Иванов Адептуссибириус Владимир: другие произведения.

Искусство войны (Основной файл2). Главы 31-40

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Оценка: 8.67*70  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение общего файла.

  ========== Глава 31 ==========
  
  Худшие враги - из бывших друзей:
  бьют по твоим слабостям, им одним ведомым,
  по наиболее уязвимому месту.
  (Грасиан-и-Моралес).
  
  ***
  
  К назначенному сроку, хорошенько всё обдумав и собравшись с мыслями, я прибыл в рубку корабля - на командно-штабной пункт. Вокруг тактического стола уже собрались все, кто мне был нужен. Последней, сразу за мной, прибежала Асока.
  
  - Итак, господа, сейчас я просвещу вас насчёт нашего задания. Суть его в том, что мы должны спасти сына Джаббы...
  
  - Сэр, - Лихтендаль прервал меня, - Это случаем не тот самый король бандитов, с Татуина?
  
  - В точку, Цери, в точку, - судя по виду атоанца, он не горит желанием сотрудничать с преступниками. - Только он скорее не бандит, а глава одной из влиятельных преступных организаций, и де-факто - один из глав государства хаттов, с которым приходится считаться даже Республике. То есть, масштаб куда как больше, чем просто у бандита... Так вот, его сын был похищен, и он обратился за помощью к республике. Канцлер - и джедаи - откликнулись на его просьбу.
  
  - Что нам известно, сэр? Где его вообще искать? Он может быть где угодно! - Мирро развёл руками.
  
  - Задачу облегчает то, что мы знаем, где его искать.
  
  "Во всяком случае, я знаю".
  
  - Итак, наша цель - планета Тет. Ли Норьега, короткую справку.
  
  - Тет - планета в одноименной системе сектора Бексел. Расположенного на спорной границе, между Внешним Кольцом и Диким Пространством. Имеет две луны, период вращения - двадцать семь часов. Атмосфера первого типа, пригодна для дыхания. Гравитация - ноль семьдесят пять. Климат умеренный. Судя по справочнику, ландшафт планеты состоит из лесов, равнин, джунглей, а также высоких скал.
  
  - Отлично. На одной из этих скал и находится наша цель: старый монастырь монахов БʼОммара. Пленный находится в одном из глубинных казематов, так что, зацепить его можно не бояться - но и перебарщивать с огневой поддержкой не стоит. А она нам понадобится. Маленького хатта хорошо охраняют: не менее трёх батальонов дроидов В-1, пара рот В-2, полсотни дроидов пауков DSD-1, а так же не менее двух эскадрилий стервятников. Плюс, где-то рядом, возможно, в соседней системе, есть небольшая эскадра противника, в пять-десять вымпелов.
  
  - То есть, его похитила КНС? Но зачем? - поинтересовалась Асока.
  
  - Всё просто, - быстро ответила Сумераги, - Вступление хаттов в войну...
  
  Дальше ей продолжать не пришлось. Все прекрасно поняли, чем это грозит Республике - если хатты выступят против неё.
  
  - Каков план атаки, генерал? - Блэм перешёл к конкретике.
  
  - Храм расположен на высоком уступе - метров четыреста высотой. Имеет один большой цилиндрический шпиль, и с десяток небольших. Главный двор окружён высокой стеной с широким проходом, однако, ворот там нет. Перед ними - большая посадочная площадка, способная вместить "Консульский". Перво-наперво, осуществляем огневой налёт. Истребители Z-95 и Y-крылы по одной эскадрилье. Однако, никаких ракет и бомб - только бластерные пушки. Одного боевого захода будет достаточно. Сразу за ними выдвигается первая волна - два челнока типа "Каппа" и пять челноков типа "Ню". Они доставят нас с Асокой, ударную группу клонов в размере одной роты, и восемь шагоходов: четыре АТ-ХТ и четыре АТ-РТ. Они обеспечат нам огневое превосходство. Как только мы подавим сопротивление на посадочной площадке и вступим во двор храма, садится вторая волна - двенадцать канонерок, десять из которых - с пехотой - ещё две роты, а две - с танками XT-130. Далее, зачищаем периметр, и готовимся к отражению атаки. "Саблям" приготовиться сбивать транспортники противника, а пехоте желательно установить парочку Z-6 на треногах. Ну, и гранатомёты не забудьте. Мы тем временем проникнем вглубь комплекса, найдём пленника - нужны будут сканеры, забираем, а затем сматываемся оттуда. Да, и не забыть взять с собой медика. Пусть быстренько подготовится к лечению пациента.
  
  "Кажется, всё, ничего больше не забыл. Челноки имеют хоть и меньшую огневую мощь, нежели LAAT, но у них есть неоспоримое преимущество - дефлекторные щиты. Они позволят нам высадится сразу на этот сраный уступ и не устраивать "гонки по вертикали", мать их за ногу".
  
  - Неплохой план. Пойду подготовлю всё необходимое, - Блэм козырнул и поспешил покинуть рубку.
  
  - Мы пойдём готовить снаряжение, - сообщил Шайба, и вместе с Лаки так-же покинул наше совещание.
  
  - Лихтендаль, Сумераги - на вас возможное отражение вражеской атаки.
  
  - Есть, сэр! - офицеры козырнули.
  
  - ОʼКоннор!
  
  - Да, генерал? - зелтронка внимательно посмотрела на меня.
  
  - Если что, будь готова ввести "Акаги" в атмосферу, чтобы быстрее подобрать нас. В этом случае, остальным осуществлять прикрытие.
  
  - Будет сделано, сэр!
  
  - Асока. Пойдём - нам тоже следует подготовится.
  
  - Да, учитель! - девочка закивала головой.
  
  ***
  
  Сумераги рассеяно перебирала в ладони прядь своих волос, уставившись на тактический стол.
  
  - Странно, - выдала она.
  
  - Что именно? - Цери повернулся к ней.
  
  - Ты же присутствовал на сеансе связи, и всё прекрасно слышал. Тебе не показалось, что генерал... знал об этом всём ещё до того, как оно произошло? Слишком много подробностей.
  
  - А я думал, ты уже перестала удивляться по этому поводу. Да и... джедаи.
  
  Ли Норьега кивнула, однако мысленно продолжала обдумывать ситуацию: списывать всё на джедайские способности - слишком просто.
  
  ***
  
  В ангаре "Акаги" клоны готовились к началу операции. Пока командиры проводили последний инструктаж бойцов, техники заканчивали обслуживание и погрузку техники.
  
  - Так... прямо... прямо. Стоп. Складывай культяпки! - скомандовал техник. АТ-PT согнул конечности, практически коснувшись кабиной пола. - Поднимай!
  
  Грузовая рампа челнока скользнула вверх.
  
  - Это всё? - поинтересовался подошедший клон-капитан.
  
  - Нет, сэр, остался ещё один, с левого борта.
  
  - Отлично, - повернувшись, капитан махнул рукой, - Первый и второй взвод, ко мне! Живо!
  
  ***
  
  Оставшиеся два часа пролетели практически незаметно. И вот, мы заняли место в челноке, и ждали, когда откроются створки ангара.
  
  - Сэр, мы в заданной точке! - в гарнитуре раздался голос Цери.
  
  - Командуйте, первый лейтенант.
  
  Створки открылись, и наши птички посыпались вниз. В иллюминаторе отчётливо были видны фиолетовое небо планеты, с белыми облаками. "Красиво". Когда мы вошли в атмосферу и снизились, стал различим и местный ландшафт. Далеко внизу причудливые деревья переплетались своими стволами, исходящими из общего основания. Мелькали речки и озёра.
  
  - Генерал, мы приближаемся к нашей цели, - сообщил пилот.
  
  - Приготовиться! - скомандовал я, сжимая бластерный пистолет в одной руке и рукоятку меча в другой. Асока ограничилась мечами. За нашими спинами два отделения клонов бряцали оружием и тихо переговаривались.
  
  - Пинни, на твоей линии помехи!
  
  Клон постучал по шлему.
  
  - Сейчас всё в норме, сержант.
  
  Освещение погасло, чтобы тотчас смениться тусклым красным светом.
  
  - Красный свет, приготовиться!
  
  - Добро пожаловать на свободу! - проорал пилот, опуская рампу челнока.
  
  - Зелёный свет!
  
  - Вперёд!
  
  - Давай-давай-давай, пошли!
  
  Высыпав наружу, мы, едва не спотыкаясь о кучу деталей от дроидов - истребители сделали своё дело - рванули к воротам, где виднелись боевые дроиды. Те попытались оказать нам сопротивление, но... Они явно были обескуражены огневым налётом. Возможно, их командир был уничтожен, и теперь они бестолково пытались определить, кто теперь главный. И чем больше было соединение, тем больше становилось время их реакции.
  
  Естественно, мы воспользовались таким преимуществом, и, добив дроидов на посадочной площадке, устремились во внутренний двор. Там нас уже ждали. В-1 и В-2, при поддержке нескольких DSD-1 и пары "Стервятников", открыли ураганный огонь. Наше продвижение замедлилось, и нам с Асокой пришлось приложить немалые усилия, дабы отразить все выстрелы. Не было и речи о том, чтобы отправить их по обратному адресу - заряды летели слишком часто. Но только лишь до того момента, как к нам подтянулись шагоходы. Их пушки и гранатомёты изрядно проредили противника, и мы смогли продолжить продвижение вперёд. Ну, а ещё через минуту позади нас начала высаживаться вторая волна клонов...
  
  Вскоре последний дроид был уничтожен.
  
  - Доложить статус! - скомандовал Шайба.
  
  - Пинни, ты паршивая банта! Как ты мог так глупо подставиться?! - клон-сержант склонился над бойцом, лежащим на земле.
  
  - Простите, сержант. Хаттов шлем барахлит...
  
  - Медика сюда! Ты испортил нам всю статистику, Пинни!
  
  - Обеспечить периметр! Лейтенант, разместите людей там и там - я указал на стены храма. - Шайба, бери два отделения, и за мной. Лаки, ты остаёшься здесь.
  
  Кстати, малая гравитация планеты что называется, "ощущалась": предметы были чуть легче, а походка - какой-то пружинистой. Впрочем, я довольно быстро акклиматизировался. Асока тоже, а клонам было всё равно, при какой гравитации воевать.
  
  Ворота храма были подняты, и мы беспрепятственно проникли внутрь. В коридорах строения царила кромешная тьма, так что клоны включили нашлемные фонарики.
  
  - Жутковатое местечко, - поёжился один из клонов.
  
  - Это БʼОммарский монастырь. Я читала о них на занятиях в храме, - пояснила Асока, - Из того, что я поняла, монахи этого ордена, достигая наибольшего состояния просветления, проходят операцию, при которой их мозг извлекают из головы и помещают в специальное устройство, поддерживающее его функционирование. Монахи считают, что так они наиболее отрешаются от физических препон и искушения, ограждаются от всех чувств и эмоций, дабы полностью отдаться размышлениям и созерцанию вселенной.
  
  Оглядевшись, девочка продолжила:
  
  - Судя по всему, это место давно покинуто. Но... почему?
  
  - Наверняка это место разграбили пираты. Или же работорговцы, - я пожал плечами.
  
  Тут впереди послышались чьи-то шаги. Клоны взяли оружие на изготовку. Из темноты медленно вышел протокольный дроид.
  
  - Ты кто такой? - спросила тогрута. Зеленовато-жёлтый отсвет клинков падал на "лицо" дроида.
  
  - Я - 4А-7, смотритель этого святого места, сэр. Вы спасли меня от этих воинственных дро... - в этот момент мой меч рассёк его напополам.
  
  Удивлённой девочке я пояснил:
  
  - Это шпион Сепаратистов... Шайба, две группы вперёд. Всё, что не похоже на хатта в пелёнках - уничтожить. Друзей здесь нет.
  
  - Есть, сэр! - Семнадцатый махнул рукой, и несколько клонов резво стартовали, обогнав нас.
  
  Через пять минут блуждания по катакомбам, сканер одного из отрядов засёк движение. Мы, переглянувшись, поспешили к ним.
  
  - Сэр, вот эта дверь, - клон-сержант указал на проход.
  
  Асока нажала кнопку, активировав свои лазерный меч, и встала сбоку от двери. Я осторожно открыл ее, используя Силу, второй рукой держа бластерный пистолет, на тот случай, если кто-нибудь попытается наброситься на нас. Но когда скрипящий механизм раскрыл двери, на нас обрушился не враг, а... вонь. Заглянув внутрь, я обнаружил цель наших поисков.
  
  Сын Джаббы вопил на тюфяке посреди камеры. Асока влетела внутрь и опустилась рядом с ним на колени.
  
  - Ох, да он же совсем малыш! - в ее голосе звучало столько же жалости, сколько тревоги. - Я думала, что он старше.
  
  - Ну да... Все дети хорошие... пока не вырастают, - я выглянул из камеры. - Медика сюда!
  
  Хаттёнок исходился в крике. Асока попыталась успокоить его:
  
  - Все хорошо, мелкий, ты сейчас отправишься домой. Ты отправишься домой, к папочке. Ну же, малыш, не плачь... Учитель, ты же знаешь хаттский? Может, скажешь ему что-нибудь?
  
  "Ещё бы не знать. Конечно, знаю. Вот только поймёт ли он? Впрочем, стоит попробовать".
  
  - Ротта, - я старался говорить как можно добрее. - Успокойся, Ротта. Мы пришли, чтобы отвезти тебя к отцу. Домой. К Джаббе. Понимаешь?
  
  Захлебывавшийся от рыданий, Ротта вмиг замолчал и заелозил, чтобы посмотреть, кто это говорит. Упоминание о отце успокоило его. Я буквально чувствовал его мысли. Ему не нравится здесь, в этом страшном месте, он просто хочет домой.
  
  В этот момент в помещение проник клон с меткой медика на плече и рюкзаком за плечами. Молча склонившись над хаттом, он констатировал:
  
  - Я не силён в хаттской медицине, но он не должен так вонять. Собственно, хатты воняют, как сдохшая три недели назад банта, но не настолько же! - достав какой-то прибор, он начал водить им над Роттой. Тот вновь заволновался.
  
  - Ты пугаешь его, - заявила Асока.
  
  "Так, надо что-то делать... точно!" Пошарив на поясе, я отыскал-таки в одном из карманов кредит номиналом в тысячу.
  
  - Ротта, - я показал мелкому сверкающий слиток, - Смотри, что у меня есть.
  
  Тот сразу примолк.
  
  - Я даю это тебе. Но ты не должен плакать, и делать всё, что скажет доктор. Договорились?
  
  Хаттёнок замахал короткими ручками и закивал, всем свои видом показывая - мол, давай сюда. Заполучив слиток, он завороженно уставился на него.
  
  - Смотри-ка, он понимает вас. Но почему он не говорит? - удивилась тогрута.
  
  - Коммандер, этому хатту на вид лет двадцать-двадцать пять. В этом возрасте они понимают речь, но ещё не говорят. Вот в пятьдесят вроде начинают говорить, - сообщил медик. - Вот, съешь это.
  
  Клон протянул Ротте небольшую таблетку, и тот послушно скушал оную.
  
  - Ага... - пробормотал я, - Отличная работа, сержант.
  
  Ротта довольно заурчал.
  
  - Вот это да! - сказала Асока, - Он такой симпати-ичный. Просто как игрушечка!
  
  "Вот бля... нашла игрушку".
  
  - Ты сама напросилась на то, чтобы нести его, Шпилька.
  
  - Ну и ладно, - она присела на корточки и сгребла Ротту в охапку, но я заметил удивление на ее лице, когда она поняла, что он гораздо тяжелее, чем кажется. - Учитель, а учить хаттский было сложно?
  
  - Пришлось потратить много времени, - уклончиво ответил я, - Но скажу так - это намного проще, чем выучить язык вуки.
  
  Активировав комлинк, я вызвал Лаки.
  
  - Это Викт, дело сделано. Как обстановка?
  
  Через комлинк донесся голос клона:
  
  - Здесь все спокойно, сэр. Нашли его?
  
  - Целого и невредимого. Мы выходим.
  
  - Я пошлю к вам ещё отделение - пусть убедится, что дроиды ничего не задумали. Нельзя рисковать теперь, когда малыш у нас.
  
  - Хорошая идея, Лаки. - я смерил хаттенка оценивающим взглядом. - И пусть захватят рюкзак, - "блин, чуть не забыл", - А, да. Сообщи на орбиту - пусть перешлют сообщение в Храм Джедаев, и в офис Канцлера.
  
  - Будет сделано, генерал!
  
  ***
  
  В одном из командных залов, находящимся в штабе Второй Секторальной Армии, только что закончилось совещание. Йода повернулся к магистру Винду.
  
  - Магистр Кеноби не выходил на связь?
  
  - Нет. Хотя мы послали ему сообщение - и при том с гонцом и небольшим подкреплением. Оно должно было дойти.
  
  - Странно, что Оби-Ван ещё не отбросил дроидов на Кристофсисе.
  
  - Вероятно, ситуация осложнилась.
  
  Активировав систему связи, корун приказал:
  
  - Свяжитесь с адмиралом Вурцем. Мне нужна его эскадра.
  
  Йода задумчиво прикрыл глаза.
  
  - Сложней чем думаем может быть эта загадка. На помощь магистру Кеноби отправлюсь и я.
  
  ***
  
  Асока вместе с учителем уже достигли выхода из монастыря, и вступили во внутренний двор, как ощущение опасности заставило их остановиться.
  
  - Учитель, что это?
  
  - Вентресс... - пробормотал учитель. - Она здесь. Чувствуешь?
  
  Девочка кивнула - она чувствовала эту пульсирующую боль, эту всепоглощающую ненависть, эту злобу, резкую и такую ослепляющую... Как будто этого было мало, Шайба подлил масла в огонь:
  
  - Сэр, с орбиты сообщают - в нашу сторону идут корабли. Четыре фрегата. Наши попытаются перехватить.
  
  - Дерьмо... Медик, сюда. Асока, передай ему хатта. Шайба, защищать его. Лаки, приготовиться к отражению атаки! Асока, за мной!
  
  Обернувшись ко входу в монастырь, учитель прокричал:
  
  - Вентресс! Ты здесь! Выходи! Тебе не спрятаться в тени - я тебя чую!
  
  В глубине коридора вспыхнули два красных клинка.
  
  - Ну что, Викт, вот мы и встретились, - Вентресс соединила две рукоятки лазерных мечей, так что получился один, с двумя лезвиями. Потом отбросила плащ. - Сегодня ты умрёшь.
  
  - Ты всегда такая злобная, или только по понедельникам?
  
  Асока сняла с пояса шото и активировала его, смотря прямо на Вентресс. Их глаза встретились. Асока невольно поёжилась - в этих океанах плескалась лишь злоба. Отгоняя страх, тогрута сосредоточилась и шагнула вперёд. Асока не считала себя героем, вовсе нет. Просто... в глубине своей она тоже жаждала схватки. Учитель же спокойно стоял на месте, даже не колыхнувшись.
  
  - Что же ты, Викт? - крикнула Вентресс. - Хочешь, чтобы твоя маленькая ученица сделала за тебя всю грязную работу? Как же это в духе джедаев!
  
  - Ну... Потом не говори, что нас было двое. - Асока услышала характерный звук активации клинка, и вдоволь насладилась выражением лица датомирки.
  
  - Это мы сейчас выясним. - Вентресс подпустила Асоку поближе, а потом стала резко вращать своим лазерным мечом, как будто это жезл. Она явно пыталась выбить меч у Асоки из рук. - Ничего личного.
  
  Асока, заходи слева.
  
  Да, учитель.
  
  Асока сделала красивый выпад, а потом заблокировала клинок женщины своим шото. По крайней мере, она попыталась это сделать. Конечно же, Вентресс разгадала ее намерения и быстро отскочила назад, чтобы не получить удар основного меча по ногам. Асока уже вскочила на ноги и теперь собиралась обежать противницу и атаковать ее сзади. Ассаж ловко уклонилась в сторону, стараясь не подпускать к себе Асоку - и тут на неё напал человек. Лазерные лучи их клинков скрестились, и датомирка была отброшена назад - мощь удара учителя была... запредельной. Зашипев, как взбешённая нунда, Вентресс бросилась в атаку, пытаясь поразить джедая - и открылась со спины. Тогрута немедленно атаковала её...
  
  За их спинами послышались звуки боя: выстрелы бластерных винтовок, судорожное завывание шестиствольных лучемётов и взрывы ракет...
  
  ***
  
  Они дрались уже сорок пять секунд, и Вентресс по опыту знала, что такие дуэли обычно заканчиваются очень быстро. Она начала терять терпение. За это время Вентресс успела прекрасно изучить всю технику противников: девчонка чередовала быстрые удары с ложными выпадами, металась по площадке из конца в конец, как будто пытаясь вымотать противника, чтобы потом нанести сильный, сокрушительный удар. В общем, мерзавка дралась так же, как и все тогруты. Викт... Этот ублюдок действовал как обычно, незыблемо стоя в центре площади, пресекая её попытки заставить его отступить.
  
  Вот только цвет его клинка... Ассаж ещё не видела такого цвета у джедаев. Оранжевое лезвие буквально притягивало взгляд. "Так, времени нет". Судя по всему, засадный отряд уже приступил к действию. Нужно дождаться момента, когда боевые дроиды уничтожат клонов, и тогда участь джедаев будет решена.
  
  Улучив момент, Вентресс отбросила девчонку телекинезом, и, разъединив мечи, яростно атаковала джедая... чтобы в тот же миг отскочить - джедай держал уже два клинка. "Хатт". И тут подоспела ученица этого джедая, с удвоенной силой атакуя её со спины. Хаттов ублюдок неплохо натренировал эту мелкую мразь. Что же, тем интереснее будет убить её. Вентресс старалась подпустить ее поближе, не уклоняясь в сторону и не преследуя ее. Наконец, ей это надоело. Вентресс выпрямилась и опустила свой меч. Сейчас она заманит эту маленькую тогруту в смертельно опасную ловушку...
  
  Однако та, совершив гигантский прыжок, оказалась рядом с учителем - который стоял у арки, ведущей к посадочной площадке.
  
  - Извини, Ассаж. С тобой интересно проводить время, но нам пора. Труба зовёт, - весело проговорил джедай, и тут Ассаж почувствовала сильный толчок - двое джедаев одновременно толкнули её в сторону монастырских ворот. Сгруппировавшись в воздухе, датомирка приземлилась на колени. Бросив взгляд вперёд, она прикрыла лицо рукой - там сильно полыхнуло. А затем волна пыли накрыла всё вокруг...
  
  Спустя несколько десятков секунд, когда облако пыли рассеялось, датомирка рванула вперёд. Чутьё подсказывало, что джедаи удаляются. Достигнув ворот - от которых осталась только груда камней - она только и смогла, что с бессильной яростью наблюдать за удаляющимися челноками и канонерками. А далеко внизу чадно дымили три сбитых десантных баржи - одна вдалеке среди джунглей, а две - почти у самой скалы. На площадке же покоились остовы двух республиканских репульсорных танков. Их ракетные кассеты были пусты.
  
  Вентресс активировала комлинк.
  
  - Учитель. Я провалила задание. Сын Джаббы в их руках...
  
  - Это печальная новость. Но джедаи ещё не достигли Татуина.
  
  - Разрешите мне...
  
  - Нет. Этим делом займётся кое-кто другой. Ты же отправишься на Салюкемай.
  
  - Будет исполнено, учитель.
  
  ***
  
  Лихтендаль яростно сжал кулаки. Хаттов фрегат Сепаратистов всё же прорвался в атмосферу, и сейчас от него отделялись десантные баржи. Сверху на "Щедрость" падал Решительный, и судьба последнего из четырёх кораблей КНС была решена - но вот баржи под прикрытием "Стервятников" определённо достигнут монастыря...
  
  - Сэр, один из транспортников сбит огнём "Убедительного"... Корабль вступил в бой с фрегатом... Фиксирую пуски ракет... Сэр, обе баржи сбиты огнём с поверхности.
  
  - Цери, наземные силы запрашивают эвакуацию!
  
  - Отправить челноки и канонерки! - скомандовала ОʼКоннор.
  
  Атоанец облегчённо выдохнул. Вскоре в рубке раздался голос генерала Викта:
  
  - Отличная работа, Цери. Готовьтесь принять нас на борт. Как только мы прибудем, готовьтесь к незамедлительному прыжку. Курс - на Татуин. Вы передали сообщения на Корусант?
  
  - Нет, сэр. Противник заглушил нашу передачу, - отчитался Мирро.
  
  - Тогда отставить. Я сам свяжусь с командованием. После этого мы покинем систему.
  
  ***
  
  Большинство магистров покинуло Храм, отбыв в различные районы Галактики, и поэтому Шаак Ти оставалась в Храме. Находясь в Башне Совета, она медитировала, когда система связи пискнула, сообщая о срочном вызове.
  
  Мановением руки активировав проектор, тогрута улыбнулась - на связи был ни кто иной, как рыцарь Викт.
  
  - Рыцарь Викт...
  
  - Приветствую вас, магистр Ти. У нас мало времени, поэтому буду краток. Сын Джаббы у нас, в целости и сохранности. Мы летим на Татуин.
  
  - Это просто превосходно...
  
  - Магистр Шаак Ти. Мне нужно сообщить важные сведения, касающиеся этого дела.
  
  - Я внимательно слушаю.
  
  - Необходимо как можно скорее разыскать и арестовать Зиро Десайлика Тиуре. Это хатт.
  
  Тогрута выглядела озадаченной.
  
  - Но это же...
  
  - Да, дядя Джаббы. Он причастен к похищению Ротты, однако, сделал это под давлением графа Дуку. Нужно арестовать и допросить его.
  
  - Я... немедленно займусь этим вопросом.
  
  ***
  
  Едва оказавшись на борту корабля, Асока решительно отобрала Ротту у медика, и вместе с ним притопала на командный пункт.
  
  - Ути какой маленький... Но тяжёлый, - констатировала девочка, поставив рюкзак с хаттёнком на ящик. - Учитель, можно я за ним присмотрю?
  
  - Без проблем. Только отдохнуть не забудь. Мелкий вон тоже скоро отрубится, - я указал ей на позёвывающего хатта.
  
  - А что, что-то может случиться? - поинтересовался Блэм.
  
  - Ну... такого как на Тете - вряд ли, но маленькая заварушка - вполне. Так что...
  
  - Сколько парней готовить?
  
  Я прикинул в уме.
  
  - Думаю, один челнок типа "Каппа", да два взвода при двух шагоходах. Самое оно. Плюс, два истребителя ARC-170 в качестве эскорта.
  
  - Будет сделано, генерал.
  
  - Тогда... сколько нам там лететь?
  
  - Пятнадцать часов и восемь минут, генерал, - сообщила Сумераги.
  
  - О, вот как. Тогда... я отдыхать. Командуйте, Цери.
  
  - Есть, сэр!
  
  ***
  
  Достигнув каюты, я опустился в кресло и расслабился. Всё прошло даже лучше, чем я ожидал. Потерь удалось избежать... ну, больших потерь. Семнадцать раненых клонов, и шесть убитых - два экипажа танков ТХ-130. Танкисты с честью исполнили свой долг, сбив две баржи С-9979, но и сами стали жертвами "Стервятников". Маневрировать на узком козырьке посадочной площадки репульсорные машины были не в состоянии...
  
  Впрочем, клоны не испытывали сожаления - лишь только удовлетворение от хорошо сделанной работы. М-да... Интересная складывается ситуация. Джедаи - "опора Республики", "хранители мира" - сражаются бок о бок вместе с теми, на кого всем наплевать... Всё что клоны умеют - это воевать. Я вижу, что они не любят говорить о конце этой битвы - им попросту не выжить без войны, мирная жизнь - не для них. В лучшем случае они смогут стать фермерами, или работать на фабрике. Но даже их жизнь - слишком коротка. Они бедны, и никому они не нужны. И тем не менее, они воюют за Республику и демократию. Странно, не правда ли: они на самом дне бочки, но не знают об этом. Но, возможно, именно поэтому они называют себя братьями, воинами - потому что только так они могут выдержать то, что не выдержать больше никому. Возможно, это самые лучшие люди из тех, что я встречал...
  
  Налив себе в стакан полпальца какого-то пойла и молча отсалютовав в пустоту, я продолжил размышлять.
  
  Столкновение с Вентресс прошло... гладко. Асока уже как минимум ей не уступала, а кое в чём - и превосходила. К тому же, наша связь давала нам большое преимущество - мы могли обмениваться сообщениями так, что противник не мог и понять. Таким образом, мы действовали более слаженно. Ну, и нас было двое, как-никак.
  
  С Роттой тоже всё путём. Хаттёнок здоров и бодр, осталось доставить его папаше на Татуин, и при этом избежать встречи с Дуку. А там прибудут другие джедаи, тот же Оби-Ван: кому, как не ему, вести переговоры с хаттами. Впрочем... другой кандидатуры у Совета попросту нет - не Винду же посылать, в конце-концов? С его характером и неприязнью к разного рода криминальным элементам - Республике проще сразу войну хаттам объявить: последствия будут менее тяжёлыми.
  
  После этого, надеюсь, мы полетим на Корусант. Пора немного отдохнуть, восстановить свои силы.
  
  Я было устроился на койке, однако сон не шёл, и я решил заняться своим "образованием". Вернувшись за стол, я активировал датапад. Пора было завершить знакомство с записками семьи Ринауна. Собственно, за всё это время я почти завершил знакомство с этим внушительным трудом. Осталась последняя часть, составленная троюродным дедом командора - Давуатином. Открыв документ, я приглушил свет в каюте и приступил к чтению...
  
  Незаметно пролетели эти восемь часов. Закрыв файл, я облегчённо откинулся на спинку кресла. Ну что сказать. Много времени потрачено, очень много прочитано. Из всех тех данных, что могли мне помочь - как скачанных мною из Архива Джедаев, так из записей семьи Ринаунов - я собрал у себя в голове общую картину происходящего.
  
  Вывода было ровным счётом два.
  
  Во-первых, в ДДГ довольно хорошо развита тактика применения флота. Во всяком случае, лучше чем на Земле.
  
  Ну, что у нас было-то? Сначала убогие триремы с их таранами, потом всё-то же бултыхание около берегов. Расцвет - и одновременно закат морской тактики - эра парусов. Тогда, когда армады кораблей Англии, Франции, Испании, Португалии - бороздили моря, сталкиваясь в жестоких, но красивых баталиях. Да... А потом понеслось. Эра пара наступила, но вслед за ней уже спешила эра нефти. Лебединой песней флота стало Ютландское сражение - последнее крупное эскадренное сражение, после чего всё полетело в тартарары. Появилась авиация. Американский флот в Пёрл-Харборе, "Марат" в Ленинграде, "Ямато", растерзанный полусотней торпед и бомб, "Тирпиц", получивший торпеды от подводной лодки, "Бисмарк", загнанный стаей шакалов... Техника флота не успевала за военным прогрессом: радары были несовершенны, средства наведения - тоже. А когда появились они - появились и ракеты, вместе с которыми тактика эскадренного боя окончательно канула в лету. Всё это стало попросту ненужным: появилась возможность поразить противника за сотни километров. Другим гробовщиком флота стали подлодки. Действуя вне плоскости боя, они свели всю тактику боя не к сражению между надводными кораблями, а к защите от подводных лодок. Помнится, сейчас один авианосец охраняет не меньше одного крейсера, десятка эсминцев, пары подводных лодок, и сотня самолётов и вертолётов. Ко всей этой армаде добавляются и суда обеспечения...
  
  Здесь же, в этой Галактике, нет понятия "под водой", и аналога подлодок попросту нет. Да, есть сомнительные стелс-проекты - но пара экспериментальных кораблей на всю Галактику - это даже не смешно. Зато эскадренный бой здесь развивался стремительно и энергично. Хотя, странно стравнивать морской и космический бой, но других аналогий попросту нет.
  
  Первые звездолеты, как гражданские суда, так и грозные боевые корабли, поначалу имели только металлическую листовую броню, защищавшую от мелких астероидов, космического мусора и артиллерийских орудий вражеских кораблей. После появления и распространения лучевого оружия листовая броня обрела специфический "зеркальный" облик. Хотя "зеркальные бронелисты" просуществовали сравнительно недолго - в частности, такие корабли были в империи Ксима Деспота - они всё-же были отличительной особенностью боевых кораблей, и мода на зеркальность осталась. Именно этим объясняется хромированное покрытие кораблей и яхт Набу - дань древним традициям.
  
  Энергетическое оружие появилось довольно быстро, а так как корабельные реакторы могли обеспечить достаточное количество энергии для них, естественно, что такое оружие обосновалось на кораблях. Однако и другие оружейные системы - те же массдрайверы - составляли им конкуренцию.
  
  Сначала корабли покрывали бронёй, но затем компанию оной составили энергетические щиты. Дефлекторные - предназначенные для защиты от энергетического оружия, и корпускулярные - предназначенные для защиты от масс-драйверов, кинетических снарядов и ракет. Постепенно роль щитов увеличивалась, но почти пятнадцать тысяч лет броня оставалась единственной достойной защитой звездолетов. Живучесть корабля определялась в первую очередь рациональностью размещения броневых плит, толщиной и качеством брони.
  
  Где-то восемь тысяч лет назад разумные догадались, что снизив вес брони, при тех же габаритах можно увеличить реактор, и сделать щиты более мощными. Эргономика кораблей начала изменяться, и вместе с тем начался эффект маятника. Как только мощность дефлекторов начинал превышать огневые возможности бластеров и турболазеров - все в срочном порядке начинали строить корабли с масс-драйверами и с кучей ракетных установок. В ответ на это, начиналась установка корпускулярных щитов, что сводило на нет преимущества кинетических снарядов. В некоторые периоды на кораблях были оба вида вооружения и оба вида щитов. На некоторых видах кораблей масс-драйверы всё же оставались. За пару тысяч лет до Ревана - и ранее - это был единственный адекватный способ бомбардировки планетарной поверхности: турболазеры не обладали достаточной мощностью.
  
  Однако, прогресс не стоял на месте. Совершенствовалось всё. Системы наведения, броня, двигатели. Оружие.
  
  Энергетическое оружие сделало большой скачок. Огневая мощь турболазеров многократно возросла, превысив оную у тех же масс-драйверов. К тому же, на одинаковое количество места и выделяемой энергии турболазеров можно было установить больше. По моим грубым подсчётам, на данный момент времени один масс-драйвер длиной в километр, способный разгонять снаряд до шести километров в секунду, потреблял столько же энергии, сколько требовалось для стабильной работы сорока восьми обычных турболазеров, или же дюжины тяжёлых. Результат, что называется, налицо.
  
  Подобная... х-м, революция началась четыре тысячи лет назад, и ко времени Руусана корабли приняли тот облик, что я вижу сейчас. Точнее, тот что был до начала блокады Набу. Сейчас же начался новый виток развития кораблей. А значит - и тактики...
  
  Хотя по неизвестной мне причине многое в этой самой тактике очень похоже на обычное морское сражение, нюансы всё-же есть. Здесь плоскость боя - весь космос. Корабли обладают огромной манёвренностью и огневой мощью. Посему, за тридцать тысяч лет тактика флота намного опередила всё то, что когда-либо было у нас. И буксует эта система только лишь потому, что практических навыков сейчас ни у кого нет: больших боевых кораблей не строили очень давно, и опыта их боевого применения на начало войны ни у кого не было. С малыми кораблями и авиацией дело обстоит немного лучше, но... лишь немного.
  
  Во-вторых, в плане наземных операций... жуть жуткая. Двадцать тысяч лет назад все сражались толпа на толпу, и четыре тысячи лет назад ситуация была ровно такой же. Впереди всего стояла личная отвага, а командные действия... побоку. Да, были элитные подразделения - даже у Республики, но подобная тактика и стратегия не носила массового характера. Тысячу лет назад появилось нечто среднее между фалангой гоплитов Древней Греции и легионами Рима с их манипулярной тактикой. Она сохранилась со времён Руусана до сегодняшнего времени. Та же "армия" гунганов из первого эпизода наглядно её демонстрирует. Армия Дроидов Сепаратистов, использующая аналоги тактики времён Петра Первого, Фридриха Великого и Наполеона, шагнула далеко вперёд, заставив своих противников трепетать. Клоны же... рассыпной строй и манёвренная война начала двадцатого века, может быть, до первых месяцев Первой Мировой, пошатнули все постулаты. Но... как всегда, есть "но". Причём даже два.
  
  Первое и самое важное. Сила. Точнее, форсъюзеры. Во времена Ситхских войн во главе армий шли одарённые, весь стиль боя которых исключал какое-либо взаимодействие. Обычных же бойцов считали едва ли не мясом. Где-то полторы тысячи лет назад на планете Мизра в результате столкновения между ситхами и джедаями погибло около пятисот тысяч республиканцев, и около тысячи джедаев. Ситхи отделались тремястами тысячами своих бойцов, полутысячею одарённых и ста тысячами ситхских боевых животных.
  
  Спустя пятьсот лет, на Руусане вновь повторилась подобная мясорубка. Да... смотрел я записи... сущий ад. И - бардак. Части маневрировали как им вздумается, отступали, наступали, артиллерия громила своих и чужих, пылали небеса, взрывались звездолеты - бестолково сталкиваясь и унося в одночасье жизни тысяч людей и не-людей, осыпая обломками сражавшихся на поверхности; десантные корабли и суда снабжения с обеих сторон часто не долетали до цели, сотни джедаев, ситхов и солдат их армий порой даже не успевали высадиться, погибая на низкой орбите или в атмосфере планеты. А те одарённые, кто всё же достиг цели - во всём этом месиве, в поисках друг друга, по пути изничтожая обычных бойцов, искали друг друга и вступали в поединки.
  
  Мандолорцы... эти тоже брали за счёт личного мастерства и личной оснащённости. Если им попадался толковый Мандалор - они были готовы пойти за ним, и тогда всем в Галактике становилось весело. Но такое случалось очень редко, всего пару раз за всю историю. Сегодняшние же мандалорцы сугубо одиночки, за редким исключением - небольшие отряды. Собственно, так клонов и тренировали. Мандалорцы - самые меньшие подразделения - отделения по девять клонов, а уже каминоанцы составляли планы и инструкции для более больших формирований.
  
  Второй фактор... бля, даже не знаю, как это описать. Здесь напрочь отсутствует такое понятие как "род" войск. Есть флот, и есть армия, но на этом - всё. Здесь нет разделения авиации на ударную, штурмовую, фронтовую и стратегическую, на планетарную и космическую, здесь нет таких родов войск как кавалерия, артиллерия, танки. Основная стратегия - куча пехоты, и добавить к ним всё, что может стрелять. Если есть танки - хорошо, причём танками называют всё, что способно передвигаться, имеет вооружение и броню. Хорошо ещё двуногие шагоходы танками не назвали. Недавно Армия Республики сделала небольшой шажок, разделив флот и авиацию, но... оная осталась в подчинении флота, и армия - у которой неафишируемое соперничество с флотом (который презирает наземные силы) - может рассчитывать только на себя.
  
  Да, есть несколько небольших отрядов наёмников, или планетарных вооружённых формирований, стоящих на одном уровне с клонами или даже превосходящих их по подготовке - взять тех же Антарианских Рейнджеров, или "Ассоциацию Натори", но по масштабам Галактики - это капля в море... да нет, песчинка в пустыне! Не спорю, сейчас начались небольшие подвижки, но... очень медленные. И опыт этих реформ основывается на очень большом количестве пролитой крови. Слишком большом, я бы сказал.
  
  Собственно, я осилил не такой уж и большой объём доступной мне информации, но даже этого вполне достаточно для того, чтобы встать с костылей и идти дальше. Если в космических сражениях я могу рассчитывать только на Силу - за счёт которой и выигрывал до сих пор... ну, почти всегда, то вот в войне на поверхности планет я могу дать фору любому. Всё-же, представления о морской войне не такие распространённые, как о войне простой, наземной.
  
  Хотя и во флоте можно кое-что улучшить. Я-то знаю, какие проекты были успешными, а какие с треском провалились. И уж тем более следует повлиять на классификацию боевых кораблей: местная хромает на все четыре щупальца...
  
  А значит, пора начинать не только думать, но и делать. Пока есть время, стоит записать свои соображения по этому поводу. Если появится шанс, я буду знать, что мне нужно, и что делать. Активировав запись на датападе, я занял горизонтальное положение на койке, закинув руки за голову, и начал надиктовывать первые слова...
  
  ***
  
  Ринаун решительно вошёл в кабинет. Прибыв на Лантиллес семь часов назад вместе со своей эскадрой, он до сих пор был на ногах, побывав уже на трёх совещаниях и двух докладах. Однако, он успел отдохнуть во время полёта от Денногры, и был полон сил, так что все эти рутинные процедуры не стали для него непосильной ношей. Осталось последнее дело на сегодня: его вызвал командующий Двенадцатой Секторальной Армией для личного разговора. Кернатаун мог только строить догадки, о чём пойдёт речь - и поэтому отбросил волнение. Слишком расточительно тратить свои нервы по таким пустякам.
  
  Мофф был рядом с тактическим столом. Он склонился над голограммой сектора и щурился, став похожим на хищную птицу.
  
  - А, это вы, Ринаун, - Илиус Тербонн закусил нижнюю губу и принялся ее жевать, не сводя глаз с освещенной с одного бока сферы Баламака.
  
  Ринаун оценил обстановку: по-видимому, планировалось очередное наступление вглубь территории Сепаратистов. Рейд его эскадры был таким же ударом, призванным расстроить транспортное сообщение на территории противника.
  
  - Сэр, вы вызывали меня?
  
  - Да. У меня есть для вас новости, - буркнул Илиус.
  
  - Какие, сэр?
  
  - Вы же в курсе слухов о том, что нам пришлют много новых офицеров?
  
  Тербонн выпрямился, хрустнув спиною. Достал из шкафчика пузатую бутылку и громко стукнул ею об стол. Как ни странно, среди плывущих над столом восьми планет сектора Баламак бутылка смотрелась вполне органично.
  
  Ринаун отметил про себя, что раньше мофф никогда не предлагал ему выпить. Что говорило о переходе их отношений на другой качественный уровень.
  Словно прочитав его мысли, Тербонн дернул уголком рта - улыбнулся, значит.
  
  - После Трогана я решил, что с вами, Кернатаун, и напиться не зазорно.
  
  - Я это ценю, сэр.
  
  Пойло было еще то - внутри всё обожгло огнём. Впрочем, бывало и хуже...
  Мофф сразу же налил по второй.
  
  - Я постоянно забываю, что вы-то по сути совсем мальчишка... Сколько вам? Тридцать два? Тридцать три?.. Вы хоть были когда-нибудь этим самым мальчишкой?
  
  - Не помню.
  
  Тербонн хмыкнул.
  
  - Так вот. К нам в Секторальную Армию присылают сто восемьдесят семь новых офицеров. Прибудут они на этой неделе. Один из них займёт ваше место.
  
  - Сэр. Значит ли это, что меня повысят?
  
  - Именно. Только вот должности для контр-адмирала у нас нет.
  
  - Но...
  
  - Среди этих офицеров и так три контр-адмирала и один вице-адмирал. У нас просто не хватит должностей. А у тех, кто прибудет, есть хорошие связи в верхах. И рекомендации от командования. А джедаи... они там, на Корусанте, просто-напросто утвердили все назначения.
  
  - Вам это не по душе?
  
  - Правильно думаете - и глазом не моргнув, адмирал с размаху вылил содержимое стакана себе в горло. - Меня бесит то, что я обязан беспрекословно выполнять любые приказы джедаев.
  
  Голос адмирала звучал так, словно бы говорил кто-то другой. Видимо, сказывался большой возраст. Ринаун спокойно выдержал его взгляд, не торопясь сделал глоток.
  
  - Что же насчёт меня?
  
  Тербонн расстегнул верхнюю застёжку воротника.
  
  - Вас направят в резерв флота, на Корусант. Там вы будете ожидать, когда где-нибудь появится вакансия. Оставить вас здесь не получилось.
  
  - Сэр, но... моя эскадра...
  
  - Не волнуйтесь, командор. Её примет Монтилей Квинтест.
  
  Ринаун наморщил лоб.
  
  - А это...
  
  - Да, это племянник Хеллмана Квинтеса, начальника Алсаканской Академии. Парень толковый, так что за своих людей можете не беспокоиться. Как только он прибудет, сдадите ему эскадру, и с первым же рейсом вылетайте на Корусант.
  
  Ринаун посмотрел на остатки алкоголя в стакане и одним глотком допил его, подведя тем самым итог разговора.
  
  ***
  
  Немного отдохнув - часа четыре - я направился в рубку. Вскоре мы должны были достигнуть конечного пункта нашего путешествия.
  
  - Сэр, челнок подготовлен. Два взвода клонов ждут команды, - доложил Блэм. - Звено "Арков" готово вылететь в любой момент.
  
  - Отлично, маршал-коммандер. Просто отлично.
  
  - Сэр, разрешите обратится? - я повернул голову в сторону ОʼКоннор.
  
  - Да?
  
  - Генерал. Разрешите занять место за штурвалом челнока?
  
  Я задумался. "Хм, а почему бы и нет. Предчувствие... нехорошее. Значит, заварушки не избежать. А зелтронка - кроме нас с Асокой - самый лучший пилот, что у нас есть. Челнок - это не истребитель, тут сноровка нужна, и соответствующая подготовка".
  
  - Разрешаю.
  
  - Выходим из гиперпространства! - сообщил Цери. - Сэр, мы вышли в четырёхстах километрах от планеты - такова здесь безопасная зона. Дальше начинается территория Джаббы...
  
  - Прямо по курсу восемь крейсеров типа "Гозанти" и сорок восемь истребителей.
  
  - Сэр, у нас запрашивают цель визита и наши намерения, - доклады операторов посыпались одни за другим.
  
  - Сообщите, что мы прибыли с дипломатической миссией, - ответил я, бросая взгляд на обзорный экран. "Татуин... Нельзя не узнать эту песчаную планету. С тех пор, как Бесконечная Империя канула в лету - это место неизменно. Как говорят местные жители: только песок не меняется, всё остальное изменчиво. Для всей Галактики Татуин - всего лишь очередная дыра, захолустье на окраине. Дальше только Пзоб. Для меня же - легендарная планета, на которой всё и началось. Причём - целых два раза".
  
  - Лихтендаль, Блэм. Всё должно пройти нормально, но... если мы не выйдем на связь - плюйте на всё и высылайте пару рот под прикрытием истребителей.
  
  - Будет сделано, генерал, - заверил меня Блэм. - Я уже подготовился к такой ситуации.
  
  Я сосредоточился и позвал ученицу.
  
  "Асока."
  
  "Да, учитель?"
  
  "Бери хаттёнка, и дуй в ангар. Пора доставить его папаше".
  
  "Уже бегу".
  
  ***
  
  Пропахав носом борозду в песке, шаттл наконец остановился.
  
  - Bljatskaja twar!- я сплюнул на пол кабины. - Все живы?
  
  Асока пыталась успокоить Ротту, но тот тихонько плакал. Вся эта суета его пугала.
  
  - Один боец из восьмого отделения ранен - сломана рука, - доложил клон-капитан. - Один из шагоходов сильно повреждён.
  
  - Двое операторов вооружения пострадали, - доложила зелтронка, покинувшая кабину управления.
  
  - Грэйс, сможешь поднять шаттл?
  
  - Нет, сэр. Нам повредили двигатели. И... противник нас глушит.
  
  "Блядь. Долбанные истребители...".
  
  Сначала всё было нормально. Мы достигли атмосферы, и начали заходить на посадку. И тут нас атаковали. Снизу. Четыре "Беллбулаба" вмиг вынесли ракетами наше сопровождение, и взялись за нас. Мы смогли, прижавшись к дюнам, сбить трёх из них: всё же спаренная турель челнока могла дать прикурить даже небольшому корвету, не говоря уже о истребителях. Однако, наша удача была обусловлена и тем, что они старались подбить нас, а не уничтожить, а поэтому ограничились стрельбой из бластерных пушек. Хатт нужен был им живым. Четвёртый же истребитель, оставшись один, прекратил попытки подбить нас и выпустил четыре ракеты, намереваясь уничтожить. У него это почти получилось...
  
  - Капитан. Оставайтесь здесь, ждите подкрепления. Позаботьтесь о раненых. Истребители должны были вернуться на корабль... через пятнадцать минут. А они не вернутся. Поэтому, нам помогут с орбиты. Мы же выдвинемся в сторону дворца Джаббы.
  
  - Есть, сэр.
  
  Сделав пару шагов, я удивлённо поинтересовался.
  
  - Вы с нами, лейтенант?
  
  - Да, сэр. Составлю компанию, - кивнула ОʼКоннор.
  
  - Подтянись! - скомандовал Шайба. - Не отставать...
  
  ***
  
  Квинлан недовольно фыркнул - налетевший порыв ветра бросил в лицо горсть песка. Граф Дуку выдернул его с Квила, и направил сюда, на Татуин.
  
  - Я полагаю, истребители справились?
  
  - Да, сэр. Шаттл и сопровождение были сбиты. Они в двадцати восьми километрах от дворца хатта, - ООМ-дроид качнул головой.
  
  - Есть движение?
  
