
   - Теперь внимательно следи за движением и постарайся повторить в точности. - Виктор приставил большие пальцы к бёдрам, провёл кистями рук вверх вдоль тела. Растопыренные четыре пальца пошли мимо висков. Сжав кулаки, маг отвёл локти назад, снова разжал ладони, двигая руки вперёд: - И как будто большой мяч кидаешь. Поняла? Ну, и...
   Прикладная педагогика в области магии. А как его "учили"? "Надо сделать вот эту неведомую чушь - вперёд и как хочешь!" Ему показали заклинание, уверили, что магия существует. Но это Женя и так знает. Разве только как-то выстроить мостик между магической способностью и сознанием? Как-то...
   - Ну, ещё, - Виктор непедагогично пожал плечами, - постарайся поверить, что именно ты можешь творить магию. И захотеть сотворить...
   Девушка медленно кивнула, и маг сделал несколько шагов назад, чтобы лучше подметить возможные недочёты. Их оказалось немного. В общем-то всего один: не сработало.
   - Кажется, одного желания маловато.
   - Похоже, - смущённо согласилась Женя. - Ещё бы магию...
   - Ты думаешь?
   Теперь девушка пожала плечами. А вот маг задумался. В этом был смысл: сначала надо хоть как-то ощутить поток силы, прежде чем её использовать! Хотя бы в одной-единственной стихии.
   - Постарайся сейчас расслабиться и ни о чём не думать.
   Она попыталась. И ещё раз, и ещё. Было видно, как символьные облака то сужаются и тают, то снова неконтролируемо выползают. О чём бы девушка ни думала, расстаться с этими мыслями не получалось. Ладно, пусть так.
   Виктор попытался сам успокоиться, опустошить разум. Затем сделал копию своего потухшего эмоционального фона, дышащего уверенностью в собственных силах, и перетащил облако на Женечку. Девушка вздрогнула и изменившимся взглядом окинула место, словно пытаясь понять, как она здесь оказалась и зачем пришла.
   - Ой! Что это было?
   - Доза умиротворения, - пояснил Виктор, видя, как наведённое спокойствие начинает рушиться под напором необоримой внутренней силы эмоций девушки! - Ладно, дубль два...
   Помогло, но снова ненадолго. Наштамповав десяток копий, маг пошвырял их в цель с промежутками в несколько секунд. Пожалуй, от такого холодного душа и психика, или что там ещё - отвечающее за магическое восприятие, должна правильно настроиться.
   - Теперь попытайся ощутить движение. Постарайся прочувствовать изменение от источника, - и бросил ещё одну свежесотворённую копию.
   Немного пугающая отрешённость в глазах барда плавно сменилась выраженной ясностью цели. Ещё до того, как Женя произнесла: "Получается", - Виктор различил тихую радость успеха.
   - Повторить ещё раз? - спросил он на всякий случай.
   Девушка покачала головой. Рыжее каре шевельнулось в такт движениям. Словно пробуждаясь от глубокого сна, заново ощущая себя, Женя медленно провела рукой по волосам, будто бы удивляясь тому, что они такие длинные, и ещё раз тряхнула головой. Испуг, недоумение, непонимание сменились на лице. И наконец торжество, предчувствие удачи!
   Неторопливо, но неумолимо эмоции, придавленные прессом дюжины наложений, сбрасывали оковы. Женечка улыбнулась, в глазах на секунду мелькнули озорные искорки. Но когда она стала говорить, слова рождались размеренно и спокойно:
   - Сейчас попытаюсь. - Прикрыв "зеркало души", начинающая волшебница неспешно повторила показанные магом движения.
   На этот раз синее облачко стронулось и прыгнуло вперёд где-то на полметра. Но это уже результат!
   - Отлично! Давай ещё разок!
   Снова слабовато: отделённая сила не могла преодолеть и метра. Кажется, всё дело в скорости!
   - Попробуй теперь сделать это быстро. Сможешь?
   - Д-да, - произнесла ученица, смотря на грудь учителя. - А ты не посмотришь ли поближе? По-моему я всё-таки что-то не так делаю.
   - Разумеется! - надо же поддержать ученицу! И Виктор начал подходить, готовясь выставить щит, если выброс окажется чересчур мощным.