  - Пустыню пересекают сорок одна единица органических существ. Один из них - хатт. Удалились на десять километров. Ещё тридцать девять осталось на месте крушения. Секунду... Наблюдаем на месте крушения боевой шагоход. Приказы, сэр? - осведомился дроид.
  
  - Превосходно. Должно быть, это Викт. Тех, что на месте крушения - не трогать. Те, что идут по пустыне... Я займусь ими сам.
  
  Киффар вскочил на спидербайк и стартовал в направлении, которое указывал разведывательный дроид.
  
  "Думаю, это будет простенькая задачка. Возможно, мне даже удастся убедить этого джедая отдать мне хатта добровольно. Попутно склонив его на нашу сторону. Его ученица преданна ему, и наверняка последует за ним. Этот Викт... он не похож на джедая. Ему... не место в Ордене. Так же, как не было места и мне. Думаю, он поймёт мои доводы, и станет отличным соратником. Данные, предоставленные графом, говорят сами за себя. Однако... почему Дуку сам не отправился сюда?"
  
  ***
  
  Мы шли уже час по татуинской пустыне. Нам повезло наткнуться на небольшое каменное плато, возвышающееся над местностью, и сейчас мы двигались по нему. Всё легче, чем перебирать ногами по песку. Оба солнца - Тату-1 и Тату-2 - стремились к закату, и наша группа отбрасывала причудливые, длинные тени.
  
  Внезапно я почувствовал... чужое присутствие. Замерев на месте и сделав остальным знак остановиться, я прислушался к ощущениям.
  
  - Тут кто-то есть.
  
  "Кто-то... разумный. И - одарённый. Кажется, встречи с Дуку нам не избежать. Вот дерьмо..."
  
  - Я тоже чувствую, - подтвердила мои опасения девочка.
  
  - Сэр, кто это? - осведомился Шайба, оглядывая пустыню в бинокль.
  
  - Кто бы это не был, его цель - хатт. Нужно разделиться.
  
  - Мы отобьёмся вместе, учитель, - Асока решительно положила ладони на рукоятки мечей.
  
  - Именно. И Ротта будет нам мешать.
  
  - Э-э? - удивилась Шпилька, остальные не отставали от неё.
  
  - Шайба, Лаки, Грэйс. Вам предстоит позаботится о хатте. Возьмите с собой всех бойцов. Идите... Назад, к месту падения.
  
  - А как же вы, сэр?
  
  - Мы отвлечём внимание.
  
  - И как мы это сделаем? - скептически спросила девочка.
  
  - Есть одна идейка. Нужна будет твоя помощь.
  
  "В конце концов, она хищница, должна хоть что-то уметь, пусть и на подсознательном уровне?"
  
  Мы с Асокой продолжали путь по пустыне. Начало смеркаться, и первые звёзды загорелись на небосводе.
  
  Внезапно нашего слуха достиг звук работающего двигателя. Мы замерли на месте, бок о бок, посередине плоской вершины, цепи каменных холмов, по обе стороны которых находились песчаные дюны. Впереди показался спидербайк. На нём восседала фигура, закутанная в джедайскую робу.
  
  - Учитель? - Асока настороженно замерла рядом со мной.
  
  Человек... да, это определённо человек, затормозил в десятке метров от нас, и спрыгнул на песок. Приблизившись, он скинул капюшон. Это был... не Дуку. И не человек, хотя и очень похож. Квинлан Вос улыбнулся и произнёс:
  
  - Вот так встреча! Рад вас видеть, рыцарь Викт, и вашу ученицу тоже. Я - мастер Квинлан Вос. Мне поручено передать, что хатт - больше не ваша забота...
  
  ***
  
  Квинлан хмыкнул. Попытка сбить его с толку, отправив большой отряд назад, была несостоятельной. Он чувствовал, что джедаи идут не одни: в рюкзаке за спиной человека находился кто-то живой. Хотя неодарённого такие действия без сомнения могли обмануть.
  
  Однако, его приветственные слова пропали впустую: джедай снял с пояса меч - с длинным эфесом, на взгляд киффара - даже слишком длинным, и, нарочито-картинно выбросив руку в сторону, активировал клинок - оранжевого цвета.
  
  - Предатель! - человек буквально выплюнул это слово.
  
  Его ученица также активировала два своих меча и заняла боевую стойку. Квинлан нахмурился.
  
  "Так... кажется, всё будет сложнее, чем я думал".
  
  - Так вы в курсе?..
  
  - Что вы предали Орден! - эмоционально выкрикнула маленькая тогрута.
  
  - Орден... Орден! - киффар начал закипать, - Орден прогнил и погряз в своих постулатах, Совет не видит ничего дальше своего носа! Все эти разговоры о Тьме, застилающей будущее... Ха, старые маразматики - проморгать возвращение ситхов. С таким подходом Республика проиграет эту войну. Джедаи будут уничтожены. Ты вроде не дурак, Викт, и понимаешь это. Присоединяйся к нам. Переходи на службу к графу Дуку, передай ему сына Джаббы, и он щедро вознаградит тебя...
  
  -...Предав, когда это будет нужно, - прервал его молодой джедай.
  
  - Граф Дуку никогда...
  
  - Граф Дуку - ситх. Хотя... какой из него ситх - так, посмешище. Однако... главному правилу он всё же следует. В этом основное различие ситхов и джедаев: джедай никогда не предаст своего ученика. А вот ситх сделает это тогда, когда ему будет нужно. Он предаст любого, даже собственного ученика. Впрочем, ученики отвечают такой же "любовью".
  
  Квинлан недовольно поморщился и положил руку на собственную рукоять светового меча.
  
  - И ты всерьёз будешь защищать этого мелкого слизняка? Он же хатт! Убийцы, работорговцы, преступники - вот кто такие хатты! Они должны быть уничтожены, стёрты с лица этой Галактики!
  
  - Они хотя бы не делают вид, что являются невинными блюстителями демократии, - насмешливо ответил Викт.
  
  Ярость начала охватывать Воса. Он выхватил рукоять своего клинка и активировал его лезвие. Песок рядом с ним окрасился в кроваво-красные оттенки.
  
  - Отдай маленького хатта, или ты умрёшь, Викт. А вместе с тобой - и твоя ученица.
  
  - Это мы ещё посмотрим! - девочка сделала шаг назад, и пригнулась к земле, - напоминая Квинлану хищницу, готовую к броску. Это было странно - на его памяти Шаак Ти - тоже принадлежащая к расе тогрут - так себя не вела. Джедай же молча поднял клинок над головой, заняв... да, первая позиция Шии-Чо. Странно... Восу казалось, что этот стиль использует разве что наутоланин Фисто.
  
  Квинлан попытался вывести джедая из равновесия.
  
  - Я смотрю, слухи не лгут. Ты слабак, Викт. Единственная твоя защита - эта девочка?
  
  Но тут человек несколько его удивил, ответив:
  
  - Именно так.
  
  Квинлан мысленно ругнулся. "Он что, издевается надо мной?! Похоже на то. Впрочем, это не важно".
  
  Прыгнув вперёд, киффар попытался провести обманный удар, однако его клинок был заблокирован мечами девочки, а джедай попытался проткнуть его внезапно увеличившимся клинком. Только деактивировав клинок, Вос смог отпрыгнуть.
  
  - Великолепный Шиак. И вас не смущает, что это приём ситхов?
  
  - "Нет невежества - есть знание" - меланхолично процитировал Викт, снимая с пояса второй меч... и присоединяя его к первому. Лёгкий щелчок - и в руках человека оказалась единая конструкция.
  
  Крутнув над головой получившийся жезл, джедай атаковал его, тогда как тогрута пыталась достать его сбоку. Сражаться с двумя противниками для Квинлана было не в новинку. Однако... стиль боя противников был не слишком приятен для него. Тогда как тогрута была подвижна, не пренебрегала различными прыжками, кувырками и перекатами, и не видела ничего плохого в том, чтобы атаковать со спины - к тому же эта странная особенность держать клинки обратным хватом делала приёмы её Атару ещё более опасными; человек же действовал прямолинейно, крепко стоя на ногах и нанося удары чрезвычайной силы, предпочитая Шии-Чо, которое органично сплеталось с элементами Соресу. Пару раз Квинлан думал, что достанет его - всё же подготовка Викта оставляла желать лучшего - однако тот просто-напросто заблокировал удары рукоятью своего клинка. Когда это случилось во второй раз, киффар понял, что эфесы обоих его мечей изготовлены из металла, противостоящего действию светового меча.
  
  И всё же, даже объединённых сил ученицы и учителя оказалось недостаточно: уловив момент, Квинлан отбросил девочку толчком и, прыгнув, в полёте рубанул по рюкзаку на спине джедая. Приземлившись и сделав перекат, Квинлан деактивировал собственный меч.
  
  - Ты потерпел поражение, джедай. Я только что убил маленького хатта.
  
  - Да? А по моему, ты убил маленькую нуну. Уж кто здесь остался с носом, так это ты, - Викт швырнул разрубленный рюкзак к ногам киффара.
  
  Вос недоумённо вгляделся в остатки рюкзака - и в следующий миг понял, что его действительно провели. Да и способности одарённого ясно говорили о том, что погибло живое существо - но не разумное. Подняв взгляд, он увидел, что его противники вновь встали плечом к плечу, готовясь атаковать. Джедай скинул плащ, оставшись в одной только безрукавке, и киффар понял, почему его удары были столь сильны, а блоки - надёжны. Левая рука человека до самого плеча отсутствовала, а её место занял протез.
  
  - Теперь вы точно умрёте, - Вос активировал клинок и прыгнул вперёд...
  
  ***
  
  Асока молниеносным движением заблокировала удар... ситха, и попыталась контратаковать его в шею ударом Сай Ча, однако тот легко избежал удара, и в свою очередь атаковал её; однако красный клинок был остановлен оранжевым - учитель вовремя пришёл на помощь, в свою очередь попытавшись поразить Воса классическим Сай Ток, однако предатель использовал Силовой Толчок, чтобы отбросить человека.
  
  "Спасибо, учитель".
  
  "Не за что... осторожно, справа".
  
  "Да".
  
  Продолжая фехтовать и отражать атаки киффара, они обменивались краткими сообщениями.
  
  "Он силён, учитель".
  
  "Да. Нужна решительная атака".
  
  "Нужно... Сейчас!"
  
  Асока выбросила руку вперёд - одновременно с учителем - используя телекинез и отбрасывая Квинлана на десяток метров. Тот элегантно приземлился на каменную поверхность пустоши и медленно направился к ним.
  
  "Учитель?"
  
  "Да. Долго мы не протянем, и действовать нужно решительно. Я заблокирую его клинок, а ты тем временем нанесёшь удар".
  
  "Как вы это сделаете? Он проворен".
  
  "Я разделю мечи".
  
  "Хорошо".
  
  Учитель поступил в точности как и говорил. Два его клинка надёжно зафиксировали красное лезвие ситха.
  
  "Давай!"
  
  Асока ринулась вперёд, ускорившись с помощью силы, буквально обтекла тело учителя и нанесла удар своими мечами. Вос в последний момент сумел уклониться от её Чо Мок, однако шото тогруты достигло своей цели, исполнив Сун Джем - клинок ситха был перерублен напополам: две неровных половинки клинка упали на песок. Взрыкнув, киффар, отпрыгнул на добрых тридцать метров, используя Сай - разновидность Прыжка Силы.
  
  Девочка вместе с учителем медленно направились к нему.
  
  - Всё кончено, Вос. Ты проиграл. Сдавайся, и мы сохраним тебе жизнь. Совет Джедаев решит твою судьбу. Но ты же знаешь - они отличаются завидным милосердием. Сдавайся, - учитель внимательно посмотрел на Квинлана Воса.
  
  Асока тоже смотрела на него, и начала замечать... хотя нет, она начала чувствовать, что происходит что-то нехорошее, что-то страшное. А уже затем она увидела.
  
  Глаза киффара наливались желтизной, и девочка почувствовала то самое ощущение, которое сопровождало Ассаж Вентресс... И Зул Ксис. Тёмная сторона Силы.
  
  - Вы думаете, что победили меня, не так ли? Вы ошибаетесь! Я покажу вам, что значит мощь Тёмной Стороны!
  
  Учитель?
  
  Он не сдастся. Придётся убить его.
  
  Десять шагов разделяли их - всего десять - и когда они с учителем сделали ещё два, намереваясь атаковать его, тот вскинул руки. Чувство опасности ударило по её нервам, но ни она, ни её учитель не успели среагировать - с рук ситха сорвались иссиня-голубоватые молнии, поразившие их.
  
  А затем пришла боль. Дикая боль, разрывавшая каждую клетку её тела.
  
  Девочка выронила мечи и попыталась выставить Барьер Силы. Ей это даже удалось - и пару секунд он сдерживала поток энергии, настолько Тёмной, что становилось страшно. Но... По связи, что была между ней и учителем, она чувствовала его боль, его страдания, и от этого становилось только хуже. Тогрута была измотана боем, и не смогла держать Барьер более двух секунд. И лучше бы она не пыталась его использовать: когда он пал, огромная волна энергии ударила в неё, отбрасывая назад. Асока не удержалась на вершине холма и скатилась вниз.
  
  Воздействие молний прекратилось - но вместе с болью, в тот момент, когда она достигла подножия гряды и уткнулась лицом в песок - её покинуло и сознание.
  
  ***
  
  Боль.
  
  Дикая боль, застилающая глаза тьмой. Заставляющая сердце биться так, как оно никогда не билось. Я чувствовал, как по всему телу вздулись вены, а мышцы сводила судорога.
  
  Хорошо...
  
  "Хорошо, что Асока выбыла из игры - и вся боль достаётся мне одному".
  
  Но... Как же больно!
  
  "Я здесь".
  
  Хаттова молния Силы! Я попытался выставить меч, так, как это сделал Оби-Ван в дуэли с Дуку - однако молнии пробили его, поразив меня, и мне пришлось отключить его, дабы не поранить самого себя. Видимо, Кеноби использовал что-то ещё, кроме своего меча. Хаттова Молния... Я и не знал, что Вос владеет ею... Рухнув на колени, я выставил руки в защитном жесте. Это всё, что я смог сделать.
  
  Сквозь боль я чувствовал радость и эйфорию, охватившую киффара - тот буквально упивался моими страданиями.
  
  "Я здесь. Я внутри тебя".
  
  Опустить правую руку. В левой зажат эфес меча - и на него приходится основной удар Молний.
  
  "Ты чувствуешь мою мощь. Ты знаешь, что можешь обладать ею".
  
  Боль возрастает неимоверно: протез служит эдаким проводником, и разряды терзают тело. Однако, правой я ещё могу двигать, в отличии от протеза, который вот-вот переклинит, несмотря на его простоту. У меня нет шанса на ошибку. Медленно припав на одно колено, я скрываю правый бок от Квинлана.
  
  И эта блядская сука в голове!
  
  "Ты мой!"
  
  "Иди нахуй, мразь! В тебе нет власти надо мной!"
  
  Из горла вырывается лишь хрип - сил на крики уже нет. А в ушах стоит хохот Воса.
  
  Больно!
  
  А правая рука медленно двигается к поясу.
  
  Больно, больно, больно!!!
  
  Туда, где находится кобура бластерного пистолета.
  
  Больно... Дышать я могу только через силу, и уже не только сердце готово выпрыгнуть из груди, но и мозг грозит разорвать черепную коробку.
  
  Но хотя бы этот сраный голос в голове пропал.
  
  Проходит минута, прежде чем мне удаётся отщёлкнуть застёжку кобуры и обхватить рукоятку бластера трясущейся ладонью.
  
  Как же легко было опустить руку - и как тяжело поднять её обратно!
  
  В глазах двоиться, но мне нет нужды целиться. Враг стоит прямо напротив меня.
  
  Поднять бластер. Спусковой крючок - такой тугой... Собираюсь с остатками сил - и вдавливаю его. Раз, другой третий.
  
  Молнии перестают терзать моё тело, но я продолжаю жать на спуск, покуда хватает сил. Я чувствую... смерть?
  
  Я достал его? Я достал его!!!
  
  "Слышишь, тварь, я победил его - без твоей помощи, ха-ха-ха!"
  
  Обессиленно падаю на бок, выронив пистолет. В глазах на мгновение проясняется - и я вижу миллионы звёзд над собой. Как же здесь ясно по ночам. И холодно...
  
  Я не чувствую боли, только... Холод.
  
  Асока? Она жива? Да... жива...
  
  Холодно...
  
  Тьма затапливает всё вокруг...
  
  Холодно... Сила, как же холодно...
  
  ***
  
  Асока резко очнулась, и тут же закашляла - песок забил ей рот и глаза. Ну ещё бы - ведь она уткнулась в него лицом. Кое-как проморгавшись, она оглядела громаду холмов и звёздное небо над головой. Поморщившись, она попыталась встать. Не с первой попытки, но ей это удалось. Как же больно...
  
  Больно!
  
  Враг!
  
  Учитель!
  
  Асока не чувствовала никого.
  
  Презирая боль, и загоняя её вглубь себя, девочка рванула вверх.
  
  Достигнув вершины, она буквально замерла. Квинлан Вос и учитель лежали в восьми шагах друг от друга. Киффар замер на коленях - он казался живым в этой позе - но девочка чувствовала, что он мёртв. Накидка на груди была прожжена тремя бластерными болтами, тогда как четвёртый пробил его шею - это было отчётливо видно - голова ситха была запрокинута назад.
  
  Учитель лежал на спине и... улыбался. Рядом с ним валялся бластерный пистолет.
  
  Бросившись к нему, Асока прильнула к телу. Вслушавшись, она ужаснулась. Сердце джедая не билось.
  
  Ужас начал охватывать девочку, однако она взяла себя в руки. Судорожно сдернув с пояса походную аптечку, тогрута разорвала застёжки на безрукавке человека и... охнула: теперь, окончательно проморгавшись, она видела всё отчётливо до единой детали. Тело джедая от левого плеча - там, где к коже прилегал протез - до середины, покрывали чёрно-красные отметины, как будто кожа была обуглена. Такие же пятна были на левом боку и шее, заходя на щёку джедая и его лоб. Замерев на пару секунд, девочка тряхнула лекку и начала действовать. Выхватив пару инъекторов, последовательно вколола ему несколько порций бакты - точнее, всё что у неё было, а так же пару стимуляторов, попутно пытаясь использовать Силу, чтобы провести лечение.
  
  Однако, это не дало результатов. Отчаявшись, девочка протянула руку, и, используя телекинез, начала напрямую массировать сердце учителя. Через пару секунд, показавшихся ей вечностью, тот судорожно дёрнулся, закашлялся, а затем - задышал и открыл глаза.
  
  - Учитель! - Асока обессилено упала ему на грудь. Выдержка, стальным канатом оплетающая её тело, лопнула, и она расплакалась.
  
  - Я тоже рад тебя видеть, Асока.
  
  - Дурак! Не смей меня так больше пугать! - выкрикнула девочка, крепко обнимая его за шею.
  
  - Не буду, - прошептал джедай. А затем аккуратно обнял её за талию. Они замерли.
  
  - Кажется, там кто-то летит... - пробормотал джедай и вновь потерял сознание.
  
  Асока встрепенулась и взглянула на небо: там летело несколько челноков, канонерок и истребителей. Это были свои.
  
  Вскочив, она начала соображать, как привлечь их внимание. Наконец, она наша выход. Выдернув из кармашка фаер, тогрута крутнула нижнюю часть и замахала ярко-красным факелом из искр и огня. Один из челноков, качнув крыльями, камнем ринулся вниз и осветил их прожектором.
  
  - Держитесь, учитель! Помощь уже близко!
  
  ***
  
  Скайуокер спрыгнул вниз, не дожидаясь, пока канонерка окончательно опустится на мостовую. Пробежав пару десятков метров, он достиг штаба, где вокруг пункта связи собрались остальные командиры. Оби-Ван и Тер-Мукан тоже были там.
  
  - Энакин! Ты справился!
  
  - Вы герой, сэр! - Рекс поддержал Кеноби, - Проникнуть в тыл врага и уничтожить проектор щита - нелёгкая задачка даже для джедая.
  
  - Как ваши успехи?
  
  Энакин прекрасно видел, что большинство клонов имеют потрёпанный вид, и даже Оби-Ван имел пару дырок в своём одеянии.
  
  - Пока я сдерживал дроидов, отряд твоей ученицы занял свою позицию. Когда ты взорвал проектор щита, они атаковали арьергард противника и уничтожили вражеского командира.
  
  - Это было трудно. Мы едва нашли его командирский ААТ среди прочих машин. Если бы не тот дроид-слуга... - устало произнесла девушка.
  
  - Что будем делать теперь, учитель? - поинтересовался Энакин. Однако человек не успел ничего ответить - один из клонов радостно вскрикнул:
  
  - Сэр! Есть связь с орбитой!
  
  Перед ними появилась голограмма адмирала Юларена.
  
  - Мы прорвали блокаду, армада сепаратистов отступает. Звездолёты с подкреплением уже на орбите, и идут на посадку.
  
  Подтверждая его слова, над их головами начали проноситься бомбардировщики, а вслед за ними и канонерки.
  
  - Должно быть, Орден прислал нам подкрепление, - Рэкс указал на четвёрку Одобряющих, заходящих на посадку в западной части города - там, где были их тылы. Ещё один садился на пустынном участке почти рядом с ними, -теперь мы покажем этим жестянкам, где находится свалка.
  
  - Может быть, прибыл ещё кто-то? - задумчиво произнёс Скайуокер, имея в виду джедаев. Вскоре, подтверждая его слова, на площадку вступил сам гранд-магистр Ордена Джедаев.
  
  - Вы более чем вовремя, - поприветствовал его Оби-Ван.
  
  - Спешить должны мы были, - ответил Йода, медленно ковыляя в сторону командного пункта. Через пять минут началось общее совещание, где к ним - в качестве голограмм - присоединились адмиралы Вурц и Юларен, а так же магистр Винду. Ну, и командиры легионов клонов и бригад ополчения. Минуты медленно потянулись длинной вереницей...
  
  Оглядевшись, Скайуокер понял, что кое-кого рядом не хватает. Покинув совещание, Энакин направился на поиски ученицы. Надо было с ней поговорить - ведь они даже не успели толком познакомиться.
  
  Молодой человек, ведомый Силой, быстро обнаружил Этейн. Она оказалась в центре довольно большой компании клонов, в числе которых были как бойцы отряда "Омега", так и клоны из Пятьсот Первого, а так же бойцы Седьмого Корпуса. Девушка что-то рассказывала, и те отвечали ей взрывами хохота.
  
  Заметив Энакина, девушка что-то быстро сказала клонам. Те расступились, пропуская её.
  
  - Смотрю, ты нашла с ними общий язык. Даже я редко слышу, чтобы клоны так смеялись и радовались. Обычно они более... сдержанны.
  
  - Я только хотела поднять их боевой дух, - объяснила Этейн. - Им нужно знать, что мы подвергались такому же риску, что и они. И что мы сядем рядом с ними и поговорим, и узнаем их имена, вместо того чтобы щелкать пальцами и называть их "клон". Никому не нравится, когда с ним обращаются как с чем-то, не имеющим значения.
  
  При всей ее показной серьёзности были моменты, когда она вела себя очень по-взрослому, как будто все могла понять.
  
  - Что ж... кажется, ты им понравилась. Это неплохо.
  
  - Они потеряли многих своих товарищей. Разве вы не чувствуете их боль?
  
  - Они солдаты, - сказал Энакин. - Это их работа.
  
  - И ваша тоже, но вам все время больно.
  
  - Знаешь... когда мне говорят "вы" - я чувствую себя древнее гранд-магистра Йоды. Зови меня Энакином. Или хотя бы на "ты".
  
  - Хорошо, учитель, - девушка немного смутилась. Энакин пристально оглядел её.
  
  - Пойдём, узнаем, что нам предстоит делать дальше.
  
  Вернувшись на командный пункт, Скайуокер обнаружил там только Оби-Вана и Йоду.
  
  - Кстати, Этейн упоминала о каком-то задании?.. - Кеноби встрепенулся.
  
  - Да. Пропал сын Джаббы...
  
  - Хатта? Джаббы Хатта? - неприязненно произнёс Энакин, поймав недоумённый взгляд Тер-Мукан.
  
  - Именно. Хм-м... Однако, это задание легло на плечи другого джедая. Не могли мы время терять. Рыцарь Викт отыскал пропавшего. Уже должен он доставить ребёнка на Татуин.
  
  - О, вот как? - Оби-Ван поднял бровь.
  
  - Отправиться на Татуин ты должен быть готовым. Переговоры с хаттами тебе поручат. Гиперпространственные пути их нужны Республике.
  
  - Я вылечу сразу, как только буду готов.
  
  - Скайуокер. Тебе поможет магистр Винду. Отбить планету должны вы полностью.
  
  - Мы займёмся этим, - молодой человек облегчённо выдохнул. Ему не хотелось возвращаться на Татуин.
  
  Возвращаться туда, где были лишь пустыня, песок и... боль.
  
  ***
  
  Открыв глаза, я обнаружил, что нахожусь в колбе с бактой. А напротив меня замерли Асока и несколько клонов-медиков.
  
  Шпилька?
  
  Учитель!!!
  
  Я буквально утонул в волне радости и счастья, исходившей от девочки.
  
  Сколько времени прошло?
  
  Двенадцать часов, учитель!
  
  Где мы?
  
  На борту "Акаги", мастер.
  
  Так. Вытаскивайте меня отсюда. Нам нужно на Татуин.
  
  Но!..
  
  Не спорь. Нужно доделать дело. А вот потом можно и отдохнуть.
  
  Хорошо.
  
  Через несколько минут меня вытащили из бактокамеры, через полчаса я, перекусив, приняв душ и размявшись, выслушал доклад Лихтендаля.
  
  Как оказалось, всё завершилось более-менее благополучно. Шайба довёл отряд до места крушения челнока, а через двадцать минут прибыло подкрепление. Отправив Ротту на "Акаги" под присмотром врача и ОʼКоннор, а так же Лаки, Шайба возглавил наши поиски. На возмущения со стороны патрульных кораблей Джаббы наш выдержанный аристократ Цери вышел из себя и пригрозил орбитальной бомбардировкой. Мне думается, все малость прихренели с такого заявления, и когда очухались, мы уже были на орбите, за пределами пространства Татуина.
  
  Шайба предусмотрительно подобрал тело Воса, и теперь оно покоилось в морозильнике. Асока же собрала мечи, в том числе и ситхский клинок. Ну, то что от него осталось.
  
  Выслушав доклад, я приказал готовиться к вылету - оставалось всего двенадцать часов до истечения срока, который установил Джабба. Но прежде я решил чутка собраться с мыслями.
  
  Чувствовал я себя на удивление хорошо - если не считать слабости и того, что иногда в глазах двоилось. Видимо, сказалось то, что меня практически сразу запихнули в бакту, в которой я проторчал более одиннадцати часов. Асока пояснила, что так им советовали на одном из занятий в Залах Исцеления. Иначе всё могло оказаться намного хуже. Но и так, я чуть не умер, а последствия Молний буквально остались на моём теле: я заимел приличную коллекцию шрамов... или ожогов - их можно назвать и так и этак. Хотя они и не были болезненными: на ощупь - обычная кожа, никаких неприятных ощущений. Хмыкнув, я осмотрелся в зеркале. Н-да... ну и рожа.
  
  Однако, в следующий раз я плюну на конспирацию, и буду задействовать все возможные ресурсы для того, чтобы выжить. Те ощущения, что я испытал - а Асока говорила, что ей пришлось заново запускать моё остановившееся сердце... в общем, повторения подобного мне категорически не хотелось. Одна Сила ведает, какими последствиями это аукнется. Да и сейчас, надо бы заглянуть в Храм Джедаев, подлечить тело и нервы. Всем нам...
  
  Ещё через час мы были уже на борту фрегата CR-90 - последнего, который у нас остался. Асока и остальные наотрез отказались лететь на чём бы то ни было другом. Поначалу они вообще кивали на "Одобряющий", но я зарезал их идею на корню, пояснив, что это будет чересчур.
  
  Итак, пора было завершить задание.
  
  Кореллианский фрегат совершил посадку в полусотне метров от дворца Джаббы. В полёте нас сопровождало четыре эскадрильи истребителей, а в атмосфере к нам присоединились два "Гозанти" и несколько истребителей. На планете наступило раннее утро: один Брат уже вовсю сиял на небосводе, тогда как второй всё ещё скрывался за горизонтом. Сойдя по трапу фрегата, мы направились к воротам. Я двигался впереди, за мной следовала Асока, с Роттой на руках - мелкий хатт радостно гукал, узнавая свой дом, завершали процессию Шайба и Лаки, увешанные оружием, и имеющие грозный вид.
  
  Мне стоило больших усилий убедить их в том, что не стоит тащить на планету полк клонов со всей бронетехникой. А они были готовы это сделать. Хатт, приятно, когда люди ценят тебя. Значит, всё, что я делал, было не зря.
  
  Около ворот нас встретил распорядитель и дворецкий Джаббы - Биб Фортуна. Бледнокожий твиʼлек склонился в поклоне.
  
  - Господин Джабба ожидает вас.
  
  - Веди, - буркнул я.
  
  Сделав жест рукой, он проследовал внутрь дворца. Мы шли вслед за ним. По дороге нам встретилось по меньшей мере полусотня наёмников, в основном гаморреанцев, но были и другие: мандалорцы, трандошане, никто... Ну, и многочисленные слуги. Увидев на руках тогруты Ротту, те облегчённо выдыхали и начинали радостно шептаться.
  
  Достигнув обширного зала, мы проследовали в центр помещения, встав напротив массивной плиты, которая являлась эдаким импровизированным троном Джаббы. Сам хатт возлежал на ней, его глаза - довольно большие - внимательно следили за нами. Я на мгновение склонил голову.
  
  - Великий Джабба Десилиджик Тиуре. Я, рыцарь джедай Микоре Викт, пришёл, чтобы вернуть тебе сына.
  
  Асока, повинуясь моему знаку, выступила вперёд и протянула Ротту Джаббе. Малыш, увидев отца, радостно запищал.
  
  - Малыш Ротта! Ты нашёлся! Я волновался за тебя, малыш! - радостно проговорил Джабба и бережно принял хаттёнка на руки.
  
  - Кроме того, нам удалось узнать, кто стоит за похищением твоего сына, - продолжил я, не дав Джаббе опомниться. Тот щелкнул пальцами, и Ротта перекочевал на руки к одной из рабынь.
  
  - Кто посмел совершить подобное злодеяние?
  
  - Это был граф Дуку. Однако, этот человек действовал не в одиночку: ему помог один хатт... по имени Зиро. Ваш родной дядя.
  
  Джабба нахмурился.
  
  - Доказательства.
  
  - Спросите его самого, - ответил я, молясь Силе, чтобы Шаак Ти не тянула резину.
  
  Джабба кивнул своему дроиду, и тот активировал шарообразный комлинк дальней связи, стоящий по левую руку от ложа хатта.
  
  - Господин, ваш дядя Зиро на линии связи, - сообщил протокольный дроид Джаббы.
  
  Однако вместо Зиро перед нами появилась голограмма магистра Шаак Ти.
  
  - Приветствую вас, почтенный Джабба. Я - магистр Ордена Джедаев, Шаак Ти. Ваш дядя Зиро был арестован нами несколько часов назад, по подозрению в организации похищения вашего сына. В результате обыска нами были обнаружены неопровержимые доказательства его вины - голозапись разговора с графом Дуку, сохранившаяся в памяти дроида-охранника марки IG-86.
  
  Перед нами появилась запись разговора...
  
  ***
  
  - ...Способен ли ты убить дитя? - Зиро вопросительно взглянул на собеседника.
  
  - А ты? - небрежно бросил Дуку. - Ведь он практически и твоя плоть и кровь.
  
  Хатт сощурился, полуприкрыв глаза мигательными перепонками. В мимике гуманоидов это соответствовало бы насмешливо поднятым бровям.
  
  - Ты не способен нас понять, хотя владеешь наречием хаттов лучше, чем думают многие, - проговорил Зиро после паузы. - Это дитя - потомок Джаббы. Не моё. И я сделаю все, что потребуется, - в интересах своего потомства.
  
  - Только не совершай необдуманных поступков, - вслух сказал граф. - Ничего не предпринимай, пока я не подготовлю почву. Задача в том, чтобы выиграть время. Извлечь максимум выгоды.
  
  - Не трудись объяснять хатту долговременную стратегию, - проскрежетал Зиро...
  
  ***
  
  Едва запись закончилась, Джабба дал волю своему гневу.
  
  - Мой дядя должен быть доставлен ко мне во дворец...
  
  - Он... - начала Шаак Ти, но я быстро перебил её.
  
  - Будет доставлен к вам как можно скорее. Несомненно, вам следует наказать его за совершённое.
  
  - Да, он умрет за свое непочтение ко мне. Однако, судя по всему, он - или Дуку - совсем спятил, если думает, что я поддамся на этот глупый шантаж и не воздам им по заслугам сразу же, как только получу такую возможность, - Джабба постепенно впадал в ярость, и я не мог не признать, что это выглядит очень устрашающе. Да и прочие присутствующие в зале притихли под давлением неосязаемой воли хатта, - Я один из верховных правителей хаттов. И я обязан доказать своему народу, что преступники будут сурово наказаны за подобные злодеяния. Если закрыть глаза на эти злодеяния, как мы сможем жить дальше?
  
  Я хмыкнул. Уроки учителя Арто не прошли даром, и я понимал все нюансы речи Джаббы. Он использовал не просто слово "таккана" - нарушение закона, а "чомма" - злодеяние. "Чомма" - это исключительно хаттское преступление. Преступления людей или других рас - "таккана" - ничего не значат для хаттов. Вот почему Республика всегда считала хаттов преступниками. У них всегда были иные моральные принципы. А Джедаи все еще считают, что законы и правила Республики единственно верные для всей Галактики и должны неукоснительно соблюдаться всеми живыми существами, живущими в ней.
  
  "Что ж, этим можно воспользоваться".
  
  - Ваш дядя уже арестован, и как только мы завершим все формальности, его доставят на Татуин. - я подтвердил ранее сказанные слова.
  
  Тут TC-70 - так, кажется, "зовут" дроида Джаббы - привлёк внимание своего хозяина.
  
  - Господин. На связи канцлер республики Шив Палпатин и рыцари Ордена Джедаев.
  
  Хатт милостиво кивнул, и протокольный дроид активировал проектор.
  
  К нашей беседе присоединились "власть имущие мира сего" - Йода, Винду, Оби-Ван, Палпатин и неожиданно - Скайуокер.
  
  - Я благодарю Республику за возвращённого сына, и за ту помощь, что они оказали клану Десилиджик, - пророкотал Джабба, и когда дроид перевёл его слова на общегалактический, Канцлер и джедаи чуточку расслабились. Ну ещё бы - если бы наше "предприятие" провалилось бы, если бы мы не спасли Ротту, а Дуку удалось очернить джедаев... В общем, Республике было бы проще объявить войну Хаттам. В этом случае последствия были бы менее тяжёлыми.
  
  Внезапно меня посетила интересная мысль. "Хм, кстати, а где же тогда был Дуку? Почему он не был на Татуине?"
  
  Голограмма Палпатина вежливо улыбнулась.
  
  - Отлично. Вижу, ребёнок наконец-то вернулся к своему отцу. Я рад, что эта история завершилась благополучно. Что-же, теперь, я думаю, мы сможем заключить обещанный вами договор об использовании ваших гиперпространственных маршрутов нашими кораблями. Гранд-магистр?..
  
  - Пришлём мы к вам посла своего, магистра Оби-Вана Кеноби. Переговоры с ним вести вы будете, - Йода едва заметно качнул головой.
  
  Тут Джабба махнул рукой - почему-то в мою сторону - и выдал короткую фразу, смысл которой дошёл до меня только после того, как её перевёл протокольный дроид Джаббы:
  
  - Господин Джабба говорит, что согласен заключить договор с Республикой, ведь он дал своё слово. Однако, он сообщает, что будет вести переговоры с этим джедаем.
  
  Все внимательно посмотрели на меня и канцлер, и джедаи. И если реакцию Йоды и Палпатина было сложно просчитать, то вот остальные... "Шок, это по-нашему".
  
  Единственная мысль, посетившая мою голову, была полностью нецензурной.
  
  "Пиздец".
  
  ========== Глава 32 ==========
  
   Комментарий к Глава 32
   Переработанный вариант.
  Начало всех великих действий и мыслей ничтожно.
  Великие деяния часто рождаются
  на уличном перекрестке или у входа в ресторан.
  (Камю)
  
  ***
  
  Хотя внешне Палпатин сохранял полное спокойствие - что ничего ему не стоило, с его-то практикой - в глубине своей он был удивлён, если не сказать больше. Да, эпитет "шокирован" как нельзя точнее отражает суть данной ситуации.
  
  "Кто бы мог подумать... И ведь происходящее не спишешь на везение. Один раз - никаких проблем, два... возможно, но целая череда случайностей, преследующая одного человека... А случайны ли они вообще?"
  
  Судя по всему, джедаи тоже поколебались в своей невозмутимости. Один лишь Йода, казалось, был безразличен к происходящему. Палпатин усмехнулся: старый гранд-магистр предпочёл подобно ему самому спокойно обдумывать ситуацию. А подумать было над чем: почему произошло именно так, и как повернуть это к своей пользе. И почему никто не мог предвидеть такого развития событий.
  
  Надо признаться, подобное происшествие... Похоже на ситуацию в мёбиус-шахматах, когда незначительная фигура - пешка - внезапно совершает проход через все линии и замирает на центральной позиции, ломая выверенную стратегию всех противников. Возможно, следующий ход станет для неё последним, - однако на этот краткий миг пешка становится хозяином положения, определяя следующие ходы противников, заставляя считаться с собой.
  
  Палпатин мысленно улыбнулся.
  
  Сейчас всё это имеет отнюдь не философскую форму, а сугубо практическую. Как, что и почему. Прошлое - это фундамент настоящего, которое является опорой для будущего. Точно так же - на сходных базовых принципах - построена любая игра. Есть фигуры, и есть игроки, которые передвигают фигуры. Их тактика и стратегия - не более чем открытая книга для того, кто понимает, куда нужно смотреть. Но все игроки, однако, понимают это, и мнят о своей непобедимости. Наивные глупцы! Как бы игрок ни был гениален, всегда найдётся способ победить его или нейтрализовать его стратегию своей собственной. Однако подчас игроки не считаются с пешками - а зря. Такой подход как минимум глуп и расточителен.
  
  "Что-же... Пока всё идёт по плану. Впрочем, будет весьма забавно понаблюдать за дальнейшим развитием событий: сможет ли пешка продолжить игру?"
  
  ***
  
  "Нет, ну как так-то, а? Какого?!.."
  
  Пока я продолжал мысленно возмущаться и крыть последними словами всех - и джедаев, и канцлера, и самого Джаббу - за компанию, события пошли своим чередом.
  
  - Х-м-м, - Йода задумчиво шевельнул ухом, - Если желание таково ваше, рыцарь Викт проведёт переговоры с вами.
  
  Джабба благодушно кивнул.
  
  - Рыцарь Викт, - тут в разговор вступил очнувшийся Винду, - Совет желает выслушать ваш отчёт, а также дать вам соответствующие инструкции.
  
  Я постарался не показать присутствующим своего разочарования. "Эх, а я то, наивный, надеялся, что меня отмажут от этого дела... Как же не хочется лезть в такое "поодо". Да и ответственность... поистине государственного масштаба... Микоре, ты влип по самые помидоры".
  
  - Как только я вернусь на корабль, я немедленно свяжусь с вами, - решительно ответил я. Винду молча кивнул, и голограммы погасли.
  
  Повернувшись к Джаббе, я поинтересовался:
  
  - Когда вам будет угодно встретиться для переговоров? */здесь и до конца главы курсив - разговор на языке хаттов/.
  
  Джабба подозвал своего дворецкого, Фортуну, и что-то тихо ему проговорил. Тот поклонился и покинул зал.
  
  - Переговоры проведём... завтра. Сегодня же вечером вы приглашены на праздник. Мой сын вернулся домой благодаря вам, а это значит, что вы мои гости, - кратко сообщил Джабба.
  
  - Это большая честь для нас, - я поклонился. "Ага... попробовал бы я отказаться", - Тогда прошу меня простить - нужно утрясти кое-какие дела.
  
  Хатт махнул рукой, указывая, что мы можем удалиться.
  
  - Идём, Асока. Шайба, Лаки.
  
  Мы направились к выходу из "тронного зала" дворца.
  
  - Учитель? - девочка шла рядом со мной.
  
  - Что?
  
  - Э-э... я так понимаю, мы не летим домой? - поинтересовалась тогрута.
  
  - Пока что... нет. Я буду... вести переговоры с Джаббой.
  
  - У-у, - протянула она, - Скукотища... Учитель, можно я останусь на корабле?
  
  - Это да, - я печально вздохнул, - Кстати, сегодня вечером мы приглашены на праздник. И тут тебе уже никак не отвертеться.
  
  - Ну, это всяко веселее, чем все эти "разговоры", - ученица тряхнула лекку...
  
  У трапа фрегата, возле которого замерло отделение клонов в полной боевой, нас встретила ОʼКоннор.
  
  - Генерал! - зелтронка выглядела обеспокоенной, - Лих... Первый лейтенант Цери сообщает, что на орбиту вышли корабли: шесть "Дредноутов" и сорок "Гозанти". Все с опознавательными знаками хаттов. Сэр?..
  
  - Ну, Джабба заботится о безопасности, - уловив недоверчивое отношение Грэйс, я пояснил, - Всё нормально. По крайней мере, воевать прямо сейчас мы не будем. Передай Лихтендалю - пусть будет наготове, но на прицел хозяев брать не нужно. Это по меньшей мере неприлично.
  
  - Да, сэр, - девушка облегчённо вздохнула.
  
  Поднявшись на борт, я приказал:
  
  - Итак... мне выпала "честь" вести переговоры с Джаббой, так что... мы тут задержимся на два-три дня. И да, соедините меня с Корусантом - я буду в кают-компании. Асока, идём.
  
  - Я отдам соответствующие распоряжения, - ОʼКоннор козырнула, и мы направились по коридору в сторону турболифта. На кореллианце было аж четыре палубы. Рубка управления находилась на третьей, а кают-компания - на второй, поэтому мы с ученицей вышли первыми. Добравшись до довольно большого помещения - метров двадцати в длину и пятнадцати - в ширину, мы расположились в соседних креслах, которые были закреплены вокруг большого овального стола, в центре которого находился голографический проектор, а сам стол мог выполнять функции как обычного обеденного, так и тактического, правда, с сильно урезанными возможностями. Я откинулся на спинку кресла с облегчением. Казалось бы, всего полчаса на ногах был, но уже немного устал. Хаттов Квинлан Вос с его долбанными молниями...
  
  Асока, которая, несомненно, всё чувствовала - благодаря нашей связи, обеспокоенно положила ладошку мне на плечо и спросила:
  
  - Учитель, вам нехорошо?
  
  - Ну... Могло быть и лучше. Не беспокойся... Blin!
  
  Я едва удержался от того, чтобы не постучать головой об стол. "Болван".
  
  - Прости. Ты-то как? Тебе ведь тоже досталось?
  
  Тогрута улыбнулась.
  
  - По сравнению с вами - сущие пустяки, - тут ученица гордо вздёрнула подбородок, - У меня то почти получилось выставить полноценный Барьер.
  
  - Почти не считается!
  
  - А вот и да!
  
  - А вот и нет!
  
  - Ар-р, учитель! Вы издеваетесь, что ли? - глядя на надувшуюся тогруту, я расхохотался.
  
  - Ладно, уговорила: у тебя почти получилось создать Барьер Силы. Но это не повод задирать нос и бросать тренировки, - я протянул ладонь и легонько щёлкнул её по носу.
  
  - Да я понимаю, - Асока кивнула головой.
  
  Пока мы ожидали соединения с Корусантом, прошло некоторое время. По нашей просьбе один из членов команды корвета принёс нам поднос со стаканами и соком. Хоть мы и тренированные джедаи, мать его, но Татуин - это настоящая Сахара. Конечно, на борту корабля действовали системы кондиционирования, но вот снаружи...
  
  Через пару минут перед нами появились голограммы членов Совета. В этот раз - практически в полном составе, не хватало только Ади Галлии. Зато, вместо неё был Палпатин. Ну ещё бы, политические решения - в его компетенции. Проектор корабля услужливо высветил голограммы разумных в свободных креслах. Ощущение полного присутствия придавало разговору большую весомость. Можно сказать, больше жизни.
  
  - Уважаемый Совет, - мы с Асокой поприветствовали разумных - во дворце-то поздороваться не успели, а этикет соблюдать надо, - Канцлер, - отдельный кивок достался Палпатину.
  
  На пару секунд установилась тишина.
  
  - Рыцарь Викт, - Шаак Ти подалась вперёд, - Простите моё любопытство, но... что у вас с лицом? Я сперва решила, что это были помехи при связи, однако теперь мои сомнения рассеялись.
  
  Я машинально потёр щёку.
  
  - Думаю, будет лучше, если мы начнём по порядку...
  
  Я начал краткий пересказ событий, но практически сразу-же был прерван Мейсом Винду.
  
  - Как вы узнали, что сына Джаббы держат на Тете?
  
  - Это вполне логично, - я пожал плечами, - Планета по всем параметрам подходила для данной цели: удалённость от населённых регионов, что освобождает от лишних расспросов; наличие неподалёку нескольких гиперпространственных маршрутов...
  
  - Как вы узнали, что к похищению причастен Зиро Хатт? - поинтересовался Палпатин.
  
  Вот здесь я реально накосячил со своим предзнанием, не оставив себе мостов для отступления... Хотя мог бы сделать вид, что забрал голову того протокольного дроида, который был шпионом Вентресс... Ну, после драки кулаками не машут, а поэтому... Я постучал пальцем по лбу.
  
  - Я это увидел. Впрочем, это тоже легко объяснимо с точки зрения простейшей логики...
  
  Так как никто более не задал вопроса, я продолжил повествование, добравшись до момента штурма Храма. На этом месте я остановился и мысленно попросил Асоку продолжить. Тогрута с энтузиазмом - но в меру, ибо понимала, что сейчас не до шуток - начала описывать сам штурм, а также события после него. В частности, дуэль с Вентресс.
  
  - Почему вы не продолжили бой с Вентресс? - Оби-Ван подпёр кулаком подбородок.
  
  Девочка не растерялась.
  
  - Это не входило в нашу задачу.
  
  Своим ответом она поставила Кеноби в замешательство. Не дав ему опомниться - "меньше вопросов зададут - нам легче" - я подхватил нить рассказа. Добравшись до момента нашей встречи с Восом, я остановился, и передал слово Шпильке. Честно говоря, я с неохотой вспоминал об этом. Слишком... материальные воспоминания.
  
  Когда тогрута начала описывать наш бой, магистры подобрались. Палпатин... тоже проявил интерес, сложив пальцы домиком. Пока она излагала суть дела, магистры задавали уточняющие вопросы...
  
  - ...Квинлан использовал Молнию Силы? - Сейси Тин поморщился, - Наверняка, этому трюку его обучил граф Дуку. Я говорил, что вся эта история с его внедрением плохо кончится...
  
  - ...Ты использовала Барьер Силы? - Эван Пиелл недоверчиво хмыкнул. В голосе ланника слышалось открытое недоверие.
  
  - И всё же, она его использовала, - я вернул Пиелу ухмылку...
  
  Когда Асока была почти в самом конце рассказа, её резко прервали.
  
  - Квинлан Вос мёртв?
  
  - Да. Когда я очнулась, то обнаружила, что учитель и он лежат мёртвые...
  
  - Асока, - голограмма Пло Куна подёрнулась рябью - видимо, он был далековато от Корусанта, - Кажется, ты оговорилась. Твой учитель...
  
  - Он был мёртв! Его сердце не билось! - взорвалась девочка. Я поспешил успокоить её, приобняв рукой за плечи.
  
  - Моя ученица не ошиблась - я был мёртв. К счастью, Асоке удалось снова запустить моё сердце, и доставить на корабль, где меня поместили в бактокамеру.
  
  - Была ли необходимость убивать его? - поинтересовался Ки-Ади Мунди.
  
  - Да, - твёрдо ответил я, - У меня появился шанс, и я его использовал. Другого выхода просто не было. Иначе... он убил бы сначала меня, а потом и моего падавана.
  
  - Микоре? - голос магистра Ти слегка дрогнул, - Сколько времени Квинлан... Использовал на тебе Молнию?
  
  - Не знаю, - честно ответил я. - Может, минуту, может две. Я в тот момент не смотрел на часы. А что касается отметин на лице - и не только на лице - так они как раз от молний.
  
  Шаак Ти и Йода переглянулись. В нашей беседе наступил перерыв - мы рассказали всё, а магистры переваривали услышанное.
  
  - Думаю, нам следует перейти к делу, - Палпатин воспользовался возникшей паузой, - Рыцарь-джедай Микоре Викт... На вас ложится большая ответственность. Несомненно, господин Джабба сдержит своё слово, заключив договор с Республикой, однако... условия этого договора должны быть наиболее выгодны для нас. Поэтому, вы должны приложить для этого все ваши силы. Мой секретарь составит для вас краткий отчёт, в который войдёт всё то, что вы должны знать.
  
  Палпатин благодушно улыбнулся.
  
  - Благодарю вас, Канцлер, - я оперся руками на стол, - Первым делом, я настаиваю на срочной отправке арестованного Зиро на Татуин...
  
  - Он преступник, и судить его будет Республика! - отрезал Винду.
  
  - Технически, он гражданин другой страны, - я ответил как можно более "канцелярским" тоном: корун порядком раздражал, - И преступление совершено против одного из правителей этой страны...
  
  - Они преступники... - вновь было начал Винду, но был прерван кряхтением Йоды.
  
  - Х-м-м-м... Причина должна быть у решения такого, м-м?
  
  - Вы правы, гранд-магистр. Это одно из условий Джаббы. Без этого, переговоры будут под вопросом.
  
  Палпатин повернулся к Йоде.
  
  - Думаю, следует удовлетворить эту просьбу. После такого жеста Республики Джабба будет сговорчивее.
  
  - Но, Канцлер, - корун упрямо продолжал стоять на своём, - Республика...
  
  Однако, Палпатин был непреклонен.
  
  - Мы должны сделать всё что потребуется, дабы заключить этот договор... Микоре, Асока, - Палпатин неожиданно обратился к нам по имени, - Республика перед вами в неоплатном долгу. Вы, невзирая на опасности, исполняли свой долг джедаев, буквально не щадя свои жизни. Орден должен гордиться вами.
  
  После этой возвышенной речи Канцлера, наступила краткая пауза, после которой слово взял Кеноби:
  
  - Когда начнутся переговоры?
  
  - Завтра.
  
  - Тогда мы успеем прислать вам инструкции. Думаю, закончим на этом? - магистры и Канцлер молча кивнули.
  
  Голограммы начали гаснуть, оставляя нас в одиночестве. Асока потянулась к ёмкости и наполнила свой стакан, который мигом был осушен.
  
  - Фу-ух. Учитель, это довольно сложно. Но... интересно, протянула она.
  
  - Молодец, Шпилька. Ты не сплоховала, так что... Я горжусь тобой.
  
  Девочка состроила забавную рожицу.
  
  - Ну ещё бы! Я же никто иная, как Асока Тано!
  
  ***
  
  Канцлер отключил систему связи, и откинулся на спинку своего кресла.
  
  "Кажется, новый ученик графа Дуку не оправдал надежд. А ведь с этим перебежчиком были связаны большие планы. Так бездарно умереть - не от меча, а от бластера - это надо умудриться. Но ещё более бездарно - поддаться Тёмной стороне, утратить над собой контроль, стать безумцем..."
  
  Палпатин много размышлял о так называемом "падении", ибо это была больная тема для всех одарённых. Однажды он сам чуть было не потерял над собой контроль. Это случилось в ту самую ночь, когда он убил своего учителя, Плэгаса. Страх того, что тот сможет выжить, не важно как - пусть даже в виде Призрака Силы - заставлял его наносить удары снова и снова, используя все подручные средства: клинок меча, Силу...
  
  Но все же для ситхов - и для истинных ситхов - все было несколько проще. Они принимали Тьму - как, впрочем, и Силу - всего лишь за ещё один инструмент, который должен подчиняться воле хозяина. Сила - Неделимая Сила - есть ничто иное как сила, и использовать её нужно по назначению. Джедаи же... несмотря на все свои ухищрения и все слова - "нет эмоций, только покой", они боялись Тьмы. Этот страх впитывался ими с первых дней пребывания в Храме, и оставался с ними навсегда, образуя некую форму, которая подчас могла принимать поистине материальную форму. Однако списывать на неё всё - просто неправильно, ибо она не влияет напрямую, а только лишь через самих разумных - и других живых существ. Словом, все беды идут от нас самих. Джедаи тысячелетиями боролись с ситхами только потому, что те использовали Тёмную сторону. Не было никаких отговорок и терзаний: встретил ситха - убей. Таково было непреложное правило, подпитываемое древним страхом. А страх, как известно, ведёт на Тёмную сторону.
  
  Джедаи учатся контролировать себя, но не Тёмную сторону. И поэтому, когда происходит "падение", они раскрываются, выплёскивая всё то, что так плотно утрамбовывали в себе все эти годы. В такие мгновения они теряют облик разумного, и лишь единицы могут противостоять накатывающему безумию...
  
  Палпатин усмехнулся. Для него безумие - непозволительная роскошь, которая обернётся не просто его гибелью, но и гибелью ситхов. Вернее, того учения, что так упорно передавалось на протяжении девятисот лет... Да... Это непозволительная роскошь для него. Безумцу незачем задумываться о завтрашнем дне, о следующей минуте, о последствиях или причинах своих действий. Его мозг зачастую сосредотачивается на одной мысли, которая сидит глубже всех. Древний инстинкт зверя.
  
  Все вокруг - враги. Убей врага, покажи, кто здесь главный...
  
  Сменив позу в кресле, Палпатин продолжал размышлять.
  
  "Что заставило графа Дуку устраниться из этой операции? Почему он направил туда своего ученика, и где был сам? Впрочем... на эти вопросы ответ будет получен очень скоро".
  
  Граф Дуку уже летит на Корусант.
  
  ***
  
  После завершения совещания, я решил порыться в своих заначках, дабы найти записи о хаттах. Да и в памяти покопаться не мешало - учитель что-то там мне говорил на эту тему.
  
  Так как вещи мои были на "Акаги", да и Асоки - тоже, тогрута, как отлынивающая от переговоров, была отправлена на челноке за шмотками - всё одно мы здесь пару дней задержимся...
  
  Через час нужный голодиск был доставлен в мои руки. Это время я потратил, копаясь в памяти. Ещё два часа ушло на изучение данных с диска.
  
  Я устало откинулся на спинку кресла, массируя ладонями виски. Ну что тут сказать... У Республики и хаттов, что называется, не сложилось. Точнее, у людей и хаттов. Эти две расы были как бы противоположными полюсами этой Галактики.
  
  Республика кичилась своим расположением, культурными ценностями и тем, что на её стороне были джедаи. Хатты могли похвастаться одной из древнейших - древнее Республики на несколько тысяч лет - высокоразвитых цивилизаций Галактики. И обе смотрели на всех остальных как на... дерьмо.
  
  И не удивительно. Обеим расам в самом начале своего существования пришлось бороться за своё выживание. Хатты тихо-мирно - десятки тысяч лет - жили на Варле - своей родине, вместе с ещё одной расой - своими дальними родственниками. Они развивались, прошли этапы развития от племенных поселений до Империи, охватившей всю планету, изучали технологии, вышли в космос... Но однажды - они потеряли свой дом. По одним данным - в результате того, что их солнце погибло, превратившись в белого карлика. По другим - Варла была разрушена войной - уж больно характерные следы покрывали её опустошённую поверхность. И Империя Хаттов переселилась на десятки тысяч световых лет - на планету Эвокар, которую они назвали на свой лад - Нал-Хатта. "Новый дом Хаттов". Постепенно хатты начали расширять свою Империю. И столкнулись с людьми.
  
  Н-да... Люди. Древние предки разумных двуногих обезьян - на удивление, в этой Галактике развитие рода людского пошло по той же дорожке - за много сотен тысяч лет до создания Галактической Республики обитали на планете Нотрон - который позднее назовут Корусант. Однако, по какому-то стечению обстоятельств, на планете развились две расы: люди, называвшие себя желл, и таунги. Считалось, что на планете было два удалённых материка, что и поспособствовало такому развитию событий. Надо ли говорить, что при первой же встрече расы начали войну? Она началась - если верить археологам - двести тысяч лет назад, и продлилась сто десять тысяч лет. Завершилось противостояние полным поражением таунгов и их изгнанием за пределы Нотрона. Беженцы осели на ничейной планете, находящейся за многие тысячи световых лет от Нотрона. Планета получила имя "Мандалор", в честь одного из вождей таунгов.
  
  Впрочем, и хатты отнюдь не были миролюбивыми. Пацифисты не создают могущественные империи и не превращают многочисленные народы в своих вассалов или даже рабов. В истории хаттов тоже были войны, одной из причин которых была ксенофобия, основанная на чрезмерном самомнении хаттов, традиционно считающих себя умнее, сильнее и талантливее всех остальных рас вместе взятых. Впрочем, глядя на большинство вассалов и рабов хаттов, можно смело заявить - у них были все основания так думать.
  
  Поначалу хатты - используя свою умелую политику - были, что называется, на "коне"... ну, или по местному, на банте. Им удалось отразить нападки Ксима Деспота, в долгой войне уничтожив его Империю. Однако, во время нового конфликта Республики и осколков империи Ксима - вмешались хатты. Возможно, они сознательно направили угрозу в сторону Республики. После долгой войны Республика победила - но "затаила добро". В результате, через пару лет Империя Хаттов перестала существовать. Точнее, перестал существовать институт императоров, доверие к которому было подорвано - не без помощи агентов Республики. Власть принял Совет Хаттов, созданный представителями влиятельнейших кланов.
  
  С тех пор и началось. Республика считала хаттов бандитами и гангстерами, хатты презрительно называли Республику кучкой дерьма. Время от времени между ними возникали конфликты.
  
  Например, двенадцать тысяч лет назад Канцлер Контиспекс начал Первый Крестовый Поход. Конечно, тут было несколько другое по смыслу слово, но у меня оно ассоциировалось именно с этим моментом из земной истории... Так вот. Крестовый поход представлял собой широкомасштабную войну против Пространства Хаттов, занимавшего обширную территорию в Среднем и Внешнем кольце со шматом территории в Регионе Экспансии. Причиной конфликта стала... банальная жажда наживы, да и расширение территории Республики всегда было благим делом. "Крестоносцы" - фанатики атаковали хаттов сразу с нескольких направлений - шесть флотов и армий штурмовали пограничные миры хаттов. Но Контиспекс явно переоценил возможности своей армии, ведомой в бой комиссарами-ксенофобами. Хатты сумели выдержать первый натиск и отстоять свои владения. Не помогло даже, то что "крестоносцы" свято верили, что несут на земли хаттов "очищение" и выполняют "святую миссию". "Бей хаттов - спасай Республику" - один из многих кличей, раздававшихся в те смутные времена.
  
  Следом за первым крестовым походом последовали второй и третий, начатые сыном Верховного Канцлера - Контиспексом II. Всего Галактика периода религиозного культа Пиус Деа, который длился тысячу лет, познала тридцать четыре крестовых похода - тридцать четыре раза Республика направляла свою армию и флот против нечеловеческих рас, десять из них - против хаттов. Счет локальным войнам шел на тысячи.
  
  За время крестовых походов досталось не только хаттам, которые были назначены главными врагами Республики в этот период, но и тысячам других рас: многие народы подверглись геноциду, значительно сократившему население десятков миров, а некоторые расы были уничтожены полностью.
  
  Джедаи вмешались только к концу эры, во времена правления Контиспекса XIX. Надо ли говорить, что вмешательство прошло по отработанному сценарию - устранения главаря? Который, впрочем, работал безотказно.
  
  Хотя в последующие годы подобных конфликтов не возникало, отношения между Республикой и Пространством Хаттов были очень натянутыми. И если до Руусана хатты всё же считались с военной мощью Республики, то вот после неё... Всё было просто - у вас нету флота, а у нас есть... А проверенным методам джедаев тут было нечего делать - на хаттов невозможно было повлиять внушением, а устранение отдельных членов привело бы к крупномасштабной войне - что в тех условиях было бы для Республики смертельно.
  
  Я глянул на кучу различных носителей информации, что лежали рядом на столе. "Так, где же я это видел... Ага!" Найдя нужный голодиск, я, вставив его в приёмник, задал поиск.
  
  Ну да. Судя по разведданным Республики - пятилетней давности - флот хаттов насчитывал... в общем, был очень большим. Одних только "Дредноутов" у них было около семисот, а "Гозанти" - десять тысяч. В частности, у клана Джаббы было двести семь только "Дредноутов" - ровно на семь больше, чем было во флоте "Катана". Весь корпус Юстиции для этой армады - на один зуб, и даже сейчас они могут дать прикурить и Армии Дроидов Сепаратистов, и Великой Армии Республики. Впрочем, хатты скорее придерживались политики сдерживания, нежели нападения. Как впрочем, и мира - ведь война - дело расточительное, даже для хаттов, а ведь об их богатствах в Галактике ходят легенды...
  
  Республика не любила хаттов, хатты платили ей тем же. Пространство Хаттов стало тем местом, куда стекались недовольные Республикой. Ну, и пираты, контрабандисты - куда же без них. Нар-Шаадда - луна Нал-Хатты - стала местом, где можно было купить любое удовольствие, доступное в этой Галактике. Естественно, что джедаи, вслед за Республикой, придерживались негативных взглядов. Могу поспорить на свой меч, в Ордене добрая половина придерживается взглядов, аналогичных тем, что проповедует Мейс Винду. "Хатты - преступники, их нужно судить".
  
  И вот теперь, спустя хрен знает сколько лет, Республике выпал шанс наладить отношения с хаттами. И я в это грандиозное действо умудрился вляпаться.
  
  Нестерпимо захотелось повыть на луну.
  
  "Твою жеж мать, а..."
  
  ***
  
  Когда сеанс связи завершился, джедаи чуток расслабились. А некоторые - дали волю эмоциям.
  
  - Я удивляюсь, как они вообще выжили в этом бою, - буркнул Аген Колар.
  
  - А вас не огорчает, что погиб дже... - начал было Кит Фисто, но был бесцеремонно прерван.
  
  - Вос - не джедай! Он предатель! Уж кто и виноват в его гибели - так только мы с вами. Мы послали его к Дуку, несмотря на то, что Вос был далеко не самой лучшей кандидатурой. Он был эмоционален и импульсивен. А Тёмная сторона - он уже был на ней. Не удивительно, что он вновь поддался ей. Если вам мало всего этого - нападения на джедая, попытка убить их, и самое главное - Молнии Силы, на которые и не все Ситхи то решаются, не говоря уже о джедаях... мне остаётся только поблагодарить Викта за уничтоженного врага. Что же до мнения остальных членов Совета... Я не знаю, что вам сказать, ибо вы не хотите слушать! - Сэйси Тин разразился бурной речью, заставившей голограммы других магистров с удивлением посмотреть на него. Икточи прикрыл глаза и замер в кресле. Такие эмоциональные речи никогда ранее не звучали из его уст. Тин вообще редко участвовал в дискуссиях, предпочитая думать и размышлять, лишь изредка вставляя слово-другое.
  
  - К-хм, - Пло Кун поспешил сменить тему, - Почему Джабба выбрал для переговоров Викта?
  
  - Причин может быть много. Главное, чтобы он справился, - Оби-Ван Кеноби скрестил руки на груди.
  
  - Знал я его учителя, - Йода прикрыл глаза, замолкнув на несколько секунд. - Опытный джедай, и дипломат превосходный. Передать ученику он многое успел, прежде чем тот рыцарем стал. Всё, что в его силах, сделает рыцарь. Объяснять не нужно ему, что значит договор этот для Республики.
  
  - Викт довольно... неплох, - цереанин Мунди теребил бородку, - Он показал себя как успешный генерал - один из немногих.
  
  Тисспиасец Оппо Ранцизис согласно кивнул.
  
  - Я могу по пальцам рук пересчитать тех, кто обладает талантом к управлению большим количеством войск, и многие из них сидят сейчас здесь. Есть несколько тысяч тех, кто успешно командует ротами, батальонами, полками, даже легионами, однако командование более массивными подразделениями - корпусами и уж тем более - армиями, под силу считанным единицам.
  
  - Ученицу он воспитывает на удивление достойно. Барьер Силы, да ещё в таком возрасте - это выдающееся достижение, - Шаак Ти заметила, что Пло Кун сказал это с некоей толикой гордости.
  
  - Мне кажется, он всё же пренебрегает некоторыми аспектами учёбы, - Винду задумчиво уставился на точку в окне.
  
  - Почему же? - насмешливо спросил Эван Пиелл, - Искусство словесности мало стоит против искусства войны. Те, кто сможет выжить, почешут синяки и ушибы.
  
  Молчание вновь воцарилось в зале Совета. Нарушил его Оппо Ранцизис.
  
  - Кто сообщит мастеру Толму... и Айле Секуре?
  
  Мастера переглянулись, после чего Шаак Ти тяжело вздохнула.
  
  - Я... поговорю с Айлой.
  
  - Я сообщу Толму, как только он выйдет на связь, - ответил ей Пло Кун.
  
  Пискнула система связи.
  
  "Срочное сообщение от мастера Рибио Дарте".
  
  ***
  
  Рыжеволосая женщина, стоящая в одном из ангаров Храма Джедаев, внимательно следила за посадкой военного челнока. Мон Мотма шагнула вперёд, направившись прямиком к Бейлу Органе, который покинул борт летательного аппарата, и аккуратно обняла его.
  
  - Бейл! Мы волновались за тебя... Что с рукой? - женщина взглядом указала на перевязь.
  
  Альдераанец пошевелил пальцами.
  
  - Ничего серьёзного - врачи вынули пару осколков. На Кристофсисе было... сложно. Мы попали под бомбардировку... было много жертв. Благодаря джедаям, всё разрешилось, но... - Бейл огляделся, - А теперь я спрашиваю себя, неужели всё так плохо... Что ты делаешь в Храме?
  
  - О, идём, расскажу по дороге...
  
  В одном из больших залов собралось высшее руководство Ордена Джедаев. Кроме них с Мотмой, в зале присутствовало ещё несколько сенаторов, в числе которых был и Аск Аак.
  
  Перед ними выступал... джедай. Голограмма отчётливо предавала его изображение: в нём только угадывался джедай - по большей части он был замотан в бинты. Голос его дрожал.
  
  - ...С трудом верится, что кто-то решился выбрать Малый Парцелус местом битвы. Не могу придумать худшего места для столкновения двух армий. И всё же, сепаратисты заняли планету, не ограничившись блокадой из кораблей. Я, по приказу Совета, и по плану, разработанному магистром Ранцизисом, со своим Двести Сороковым Корпусом высадился на планете. Жизнь на ней просто кишит. Повсюду эти леса и зловонные болота. Население половину жизни проводит, сражаясь с джунглями. Мы не смогли выгрузить ни одной единицы бронетехники. Всё приходилось делать собственными руками. У дроидов были те же проблемы - но разведка просчиталась, недооценила силы противника: их было в десять раз больше. И всё же, мы побеждали, трудно и тяжело, но побеждали. К нам прибыло подкрепление - ещё два легиона клонов. Мы смогли развернуть артиллерию. И тут, уже к Сепаратистам прибыло подкрепление. Наши силы на поверхности и в космосе оказались между молотом и наковальней. Мы держались изо всех сил, и казалось, что нам удастся выстоять. Но... Внезапно Сепаратисты решили, что своими боевыми дроидами они могут пожертвовать - они же неживые. И судьба планеты их тоже не заботила...
  
  В голосе джедая проскочили панические нотки.
  
  - Они начали орбитальную бомбардировку. Мои войска, дроиды - от всех осталось только мокрое место. И - огонь, огонь повсюду... Флора на планете источает смолистый цеотин: местные жители заправляют им лампы, используют в качестве топлива... Очень горючее вещество. Всё - леса, джунгли, даже болота вспыхивали под турболазерными выстрелами.
  
  Джедай судорожно закашлялся.
  
  - Всех, кто смог отступить и перегруппироваться, мы вывезли с планеты. Но раненых... Раненых мы вывезти не смогли. Они сгорели заживо. Это ужасно... Ужасно!.. Я думаю, планета всё ещё горит. Когда мы улетали... нам прислали предупреждение. Это был... Граф Дуку. Он сказал, что это урок тем планетам, что предают Конфедерацию...
  
  Голограмма подёрнулась рябью.
  
  - Малый Парцелус потерян для Республики. Я лишился девяноста восьми процентов своих войск. Они все клоны, но... они были хорошими солдатами. Они нравились мне. Сожалею, что пробыл с ними так мало...
  
  - Ещё один Джабиим! - Аск Аак выступил вперёд, гневно размахивая руками, - А я ещё имел глупость считать мастера Ранцизиса военным гением!
  
  Гран шевелил своими глазными отростками, что свидетельствовало о его раздражении.
  
  - Я всегда говорил, что Республике нужна сильная армия! Теперь же мы видим, что допустили ошибку, превратив миротворцев в генералов!
  
  - Сенатор Аск Аак! - Мотма решительно шагнула к грану, - Вы переходите все границы!
  
  - Границы? А по моему, их переходят джедаи! Такая некомпетентность грозит поражением республике! Тем более, все мы знаем, что лидером сепаратистов является граф Дуку. Бывший джедай, один из вас! - гран обвинительно ткнул пальцем в членов Совета, - Я сомневаюсь не только в их способностях, но и желании сражаться с ним! Откуда нам знать, что они с ним не заодно!
  
  - Ваши обвинения беспочвенны и граничат с идиотизмом! - взвился Органа, - Джедаи - хранители Республики!..
  
  Некоторое время спустя она вместе с Бейлом покинула совещание.
  
  - Аак Аск никогда не любил джедаев, - раздражённая женщина уселась в сидение аэроспидера.
  
  - Ну ещё бы. Они ограничили экспансию гранов, вмешавшись в их дела на Маластаре, - Бейл улыбнулся, усаживаясь рядом с ним. - Хотя... странно, то, что, являясь сторонником Палпатина, который сейчас заигрывает с джедаями, Аак Аск действует вопреки его курсу.
  
  - Но... джедаи не поддерживают нас, что в подобной ситуации было бы логично.
  
  - Может, им просто не до этого? - пробормотал альдераанец.
  
  - Сомневаюсь... Нам нужно искать других союзников.
  
  ***
  
  Тогрута влетела в кают-компанию и плюхнулась в кресло напротив учителя. Тот смотрел на какую-то диаграмму. Весь его вид указывал на то, что он весь этот день провёл здесь, в сидячем положении.
  
  - Всё готовитесь к этим переговорам? - поинтересовалась девочка, протягивая руку к графину с соком. Сегодня она решила потренироваться на открытом воздухе, и даже сейчас, по прошествии пары часов, не смотря на принятый душ, не могла отделаться от ощущения жары.
  
  - Ну да, - буркнул джедай, - А ты я погляжу, отлыниваешь?
  
  - Мне можно! - девочка хихикнула, - Я вам жизнь спасла, так что вот. - Асока, вытянув руки над головой, хрустнула пальцами.
  
  - И почему мне попалась такая корыстная ученица? - человек поднял взгляд к потолку.
  
  - И вовсе я не корыстная, - ответила тогрута. - Я чего пришла: там парочка гаморреанцев стоит. С ними слуга Джаббы, говорит, что праздник вскоре начнётся.
  
  - О, отлично. - Викт улыбнулся в пространство, - Хоть отдохнём.
  
  Девочка улыбнулась.
  
  - И почему мне достался такой ленивый учитель?
  
  - Ха-ха, очень смешно, - буркнул человек и потянулся. - Пошли, что-ли?
  
  ***
  
  Дворец встретил нас... оживлением. Горели огни, сотни разумных заполняли переходы, или находились в центральном, тронном зале, где на своей плите возлежал Джабба. Звучала музыка - легкая и ненавязчивая.
  
  У входа в главный зал нас встретил бледнокожий твилек.
  
  - Следуйте за мной, господа.
  
  Биб Фортуна провёл нас по узенькой лестнице на... мансарду, что ли. Или балкон, выходящий на центральный зал. Как оказалось, ещё две таких ложи располагались слева и справа от нас.
  
  - Располагайтесь. Вы - почётные гости на этот вечер. Отдыхайте, развлекайтесь, - твилек улыбнулся, демонстрируя нам свои заострённые акульи зубы.
  
  - Мы благодарим Джаббу за оказанную нам честь, - я кивком отпустил Фортуну и плюхнулся на роскошный диван. Асока осторожно опустилась рядом.
  
  - Ух ты, сколько здесь разных рас, - девочка вертела головой: с балкона открывался хороший вид, - Ой, учитель, а это кто?
  
  - Крокозябра, - задумчиво ответил я, смотря на... "Что это вообще за... такое?!"
  
  - Кроко... что? - тогрута удивлённо посмотрела на меня.
  
  - Не знаю я, что это за чудик. Но явно разумный - прислушайся к Силе.
  
  - Ну да, - спустя минуту девочка согласно кивнула. - Почему вы не знаете, кто это?
  
  - Галактика большая, - туманно ответил я, но ученица удовлетворилась таким ответом.
  
  Тут в нашу ложе вошло несколько слуг. Пока один из них приспускал шторы, другие внесли кушанья. Перед нами поставили несколько блюд и прозрачных кувшинов, наполненных напитками. А в центре стола водрузили поднос с слабопрожаренными моллюсками, которые ещё шевелились.
  
  Внизу музыканты выбили ритм - и по дворцу полетела музыка. Я не был меломаном, но это было похоже на смесь джаза и рок-н-ролла. Живая музыка... давненько я её не слышал. А на свободное пространство в центре зала выбежали несколько танцовщиц, закружившись в танце.
  
  - Учитель, это вообще съедобно? - прошептала тогрута.
  
  - Ну ты даёшь! А ещё хищница, - поддел я тогруту, и протянул руку к подносу. Взяв пытающегося уползти моллюска, я рассмотрел его. "Прикольная хрень, и вроде как съедобная. Да, точно". Это я знал, но память отказывала мне в описании вкусовых ощущений данного "продукта".
  
  Отломив голову, я высосал содержимое, приготовившись к неприятным ощущениям, но...
  
  "Твою мать... Это же... Это "Ролтон" со вкусом курицы! Твою мать... И на вкус, и по консистенции..." Я едва слюной не захлебнулся. "Сюда бы ещё колбасы чуток, да чаю чёрного кружку... с сахаром!"
  
  Звучала музыка, и на меня нахлынули воспоминания моей жизни до того момента, как я оказался здесь. И те воспоминания, которые образовались после. Они были ярче всего, а потому - болезненнее, ибо приятного за эти семь с небольшим месяцев было слишком мало.
  
  Хатт... Только в такие моменты - когда позволяешь себе расслабится, и чуть отпустить поводья - понимаешь, как же на самом деле ты устал. Без шуток: я здесь уже семь с небольшим месяцев, а за это время столько всего произошло... И по большей части - неприятного. Небесная Река оказалась отнюдь не сказкой, а жестокой реальностью. Меня пытались убить, покалечить, я лишился руки, и на лице моём остались шрамы, которые вряд ли удастся убрать. Раны, нанесённые Тёмной стороной, трудноизлечимы, - так кажется, говорила Баррис Оффи, и я не вижу смысла ей не верить в этом вопросе.
  
  Асока, чувствуя моё настроение, тихонько положила свою ладошку мне на плечо, намекая, что она здесь.
  
  "Твою мать. Не думал я, что будет настолько трудно... Было бы неплохо хоть ненадолго отстраниться от всего этого, и просто отдохнуть... От войны, от учёбы, от всех этих мелочных обязанностей... Н-да... Мечты и есть мечты, потому как они трудно осуществимы, а когда достигаешь их - есть риск потерять смысл жизни".
  
  Усмехнувшись, я налил себе полною кружку... чего-то там алкогольного и осушил, закусывая подвернувшимся под руку фруктом.
  
  "И ничего с этой ситуацией не поделаешь. Придётся идти наперекор всему, преодолевать препятствия, и может, когда-нибудь, я смогу... Не знаю конкретно, что я смогу, но знаю точно - это будет по-моему, и никак иначе".
  
  Из своих размышлений я был выдернут голосом Асоки.
  
  - Учитель, - девочка указала мне на входящего в ложу слугу. Вслед за которым вошла... сногсшибательная твиʼлечка с жёлтым оттенком кожи.
  
  - Господин Джабба посылает вам свою лучшую танцовщицу, дабы она усладила ваш взор своим танцем.
  
  В этот момент музыканты сменили мелодию, и какая-то певица - или даже парочка - затянули весёлую песенку. И твиʼлечка закружилась в танце, не слишком сложном, но таком грациозном и красивом, что захватывало дух. На некоторое время мы погрузились в созерцание: даже Асока заинтересовалась, с восхищением смотря на пируэты танцовщицы.
  
  Через некоторое время девочка поинтересовалась:
  
  - Учитель, эта девушка, она... рабыня? - намекая на характерный ошейник твиʼлечки.
  
  - Скорее всего.
  
  - Но... Мы же должны что-то сделать? Наш долг...
  
  - Какой долг? - я порядком изумился.
  
  - Ну... Перед Республикой! Джедаи не одобряют рабство!
  
  - Джедаи - может быть. А вот Республика - одобряет.
  
  - Как так?!
  
  "Вот блин... придётся лекцию читать".
  
  - Чтоб ты знала, Республика, несмотря на все свои заявления о неприятии рабства, охотно принимает в свои ряды общества, которые уже успели прославиться своей работорговлей едва ли не на всю Галактику. Примером... Да возьми хотя бы тот же Рилот. На нём рабство фактически узаконено и является государственной статьёй дохода. А ведь Рилот входит в состав Республики больше десяти тысяч лет. Республику вполне устраивает такое положение дел.
  
  - Но... - Асока была порядком озадачена, и поспешил немного её успокоить.
  
  - Да, джедаи борются с откровенной жестокостью по отношению к рабам - взять ту же операцию против зайгеррианских работорговцев, которые отличаются неприкрытой жестокостью. Но, это лишь частный случай. К рабству на территории Хаттов у Республики претензий нет.
  
  - Это почему?
  
  - Для хаттов раб - это не вещь, а... деньги. Большие деньги. А иногда - очень большие. Вот такая вот танцовщица, - я указал на твиʼлечку, - Может стоить несколько десятков тысяч кредитов, а на торгах, если попадётся особо выдающийся экземпляр - конкуренты могут взвинтить цену до нескольких сотен тысяч кредитов. Но даже самый дешёвый раб стоит денег. А деньги не принято бросать на ветер, и тем более, зариться на чужие деньги. В Пространстве Хаттов никто в здравом уме не станет бить чужого раба - ибо это сулит большими неприятностями как со стороны хозяина раба, так и со стороны хаттов. Таких личностей здесь... не любят.
  
  Сделав небольшую паузу, я продолжил:
  
  - Впрочем, многие сознательно идут в рабство, иногда - целыми расами, - я сосредоточился, призывая на помощь свою память, - К примеру, клатунианцы. Согласно древнему договору эта раса навечно стала рабами хаттов. В течение более двадцати пяти тысяч лет клатунианцы оставались рабами хаттов, были их слугами и даже солдатами, не считая свое положение унизительным. Водраны точно так же, и на тех же юридических основаниях, как и клатунианцы, в течение многих тысячелетий были вечными рабами хаттов, и не переживают по этому поводу. Были и другие расы и народы. Да что там: флот хаттов по большей части укомплектован рабами - и они будут яростно биться за своих господ.
  
  Девочка выглядела несколько ошарашенной. Ну да, её представления о Республике как о идеальном государстве сейчас серьёзно пошатнулись.
  
  - Но почему?..
  
  - Почему они идут на такие шаги, хочешь сказать? Причины могут быть разными. Те же клатунианцы искали защиты у хаттов, и те предоставили её. За соответствующую плату. В итоге, эта раса сейчас не вымерла, а вполне себе процветает. Или возьмём твиʼлеков. Они отличаются завидным здоровьем и плодовитостью; все рождённые дети выживают. Со временем они столкнулись с проблемой перенаселения и нехваткой продуктов питания. На Рилоте мало что растёт, а покупать - на это нужны деньги. Твиʼлеки нашли выход: они стали продавать своих женщин, которые в Галактике пользовались бешеной популярностью. Некоторые же разумные и вовсе годятся только на то, чтобы быть рабами.
  
  Девочка никак не прокомментировала моё высказывание, и я посчитал, что разговор на этом исчерпан.
  
  Меж тем праздник внизу набирал обороты, и вскоре Асока стала чувствовать себя здесь - даже для неё это было... слишком. "Хи-хи, её бы на нашу дискотеку".
  
  - Учитель, я пожалуй, пойду.
  
  - Без проблем, - я кивнул и потянулся за очередным фруктом.
  
  ***
  
  После ухода Асоки праздник ещё больше разгорелся. По местному времени наступил полный вечер - оба солнца Татуина ушли за горизонт, и наступало время оживления всего.
  
  Алкоголь лился рекой, танцы рабынь становились всё более откровенными. Я же... несколько расслабился.
  
  Глянув на улыбающуюся твиʼлечку, которая медленно и грациозно двигалась в такт музыке, я мысленно сплюнул. "А собственно, какого?.." И правда - стоило мне только поманить её пальцем, как она в мгновение ока оказалась у меня на коленях.
  
  - Господину понравился мой танец? - она прошептала эти слова, наклонившись к моему уху.
  
  - Несомненно, - я осторожно взял её за подбородок и поцеловал. Она охотно откликнулась, и через минуту я понял, что надо что-то решать. И... начал искать застёжки на её довольно скромном одеянии, заодно оценивая её габариты. Твиʼлечка лишь хихикала в ответ на мои действия. Оценка - как тактильная, так и последовавшая за ней визуальная - показала высший уровень качества...
  
  ***
  
  Вернувшись на корабль, Асока смогла быстро успокоится. Однако, некоторая тревога так и не покинула девочку. Пройдя в свою каюту, она было начала готовиться к вечерней медитации, но как только она погрузилась в неё, девочку постигло озарение. Тогрута наконец нашла причину беспокойства - она не чувствовала учителя. Тот, вероятно, закрылся от неё.
  
  "А меня ещё ругал за это! Так нечестно!"
  
  Потянувшись к учителю - и используя связь между ними - она смогла ощутить его эмоции. Довольно... странные. Асока напряглась - и смогла увидеть учителя. В прямом смысле слова увидеть: картинка, пусть и нечёткая, сформировалась у неё прямо в голове. И не успела она порадоваться новой способности, как ощутила, что кровь прихлынула к её лицу. Учитель и та твиʼлечка-танцовщица... Они... Они...
  
  Лишь запредельным усилием она смогла разорвать связь, однако навязчивая картинка так и стояла перед глазами. Впрочем, Асока хоть и "отключила" картинку, но от долетавших до неё ощущений и эмоций отделаться не смогла.
  
  Асока вскочила с места и заходила по комнате. "Он... Он... Он мой учитель!". И тут же смутилась. "Ну да, он учитель. Но не больше. Он хорошо относится ко мне, и говорил, что я ему как дочь... Но, но всё равно мой! Нечестно!"
  
  Тут в голове девочки возникли слова учителя, сказанные им когда-то. "Решать тебе. Я не могу навязывать тебе свою волю".
  
  Асока села на койку и обхватила колени руками.
  
  "Ну... да. Я не могу заставить его... Это было бы... Глупо. Да и всё равно, завтра он о ней и не вспомнит, а я всё равно останусь его ученицей. Если ему нужно, то... Я не буду мешать".
  
  Тогрута поразилась своим мыслям - и тут же гневно тряхнула головой.
  
  "Ему можно, а мне нет?! Вот уж... Враки!"
  
  Асока решительно сняла с пояса мечи и положила их на свою кровать. А затем покинула каюту. Ей не было нужды искать дорогу - её вела Сила. Сила же помогла ей, когда нужная дверь оказалась закрыта.
  
  Застыв в проёме, Асока огляделась. Прямо напротив неё на кровати лежала Грэйс ОʼКоннор. Падающий из коридора свет осветил её, и она приподнялась на одной руке, кулаком второй протирая глаза. Покрывало соскользнуло с её плеча, обнажая белоснежное бельё, надетое на девушке, выделяющееся на фоне её розовой кожи.
  
  - Ф-ф-ф... Асока? - Грйэс ещё толком не проснулась, а потому говорила довольно забавно, - Что случилось?..
  
  Асока молча закрыла дверь, а затем ускорилась, оказавшись рядом с койкой. Зелтронка от неожиданности попыталась отстранится, однако тогрута не дала ей этого сделать, придержав её голову за подбородок, а затем - впившись своими губами в губы Грэйс. Та машинально отвечала, слишком шокированная, чтобы что-то возразить. Асока, подталкиваемая как своими смутными желаниями, теми эмоциями, что долетали до неё от учителя, и ободрённая бездействием второго лейтенанта, усилила напор, одновременно начав совершать руками манипуляции над телом зелтронки.
  
  Сжав её грудь, тогрута добилась от неё того самого "запаха". Сейчас-то она знала, что это особые феромоны, но... Для неё это был именно запах. Такой сладкий, такой манящий... Сместившись, девочка начала целовать шею Грэйс. Та запрокинула голову, тяжело дыша и едва слышно постанывая. А Асока, окончательно осмелев, начала опускать руку с груди зелтронки сначала на живот, а затем - ещё ниже... Девушка обхватила её голову своими руками, прижимая к себе...
  
  Волна тепла и... удовольствия накрыла тогруту, и она с головой окунулась в неё.
  
  ***
  
  Асока очнулась уже утром: на это указывало время на настенных часах. Они лежали на кровати, обхватив друг друга руками и ногами. Грэйс тихонько сопела ей в шею. Глянув на неё, Асока поймала себя на не совсем характерной для неё мысли.
  
  "Моё. Не отдам".
  
  Хотя девочка понимала, что вчера явно... переборщила со своей решимостью. И тут датапад, лежащий на тумбочке в изголовье кровати, мерзко пискнул, разбудив зелтронку. ОʼКоннор разлепила глаза, подняла рассеянный взгляд и... улыбнулась.
  
  - Доброе утро.
  
  - Доброе, - ответила Асока. - Будильник?
  
  - Мне через три часа на вахту. Скучно торчать на корабле просто так, вот я и вызвалась подежурить, - пояснила зелтронка, потягиваясь. Затем она ладонью провела по щеке девочки.
  
  - Ай-яй-я-ай, коммандер Тано... Что же скажет ваш учитель на ваше поведение? - Грэйс не смогла удержать серьёзный тон, и хихикнула.
  
  Асока в тон ей ответила.
  
  - Учитель ничего не скажет. Он и сам был занят... одной красивой танцовщицей-твиʼлечкой.
  
  ОʼКоннор расхохоталась.
  
  - Каков предатель, а? Бросил бедных девушек...
  
  Выскользнув из кровати, она медленно направилась к небольшой двери, ведущей в душ. Асока лениво наблюдала за её походкой. Замерев на пороге, она обернулась.
  
  - Ты идёшь? - зелтронка облизнулась.
  
  Асока кивнула, поднимаясь с койки.
  
  ***
  
  Проснувшись, я поморщился. Вернулся я глубоко заполночь, а сейчас было уже позднее утро. Голова всё ещё болела после вчерашнего праздника. Ну ещё бы, "оторвался" я вчера по полной. "Блин, после такого выходного отпуск нужен, а мне на переговоры идти. Хм... Интересно, а эту тви'лечку можно рассматривать как взятку?" Приняв обезболивающее из аптечки, и перекусив, я ещё раз пробежался по тем данным, что мне прислали джедаи. В принципе, там не было ничего такого, чего я уже не знал. А вот в документе, присланном из канцелярии Канцлера (хи-хи), был представлен черновой вариант договора с хаттами. Точнее, набор основных тезисов, на которых этот договор может основываться. Ну там, на что Республика может согласится, и на что категорически соглашаться нельзя.
  
  А через несколько часов, когда наступило послеполуденное время, я уже был во дворце Джаббы. Меня провели в небольшое полутёмное помещение. Хатт указал мне на место напротив себя. Я устроился в кресле, подавив желание закинуть ноги на разделявший нас столик - уж больно он к этому располагал. Никаких кушаний и напитков не было, однако вместо них слуги внесли... кальян. Джабба принял мундштук и затянулся. Второй мундштук был презентован мне. "Индеец хренов". Пришлось раскурить "трубку мира". Надеюсь, тут хотя бы наркоты нет... да, точно нет. Я бы сразу почувствовал. Просто кальян".
  
  После этого ритуального действа, мы начали переговоры. Переводчик нам не требовался, так что мы говорили на хаттском - языке несколько грубоватом, но достаточно ёмком, чтобы парой слов высказать целое предложение. Особенно приветствуют хаттский любители крепкого словца, ибо по моему мнению, он лишь немного уступает русскому в этом вопросе. В-общем, мы остались беседовать наедине. И беседа наша была очень... интересной и содержательной.
  
  - Джабба Десилиджик Тиуре. Для меня большая честь говорить с вами.
  
  - Я давно не встречал джедаев, и не говорил с вами. Ты первый, кто посетил мой дворец официально. Впрочем, неофициально - тоже. Мы - Республика и Хатты - в прошлом имели множество разногласий, и говорили на языке неприязни. Но сейчас, надеюсь, мы переберемся с этого птичьего языка на язык нормальный. И будем говорить о реальном положении дел, джедай.
  
  - Республика всегда отличалась двоякими взглядами, - я кивнул, - И дело тут не в личной неприязни или "ксенофобии".
  
  Джабба глубоко затянулся.
  
  - Ты прав. Вопрос не столько в ксенофобии, сколько в зонах влияния, - хатт мундштуком очертил в воздухе некую фигуру. - Именно из-за этого и начиналось большинство конфликтов, другие же причины были вторичны. Не считать же за причину религиозные предпочтения людей?
  
  - Людей? - переспросил я. - Не Республики? Помнится, войну с вами начала как раз Республика. Или я ошибаюсь?
  
  - Именно. Мы, хатты, живём достаточно долго для того, чтобы видеть. Я слишком молод, чтобы помнить то время, что вы зовёте "до Руусана" - но его помнила моя мать. И судя по её словам, ситуация с тех пор мало изменилась. Люди всегда выделялись из общей массы. Вас попросту больше, чем других. И поэтому-то вас никто не любит. Впрочем, для Республики это норма. Ботаны не любят твилекков, суллустиане - маластарцев, каамаси и мон каламари не любят никого кроме себя, дуросы - космические скитальцы - тихо и молчаливо презирают всех остальных, неймодианцы ненавидят весь отличный от них примитивный мир, а несчастных ущербных клонированных придурков с одной из высокотехнологичных планет не любит вообще никто.
  
  - Ты имеешь в виду клонов? - я начал было закипать, однако хатт пояснил:
  
  - Нет. Разве ты не знаешь, что большинство каминоанцев - потомки клонов? Или же клоны в первом поколении. Что они ведут тщательную селекцию своей расы, основываясь только лишь на цвете глаз? - вертикальные зрачки хатта внимательно смотрели на меня.
  
  - Первый раз слышу, - честно признался я.
  
  - Однако, это именно так. Их раса была на грани уничтожения: природные катаклизмы разорили их планету, и все материки Камино скрылись под многокилометровой толщей воды; население сократилось до нескольких сотен тысяч особей, и поэтому обратилась к клонированию. Они успешно развили эту технологию, что позволило им выжить, а впоследствии - начать зарабатывать на ней. Да...
  
  Джабба ненадолго умолк, переводя дыхание.
  
  - Вы, люди, довольно предприимчивая раса, и плодовитая. За десятки тысяч лет вы расселились на стольких мирах, что другим попросту не хватает места. Все важные участки гиперпространственных путей контролируют именно люди, большая часть производственных мощностей Галактики сосредоточена в руках людей: Куат, Кореллия, Ренделия... Список можно продолжать бесконечно.
  
  - И все остальные расы молча смотрели на это? - я с интересом уставился на него. Джабба не говорил ничего такого, что бы я не знал... ну, почти ничего, но вот в таком контексте все эти факты я как-то не рассматривал.
  
  - Это становится очевидно тем, кто смотрит, Викт. Анвис Эддикус, Сайнет Меззилин, Эйксес Валорум, Вайла Песивас, Торис Дарус, Фрикс Песивас, Калпана Эддикус, Финис Валорум, а теперь и Шив Палпатин. Это всё ваши Канцлеры, джедай, сменившиеся за то время, что я живу на этом свете. И это только те, что я помню. Вы уже не помните их, для вас они - история. Но главное то, что среди них нет ни одного не-человека. Был один родианец, лет пятьсот назад, но на этом - всё.
  
  "Что-то многовато одинаковых фамилий. А ведь первым Канцлером после Руусана тоже был... Валорум! Не многовато ли совпадений?".
  
  - Хм. Я не ошибусь, сказав, что они родственники? Ну, все эти Валорумы?
  
  - Ты прав, джедай. Представители этой почтенной семьи занимают пост Канцлера на протяжении многих поколений, чередуясь с другими семьями. Вполне возможно, десять лет назад вашего Палпатина и избрали большинством голосов потому, что хотели избавиться от наследственных демократов.
  
  - Но... если людей не любят, то почему выбирают их на пост Канцлера?
  
  - Всё довольно просто. Людей не любят, но вас хотя бы изучили за эту бездну лет. К вам привыкли. Если на этом посту человек - то все условно равны.
  
  Джабба расхохотался. Во всяком случае, этот звук должен изображать смех у хаттов. Я дипломатично улыбнулся в ответ, глубже затягиваясь. Клубы дыма, выдыхаемые нами, уже скопились под потолком. Вся эта атмосфера уединённости способствовала нашей беседе. И хотя мы далеко ушли от темы переговоров, прерывать Джаббу я не спешил. Во-первых, это невежливо; во-вторых, он рассказывает очень важные и интересные вещи, а мне спешить некуда. Довольно интересно посмотреть на всё со стороны.
  
  - Но вот выбрать кого-то из другого вида? И в ущерб своему? Нет, Викт, никто на это не пойдёт. Тем более что люди навыдумывали себе "демократию", и теперь вынуждены ей следовать. А это означает, что пока люди у власти, остальные виды обладают относительной самостоятельностью и свободой. Как только один из видов усиливался экономически, людям его тут же помогали топить все прочие отстающие от него виды. Вспомни тот же Маластар - когда граны окончательно перешли все границы дозволенного, Сенат большинством голосов высказался против таких действий, и спустил вас, джедаев, с поводка. Так вы и живёте. Кто кого перехитрит. Кто кого опротестует.
  
  "Ну да, прямо картинка сената из первого эпизода перед глазами стоит. Да и второй эпизод не лучше. А уж третий, с его "аплодисментами"... Прав Джабба, ой прав..."
  
  - А сейчас? - я подался вперёд.
  
  - Посмотри, что творится в Галактике, джедай. Что это, как не война на почве ксенофобии? Сепаратистов поддерживает в первую очередь окраинные миры - планеты Среднего и Внешнего Колец. Республику - миры Ядра и Колоний. Посмотри на ваших лидеров, тех, кто сейчас в зените: Палпатин, Органа, Амидала... И посмотри на руководство Конфедерации: неймодианец Нут Ганрей, скакоанин Ват Тамбор, джеонозийский эрцгерцог Поггль Меньший, госсамка Шу Май, муун Сэн Хилл, куривар Пассел Ардженте, куаррен Тиккес, аквалиш По Нудо... Мне продолжать, джедай? - Джабба покровительственно глянул на меня.
  
  Я молча затянулся и, откинув голову назад, выпустил дым прямо в потолок. До меня, что называется, дошло. Как до жирафа. Тупого длинношеего жирафа-мутанта...
  
  ***
  
  Галактика всё равно когда-нибудь полыхнула И так, что всем стало бы весело. Очень весело. И нынешняя Республика вряд-ли бы справилась с таким пожаром. Не с нынешним Сенатом, ни с нынешним Орденом. Про погрязший в своих дрязгах Сенат и говорить нечего, а джедаи... А что джедаи? Нас слишком мало для такой войны. Для большой войны. Нам попросту не удержать ситуацию под контролем: галактика развалилась бы на части.
  
  И тут на горизонте появился Палпатин, который спускает пар через контролируемый им конфликт. Он вычислил, сгруппировал, организовал, расставил, как шахматные фигуры, подчинил найденному им же самим лидеру, позаботился о создании возможности противодействия со своей стороны - и разыграл войну, как шахматную партию.
  
  Точнее, разыгрывает. Размышляя о действительности и моих воспоминаниях, очень легко потерять берега. Бесспорно, не всё пошло так, как было в каноне, частично благодаря мне - тот же Джабиим - но Палпатин умело сгладил все неровности. Почти все.
  
  Все сражения ведутся либо в космическом пространстве, либо на малозаселённых планетах армией клонов и армией дроидов. Палпатин предусмотрел даже это - потери среди гражданского населения. Малонаселённому Внешнему Кольцу, в котором обосновалась КНС, не нужно набирать органиков в свою армию - вместо них Сепаратисты клепают дроидов. Затраты на сборку одного такого дроида были гораздо меньше, чем на обеспечение и выучку одного хорошего солдата. А психологический фактор и вовсе не сравним.
  
  За Республику воюют клоны, которые, по сути, никому не нужны, о них никто не будет плакать. Ну да, ведь граждане не гибнут пачками на этой войне, а кто будет считать тех же жителей Джабиима, погибших во время войны? Капля в море... основная же масса жителей останется цела и невредима.
  
  Палпатин хочет править населённой Галактикой, а не разорённой войной и понёсшей огромные потери в живых существах.
  
  Что же насчёт людей... О, рассматривая слова Джаббы, как некий опорный пункт, становится ясна ставка Палпатина на людей. Их просто-напросто больше. Он умеет манипулировать разумными, и люди - не исключение.
  