  
   Пространство вдруг вскипело синей метелью. Тренировки с Лилой не прошли даром: движение было молниеносным, достойным бойца уровня Моава. Щит только собирался выскочить, а заклинание барда уже ударило в незащищённую грудь мага.
   Мысли пронеслись галопом: "это всё было специально задумано", "я - наивный идиот", "чертовка", "Лила?"
   - Зачем же так!? - выговорил Виктор. Энтузиазм наставника улетал куда-то в подкорку, не выдерживая натиска... влечения! Смутные, не понятые им самим чувства, находили простое и неизбежное определение. Все "может быть" превращались в "да!"
   Борясь остатками сознания с очарованием и понимая, что этот бой он уже проиграл, маг последним мстительным усилием коснулся её прекрасного тела везде, где достал.
   Она дёрнула за поясок и платье сползло наземь. Тут же ноги перестали её слушаться, когда всё тело расслабилось, утопая в томлении.
   - Витька, сволочь! - выдохнула желанная девушка, падая на траву. - Ну же!
   - Сама...
  
   61. Запоздалые признания.
   Ему понадобилось несколько минут, чтобы прийти в себя. А она всё лежала почти без чувств, с улыбкой на лице, закрыв глаза, потерявшись в последних мгновениях экстаза.
   Эмоции мага раздвоились. Остатки пережитых ощущений звали обнять эту милую, славную, добрую красавицу, влюбившуюся в него - безнадёжного, опасного - и долго не отпускать. Но гормональная буря спадала, и голос мужского самолюбия принялся холодно перечислять "недостоинства и достатки" нечаянной любовницы.
   И вообще! Это не должно было случиться так! Нет, это было умопомрачительно... буквально. Но... совсем не так, как следовало бы! Ни он, ни она не признавались в своих чувствах. То есть, он не признавался. Да и она - не словами... Но дело даже не в том! Где месяцы ухаживаний? Где последовательное узнавание и оценка партнера? Вдруг они не подходят друг другу, и только что сделали огромную глупость, после которой дружба, совместные попытки выбраться из того тупика, в который их загнали враждебные силы - все это станет невозможным!
   Или они приобрели нечто, что даст им повод крепче держаться за эту непростую жизнь? Да японский лес, тысячи и миллионы парней и девчонок ничего не планируют, просто встречаются, даже не задумываясь о будущем! И многим из них удается прожить вместе долгую и счастливую жизнь, справиться с поспешностью - и жить дальше! Конечно, не в последнюю очередь успех союза обеспечивают добрые намеренья.
   Ну, и какие же намеренья у тебя, милая безумная любовница? "Нехудо бы спросить", как говорится. Чего ты ждёшь? Как смотришь на будущее? Зачем вообще было так торопиться!? Где объяснение, что ли, что-то конкретное, честный и открытый разговор!?
   Пес его задери! Почему в этом сверх-упорядоченном мире у одного молодого мага дела так решительно идут наперекосяк!?
   Нет, за такие фокусы Женечку надо хоть немного проучить! И ту малую "месть" следует почитать за разминку...
   "Ничего фатального или шибко обидного, - думал Виктор, чувствуя, как губы всё никак не освободятся от улыбки, исполненной нежности, никак не припомнят гримасу сарказма. - Но чуточку охлаждающей неожиданности - это будет то, что доктор прописал!"
   Маг вернулся с добычей минут через двадцать. Женя ещё не проснулась, лишь повернулась на бок, укутавшись в платье. Она пробудилась, только когда жаркое над костром зашипело и запах, пощекотавший ноздри, напомнил телу о зверском голоде. Виктор сидел спиной к ней, но отреагировал немедленно:
   - А я вот покушать сготовил, - сообщил он с многозначительным спокойствием. - Специальная колдовская еда, знаешь ли. Ты ведь у нас топерича волшебница! Так что без жаренного суслика никак, - маг обернулся, хитро прищурившись, - а то удачи не станет. Удача в нашем деле важная штука. От меня вот давеча раз - и отвернулась! А всё оттого, что не откушал вчерась грызуна.
   - Вить, зачем так? - не оценила шутки девушка, увядая на глазах.