  Он дал людям... надежду, шанс нового будущего - и люди за него ухватились. Они азартно пополняют государственный аппарат, они идут в армию - в тех же вспомогательных войсках не встретишь каамаси или гранов - большинство в них - люди; все кого я знаю или встречал: Ринаун, Тербонн, Трахта, мои офицеры - Мирро, Сумераги, Лихтендаль, ОʼКоннор... Да, у некоторых другой цвет кожи или волос, но всё это люди или близкие к ним расы. Такого подъёма не было вот уже полторы тысячи лет. Палпатин поставил амбиции человеческой расы себе на службу. Остаётся лишь... посочувствовать ему, ибо это поистине титанический труд... Труд, который был... нет, не напрасным, но всё-же... Да, точно, "Сизифов труд" - наиболее подходящее определение. Да, Палпатин стал Императором, обладающим неограниченной властью, уничтожил джедаев, построил огромную армию и флот, и...
  
  И тут начинаешь изумляться, как Палпатин смог всё это потерять... Поневоле начнёшь соглашаться с Квай-Гоном и его Живой Силой, которая предпочитает равновесие. Сначала она подыгрывала Ситхам - тут становится ясна "слепота" Йоды; а потом, когда качели унеслись на противоположный край - она начала подыгрывать уже джедаям. Вот только такие качели негативно отражаются на всей Галактике, ведь колебания затихают лишь спустя продолжительное время.
  
  ***
  
  Наверное, я молчал минут десять, не меньше, и когда снова посмотрел на Джаббу, тот спросил:
  
  - Скажи мне, Викт? Выиграет ли Республика эту войну?
  
  - Этого я тебе сказать не могу. Но я уверен, что Сепаратисты проиграют. Это лишь вопрос времени.
  
  - Но не означает ли поражение Конфедерации Независимых Систем победу Республики? Вашу победу?
  
  - Ни в коей мере.
  
  - Даже так? - Джабба несколько удивлённо посмотрел на меня..., но лишь несколько секунд, а затем понимающе кивнул.
  
  - Именно так.
  
  Собравшись с мыслями, я спросил.
  
  - Что же... Перейдём к делу. Насколько мне известно, твой клан входит в ваш Великий Совет. Но можешь ли ты говорить от его лица? Другие кланы могут не согласиться с твоим решением.
  
  - Они согласятся. Другие разумные бросают слова и обещания на ветер, не задумываясь о последствиях, но только не мы. Для хаттов Слово - не пустой звук. Когда вы доставите Зиро, он предстанет перед Советом, и будет осужден и наказан за свои злодеяния. Мы основываемся на голосе разума, джедай. Я дал Слово, что мы заключим договор, и мы его заключим. Впрочем, несколько планет, таких как Тойдария или Родия, на которых мы можем влиять лишь ограниченно, будут вне этого договора.
  
  - Я понимаю это. А также то, что следует крайне тщательно составить условия этого договора, дабы в дальнейшем не возникло недопонимания, - я перешёл к главному.
  
  - Что Республика может нам предложить? - лениво поинтересовался Джабба.
  
  - Думаю, вот что: корабли Республики получают право прохода по территориям Хаттов, и могут беспрепятственно использовать гипермаршруты, пролегающие в пределах ваших территорий. Однако, планетарные операции возможны только лишь с разрешения Совета Хаттов. Также, Пространство Хаттов сохраняет нейтралитет в войне, и ежели КНС нападёт на вас, Республика обязуется предоставить вам защиту. В то же время, Пространство Хаттов остаётся закрыто для кораблей Сепаратистов. Дабы пресечь попытки оных проникнуть на вашу территорию, мы установим патрулирование на границе Пространства.
  
  - Это может сильно ударить по торговле. Республика станет задерживать наши корабли - ведь они будут на границах, но не в нашем Пространстве? Я не могу согласиться на такое предложение.
  
  - Я понимаю твоё беспокойство, Джабба. Но у меня есть предложение, которое удовлетворит вас.
  
  - Излагай.
  
  - Кланы хаттов дают кораблям специальные пропуска, с регистрационным номером, как положено. Если у корабля будет такой пропуск, Республика обязывается его пропустить без какого-либо досмотра. Пропуск будет действовать на вашей территории, и, скажем, в сотне световых лет от неё. Естественно, что такой пропуск будет даваться не бесплатно: капитаны кораблей будут платить вам за них. Нарушителей и тех, кто будет подделывать пропуска, можно жестко наказать. А ведь ваши конкуренты в других местах Галактики будут лишены подобной привилегии, и Республика продолжит преследование преступников.
  
  Джабба надолго задумался. Я не торопил его, прекрасно понимая, что мы тут не в бирюльки играем. По сути, в этой небольшой комнате, на окраинной, захолустной планете, творится большая политика. Я бы даже сказал - история.
  
  Наконец, хатт благодушно хекнул.
  
  - Мне по душе твоё предложение. Оно сулит неплохую прибыль, ведь война не закончится через месяц или два... В чём твой интерес? Для Республики в этом нет выгоды: закрывать глаза на "пиратов" и "контрабандистов"?
  
  - Выгода есть лично для меня. Пять процентов на указанный мной счёт.
  
  Джабба удивлённо взмахнул мундштуком, зажатым в руке.
  
  - Не перестаю изумляться, как в людях уживаются качества различных рас. Вы можете быть предприимчивее тойдарианцев, и злобнее гаморреанцев. Иногда вы можете превосходить даже хаттов в их страсти к деньгам. Два.
  
  - Может быть потому, что мы живём меньше, а успеть нам нужно больше? Четыре.
  
  - Я думал, джедаи отказываются от материальных благ.
  
  - Не суди о всех джедаях по одному представителю. Ведь ты тоже необычный хатт, - я картинно попытался пустить колечко дыма, и у меня почти получилось, - Ни для кого не секрет, что прочие хатты не одобряют твоё увлечение танцовщицами, и то, что ты тратишь на них большие деньги. Впрочем... может быть, они не понимают толк в красоте?
  
  - И куда же ты потратишь эти деньги?
  
  - Не мне тебе говорить, что война - слишком затратное дело. А Республика не спешит открывать кошелёк. Поэтому, приходится крутится как можешь.
  
  Джабба усмехнулся.
  
  - Хм... два с половиной процента, джедай. Это моё последнее слово. Ибо война продлится достаточно долго, и суммы прибыли будут значительными.
  
  
  - Идёт. Но я не сомневаюсь, что ты можешь возместить убытки, за счёт других кланов хаттов, потребовав с них тот же процент, - я взял небольшую паузу, - Далее... Есть ещё одно предложение. Республика обязуется закупать у хаттов некоторое количество продовольствия каждый месяц, для передачи её в качестве гуманитарной помощи планетам, пострадавшим от войны. Однако, в свете того, что закупки будут осуществляться независимо от текущей ситуации, а также того, что Республика готова на осуществление предоплаты, ответным шагом с вашей стороны - в качестве жеста доброй воли - могла бы стать продажа этого самого продовольствия по довоенным ценам, которые, как вы знаете, сейчас существенно взлетели вверх.
  
  - Ваш Сенат готов тратить на благотворительность такие большие деньги, но не хочет оплачивать войну? Воистину, странные дела творятся в вашей Республике.
  
  Я смог только развести руками.
  
  - Таков наш Сенат.
  
  - Такой Сенат выгоден для нас. Мы готовы предоставить Республике... по семьсот пятьдесят тысяч тонн продовольствия ежемесячно. И не только по довоенным ценам, но - со скидкой. В качестве "жеста доброй воли" мы скинем... два с половиной процента.
  
  Я расхохотался, оценив шутку Джаббы...
  
  ***
  
  Дом Пятьсот по Республиканской улице - здание, стоящее выше всей суматохи города. Для одних оно олицетворяло власть и престиж. для других - место, где можно скрыться от сенатских интриг. К последним относилась и сенатор от Набу Падме Амидала, а прошлом - Наберрие, а ныне - тайно - Скайуокер.
  
  И всё же, не всегда удавалось ускользнуть от политики в этот уголок тишины и покоя: политика сама приходила сюда...
  
  Падме рассеянно слушала болтовню Мон Мотмы, однако её мысли сейчас занимала не она, а Энакин. Тот, как всегда, прислал сообщение в тот момент, когда она уже не находила себе места от беспокойства, новости с Кристофсиса были не самые радующие. И всё же, с ним было всё в порядке. Пара коротких строчек - почти ничего о себе - с припиской, что вскоре он прибудет обратно на Корусант...
  
  В её покои на самом верхнем этаже здания вошёл Бейл Органа.
  
  - Привет, Бейл, - Мон Мотма легкомысленно махнула тому рукой.
  
  Си-Три-Пи-О подал гостю поднос с кафом.
  
  - Падме, Мон. Я прибыл не один, - альдераанец указал на своего спутника, которого сидящие женщины сразу не заметили. Незнакомец откинул капюшон.
  
  - Финис Валорум, - констатировала Падме. - Мы с вами не виделись... давно.
  
  Человек заметно постарел, и даже взгляд его изменился.
  
  - Имеете в виду время моего позора и низвержения? Да... Чем больше высота, тем больнее падать.
  
  - Финис, - Органа ободряюще приобнял Валорума за плечо. - Я думаю, ты не несёшь ответственности за случившееся...
  
  - Ты один из немногих, Бейл. Впрочем, сам я никого не виню, - бывший Канцлер Республики подошёл к окну, смотря на ночной Корусант.
  
  - Меня подставили, очень изящно, смею заметить... Я провёл два года в уединении, просто пытаясь осмыслить и пережить это. С тех пор я только тем и занимался, что пытался осмыслить произошедшее. Размышлял, писал автобиографию. - Валорум тяжело вздохнул, - Я не питал никаких иллюзий насчёт возобновления карьеры. Но я очень внимательно наблюдал за столичными политиками...
  
  Валорум резко повернулся к Амидале, Мотме и Органе.
  
  -... И я не могу поверить собственным глазам! Вы что, все с ума посходили?!
  
  - Прошу прощения? - переспросила Падме, обмениваясь удивлённым взглядом с Мон.
  
  - Палпатин! Сенат вверяет в его руки все эти экстренные и чрезвычайные полномочия, а он требует всё большего и большего! И Сенат продолжает ему потакать!
  
  - Это временные полномочия... - начала было Мон Мотма, но Финис гневно взмахнул рукой.
  
  - Сенат выбросил на помойку свои фундаментальные права - права, на которых была построена Республика! Вы полагаете, что тиран, которого вы возвышаете собственными руками, откажется от всех благ, когда закончится кризис? Ха! - Валорум рассмеялся, - Палпатин не отдаст ничего! Тот, кто жаждет власти так же сильно, как Палпатин, никогда не станет ей делиться!
  
  Амидала возмутилась.
  
  - Это просто невозможно! У Сената по прежнему есть право вето, да и джедаи просто так не откажутся от своих прав!
  
  - И как долго, по вашему, это продлится? Любой, кто выступает против Палпатина, или встаёт у него на пути, в скором времени исчезает. Я знаю это. Палпатин подставил меня, и я вынужден был выйти в отставку. А он тут же занял моё место.
  
  - В таком случае, мы должны действовать, - решительно проговорила Мон Мотма.
  
  Падме повернулась к ней.
  
  - Что ты имеешь в виду?
  
  Мон Мотма, сенатор от сектора Чандрилла, встала и подошла к стоящему Валоруму.
  
  - Финис Валорум. Готовы ли вы снова, осознавая опасность, встать у Палпатина на пути?
  
  ***
  
  Граф Дуку покинул кабину своего личного звездолёта, и вышел наружу, в ангар, скрытый в одном из зданий в промышленной зоне Корусанта. И тут же преклонил колено перед фигурой в чёрном плаще.
  
  - Сила с нами, Владыка Сидиус.
  
  - Владыка Тиранус. Я ждал вас.
  
  Двое ситхов пошли бок о бок, направляясь к переговорной комнате.
  
  - Джедаям удастся заключить договор с хаттами, - Сидиус первым нарушил молчание.
  
  - Какая неудача, Владыка. Войскам джедаев будет открыть путь к Внешнему Кольцу. Теперь нам будет тяжелее вести борьбу.
  
  - Меня интересует обстоятельства произошедшего. Почему на Татуине был Квинлан Вос, а не ты?
  
  Наследный граф Серенно поморщился. Потеря Воса отразилась на его самолюбии. Тем более, он не знал обстоятельств произошедшего, и не мог даже предположить, что пошло не так. Квинлан должен был склонить этого джедая на его сторону. Изучив все доступные ему материалы, Дуку пришёл к выводу, что подобный исход событий крайне вероятен. И Викт, и его ученица вряд ли бы устояли перед искушением Тёмной стороны. Однако, результат оказался шокирующим. Викт жив, а Вос - мёртв.
  
  Однако, Дуку подстраховался на этот счёт.
  
  - Возникла сложная ситуация на Малом Парцелусе. Потребовалось моё личное вмешательство, дабы исправить ситуацию в нашу пользу. Меня достигли некоторые слухи, я и подумать не мог, что этот сопляк Викт...
  
  Сидус усмехнулся, и Дуку прервал свою речь.
  
  - О, Тиранус, он далеко не сопляк.
  
  - Вы заинтересовались этим джедаем?
  
  - Пока... нет. Я понаблюдаю за ним, и решу, что с ним делать.
  
  Дуку согласно кивнул, после чего переключился на новую тему.
  
  - Владыка. Меня достигли слухи, проверив которые, я узнал важную информацию. Мы можем потерять контроль над сенатом. У Канцлера Палпатина может появится соперник в борьбе за кресло...
  
  Сидиус взмахом руки прервал его.
  
  - Мне известно о Валоруме. Я приму соответствующие меры изнутри. Ты же обеспечишь их снаружи.
  
  - Владыка?
  
  Сидус позволил себе усмехнуться.
  
  - Думаю, нападение на Корусант заставит сенаторов трястись от страха.
  
  - На Корусант?
  
  - Именно. Нападение будет более демонстративным, нежели стратегическим, однако необходимо создать видимость решительных действий.
  
  - Я думаю, трёх сотен кораблей будет достаточно... Я подготовлю их меньше чем за месяц. Но... Корусант хорошо охраняют, нам не провести корабли незамеченными через станции слежения.
  
  - Я позабочусь об этом. Одна из станций слежения - на Кидиет-Олго - будет выведена из строя моим человеком. Кроме того, этим нападением мы можем оттянуть силы джедаев в Центр. А вы тем временем, вновь отрежете Север и Юг друг от друга.
  
  - Владыка? Мы нападём на Хаттов?
  
  - Не думаю. Целью Армии Дроидов станет Родия и... Рилот.
  
  Дуку на секунду застыл в восхищении. План Сидуса поражал своим размахом и продуманностью. Джедаи будут вынуждены метаться от одного края Галактики к другому, и потеряют инициативу.
  
  - Я сейчас же начну подготовку. Думаю, Уот Тамбор займётся Рилотом, а Ганрей - Родией, - граф скрестил руки на груди. - И всё же, это займёт некоторое время, которое Республика использует против нас.
  
  - Пусть джедаи радуются маленькой победе, друг мой. Но весь ход войны способствует нашей цели.
  
  ***
  
  Собравшиеся в кабинете Канцлера джедаи и сенаторы внимательным образом слушали голограмму рыцаря Викта.
  
  -... таким образом, удалось скорректировать спорные моменты и сгладить возникшие трудности. Дальнейшее взаимодействие по военным вопросам между Пространством Хаттов и Республикой будет проходить через командующего Тринадцатой Секторальной Армией моффа Андрэ Байлюра и мастера-джедая Идиана Кеепсала с нашей стороны и представителем Высшего Совета Хаттов, который будет избран для этой цели. Полная версия договора уже отправлена вам.
  
  Пло Кун, прибывший на Корусант несколькими часами ранее, обратился к джедаю
  
  - Рыцарь Викт. Отправляйтесь вместе со своими кораблями на Корусант. Вы должны будете лично отчитаться перед Советом и Канцлером. На Корусанте вас ждёт и заслуженный отдых.
  
  - Будет исполнено, магистр Пло. Вылетаем немедленно.
  
  Шаак Ти уловила тихий шёпот рыжеволосой женщины, стоящей около сенатора Бейла Органы.
  
  -...Нужно получить копию договора как можно скорее...
  
  Канцлер Палпатин встал из своего кресла.
  
  - Уважаемые сенаторы! Как только я ознакомлюсь с этим договором, и ратифицирую его, он будет передан вам для ознакомления. Магистр Шаак Ти, надеюсь, заслуги рыцаря Викта будут оценены Орденом Джедаев по достоинству. Он проделал колоссальную работу, и сомневаюсь, что кто-либо другой смог сделать больше.
  
  - Вне всякого сомнения, Канцлер, - тогрута почтительно склонила голову.
  
  ========== Интерлюдия ==========
  
  Зерно невидимо в земле, а только из него
  вырастает огромное дерево.
  Так же незаметна мысль, а только из мысли
  вырастают величайшие события жизни человеческой.
  (Л.Н. Толстой).
  
  ***
  
  Забегаловка "Сытый сарлакк" располагалась хоть и не на "поверхности" Корусанта, но и не в самом его низу - дальше шли уже нижние уровни, которых не достигал свет солнца. Заведение славилось своей недорогой, но сытной пищей, а посему посетителей в ней всегда было полным-полно. Завсегдатаи предпочитали обедать за длинным столом-стойкой, по другую сторону которого крутился официант и бармен в одном лице. Небольшой настенный голоэкран монотонно бормотал голосом диктора Центрального Республиканского Информационного Бюро:
  
  -...Число побед Республики превышает число поражений, но джедаям не удаётся помешать продвижению врага. Неуловимый генерал Гривус и его многомиллионная армия дроидов всё время оказываются на шаг впереди. До сих пор джедаям не удалось предугадать ни одного его шага. Ожесточённые сражения кипят по всему Внешнему Кольцу. Театр боевых действий продолжает расширяться: Сепаратисты угрожают всё большему числу миров...
  
  - Бак, кажись, ваш приёмник барахлит - картинки нет.
  
  - Ага. Снова настройка сбилась... - одна из официанток пнула ремонтного дроида, стоящего в уголке. - Эр-Четыре, почини наконец этот клятый экран.
  
  - Иду, мэм... И зачем всё время меня пинать, - дроид, неразборчиво бурча себе под нос, взлетел в воздух и, вскрыв боковую панель экрана, выдвинул универсальный штекер, который исчез внутри агрегата. Через пару секунд экран пошёл рябью, однако изображение так и не появилось. Зато голос диктора изменился.
  
  -...На Алланде запущен завод по переработке военных отходов. Слово нашему корреспонденту Йрактосу Гиндину...
  
  - Приветствую слушателей "GHT"! Республика запустила очередной завод по переработке дроидов, на сей раз на Алланде. Огромный поток захваченных и повреждённых дроидов направлен в промышленный район планеты номер девять, где их память полностью стирается, а корпуса переплавляются на сырьё для республиканской военной машины. Как вы знаете, сообщения об открытии подобных фабрик поступают все чаще и чаще. Хочу отметить, что не всем это по нраву.
  
  - Что ты имеешь в виду, Йрактос?
  
  - Союз Активистов за Права Машин выступил с критикой таких действий. Позавчера Вилам Олгрин, лидер радикального "Движения Олгрина за Права Искусственного Интеллекта", возглавил команду из тридцати человек, установившую блокаду космопорта Алланда на транспортном корабле, чтобы не дать грузовозу доставить военные трофеи. Патрульный корабль республиканского флота задержал нарушителей порядка. Как заявил официальный представитель следственных органов, "Движение Олгрина" никак не связано с Конфедерацией Независимых Систем...
  
  - Бак, твой дроид собирается чинить экран?
  
  Из глубины кухни показался хозяин забегаловки.
  
  - Чёртово ведро с мусором! Даю тебе пять минут, и если ты не наладишь этот хаттов экран, то отправишься на свалку!
  
  - Да-да, - пробурчал Эр-Четыре. Он это слышал по пять раз на дню, а потому неспешно продолжал копаться во внутренностях экрана.
  
  Наконец, изображение на экране появилось - но канал снова сменился. На экране оказался... неймодианец.
  
  - Нарушая свои собственные запреты на ношение оружия жителями Андо, Республика вооружает аквалишей-лоялистов, призывая их выступить против населения Андо, настоявшего на выходе планеты из состава Республики. Отдалённые Андоанские Свободные Колонии, представленные в Сенате Горотином Ваджером, остаются частью Республики, тогда как Андо присоединилась к КНС ещё в прошлом году. Аборигены Андо, которых представляет сенатор По Нудо, также немедленно нарушили пункты договора и, наконец, получили возможность защитить себя с помощью вооружения, предоставленного Сепаратистами. Прямо противоречащие Раквишианскому мирному договору наёмные суда, арендованные андоанскими лоялистами, начинают сильно беспокоить местных жителей Андо. Естественно, сенатор Ваджер никак не прокомментировал обвинения в нарушении Договора, как и республиканские СМИ и медиа-агентства Андоанских Колоний...
  
  - Ну всё, жестянка, ты допрыгался. Эр-Четыре, какого хрена ты врубил "Теневое Вещание" КНС?! Под статью меня подвести хочешь? - взревел Бак Феррет, угрожающе размахивая изъятым у повара половником.
  
  Дроид-ремонтник обречённо пробормотал:
  
  - Сейчас исправлю...
  
  ***
  
  Палпатин удостоверился, что двери, ведущие в его личные покои, закрылись за его спиной, после чего, сделав несколько шагов, облегчённо опустился в кресло - усталость взяла своё...
  
  Несколько минут назад завершилось внеочередное заседание Сената, посвящённое обсуждению заключенного договора с хаттами. Оно длилось почти двенадцать часов - и это при том, что данный договор по своей сути был не политическим, а по большей части военным, что выводило его из-под юрисдикции Сената. Решения такого порядка были прописаны отдельным пунктом: "О чрезвычайных стратегических решениях", который позволял джедаям, если того требовала ситуация, действовать без дополнительного одобрения Сената и решать вопросы такого уровня самостоятельно; единственным бюрократическим препятствием в таком случае было согласие Канцлера. Ещё бы, ведь только обсуждение вопроса такого уровня могло затянуться на недели, если не на месяцы! А за это время можно было потерять инициативу, и договор мог стать бессмысленным...
  
  Но даже так, сенаторы оживлённо чесали языками, обсуждая каждый пункт договора - хотя все их слова были напрасными, ведь повлиять на это решение они уже не могли. Единственное, что радовало Палпатина - это то, что пунктом о закупках продовольствия у хаттов - для гуманитарных целей и по довоенным ценам - удалось заткнуть Лоялистов во главе с Амидалой и Органой. Те, едва ознакомившись с главными пунктами договора, удалились из зала. Наверняка отправились обсуждать, куда отправить продовольствие в первую очередь и как удачно - и выгодно - подать это для них самих и Комитета Лоялистов в частности. Как это знакомо...
  
  Договор... Палпатин усмехнулся. Этот молодой рыцарь-джедай снова смог всех удивить, включая его самого. Шив не исключал такой возможности - что ему удастся заключить этот договор - но вот его условия были на удивление... выгодными. Как для Республики, так и для хаттов. "Пешка смогла пережить этот ход, и теперь только от игроков зависит, продолжит ли она быть пешкой или же получит повышение. Жаль только, что у нас нет осведомителей во дворце Джаббы, а его слуги на редкость... преданные своему господину. Было бы интересно узнать подробности этих переговоров".
  
  Одна из внутренних дверей тихо открылась, пропуская в комнату его помощницу - Слай Мур. Умбаранка медленно обошла сидящего Палпатина и, встав за его спиной, опустила
   руки ему на плечи. Канцлер непроизвольно расслабился. На несколько минут опустилась тишина.
  
  - А почему просто не спросить? - тишину прервал мелодичный голос женщины.
  
  - Спросить? - Палпатин запрокинул голову, задумчиво смотря на Слай.
  
  - А почему нет? Что он из себя представляет, чего хочет, какие цели преследует и что собирается делать дальше?
  
  - Ты думаешь, он ответит?
  
  - Смотря кто будет спрашивать, - умбаранка улыбнулась и направилась к выходу из комнаты.
  
  "Хм... С одной стороны - можно продолжать терзать себя догадками на этот счёт, развлекая своё сознание, и при этом упустить из виду нечто действительно важное. Или же пойти на риск и разгадать задачу, после чего можно будет заняться другими вопросами? Впрочем, при её участии риск минимален, а значит..."
  
  - Ты хочешь поговорить с ним? - вопрос Палпатина остановил женщину в шаге от двери. - Что же... Я устрою вашу встречу.
  
  Слай Мур склонила голову, после чего покинула комнату.
  
  Палпатин удовлетворённо кивнул. Десяток минут наедине, в одной комнате - и умбаранка узнает ответы на все вопросы. А если удастся осуществить тактильный контакт... Способности этой женщины поражали даже его - но о них знало очень ограниченное число разумных - не более пяти во всей Галактике. Остальные считали её секретарём, помощницей, и, как высказывались некоторые недоброжелатели, любовницей. Иногда посторонние терялись в догадках, пытаясь определить её расу, ибо она предпочитала несколько иной стиль одежды, нежели остальные умбаранцы. Что вполне объяснимо: умбаранцы... редко покидают свою планету. Общество Умбары основывается на кастовой системе, состоящей из сотни рангов, и только представители самых высоких каст могут покидать свою родину.
  
  За всю свою жизнь Палпатин встретил только четырёх умбаранцев: трёх сенаторов от Умбары, сменившихся на протяжении пятнадцати лет, и... Слай Мур, которая не вписывалась в стандарты своей расы. Естественно, что она его заинтересовала. Он до сих пор помнит первый разговор...
  
  "Добрый вечер, госпожа Слай. Я рад, что вы откликнулись на моё приглашение".
  
  "Приветствую тебя, сенатор Шив Палпатин. Или... предпочтёте, чтобы я называла вас... Дарт Сидиус?"
  
  ...В тот момент ему потребовалась вся его выдержка, которая всё-же чуть не дала трещину. Да, Слай Мур была необычной женщиной, способной повергнуть в шок любого. Палпатину казалось, что она не считает себя частью умбаранского народа, хотя и родилась на Умбаре. Есть в ней что-то такое...
  
  ..."Осталось только подождать, пока Викт прибудет на Корусант. А там... нет ничего странного, что Канцлер захочет пообщаться с этим джедаем".
  
  Усмехнувшись, Палпатин встал из кресла. Пора было побеспокоиться о ещё одной проблеме. Пройдя в небольшую спальню, Канцлер переоблачился в чёрного цвета мантию. Остальная одежда также была заменена на менее броскую. Активировав настенную панель, Шив открыл потайную дверь, ведущую в небольшой турболифт, ведущий к нижнему уровню Сената. По дороге он накинул капюшон, скрывающий его лицо: посторонние смогут увидеть только его подбородок и краешки губ, которые то и дело чуть приподнимались...
  
  Пора было заняться Валорумом. Этот... безумец, подстрекаемый альдераанцем Органой и рыжей стервой Мон Мотмой, при полном попустительстве Амидалы, собрался выступить в Сенате с обвинительной речью против него. Не то чтобы Палпатина волновало это: он мог с ходу придумать несколько комбинаций, позволивших бы ему повернуть всё в свою пользу, однако... Подобная наглость не должна остаться безнаказанной. Финис Валорум - это битая карта, и негоже возвращать её в колоду...
  
  Через час Палпатин был уже в своём убежище. Прошествовав в комнату связи, ситх активировал терминал, терпеливо ожидая ответа. Через несколько минут перед ним появилась голограмма разумного. Дурос коснулся края своей широкополой шляпы, обозначая приветствие, и заговорил.
  
  - Наше почтение, Таинственный Господин. Никак вам снова потребовались мои услуги?
  
  - Кэд Бейн, - Палпатин позволил себе улыбнуться, - Вы зарекомендовали себя как надёжный... специалист в своём деле. После гибели Джанго Фетта вы заняли место лучшего охотника за головами в этой Галактике...
  
  - Я предпочту словам звон кредитов - он лучше услаждает мой слух. Что нужно сделать?
  
  - У меня есть для вас заказ. Финис Валорум.
  
  - Это часом не бывший Канцлер Республики?
  
  - Он самый, друг мой. Он самый.
  
  - Хм. Канцлеров, тем более бывших, я ещё не убивал, - дурос почесал подбородок, - Цена вопроса?
  
  - Пятьдесят тысяч. Срок - три дня.
  
  - Вам известно, где он?
  
  - Полагаю, что на Корусанте.
  
  - Тогда мы управимся за двое суток.
  
  - Чудно, - протянул Палпатин.
  
  - Жду ваших полновесных кредитов, Таинственный Господин, - Кэд Бэйн снова коснулся краешка своей шляпы и отключился.
  
  "Ещё одно дело сделано. Остаётся только ждать. Впрочем... можно проработать очередную директиву об усилениях мер безопасности... И повод подходящий будет. Решено".
  
  Покинув комнату, Палпатин направился к ожидающему его аэроспидеру.
  
  ***
  
  Шаак Ти в сопровождении Оби-Вана Кеноби вышла из турболифта, который доставил их прямиком на вершину Башни Верховного Совета. В зале их уже ждали остальные магистры. Сэйси Тин, Пло Кун, Ади Галлия, Мэйс Винду и Йода прибыли лично, остальные магистры - коих насчитывалось ещё пять - присутствовали в виде голограмм.
  
  - Задержались вы в Залах Исцеления, - констатировал гранд-магистр.
  
  - Как дела у мастера Котари? - поинтересовался Ки-Ади Мунди.
  
  Оби-Ван опустился в своё кресло и печально склонил голову.
  
  - Боюсь, ему осталось недолго, может быть, пара часов, не более: ранения слишком обширны, даже магистр Вокара не в силах помочь. Его падаван, Алиша, сейчас под присмотром целителей. Смотреть, как умирает учитель - не лучшее занятие...
  
  Шаак Ти подтверждающе кивнула.
  
  - Это так. Мы... потеряли ещё одного мастера джедая, и ещё один падаван остался без учителя. Боюсь, у нас назревает проблема.
  
  Ади Галлия с интересом посмотрела на тогруту.
  
  - К-хм... я давно не была в Храме, так что несколько... не в курсе происходящего. Поясните, магистр Ти?
  
  Дождавшись кивка Йоды, Шаак Ти начала говорить.
  
  - Проблема появилась не так уж и давно. Точнее, мы обратили на неё внимание буквально пару недель назад. У нас не хватает учителей для падаванов.
  
  - В смысле?
  
  - С начала войны и до сегодняшнего дня мы потеряли одного магистра, сто сорок восемь мастеров, шестьсот четырнадцать рыцарей и девяносто семь падаванов. Двести восемьдесят семь падаванов остались без своих учителей, полсотни успели потерять учителей дважды, а десяток падаванов - трижды. Один падаван потерял четырёх учителей - одного за другим, после чего покончил жизнь самоубийством.
  
  "И ведь никто не предполагал подобного развития событий. Никто даже не задумывался о таком. И теперь мы попросту не знаем, что делать"
  
  Сделав небольшую паузу, тогрута продолжила:
  
  - Как вы знаете, обучение подрастающего поколения должно осуществляться несмотря ни на что. Эти падаваны - будущее Ордена Джедаев. Но если с юнлингами у нас проблем нет, так как наставники не покидают храм и не участвуют в боевых действиях, то вот с обучением падаванов у нас проблемы. Их просто некому учить. Многие джедаи не обладают талантом к обучению, а те, кто могут - уже имеют учеников, либо не хотят брать тех, кто уже был в обучении у других, предпочитая брать закончивших обучение юнлингов. Заставить же взять падаванов... мы не можем. Я пыталась поговорить с некоторыми, но они привели следующие аргументы. Во-первых, мало кто горит желанием посылать на войну детей. Во-вторых, некоторые указывают, что никто из Совета сейчас не имеет падаванов.
  
  - Но... Мы заняты сейчас, - пробормотала магистр Галлия. - Слишком большая ответственность...
  
  - Рыцари и мастера отвечают точно так же.
  
  - А разве нельзя объединить падаванов в отряды, как это было на Джабииме?
  
  - И много их там выжило? - проворчал Эван Пиелл, - Двое из семи-восьми? Тем более, им было по семнадцать-восемнадцать лет минимум, что куда ни шло. А вот что делать с теми, кому едва исполнилось четырнадцать-пятнадцать? За такими нужен пригляд. Сколько их там таких?
  
  - Сто тридцать семь, - сообщила тогрута.
  
  - Тем более, они по факту стали юнлингами, а значит, не могут командовать войсками, - подытожил Оппо Ранцизис.
  
  - И что же нам тогда делать? - поинтересовалась Галлия.
  
  - С магистром Шаак Ти будем решать мы этот вопрос. Спешка не требуется сейчас, - Йода поднял голову и посмотрел на Мейса Винду.
  
  Корун чуть подался вперёд.
  
  - Итак, мы собрались, чтобы послушать предложения магистра Ранцизиса по поводу нашей стратегии. Прошу.
  
  Тасспиасец благодарно кивнул.
  
  - Как вы знаете, проведённая под нашим контролем военная реформа показала высокие результаты, однако я выявил несколько значительных просчётов, которые необходимо устранить как можно скорее. Проанализировав крупнейшие битвы, такие как Джабиим и Муунилист, а также недавнее сражение за Кристофсис... Магистр Кеноби, благодарю вас за доклад. Отдельно хочу отметить рапорт маршала-коммандера Коуди...
  
  - Коуди отличный командир. Я полностью доверяю ему в вопросах тактики, - Оби-Ван позволил себе улыбнуться.
  
  - Он неплохой боец. Мы отбивали с ним Скорр-Два в начале войны, - поддакнул Винду.
  
  - Так вот. Проанализировав данные, я пришёл к выводу, что если бы все те войска, что были задействованы в операциях, находились под единым и чётким командованием, а также были бы введены в бой одновременно и поддерживались бы достаточным количеством кораблей, то все эти операции были бы более успешными и завершились бы с меньшими для Республики потерями и в гораздо меньшие сроки.
  
  - Что вы предлагаете сделать, магистр Ранцизис? - Пло Кун заинтересованно посмотрел на него.
  
  - На данный момент самым крупным соединением в армии является корпус, вслед за которым следует Секторальная Армия. Флот же по большей части действует эскадрами, вследствие чего возникает недостаток огневой мощи: Сепаратисты всё ещё превосходят нас по числу кораблей. Поэтому я подготовил документ, согласно которому в Великой Армии Республики будут сформированы новые боевые части - системные армии.
  
  - Системные армии? - переспросила Шаак Ти. Хоть её и считали хорошим командиром, она понимала, что репутация связана не с талантом, а с её природной осторожностью, которая со временем только усилилась. А поэтому старалась внимательно слушать тех, кто хоть что-то понимал в этом деле. Магистр Ранцизис был в этом списке на первом месте. Что было легко объяснимо: тасспиасец владел редким даром Силы - Боевой Медитацией, и поэтому на нём было сосредоточено всё стратегическое планирование Великой Армии Республики. Да, ему подчинялся большой штат талантливых разумных - и джедаев, и простых офицеров, однако это нисколько не умаляло заслуг самого магистра.
  
  - Да. Общая численность данной группировки будет состоять не менее чем из четырёх корпусов и флотской боевой группы, состоящей из двух-четырёх эскадр общим числом в семьдесят два корабля различных типов, из которых не менее сорока восьми - линейных. Это минимальное количество, потребное для удержания или захвата планеты.
  
  - Это же не меньше двухсот тысяч разумных! - изумился Кит Фисто, - Не чрезмерно ли такое количество?
  
  - Как раз наоборот. Для Джабиима и четыреста тысяч оказалось маловато, а ведь нам, судя по всему, придётся брать укреплённые планеты Сепаратистов. Спешка при проведении операций такого масштаба может стать катастрофической.
  
  Активировав проектор, Ранцизис начал пояснять:
  
  - Формирование пройдёт в два этапа. На первом, будет создано одиннадцать системных армий. Дабы не возникло путаницы, мы присвоили им буквенно-цифровые обозначения. Пять системных армий будут сформированы во Второй Секторальной Армии: "Аурек-1", "Беш-2", "Креш-3", "Дорн-4", "Эск-5". В Третьей Секторальной Армии будут сформированы две системных армии - "Форн-6" и "Грек-7". "Херф-8", "Иск-9" - в Четвёртой Секторальной. "Жент-10" - в Семнадцатой, а "Крилл-11" - в Двадцатой Секторальной Армии. На втором этапе мы сформируем ещё девять системных армий...
  
  - Магистр Ранцизис, - цереанин Мунди погладил бородку, - Боюсь, у нас не хватит клонов для формирования этих армий. После заключения договора с хаттами, нам потребуется четыре миллиона клонов и две тысячи кораблей только для Тринадцатой Секторальной Армии, а ведь есть и иные потребности. Кроме того, поставки новых партий клонов не безграничны.
  
  - Я предусмотрел этот фактор. Только первые семь системных армий будут сформированы из клонов. Следующие четыре будут состоять наполовину из вспомогательных войск, ещё три системных армии будут иметь по одному корпусу клонов, а остальные шесть целиком будут сформированы из вспомогательных войск. В Седьмой Секторальной Армии будет образована системная армия "Летх-12", в Первой, на Корусанте, "Мерн-13". В Десятой Секторальной - "Нерн-14". Ещё одна армия - "Оск-15" - появится в Семнадцатой. В Восемнадцатой - сразу две: "Петх-16" и "Кек-17". Аналогично в Одиннадцатой - "Реш-18" и "Сент-19". В Четырнадцатой - "Трилл-20".
  
  - Кто возьмёт командование над этими группировками?
  
  - Наиболее талантливые из джедаев. Впрочем, по большей части они будут либо высшими генералами из состава Совета, либо же мастерами-джедаями. Магистр Винду примет командование над армией "Аурек-1", магистр Кеноби возглавит системную армию "Креш-3", в которую войдёт ваш Седьмой Корпус, а также Пятьсот первый легион рыцаря Скайуокера. Магистры Шаак Ти, Кит Фисто, Пло Кун и Ади Галлия возьмут командование над "Беш-2", "Дорн-4", "Форн-5" и "Херф-8" соответственно. Магистр Ки-Ади Мунди, на вас системная армия "Иск-9". ядром её станет ваш Двадцать Первый Корпус.
  
  - Полагаю, число армий превышает число членов Совета, тем более, не все могут себе позволить командовать войсками - у нас есть и другие дела, - поинтересовался Аген Колар.
  
  - Именно. Поэтому я отобрал наиболее подходящих для этого джедаев. Оставшиеся четыре армии возглавят мастера Луминара Ундули, Макс Лим, Коулман Ккай и Вулвиф Монн.
  
  - Подходящие кандидатуры. О доблести мастера Луминары не нужно напоминать. А с Монном мы брали Муунилист, - магистр Кеноби одобрительно кивнул.
  
  - Кому поручим командование - и формирование - оставшихся девяти системных армий? - кел-дор сделал пару пометок в датападе.
  
  - Системную армию "Лехт-12" будет формировать мастер Нейа Халкион, "Мерн-13" будет поручена рыцарю Микоре Викту, "Нерн-14" я хотел передать в руки мастера Там...
  
  - Викт? Он же рыцарь, - Винду встрепенулся. - Слишком большая ответственность...
  
  Тасспиасец недоумённо посмотрел на коруна.
  
  - Это идеальная кандидатура. Впрочем, если вы так настаиваете, то... кхм. Я вообще не понимаю, почему мы ещё не присвоили ему звание мастера.
  
  - Вы хотите обсудить этот вопрос? - поинтересовалась Ади Галлия.
  
  - Да, - подтвердил Ранцизис.
  
  Шаак Ти подобралась. После Руусанской реформы в Ордене Джедаев произошли большие перемены, коснулись они и процедуры присвоения званий. Так, для того, чтобы юнлинг мог претендовать на звание падавана, ему нужно было всего лишь иметь удовлетворительные отметки по всем предметам. Падавану для получения звания рыцаря требовалось пройти пять специальных испытаний, которые были соразмерны его силе - ибо заставлять выполнять невыполнимое было бы по меньшей мере странно. Ранги же мастеров и магистров присваивались исключительно Советом Джедаев после рассмотрения каждой кандидатуры. И если раньше решение должно было быть не только единогласным решением всех магистров, но и непреложным решением главы Ордена, то сейчас требовалось всего лишь большинство голосов, а гранд-магистр обладал небольшой привилегией в один дополнительный голос - дабы число голосов было нечётным.
  
  Двенадцать джедаев. Тринадцать голосов. Каждый должен кратко высказаться, объявив своё решение.
  
  - Итак, начнём. Магистр Оппо, думаю, вы первый.
  
  - Я считаю, что нужно дать рыцарю Викту звание мастера-джедая. По совокупности его заслуг это единственное верное решение.
  
  "Один-ноль".
  
  - Я нисколько не умаляю заслуг Викта, но, думаю, ему ещё рановато становиться мастером. Откровенно говоря, его потенциал не дотягивает до мастера-джедая, - Оби-Ван характерным жестом подпёр голову кулаком.
  
  "Один-один"
  
  - Слаб? Он победил Воса, а ведь киффар был мастером. Значит, он сам стал мастером, - бросил Эван Пиелл.
  
  "Два-один".
  
  - Викт довольно молод. Я считаю, что ему следует набраться побольше опыта, прежде чем претендовать на звание мастера, - пояснил цереанин Мунди.
  
  "Два-два"...
  
  Так как решение должно было быть вынесено быстро, магистры приводили краткие аргументы, характеризующие личность и действия джедая, а потому "голосование" не заняло много времени. Шаак Ти высказалась за присвоение Микоре звание мастера, её поддержали Пло Кун и Ади Галлия. Против выступили магистры Мейс Винду и Кит Фисто. Неожиданно против высказался гранд-магистр Йода; Аген Колар столь же неожиданно поддержал назначение Викта мастером. Таким образом, окончательное решение оказалось за магистром Сэйси Тином.
  
  Икточи окинул взглядом присутствующих и отложил датапад.
  
  - С одной стороны, вы правы, указывая на его молодость, и невысокий потенциал в силе. Но... многие из тех, кто превосходил его - сейчас мертвы, потому что были не способны подстроиться под новую обстановку, новые условия. А он - смог. Я ознакомился с его досье. Он умеет думать и понимать происходящее, а также имеет силу воли для принятия решений, что является решающим фактором для мастера. Викт прекрасно осознаёт свою ответственность, а потому воспримет это повышение не как награду, а как очередную проблему, которую нужно решить. И я думаю, что он решит её - и решит успешно. Поэтому я считаю, что нужно присвоить ему звание мастера-джедая - ибо звание рыцаря он попросту перерос. Выращивая растение, мы со временем перемещаем его в больший горшок - ибо оставив его в прежнем, мы рискуем погубить растение.
  
  Шаак Ти позволила себе мимолётную улыбку. Викт всё же станет мастером-джедаем.
  
  - Хм-м... - Йода прикрыл глаза, - Присвоит Совет звание мастера джедаю этому. Таково решение.
  
  - Значит, мы сможем порадовать Викта сразу же по прилёту оного на Корусант, - подытожил Пло Кун.
  
  - Мне не по душе это решение. Викт слишком... - буркнул корун.
  
  - Решение Совета непреложно, - отрезал Йода.
  
  - Кстати, - Шаак Ти переглянулась с Оби-Ваном Кеноби, - Это решение устроит и магистра Вокару Че.
  
  - В каком смысле? - удивилась Ади Галлия.
  
  Кеноби тяжело вздохнул.
  
  - Она была... красноречива, и высказала всё, что думает по поводу Совета и его решений. Мы должны были сразу же направить Викта в Храм на лечение, а не поручать ему вести переговоры. Как она сказала: "вы считаете его двужильным ранкором, а он ведёт себя как безмозглая банта, бездумно следуя вашим приказам".
  
  - Ну, раз он будет на Корусанте, то сможет и отдохнуть, и полечиться, - Пло Кун развёл руками. - Магистр Ранцизис, вы хотите продолжить?
  
  Тасспиасец поклонился.
  
  - Да, спасибо, магистр Пло. Теперь можно продолжить. Так... Да. "Мерн-13" будет поручена мастеру Микоре Викту, "Нерн-14" я хотел передать в руки мастера ТамʼГи Оррона, армия "Оск-15" будет подчинена...
  
  ***
  
  Впервые за несколько месяцев главы Конфедерации Независимых Систем собрались, чтобы обсудить накопившиеся вопросы и принять решения насчёт дальнейшей стратегии ведения войны с Республикой. Местом встречи была выбрана планета Боз Пити, расположенная в секторе Халла, неподалёку от Биммасаари. Планета славилась своими огромными захоронениями и гробницами: некогда населявший Боз Пити народ полностью вымер более четырёх тысяч лет назад, оставив после себя лишь надгробия и монументы.
  
  Эта пустая планета была использована Сепаратистами для создания мощного форпоста. Десяток заводов бесперебойно производили боевых дроидов, а на орбите планеты висел флот боевых кораблей числом в три сотни - и это при том, что он постоянно пополнялся.
  
  Там же, на поверхности планеты, находилась и укреплённая база, с возвышающейся в центре башней дальней связи, которая обеспечивала надёжное соединение практически с любой частью Галактики.
  
  Лидеры Сепаратистов собрались в большом круглом помещении на верхних этажах башни. Последним прибыл сам Генерал Гривус. При его появлении разумные непроизвольно вздрогнули. Дроид-тактик, стоящий у стены, беззвучно отдал честь Гривусу.
  
  А вот граф Дуку был в виде голограммы, как и эрц-герцог Джеонозиса. Последний объяснил личное отсутствие занятостью в связи с подготовкой к пробному запуску первого автоматического завода по производству боевых дроидов. Граф же имел ещё более вескую причину.
  
  - Прошу простить, друзья мои, но я был занят встречей с Владыкой Сидиусом. Он сообщил важные сведения, и теперь мы сможем эффективнее вести борьбу. Совет Сепаратистов снова нашёл безопасное тайное убежище, чтобы и дальше руководить военными действиями и управлять распределением жизненно важных ресурсов среди тысяч наших миров. И хотя мы потерпели поражения на крайне необходимых нам планетах, мы обязательно отомстим за неудачи на Муунилинсте и Джабииме, и, воспрянув духом, нанесём ответный удар. Наши армии дроидов неутомимы под чутким руководством самых проверенных генералов. Наши солдаты из плоти и крови обладают железной волей, подкреплённой знанием, что они сражаются за истину. Позади почти семь с половиной месяцев войны, но наш боевой дух не угас. Мы не доверяем Республике, ибо она доказала свою несостоятельность. Она лишает нас независимости и права на самостоятельное руководство, свободное от коррупции. Республика сама развязала эту никому не нужную бойню, сея смерть на бесчисленных планетах в пределах своей территории, которые лишь желали сами вершить свою судьбу.
  
  - Что насчёт неудачи в переговорах с хаттами? - проскрежетал Поггль Меньший.
  
  - Это временная неудача. Вскоре мы возьмём инициативу в свои руки.
  
  Нут Ганрей качнул головой.
  
  - Но джʼедаи очʼень сʼильны. Особʼенно после поʼявлʼения у них новых кораблʼей. А ваш Генʼерал Грʼивус оказʼался не такʼим уж и нʼепобедʼимым.
  
  Киборг закашлялся, злобно зыркая на неймодианца, собрался разразиться гневной речью, но сразу же умолк под взглядом графа, который дипломатично ответил неймодианцу:
  
  - За наши постоянные передислокации Республика заклеймила нас трусами. И это говорят те, кто сидит под защитой Службы Безопасности на Корусанте, пока мы все больше укореняемся на планетах, разбросанных по всей Галактике. Но это лишь делает таких болтунов удобной мишенью, и, помяните мое слово, Корусант окажется в руках Конфедерации быстрее, чем мы думаем.
  
  - Что вы имеете в виду? - переспросила Шу Май.
  
  - Следующие месяцы станут зарёй нашей победы, временем, когда Республика прекратит свое существование. Грядут перемены, которые с корнем вырвут всю гниль старой власти, и новый союз принесет справедливость в Галактику. Как я уже говорил, мой господин предоставил важные сведения. В следующем месяце мы осуществим атаку на Корусант.
  
  Лидеры КНС зашептались, переглядываясь друг с другом.
  
  - На Корусант?
  
  В разговор вмешался Гривус.
  
  - Мы заставим этих лживых и продажных сенаторов трястись от страха! Граф Дуку! Позвольте мне...
  
  - Друг мой, для вас будет иное задание. Как впрочем, и для остальных. Кроме нападения на Корусант, будет осуществлено вторжение на Родию и Рилот. Вы же, Генерал, будете отвлекать джедаев в другом месте, с помощью нового оружия.
  
  Пассел Ардженте привлёк внимание графа.
  
  - Кто осуществит нападение на Корусант?
  
  - Это будет отвлекающая атака, однако джедаи должны будут быть уверены в серьёзности наших намерений. Посему, мы поручим командование флотом одному из дроидов-тактиков, - стоящий у стены дроид выступил вперёд, - ТХ-07 проявил себя во многих операциях, и именно ему будет поручено осуществить нападение.
  
  - Милорд, - ТХ-07 почтительно склонил голову, - я готов выступить немедленно.
  
  - Но что делать с превосходством новых вражеских кораблей? - поинтересовался Сэн Хилл, - "Предусмотрительных" у нас не так много, "Бунтарей" требуется по три-четыре единицы на один республиканский "Охотник"; та же ситуация с фрегатами "Щедрость" - их нужно три-четыре. А ведь Корусант хорошо охраняют...
  