   - Вот-вот! - с маниакальной улыбкой энтузиаста подхватил маг. - Именно этот вопрос я и задал минут сорок назад, если ты помнишь, конечно!
   Женя забыла закрыть рот. Сейчас, после случившегося, память разворачивала события совершенно иначе, чем они представали ранее. И чем далее, тем меньше вразумительных ответов приходило под каштановое каре.
   - Молчишь?
   - Я не хотела ничего плохого!
   - А кто хотел, кстати? Это же не твоя идея? - Виктор поднял бровь. Молчание стало ответом. - Лила-лапочка надоумила! - догадался маг, гротескно улыбаясь. - И с какой же целью, позволь спросить?
   - Но... - и снова дело дальше не пошло. Видимо, о целях самой Лилы Женечка даже не задумывалась.
   - Отлично! То есть, ты выполняла её... задание, не потрудившись разобраться, зачем тебе его дают?
   - Она сказала... - сидя на траве в еле наброшенном платье, застигнутая врасплох колкими вопросами, девушка сжала губы. Глаза заметались, взгляд шарахался, опускаясь всё ниже, к самой земле. Она выполнила поручение, считая, что Виктор примет всё, как должное, всему обрадуется: он же вроде как... А по сути-то, она его принудила! Наставница же направляла её интерес, рассказывала о том, как правильно жить с магом, порою вгоняя в краску подробностями, чтобы Женя повторила жизнь воровки. Своими баснями и этим заданием, против циничности которого девушка восставала не раз и не два, Лила обманула её, упростив чувства до... чего-то очень глупого, почти животного! Зачем надо было так опошлять...
   Раскаянье Женечки выудило из памяти Виктора слова Дремлющей Красавицы: "Как я слышала, ты надежды оправдаешь". Вот, девушка почти потеряла надежду. Милая, влюблённая девушка. Старая сводня-воровка как-то запудрила Женьке мозги. Но сама-то она только желала и... надеялась. И попыталась говорить на своём языке: мы не скажем, а покажем. Даже те эмоции, которыми она швырнула в зазевавшегося мага - это были её эмоции. Не похоже, что она их усилила: для такой модификации нужна практика. И, что уж таиться, они нашли отклик в его чувствах - более сдержанных, неуверенных, наверное, а по сути-то тех же.
   - Жень, - Виктор подошёл ближе и сел в двух шагах от девушки. - Я просто всё представлял иначе. И ты же заметила, я... очень не люблю давления.
   Оно вообще мало кому по душе. Девушка подняла глаза.
   - Я вижу, что тебя как-то подтолкнули. - Вот, сейчас он признаёт удачность совпадения, верность чужого выбора времени, места, способа. Ради какого-то будущего? - Наверное даже нас подтолкнули. Только, понимаешь, всё скомкано так выходит! Мы постоянно на нервах, чего-то боимся, убегаем, взвинчены! Дней через пять - очередная битва, а тут...
   - Да я потому и... И ведь неизвестно, как всё сложится! Вдруг... что если...
   Женька разрыдалась. И снова Виктор почувствовал симметрию мыслей, эмоций. За себя он уже не боялся: его так просто уже не возьмёшь. Но что, если при штурме пострадает кто-то другой? А если среди случайных потерь окажется эта милая, доверчивая девчонка?!
   Виктор вскочил, быстро сделал два шага, сел рядом с ней и обнял за плечи.
   - Не плачь, пожалуйста. - Тяжёлое зрелище - женские слёзы. - Просто мы с тобой торопливо так... - он усмехнулся, - соединились. Как кенгуру перед засухой. Тваюмагию! Суслик!
   Маг вскочил, дунул и потушил костерок. Жаркое действительно немного подгорело.
   - Ты ведь пошутил, что его надо есть? - тихонько спросила Женечка. Комичность кулинарного фиаско чуть подняла ей настроение, вытащив на покрасневшее лицо испуганную улыбку. - Я же не парень, чтобы меня едой приманивать...
   - Ох уж эти штампы, - Виктор поморщился. - Кстати, суслик - почти кролик, а кролик - это вкусно! Хотел бы тебя гадостью накормить - зажарил бы ворону, - маг ухмыльнулся.
   Женя глянула жалобно. Но попробовать всё же не отказалась.
   Когда грызун, оказавшийся вполне съедобным, был обглодан, разговаривать стало легче.
   Женечка поведала, как Лила давала "задание на присвоение восьмого уровня". Требовалось заполучить заклинание сферы иллюзии или очарования. Затем опробовать его на более сильном противнике. И воспользоваться результатом очарования. И сказала, что это - один из обычных экзаменов.
   - И тебе, конечно, не с кем было обсудить подробности, - предположил маг, прищурившись.
   - Вообще, можно было бы посоветоваться, - она снова застыдилась своей доверчивости и поспешности. - Но я не стала: наставница же сказала.
   - Липа!
   - Где? - Женя посмотрела по сторонам. Полянку окаймляли клёны и орешник, пара дубков кудрявилась у дорожки. А искомого дерева что-то не было.
   - Странно, - маг улыбнулся. - Словечко-то вроде из воровского жаргона. Хотя, все эти мелкие различия... В общем, то, чем тебя Лила потчевала - ерунда полная. Сделать такое можно было только здесь и сейчас. У магов обучение заклинаниям - та еще канитель! Думаю, вряд ли у бардов сильно иначе. Может, и ещё корявей.
   - Значит, моя наставница...
   - Высшая воровка...
   - Меня... об-ми-шу-ли-ла!
   - А это слово я знаю! - Виктор подмигнул. - А из тебя бард хреновый, если на твоих чувствах так легко сыграть, - и он показал язык.
   - А из тебя хреновый маг, если такой никудышный бард смог пробить твою защиту! - и тоже высунула язычок.
   - Туше. Хотя, будь это не ты...
   - То - что? - девушка склонила головку.
   - То агрессор был бы уже давно мелко нашинкован, - Виктор мило улыбнулся.
   Женечка оторопела. Но поморщилась, задала не менее правильный вопрос:
   - А если кто-то присвоил бы мою внешность, голос, поведение?
   - То я ощутил бы наваждение и среагировал... тем же образом.
   - Прямо вот любое?
   Виктор кивнул. Наверняка в его магическом восприятии были изъяны. И в основном всё действительно строится на доверии: если к нему подойдет некто, имитирующий адепта из команды, то определить подмену на скору руку будет непросто. А встраивать систему распознавания каждому знакомому тяжеловато. С другой стороны, пока вся команда с переговорниками, можно встроить оповещение при приближении к "базовой станции". И делать это уже пора.
   - Ты научишь меня ещё чему-нибудь?
   - Думаю, да.
   Все меняется. Факт.
  
   62. Большой гость.
   Женя и Виктор болтали в холле часа два. Один раз вошел Танк - набрал воды во флягу. Посмотрев на парочку с особой внимательностью, медленно вышел. Через десять минут заглянул Саша, тоже за водой. Тоже сделал вид, что взгляд, приклеившийся к сидевшим за столиком, - явление совершенно нормальное.
   - Не упейтесь до зеленых собак, - предупредил Виктор, с трудом сдерживаясь от ухмылки при виде такого бесхитростного проявления любопытства.
   - Ага, - ответил компьютерщик, трудясь переварить услышанное. С чем и вышел.
   Женечка прыснула в кулачок. Они решили не таить шила в мешке. В конце концов, именно такое состояние вещей все считали нормальным. Теперь окружающие желали удостовериться в том, что не ошиблись.
   Сигнал с колечка от юго-западного направления. Даже до второго срабатывания, указывающего на хорошую скорость, Виктор догадался, кто пожаловал. На больших скоростях нарушение периметра становилось особенно заметным: сигнальную водную нить сдувало начисто, и воздействие оповещающей магии слегка нарушало кровоток в пальце.
   - Прибыли наши, - сообщил барду маг. - Можешь поприветствовать через колечко свою заботливую наставницу.
  
   Рассказ о поездке выдался кратким. Заказы сделаны, деньги за контракт получены - что ещё рассказывать? Ах, да! слежки не было.
   Саша поведал о фокусах Петра и Чёрных. Лила осталась довольна отчетом и тем, как молодой специалист воспользовался ресурсами администратора ноды.
   - Как думаешь, скоро? - спросил обновлённый старый маг молодого.
   - Неделя, вряд ли удастся водить их за нос дольше. Иначе они перестанут доверять Петру, и мы потеряем инициативу.