  - Не беспокойтесь. Наши инженеры не даром зарабатывают свои кредиты. - перед разумными появилась голограмма корабля. - Позвольте представить вам "Бунтарь-2" - "Инсургент". Наши друзья куаррены, - Дуку кивнул Тиккесу, - провели большую работу, глубоко модернизировав корабль.
  
  Куаррен тряхнул отростками, и встав, заговорил:
  
  - "Инсургент" станет достойным противником республиканским кораблям. При длине в два с половиной километра он управляется экипажем из трёхсот разумных и тридцати тысяч дроидов. Гипердвигатели второго класса обеспечивают приемлемую мобильность. Вооружение его состоит из четырёх тяжелых носовых турболазеров, двенадцати тяжелых турболазерных пушек, двадцати четырёх тяжелых турболазерных турелей, двадцати турболазерных пушек средней мощности, девяноста сдвоенных лазерных пушек, девяноста шести сдвоенных легких лазерных пушек и двухсот сорока легких скорострельных лазерных пушек. В ангаре корабля помещается до пятисот сорока истребителей "Стервятник" и двухсот бомбардировщиков "Гиена".
  
  Как только куаррен закончил, слово вновь взял граф Дуку.
  
  - В атаке на Корусант примут участие первые двенадцать кораблей этого класса, которые сейчас достраиваются на верфях Ханникау и Креннемоннена. Кроме них, в операции будет задействовано восемьдесят "Барышников", сорок "Бунтарей", двадцать восемь "Предусмотрительных" и сто сорок фрегатов "Щедрость".
  
  - Впечатляет, - отреагировал Уат Тамбор.
  
  - Несомненно, - человек улыбнулся, - Что же касается захвата Рилота... Эта операция будет поручена вам.
  
  - Каковы сроки её проведения?
  
  - Через полтора месяца.
  
  - Приел...и... - скакоанин повернул вентиль на костюме, - Приемлемо. К этому времени мы соберём достаточные силы, а также введём в строй первые "Волнорезы", - под недоумёнными взглядами Тамбор пояснил, - Это новая разработка наших скакоанских технологов.
  
  - Превосходно, - граф Дуку повернулся к Нуту Ганрею, - Чем порадует нас Торговая Федерация?
  
  Тот сделал знак своему сопровождающему.
  
  - Мы сосредоточʼлись на разрʼботке небʼльших кораблʼй. Вскоре наши флоты пополнят шестисотметровые фрегаты "Предатель" и двухсотметровые корветы "Стрела". Кроме того, мы начали производство охранных станций "Гнездо": двадцать метров в высоту, десять в диаметре. Экипаж - четыре дроида В-1. Спаренная средняя бластерная пушка. Несёт шесть истребителей "Стервятник" в откидных гондолах. Не имеет двигателей, однако это позволило оснастить станцию дефлекторным щитом. Полностью автономна и может быть размещена на орбите планеты или в глубоком космосе.
  
  - Чудно. Не сомневаюсь, что ваши производственные мощности позволят вам выпускать большое количество таких... изделий. Уважаемый Вице-король, я хочу поручить вам захват Родии.
  
  - Это будʼет лʼёгкая задачка.
  
  Граф Дуку заинтересованно посмотрел на него.
  
  - Откуда такая уверенность?
  
  Неймодианец самодовольно пояснил:
  
  - Мы подкупʼили сʼенатора Онаконду Фарра, а чʼерез нʼего повлʼияли на прʼавитʼельсво Родии. Планʼета готова присоʼединится к Конфедʼерации, воʼоружʼёные сʼилы так же перʼейдут на нашу стʼорону.
  
  - Прекрасная новость! - аквалишь По Нудо пару раз хлопнул в ладоши, - это будет серьёзный удар по Республике...
  
  ***
  
  Обри Уин медленно двигалась по катакомбам в сторону покоев Карины Великой. Настал срок, назначенный Великой Королевой: она должна была продемонстрировать ей и эрц-герцогу свои успехи. Улыбка коснулась губ девушки. Они будут... удивлены.
  
  Поггль не знал и даже не догадывался, чем именно занимается джедайка - Королева не посвятила его в свои планы, оставив ему ведение дел внешних, чем он и занимался. Буквально пару часов назад закончилось совещание глав Конфедерации, на которых была определена дальнейшая стратегия действий. Впрочем, это мало волновало Обри.
  
  Достигнув тронного зала, она увидела эрц-герцога, стоящего перед королевой. Он как обычно опирался на свою костяную трость. Обри, подавив улыбку шагнула к ним.
  
  - Моя Королева.
  
  Карина Великая взмахнула лапами.
  
  - Надее-юсь, сейчас мы уви-идим результаты ваши-их трудо-ов.
  
  - Голокрон, добытый эрц-герцогом, оказался полезен, - прострекотала Обри, после чего сделала взмах рукой.
  
  "О да, очень полезен". Обри, имея талант к целительству, познала огромное количество секретов лечения Силой, вместе с которыми научилась манипулировать телами пациентов, ускоряя жизненные процессы для скорейшего заживления ран. Однако, ситхский голокрон открыл ей ещё больше.
  
  Из темноты вышли два... джеонозианца. Любой без труда узнал бы представителей расы, населяющей Джеонозис. Вот только выглядели они необычно: ростом около двух метров, с толстыми руками и ногами, под кожей которых перекатывались мускулы; полностью лишённые крыльев; с необычным, красным оттенком кожи. Эти воины сжимали в руках виброглефы, неподъёмные для обычного джеонозианца.
  
  - Что это такое? - удивлённо спросил Поггль.
  
  - Я ещё не придумала им названия, но раньше ситхи называли таких существ массаси. Генетически измененные воины: гора мышц и зачатки сознания.
  
  "Голокрон открыл ей множество тайн - и она с упоением окунулась в их изучение, постигая всё новые и новые вершины. Теперь, когда единая воля Улья сковывала её сознание - она могла не бояться Тьмы, а потому - с жадностью окунулась в неё. Ибо она предоставляла такие возможности, о которых раньше девушка и мечтать не могла".
  
  По щелчку пальцев из темноты выпрыгнули несколько новых... существ. На этот раз они были меньше обычного инсектоида, но зато обзавелись ещё двумя парами конечностей, которые были оснащены устрашающего вида когтями. Острые зубы украшали пасть этих монстров.
  
  - А этих существ называли йиргуноарками, - Обри погладила ближайшее существо по голове.
  
  - Ка-ак тако-ое возмо-ожно? - поинтересовалась Карина.
  
  - Природное выращивание существ имеет свои пределы, селекция так же долговременна и неэффективна. Она занимает поколения, тогда как алхимия действует мгновенно, сразу и навсегда. Используя Силу и алхимию, можно влиять на физическую материю, что я и сделала. В древности ситхи выводили специальных боевых существ, а также усиливали собственных воинов, дабы сокрушать своих врагов.
  
  "Однако, ситхи управляли не только живым, но ещё и мертвыми. Неорганическим, если можно так выразиться. И это было намного проще".
  
  Ещё одна серия щелчков - и из темноты выступили мёртвые воины Улья, уже много раз виденные Погглем и Королевой. Однако, на этот раз они не выглядели... вялыми и медлительными. Нет. Они двигались чётко и размеренно, их глаза, ранее затянутые белой пеленой, сейчас светились зелёными огнями. В довершении всего, они сжимали в руках бластеры.
  
  - Что-о ты-ы сде-елала-а с ни-ими-и?
  
  - Я всего лишь улучшила то, что уже было, - скромно ответила Обри.
  
  "О да, эта часть знаний, хранившихся в голокроне, была поистине потрясающей. Десять тысяч лет назад Датка Грауш - выдающийся ситхский алхимик - создал, в результате эксперимента, в котором использовал Силу и алхимию ситхов, существ, которых позднее прозвали Коррибанским зомби. Полученные в итоге существа были способны обращать представителей других видов в себе подобных через укус. На протяжении многих тысячелетий зомби защищали гробницы Тёмных Лордов в долине Голг Коррибана. Превратившись в ходячего мертвеца, существа обретали большую физическую силу и остроту зрения в темноте. Наступление нежити было очень трудно остановить, особенно если её было много. Зачатки интеллекта этих существ позволяли им владеть бластерами, термальными детонаторами и другими видами оружия, в зависимости от своей расы".
  
  "Ха-ха-ха!"
  
  Однако, воины Великой Королевы Карины уже были мертвы. А потому ей было намного легче улучшить их. Теперь их скорость реакции повысилась, и они стали ещё смертоноснее. А самое главное - беспрекословное подчинение Воле. Её Воле.
  
  - Я довольна тобой! - Королева благодушно кивнула головой.
  
  - А уж как я довольна... - впервые после долгих месяцев Обри заговорила на общегалактическом.
  
  - Ум-м? - удивлённо хмыкнула Карина.
  
  - Убить её.
  
  Едва последний звук покинул гортань девушки, как мертвецы вскинули бластеры. Слитный залп десятка бластеров пробил голову Карины. Великая Королева дёрнулась и обмякла. Массаси играючи управились с несколькими охранниками Поггля. Сам эрц-герцог в страхе замер, глядя на мёртвую Королеву.
  
  Наконец, он смог поражённо прострекотать.
  
  - Воля Улья... не исчезла!
  
  - Именно. Ибо теперь это моя ВОЛЯ! - смех Обри отражался от высокого свода помещения, и эхо вторило ей, - И ты будешь служить мне.
  
  Подкравшиеся сзади мертвецы надёжно зафиксировали Поггля. Тот попытался вырваться, однако ничего не смог сделать.
  
  "Да, голокрон хранил много тайн, в том числе, и как пойти против воли Улья, которая подчинила её себе. Однако, Обри освободилась не для того, чтобы бежать. Вовсе нет. Голокрон открыл ей нечто большее. Силу Тёмной стороны.
  
  "Со Страстью я приобретаю Силу". Её страстью стало познание секретов, которые открывали ей огромные возможности. "С Силой я приобретаю Власть". С этими знаниями она могла добится своей цели - власти над всеми тайнами этого мира. "С Властью я приобретаю Победу". Однако, многие захотят убить её, в первую очередь джедаи, ибо они не примут её пути. Но власть позволит ей победить. "С Победой я разорву свои цепи". Да. Победить. Победить всех, дабы никто не смел стоять у неё на пути. "И Великая Сила освободит меня". Да. Именно так".
  
  Обри, улыбнувшись, подошла к нему.
  
  - Ты будешь служить мне. Как и вся ваша раса. Впрочем, живые меня мало интересуют. Ибо они слабы.
  
  Достав изо рта извивающегося красного червяка, Обри протянула руку и посадила его эрц-герцогу на голову. Тот мгновенно проник через ноздрю джеонозианца внутрь его тела.
  
  - Какая жалость, что ты нужен мне живым. Пока.
  
  Поггль дёрнулся, после чего выпрямился. Мертвецы отпустили его, сделав шаг назад.
  
  - Что насчёт других королев? - прострекотал Поггль.
  
  - Не беспокойся. Мои верные йиргуноарки уже заразили их, и теперь они подчиняются мне.
  
  Достав ещё одного червяка, Обри швырнула его к останкам Великой Королевы, которые всё ещё содрогались в спазмах.
  
  "Не пропадать же... Интересно, я смогу заставить её производить сразу мёртвых воинов и слуг?"
  
  ***
  
  Пять лет, проведённых на этой планете, мало сказались на нём. Да, привычная одежда сменились какими-то лохмотьями, от некоторых привычек пришлось отказаться, но любой, кто увидел бы его, безоговорочно узнал бы в нём прежнего Миттʼрауʼнуруодо.
  
  Да, он уже давно не вёл светских бесед, не говорил на чеунху, не стоял на мостике корабля - однако это по-прежнему был он. Самый молодой командир Чисских Экпансионистских Сил, изгнанный за свою необычную тактику ведения боя, которую остальные восприняли в штыки. Изучить противника, понять его суть и победить - ещё до боя. Таков был принцип Трауна. Для других же это считалось чуть ли не позором... Глупцы.
  
  Даже тут, на этой отдалённой планете, Траун оставался в своём уме, ибо ему было чем его занять. Изучение планеты, контакты с местными аборигенами, изучение их культуры и обычаев - этим он занял свою голову, потому как других забот у него не было. Пропитание он добывал с лёгкостью, однако ни один заряд мазера, оставленного ему в качестве оружия, не был использован: чисс обходился самостоятельно сконструированными ловушками...
  
  Траун как обычно сидел на своём излюбленном месте у небольшого озера, когда сложившийся порядок вещей был прерван происшествием. Звук... С неба донёсся звук работающего двигателя.
  
  Запрокинув голову, чисс отстранённо наблюдал, как к поселению местных жителей спускается несколько челноков.
  
  "Хм, интересно, кто это? Маловероятно, чтобы кто-то заинтересовался такой отдалённой и малозначительной планетой. Пираты? Возможно. А значит, нужно узнать подробности".
  
  Через пару минут он оказался рядом с деревней. Там уже были чужаки. Люди, судя по всему. В военной форме, они пытались общаться с аборигенами, однако никто друг друга не понимал, и даже дроид-переводчик не сильно им помог.
  
  Происходящее заинтересовало Трауна, и он приблизился к пришельцам, будучи готовым в любой момент открыть огонь. Те сразу заметили его, непроизвольно дёрнувшись за оружием. Чисс, однако, даже не шелохнулся. Люди тоже замерли в нерешительности.
  
  - Эй, ты кто? Ты не похож на местных дикарей! Э-э-э... Ты вообще понимаешь меня? - обратился к нему человек, одетый в несколько более шикарную форму.
  
  - Да, я понимаю общегалактический, - протянул чисс. - Меня зовут... Траун.
  
  "Вряд ли они смогут выговорить моё полное имя".
  
  Предводитель группы облегчённо вздохнул.
  
  - Слава Тронгу!.. Не подскажете, где мы? Наш навигационный компьютер был повреждён во время боя, и мы оказались неизвестно где. Здесь нет сетки гипермаяков, и мы не можем определить наши координаты. Если бы мы их знали, то могли бы вернуться обратно...
  
  - Вы в Неизведанных регионах. А планета... я мог бы указать вам её на карте. Этот район космоса хорошо известен мне.
  
  - А сам-то ты тут как оказался? - спросил один из людей, недоверчиво рассматривающий чисса.
  
  - Мой корабль разбился на этой планете пару лет назад. Мне... пришлось бежать, а потому я использовал первое попавшееся судно. К сожалению, оно оказалось ненадёжным.
  
  Человек усмехнулся.
  
  - Можешь дальше не рассказывать - я и сам всё вижу. Небось какая-нибудь дворцовая интрига случилась, после которой некоторым военным и дворянам пришлось бежать?
  
  - Можно сказать и так, - дипломатично ответил Траун. Сейчас подробности его жизни были бы излишни.
  
  - Ладно, это не моё дело. Меня зовут Даркмур, Дерриан Даркмур, капитан Космических Сил Рустибара. Раз так, то... прошу на борт.
  
  Короткий полёт, и челнок влетел в ангар довольно большого корабля неизвестной Трауну конструкции. На борту боевого судна - а это был именно боевой корабль, ощетинившийся стволами орудий - была эмблема в сине-белой гамме - незнакомая чиссу... Впрочем, это его сейчас не волновало.
  
  Впервые за долгие годы он вновь оказался в космосе. Человек провёл его в рубку корабля - огромного восьмисотметрового боевого корабля. Чиссу понадобилось пара минут, чтобы разобраться в приборе, остальное было делом техники - он в своё время хорошо изучил карту Галактики, хранившуюся в памяти "Охотника за выгодой", корабля, который он захватил когда-то очень давно...
  
  Когда расчёт прыжка был завершён, человек вновь обратился к нему.
  
  - Вот что, Траун... Мне нужен помощник на мой корабль. Прежний оказался никудышным трусом: из-за него нас и потрепало в прошлом бою. Вы же выглядите вменяемым разумным, да и выправка выдаёт в вас военного.
  
  - Я предпочту принять ваше предложение, командор Торполи... В любом случае, это намного продуктивнее, чем провести остаток жизни, изучая особенности местных форм жизни, которые, к слову, не блещут разнообразием.
  
  - Ха-ха, да вы остряк! И даже не поинтересуетесь, с кем мы воюем? - насмешливо спросил Даркмур.
  
  - Думаю, в скором времени вы просветите меня, - Траун ответил в тон человеку...
  
  Вскоре корабль совершил прыжок, унося Трауна прочь от его тюрьмы. На борту корабля была незнакомая ему эмблема - вот только вся остальная Галактика знала её очень хорошо.
  
  Это была эмблема Конфедерации Независимых Систем.
  
  ***
  
  Верховный Повелитель Шимррой Джамаане, управляющий многочисленными кастами народа йуужань-вонгов, обозревал огромный флот, летящий в пустоте. Он состоял из бессчётного числа кораблей, основную массу которых составляли корос-строна - огромные стокилометровые живые корабли дисковидной формы, несущие в себе будущее его народа, тех, кто должен был заселить Галактику, к которой они и направлялись.
  
  Этот полёт длился уже очень давно, и не осталось ни одного корабля, который бы помнил родную галактику йуужань-вонгов, сгинувшую в хаосе войны. Век живых кораблей был короток, и всё же, благодаря мастерам-формовщикам, технологии постоянно улучшались. Один из экспериментов молодого мастера Тагруунь Каад, корос-строна "Баану Миир", безукоризненно функционировал уже девять сотен лет, несмотря на то, что предельный срок жизни такого корабля составлял всего пять сотен лет. Но мастер-формовщик клялся Йун-НеʼШелой, что корабль-мир, несущий в себе около миллиона живых существ, проживёт тысячу лет.
  
  Верховный Повелитель усмехнулся. Жрецы Йун-Йуужаня обвиняли Каада в ереси, однако тот отвергал все обвинения в свой адрес. И Джимрой склонен был верить ему - ибо результат его деятельности был, что называется, налицо. Если мастер-формовщик окажется прав, они узнают это гораздо позже, чем флот доберётся до нового дома.
  
  Естественно, они летели не наобум. Это было бы излишне самонадеянно и чересчур рискованно с их стороны. Открыв новую галактику три тысячи лет назад, они неустанно исследовали её. Передовой отряд, действующий в районе, который имел местное название "Неизведанные Регионы", уже столкнулся с несколькими расами. Одни решили примкнуть к тем, кого называли "Пришельцами Издалека", другие яростно сражались с ними. Разведчики Йун-Харлы, оснащённые углитх-маскунами, позволяющими им незаметно действовать среди населяющих эту Галактику разумных, максимально осторожно собирали сведения о происходящем там, дабы по прибытию флота передать её на корабли. Иногда эта информация достигала не только его самого, но и остального флота, и тогда весь народ преисполнялся гнева.
  
  Ибо народы, населяющие Галактику, не только не почитали живое, отдавая предпочтение мёртвому, но и создавали богомерзких "дроидов", само существование которых нарушало равновесие бытия. Воины клялись Йун-Йаммуке - богу войны - что сокрушат еретиков и преподнесут их в жертву богам. Иногда Верховному правителю приходилось отдавать приказ распылить специальные вещества, подавляющие гнев воинов.
  
  Пусть берегут его для будущих сражений, ибо Шимрой, в отличие от Мастера Войны Цивонга Ла, не питал иллюзий о скорой победе. Ибо для него благополучие народа йуужань-вонгов было превыше воинской доблести, которая может дорого стоить.
  
  Но всё же, время для всего этого ещё не настало. Как доложил ему один из жрецов, Галактика увидит их только через сорок местных лет.
  
  Что ж. Он подождёт.
  
  ========== Глава 33 ==========
  
  Того, кто не задумывается о далеких трудностях,
  непременно поджидают близкие неприятности.
  (Конфуций).
  
  ***
  
  Когда мой доклад "вышестоящей инстанции" завершился, и голограммы дальней связи погасли, я смог облегчённо выдохнуть. "Кажется, всё прошло на удивление гладко. Начальники остались довольны моей работой. Впрочем, поводов для упрёков я и не давал, так что... всё нормально. Хотя... какое-то странное чувство. Точнее, его отсутствие. Я не ощущаю удовлетворения от проделанной работы, нет чувства гордости за совершённое. Почему? Даже и не знаю. Может..."
  
  - Учитель? - голос Асоки вырвал меня из пелены размышлений.
  
  - А, да. - я ухмыльнулся. - Сообщи ОʼКоннор - пусть готовит корабль к отлёту. И пусть свяжется с Лихтендалем.
  
  - Мы летим на Корусант?
  
  - Да.
  
  - Вот здорово! Значит, сможем побывать в Храме?
  
  Я на пару секунд задумался.
  
  - Вряд ли нас сразу же кинут в бой, поэтому... минимум на неделю отдыха мы рассчитывать можем, но... учитывая обстановку - то не более двух недель.
  
  - Я понимаю, - кивнула девочка.
  
  Через полчаса CR-90 уже пристыковался к "Акаги". Ну да, "Одобряющий" - это не ИЗР, у него ангар раза в три скромнее. Мы даже "Консульский" в него не впихнём, не говоря уже о более громоздких судах вроде кореллианских фрегатов. К счастью, как раз для таких вот случаев корабли и оснащаются внешними стыковочными узлами, которые обеспечивают не только герметичный проход между кораблями, но и жёсткую сцепку.
  
  В ангаре нас встретили Лихтендаль и Блэм. Атоанец и клон поприветствовали нас.
  
  - Сэр, все корабли в полной боевой готовности. Ждём приказа.
  
  - Берите курс на Корусант, первый лейтенант. Сколько нам там лететь?
  
  - Полёт займёт двадцать часов, сэр.
  
  - Да мы вроде как и не устали, сэр, - буркнул Блэм.
  
  - Не переживай. Война никуда от нас не убежит, - заверил я клона.
  
  Повернувшись к ученице, я сообщил ей:
  
  - Сейчас отдыхаем пару часов, а затем - на тренировку. Немного разомнёмся.
  
  - Ага!
  
  ***
  
  Однако, несмотря на указания учителя, Асока задержалась в рубке корабля. Её взгляд зацепился за увлекательную картину: первый лейтенант Сумераги Ли Норьега и Жестяныч стояли по разные стороны тактического стола, и, судя по всему, сражались на симуляторе.
  
  Подойдя ближе, девочка поздоровалась и осмотрела "поле боя". К её изумлению, вместо пехотных отрядов там были проекции боевых кораблей. Тогрута тут же поинтересовалась у девушки:
  
  - Эм, Сумераги? Не отвлекаю?
  
  - Нет, коммандер Тано.
  
  - А разве он может управлять кораблями? Он же пехотинец? - Асока указала на Жестяныча.
  
  - Дроиды ООМ-серии довольно универсальны, и могут командовать как наземными отрядами, так и кораблями или группами кораблей, в зависимости от текущей ситуации, и притом без-каких-либо усовершенствований, в отличии от офицеров-органиков, которые по большей части разделяют специализацию, - пояснила Ли Норьега, наблюдая, как её Консульские атакуют последний фрегат "Щедрость".
  
  - Вот как? - тогрута заинтересованно уставилась на "поле боя", - Я и не знала. Надо будет попробовать...
  
  "Упс... у меня же скоро тренировка..."
  
  - Тогда... через пять-шесть часов жди меня здесь, - девочка хлопнула дроида по плечу.
  
  - Понял-понял, - Жестяныч козырнул.
  
  ***
  
  Однако, прежде чем отдыхать, я решил проверить свой протез. Было какое-то ощущение... Предчувствие... Нехорошее. Дальнейшее течение события показало, что я был прав в своих подозрениях.
  
  Один из дроидов медцентра подтвердил, что четыре из шестнадцати суставов кисти нуждаются в замене. Плюс, весь внешний корпус нужно было поменять: как сообщил IM-6, металл стал хрупким, появились многочисленные сколы и трещины. Вот только нужных деталей, кроме суставов, в медцентре не оказалось.
  
  Поразмышляв минут пять, я связался с нашими ремонтниками - и те меня обрадовали, доложив, что уже давно изготовили комплект запасных частей. Предусмотрительные ребята: инициатива, с какой стороны не посмотри. Правда, доставленные через полчаса панели и пластины были... новенькие: блестящие и отполированные. Мне даже показалось, что они хромированные, но клон-техник заверил, что это всего лишь отполированный металл. А красить они не стали, мотивируя тем, что я сам могу это сделать.
  
  Хмыкнув, я приказал дроиду начать установку деталей. Вот ещё, с покраской возиться... и так сойдёт. Какая разница-то? Чёрный, белый, серебристый... Я не настолько привередлив. Да и на назначенную тренировку скоро идти, а краска будет сохнуть какое-то время.
  
  Так что, я, с минуту полюбовавшись на серебристую ладонь - на которой были установлены специальные мягкие вставки, которые были довольно шершавыми, что позволяло уверенно удерживать предметы в искусственной руке - проверил подвижность, выполнив небольшой комплекс разминочных упражнений и отправился в тренировочный зал.
  
  ***
  
  Асока ушла от выпада джедая, и попыталась атаковать его в ноги, но её сдвоенный удар с лёгкостью был заблокирован коротким оранжевым лезвием. В следующий миг уже ей пришлось защищаться от ударов человека. Внезапно он отпрыгнул - что было удивительно, учитывая, какая неприязнь была у него к различного рода акробатике - и выхватил бластерный пистолет.
  
  Асока мгновенно сосредоточилась - и бластерные болты растеклись по выставленной ей защите.
  
  - Отлично! - учитель шутливо крутнул бластер, зачем-то поднёс его дулом к лицу и дунул, - Уже намного лучше.
  
  Асока радостно улыбнулась, деактивируя клинки. Покинув центр зала, они устроились на ковриках в одном из уголков.
  
  - Правда?
  
  - Точно-точно. Надеюсь, теперь тебя не подстрелят, если ты вдруг окажешься без мечей.
  
  - То есть, я выучила эту технику?
  
  - Ну... нет предела совершенству! - учитель назидательно воздел палец к потолку.
  
  На несколько минут они погрузились в молчание.
  
  - И всё же, хорошо, что вы стали моим учителем. Я от вас так много узнала... А то попала-бы в Корпус Обслуживания, - Асока скривилась, показывая своё отношение к тем неудачникам, что не удостоились чести стать падаванами. Учитель, однако, не разделил её эмоций.
  
  - Ну, и что это за покровительственно-порицающий тон? - хмыкнул учитель.
  
  - Эм... простите, учитель. Но... это же Корпус Обслуживания, - тогрута развела руками.
  
  - "Vse professii nujni, vse professii wajni" - учитель вновь сказанул что-то на странном языке, - Я хочу сказать, что не стоит так относится к тем, кто... В общем, гордится собой ещё куда ни шло, но вот презирать нижестоящих - это не дело. Корпус Обслуживания очень важен: без него, как и без остальных Корпусов, Орден Джедаев был бы неполноценен.
  
  - А чем они важны?
  
  - Ну...
  
  Учитель откашлялся и начал перечислять:
  
  - Для начала, Корпус Обслуживания. Он занимается хозяйственной деятельностью, и всем тем, что позволяет Ордену функционировать: от банального ухода за зданием Храма и готовкой пищи до рассылки информации и ремонта техники. Джедаи, состоящие в Сельскохозяйственном Корпусе, используют Силу для взращивания всего живого - и растений, и животных, их селекции и улучшении. Засуха, паразиты, болезни и нестабильность - с этим борются джедаи-аграрии: они достигли больших успехов в этом деле. К примеру, с помощью техники под названием Конситор-сато можно в разы ускорить рост растений без вреда для них. Этот Корпус, помимо всего прочего, обеспечивает питанием всех Джедаев, а многочисленные отделения по всей Галактике - капитулы - помогают нуждающимся на местах. Помнится, капитул на Танаабе с помощью своих улучшенных дента-бобов обеспечивает ими почти всё Внутренне Кольцо.
  
  - Хм, я и не знала...
  
  - Самообразование - тоже важная вещь, - Викт подпёр голову руками, - Медицинский корпус... ну тут всё понятно. Образовательный занимается обучением юнлингов, а Исследовательский... Тут несколько сложнее. Ранее это был один корпус, но сейчас он разделён на три... Точнее, два отделения со времени отделились от него, образовав самостоятельные Корпуса. Собственно Исследовательский - который ещё именуют Разведывательным - который занимается практическим изучением планет и населяющих их рас, растений и животных. Состоящих в нём джедаев редко можно увидеть в Храме. Порой падаваны улетают со своими учителями, чтобы вернуться только лишь для того, чтобы в свою очередь взять ученика, будучи уже рыцарями. А потом... потом они могут и не вернуться никогда: они открывают новые планеты, и в медитациях прокладывают новые пути сквозь гиперпространство. Есть Корпус Равновесия, который следит за Галактикой, соприкасаясь с Силой, и следя за всем миром в целом, пытаясь уловить колебаний обеих сторон Силы. Иногда говорят, что этот Корпус хранит равновесие - отсюда и произошло его название; и корпус Пророков - который сосредотачивает усилия всех своих членов на одной конкретной задаче или на месте. А почему пророков - тут всё просто. Они следят за пророчествами, а иногда - сообщают их. Есть ещё несколько Корпусов - одни практически неизвестные, навроде Корпуса Теней; другие же более открыты - вроде Корпуса Стражи, которые охраняют Храм.
  
  - Ого... я и не знала, что их так много... А чем занимаются эти Тени?
  
  - Без понятия. Знаю, что они есть, но никогда не видел. Может, их и нет?
  
  - Э-э-э... Это как?
  
  - Говорю же - не знаю.
  
  - Интересно, а меня бы взяли туда?
  
  - Тебя и не возьмут, ведь принадлежишь ты к великому Корпусу Равновесия...
  
  - Да ну вас, учитель!
  
  ***
  
  Завалившись в свою каюту, я сразу же направился в душ. Очередной урок с Асокой порядком вымотал меня. Не перестаю удивляться, как много она не знает. Или это я знаю слишком много?
  
  Кстати, о многом... Нужно ведь составить отчёт для Джасмилль... По прилёту на Корусант нужно будет сразу отправить его, а то я что-то подзадержался.
  
  Завершив водные процедуры и завернувшись в полотенце, я устроился за датападом.
  
  Так, что же написать то? В принципе - сообщить я могу не так уж и много. Что касается бомбардировщика BTL\B, то к этому агрегату претензий нет вообще. Прекрасная машина, которая и через сорок лет будет способна дать прикурить любому кораблю. А то, что Альянс переквалифицировал их в тяжёлые истребители... ну, они за это сполна поплатились.
  
  Так, что там дальше... Ага. Перехватчик Eta-2 "Актис". Ну, тут тоже вроде как претензий нет, за исключением цены оного пепелаца. Хотя... чем меньше аппарат такого класса, тем он дороже. Хотя на нём даже гипердвижка нет, что должно было сказаться на цене: не делают сейчас таких маленьких гипердвигателей. Плюс, массовое производство тоже должно цену снизить...
  
  А вот по ARC-170 у меня есть что сказать конструкторам. Слабовата у него задняя защита. Не спорю, мощность оборонительной пушки превосходит любой аналог, вот только накой такая мощность, если противники - в основном Стервятники, у которых нет щитов? Попросту говоря, мощность избыточна, что сказывается на скорострельности. Рациональнее заменить её на спаренную или даже счетверённую скорострельную пушку. Можно даже лазерную, как на LAAT, или даже с того же Y-бомбера турельную башенку. Должна влезть. В качестве же дополнительного аргумента можно присобачить две-четыре ракеты... ну, воздух-воздух, или космос-космос - грань между этими классами более чем призрачна. Можно даже те, что используют на всё тех же LAAT. Ну, как используют... по большей части они висят мёртвым грузом, а тут хоть польза будет...
  
  Закончив с отчётом, я со спокойной совестью отправился спать. Необходимо было передохнуть перед прилётом на Корусант.
  
  ***
  
  Падме Амидала стремительно достигла зала Сената. Сообщение, которое сегодня распространилось по всем новостным каналам, заставило её - и, как она полагала, не только её - взволноваться. В одной из гостиниц Корусанта, "Роял-Плаза", в собственно номере был убит Финис Валорум, бывший Канцлер Республики. Кто-то говорил, что это было обычное ограбление, другие - что это убийство было заказано Сепаратистами: Финис последние годы занимался благотворительностью, и даже сейчас помогал беженцам, пытающимся избежать хаоса войны. Естественно, что все сенаторы поспешили туда, где могли обсудить это и - решить, что же делать. Большинство уже были в своих ложах, немногие опоздавшие спешно продвигались по коридорам. Набуанка поспешила по направлению к своей репульсорной платформе. Достигнув нужного прохода, она обнаружила сиротливо сидящего там Джа-Джа Бинкса, который при её появлении взмахнул руками.
  
  - Твоя вовремя, сенатор Падме!
  
  - Джа-Джа, давно всё началось?
  
  - Не! Сначала было много-много шума, моя ничего не понимать, но Аммеда стукат посохои и говорить "тишина". Все умолкнуть! Сейчас сенатора с Рилота говорить. Всё слышно, - сообщил гунган.
  
  Амидала сосредоточилась на выступлении Орн Фри Таа, платформа которого отделилась от стены и сейчас плавала рядом с центральной
  
  -...Этот ужасный акт саботажа, акт терроризма - убийство Финиса Валорума, предыдущего канцлера нашей Республики - говорит о том, что мы должны принять срочные меры! Первейшая обязанность любого правительства - защита жизни и безопасности граждан. Если правительство не в состоянии сделать это, мы должны вверить в его руки орудие, способное исправить ситуацию и исключить любую возможность повторения подобных происшествий! Я требую, моя планета требует, Республика требует - немедленного принятия закона об усилении мер безопасности! Мы должны быть уверены в своей защите!
  
  Как только тучный твиʼлек закончил говорить, сенаторы немедленно отреагировали: раздались аплодисменты, или же наоборот - неодобрительные выкрики.
  
  - Друзья, на моих плечах и без того лежит великая ответственность, - слово взял Канцлер Палпатин. - И я отнюдь не стремлюсь к большему. Однако, если такова будет ваша воля, то ради безопасности Республики я приму и эту новую ношу. Я подчинюсь вашим желаниям. Кто-нибудь хочет что-то добавить к уже сказанному уважаемым сенатором Фри Таа, или же мы начнём голосование?
  
  - Верховный Канцлер, я хотел бы высказаться! - Падме узнала голос Бейла Органы.
  
  Палпатин повернулся к Мас Аммеде, после чего чагрианин провозгласил:
  
  - Слово предоставляется сенатору от Альдераана Бейлу Органе!
  
  - Благодарю. - платформа альдераанца выплыла вперёд, - Я крайне признателен за возможность высказаться - как и за то, с какой неохотой вы готовы принять на себя новые обязанности и полномочия, - Бейл отвесил учтивый поклон в сторону Палпатина.
  
  - Сенат - это собрание разумно мыслящих существ, наделённых силой и властью! Когда власть разделена между многими, её не захватит кто-то один! Это было одним из основополагающих принципов при формировании Республики! Власть, которую Верховный Канцлер получит благодаря этому закону, принадлежит Сенату! Только мы в ответе за то, как с ней поступать!
  
  Падме недоумённо посмотрела на Органу. "Неужели он решил лично выступить против Канцлера? Теперь, когда Валорума больше нет, наши планы пошли насмарку. Но вот так, не посоветовавшись. Я понимаю, времени было мало... или же это просто попытка опротестовать новый законопроект? Но... не понимаю".
  
  Меж тем Органа продолжал говорить:
  
  - Более того, некоторые из полномочий, которые могут войти в этот закон, вообще нельзя передавать центральному правительству! Это права наших граждан, и мы не можем на них посягать. Мы сражаемся во имя Республики. Но что есть Республика, как не те базовые принципы, на которых она основана? Отвергая эти принципы, мы обесценим любую, даже самую яркую победу этой войны! Настали ужасные времена. Они пробуждают сильные эмоции. Но мы не должны поддаваться гневу. Эти времена призывают нас к великим свершениям, и я не совру, если скажу, что каждый в этом зале готов рисковать, если это приблизит конец войны! Мы своими решениями пишем историю. Но! Мы не можем допустить, чтобы события, какими бы они ужасными не были, изменили нас. Мы должны остаться собой. Мы не имеем права принимать этот закон!
  
  Однако, большинство сенаторов встретили речь Бейла негодующими выкриками:
  
  - Нет!
  
  - Позор!
  
  - Предатель!
  
  - Нет!
  
  - К порядку! - Мас Аммеда безуспешно пытался образумить самых крикливых разумных.
  
  "Неудивительно, что Органа не нашёл поддержки: сейчас большинство сенаторов напугано, и согласятся на всё, только бы их самих не постигла участь Валорума. но... Как странно: едва Валорум согласился встать на нашу сторону... Случайно ли его убийство? Нужно будет связаться с Энакином. Думаю, Ордену поручат расследование этого дела. Может быть, там знают гораздо больше, чем сообщили общественности..."
  
  ***
  
  И вот, мы снова на Корусанте. Со стороны посмотреть - так ничего и не изменилось: всё те же массивы зданий, видных даже с орбиты, цепочки аэроспидеров, разделившие небо на прямоугольники, треугольники и другие, более замысловатые фигуры.
  
  Запросив посадку, мы прождали на орбите около часа, после чего диспетчер направил нас в уже привычный район размещения войск. Пролетев над длинными рядами огромных казарм, наши корабли один за другим начали приземляться на площадках, расположенных между зданий. Мы с Асокой направились в ангар, откуда по приставленному мосту направились к зданию. Остальным предстояла рутинная работа: выгрузить технику и отряды, обеспечить текущий ремонт и обслуживание кораблей, пополнить запасы продовольствия и топлива... Нам же пришлось заняться довольно неприятным делом: транспортировать репульсорные носилки с упакованным в специальный контейнер телом Квинлана Воса. На верхней крышке покоился ящик поменьше - так, коробочка - в которой хранились обломки меча киффара - как доказательства его падения во Тьму. Даже через металл ощущались флюиды Тёмной Стороны. Ну и гадость...
  
  Нас же с ученицей уже ждали. На этот раз встречающими были магистр Шаак Ти и незнакомый мне капрал из Сенатской Гвардии, плюс, несколько джедаев из Корпуса Обслуживания.
  
  - Магистр Шаак Ти, - Асока вместе со мной синхронно поклонилась.
  
  - Рада видеть вас обоих. - тогрута улыбнулась, - И добро пожаловать домой. В этот раз вы... неплохо потрудились.
  
  Тогрута знаком указала на репульсорные носилки, которые перекочевали в руки джедаев. Те поспешили прочь, к одной из канонерок. Вероятно, после осмотра тела членами Совета, его похоронят по джедайским обычаям. Но мы с Асокой всё же пропустим эту церемонию...
  
  - Это наш долг - защищать Республику, - я попытался отделаться общими фразами, однако магистра это не смутило.
  
  - И всё же, договор между Республикой и Хаттами - далеко не рядовое событие. Высший Совет по достоинству оценил ваши заслуги, Микоре. Решением Совета вам присваивается звание мастера-джедая.
  
  - О как...
  
  "Надо же... мастер-джедай... стоп! Получается, я получил повышение, и теперь являюсь старшим генералом. Неплохо... Хотя - неожиданно, тем более, что награда не за мои подвиги на поле боя, а за дипломатическую деятельность. Ну, это вполне в духе Ордена".
  
  - Учитель! - взглянув на Асоку, я увидел, что девочка буквально светится от счастья, как будто её саму наградили. Эмоции, которые она излучала, были целиком и полностью положительными.
  
  - Э-э-э... Я должен сказать спасибо, - послав в сторону Шаак Ти благодарный кивок, я поинтересовался, - Каково наше новое задание?
  
  - О, вас ждёт большая работа. Однако, для начала, вам следует посетить залы исцеления. Главная целительница была... настойчива. Впрочем, - магистр протянула мне голодиск, - Здесь вся необходимая информация о вашем новом назначении. Так же хочу сообщить, что ваше запланированное на сегодняшнее утро выступление в Сенате перенесено на неопределённый срок в связи с чрезвычайным происшествием...
  
  "Ну, тут я не расстроен ну вот ни капельки".
  
  -... Сегодня утром был убит Финис Валорум, и Сенат занят обсуждением этого вопроса.
  
  - Вот как. Жаль... Очень жаль. Он же был предыдущим канцлером, если не ошибаюсь?
  
  - Да. Расследование поручено нам.
  
  Тут к нам приблизился капрал-гвардеец.
  
  - Сэр, разрешите доложить? - дождавшись моего кивка, человек быстро заговорил, - Канцлер Палпатин сожалеет, что ваше выступление не состоится, однако он желает выразить вам благодарность лично, поэтому приглашает вас завтра в одиннадцать сорок. Вы должны явится в здание Сената, вас встретят и проводят.
  
  "Вот же... Я бы предпочёл перед Сенатом выступить - меньше волнений. Но отказать... Будет чересчур"
  
  - Я непременно буду.
  
  - Так же... - капрал протянул мне пластиковую?.. карточку, которая на первый взгляд напоминала входной билет. Или пригласительный. - Вы приглашены на банкет по случаю заключения договора между Республикой и Пространством Хаттов, который состоится завтра в девять часов вечера.
  
  "Ну... это уже интересно: приглашали ли кого-либо из джедаев на подобные мероприятия? Скорее всего да, вот только, боюсь, я буду одним из немногих, кто его посетит. Ну да ладно".
  
  - Сэр, - капрал протянул мне датапад, и я приложил к нему свой кодовый цилиндр. Гвардеец козырнул и молниеносно скрылся из виду.
  
  - Вы закончили? - поинтересовалась Шаак Ти.
  
  - Да. Прошу прощения за задержку. Думаю, нам пора лететь в Храм?
  
  ***
  
  Асока рассеянно оглядывалась по сторонам, высматривая, когда же появится учитель. Они пробыли в Залах Исцеления почти шесть часов. Непроизвольно хихикнув, девочка вспомнила забавную сцену в самом начале. Когда Вокара Че, заметив их приход, решительно направившись к ним, учитель самым бессовестным образом схватил её за плечи и выставил её перед разгневанной целительницей.
  
  Через десяток минут твиʼлечка выпустила пар и утащила джедая на обследование. Её саму осмотрели помошницы Главной Целительницы, однако это не заняло много времени, а вердикт был положительным: никаких отклонений не было зафиксировано.
  
  Теперь девочка смирно сидела на ближайшей каменной скамейке, ожидая, когда учителю удастся вырваться из лап целителей. "Можно будет его потом подколоть... Только надо придумать, как".
  
  Впрочем, вскоре учитель показался в дверном проёме, крутнув головой, он заметил её и направился к ней. Асока поспешила к нему. Однако, она замерла в паре шагов от человека - по залу разнёсся довольно разгневанный выкрик:
  
  - Ты!
  
  К человеку решительно шагнула мастер Айла Секура, которая выглядела... рассерженной, а на лице отчётливо виднелись дорожки от... слёз? Да, точно.
  
  - Зачем? Зачем ты убил его?
  
  Видя, что учитель несколько рассеян после лечебных процедур, тогрута шагнула вперёд.
  
  - Вы о чем, мастер Секура?
  
  - Зачем вы убили Квиналан Воса? - обвинительно бросила твиʼлечка.
  
  Асока старалась говорить медленно и спокойно: она чувствовала, что синекожая джедайка находится в возбуждённом состоянии.
  
  - Он напал на нас! Он был нашим врагом...
  
  - Чушь! Он джедай!
  
  - Он хотел помешать нам...
  
  - Это вы ему помешали!
  
  Асока рассержено фыркнула.
  
  - Неправда! Он приспешник графа Дуку! У него меч красный был! Если бы мой учитель не убил его, то...
  
  - А ещё награждать за это званием мастера! Да лучше бы твой учитель сдох там!..
  
  Девочка была в не себя от услышанного, а потому, прервав мастера, выкрикнула:
  
  - А он и умер! Умер! Вот только я своего учителя спасла, в отличие от вас!
  
  ***
  
  Уф... Всё прошло более-менее спокойно. нет, выволочку я конечно получил, но в основном словесную и - короткую. А затем Вокара Че занялась моим здоровьем.
  
  Честно говоря, за эти часа четыре я порядком размяк от многочисленных анализов и сканирований, а затем пришлось медитировать под присмотром хозяйки Залов Исцеления. Попутно мне вкололи кучу всяких лекарственных средств - на всякий случай. Окончательный вердикт был... поучительный. Твиʼлечка буркнула, что дуракам везёт, однако расслабляться не советовала: хотя явных признаков отклонений, вызванных Молнией Силы, у меня не наблюдалось, это не означало, что они не появятся в дальнейшем. Так что, время от времени мне посоветовали проходить обследование.
  
  Что касается моих отметин... Тут, как я и ожидал, ничего сделать было нельзя. Однако, в качестве "лечения" мне был всучен баллончик с... тональным кремом. Нет, взять то я его взял, но вот использовать... нет уж, увольте. Я лучше маску нацеплю.
  
  Завершив процедуры, и пообещав приходить по утрам на обследование, я покинул кабинет: надо было найти Асоку и покормить. Ну... и самому поесть не мешало бы. Вот только всё пошло несколько не по плану...
  
  Нам повстречалась Айла Секура. Вероятно, мастер уже увидела тело своего бывшего учителя - и теперь при виде нас воспылала праведным гневом. Так как я был слегка под кайфом, то вначале не разобрался в происходящем - уж больно динамично всё происходило, а когда собрался с мыслями - было уже поздно. Асока и Секура вступили в жаркий спор.
  
  "Нда... Если бы Асока впечатала Секуре пощёчину, это было бы менее... болезненно для последней. Слова ранят сильнее калёного железа". Твиʼлечка отшатнулась от девочки, лицо её нехорошо посерело.
  
  - Идёмте, учитель, - Асока ухватила меня за рукав мантии и потащила к выходу. Я молчаливо и покорно следовал за ней. В залах стояла тишина - поистине гробовая. Однако, и в коридоре девочка не успокоилась.
  
  - Нет, ну как она может так говорить? Ну как?
  
  - Асока, успокойся. Всё нормально.
  
  - Нормально? Нормально?! Она хотела, что бы вы умерли, а этот...
  
  - Тише, Шпилька, тише. Незачем так эмоционально реагировать. Она... сложно всё это. И грустно, - я успокаивающе потрепал девочку по макушке.
  
  Дальше мы продолжили свой путь в тишине. Однако, даже не сговариваясь, мы вскоре достигли наших комнат.
  
  - Знаете, я наверное, поем в своей комнате, - сообщила Асока.
  
  - Как удачно: я хотел предложить то же самое. Заодно и с новым заданием ознакомлюсь.
  
  - Расскажите потом? - девочка замерла в дверном проёме.
  
  - Естественно, - заверил я её.
  
  Благо, наши вещи уже были в комнатах... Ну, как вещи: это громко сказано, но по небольшому ранцу на каждого приходилось. Оные были доставлены пареньком из корпуса Обслуживания, которого мы отловили по пути к Залам Исцеления.
  
  Наскоро перекусив и окончательно взбодрившись, я приступил к изучению голодиска...
  
  Уже глубоко за ночь я лежал и размышлял над прочитанным. С одной стороны, я должен бы радоваться: меня повысили в звании: пять кубиков: два синих, два красных и один жёлтый, выстроившиеся в линию, сравняли меня в звании с моффами и несуществующими сейчас гранд-адмиралами.
  
  Одна из ступенек моего плана покорена: я пробился наверх, и теперь более заметен, чем раньше. Однако, это повлекло за собой проблемы в виде назначения командующим новообразуемой системной армией. Надо ли говорить, что мне везёт на число тринадцать? Так вот, я что-то такое читал - вроде бы одной из таких армий командовал Винду, а другой - Кеноби, но конкретики было мало.
  
  Со стороны план выглядел внушающе: системная армия должна иметь в своём составе минимум четыре корпуса и не менее семидесяти боевых кораблей. Это... только пехоты в моём подчинении окажется сто шестьдесят тысяч - двести тысяч, а всего органиков - до полумиллиона - в зависимости от количества кораблей и их типов. Дух захватывает от подобных цифр. Задачами таких армий станет проведение планетарных операций по захвату - или удержанию - планет или других крупных объектов навроде орбитальных колец, которых на данный момент насчитывается около трёх сотен по всей Галактике - собственными силами. то есть, ни на чью либо поддержку при ведении боевых действий рассчитывать не придётся.
  
  С другой стороны, то, что три из четырёх корпусов будут формироваться из вспомогательных войск... я сомневаюсь в их готовности сражаться. Времена ещё не те... Плюс, сроки уж больно нереальные: на формирование отводится четыре месяца. А так как я примерно знаю, что будет впереди - из крупного, Джеонозис, и вроде бы Рилот - думаю, что нас выдернут раньше. А значит, придётся попотеть...
  
  Далее... По штату нам положено двадцать четыре "Охотника" - но я сомневаюсь, что сумею выцарапать хотя бы половину. А значит, всучат какое-нибудь старье...
  
  Единственная более-менее приятная новость - это то, что у меня большие полномочия на закупку военной техники для наземных подразделений. Так как клоновская техника подходит не всем, да и не так её и много, я могу закупать - в разумных ценовых рамках - удовлетворяющие меня образцы вооружений. Судя по всему, командование, включив этот пункт, рассчитывало на индивидуальный подход каждого командующего, дабы проверить возможные варианты и убедится в их эффективности, а самые удачные - принять на вооружение.
  
  А так как военные заказы - штука очень заманчивая, у господ производителей и конструкторов, - которые не могли не прознать об этом - обильно потекут слюнки при подсчётах будущих барышей. А значит, я смогу реализовать некоторые из своих задумок. Ну, а если не хватит денег государственных... что-ж, придётся расстёгивать собственную мошну, вытаскивая кредиты, а то и кристаллы, которые могут сойти за "борзых щенков".
  
  Формироваться армия будет на Корусанте, а значит путь мой лежит в Штаб Первой Секторальной.
  
  С этими мыслями я готов был уснуть, когда со мной - используя нашу связь - заговорила Асока.
  
  "Учитель?"
  
  ***
  
  Асока никак не могла уснуть, раздумывая над произошедшим в Залах Исцеления. Её разрывали двоякие чувства: с одной стороны, она была возмущена поведением Айлы Секуры и её словами в адрес учителя; с другой, поостыв, он поняла, что немного сочувствует ей.
  
  Наконец, дабы разрешить сомнения, она обратилась к учителю.
  
  Да, Шпилька?
  
  Я хотела спросить... Наверное, мастер Секура опечалилась, узнав о смерти своего учителя?
  
  Скорее всего это именно так.
  
  Ну... Я не знаю... Вроде бы я должна сочувствовать ей, ведь я...
  
  Асока попыталась подобрать слова, но учитель опередил ей.
  
  Да. Я понимаю. Для меня потерять тебя - самая страшная вещь, которая может произойти.
  
  Но вы же не стали бы желать смерти?..
  
  Нет. Смерть была бы избавлением для того, кто... нет, не так. Он бы умолял меня о смерти...
  
  Асока поражённо замолкла. Слова учителя были... жестокими. И в то же время - приятными.
  
  А вы не боитесь умереть?
  
  Асока не удержалась - и тут же пожалела об этом. Уж больно это было бестактно. Но... После долгого молчания Викт всё же ответил.
  
  Скорее всего... нет. Я боюсь умереть бесцельно.
  
  Асока поспешила сменить тему.
  
  А что там с нашим заданием?
  
  А, скукотень. Будем формировать большое соединение из войск и кораблей. Задержимся на Корусанте месяца на два-три. Будет много работы.
  
  Вот блин...
  
  Это точно... Я удовлетворил твоё любопытство?
  
  Ой... простите, мастер. Вы наверное устали...
  
  Ничего. Ты сама отдыхай.
  
  От учителя пришло ощущение тепла и заботы.
  
  Хорошо.
  
  Асока поглубже зарылась под одеяло и вскоре начала засыпать.
  
  ***
  
  Утренние лечебные процедуры были довольно короткими - я уложился за час, так что большая часть утра оставалась в моём распоряжении. Нужно было, так сказать, продуктивно "освоить" его - ведь день обещал быть насыщенным: в обед у меня встреча с Палпатином, а вечером - "званый ужин". Но пока что время озаботится текущими проблемами, с остальным будем разбираться по мере поступления.
  
  Асока направилась на "Акаги". как она пояснила, хочет потренироваться на симуляторе с Жестянычем. Ну ладно, это дело полезное. Главное не забывать, что за виртуальными отрядами скрываются живые... люди, и не только, о чём я ей и напомнил. Заодно вручил ей и копию плана, которую она должна передать моим офицерам - в первую очередь Лихтендалю и Блэму. Сам же поспешил в храмовый ангар, и, реквизировав аэроспидер, направился к штабу Первой Секторальной Армии. Маршрут был уже знакомым, так что потеряться я не мог.
  
  Достигнув нужного места, я припарковал своё транспортное средство, после чего направился к зданию. Через некоторое время я уже был у дверей, ведущих в кабинет моффа. Капитан, судя по всему исполняющий обязанности адъютанта, учтиво кивнул.
  
  - Сэр, мофф Трахта сейчас занят. Ожидайте, я доложу о вашем визите.
  
  - Принято, - я бухнулся в кресло, парочка которых услужливо стояли вокруг небольшого столика.
  
  Человек скрылся за дверью, однако секунд через тридцать вылетел обратно.
  
  - Можете проходить.
  
  Кивнув, я поднялся из кресла и проследовал к услужливо открытой двери. Сидящий за своим столом Дикемиус поприветствовал меня, отсалютовав вилкой с наколотым на неё камʼтари.
  
  - А, Микоре. Рад видеть. Мы тут наслышаны о твоих успехах на почве укрепления связей.
  
  Я устроился в кресле напротив него.
  
  - Чего в кабинете завтракаешь? Занят сильно? Может, я не вовремя?
  
  - Да нет, как раз сейчас затишье, вот я и позволяю себе такую роскошь, как нормальная и полноценная еда. Вот недели две назад был аврал - так весь штаб три дня на стимуляторах проходил. Если бы не клоновский сухпай, все бы с ног попадали, а так вроде ничего: подумаешь, пара обмороков...
  
  - Ну да, клоновский сухпай - это вещь, - я улыбнулся.
  
  Мофф доскрёб остатки... ну, пусть будет салата, и отодвинул поднос в сторону. Дроид-слуга резво подхватил его и проследовал к выходу. Трахта пододвинул бутыль вина, и под мой кивок разлил нектар по бокалам. Я мельком глянул на этикетку.
  
  - Ого. "Виренское Выдержанное", разлив... НН-179! Неплохой выбор.
  
  - Должность обязывает, знаешь ли... Так, с чем пожаловал наш дипломат-герой? Кстати, с повышением! - мы звякнули бокалами.
  
  - Спасибо!.. Ты знаешь о системных армиях? - я перешёл сразу к делу.
  
  - А... - Трахта поморщился. - Видел я на днях эту мазню... Постой, хочешь сказать, на тебя спихнули одну из этих армий?
  
  - Ага. Тринадцатую.
  
  - Вот оно как...
  
  - Да. А так как она будет формироваться на Корусанте - то есть будет в зоне ответственности Первой Секторальной - то к кому как не к тебе мне идти?
  
  - Н-да... сочувствую тебе. Дерьма тебе разгребать придётся... непочатый край. Тем более, что задумка идиотская.
  
  - Чем это? - поймав взгляд Трахты, я поспешил пояснить, - Точнее, я понимаю, что идиотская, просто интересен твой взгляд на эту затею.
  
  - С чего бы начать... Ну, во-первых, я сомневаюсь в боевой ценности вспомогательных войск. Клоны ещё куда ни шло, но их мало и хватит их только на первые пять-десять армий, не больше. Дальше - больше. Сроки попросту нереальные. Четыре месяца... Ха, даю руку на отсечение, что вас выдернут через три, а за такое время наладить работу и взаимодействие такого количества войск и кораблей попросту невозможно.
  
  - Да ты оптимист... я рассчитываю максимум на два месяца.
  
  - Ну... В принципе верно... Во-вторых, у нас нехватка в кораблях, и полностью удовлетворить ваши запросы я просто не могу. То же касается и офицеров для кораблей.
  
  - Чувствую, за каждую посудину торговаться будем, - я поморщился.
  
  - Именно, - человек хохотнул. - Ну... в малых кораблях у нас недостатка нет, я бы даже сказал, что есть излишки, так что могу отсыпать сверх нормы; а вот в больших кораблях у нас серьёзный недостаток.
  
  - Всё так плохо?
  
  - Да... ну, где-то лучше, где-то хуже, но в общем картина не особо радостная. Мы ещё свои надобности не удовлетворили, а тут ещё прорву кораблей вынь да подай.
  
  - И что Первая Секторальная сможет выделить? На что я могу рассчитывать?
  
  - А знаешь... давай решим это прямо сейчас.
  
  Трахта активировал настольный проектор. Я в свою очередь включил свой переносной датапад.
  
  - Так... на двадцать четыре "Охотника" можешь даже и не рассчитывать. Могу выделить только восемь, и то они прибудут только через полтора месяца.
  
  Я нахмурился. "Хреново... я думал о двенадцати".
  
  - Всего восемь?
  
  - Именно. Первой Секторальной за следующие три месяца всего восемьдесят единиц выделят. Тем более, мы Корусант охраняем, а не какой-нибудь Рилот, так что восемьдесят "Охотников" - это много. Третьей секторальной за это же время всего шестнадцать единиц выделят. Но... У нас только Фаэрост штук тридцать кораблей сожрёт, так что не обижайся - нам они нужнее.
  
  - А что там? Я слышал, что какая-то блокада, но подробностей не знаю.
  
  - А, это... - Трахта вывел на проекторе участок карты, - Фаэрост, планета в сотне световых от Корусанта, на Короском маршруте. Принадлежит ТехноСоюзу. У них там десяток верфей, а самое главное - огромное количество ресурсов: боевые корабли клепают как пирожки. Сейчас полторы тысячи вражеских кораблей сдерживает всего семьсот наших. У нас недостаточно сил, дабы прорвать их кольцо обороны - да даже если и прорвём, у них запредельная ПКО; впрочем, и у них не хватит сил, чтобы прорваться - мы два куатовских восьмикилометровых "Доверителя" второй модели туда пригнали. Они конечно медленные и неповоротливые - что плохо, но в нашей ситуации не критично - в обороне и блокаде эти дредноуты особенно хороши. Так что, сложился относительный паритет в силах. Обе стороны - и КНС, и Республика - наращивают силы, однако решительных действий пока никто не предпринимает.
  
  - И всё равно... восемь кораблей - это мало.
  
  - Ничего не поделаешь. Попробуем компенсировать другими, - мофф пролистнул список, - Итак... Могу выделить тебе шестнадцать "Одобряющих" - вместе с твоими двумя будет восемнадцать. Так... ещё семь "Убедительных", и... восемь "Примирителей".
  
  - А это что за фрукт? - удивлённо спросил я.
  
  - Попытка сделать на базе "Одобряющего" полноценный авианосец - их не хватало в начальный период войны, сам знаешь. Разработала и производила его Ротана. Корабль полностью лишился десанта, ну и внутри кое-что поменяли. По орудиям всё как и у обычного "Одобряющего", только вот торпедных аппаратов нет. Зато корабль может принять сто сорок четыре истребителя и бомбардировщика. Успели сделать сотню единиц, но, как понимаешь, после появления "Охотника", "Примиритель" стал неактуален.
  
  - Ладно... давай.
  
  - Так... ещё есть четыре "Покорителя": тот же "Одобряющий", но предназначенный для поддержки десанта, а так же для планетарной бомбардировки. Двадцать четыре тяжёлых турболазера с дальностью стрельбы в атмосфере - сто двадцать километров, и две тяжёлых ракетно-торпедных пусковых установки с радиусом в двести - серьёзный аргумент. Все эти корабли можешь получить в течении пары дней.
  
  - Хм. Это конечно, всё хорошо, но... Десант я может быть, привезу, обеспечу высадку. А как прикажешь орбитальное прикрытие обеспечивать? А эскадренный бой? Системная армия должна полностью обеспечивать себя в кораблях, иначе смысла в таких подразделениях просто не будет.
  
  Трахта расхохотался.
  
  - Ох и жадный же ты, Викт... Ладно, лишь из уважения к тебе могу предложить двадцать четыре "Дредноута". Сейчас корабли проходят модернизацию на верфях Алланда, и вступят в строй через три недели.
  
  Я недоумённо посмотрел на Трахту, после чего он пояснил:
  
  - "Дредноуты" ренделийской постройки.
  
  - А есть разница? - я удивлённо уставился на офицера.
  
  - Ну ещё бы. "Рендели-Стар-Драйв" в своё время продавала права на постройку "Дредноутов" многим компаниям, так что существует около двадцати различных моделей. Ренделийские - самые лучшие. А эта модель - особенно. Они хоть и выпущены давно, однако являются схожими с теми кораблями, что Рендели выпустила для республиканского флота "Катана". Ну, ты же знаешь о пропавшем флоте? - дождавшись моего кивка, Трахта продолжил. - Ну, габариты всех кораблей одинаковые, не зависимо от серии, а вот начинка разнится. Во-первых, у этих броня качественнее процентов на десять, к тому же - несколько толще: около сорока сантиметров. Говорят, что при проектировании был использован тот же метод распределения брони, что и на мандолорском дредноуте "Безжалостный". Из-за этого эта модификация более угловата, нежели обычные "Дредноуты", которые имеют закруглённые обводы корпуса.
  
  - Это много?
  
  - На новейшем "Охотнике" самая бронированная часть - днище - состоит из тридцатисантиметровых листов, - просветил меня Дикемиус. - На прочих же "Дредноутах" броня около двадцати сантиметров... Во вторых, на этих кораблях заменили вооружение: теперь они несут по шесть тяжёлых турболазеров на турелях и восемь, установленных в корпусе; четырнадцать легких счетверённых турболазерных турелей; шестнадцать легких спаренных бластерных пушек; двенадцать средних ракетно-торпедных пусковых установки. Правда, боезапас всего по четыре торпеды на установку. Плюс, наконец-то в Дредноут смогли впихнуть более-менее приличного размера ангар на двенадцать истребителей. К тому же, эти корабли имеют возможность посадки на планету. На подготовленную площадку, разумеется.
  
  "Хм, неплохой кораблик получился... или был? Вот какого хатта испортили такой корабль? Точнее, как смогли испортить?"
  
  - Ладно, беру. А есть ещё что?
  
  - К сожалению, на этом всё... Впрочем, есть у меня один корабль - я прямо и не знаю, куда его определить, - Дикемиус машинально провёл ладонью по свой причёске.
  
  - Что за посудина?
  
  - А... - мофф махнул рукой, - Старьё трёхтысячелетней давности - дредноут типа "Неукротимый". Рухлядь, если честно. Модернизировать его - миллионов пятьдесят надо, но... На эти деньги можно новенький "Охотник" построить, так что никто их нам не даст. Нет, ты не подумай - корабль крепкий, одной брони там под два метра, вот только орудия его безнадёжно устарели, дефлекторный щит слабоват против современных кораблей. Их и строили-то во время последних Аласаканских войн, а те ребята предпочитали турболазерам и бластерам кинетику. "Неукротимый" в лучшие годы с лёгкостью держал полный залп алаксанского "Катта" - а это четыре трёхтонных болванки на десяти километрах в секунду! Так что, этому кораблю не страшны никакие современные ракеты и торпеды, - предо мной появилась голограмма корабля. - Вот только на два километра длинны у него маловато орудий. Пиратов гонять - самое то, а вот против тех же сепаратистских "Бунтарей" - уже слабоват. Корабль называется "Изысканный". Сейчас он болтается у Центакса-2 - второй луны Корусанта. Если хочешь, можешь забирать. Ты умный, найдёшь, куда пристроить.
  
  Я вздохнул. "Дерьмо почище "Дредноута"... Но. Два километра... Два сраных километра... И два метра брони... Хочу".
  
  - Давай своего "Изысканного"...
  
  - Ну вот и договорились. Кстати, можешь связаться с алландскими верфями, где сейчас модернизируют "Дредноуты". Это в трёхстах световых от нас, на Метелосском гиперпространственном маршруте. Там вполне смогут принять "Неукротимого" и модернизировать. Естественно, если есть деньги. Но тут проблем быть не должно: джедаи целую армию купили, что вам один корабль...
  
  - Есть у меня пара идей. Но тут думать надо. А что там по малым кораблям?
  
  - О, тут я тебя побалую. Тридцать шесть новеньких лёгких крейсеров "Арквитенс", двадцать четыре модернизированных "Гозанти". Двенадцать медицинских фрегатов типа "Пельта". Ну... ещё двенадцать сиенаровских "Мародёров" для патрулирования и тридцать шесть "Звёздных Челноков" в качестве судов снабжения.
  
  - Ну... утешил, нечего сказать. Корабли - это хорошо. А что насчёт пехоты и техники?
  
  - Техники у нас много, особенно тяжёлой. Скопилось, понимаешь. Принимай список: сам будешь разгребать, чего тебе нужно, а чего нет. Впрочем, тебе вроде как разрешено приобретать или заказывать необходимую тебе технику?
  
  - Да. Есть пара вещей, которые я хотел бы поменять...
  
  - Хм... кстати, можешь поискать фирмы на том же Алланде. Планета индустриальная, и выпускает всё, от сельхозтехники до танков и спидеров. Правда, с началом войны пошли перебои с поставками материалов... Но они и тут вывернулись. Сенатор Мальколм Крессент подсуетился, и теперь там перерабатывают всё то, что нам достаётся на полях сражений - дроиды и корабли Сепаратистов идут на переплавку.
  
  Мой датапад пискнул, сообщая о приходе очередного файла: список из десятка названий: "Алланд-ТехСистемз", "Бласт-Армс", "OPP", "AAM", "Карвон-БаттлТех"...
  
  - О, спасибо, ознакомлюсь.
  
  - Теперь перейдём к пехоте... так... корпус клонов и три корпуса вспомогательных войск?
  
  - Именно.
  
  - Что касается клонов: выделю тебе один легион опытных бойцов - Четыреста Шестнадцатый. А вот остальные два будут новенькие, из последней партии - прибудут через неделю: Две Тысячи Сто Первый и Две Тысячи Сто Второй легионы. Ну, еще пару полков космопехоты, и два полка клонов-скаутов. На этом, пожалуй, всё. Что касается "гражданских"... Тут посложнее. Придётся выдергивать по полку с каждой планеты, а то и по батальону. Это займёт около месяца, да и... сам понимаешь, взаимодействие между ними будет хреновое.
  
  - Придётся что-нибудь придумать.
  
  - Отлично. В таком случае, с проблемой разобрались. Где формирование происходить будет?
  
  - Военный район номер три, посадочные площадки c BA-1 по СQ-12 включительно, - я по памяти сообщил место нашего расположения.
  
  - Значит так. Черновик я набросал, спущу своим секретарям. Завтра утвержу, и послезавтра готовься принимать корабли. Когда подготовят план передислокации вспомогательных войск, отправлю его в твой штаб.
  
  - Отлично.
  
  "Блин, точно".
  
  - Ты что-то говорил по поводу нехватки офицеров?
  
  - Да. На высокие должности может и подберёшь кого - у нас на Корусанте около полусотни таких в резерве сидит, - Трахта перекинул на мой датапад список из сорока пяти имён, - А вот что насчёт остальных... Даже и не знаю. Попробуй слетать на Анаксис. В академии выпуск через восемь месяцев, однако...
  
  - Ну да. Гневно сощурить брови, выпятить грудь с красивой планкой, и мне преподнесут лучших кадетов на блюдечке, - беззлобно буркнул я.
  
  - Читаешь мысли, - ухмыльнулся Трахта.
  
  ***
  
  Собравшиеся в тактическом зале офицеры бурно обсуждали новое "предприятие".
  
  - Как думаешь, Сумераги? Это вообще осуществимо? - Кристен скептически всматривался в голограмму.
  
  - Зная нашего командира - вполне возможно, но работы предстоит... Очень много, - Ли Норьега завела выбившийся рыжий локон за ухо, - Нужно будет сделать столько...
  
  - Не нужно забывать и о том, что нашего командира повысили. Нужно будет отметить это! - задорно прервала её О'Коннор, - Кстати, где он? - зелтронка повернулась к Асоке Тано, которая увлечённо гоняла с Жестянычем в "кораблики".
  
  - Мастер занят. Какая-то там встреча... точно! Сначала он собирался в Штаб Первой Секторальной, а в обед у него встреча с Палпатином...
  
  - С Канцлером? - переспросил Мирро.
  
  - Ага... - тогрута вновь выпала из разговора.
  
  - Как думаешь, кто будет командовать всеми этими кораблями?
  
  - Ну уж точно не мы.
  
  - А нас разве не повысят?
  
  - Думаю, да но... генерал вполне разумный человек, и понимает, что у нас недостаточно опыта для таких масштабов, - пробормотал Лихтендаль.
  
  - Так, - Сумераги привлекла их внимание, хлопнув по краю стола. - Позовите Блэма, где он там застрял... Будем думать, что мы сможем сделать прямо сейчас...
  
  ***
  
  Достигнув посадочной площадки перед зданием Сената, я невольно запрокинул голову, оценивая размеры этого строения. Вблизи впечатление было... внушительным. Хотя не совру, если скажу, что Храм Джедаев более внушителен.
  
  - Генерал Викт? - передо мной вырос гвардеец в синих доспехах. - Следуйте за мной.
  
  Спустя полчаса я оказался в небольшом, но роскошно уставленном помещении. В комнате преобладали красные тона, что определённо указывало на владельца: Палпатин, как и Амидала, будучи выходцами с Набу, сохраняли любовь к белому и красному. Опустившись в одно из двух одинаковых кресел, я принялся ждать.
  
  Впрочем, настроение у меня было приподнятое. Среди имён офицеров, которые находились сейчас на Корусанте, был никто иной, как Кернатаун Ринаун собственной персоной, не иначе, с повышением его турнули сюда. Идиоты... Я ему навешу адмиральскую планку - и будет пахать на благо родины. Ещё обзавидуются все, какого я талантливого офицера откопал.
  
  Внезапно одна из дверей - причём совсем не та, в которую я вошёл, отворилась. Я повернул голову и уже собрался встать, чтобы поприветствовать Канцлера, но... Мои тревоги насчёт встречи с Дартом Сидусом улетучились.
  
  "Вот бля... не о том я волновался. Подумаешь, Палпатин... Плёвое дело".
  
  В кабинет вошла Слай Мур.
  
  ========== Глава 34 ==========
  
   Комментарий к Глава 34
   **Глава была "слегонца" отшлифована**.
  Да разве тайну долго убережешь,
  коли мирская молва, что морская волна,
  все выплескивает наружу.
  (Леонардо да Винчи).
  
  ***
  
  Слай Мур медленно вошла в комнату, в которой находился тот самый джедай, который заинтересовал Палпатина - и её саму. При её появлении тот несколько напрягся. Однако, такая реакция не была чем-то необычным: как и все умбаране, Слай имела мертвенно бледную кожу, а также чуть более впалые глаза, которые так же имели белесые вкрапления. Мало кто мог посчитать умбаран красивыми. "Отлично. То, что нужно".
  
  - К сожалению, Канцлер Палпатин не сможет поговорить с вами, и приносит в связи с этим свои извинения, - сообщила умбаранка, продолжая сканировать человека. Внешность его была ничем не примечательна - как для человека, так и для джедая.
  
  - Канцлер - человек занятой, я понимаю это, - ответил джедай, пристально разглядывая её саму. Поймав его взгляд, она смогла зачерпнуть крупицу его мыслей. Результат её... озадачил. Улыбнувшись, она опустилась в противоположное от джедая кресло. Разговор предстоял долгий и интересный.
  
  - Ты знаешь, кто я... Знаешь, какой силой владею... Интересно.
  
  Джедай дёрнулся, и... расслабился, откидываясь на спинку кресла.
  
  - Допустим, это так.
  
  Слай удовлетворённо кивнула.
  
  - И тебе есть, что скрывать. Ты... боишься меня.
  
  - Опасаюсь, - молодой человек впервые за всё время их встречи позволил себе улыбнуться. - Помощница Канцлера Палпатина - и Дарта Сидиуса - не тот разумный, которого стоит недооценивать.
  
  - О, так ты знаешь о маленьком секрете Канцлера?
  
  - Я... много чего знаю, о Палпатине - в том числе.
  
  - Тогда... покажи мне? - попросила Слай, протягивая к джедая свою руку - ладонью вверх.
  
  - Почему я должен делать это? - джедай предпринял попытку бунта - однако она понимала, что все эти действия целиком и полностью бесполезны. Это было понятно и Викту. В нём прекрасно различалось смятение и решимость, проходящее на фоне активной мысленной деятельности.
  
  - Ну... сам же сказал: не стоит недооценивать меня. В моих силах сделать тебя врагом Палпатина.
  
  Джедай принял ещё одну попытку.
  
  - А если я сейчас просто встану и уйду?
  
  - Время не имеет значения, ибо если ты хочешь поступить так, как задумал - тебе не избежать встречи со мной... Да, твои мысли для меня не секрет, более того - неосознанно ты сам показываешь мне это. Ты можешь не знать - а можешь и знать, что мои способности не лежат в привычной вам - одарённым - плоскости Силы, и преград для меня не существует... Ну почти, - Слай на мгновение прикрыла глаза, - Так что, в моей компетенции оценивать тех, кто претендует на внимание Канцлера. И решать, как к ним относится.
  
  Слай умолкла, ожидая реакции молодого человека. Тот нарушил тишину спустя пару минут.
  
  - А знаешь... Я, пожалуй, рискну, - с этими словами джедай протянул к ней правую руку.
  
  Слай наклонилась и обхватила его ладонь обеими своими ладонями... Теперь, когда контакт был полным, она смогла не просто увидеть верхний слой мыслей и воспоминаний джедая, но и самые глубокие его воспоминания.
  
  О да... на такое она даже и не рассчитывала. Джедай оказался поистине ценной находкой. Она не только узнала его прошлое - но и будущее. Будущее этого мира. Порой нечёткие отрывки, нарисованные причудливой кистью неизвестного художника, а порой длинные, цветные сны, наполненные деталями и звуками, настолько чёткие, что их невозможно было отличить от яви...
  
  Неизвестно, сколько времени прошло - должно быть, не менее часа - так, во всяком случае, ей показалось. Откинувшись на спинку кресла, она стала обдумывать то, что ей удалось узнать.
  
  - А ты полон сюрпризов, Микоре Викт... Не находишь? Или же к тебе нужно обращаться по другому?
  
  - Хм... Кто бы говорил... Ты тоже загадочная женщина. Я не могу, в отличие от тебя, читать мысли, а потому хочу спросить тебя: почему... - джедай сделал паузу, пытаясь подобрать слова, однако Слай они не требовались.
  
  - Хочешь спросить, почему я делаю это? Почему поддерживаю Палпатина?
  
  - Да.
  
  Пребывая в отличном настроении, умбаранка решила немного поговорить.
  
  - Знаешь... я родилась на Умбаре. Я запомнила, что все считали меня необычным ребёнком: тогда как остальные дети развлекали себя играми и шутками, я предпочитала только наблюдать за всем этим. Все смеялись на до мной, но, наблюдая, я многому научилась и многое узнала... Умбара. Планета вечного сумрака, где вся жизнь граждан подчинена скучным и размеренным правилам и законам, насколько бессмысленным, настолько же и сложным. Я поняла это очень рано - мне не было и десяти. Всё было так размеренно, так... консервативно, что становилось поистине страшно. Я обладала выдающимися способностями - которые тщательно скрывала и принижала - даже по сравнению с другими жителями Умбары, позволявшими мне заглядывать в души разумных - и то, что я там видела - вызывали во мне отвращение. Все были заняты мелкими бытовыми хлопотами, и даже не мечтали о большем, довольствуясь своим текущим положением. Продвижение на один ранг вверх большинство принимало за чудо. Прерогатива иметь высшие ранги была отдана сильнейшим - но и они, взойдя на вершину - останавливались. А затем падали вниз. Немногим удавалось удержаться надолго. Мир, замерший в развитии. Одно время я надеялась, что смогу хоть что-либо изменить, но... быстро отрезвела, а потому всеми силами стала стремиться вырваться из этого болота. Только несколько книг по истории были моей отдушиной, они оставляли мне надежду на лучшее. Когда мне было двадцать, я впервые покинула Умбару и увидела большой мир, который меня быстро разочаровал. Я наблюдала, и видела всё тот же покой и размеренность. Всё ту же аморфную массу. Как будто я не покидала родного дома. Я думала: "Как жаль, что я не родилась несколько тысяч лет назад, когда мир был пластичен и изменчив". Я не питала иллюзий по поводу своих возможностей: если я не смогла изменить свой собственный мир, то изменить целую Галактику... Не в моих силах. А потому оставалось только ждать и наблюдать.
  
  - А потом ты встретила Палпатина?
  
  - Да... Шив Палпатин - или же Дарт Сидиус, Владыка Ситхов. Он один из тех, кого я называю "Искажением Мира". Это те, кто имеет сильное желание изменить мир, и чувствуют, что для лучшего завтра потребуются большие жертвы. Это те, кто меняют этот мир - резко, если это необходимо, или же кропотливым трудом. Адас, первый король Корибана; Дарт Аннеду, Бессмертный Бог-Король Ситхов; Дарт Десолус, Великий Джедай, ставший не менее великим Ситхом; Лорд-Джедай Хот, сплотивший Орден и Армию Света... Перечислять имена можно долго... Палпатин оказался одним из таких существ. Я... заинтересовалась им, и при встрече узнала о нём всё. А потому - стала помогать ему, в меру своих сил и возможностей.
  
  - И тебя ничто не смущало в нём?
  
  - Мне... всё равно. Я заинтересована в поддержке любых усилий, которые изменят мир. Будет довольно забавно наблюдать, как весь устоявшийся порядок вещей в одночасье будет разрушен, а на освободившемся месте станет расти нечто новое.
  
  - Даже если это потребует огромных жертв?
  
  - Да. Мне всё равно как, главное - чтобы мир изменился.
  
  Умбаранка расхохоталась, краем глаза отмечая недоумённое выражение лица джедая. Мало кто слышал её смех, но на тех, кто всё же удостоился, он производил неизгладимое впечатление. Сам Палпатин в своих мыслях описывал его как "переливы тысячи звонких серебряных колокольчиков на весеннем ветру, звучащим в унисон звонкой капели тающего снега с крыш".
  
  - Что?..
  
  - Что я собираюсь делать с тобой, хочешь спросить?
  
  - Ну... Дальнейшая моя судьба - не пустяк, знаешь ли...
  
  - О, какая незадача... Ты привлёк внимание многих, в том числе и Палпатина. Прежде чем лично говорить с тобой, он попросил меня изучить "тебя", и узнать, чего ожидать от столь неоднозначной личности... Бесспорно, ты мог бы оказаться помехой, тем, кто мог бы разрушить мои ожидания, и тогда твоя участь была бы незавидной... Даже моя смерть ничего уже не решит, ибо Палпатину нужно определиться с тем, как поступить с тобой. К счастью для нас всех, ты не собираешься мешать Палпатину. И - не собираешься мешать мне. Ты заинтересовал меня, одно твое появление нарушает картину этого мира, и это... Прекрасно! Более того: без тебя всё вновь станет на предназначенный путь - а я ведь узнала от тебя всё. Всё, что произойдёт. И теперь, этот вариант развития событий мне уже не интересен. Что же до тебя... С тобой всё может пойти по другому. Будущее, которое было предопределено - трещит и шатается. - Слай расхохоталась. - "Искажение Мира". Вот что ты есть.
  
  Викт был настолько ошарашен, что едва смог выдавить...
  
  - То есть...
  
  - Можешь не волноваться - я помогу тебе. Дабы твой путь не был прерван, ты, как и задумывал, станешь соратником Палпатина... - женщина улыбнулась, глядя на поморщившегося джедая... Хотя... какой из него джедай... - Я понимаю, что ты со многим не согласен. Можно сказать, я разделяю твои опасения.... А значит - позабочусь об этом, как и о некоторых других мелочах. Однако... Ты должен будешь изменить этот мир. Иди свое дорогой - только вперёд, не оглядываясь назад. Не разочаруй меня, Микоре Викт.
  
  С этими словами, Слай грациозно развернулась и медленно покинула комнату. По дороге женщина продолжала размышлять над тем, что ей удалось узнать.
  
  "Однако, как интересно... Стечение ли это неизвестных факторов? Или же сама Сила откликается мне в моих желаниях?"
  
  Мимолётная улыбка, украсившая её лицо, осталась никем не замеченной.
  
  ***
  
  Едва помошница Палпатина скрылась за дверью, я обессиленно растёкся в кресле.
  
  "Фуу-ух... интересно, Палпатин знает, что она за... Я даже слова то подобрать не могу подходящего... Что он пригрел у себя на груди... Впрочем, что это я: Палпатин - не тот человек, которого можно назвать дураком. Не сомневаюсь: он знает о своей "помошнице" если не всё, то очень многое. Хм. Извечное "я знаю, что он знает, что я знаю, что он знает...". Эти двое поистине стоят друг друга".
  
  Сосредоточившись, я начал медитировать, дабы успокоиться. С трудом, но мне это удалось. Но даже не смотря на это, организм требовал разрядки: слишком напряжённым прошел разговор, от которого зависела моя судьба. Хотя, не к такому разговору я готовился, совсем не к такому.
  
  Первоначально я готовился к встрече с Палпатином, который, кончено, одарённый, но в данный момент наш ситх скрывается в Силе, и не в его интересах раскрываться в данный момент. Точнее, он не стал бы нарушать свои планы из-за меня. Не такая у меня значимость, чтобы ломать все планы. А значит, на некоторый "запас прочности" в разговоре можно было рассчитывать.
  
  Я давно думал над тем, о чём я буду разговаривать с Сидиусом, и даже набросал - в голове, естественно - основные пункты, которыми, с одной стороны, мог бы его заинтересовать, а с другой - не дать ему поводов к моему устранению. Но... Всё, как всегда, пошло через одно место, и вместо Палпатина в кабинет заявилась Слай Мур. И весь мой план полетел к хаттам. Пришлось импровизировать.
  
  Однако, были и поводы для оптимизма. Во-первых, Слай не применёт рассказать Палпатину... Серьёзно, а что она ему расскажет? Вряд-ли про мою прошлую жизнь и то, как я оказался здесь... Несомненно, Слай выудила из меня то, что я не совсем "от мира сего". Впрочем, это для неё не помеха, либо же она и этому нашла обоснование: те же призраки и зомби здесь, в этой Галактике - не детские страшилки, а вполне реальные факты. Так или иначе, разглашать это совсем не в её интересах - впрочем, как и в моих. А вот дальше есть варианты, и гадать над ними - бессмысленно. В любом случае, она возьмёт на себя самое трудное. Повторного такого разговора, да ещё с Палпатином, я могу и не выдержать. Ну, а наша Наблюдательница подготовит почву, так сказать, для дальнейшего...
  
  Во-вторых, я её вроде как заинтересовал, что говорит о том, что она "прикроет" меня перед Палпатином, выставив в наилучшем свете. Думаю, после такого Палпатин будет настроен дружелюбно. Более-менее дружелюбно, то есть - не станет рубить сплеча, а как минимум подумает. Вот только как она меня выставит? И кем? Хороший вопрос...
  
  В-третьих... Она что-то там сказала про "некоторые моменты"... Что это может быть? А чёрт его знает. Может, ей не понравилось лицо императора после дуэли с Винду? Или чисто по женски посочувствует Амидале и намекнёт Сидиусу о детишках? Или ещё что? Гадать над вывертами женской логики - себе дороже: можно поломать аппарат под названием "мозг". Так или иначе, что-то может измениться - и это надо учитывать.
  
  Впрочем, через восемь часов начнётся званый банкет - хатт его знает, как правильно называть такое мероприятие - на котором я смогу конкретно так отдохнуть. Я надеюсь на это. Вот посижу минут двадцать ещё, и пойду готовится.
  
  Главное, не переборщить с алкоголем - впервые я испытал острое желание надраться до потери пульса.
  
  ***
  
  Амидала перебирала волосы Энакина, голова которого покоилась у неё на коленях. Став рыцарем, он избавился от забавной косички, и начал отращивать волосы, которые, к слову, были очень красивыми и приятными на ощупь.
  
  Маленькие моменты счастья, которые они могли себе позволить.
  
  - Уже улетаешь?
  
  Энакин забавно чихнул.
  
  - Мы и так задержались на Корусанте почти на неделю... Нас отправляют к Бестину - как сообщила разведка, Сепаратисты готовят диверсии на орбитальной верфи, за которыми может последовать нападение силами флота.
  
  - А Оби-Ван?
  
  - Учитель занят расследованием убийства Валорума. Ему помогает ещё несколько джедаев. Кажется, мастер-джедай Сири Тачи и...
  
  - Известны какие-нибудь подробности?
  
  - Оби-Ван ничего не говорил, а это значит, что он ничего не знает. Если было бы иначе, он сказал бы мне.
  
  Падме улыбнулась. "Всё такой же наивный и доверчивый".
  
  Тем временем Энакин поднялся, и притянув её к себе, крепко обнял.
  
  - Мне пора...
  
  ***
  
  Джасмилль Селанно покинула приёмную сенатора Гидеана Дану, и направилась к внешней посадочной площадке здания Сената. Однако, в политическую кузню Республики её привели куда более практичные дела, нежели интриги: некоторую информацию, относящуюся к корпоративным секретам Куата, лучше было передать - и получать - по проверенным и защищённым каналам.
  
  Внезапно она заметила того, кого никак не ожидала увидеть в этом месте - джедая Микоре Викта. Тот двигался по противоположному коридору как раз навстречу ей. Заметив её, молодой человек улыбнулся и ещё издалека поднял руку в приветственном жесте.
  
  - Не ожидал вас здесь увидеть, - сообщил Викт. - Признаться, я не сразу вас узнал.
  
  Женщина машинально одёрнула полы кремового пиджака.
  
  - Чем выше поднимаешься по карьерной лестнице в нашей корпорации, тем больше становятся требования ко всему, в том числе и к одежде.
  
  Они, не сговариваясь, повернули в коридор, ведущий к посадочной площадке. По пути джедай продолжил разговор.
  
  - Прошу прощения, но я совсем забыл отправить вам свой отчёт. Замотался в последние дни...
  
  - Я понимаю. - Джасмилль краем глаза рассматривала молодого человека. С их последней встречи тот немного изменился: добавилось немного уверенности и раскованности - и некоторого фатализма, что было странно для джедаев, но не для Викта; кроме того, новые отметины украсили левую половину его лица и женщина совершенно не могла понять, в результате чего они образовались. "Взрыв? Ожог? Нет, не похоже", - Война, и всё такое. Да. Вас тоже можно поздравить. Я смотрела передачу о ваших переговорах с Хаттами.
  
  - Смотрели?
  
  - Да, по голонету. Это довольно популярная тема сейчас. Правда, пока никому не удалось взять у вас интервью: инфоканалы неудовлетворились той выжимкой, что обычно даёт ваш Орден.
  
  Викт картинно воздел руки вверх.
  
  - О, Сила! Мне только этого и не хватало для полного счастья.
  
  Женщина рассмеялась.
  
  - Ну, положим, в барах и закусочных вас узнавать не будут - Орден не предоставил вашего изображения.
  
  - И на этом спасибо. Кстати, вы не заняты?
  
  - Нет, сейчас обеденный перерыв...
  
  Джедай тут же предложил.
  
  - Тогда, может, перекусим? Заодно и поговорим.
  
  - Хорошая идея, - Джасмилль была совсем не против поговорить с этим человеком, который, сам того не зная, поспособствовал её карьерному росту. - Какова будет тема разговора?
  
  - Кажется, именно к вам нужно обращаться по поводу получения военной техники? Мне предстоит формирование новой части...
  
  - На данный момент это не основная моя обязанность. Я теперь отвечаю за связь между различными производителями и корпорациями. Вопросами техники занимается мой заместитель, - с ноткой гордости в голосе сообщила Селанно.
  
  - Вот как? Мне казалось, они друг друга недолюбливают. Особенно Куат с Сиенаром.
  
  - И тем не менее, сотрудничать приходится. К примеру, один Куат не может обеспечить Республику необходимым количеством кораблей, несмотря на то, что сроки сборки даже Звёздных Разрушителей "Охотник" с каждой партией всё сокращаются и сокращаются, достигнув рекордных отметок в месяц и двадцать восемь дней. Правда, это достигнуто тем, что некоторые узлы нам поставляют другие компании. Но даже в этой ситуации Куат обеспечивает всего шестьдесят процентов выпущенных кораблей: ещё четыре верфи ведут сборку "Охотников" или начнут их производство в ближайшие полгода.
  
  - Впечатляет. А Ротана?
  
  - Ротана полностью сосредоточена на "Одобряющих" и наземной технике, и ей не до производства "Охотников": она едва удовлетворяет нужды армии, хотя инженерам удаётся, несмотря на бешеный темп, немного модернизировать технику, а иногда даже расширять линейку, как в случае с тяжёлой самоходной огневой платформой...
  
  - Это SPHA что ли?
  
  - Она самая.
  
  В этот момент они достигли посадочной площадки, и женщина с некоторым самодовольством отметила восхищение во взгляде Викта, которым тот изучал её аэроспидер. Данная двухместная модель обошлась ей почти в семь тысяч кредитов, однако данное транспортное средство полностью оправдывало вложения.
  
  - Неплохая tachka, - джедай подвёл итог, усаживаясь на пассажирское кресло. - Так что там с самоходками?
  
  Джасмилль включила автопилот, и, выбрав маршрут, полуобернулась к Викту.
  
  - Как вы знаете, стандартное лазерное орудие хоть и обладает запредельной мощью и дальностью выстрела, которая позволяет ей сбивать корабли на высоте до ста тридцати километров, всё-же имеет некоторые недостатки. Посему, "Ротана" разработала и внедрила проекты новых вариантов. Это была последняя моя работа на прошлой должности, так что я прекрасно помню... Теперь, прежний вариант получил индекс SPHA-V. Установка SPHA-Т, оснащённая тяжёлым турболазером, который хоть и слабее лазера в полтора раза, имеет дальность стрельбы в двести километров. SPHA-I оснастили ионной пушкой, а SPHA-С - пусковой установкой тяжёлых ракет, с радиусом действия в пять сотен километров. Кроме того, дабы компенсировать недостатки энергетического оружия, был создан вариант установки с химическим масс-драйвером калибра двести восемьдесят миллиметров, способным посылать снаряды на расстояние до пятидесяти километров. Начальная скорость снаряда этой установки - получившей индекс SPHA-М - около километра в секунду. В конце этого месяца на Корусант поступило по две сотни единиц каждого образца.
  
  - Неплохо. Совсем неплохо.
  
  - Именно. Кроме того, совместная работа корпораций приносит интересные результаты. Примером может послужить недавний совместный проект "Кореллианской Инженерной корпорации", "Флотских Систем Сиенара" и "Куата" - лёгкий крейсер "Арквитенс". Кореллианцы предоставили двигатели, Сиенар - разработанный ими компактный, но довольно мощный модернизированный термоядерный реактор. Как сообщил Райт Сиенар, им впервые удалось добиться таких выдающихся результатов: обычный реактор того же типа и одинаковых габаритов выдаёт на восемь процентов меньше мощности, чем модернизированный. Кроме того, Сиенар предоставили и ракетное вооружение для корабля. Наконец, корпус и оставшееся вооружение разработал Куат.
  
  Её спутник кивнул головой.
  
  - Нахваливали мне этот корабль. Наверное, действительно хорош. А сейчас чем занимаетесь?
  
  - О, сейчас у нас довольно большая работа: подготовка инициативного проекта "Виктор". Я буду осуществлять координацию между Куатом и Ренделией, - самодовольно просветила его Джасмилль, и тут же спохватилась. Сведения были секретными... ну как секретными - для всей Галактики, но, по видимому, не для этого человека.
  
  - Виктор? Виктор... А, "Виктор". Победа, mat' eё. Новый ударный корабль, Валлекс Блиссекс? - выдал Викт, и Джасмилль обречённо вздохнула.
  
  - Да, вы правы. И, я не хочу знать, откуда вы знаете об этом проекте...
  
  - На какой стадии он находится?
  
  - Разработка чертежей.
  
  - А почему именно Валлекс? А не Лира?
  
  Женщина пожала плечами.
  
  - Так решили наверху. Собственно, сформирована большая команда специалистов: сам Блиссекс, затем Дайсон, Лемелиск, Онеджи, Ли...
  
  В этот момент аэроспидер достиг точки назначения, и разговор на некоторое время прервался. Джасмилль вместе с Виктом покинули транспортное средство и направились ко входу в ресторан, двери которого распахнул роскошно одетый слуга.
  
  Выбрав столик, и подождав, пока официанты принесут заказ, Джасмилль поинтересовалась:
  
  - А почему вы заинтересованы в Лире Блиссекс? Не спорю, проект "Охотника" неплох, но её отец более опытен и компетентен...
  
  Джедай улыбнулся.
  
  - Ха... Я вас уверяю - Лира Блиссекс станет законодательницей кораблестроения в течение пары лет - и на ближайшую полусотню точно. А знаете... Есть предложение: что если сформировать вторую группу, и по результатам работы обеих выбрать наилучший проект?
  
  Женщина задумчиво протянула:
  
  - Идея хорошая, но... кто согласиться?
  
  - Думаю, можно привлечь Сиенара. Кроме того, даже я могу кое-что посоветовать. Ну... и о конкурентах я знаю немало.
  
  Джасмилль лихорадочно думала. "С одной стороны, начальство может быть недовольно, так как это будет против их политики, да и столь тесное сотрудничество с Сиенаром... С другой стороны, если эта личная инициатива будет подана как заказ Ордена - что вполне можно устроить, ведь теперь звание Викта вполне позволяет проводить такие действия... Да ещё и если проект выйдет на первое место... Тем более, мы нисколько не отстаём - Валлекс ещё размышляет над общей концепцией...
  
  - Если удастся добиться согласия Сиенара, тогда я могла бы связаться с Лирой и обговорить детали. Думаю, в течении месяца можно будет сформировать рабочий план...
  
  - А вы можете связаться с Сиенаром?
  
  - Кажется, он сейчас на Корусанте... Да, точно...
  
  - Хм. А по вашему, он случайно не будет на этом мероприятии? - с этими словами джедай протянул ей небольшую карточку.
  
  Приняв её, Джассмиль подавила в себе восхищённый вздох. Это было приглашение на светский раут, несомненно посвящённый заключению дипломатических отношений с Хаттами. Обычно такого рода мероприятия проводились в районе Ускру, который принадлежал Ромео Требланк. Венцом района был шикарнейший Галактический Оперный Театр, который любил посещать сам Канцлер Палпатин, там же располагался и Диагон-холл, элитный ресторан, способный вместить до десяти тысяч разумных, и использовавшийся для проведения подобного рода мероприятий. Как правило, на подобного рода мероприятиях собиралось высшее общество не только Корусанта, но и всей Галактики: сенаторы и политики, промышленники и торговцы, а с недавних пор - и военные. Однако, приглашение можно было получить, но трудно было купить - цена приглашения могла достигать ста тысяч кредитов...
  
  - Несомненно, Сиенар будет присутствовать там, как представитель своей семьи, - Джасмилль наконец смогла ответить джедаю.
  
  - Тогда, почему бы нам не поговорить с ним прямо там? - молодой человек заговорщицки подмигнул.
  
  - А?
  
  - Я говорю, не составите мне компанию на этом вечере? - окончательно добил её Викт.
  
  Единственная трезвая мысль, посетившая голову женщины в этот момент, была довольно прозаична. "Хатт! Осталось семь часов - я не успею подготовить платье!"
  
  ***
  
  Дверь в личные покои Канцлера с легким шипением скользнула в сторону, и Палпатин, подняв взгляд, увидел свою помощницу, которая как раз была должна закончить встречу с джедаем Микоре Виктом. Которая, к слову, неожиданно затянулась, и заняла больше времени, чем он ожидал. Человек даже позволил завладеть собой лёгкому любопытству и нетерпению.
  
  - Канцлер, - Слай Мур церемониально склонила голову.
  
  - Признаться, я сгораю от любопытства. Как прошла встреча с нашим молодым человеком? - Палпатин указал умбаранке на кресло, в которое та немедленно села.
  
  - Плодотворно.
  
  - И?
  
  - Прошедшим по краю смерти открывается многое... - туманно сообщила женщина, и Палпатин недовольно поморщился. Впрочем, Слай тут же добавила:
  
  - Он знает.
  
  - Что знает?
  
  - Многое... Что было... Что есть... Что будет. Он знает, кто вы на самом деле.
  
  Палпатин внутренне напрягся.
  
  - Уверена?
  
  - Да.
  
  - Хм, - Палпатин озадаченно провёл ладонью по подбородку, - Интересно... И какова же его реакция? Точнее, почему она отсутствует?
  
  - Его сложно назвать джедаем - как, впрочем, и ситхом, но... Он разделяет часть ваших идей... Часть идей ситхов. Другая часть ему не по душе. К примеру, Правило Двух он считает пережитком времени. Однако, и некоторые постулаты Ордена им вполне осмысленно отвергаются.
  
  - Хм, - Канцлер хмыкнул во второй раз. - Неожиданно. И странно...
  
  - Именно. Однако, это не мешает ему с выбором стороны. Я считаю, он будет крайне полезен вам.
  
  - А будет ли он верен мне? - скептически поинтересовался Шив. Он с недоверием отнёсся к словам женщины.
  
  Которая его вновь ошарашила.
  
  - Не вам. Империи.
  
  - Даже так? - пробормотал Палпатин, откидываясь на спинку кресла. - Любопытно... Весьма любопытно.
  
  "Он заглянул так глубоко? Хм. Значит, у меня всё получилось... Но - всё равно странно... Очень странно. Чтобы джедай... Джедай!.. который, зная о том, что Орден будет уничтожен... Что Республика будет преобразована в Империю - и не предпринимает ничего, чтобы помешать мне, ситху? И верен этому, ещё не сформировавшемуся государству? Что он за человек?"
  
  - Да, - Слай Мур улыбнулась, - Кроме того, он неплохо осведомлён о Юужань-Вонгах.
  