   - Я тоже так думаю, - поддержала воровка. - Есть идеи по тактике? - разумеется, вопрос был адресован снова Виктору.
   - Я забросил Ордену удочку - встретиться в моей цитадели. Раз они опасаются и ловят магов, должны клюнуть...
   - И где же ты построил эту цитадель? - оживился Моав. - Если я её не заметил, то она, по крайней мере, достаточно хорошо спрятана!
   - Дай угадаю! - встрял особо догадливый в последнее время Дракон. - Эта незаметная цитадель на самом деле у всех на виду!
   - Да, это роща, - Виктор заулыбался. Было с чего: автоматизированная защитная система, нуждающаяся в минимальной доработке и усилении, осталась незамеченной даже соратниками. Значит, враг точно наступит на эту здоровенную мину всеми четырьмя копытами!
   - И насколько сильна твоя цитадель?
   - То, что там есть сейчас, сотрет в порошок десяток магов уровня Дрейка и столько же бойцов вроде Моава.
   - Заливаешь, - воровка покачала головой.
   - Милая, - Дрейк положил руку ей на плечо. - Проверять не советую. Ты этого мальчика в бою не видела. Если он говорит, что в порошок, значит, не меньше, чем в крошево! - маг расхохотался.
   - Хмм, - потянула Лила, не желавшая скоро расставаться со своим мнением.
   - Можно устроить тренировочный бой, - Виктор пожал плечами.
   Правая рука дёрнулась от боли. Он удивлённо посмотрел на колечко, ответственное за вторжение в рощу: такое мощное оповещение совсем неспроста! Чёрные явились нежданно!? попытка взлома!? Какое там! Да ни один маг не способен так нашуметь! Энты взбесились?
   - Кажется, это меня, - пробормотал Виктор, и его слова подтвердили удар грома и позвякивание стёкол. - Не выходите, пока не вернусь! - крикнул маг на бегу.
   Щит, жадный щит, магическое зрение...
   Он выскочил на улицу под звук следующего раската. И без магического зрения видно: это не Орден и не неполадки. Виктор помчался к своей цитадели. Туча, тёмным грибом нависшая над рощей, посылала вниз молнию за молнией. Неистовый поток ветвился вокруг деревьев, обтекая так и не подключённый к информационной системе слабенький общий щит, отчего-то включившийся по собственному почину! Что за дикая бомбардировка!?
   Авторство этой выходки не оставляло сомнений: конструкция тучи держалась в небе на трёх вибрирующих тяжах, перекачивающих силу из соседних базовых станций Глобального Заклинания. На пути к своему детищу маг навесил на ноги щиты на манер снегоступов: почва уже изрядно промокла и продолжала отекать. Шагая почти в метре над землёй, Виктор заметил роящиеся эмоциональные ошмётки. Тёмно-синие шарики носились в строгом беспорядке вокруг всей рощи.
   Изловчившись, маг выловил горсть, чтобы "попробовать на вкус". Он ожидал чего угодно: злобы, любопытства, презрения, но не того что получил! Каждый "проглоченный" шарик светился радушием! Более того: тёмно-синий рой, почувствовав убыток, метнулся обнюхивать жадный щит, пожравший его часть. Но - именно обнюхивать: сотни эмоциональных молекул собрались на безопасном расстоянии и завертелись в танце. Затем это метеоритное кольцо разорвалось и вытянулось по кривой, конец которой упёрся... точно в воротца на входе в рощу! Тваюмагию! Да его же приглашали в его собственную цитадель!
   Поскольку никто вроде не собирался атаковать, Виктор приподнял щиты и поднёс руку с колечком-коммуникатором к лицу:
   - Я жив, со мною всё в порядке, - сообщил он честной компании, которая (он это отлично почувствовал) в полном составе собралась у забора при коттедже. - Некоторое время я буду недоступен, но не беспокойтесь: мне ничто не угрожает. Если кто-то из местных рванёт любопытствовать, одёрните дурня!