  - О ком? - переспросил Палпатин, и был вознаграждён довольно подробным ответом умбаранки.
  
  - О Странниках Издалека, Скитальцах - под этими именами мы знали ту угрозу, что нависает над всеми нами: о ней вас предупреждал Митʼтраунʼоруодо. Раса, что бежала от войны, потому что их мир был разрушен столкновение двух других "народов" - Силентиум и Абоминор, которые являлись машинами. Так или иначе, и Юужань-Вонги когда-то имели связь с Силой - возможно, даже большую, чем имели раката; однако существа эти были лишены её - и теперь ненавидят всех тех, кто может ей пользоваться. И теперь миллиарды этих существ на сотнях тысяч кораблей летят к нам. С недобрыми намерениями - ибо все, кто не следуют их пути, который подразумевает неприятие любых механизмов - а в особенности дроидов - должны быть уничтожены или подчинены. Одарённые же будут либо поглощены ими - ибо они жаждут восстановить утраченную Силу - либо убиты... Они прибудут через сорок два года.
  
  - Хм, - Палпатин уже потерял счёт своим хмыканьям, - Почему же Пророки не предупредили нас?
  
  - Возможно, они видят только лишь то, что хотят видеть? С другой стороны, они не заходят так далеко, как зашёл Викт.
  
  Палпатин взял небольшую паузу, анализируя известные ему факты
  
  - Помнится, он из Корпуса Равновесия... Тогда это многое объясняет... Но не всё. Есть ещё что-то?
  
  - О да. Но... это нужно увидеть, - с этими словами умбаранка встала, и перейдя за спинку его кресла, положила руки на его плечи...
  
  ***
  
  Асока шла по одному из мостиков в Саду Тысячи Фонтанов, когда нос к носу столкнулась с Баррис Оффи. Лишь отменная реакция тогруты спасла её от позорного столкновения с молодой мириаланкой.
  
  - Ой... прошу прощения, - пробормотала девочка, однако ученица Луминары Ундули была как всегда невозмутима.
  
  - Довольно беспечно с твоей стороны...
  
  - Я же говорю - прощу прощения... А что ты здесь делаешь? Прилетела вместе с магистром Ундули?
  
  Баррис качнула головой.
  
  - Нет. Мастер сейчас занята новым заданием, так что я одна здесь.
  
  - А почему ты не... - девочка махнула рукой в сторону.
  
  - Мои навыки целителя важнее, чем умение пользоваться световым мечом.
  
  Асока развела руками.
  
  - Прости, совсем забыла... Я вот тоже жду, пока учитель со своими скучными делами разбирается...
  
  Мириаланка едва заметно улыбнулась.
  
  - Передай ему мои поздравления. Совет оказал твоему учителю большую честь, присвоив звание мастера-джедая. Это большая ответственность для него, и я надеюсь, что он не посрамит это звание. На тебя теперь, кстати, тоже легла большая ответственность. Быть учеником мастера - довольно почётное дело...
  
  Асока горделиво ей кивнула.
  
  - Это точно... А ты сейчас не занята?
  
  - Нет. Я, как ты могла заметить, до твоего появления наслаждалась покоем и красотой этого места...
  
  Асока, впрочем, не особо вслушивалась в дальнейшие слова.
  
  - Так может, пофехтуем? Знаешь, трудновато найти достойного соперника...
  
  - А чем тебе мастер Цин Драллиг не устраивает? - Баррис Оффи улыбнулась более открыто.
  
  Тогрута недоверчиво уставилась на девушку.
  
  - Шутишь? Ну-ну... Я пару часов как от него сбежала. Ладно бы учитель был рядом, так нет, я одна ему на глаза попалась... - тогрута тяжело вздохнула, - Вот и припахал меня к обучению мелкоты...
  
  - Воспитание юнлингов - непростая задача, требующая добросовестного подхода и толики терпения... - отозвалась Баррис.
  
  Асока тихонько фыркнула.
  
  "Интересно, она и раньше была такой занудливой, или стала после обучения у Луминары Ундули?"
  
  ***
  
  Тогда как Джасмилль умчалась по внезапно возникшим делам, я продолжил набивать желудок, попутно размышляя над полученной информацией и моими экспромтом. И чёрт меня дёрнул за язык...
  
  А вот о новых тяжёлых самоходках следует разузнать, и, по возможности, заполучить себе. На краю сознания мелькали идеи, как пристроить огневые возможности этих установок для нужд дредноута "Неукротимый". Но тут нужно сначала получить их... Но это всё потом, завтра или послезавтра. Сегодня я занят...
  
  И тут, что называется, до меня дошло. Мероприятие-то будет довольно высокого уровня - а это значит, что нужно правильно одеться. Идти туда в джедайской робе будет... Хм, ну как в институт в домашних трениках припереться! Вот только я не уверен в своей компетентности в этом вопросе. Не понимаю ничего в этой моде...
  
  Дальше в моей голове началась усиленная мозговая деятельность на тему, кого можно припрячь по этому вопросу. "Так... Джедаев бесполезно спрашивать - не поймут... Точно не Асоку - мода тогрут мне не пойдёт. И не ОʼКоннор - у зелтронов всё слишком откровенно. Ли Норьега? Кхм, вот уж кого бесполезно спрашивать, так это её... Точно. Лихтендаль может посоветовать что-нибудь путное.
  
  Не откладывая дело в долгий ящик, я снял с пояса комлинк и связался с Цери. Тот нисколько не удивился моему вопросу, и просветил, что, оказывается, для джедаев-генералов никто военную форму не разрабатывал. Я закономерно поинтересовался, откуда он знает такие подробности. На что атоанец меланхолично ответил, что существует справочник для комсостава, где подробно это описано. Иначе для неподготовленных может возникнуть некоторая путаница в связи с прошедшей реформой званий.
  
  М-да... Многовато мимо меня проходит информации. Ну да ладно.
  
  Поинтересовавшись у Цери, что мне делать в этом случае, я получил закономерный ответ, что как джедай лучше должен знать... Поняв, что помощи мне не добиться, я направился к ближайшему справочному терминалу. Узнав необходимую информацию - точнее, координаты того места, где могли бы мне помочь в сложившейся ситуации - я нанял такси и отправится по указанному адресу, где было расположено что-то вроде ателье.
  
  Через два часа я, облегчив свой счёт на пару тысяч кредитов, обзавёлся вариацией джедайского одеяния, только более роскошным, выполненным из дорогих тканей и материалов. Особенно красиво выглядел белоснежный плащ... или накидка? Не особо я в этих штуках разбираюсь. Но могу с уверенностью сказать, что это не макинтош. Впрочем, как и в цветах: белый мне нахваливали продавцы-консультанты - мол, подходит он мне.
  
  Критически оглядев себя, я пришёл к выводу, что не должен ударить в грязь лицом...
  
  ***
  
  Райо Чо приветливо улыбнулась подошедшей к ним Лориан Маверик, которая вынырнула из огромной толпы разумных, что собрались сегодня на торжественный вечер. Событием, послужившим причиной этого мероприятия, стало заключение дипломатического соглашения между Республикой и Пространством Хаттов - впервые за многие и многие сотни лет. Среди собравшихся были политики и торговцы, промышленники и даже военные. Впрочем, присутствовало и несколько незнакомых ей хаттов - вероятно, проживающих на Корусанте.
  
  - Добрый вечер, сенатор...
  
  - Райо, рада тебя видеть. Это твои...
  
  Панторанка поспешила представить своих спутников:
  
  - Это мой отец, Грэхэм Чучи и мама - Райот Чучи.
  
  - Приятно познакомится. У вас замечательная дочка...
  
  - Не то слово, сенатор Маверик, - мужчина попытался приобнять её за плечи, однако под тяжёлым взглядом дочери стушевался. - Признаться, только благодаря ей мы попали на это мероприятие, хотя у Панторы и без этого договора с Пространством Хатов довольно давно сложились тёплые отношения.
  
  - О, вот как?
  
  - Да. Кроме нашего основного товара - блоʼку, мы поставляем на Нал-Хатту довольно большое количество пре роскоши...
  
  - Мой муж может говорить о делах часами... Порой это бывает довольно скучно.
  
  Мимо них прошёл молодой и высокий военный, который молча раскланялся с ними.
  
  - Э-м-м, - Райо недоумённо посмотрела на Лориан, - Мне стыдно признаться, но я не знаю, кто это.
  
  - О, это капитан Уилхофф Таркин. Поговаривают, что он протеже самого Канцлера. Про него много болтают, однако все признают, что он не пользуется своими привилегиями, и всего добивается собственным трудом.
  
  - Таркин, Таркин... Он из тех самых Таркинов? С Эриаду? - Риот элегантно пошевелила ладонью.
  
  - Именно. Мне говорили, что он - племянник того самого Ранульфа Таркина...
  
  Пока её мать и Маверик увлечённо перебирали косточки родне бедного капитана, Райо скучающим взглядом провела по окружающим их людям - и было вновь вслушалась в разговор, однако довольно резко повернула голову обратно: её взгляд выловил знакомого ей человека. Это был Микоре Викт.
  
  "Странно. Я не думала, что джедай будет присутствовать на подобном мероприятии - даже если он и принимал самое живое участие в переговорах".
  
  Однако, не это нетипичное для представителей Ордена поведение поразило её - а то, что человека сопровождала довольно красивая женщина в скромном жёлтом платье. И хотя наряд джедая тоже не блистал по сравнению с нарядами присутствующих, которые по случаю разоделись в пух и прах - его уверенный вид вкупе с неосязаемой, но вполне ощутимой аурой прикрывали все их недостатки, и они не казались здесь лишними. Совсем наоборот - именно такими они привлекали к себе внимание большинства тех, мимо кого они проходили: Райо была не единственной, кто задержала на них свой взгляд.
  
  Джедай и женщина давно скрылись, однако панторанка всё ещё думала о них. Она ощущала... некую обиду. К ней пришло понимание: это было вполне серьёзное подтверждение слов матери, сказанных ей пару месяцев назад...
  
  ***
  
  Райт не любил подобные сборища - хуже были только ежегодные семейные ужины - и нашёл бы как минимум две дюжины способов провести это же время с куда большей пользой, однако... Есть такое слово - "надо", и поэтому, как представитель компании Сиенар он вынужден был присутствовать сегодня в этом зале.
  
  Однако это не помешало ему выбрать тихий уголок возле одного из окон, который с одной стороны был прикрыт колонной, а с другой - пышным растением. Здесь он был в относительной тишине - полностью отвязаться от "обязанностей" и разговоров было невозможно.
  
  - Добрый вечер, господин Сиенар, - очередной "посетитель" оторвал мужчину от собственных размышлений. Повернув голову, он увидел женщину, которая показалась ему знакомой.
  
  "А-а, это, кажется, куратор с "Куата"... Фамилия вроде бы Селанно".
  
  - Хочу представить вам кое-кого. - женщина качнула головой в сторону своего спутника. Тот представился.
  
  - Мастер-джедай Микоре Викт. Старший генерал.
  
  Райт оживился. "Хм, кажется, его имя уже мелькало где-то... Точно!"
  
  - О, какая встреча. Честно говоря, не ожидал, что сам виновник торжества посетит нас...
  
  - Буду откровенен - я здесь исключительно из-за вас. У меня есть к вам дело. Но... - джедай огляделся, - думаю, здесь не совсем подходящее место для серьёзного разговора. Поэтому, я хотел бы встретиться и переговорить с вами... скажем, завтра утром.
  
  Райт был заинтригован, однако по сложившейся привычке не мог не съязвить:
  
  - А нам есть о чём разговаривать?
  
  - Скажем так... Кроме пары мелких дел имеется и одно большое. Думаю, я смогу заинтересовать вас, - джедай улыбнулся.
  
  - Попробуйте, - в тон ему хмыкнул Райт. Однако в следующей момент сорокалетнему человеку стало совсем не до шуток. Викт с некоторой ленцой произнёс три слова, заставивших его напрячься.
  
  - Реактор солнечной ионизации...
  
  ***
  
  Покинув роскошные апартаменты Сиенара, я направился к своему спидеру. Настроение было отличным, ибо удача в кои-то веки сопутствовала мне...
  
  Стоило мне только упомянуть о секретной разработке самого Райта, как он проглотил наживку и, кажется, был готов устроить встречу прямо ночью. но, это был не наш метод. Клиент, что называется, должен был дозреть.
  
  Встретившись с Сиенаром утром, мы с Селанно начали объяснять ему суть дела. После довольно продолжительной дискуссии мы наработали первоначальный план сотрудничества. Сиенар предоставит нам свои наработки по новому типу реакторов, кроме того, производство новых кораблей будет развёрнуто на верфях Сиенара. Хотя последние годы они были сосредоточены на производстве небольших кораблей, опыт постройки серьёзных посудин у них имеется. Основное производство будет развёрнуто на Корулаге - там сосредоточено сорок пять процентов производственных мощностей "Сиенара", плюс, размещается отдел перспективных разработок. Дело оставалось за малым - договориться с Лирой Блиссэкс. Но тут, я думаю, никаких проблем не возникнет, учитывая некоторый фанатизм девочки в отношении корабликов. Как и с предложением Джасмилль к руководству "Куата". А значит, примерно через месяц начнётся соревнование "Куат-Ренделия" и "Куат-Сиенар".
  
  После того, как Селанно умчалась связываться с руководством, я пообщался с Райтом более предметно, а именно: выдал парочку своих запросов насчёт десантного транспортника. За основу я взял сиенаровский челнок типа "Каппа", и озадачил человека на тему выкидывания гипердвигателя, увеличения грузоподъёмности, вооружения и брони при тех же габаритах. ну, и сроки исполнения поставил очень жёсткие - месяц. А так же попросил подумать над ещё одним вариантом, в этот раз более малоразмерным, в габаритах LAAT или же чуть меньше. Главными требованиями были всё те же щиты и бронирование - и всё это за тот же месяц.
  
  Райт посетовал, что это не его епархия, но обнадёжил, что передаст мой заказ некой Нике Санте-Сиенар. Это меня вполне устроило.
  
  Затем Сиенар пригласил меня отобедать - на что я согласился. За трапезой мы довольно плотно пообщались, в частности, на тему истребителей. Я тонко - насколько это у меня получилось, не знаю, но всё же - намекнул ему на концепцию его же СИД - сдвоенного ионного двигателя, и в качестве задела предложил поэкспериментировать над куатовским "Актисом". Даже схемку ему набросал.
  
  Вот истребители, судя по всему, были его коньком, потому как Райт - вот ведь имечко в тему - довольно вежливо, но настойчиво выпроводил меня восвояси. Наверняка сейчас рванёт... хм, интересно, здесь кульман есть, а если есть, то как он называется?
  
  Надеюсь, я серьёзно не накосячил... очень надеюсь.
  
  ***
  
  Кэд Бейн, сидящий на одном из крутящихся стульев у барной стойки, нарочито-лениво поднёс стакан ко рту, краем глаза наблюдая за вошедшими в помещение бара разумными, в которых без труда угадывались джедаи. Одного из них дурос знал лично - это был небезызвестный Оби-Ван Кеноби. Вторая, человек со светлыми волосами, была ему незнакома.
  
  Женщина осталась около входа, а вот Кеноби направился прямо к нему. Наёмник, повернувшись, к нему, провёл по краю шляпы.
  
  - Моё непочтение, господин джедай.
  
  Публика отреагировала смехом.
  
  - Я вижу, ты в полном порядке.
  
  - А что мне сделается? Мне стареть ещё рано.
  
  Оби-Ван поморщился.
  
  - Перейдём к делу. Меня интересует информация.
  
  - И какая же? - насмешливо спросил Кэд.
  
  - Я думаю, тебе известно о убийстве Финиса Валорума? - джедай сел на стул рядом с Бэйном и жестом попросил у бармена выпить. Молчаливый родианец накапал тому энергетика.
  
  - Кто же этого не знает... Крутили давеча тут по многим каналам, - Кэд отмахнулся от джедая.
  
  - Мне кажется, ты знаешь больше, чем остальные. Ты можешь нам помочь...
  
  - Вам? Джедаям? Даже если я чего-нибудь знал, с какой стати я должен помогать вам?
  
  - И всё же... - Кеноби продолжал настойчиво гнуть свою линию, и дурос понял, что он не отстанет, а это значит - кто-то заложил его: у Кеноби была довольно обширная сеть знакомых и приятелей, которая снабжала его информацией.
  
  - Тебе не повезло, Кеноби: в данный момент я не настроен на общение с тобой.
  
  - Тогда... Я буду вынужден арестовать тебя.
  
  - Ну попробуй. - с этими словами Кэд резко вскочил, и, на мгновение активировав репульсор на одном из ботинков, попытался пнуть джедая. Кеноби отпрыгнул - и тут же получил стулом в грудь: удар дуроса был рассчитан именно на это. Наёмник прекрасно изучил джедаев, и знал, как им в случае чего противостоять. Бэйн, воспользовавшись паузой, рванул к выходу, однако путь ему преградила джедайка, активировавшая свой синий клинок.
  
  - Даже и не пытайся сбежать. Оби, ты там как? - джедайка демонстративно качнула головой.
  
  Кеноби за спиной Бэйна медленно поднимался, потирая ушибленную грудь.
  
  - Я в порядке, Сири. Не дай ему уйти.
  
  - Не переживай. У меня всё под контролем - в отличие от тебя.
  
  - Как это мило, - Кэд сорвал с пояса свои бластеры и трижды выстрелил парализующими зарядами в джедайку. Та без труда отразила выстрелы.
  
  - Ну, и на что ты...
  
  Жёлтый клинок пробил грудь женщины, и та удивлённо уставилась на лезвие. Толчок в спину - и наёмник увидел Орру Синг, которая в тот же миг снесла упавшей на колени женщине голову, а затем - столь же молниеносно скрылась в дверном проёме.
  
  - Прощевай, Кеноби, - Кэд проследовал за напарницей, которая поджидала его в открытом двухместном спидере.
  
  - Надеюсь, ты не потребуешь оплаты за переработку? - осклабился дурос, когда наёмница сдёрнула спидер с места.
  
  - У меня к этим ублюдкам личные счёты, - наёмница продемонстрировала Бэйну рукоятку светового меча - вроде бы того самого, что минуту назад покоился в руках убитой ею джедайки.
  
  Дурос хмыкнул и откинулся на спинку сиденья, придерживая рукой свою шляпу.
  
  - Тогда... Давай к кораблю. Пора на время покинуть Корусант - здесь стало слишком опасно.
  
  ***
  
  Михаэль Райда, глава компании "Алланд-ТехСистемз", бросил взгляд из окна своего офиса, расположенного на Алланде, в вышину. Там, на орбите, отчётливо просматривались его вотчина и детище его отца, перешедшее к нему по наследству...
  
  Уже довольно давно Алланд являлся местом ремонта - и постройки - различных гражданских кораблей: сотни верфей образовывали разомкнутый круг на высоте в пару сотен километров над экватором планеты. На поверхности так же располагались верфи, заводы и фабрики, что делало Алланд довольно выдающимся промышленным миром. Верфями - и большими орбитальными доками - владела и семья Михаэля. Они были ориентированы на крупнотоннажные транспортники и способны были принять корабли длинной до четырёх километров
  
  В данный момент времени компания переживала не лучшие времена: война внесла свои коррективы. Грузопоток несколько снизился, а значит, и обслуживание кораблей не требовалось. Что в свою очередь означало простой работников - и убытки для компании и его самого. Живительным глотком стал контракт на разборку трофейных судов Конфедерации, однако им досталась только небольшая часть: борьба среди компаний шла нешуточная...
  
  Неожиданно в кабинет заглянула секретарша.
  
  - Шеф! Тут какой-то тип на связи. Кажется, хочет арендовать один из наших доков...
  
  - Выводи его на меня, - скомандовал Михаэль.
  
  Через минуту перед ним появилась голограмма молодого человека.
  
  - Добрый день. Меня зовут Микоре Викт. Я - старший джедай-генерал Великой Армии Республики...
  
  ***
  
  Бирон Миттермаер кивнул в ответ на приветствие своего старпома и окинул взглядом мостик "Изысканного", боевого корабля, ранее приписанного к Космическим Силам Метеллоса, а ныне значившегося в рядах доблестного Республиканского Флота. Всё было в порядке - как и на протяжении сорока лет его пребывания на посту капитана дредноута...
  
  Многие молодые офицеры, пришедшие на корабль, удивлялись, как это древнее чудовище до сих пор находится в строю, однако Бирон не видел в этом ничего удивительного. Корабль был спроектирован и построен более трёх тысяч лет назад на верфях компании "Рендели-СтарДрайв" при поддержке "Вауфтхау ШипЯрд" в ответ на создание Алсаканцами собственных боевых кораблей. Первые корабли сошли со стапелей уже под залпы Семнадцатого Алсаканского Конфликта. Забегая вперёд, можно было отметить, что дредноуты сыграли в нём решающую роль, раз и навсегда поставив точку в десятитысячелетней конфронтации Корусанта и Алсакана.
  
  Конструкция корабля на тот момент была совершенна. Две тысячи метров в длину и четыреста семьдесят в диаметре, корпус издали напоминал цилиндр с выступающими по бокам утолщениями. Злые языки утверждали, что моделью для корабля послужил джедайский меч, но Миттермаер справедливо полагал, что у конструкторов были более веские причины.
  
  Так или иначе, из-за своей формы, а также из-за особенностей кораблей противника, дредноут типа "Неудержимый" нёс в своём нутре три термоядерных реактора, два десятка тяжёлых турболазеров, полусотню более лёгких пушек, а также несколько проекторов корпускулярного щита. И всё это было запечатано в толстую броню, доходившую в некоторых местах до двух метров.
  
  Бесспорно, три тысячи лет назад подобные корабли были весомым аргументом на поле боя. Их прочный каркас из супрастали надежно удерживал всю конструкцию корабля, тогда как четыре слоя дюрасталевой брони - невероятно прочной и гибкой, являвшейся сплавом карваниума, ломмита, карбона, мелиниума, нейтрониума и зерсиума, с покрытием из лантинида, обеспечивавшего защиту от ионных орудий - надёжно защищали корабль от всех видов кинетического оружия и от любых энергетических орудий того времени; между этими слоями была расположена сетка из нейраниума. Один миллиметр нейраниума блокировал излучение большинства сканеров, и мог даже некоторое время сдерживать воздействие светового меча. Однако если защитить с его помощью, например, корпус корабля, масса конструкции оказалась бы запредельной. Но даже такой ход конструкторов, как частичная защита, навсегда приковал корабли к космосу: никаким двигателям ни за что было не поднять такую тушу с поверхности планеты, прорвать оковы гравитации.
  
  А вот дефлекторый щит корабля оставлял желать лучшего, и даже три тысячи лет назад он был откровенно слабоватым. Что не помешало кораблям не только поставить точку в той войне, для которой они и были созданы, но и повидать, за свою более чем трех тысячелетнюю историю службы, множество кровопролитных вооруженных конфликтов. Они принимали участие в войне с орденом ситхов тысячу лет назад, поспособствовав гибели сотен кораблей флота ситхов. К примеру, при Марлеве-Четыре республиканский адмирал Линкс Баннагер, имея три таких корабля и десяток корветов, смог разгромить эскадру противника, состоявшую из пятидесяти боевых единиц. А легендарный дредноут под названием "Каллабет" был единственным кораблём, продержавшимся на орбите Руусана в течении всех семи битв.
  
  После этих войн, вступив в эпоху относительного мира, дредноуты стали своеобразным памятником ушедшей эпохи, оставшись не у дел. Вялотекущие локальные конфликты между ее субъектами, не требовали многочисленного флота и не вынуждали Республику совершенствовать свое вооружение. Все это привело к тому, что старые и дряхлые дредноуты длительное время оставались на вооружении. Впрочем, для разнообразных пиратов они оставались реальной угрозой ещё долгие и долгие годы...
  
   Миттермаер тяжело вздохнул. "Неукротимые", будучи весьма мощными кораблями своего времени, к началу этой войны безнадежно устарел. Турболазеры современников дредноута не шли ни в какое сравнение с новейшими образцами, а это значило, что, ежели корабль пошлют в бой, то он не сможет нанести противнику никакого урона. Собственно, как и противник им. Ну... во всяком случае, им потребуется очень много времени, дабы проковырять броню исполина...
  
  Что было самым печальным, так это то, что Бирон не видел перспективы. Денег на модернизацию не нашлось, со стапелей сходили всё новые и новые - а главное, более современные - боевые корабли, и ему оставалось только надеяться, что кораблю удастся пережить эту войну. Да, некоторые узлы вроде системы жизнеобеспечения, менялись, но не более того.
  
  Впрочем, начальство понимало всё это, а потому держало корабли в глубоком резерве, и сейчас его Изысканный болтался на орбите Центакса-2, будучи зачисленным в силы обороны Корусаната.
  
  - Капитан! К нам приближается челнок!
  
  - Кого там несёт? - буркнул мужчина.
  
  - Сэр, - голос связиста был ошарашенным. - Тут говорят, что к нам летит какой-то генерал Викт... И что наш корабль зачислен в состав его подразделения... и нам вскоре надлежит отправиться на Алланд, чтобы встать на верфь для модернизации...
  
  Миттермаер почесал затылок.
  
  "Интересно, мне радоваться, или же стоит погодить?"
  
  ***
  
  Н-да... корабль, конечно, со стороны внушительный, но вот когда дело доходит до начинки - тут хоть стой, хоть падай. Как там было? "...У этого инструмента войны есть и слабые стороны. Огромное энергопотребление, низкая маневренность, комплекс дополнительных систем, высокие требования к экипажу, слабость перед мелкими истребителями - к счастью для Галактики, эти корабли не обладают абсолютной мощью, хотя и превосходят любое другое оружие во всей известной истории...".
  
  Но всё же, здоровая махина. Два километра, восемнадцать тысяч человек экипажа... и такая смехотворная огневая мощь... Фрегат "Пельта" и то серьёзнее вооружён. Решение напрашивалось само собой: срочно, нет, экстренно отправлять сего мастодонта на Алланд, благо, с тамошними технарями я уже договорился.
  
  Чего-то серьёзного с кораблём мне не сделать - конструктор из меня так себе, но некоторую модернизацию я распланировать могу. Впрочем, всё было не так страшно, как казалось: нужно было поменять все орудия, установленные на этом корабле, на более новые: мне удалось раздобыть некоторое количество моделей из обновлённой линейки SPHA: десять артиллерийских, тридцать шесть с тяжёлыми турболазерами и двенадцать с ионными пушками соответственно, плюс, у меня были и стандартные лазерные установки. Все они пойдут на замену тому старью, что стоят на дредноуте. Смешно сказать - дальность стрельбы этих монстров исчислялась десятком километров... Конечно, в идеале хотелось бы заполучить корабельные системы вооружения, но увы и ах: всё идет в армию. Другого источника вооружения у меня попросту нет. А ставить трофейные пушки, которые чуть хуже... Ну его к хаттам. Так что, пришлось даже брать полевые AV-7 - авось сгодятся для вооружения корабля. С другой стороны, всё это досталось мне бесплатно. Ежели переводить на нынешние цены, я сэкономил полтора-два десятка миллионов кредитов.
  
  Ну и некоторую начинку требовалось заменить на более современную, и, главное, менее энергоёмкую, но это меньшее из того геморроя, что предстоит клонам и ремонтникам... Осталось дождаться, когда "Баннагер" с "Акаги" выйдут из профилактики, и можно будет лететь на Алланд.
  
  После того, как ситуация с "Изысканным" более-менее разрешилась, я принялся и за другие дела - коих было до хатта и больше. И ведь несмотря на то, что мне сопутствовала удача, большая часть планов и задумок требовала времени - и зачастую много времени., а ещё денег. Благо, Голонет обеспечивал меня нужной информацией.
  
  Первым делом я связался с Кайлом Соломоном и Фаленом Крофтом. Эти бравые ребята были главами "Ассоциации Натори". Эта самая "Ассоциация" была ни чем иным как легальной частной военной компанией, которая занималась обучением военном делу представителей различных рас и обеспечением безопасности коммерческих организаций. Ребята серьёзно подходили к своему делу: философия боевой подготовки учитывала физиологические, умственные и культурные особенности рас. Как гласил рекламный проспект, вуки обучали тактике боя в лесах и джунглях, дуросов готовили к бою в космическом пространстве. Представителей водных миров готовили для действий на воде и под водой, а привычных к высокой гравитации готовили как бойцов ближнего боя, исходя из свойственной им большой силы и выносливости. "Ассоциация" выгодно отличалась от большинства других подобных компаний наличием четкой военизированной структуры - ее оперативники формировались в отделения, роты и батальоны. Ряды этой компании пополнялись бывшими военными, оказавшимися в отставке, что прибавляло им несколько плюсов.
  
  Мой интерес к этой компании был банален: мне нужны были учителя и инструкторы, которые могли бы подтянуть уровень подготовки моих вспомогательных войск, которые в скором времени начнут прибывать в казармы. Конечно, у меня под рукой лучшие бойцы Галактики - клоны Джанго Фетта, однако учителя из них... Да, они прекрасно могут передавать опыт более молодым поколениям клонов, с натяжкой взяться за джедаев, но вот обычные разумные... Тут наступает заковыка. Клоны с их философией и методами обучения будут неэффективны. Обычные люди их просто не поймут, из-за чего определённо возникнет недопонимание, а то и открытые конфликты.
  
  А значит, необходимо привлечь специалистов. Да, найм обойдётся мне в копеечку - Республика-то хатта-с-два раскошелится на такое предприятие, и выложить мне под это дело придётся минимум десять миллионов, но оно того стоит...
  
  Ещё одной компанией, заинтересовавшей меня, стала фирма "Карвон-БаттлТех". Возглавляла её Дайлана Дио Марек. Данная фирма была дочерней компанией концерна "Карвон", который уже давно известен своими сельскохозяйственными и шахтёрскими машинами широкой линейки: колёсные и репульсорные, гусеничные и машины-шагоходы производства "Карвона" работали по всей Галактике. А с недавних пор дочерняя компания пыталась выйти и на рынок оружия, выпустив парочку необычных боевых машин - CAVw PX-3 и PX-4, которые были похожи на штатовские броневики времён Вьетнама. Ну, такие угловатые... Во! "M-113" они назывались. Тоже - на гусеничном ходу. Нет, для местных машины может и нормальные, особенно для периферийных миров, да дикарей пугать, но для серьёзной войны они слабоваты. Однако, есть у ребят потенциал, есть. Верным путём идут, а значит, нужно будет к ним заглянуть - всё одно мы на Алланде проторчим чёрт знает сколько.
  
  Ещё одним пунктом стала компания "Анахайм Кибернетикс". В рекламной голозаписи некий Нитин Малфой расхваливал забавного круглого дроида модели ZZ-2, который, как анонсировалось, был некоей универсальной платформой с мозгом третьего класса. При установке соответствующих модулей дроид размером в тридцать сантиметров мог выполнять функцию датапада, автопилота, обучающего терминала, мощной системы связи и даже - правда, ограниченно - астронавигатора. Ну, и дроида-тактика, дроида-медика или дроида-аналитика. "Колобок" мог быть оснащён репульсорной системой передвижения либо четырьмя гибкими манипуляторами - двумя ногами и двумя руками. И всё это было оснащено блоком самообучения и совершенствования.
  
  Данная платформа меня откровенно заинтересовала как своей универсальностью, так и функциями. Взять хотя бы автопилот. Если воткнуть его в АТ-PT, то можно будет избежать экипажа из двух человек. Дроид возьмёт на себя ходьбу, а органик - стрельбу и общее командование. А дроид-тактик - это вообще нужно как воздух. Когда там ещё подойдёт дроид-тактик на базе IM-6 - неизвестно...
  
  Было ещё несколько интересных моментов, но... тут требовалось личное присутствие, дабы осмотреть и взвесить, так что они были отложены на более поздние сроки.
  
  Впрочем, были и новости, которые очень даже порадовали меня. Начали поступать те самые два с половиной процента, выторгованные мной у Джаббы. Да... Всё-таки он торговался не просто из привычки или из любви к искусству: поступившие за сутки с небольшим двадцать восемь миллионов семьсот тысяч и тридцать два кредита указывали на то, что суммы, которые получили хатты, исчислялись десятками миллиардов. Интересно, по сколько они запросили с бедных торговцев? Хотя почему бедных? Это законопослушные торговцы и перевозчики могут жаловаться на налоги и прочее, но никак не бандиты и контрабандисты. У этих товарищей всегда водятся деньжата. Так почему бы их не выложить за гарантированную защиту от патрульных кораблей - хотя бы и в пространстве хаттов и на пару сотен световых от него?
  
  Всё одно, Республика не сможет надёжно перекрыть все границы - и раньше не могла - а значит, тот, кому надо пролететь, пролетит. Плюс, некоторым ушлым разумным известны обходные маршруты, и там, где на Республиканских картах лежит непроходимое... Э-э, непролетаемое и неизведанное пространство, тянутся тонкие ниточки секретных гиперпростарнственных маршрутов, по которым течёт контрабанда, рабы и наркотики.
  
  По одному из таких, кстати, проложенному через Ядро - центральную часть Галактики - в конце войны к Корусанту и прошла армада Гривуса - что стало полной неожиданностью для республиканского флота, и джедаев в частности.
  
  Разобравшись с основными задачами, я решил заняться, так сказать, кадрами своей будущей армии. А именно, набрать вышестоящих офицеров. Первым в списке значился Кернатаун Ринаун. Правда, его ещё пришлось поискать - Корусант-то большой, но это была меньшая из моих проблем.
  
  ***
  
  Кернатаун Ринаун глянул на часы. "Кажется, я сегодня немного раньше". Слегка качнув головой в сторону официанта, контр-адмирал направился в один из кабинетов, где вот уже пару недель собирался небольшой "кружок по интересам", состоящий из таких же как он офицеров-резервистов. Ресторан находился неподалёку от штаба Первой Секторальной, и обслуживал в основном военных. Так что люди могли чувствовать себя здесь довольно комфортно.
  
  Погрузившись в чтение новостной сводки, Ринаун не сразу обратил внимание на деликатное покашливание, а когда наконец понял, что перед ним кто-то стоит... подняв голову, мужчина увидел перед собой улыбающегося Микоре Викта.
  
  - Добрый день, коман... прошу прощения, контр-адмирал. А как же Двенадцатая?
  
  Ринаун развёл руками.
  
  - Так получилось, что после повышения для меня не нашлось места в штате Секторальной Армии... Да вы присаживайтесь.
  
  Джедай сел в кресло напротив Кернатауна, и блаженно потянулся.
  
  - Я собственно, чего пришёл... Вы хотите стать адмиралом?
  
  - А в чём подвох? - Ринаун был осведомлён о формировании системных армий, и быстро догадался, зачем джедай вышел на него. Что не помешало ему задать этот вопрос.
  
  - Ну... будет очень много работы. Множество бессонных ночей и потрёпанные нервы. Ну, а в итоге... слава, почёт и уважение. Как вам такой расклад?
  
  Тут к ним подошла компания товарищей Ринауна. Мужчина указал им на своего собеседника.
  
  - Господа. Позвольте вам представить - Микоре Викт, старший генерал-джедай. Прибыл по мою душу. А это - контр-адмирал Лустиан Калген, командор Хеллман Грамб, командор Этан Клейрмур, вице-адмирал Солван Кобаяши, командор Бен Дел-Дала и лайн-капитан Артен Су.
  
  Джедай оглядел компанию из пяти мужчин и одной женщины, которые несколько оторопело глядели на молодого человека, и ухмыльнулся.
  
  - И все эти бравые ребята сидят в резерве? Непорядок...
  
  - Вы знакомы? - Клейрмур перевела взгляд с джедая на Ринауна.
  
  - Пересекались пару раз, - ответил контр-адмирал, - Думаю, я не покривлю истиной, сказав, что этот молодой человек - самый нормальный из всех джедаев, которых вы встречали.
  
  - Приятно познакомится, - низкорослый Кобаяши жестом подозвал официанта, - Так зачем вы искали Кернатауна?
  
  - Знаете, я... передумал. У меня есть предложение не только для контр-адмирала, но и для всех вас. От которого вы, естественно, не сможете отказаться.
  
  Ринаун тяжело вздохнул. "Во всяком случае, скучно нам не будет".
  
  ***
  
  Фэй закашлялась: очередной порыв ветра нанёс на уступ серные испарения, и дышать стало невозможно. К тому же, видимость снизилась до предела, и женщина могла полагаться только лишь на Силу, дабы отыскать свою противницу...
  
  Очередное задание Совета Джедаев было чрезвычайно важным. Разведка установила местонахождение секретного завода ТехноСоюза, на котором готовились к производству боевых отравляющих веществ. Располагался он на вулканической планете Квейта, в жерле одного из вулканов, и был защищён мощным щитом, что делало его обнаружение очень затруднительным.
  
  Совет, сообразно важности задания, выделил ей в помощь Джона Антиллеса - который и раздобыл сведения о отравляющем веществе. Джон был падаваном Тёмной Женщины, которая была известна своими суровыми и необычными методами обучения. Джон последовал примеру своего учителя и выбрал путь скитальца по Галактике, позволяя Силе вести себя. Такой помощник мог оказаться для неё полезным...
  
  Вот только вся эта история оказалась ловушкой. Лаборатория была, но... Там разрабатывали новые образцы турболазеров, но не отравляющие вещества. Кроме того, джедаев там уже ждали...
  
  Внезапно заострённых ушей женщины достиг пронзительный, нечеловеческий крик, а по чувствам её ударила волна боли, идущая от живого существа. Порыв сильного ветра, столь удачно подувшего в этот момент, снёс пелену испарений, и перед Фэй предстала ужасающая картина: в полусотне метров от неё, около лавового потока огромная фигура, закованная в броню, медленно погружала Антиллеса в лаву, удерживая парня своими руками.
  
  - Джон! - джедайка хотела рвануть к ним, но тут же замерла: из её груди выросли два красных клинка.
  
  - Ой, какая досада. Нельзя отвлекаться во время боя, - Ассаж Вентресс, стоящая позади неё, наклонила голову и прошептала ей на ухо, - тебе не следовало тягаться с нами. Любой джедай найдёт свою смерть...
  
  Угасающее сознание женщины успело уловить обрывки разговора врагов:
  
  -... Дурдж, ты закончил там?
  
  - Ещё минуту! Крепкий попался джедай...
  
  ***
  
  Кроме моих технических изысканий, были и другие дела. Беготня и суета, связанная с формированием системной армии, растянулась на пару дней, и это несмотря на то, что к нам добавилась довольно большая команда офицеров во главе с Ринауном. Все мы уставали как собаки, до хрипоты споря и обсуждая порой незначительные детали, а на меня ещё и взвалили общение с интендантами - что не добавляло мне настроения - Дарта Вейдера на них нет, прости Сила. А ведь в таком темпе нам придётся работать пару месяцев - за эти два дня мы смогли сделать только общие наброски: вся работа была ещё впереди.
  
  А тут ещё и вызов от Совета джедаев некстати пришёл. Точнее, его принесла Асока - которую я без зазрения совести запряг в работу. Хватит ей отдыхать, пора почувствовать на себе все прелести бумажной работы. Но, энтузиазм у неё, как ни странно, был.
  
  А вот у меня - куда-то улетучился...
  
  ***
  
  - Гранд-Магистр! Может, есть какой-то другой вариант?
  
  Илена Чен в который раз пыталась воззвать к здравомыслию Главы Ордена, однако тот оставался непреклонен.
  
  - Не можем мы падаванов оставить без обучения. Будущее Ордена это.
  
  Женщина сокрушённо вздохнула. Проблема с падаванами, оставшимися без учителей, уже давно появилась на горизонте, однако её, как одного из Наставников, меры, которые были предложены магистром Шаак Ти и одобренные Йодой, категорически не устраивали.
  
  Согласно решению, падаваны будут передаваться под присмотр джедаев, склонных к обучению, или уже имеющих своих падаванов. Кроме собственно "присмотра", джедаи будут должны осуществлять посильное обучение этих самых падаванов. Вместе с тем, падаваны не получат статуса учеников - что по мнению самой Чен было вопиющим нарушением уставов Ордена.
  
  Однако, она не могла не признавать, что оставлять проблему нерешённой было нельзя. И вот, они уже два дня занимались этой проблемой, распределив около пятидесяти учеников.
  
  - Кто там следующий?
  
  Шаак Ти сверилась с датападом.
  
  - Таллисибет Энвандунг-Эстерхази. Она здесь?
  
  Илена огляделась.
  
  - Должна сейчас подойти... Кого вы выбрали ей в наставники? Девочка немного своеобразная...
  
  - В смысле?
  
  - Её потенциал в Силе очень низок: две тысячи сто семь мидихлориан. Это вызывало некоторые проблемы с её обучением.
  
  - А почему её взяли в падаваны? Точнее, почему она ещё не в Корпусе Обслуживания?
  
  - Гранд-магистр настоял на этом.
  
  Тогрута повернулась к Йоде.
  
  - Силён свет в девочке. Не можем Орден позволить себе потерять её. Слаба она, х-м... И - сильна. С искушениями всегда боролась − с желанием обманывать, списывать, подставлять, дабы оценок лучших добиться. Трудно было ей, но достойно она выходила из испытаний, несмотря на возможности ограниченные свои. В порядке с ней будет всё − при условии, что в Ордене останется она. Не поддержи её мы, на Тёмную сторону обида могла бы увести её. Решить могла она, что предали её. Не хочу я повторения истории...
  
  - Так кому вы хотите её поручить?
  
  Шаак Ти ответила
  
  - Мастеру-джедаю Микоре Викту... А вот кстати, и он.
  
  - А... он согласится на это? - скептически поинтересовалась Илена. И её скептицизм был оправдан. Некоторые из джедаев, которых они наметили в качестве наставником, отказали им, с некоторым сарказмом цитируя постулаты кодекса. И женщина не могла их винить, ибо в чём-то они были правы.
  
  - Думаю да. По крайней мере, мне он ещё не отказывал, - Шаак Ти кивнула подошедшему молодому человеку...
  
  ***
  
  Таллисибет спешно шла по коридору Храма Джедаев, который вот уже тринадцать лет был её домом. Она попала сюда полуторогодовалым ребёнком. что не помешало ей впоследствии вспомнить, откуда она родом.
  
  Её домом был Ворзид-Пять, одна из планет Внешнего Кольца. Все жители Ворзида-пять были рабочими, так как планета была индустриальной, производя практически все виды товаров, в том числе - и для собственных нужд. Её родители были бедняками, и с радостью отдали дочку Поисковикам Ордена.
  
  Однако, как оказалось, она крайне слабо владела Силой. Девочка с трудом могла поднять стакан и переместить его в ладонь, но чаще всего он выскальзывал на полпути и разбивался; иногда Таллисибет сжимала его слишком сильно, из-за чего он лопался. В то же время она была увлечена фехтованием, а также к тринадцати годам овладела навыками рукопашного боя. В этом ей помогала её физическая сила, она была крупнее и выносливее своих одногодков, и уже в десять выглядела на все четырнадцать, а сейчас ей с лёгкостью можно было дать семнадцать - в то время, как ей оставалось полгода до пятнадцатилетия. Но всё же, физическая сила была ничем против Силы. Как казалось самой Таллисибет, ей лежала прямая дорога в корпус Обслуживания, однако по неизвестной ей причине её взяли в падаваны. Её учителем стала Чанкар Ким, мастер-джедай. Как она радовалась тогда...
  
  Но падаваном она пробыла всего три дня - а затем мастер Ким погибла на Арене Петранаки, на Джеонозисе. Известие о смерти учителя было для Таллисибет большим ударом. Она думала, что теперь-то её точно отправят в Сельскохозяйственный корпус. Но даже так в ней оставалось сомнение в том, что она сможет стать настоящим джедаем.
  
  Однако, гранд-магистр Йода оставил её на один год, среди учеников, ждущих переназначения. Спустя полгода после начала этой войны, её взял в падаваны мастер-джежай Джей Марук. Как она впоследствии узнала, гранд-мастер поспорил с Джеем, что если она войдёт в финальную четвёрку Турнира учеников Храма Джедаев, то Марук возьмёт её в падаваны. Вот только Таллисибет не просто вошла в четвёрку, но и выиграла соревнование. Впрочем, она чувствовала, что Марук взял её в ученики с неохотой, так как считал, что не создан для обучения.
  
  Однако первое же задание окончилось трагедией. Группу джедаев, в которую входили и они с учителем, атаковали дроиды-убийцы во главе с Асажж Вентресс. Как сказал Йода после того боя, Джей сражался красивее, чем когда-либо. Но довольно непродолжительный бой с Асажж закончился тем, что клинок Вентресс пронзил его грудь, оставив косую рану.
  
  Так она вновь осталась без учителя. И справедливо полагала, что теперь её точно никто не возьмёт в ученики. Однако теперь, спустя пару месяцев, с ней связалась Илена Чен, одна из наставников, что занимались обучением юнлингов, и сообщила, что девочке следует прибыть в один из Малых Совещательных Залов , где будет решена её дальнейшая судьба.
  
  Влетев в помещение, она увидела группу джедаев, о чём-то горячо спорящих. Кроме мастера Чен, там были магистр Шаак Ти и сам Йода, а вот молодой джедай-человек был ей не знаком. При её появлении тот ткнул в её сторону рукой и что-то спросил. Получив, судя по всему, положительный ответ, джедай что-то ответил им, после чего решительно направился к ней. Остальные, переглянувшись, поспешили вслед за ним.
  
  Подойдя к ней, молодой человек бесцеремонно спросил:
  
  - Ты кто?
  
  - Таллисибет Энвандунг-Эстерхази, Мастер.
  
  Однако её ответ не удовлетворил человека.
  
  - Кто ты? - повторил он свой вопрос, прерывая Шаак Ти, которая было открыла свой рот.
  
  - Эм... Человек... Девушка... Я не понимаю, - растерянно пролепетала Таллисибет.
  
  Внезапно человек улыбнулся.
  
  - Значит так. С этого момента ты, - тычок пальцем ей в грудь, - Мой падаван. Совет, - тычок пальцем в подошедших джедаев, - Одобряет такое решение. Меня зовут Микоре Викт. Кажется, ты потеряла двух предыдущих учителей? Так вот, на этот раз тебе выбрали самого живучего. Но, время не ждёт, и у нас есть дела. Пошли собирать твои вещи, познакомимся по дороге.
  
  Бросив взгляд на Илену и Шаак Ти, девочка поняла по их ошарашенному виду, что они совсем не в курсе решения джедая.
  
  Нет, не так. Её нового учителя.
  
  ========== Глава 35 ==========
  
  В природе каждое явление - запутанный клубок,
  в обществе каждый человек - камешек в мозаичном узоре.
  И в мире физическом, и в мире духовном все переплетено,
  нет ничего беспримесного, ничего обособленного.
  (Шамфор).
  
  ***
  
  Дождавшись появления моей новоиспечённой ученицы, за плечами которой был довольно скромный по размерам рюкзачок, я молча направился по коридору, пытаясь осмыслить, чего я такое сейчас отчебучил в Малом Совещательном зале. Последствие моего "выступления" - Таллисибет, закрыв дверь своей комнаты, молча шла чуть позади меня.
  
  Тяжело вздохнув, я на ходу обернулся и посмотрел на девочку. "Как будто мне других проблем мало... Но Шаак Ти сама виновата: то за одним присмотри, то за другим. А я ещё и не в настроении был - столько всего навалилось, и потому в ответ на очередную просьбу меня "понесло". Теперь вот придётся как-то разгребать. Хотя... Сам виноват, самому и расхлёбывать. Не отказываться же? Во-первых не поймут, ибо для джедаев слово что-то да значит, а во вторых - не хочется девочку обижать, ей и так с учителями не везло... Ага, девочку! Вот уж где диссонанс полнейший! При том, что она ровесница Асоки, росту в этой "девочке" сантиметров сто семьдесят пять, а то и еще на пару сантиметров повыше будет. Да и комплекция соответствующая, так что на вид легко можно дать семнадцать, а то и все восемнадцать лет. Хм... Этак Шпильку надо будет срочно в Кнопку переименовывать. Ох блин... ещё и ей всё это как-то объяснять... Но это ничто по сравнению с тем, какая буча поднимется в Совете... Поскорее бы на Алланд слинять, что-ли?".
  
  Энвандунг-Эстерхази - эх, ну и фамилия - видимо, почувствовала что-то, а потому спросила:
  
  - Эм... Учитель... - судя по всему, она немного волновалась, - Можно вопрос?
  
  - Конечно.
  
  Таллисибет всю дорогу до её комнаты молчала, и вот, кажется, набралась уверенности.
  
  - Мне показалось, или... ваше решение стало неожиданным для магистров и Наставницы?
  
  - Наставницы?
  
  - Мастер Илена Чен - инструктор по рукопашному бою, - пояснила девочка.
  
  - Да? Вот те раз... А с виду такая милая женщина.
  
  - Милая?!
  
  - Можно и так сказать, - я поспешил сменить тему, - Что же насчёт моего решения... Тут ты права - ещё какое неожиданное.
  
  - Вы... не хотели брать меня падаваном?
  
  - Понимаешь, тут не в этом дело. Первоначально, я должен был за тобой всего лишь присмотреть... Ну, и обучением заняться. Однако, ты при этом не являлась бы моей ученицей.
  