  
   Трава приминалась под щитами, удлинённые в два с половиной раза шаги основательно увеличили скорость. Виктор мчался ко входу гигантскими скачками: щиты славно пружинили, нужно было лишь следить за равновесием. Раз оступившись, маг кувыркнулся через физический щит над головой, справившись с дезориентацией, снова вскочил на ходули и побежал дальше. Прыжок через воротца не удался: щит над рощей отбросил мячик с магом. Пришлось медленно встраивать малый щит в большой и просачиваться внутрь.
   В центр рощи спускалась кривая нить. Прошившая защиту и ослабевшая, она ухитрилась зацепиться за родник. Войдя в зону контроля, Виктор ослабил большой щит и усилил собственный. Нить сразу же выровнялась и поволокла с небес новые шарики эмоций.
   Могущество оператора Глобального Заклинания превосходит силы начинающего мага на порядки, так что, если бы оператор хотел уничтожить Виктора, вариантов расправы предостаточно. Например, пара хороших ударов с коротким промежутком могли бы до отказа перегрузить жадный щит, а уж потом... есть масса способов добить упавшего. И вот, молодого мага позвали. И сопротивляться нет возможности. Да и любопытно, в конце-то концов!
   Виктор отловил и прочувствовал группу "эмоциональных атомов".
   Радость. Приветствие. Желание познакомиться. Приглашение.
   Отлично начало! Но как ответить? Изобразить вопрос и приляпать свою эмоцию к каналу связи? Других вариантов не находилось. Что ж...
   Радость-почтение-недоумение слетели с головы мага и присосались к светлому столбу силы, под нечёткой поверхностью которого угадывалось бешеное движение. Пузырьки собрались в кольцо и умчались в небо.
   Всё-таки весьма ограниченный способ общения. Возможно, далёкому собеседнику не хватает точности позиционирования? И как же её увеличить?
   Шальная идея пришла в голову: попытаться отправить собственный артефакт связи! Навряд ли такая мелочь разрушит канал связи. Худшее, что может случиться - сила канала разнесёт камушек вдребезги.
   Проектор над родником каким-то чудом уцелел. За минуту, пока Виктор ляпал артефакт и соединял его с проектором, пришёл ответ:
   Печаль. Слабость. Сокрушение о собственной глупости. Надежда.
   Слабость? Это у оператора-то - слабость!? И при чём тут глупость? Можно предположить, что оператор является и создателем Глобального Заклинания. Что ж, такой побочный эффект как Потоп вполне годится на роль Глобальной Глупости! Виктор отправил:
   Согласие. Озарение! И, когда пузырьки смылись, бросил в просвет щита свой камушек, и тут же захлопнул дверцу. Вовремя, однако: камушек брызнул осколками. Ну, попытка - не пытка. Хотя за этим взрывом маг углядел, что сила из артефакта всосалась в поток и унеслась к адресату. Вдруг оператор всё же расшифрует послание?
   Сомнение. Недоумение. Ай, молодца! Какого-то супер-мага поставил в тупик! Тишина почти на минуту. Восторг!
   Через несколько секунд вокруг родника возникло гало диаметром с проектор. Затем потекли сменяющие друг друга картинки.
   Целое поле водорослей, как в Саргассовом море. Вихрь, волокущий что-то серо-жёлтое. Молнии, колотящие в безжизненный атолл. Вот он же уже покрыт травой. Новая картинка: на атолле деревья, у параноидально ровной линии травы, начинающейся в двадцати метрах от воды - человеческая фигурка. Камера приближается: нагой мужчина ничком ложится на траву и растения быстро покрывают его.
   Печаль. Сокрушение о собственной глупости. Вопрос.
   Это оператор, который... вживляет себя в остров!? Тваюмагию! Эх и...
   Виктор срочно отослал выражение понимания и восторга.
   Печаль. Сокрушение о собственной глупости.
   А! Так значит, ситуация не устраивает оператора, и надежда - это желание помощи! Вот те ж шарада-то! А пока Виктор отправил ответ:
   Понимаю!
   Теперь оставался только вопрос - как помочь бедолаге. Такому немерено могучему магу, который вляпался в остров, как муха в паутину. Или это кто-то другой - например, Люций - запихал его, чтобы он хранил заклятие? Использовал его, как Виктор - птиц? Да уж, для сложных операций нужен более сложный процессор, чем пара граммов птичьих мозгов. Жестокий вышел фокус. А может...
   Молодой маг аж подпрыгнул и заметался по полянке, затем подбежал к роднику и уставился на последнюю картинку. А не сработает ли проектор в обратную сторону? Виктор поднял руки и вывел в воздухе каменной крошкой вопрос, ответ на который мог превратить лютого злодея в самоотверженного героя:
   "Вы - Люций?"
   И снова каменная крошка осела, а магия, поддерживавшая её, умчалась по каналу. С четверть минуты ничего не происходило. Вдруг последнее изображение и написанная фраза вспыхнули и исчезли в радужном сиянии. На фоне расцвеченной сполохом травы красовалась надпись:
   "ДА!" - дав запечатлеть себя в сознании мага, она тоже стёрлась в феерии света, сменившись текстом:
   "Ученик! Три недели назад ты вступил на сей путь. Да не заведёт он тебя туда же, где ныне обитаю я!"
   "Но ради человеколюбия, которого немало проявил я, прошу прийти и вызволить меня из темницы, в кою я себя заточил".
   "Не думай сейчас, как это сделать сможешь, ибо придёт ещё время. С ним же умение. А с последним - знание".
   "О том известно мне от Девы Времени, надоумившей меня ещё до злоключений моих написать Письмо Ученику".
   "Ныне же скажу тебе, что дела мои плохи весьма: безумие у порога моего. И каждый день встречаю я с содроганием".
   "Всё думаю, проснусь ли к ночи. Зная, что ты ответишь, спрошу: поможешь ли ты мне, когда станешь силён?"
   Виктор бросился писать линией воздуха. Какие бы цели не преследовал Люций, но безумный оператор Глобального заклинания станет неимоверно опасен.
   "Тогда получи сейчас знание. Как первый раз победишь судящих превратно, иди к остаткам гильдии под море".
   "Там получишь ты иное знание и встретишь свою судьбу".
   "Как вдругорядь победишь, ступай ко мне, не мешкая. Ибо время моё на исходе".
   Виктор начал было писать "Куда?", но на проекторе появился тот же остров, теперь уже - ожидающий рассвета. Только сейчас маг заметил, насколько же этот атолл круглый! Более того, растительность на нём поднималась от берега к центру кольца, всё повышаясь по некой гладкой кривой, абсолютно одинаково с разных сторон. Почти минуту Виктор разглядывал чудо-остров, чувствуя, что вот-вот лучи восходящего солнца коснутся этого садоводческого шедевра.
   И они коснулись. Картинка дёрнулась, пытаясь схлопнуться внутрь себя, а информационный канал зажужжал. Что ж, надо полагать, разговор закончен - можно выставлять щиты. Сила бурлит вокруг, и не запастись ею для будущей битвы - преступление против здравого смысла!
   Однако стоило щиту встать поперёк начинающего разрушаться канала, как буйство стихии вернулось, хоть и не с прежней мощью. Виктор стоял и собирал. Большой щит был перенасыщен энергией, а потому требовал только управления, указания траектории сбрасывания излишков. И маг указывал. Где-то после тридцатого слоя аккумулятора, уходящего с краёв вглубь рощи, он сбился со счёта.
   Поток с небес ослабевал, но Виктору уже было с чего ликовать: теперь его незаметная цитадель стала непобедимой. Пусть даже только на время. Приблизительно на пару лет, если круг аккумулятора будет невредим.
   Виктор начал считать секунды, как только в проекторе погасла последняя картинка. Линия рассвета движется по планете со скоростью до полукилометра в секунду. Стоит ошибиться на минуту - и координаты, на которые намекал Люций, станут практически бесполезны. Скорее всего, его остров в экваториальном поясе. Линия укорачивается до трёх-четырёх тысяч километров. Круто.
   Маг пошёл к коттеджу на ходулях. У дороги их пришлось снять и топать ножками.
   Команда так и стояла всё это время у забора. Четыреста восемьдесят шесть, четыреста восемьдесят семь.
   - Который час? - спросил он, начиная утомляться от счёта.
   - Витя!
   - Что это было?
   - Ты цел, сумасшедший?
   - Ну, ученичок, пошли в дом - расскажешь!
   - Который час!?
   Почему нельзя просто ответить на вопрос!? Четыреста девяносто шесть, вашумагию!

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"