  - О, вот как, - Таллисибет несколько посмурнела, - Тогда почему вы взяли меня?..
  
  - Хороший вопрос, - "Как будто я на него знаю ответ", - Считай, что так будет честно.
  
  - И всё же, почему они так удивились? - мы несколько замедлились, разговаривая, и не заметили, как оказались на пересечении двух коридоров... По одному из которых к нам двигалась Асока в сопровождении Баррис Оффи. Заметив меня, тогрута улыбнулась и направилась ко мне.
  
  - Есть тут один нюанс, - обречённо ответил я.
  
  ***
  
  -... тем более, джедай не должен пренебрегать обучением и тренировками! - Асока завершила свою речь, и Баррис оставалось лишь тяжело вздохнуть... и согласиться с ней. Тогрута предвкушающе улыбнулась. Ей наконец-то удалось вытащить мириаланку на поединок, и девочка поняла, что не прогадала с партнёром - Баррис, несмотря на свои отговорки, была довольно неплохим мечником, который мог составить ей достойную конкуренцию. Даже учителю бы пришлось с ней повозиться... Хотя если он выкинет один из своих приёмчиков, благодаря которым обычно и побеждает её саму, то уж Баррис-то точно придётся туго...
  
  Тут Асока почувствовала, что её учитель уже где-то рядом. "Что-то больно быстро он... Я думала, часик у меня будет".
  
  В подтверждение её чувств, учитель показался слева от неё, выйдя на пересечение двух коридоров. Асока махнула ему рукой... И озадаченно склонила голову набок: рядом с учителем шла... "Кто это? С виду падаван? О, да это же Таллисибет, из "слабой группы" - я ещё помогала ей с фехтованием. Чего она тут забыла? Да и вид у учителя какой-то странный... Ему что, опять поручили присмотреть за падаванами?"
  
  Подойдя ближе, Асока поинтересовалась.
  
  - Учитель, ваша встреча уже закончилась?..
  
  И тут Таллисибет, чьи глаза слегка расширились, пролепетала:
  
  - Учитель?!
  
  Викт же на мгновение прикрыл глаза.
  
  - Привет, Баррис.
  
  - Добрый день, мастер Викт, - падаван Луминары Ундули непонимающе переводила свой взгляд с одного участника разговора на другого.
  
  - Да... добрый. Так. Асока - это...
  
  - Я знаю Бет, - прервала его девочка.
  
  - Вы знакомы? - человек повернулся к девушке.
  
  Та молча кивнула.
  
  - И всё же, представлю вас официально. Итак... Таллисибет, это - Асока Тано, мой падаван. Асока, это - Таллисибет Энвандунг-Эстерхази, мой падаван...
  
  - Падаван? - голос Асоки слился с голосом девушки. А вот Баррис ничего не произнесла - челюсть мириаланки немного отвисла, а глаза - остекленели.
  
  Викт развёл руками.
  
  - Ну... Так получилось. Не, вы не подумайте - это сам магистр Йода одобрил, - учитель сделал небольшой шаг назад.
  
  Асока с надеждой уставилась на Таллисибет, однако уже по её глазам поняла, что учитель не шутит, и теперь у него действительно два падавана.
  
  И тогрута была не в состоянии определить, что ей хочется сделать в данный момент - возмущаться - или... Возмущаться. Учитель откинул очередной номер, и на этот раз - довольно значимый. Уже тысячу лет - или больше, Асока точно не помнила - джедаи придерживались правила: один учитель воспитывает одного ученика. Оно соблюдалось неукоснительно - до сего момента и было совершенно непонятно - восхищаться таким поступком, или же наоборот, порицать.
  
  - Ну, ладно. Вперёд, нас ждут великие дела! Асока, Таллисибет - идёмте, - учитель улыбнувшись и махнув рукой, направился вперёд по коридору.
  
  ***
  
  Шаак Ти, как и другие присутствующие в Зале Совета джедаи, внимательно слушали доклад Оби-Вана Кеноби.
  
  -...Таким образом, мы потеряли след Кэда Бейна. Возможно, он всё ещё на Корусанте, или же - покинул планету. Остаётся только гадать о его текущем местонахождении. Другие информаторы ничего не знают о убийстве Валорума. Мы проверили всех, но никакой дополнительной информации сверх того, что нам уже известно, не получили. Таким образом, наши поиски зашли в тупик... Что касается появления Орры Синг - то мы экстренно связались с тюрьмой, куда она была помещена: заключённая сбежала оттуда более месяца назад.
  
  - И мы узнаём об этом только сейчас? - возмущённо выпалил Ки-Ади Мунди.
  
  - И как ей вообще удалось сбежать? - поинтересовался мастер Толм.
  
  - Начальник тюрьмы сменился, а прежний, видимо, не счёл нужным сообщать нам об этом происшествии, - Оби-Ван печально вздохнул.
  
  Пло Кун повернулся к Тёмной Женщине.
  
  - А разве, она, как одарённая, не должна содержаться на особом режиме?
  
  - Орра очень неординарная девочка, и вполне могла подготовиться к такому развитию событий... Нужно послать сообщение... мастеру Викту, - джедайка хмыкнула, - Ведь это он ответственен за её, пусть и недолгое, но заключение.
  
  Айла Секура, до того момента молчавшая, пробормотала:
  
  - А ведь он предлагал её убить...
  
  - Кто?
  
  - Викт. Предлагал убить Орру Синг. - отчеканила твиʼлечка.
  
  Аген Колар поморщился.
  
  - Как не печально это признавать, но... он был прав. С одарёнными всегда есть риск того, что они могут сбежать из плена. А Орра очень опасна.
  
  - Мы будем искать её? - поинтересовался наутоланин Фисто.
  
  - К сожалению, у нас есть более срочные дела, - Толм пожал плечами, - Так или иначе, мы ещё столкнёмся с ней.
  
  Магистр Винду откинулся на спинку кресла.
  
  - Итак, мы закончили?
  
  - Да, - Оби-Ван опустился в своё кресло, - У меня всё.
  
  - Тогда... вы свободны.
  
  Джедаи покинули Зал Совета, и магистры остались наедине.
  
  - Как продвигается ваша затея с падаванами? - поинтересовалась Ади Галлия, и Шаак Ти непроизвольно переглянулась с Йодой.
  
  - Хм-м-м... Лучше, чем быть могло...
  
  Тогрута едва заметно качнула головой.
  
  "Наверное, тут будет уместнее фраза: хуже уже не будет?"
  
  - Что-то случилось? - переспросил Пло Кун.
  
  ***
  
  Вернувшись на место нашего расположения, в один из корпусов военного комплекса, напротив которого на посадочной площадке "пришвартовался" наш "Акаги", я быстренько определил комнату для Таллисибет, а затем - вытащил своих учениц в небольшой тренировочный зал. Хотя это помещение и значилось как склад, но в данный момент пустовало, и посему было мной реквизировано для нужд... Реквизировано, в общем.
  
  Я прекрасно ощущал, что обе девочки находятся несколько не в своей тарелке, из-за сложившегося положения: всё-таки два падавана у одного учителя - такого не было уже... Давно, в общем. Учитывая взрывной характер тогруты и спокойный, но упорный человека, то можно получить вполне себе обычную ситуацию - "задериха" и "неспустиха", то есть - конфликт "интересов". Мне же подобное нужно в последнюю очередь, и если не предпринять меры сейчас, то в будущем можно будет огрести нехилые проблемы.
  
  Достигнув зала, я выложил на одинокий контейнер тренировочные мечи, после чего уселся в середине зала, жестом указав падаванам место перед собой.
  
  - Итак, для начала поговорим. Думаю, для вас эта ситуация несколько... странная, но так уж сложилось, и решения я своего не поменяю. Асока, Таллисибет - теперь вы одна команда, и должны научится действовать вместе.
  
  Ученицы переглянулись, и не нужно было быть одарённым, чтобы прочесть скептицизм в их взглядах. Я поспешил продолжить:
  
  - Как оказалось, вы знакомы - это упрощает дело. Хотя Асока и продвинулась с того времени, как стала моей ученицей, думаю, ты, Бет... Можно тебя так называть?.. - дождавшись кивка Энвандунг-Эстерхази, я продолжил, - Хорошо. Итак, Ты, Бет, тоже не стояла на месте - первое место в соревновании юнлингов, как-никак. Я заочно знаком с тобой. А вот ты меня не знаешь. Но! Этот недостаток легко устраним. Для начала, посмотрим на то, как ты владеешь световым мечом.
  
  Встав, я притянул один из тренировочных мечей и кинул его Бет. Та немедленно активировала его, и сделала пару пробных замахов, оценивая клинок. Активировав собственный меч, я насладился расширившимися глазами Энвандунг-Эстерхази. Но... Как оказалось, её поразил совсем не их цвет.
  
  - Мастер... А это нормально, что вы боевые клинки используете, а я - учебные?
  
  - А? А! У моих есть функция включения защитного поля.
  
  - Интересно... Ну да, в такую длинную рукоять вполне можно втиснуть... Я готова.
  
  Я тут же занял первую стойку Шии-Чо. А вот Таллисибет определённо изобразила что-то из Макаши... Да, двойной росчерк меча, обозначающий косой крест - приглашение к поединку. "Вполне ожидаемо - большая часть её поединков - тренировочные, против юнлингов, а значит, ближе всего к дуэли".
  
  - Макаши? Необычно... Хотя... С тобой занимался магистр Йода?
  
  - Да, немного... А как вы догадались?
  
  - Ну... Его прошлый ученик владеет именно Макаши.
  
  - А кто это? Я его знаю? - спросила Бет, обходя меня по кругу.
  
  - Хм... Это граф Дуку.
  
  - Он же вроде как победил магистра Кеноби и Скайуокера? - подала голос Асока. - Но как?
  
  - Основная слабость, которую приписывают Макаши - это поединок с несколькими противниками. Однако, для таких искусных фехтовальщиков, как Дуку, это не является проблемой...
  
  Тут Таллисибет неожиданно атаковала меня... и была отброшена мощным контр-выпадом. Впрочем, отброшено - это громко сказано: девушка отступила на полшага.
  
  - Вот ещё один недостаток Макаши - он не совсем уместен против более поздних сильных "стилей" - к примеру, Джем Со. Однако, это можно нивелировать Силой - или, как поступила Бет - силой физической.
  
  Перейдя в атаку, я начал прощупывать оборону девушки - и тут она перешла в контратаку, причём попыталась под видом одного из приёмов банально двинуть мне в челюсть. Смышлёная девочка... Я подставил своё плечо - левое, естественно, и на этот раз она действительно отпрыгнула, потряхивая ушибленной рукой.
  
  - Ну, в общем, мне всё ясно. Продолжим... Асока, бери мечи.
  
  Тогрута молча выполнила моё распоряжение, после чего демонстративно встала рядом со мной.
  
  - Э, нет! Твоё место рядом с Бет.
  
  - Учитель, мы же вас вдвоём уделаем, - уловив недоумённый взгляд Таллисибет, тогрута пояснила ей, - Он только с виду грозный, а так, я его в половине поединков побеждаю... А уж против двоих у него шансов нет...
  
  - Вдвоём, говоришь? Ну тогда слушайте условия поединка - победа засчитывается, если ваши мечи коснутся меня одновременно. Если мой клинок заденет одну из вас - обе проиграли...
  
  - Что?! - в голос завопили девушки, - Это не честно!
  
  - Что-что? Не слышу, - я ехидно ухмыльнулся, активируя второй клинок и присоединяя его к первому. - Начали!...
  
  ***
  
  Палпатин размышлял.
  
  Вернувшись пару часов назад из Галактической Оперы, он мог позволить себе небывалую по нынешним временам роскошь - почти восемь часов сна, однако именно сейчас человеку было совсем не до отдыха. Стыдно признаться, но он даже и не понял, о чём была эта опера - его мысли были заняты другим.
  
  Микоре Викт. Джедай, который заинтересовал его, на поверку оказался куда как загадочнее и опаснее, чем выглядел на первый взгляд. И дело было даже не в его поступках. Те видения - или предсказания, что вытащила из него Слай Мур, с одной стороны, радовали его, а с другой - заставляли серьёзно задуматься и даже разочароваться...
  
  Картины, показанные умбаранкой, иногда были настолько чёткими, что можно было подумать, что наблюдатель был прямо там, на месте событий. Но по большей части они походили на творчество неопытного художника, предпочитавшего прямые линии и острые углы. Казалось бы, что подобные видения могут быть фикцией, но Палпатин был уверен, что они реальны. Слишком часто он сталкивался с подобными проявлениями Силы, чтобы наплевательски относится к ним. А значит, нужно было принять их - и начать действовать. Ибо не все предсказания были благоприятными.
  
  Да, он получил подтверждение: его План удался. Фигура, закутанная в тёмную мантию, опирающаяся на трость - это был, несомненно, он; снова он, сидящий на троне; рослые гвардейцы вокруг; солдаты и офицеры, замершие в стройных шеренгах; величественные боевые корабли, бороздящие пространство. Он стал Императором. Смог построить Империю. Смог уничтожить Орден... Вот только разочарований было больше. И на самом первом месте были ученики. Бывший, настоящий, и - будущий.
  
  Палпатин раздражённо открыл глаза и закинул руки за голову, рассматривая потолок.
  
  Сейчас, когда до завершения его плана оставались считанные годы, он с удивлением узнал, что... Дарт Мол жив!
  
  "Вот только... Я совсем не ожидал такого, и считал забрака погибшим. Я читал отчёт, собственными глазами видел запись с камеры наблюдения: молодой Оби-Ван Кеноби рассёк забрака на уровне пояса, и тот рухнул в шахту вентиляции главного реактора дворцового комплекса Тида. Я был там, позднее, и не ощутил его, не нашёл. А после - вычеркнул из своих планов, посчитав, что Мол оказался слишком самоуверен. Однако, если верить этим "видениям" Викта, Мол сейчас жив-здоров: правда, нижнюю часть тела полностью заменил протез. Но даже таким Мол был серьёзной проблемой. Ибо в видении он не только был жив, но и, судя по всему, готовился отомстить, отомстить тому, кто предал его. Вот только... Кто спас его? Не мог же он сам выбраться оттуда? Не мог сам себе приделать новые ноги? Кто спас его?.. Или же...
  
  Палпатин вспомнил строчки старинного трактата. "Ситхи ставят жизнь превыше всего прочего. Они хотят контролировать её и подчинять себе. Поэтому, они и борются за жизнь каждой частицей своего естества". Может быть, ярость Мола была настолько неистовой, а познания - слишком глубокими, что он просто отказался умирать?
  
  С другой стороны, исключать возможность того, что некие силы помогли ему "выжить", Палпатин не мог. "Это точно не джедаи - слишком тонко для них, хотя провернуть тот же трюк, что и с Реваном, они бы не отказались... Дуку? Или старая тварь Талзин решила вылезти из своей норы? Или же - кто-то ещё? Это нужно срочно выяснить".
  
   Ибо пара картинок уверенно утверждала, что Мол не только жаждет отомстить, но и взял себе ученика. Ибо второй, желтокожий забрак с таким-же двойным красным клинком, каким владел сам Мол когда-то, мог являться только учеником Мола. А вторая картинка показывала, что Мол уже нашёл средство к исполнению мести - Мандалор. Мол собрался подчинить себе эту планету, и пойти на него - Сидиуса - войной.
  
   Это могло стать серьёзной проблемой. Хотя он и обучал Мола более как воина, делая его своим "мечом", нежели философом, но базовые основы учения ситхов ему всё-же преподавал. Теперь же Сидиус прекрасно осознавал, что многое забрак пропустил мимо своих ушей. Самое главное из этого - это то, что путь ситхов - это не только уничтожение. Вот только Мол этого так и не понял...
  
  Граф Дуку тоже не радовал: бесчисленные интриги, плетущиеся этим человеком вокруг Сидиуса, заставляли Палпатина задуматься о верности и преданности этого человека. Одна Вентресс чего стоит... неспроста граф готовит эту датомирскую ведьму, неспроста. Но... он хоть и считал Тирануса своим учеником, вновь сосредоточился не на философии, а на боевых качествах графа. Вот и получил то, что получил. Граф так до конца и не перешёл на Тёмную сторону, не принял её философии, оставаясь всё тем же джедаем-аристократом, каким был всегда.
  
  Однако, это было не так критично. Ибо Дарт Тиранус был всего лишь переходным этапом, разменной монетой в его плане.
  
  Самым большим разочарованием стал Энакин Скайуокер. Палпатин тяжело вздохнул. Тот, на кого он возлагал такие надежды, тот, кто должен был стать настоящим его учеником в полном смысле этого слова, тот, кто должен был вести за собой армию Империи и сокрушать его врагов, тот, кто мог бы впоследствии, в случае чего, быть опорой государства, стал... Чудовищем. Однако чудовищем жалким. Чем-то он напомнил ему Мола - такой же самоуверенный и полагающийся на свою Силу. Ибо даже столькие годы в Храме Джедаев, а потом страшные травмы - не смогли вытравить из Энакина то, что скопилось в нём за все те годы рабства и унижений, что тот претерпел.
  
  И к своему собственному сожалению, Палпатин увидел это только сейчас. Ибо Избранный верил в дружбу. И с друзьями себя вёл несколько иначе, чем с другими. А ведь он сам говорил этому мальчишке о своей дружбе... И тому удалось провести его. Внутренне же в Энакине всё ещё сидел мальчишка-раб. А как известно, самое заветное желание раба - самому стать рабовладельцем. Вот и то, что получилось после той вулканической планеты, стало таким рабовладельцем, держащим своих офицеров в страхе. Палпатина передёрнуло от всплывшей картинки, на которой двухметровая фигура, упакованная в костюм жизнеобеспечения - тот самый доспех, выполненный в традиционном для ситхов варианте, что сейчас покоится в его тайном медицинском центре; тот самый доспех, что он приготовил для самого себя на случай необратимых повреждений собственного тела; тот самый доспех, который пришлось использовать, дабы сохранить жизнь обугленному обрубку - именно в него был заключён Энакин, который посредством Силового Захвата душит какого-то высокопоставленного офицера. Но, на сильных личностей вроде Таркина аура страха не действовала. И Энакин пасовал перед такими людьми.
  
  Ещё одним фактом, который разочаровал его, было отсутствие у будущего ученика прогресса на военном поприще. Даже сейчас Скайуокер не блистал. Да, он был неплохим мечником и прекрасным пилотом истребителя, но славы так и не сыскал, даже несмотря на кампанию в средствах массовой информации, которую Палпатин тайно развернул. Да, у него были победы, но на общем фоне он не выделялся.
  
  Было ещё несколько менее значимых моментов, в основном - из отдалённого будущего, которые освещали видения молодого человека, однако, все эти проблемы были проблемами будущего. К примеру, огромная боевая станция. Неужели Таркин и Сиенар сумели убедить его в необходимости строительства такого монстра? Или же он сам согласился на это, дабы бросить кость "радикалам" и "милитаристам"? Вполне возможно.
  
  Проблему же самого Викта следовало решать немедленно. Однако, всё было не так просто, как казалось на первый взгляд. Поступившие вчера отчёты добавили красок в общую картину.
  
  Во-первых, как сообщил Айсард, со счетов Хаттов на счёт компании, зарегистрированной на имя Микоре Викта, начали поступать огромные средства - миллионы кредитов, десятки миллионов, и Палпатин недоумевал, за что эти деньги, и как Викту удалось вытрясти их из Джаббы. Как жаль, что подробности переговоров пока что останутся тайной - Слай не уделила этому моменту должного внимания. Другой отчёт был о действиях эскадры Викта в Диком пространстве: один от офицера разведки, некоей Санторини, другой от агента СБР Баракуса. Показательным был момент с орбитальной бомбардировкой Пзоба. Викт оказался не таким уж и мягким человеком, особенно - для джедая. И что не менее удивительно, так это то, что большинство его офицеров открыто поддерживало действия генерала Викта. Что говорит как минимум об умении этого джедая подбирать себе людей в команду. Хотя оная и была довольно "пёстрой".
  
  Так как сна не было ни в одном глазу, Палпатин раздражённо сел на кровати. Через пару минут, запахнувшись в халат, он проследовал в небольшую гостиную. Дроид-слуга тут же подал ему стакан с соком. Усевшись в кресло, Палпатин сделал небольшой глоток.
  
  Едва только услышав о том, что один из джедаев не только знает о том, что он - Канцлер Палпатин - на самом деле является тем самым Дартом Сидиусом, которого безуспешно ищет Совет Джедаев, но и о большей части его планов, первым его порывом было устранить угрозу. Однако, сразу же за этим известием последовали другие новости и факты, и на некоторое время его разум был занят осмысливанием и перевариванием оных. Теперь же, немного отойдя, он мог мыслить более трезво.
  
  Викт по прежнему был той угрозой, с которой нужно было разобраться в самые кратчайшие сроки. Однако теперь радикальный вариант действий не выглядел таким однозначным и гладким, как казалось ему с самого начала.
  
  Конечно, Палпатин не на секунду не сомневался, что сможет с лёгкостью одолеть Викта... Вот только раскрыться прямо сейчас Палпатин не мог. Было слишком рано. Если бы это случилось через год-два - тогда, когда в его руках была бы сосредоточена максимальная власть, доступная Канцлеру - он бы не раздумывал ни минуты. Вот только это случилось именно сейчас. И устранить угрозу собственными силами он не мог. А привлекать других... Тот же Дуку вполне бы мог сделать это, но теперь, в свете открывшихся фактов и неясных телодвижений Тирануса вокруг Викта, Сидиус ни за что не доверил бы это дело графу. Слишком опасно.
  
  Палпатин практически никогда не использовал бранные выражения - сказывалось воспитание, но сейчас его впервые за долгие годы посетило желание выдать пару крепких словечек из арсенала ситхов или хаттов.
  
  Сейчас этот Викт молчит - что очень странно, ибо Палпатин не мог понять всех его мотивов. Но вот если его устранение не удастся... А такой исход событий исключать нельзя, особенно - учитывая феноменальную живучесть и изрядную долю удачи, присущих этому Микоре Викту. И вот если он выживет - связать дважды два он сможет. А значит - из угрозы потенциальной он станет угрозой реальной. Его действия могут быть непредсказуемыми. Он может как раскрыть всё Совету, так и попросту попробовать устранить его самого. А так как Викт безусловно понимает, что в прямом поединке он не ровня Владыке Ситхов, то будет действовать другими методами - которые, учитывая отсутствие "щепетильности" у этого индивидуума, могут стать полной неожиданностью, и даже - принести свои плоды. Особенно, если при покушении пострадает его ученица: тогда этот "не-джедай-не-ситх" и вовсе может слететь с нарезки, и тогда... Сложно даже предположить, что он может натворить.
  
  Таким образом, вариант прямого устранения пока что придётся отложить.
  
  Канцлер раздраженно отставил пустой стакан. И тут в его голове замкнулась логическая цепочка. Прокрутив её в голове несколько раз, Палпатин понял, что отыскал приемлемое решение. Настроение сразу поднялось.
  
  "Говоришь, верен Империи? Ну так, послужи ей, Микоре Викт!". Если нельзя устранить проблему, значит нужно сделать так, чтобы проблема начала работать тебе на пользу. То есть, вместо устранения, его надо привлечь на свою сторону. А раз уж Энакин "оплошал", а Викт указал ему на это, то придётся джедаю сделать эту работу за Избранного. Стать лицом этой войны, сосредоточить на себе всё восхищение народа Республики, и - страхом, ужасом для Сепаратистов. Да, точно! Палпатин подавил в себе желание рассмеяться. Республиканский Генерал Гривус - это именно то, что нужно в данный момент. Идеальное дополнение к картине войны.
  
  К тому же, это явно отвечает и замыслам этого джедая: теперь ему прекрасно понятно, что Викт стремится выделится на военном поприще, и это ему пока что удаётся. Будет забавно выдвинуть его вперёд, сосредоточив на нём векторы силы: сделать его тем, вокруг кого сосредоточатся военные, среди которых Викт уже как минимум считается интересным и перспективным. И не только среди военных: телодвижения Викта на конструкторском поприще не остались для него незамеченными. Заодно, это без сомнения сосредоточит на нём его врагов, что поможет отвести от фигуры Канцлера часть подозрений.
  
  А если ещё и удастся поссорить его с Орденом... А затем "подобрать" его и возвысить, утерев джедаям лицо... Палпатин зажмурился от предвкушения того массива интриг, которые можно будет провернуть под сенью этого молодого пока деревца. Тем более, сам Микоре, как сообщила Слай, с изрядным скепсисом относится к постулатам Ордена Света, как, впрочем, и к Правилу Бэйна. Что немного импонировало самому Палпатину.
  
  Он считал, что Правило Двух, изобретённое этим лысым недоумком, существенно занижало потенциал Ордена Ситхов, и даже поставило его на грань уничтожения. Дарта Сидиуса прельщал иной вариант, непохожий на прежние принципы устройства. Никакой "демократии" не должно быть и в помине. Должен быть всего один Владыка, в руках которого должна быть сосредоточена вся власть над другими ситхами, одарёнными или простыми разумными - не важно. Ибо только так можно избежать повторения грызни за власть, которая во все времена была настоящим бичом ситхов. Это писали и Тёмные Пророки, эти же мысли были запечатлены и в голокроне царя Адаса.
  
  Пока же, следует показать Викту, что он благодушно расположен по отношению к нему. Думаю, несколько моих людей, отправленных к нему, будут отличным знаком... в соответствующей компании, дабы не выглядело странным для постороннего наблюдателя. Хм. Можно послать в их числе того же Таркина - Викт явно поймёт намёк. Да и с этого уроженца Эриаду будет полезно сбить спесь.
  
  Кроме того, можно намекнуть джедаю о скором нападении на Корусант... Впрочем, он и так должен будет быть здесь, на столичной планете, а значит - принять самое живое участие в сражении. Так что, намёки будут бессмысленны и даже вредны. Посмотрим, насколько удача будет благоволить этому разумному - он может оказаться полезным приобретением. Ну, а там, глядишь, и удастся взять молодого человека под контроль. Сделать его зависимым от себя. И тогда у него попросту не останется выбора... Так или иначе, его осторожность будет усыплена, и Палпатин сам сможет выбрать подходящий для него момент, чтобы устранить джедая.
  
  А вот Энакина наоборот, следует пару раз макнуть, что называется, в "поодо", дабы тот осознал, что его исключительность не является гарантом его успешности. Заставить его прочувствовать собственное бессилие - это как раз именно то, что нужно в сложившейся ситуации. Вообще, нужно больше влиять на него, подталкивать к определённым выводам и решениям. Иначе, можно упустить момент...
  
  Н-да... Сложившаяся ситуация вызывала много вопросов. Главные из них были к Пророкам Тёмной Стороны. Почему эти отпрыски Дарта Миллиенала, ныне находящиеся под управлением лорда Кронала, не предупредили его о грядущих проблемах, а наоборот, заваливали хвалебными речами и сулили успех во всех делах? Кажется, он слишком распустил их...
  
   Да и часть плана с усилением мер безопасности стоит ускорить. "Восходящее солнце да окрасит город своим светом" - красиво звучит, словно слова величественной песни! Вот только ребятам из "Солнечной гвардии" придётся сменить свою жёлтую броню на красные доспехи, и выйти из тени... "Алая Гвардия" должна предстать в полной красе. Ведь личной безопасностью пренебрегать не стоит. Поводом же может послужить... Да хотя бы и нападение на Сенат! Особенно, если его провести одновременно с атакой на Корусант... Ха! Будет очень много шума. Однако, такое предприятие сможет потянуть разве что Кэд Бэйн...
  
  Внезапно ещё одна мысль заставила его подняться и проследовать в личный малый кабинет. Там, в одной из шкатулок, хранился предмет, который был ему сейчас нужен.
  
  Через минуту цепкий взгляд канцлера рассматривал небольшой медальон, выполненный из белоснежного камня, и закреплённый на самой обычной мелкозвенчатой цепочке. Этот артефакт был не то что бы жемчужиной его коллекции. Нет, он всего лишь был необычным. Очень древний, и в то же время - не подверженный влиянию Тёмной стороны, камень оставался нейтральным. Неизвестный минерал обладал свойством закрывать мысли того, кто носил его. Кроме того, медальон позволял держать разум под более полным контролем, открывая для владельца новые возможности. Правда, для одарённых его уровня такая безделушка была попросту бесполезна и могла даже ограничить их возможности. Для Викта же это будет существенным подспорьем, и одновременно - знаком того, что Палпатин оценил его и признал годным для дальнейшего сотрудничества. Ну, а то, что у медальона есть несколько побочных эффектов - не так уж и важно...
  
  Вернувшись в кровать, Палпатин блаженно вытянулся. Всё же, несколько часов сна можно себе позволить. "Что же касается медальона... Надо будет поручить это дело Слай Мур. Да..."
  
  ***
  
  Я миновал распахнутые створки одного из огромных ангаров, и направился к дальнему углу, где около скопления контейнеров собралось множество клонов, среди которых были Блэм, Эйч и Терн.
  
  При моём появлении клоны тут же построились.
  
  - Сэр! Хорошо, что вы прибыли.
  
  - А что стряслось?
  
  - Генерал, - Блэм выступил вперёд, - нам для ознакомления прислали новые варианты брони! Вот, мы и рассматриваем их. Я решил, что вам тоже будет полезно посмотреть. Может, что-то возьмём на вооружение?
  
  - Ну давай посмотрим. Это что?
  
  Тут на передний план вышел незнакомый клон-техник.
  
  - Сэр. Итак... Вот два варианта брони для ракетных десантников. Первый идентичен броне "Фазы-Один", а сам ракетный ранец конструктивно напоминает аналогичные реактивные ранцы из комплектов мандалороской брони. Заряда ранца хватает на десять - пятнадцать прыжков, или же на сто семь секунд работы. Второй вариант более тяжёлый, а сам ранец оборудован раскладными крыльями со встроенными репульсорами, что может обеспечить около получаса стабильного полёта. Правда, здесь ракетного топлива всего на пару прыжков.
  
  - Занятно. Что ещё есть?
  
  - Вот это - комплект облегчённой брони для разведчиков, который войдёт в общий комплект разрабатываемой сейчас брони "Фазы-Два". Кстати, - клон сложил гармошкой стенку одного из контейнеров, его напарник проделал то-же со вторым, - Вот несколько десятков разработанных на данный момент образцов. Работы ведутся как над бронёй в целом, так и над отдельными элементами и комплектующими. На данный момент готово восемь вариантов нагрудников, двенадцать вариантов шлемов, четыре варианта носимого снаряжения, и различные приспособления навроде дополнительных антенн связи, нашлемных биноклей или систем регенерации воздуха. Так же разработаны специальные арктические и пустынные варианты дополнительного обмундирования...
  
  Я внимательно слушал клона, но тут был открыт ещё один контейнер, и...
  
  - А это что за... twoju mat'?
  
  - Сэр? - переспросил удивлённый техник.
  
  - Это что за монстр?
  
  - Это тяжёлая силовая огнеупорная броня, оборудованная ракетным ранцем, двумя огнемётами, а также бластерным пистолетом. Вес - около шестидесяти килограммов...
  
  - И сколько у вас таких есть?
  
  - Около двух сотен, сэр. Прислали для обкатки...
  
  Блэм с сомнением оглядел броню.
  
  - Генерал, а зачем нам оно? Там всего на десять выстрелов смеси, да и против дроидов оно как-то...
  
  - Блэм! Ты что, вчера из пробирки вылез? Смотри: выкидываем к хаттам этот огнемёт, реактивный ранец - туда же. На его место вешаем энергонакопители, а на разъёмы... да хотя бы ту же Z-6. Или гранатомёт. Или ещё что-нибудь увесистое. - я постучал по массивным пластинам доспеха, - Эту хрень обычной стрелковкой не расковырять, так что сам подумай, чего она может натворить на поле боя.
  
  - Хм... Доспехов не так много... Но. Если сделать по одному ударному взводу на каждый батальон, - Блэм повернулся к технику, - Вы можете привезти ещё?
  
  - Без проблем - их делают поблизости, на Центаксе-Три. На спутнике разместили небольшой завод, для нужд ближайших Секторальных Армий...
  
  Я удовлетворённо улыбнулся.
  
  - Тогда... Блэм, подавай заявку. И давай заодно подумаем, как мы можем улучшить наше снаряжение.
  
  - Давайте, сэр...
  
  Через два часа у нас получился вполне приемлемый вариант. Хотя по сути он являлся сборной солянкой, результат получился впечатляющим.
  
  - Итак, Блэм, подготовь всё. И выдавай заказ этим ребятам.
  
  - Будет сделано, сэр.
  
  ***
  
  Тяжёлый транспортно-пассажирский "Коррелианский Звёздный Челнок" медленно причалили к платформе посадочного комплекса одного из космопортов Корусанта. Массивные створки начали подниматься вверх, и через минуту пассажиры наконец смогли выйти наружу. Вот только кроме сотен обычных гражданских мелькало слишком много людей в однообразной форме военного образца. За спиной каждого находился увесистый баул, и - различное стрелковое вооружение, сейчас находящееся в характерных чехлах. Горожане, проходящие мимо, с опаской посматривали на наёмников.
  
  Фален Крофт, заместитель главы "Ассоциации Натори", огляделся.
  
  - Что-то запаздывает наш наниматель.
  
  - Ничуть, - Кайл Соломон указал на дюжину клоновских LAAT, которые начали заходить на посадку рядом с их группой. Из первой выпрыгнул молодой человек, который направился прямо к ним. В нём Кайл узнал Микоре Викта - джедая, республиканского генерала, и их непосредственного нанимателя...
  
  Когда Викт связался с ними и предложил контракт, Кайл нисколько не сомневался в своём ответе.
  
  Во-первых, этот заказ мог поднять "Натори" на новый уровень. Шутка ли - джедай нанял четере пятых специалистов организации. Он бы вполне мог нанять всех - однако полтысячи других инструкторов были уже заняты, так что заказчику пришлось довольствоваться всего двумя тысячами. Так что, это был не рядовой заказ. Тем более, и по сумме выплат, которые в сумме должны были составить около десяти-пятнадцати миллионов кредитов.
  
  Во-вторых, сам факт того, что их выбрали из множества других организаций, грел Соломону душу. Это было хоть и негласное, но всё-же признание их заслуг и талантов.
  
  - Соломон. Крофт. Как добрались? - подошедший джедай поприветствовал их, и мужчины ответили ему кивками.
  
  - Генерал Викт... Нам не привыкать мотаться по Галактике.
  
  - Сколько вас?
  
  - Сто восемьдесят три человека. Завтра прибудут ещё сто пятнадцать, остальные собираются в нашей штаб-квартире - на Сперине. Уже оттуда они на кораблях нашей организации направятся сюда. Некоторые, правда, ворчали - пришлось выдёргивать людей из отпусков... А что?
  
  - Хм. Ну да ладно. Просто первые ваши подопечные уже начали прибывать.
  
  - Вот как? Значит, мы как раз вовремя.
  
  - Нам хотелось бы увидеть обещанную часть оплаты, - в разговор вклинился Крофт.
  
  - Прошу простить моего компаньона - он сугубо прагматичная личность, - Кайл развёл руками.
  
  - Я прекрасно его понимаю, - джедай протянул им небольшой мешочек. - Здесь двадцать четыре камня. Будете пересчитывать?
  
  - Думаю, обойдёмся без этого... Так что там насчёт нашей работы? Мы готовы начать хоть сейчас. Правда, мы по большей части обучали представителей других рас...
  
  - О, не беспокойтесь, выбор у вас будет.
  
  - М?
  
  - Прошу на борт. Продолжим разговор по пути.
  
  Кайл вслед за джедаем загрузился в ближайшую канонерку. Его люди тем временем занимали места в других транспортах. Едва створки десантного отсека закрылись, джедай начал свои пояснения:
  
  - Сегодня утром прибыли восемнадцать тысяч разумных. Лишь два полка из них составляют единые слаженные подразделения, остальные - сборная солянка с разных планет. Вам нужно будет отобрать наименее компетентных из них, и заняться слабаками. Кроме всего прочего, среди прибывших есть полторы сотни эчани и две с чем-то тысячи дуросов. Из первых к концу месяца нужно вылепить мало-мальски годных командиров уровня рота-батальон. Дуросов готовьте как космодесант... Вообще, всех, кто выходит за стандарт, либо собирайте в спецчасти, либо выводите за штат, и готовьте как техников, ремонтников, медиков... Тех же, кто удостоится попасть в пехоту - гонять нещадно. Уделите время огневой подготовке - боеприпасы вам выделят в достатке. А вот рукопашный бой - это излишества, особенно против дроидов. Так что, в этом обойдитесь по-минимуму.
  
  - Желание клиента для нас - закон, - флегматично ответил Крофт.
  
  ***
  
  Контр-адмирал Лустиан Калген раздражённо откинулся на спинку кресла.
  
  - Эх... Как же мне надоело это старьё... Поскорее бы прибыли эти новые "Охотники". Единственные стоящие корабли - жаль только, что нам их мало выделили: у них ведь и орудия мощные, и авиакрыло почти в четыреста единиц...
  
  Ринаун хмыкнул.
  
  - Ты сам то веришь в то, что авиакрыло этих кораблей будет укомплектовано полностью?
  
  - Да, это было бы излишне оптимистично с вашей стороны, - подержал его лайн-капитан Артен Су.
  
  - Да знаю я!...
  
  Пока Микоре Викт, их непосредственный начальник, носился по всему Корусанту, присматривая за формированием наземных частей, Ринаун вместе с остальными флотскими командирами прорабатывали действия флота в той или иной ситуации. Основные проблемы, стоящие перед ними, были довольно тривиальны. Во-первых, корабли прибывали не группами, а по одному-два корабля. Во-вторых, они были не из одного подразделения, а надёрганы со всего района, подотчётного первой Секторальной. В-третьих, наладить взаимодействие различных типов кораблей, да ещё и при их впечатляющем количестве - дело не из лёгких...
  
  Тут в штабное помещение вошла Этайн Клейрмур, возвестившая:
  
  - Хаттов дроид!
  
  Мужчины понимающе переглянулись. Впервые столкнувшись с "адъютантом" джедая, который на поверку оказался дроидом OOM-серии, они пришли в некоторое замешательство. Увидев, как тот умело "сражается" на симуляторе, заинтересовались. А уж поучаствовав в паре сражений - и проиграв - они возгорели энтузиазмом. Теперь каждый из них проводил хотя бы по одному поединку с дроидом. Ибо военные сразу оценили потенциал этого дроида, и возможность сразиться с реальным врагом - пусть и на "виртуальном" поле боя. Ринаун как-то поинтересовался у Викта, почему этот В-1 демонстрирует такие результаты - которые наголову превосходят показатели обычных командиров противника. Джедай пояснил, что тут сложилось несколько факторов. С одной стороны, постоянная практика, а с другой - время работы дроида, который вот уже семь месяцев не входил в спящий режим. Что являлось бичом этой серии: более девяноста процентов времени дроиды B-1 находились в режиме ожидания, что негативно сказывалось на их навыках. Несмотря на семь с половиной месяцев войны, реальный боевой опыт дроидов спокойно умещается в две недели чистого времени. А ведь кроме проведения самого боя, его нужно ещё и проанализировать...
  
  - Опять проиграла?
  
  - Да, хатт его задери! Зато Кобаяши выиграл два раза подряд, - женщина указала на входящего вице-адмирала.
  
  - О чём спорим, господа?
  
  - Да никак не клеится у нас формирование. Будут у нас эти корабли или нет - тот ещё вопрос. Без полной уверенности сложно что-либо спрогнозировать...
  
  - Честно говоря, мне кажется, чем сложнее манёвры и действия, которые мы будем проводить в бою, тем меньше становится шанс на победу, потому что при сложных манёврах успех всегда будет зависеть от точного исполнения разных, предварительно подготовленных расчётов, которые по уже упомянутым непредвиденным причинам просто напросто обречены на провал. Да, не спорю - такая тактика эффективна в малочисленных и слаженных подразделениях, но у нас не тот масштаб, да и о слаженности действий говорить очень рано. А значит, время сложных тактических и стратегических решений просто-напросто ещё не пришло.
  
  - Что вы имеете в виду? - командор Бен Дел-Дала недоуменно склонил голову.
  
  - Как всем вам известно, - Солван ухмыльнулся, - Каждый военный корабль представляет из себя тактическую боевую единицу. Наиболее рациональным способом распределения боевых кораблей является организация их наименьшими подразделениями в соответствии с их ходовыми и огневыми качествами, а также тот факт, что оные подразделения должны составляться из кораблей исключительно одного класса, или, что ещё лучше - типа. Так что, мешать "Гозанти" с "Мародёрами" и "Арквитенсами"- это значит уменьшать боевые возможности подразделений.
  
  Ринаун вывел несколько схем на голопроектор.
  
  - В принципе верно. "Гозанти" - медленные, но хорошо бронированные корабли. Рациональнее будет использовать группы этих кораблей для ближнего эскорта крупных судов, в частности - "Охотников". Пара "Гозанти" великолепно прикроет вылет авиации. "Арквитенсы", несмотря на свои малые размеры, хорошо вооружены - на уровне лёгкого крейсера, и их у нас будет много. Четыре таких корабля вполне могут потрепать фрегат типа "Щедрость. "Мародёры" же - наиболее скоростные, и могут нести пару эскадрилий истребителей, что определяет их роль как разведывательно-патрульную.
  
  Кобаяши кивнул.
  
  - Именно. Итак, как я уже говорил, такие группы следует формировать из одинаковых кораблей. Наименьшая группа - два корабля. Ведущий и ведомый. Опыт малой авиации показывает, что это наиболее подходящее формирование. Трём кораблям сложнее взаимодействовать. Уже при численности в пять кораблей, они начинают мешать друг другу.
  
  - Значит, по две пары?
  
  - Да. Это идеальный вариант. Согласно старой классификации, это бригады. Пары кораблей, соответственно - полубригады. Однако, так как у нас кораблей достаточно много, следует придерживаться всё того же правила, и объединять бригады в дивизионы - по восемь боевых кораблей. Крупные корабли так же следует разделить на подобные формирования.
  
  - А уже из этих соединений лепить эскадры и флот.
  
  - Флот?
  
  - Ну... Почти полторы сотни боевых кораблей, более шестидесяти из них - крупные. Что это, как не флот.
  
  Молчавший Хеллман Грамб буркнул:
  
  - Причём задачи, стоящие перед этим флотом, намного сложнее, чем перед флотом обычным.
  
  - Вы так думаете, командор?
  
  - Без сомнения. Ибо наша задача - не патрулирование или эскадренный бой, а - обеспечение десантной операции, которая является наиболее сложной формой флотской деятельности.
  
  Кобаяши потёр подбородок.
  
  - Грамб знает что говорит. Помнится, на твоём счету четыре крупных десантных операции - ещё до войны. Особенно та, на Пенгалине-Шесть...
  
  - Да. Тогда мы обеспечивали десант трёх полков пехоты. Целью операции был захват хорошо укреплённой базы пиратов.
  
  - Х-м. Ну и в чём тут сложность? - поинтересовалась Клейрмур.
  
  - А давайте спросим первого лейтенанта Сумераги, - Грамб повернулся к проходящей мимо них девушке. - Что скажете?
  
  - Сэр?
  
  - Кажется, у вас довольно богатый опыт по части наземных операций. - Ринаун начал загибать пальцы, - Доновия, Диадо... Ну и Джабиим, естественно. Не поделитесь своими соображениями?
  
  Первый лейтенант на минуту задумалась, а потом начала говорить.
  
  - Основной задачей десантной операции является использование флота и транспортов для высадки на неподконтрольной нам планете, обороняемой или необороняемой противником, войск, для дальнейшего их самостоятельного действия, а также последующего прикрытия и снабжения этих самых войск. Таким образом, можно выделить семь основных пунктов. Первое: сосредоточение и подготовка войск в пункте назначения для действий на определённом театре боевых действий. Второе: перевозка войск к точке высадки. Третье: занятие всеми кораблями оптимальных позиций для боя и поддержки наземной операции. Четвёртое: подавление обороны противника посредством орбитальной бомбардировки опорных пунктов противника. Пятое: высадка авангарда наземных сил при поддержке флотской авиации. Шестой: дальнейшая высадка наземного контингента, и своевременное оказание необходимой помощи. Седьмое: удержание своих позиций флотом, для организации снабжения и обороны от контратаки вражеского флота. Из всего этого следует, что роль флота в проведении наземной операции нельзя недооценить. На данный момент мы обладаем самыми совершенными кораблями, каких ещё не было во флоте Республики. Один "Одобряющий" способен перевезти до шестнадцати тысяч разумных со всей необходимой техникой и снаряжением. В то же время, любая оплошность флотского командования может послужить причиной поражения наземных войск, которые остро нуждаются в орбитальном прикрытии. Таким образом, создаваемые системные армии, где флот и наземные отряды напрямую подчинёны общему командованию, наиболее отвечают текущим потребностям, нежели текущая организация линейных частей, когда флот и наземные отряды действуют разрозненно...
  
  - Спасибо, лейтенант. Можете идти.
  
  Ли Норьега козырнула и проследовала по своим делам.
  
  - Что скажите, господа? - Кернатаун оглядел Клэйрмур, которая закатила глаза.
  
  - Лаконично и по существу. Фактически, это можно ввести в учебное пособие.
  
  - Кажется, генерал умеет подбирать людей, - заключил Бен Дел-Дала. - Эти молодые люди довольно далеко продвинулись...
  
  - Да, должна признать - эти Ли Норьега и Цери довольно компетентные офицеры. Но вот что тут делает зелтронка - этого я в толк взять не могу. Не для красоты же? - женщина пожала плечами.
  
  - А почему бы и нет? Вполне себе версия, учитывая личность генерала, - буркнул Каллег.
  
  Тут они услышали шум, приближающийся к ним.
  
  - А вот и генерал, - заключил Ринаун, наблюдая за развернувшимся действом. В помещение вошёл Викт, в сопровождении ещё одного молодого офицера - второго лейтенанта Мирро, а также двух "агентов" - Фирмуса Баракуса и Селан Санторини. Последняя о чём-то горячо спорила с джедаем.
  
  - ... Или вы читать разучились?
  
  - Но, сэр!... Я рассчитывала, что пришлют кого-то поопытнее! И старше в звании! А нам прислали десяток нештатных агентов, которые едва курсы повышения квалификации закончили! И что мне прикажите делать с этими юнцами?
  
  - Что-что! Вперёд и с песней! - молодой человек раздражённо взмахнул рукой.
  
  - В смысле?
  
  - А я по чём знаю?! Вон Фирмус что-то не жалуется?
  
  - У него на это просто сил нет!...
  
  - Так, Санторини, хватит мне мозги компостировать. Меня не волнует как ты это сделаешь - грабь, разрушай, убивай - но наладь мне работу разведывательного отдела! Тебе дали людей? Дали. Что тебе ещё-то надо, а? В общем, работай, Санторини, работай! Ты меня поняла?
  
  - Да, сэр... - обречённо протянула женщина, - Разрешите идти?
  
  - Идите... Что там, Кристен?
  
  - Пара сообщений для вас. И посылка... Тут написано: ... не могу разобрать что, но, в-общем, получатель - вы.
  
  - Давай сюда. Фирмус?
  
  - Сэр, вот общий доклад о прибывших частях.
  
  - Это всё?
  
  - Да.
  
  - Тогда свободны. И отдохните немного.
  
  Джедай принял из рук офицера голодиск, после чего направился к ним.
  
  - Доброе утро, генерал, - поприветствовал его Ринаун.
  
  Тот молча плюхнулся в свободное кресло.
  
  - Утро добрым не бывает...
  
  - Боюсь, вы слишком много времени отдаёте работе. А ведь на вас ещё, и, как я знаю, обучение падаванов... - Кобаяши указал на лёгкий ожог на шее человека.
  
  - Запомните, господа: никто за нас нашу работу не сделает.
  
  - Сэр, разрешите спросить? - Клейрмур облокотилась локтями на стол. - Я случайно стала свидетелем одной из ваших тренировок... Не слишком ли это жестко? Все эти подначки, оскорбления...
  
  Джедай, глядя в потолок, медленно произнёс:
  
  - Используй слабости сильных, чтобы разделить их - и тогда ты получишь власть над ними. Используй власть, чтобы объединить слабых - и тогда ты получишь силу. Понимание того, когда следует использовать тот или иной метод, приносит тебе мудрость.
  
  - Они же всё-таки дети! - Этайн не сдавалась, и Ринаун её понимал.
  
  - А почему вы спрашиваете? - джедай удивленно рассматривал женщину, и та наконец пояснила.
  
  - У меня дочь их возраста. А удары, которыми вы обмениваетесь, отнюдь не детские.
  
  - Это верно. Бет при желании может кулаком пробить пару миллиметров дюрастали, - Викт потёр скулу.
  
  Офицеры переглянулись.
  
  - Кхм... Правда?
  
  - Да. Поэтому, не стоит мерить джедаев по меркам обычных разумных.
  
  - А в чём отличие, сэр? - поинтересовался Бен Дел-Дала. - Хотя некоторые из нас и взаимодействовали с джедаями во времена службы в Корпусе Юстиции, но сами понимаете, что взаимодействие это было сугубо официальное, и бесед на отвлечённые темы мы не вели.
  
  Викт ухмыльнулся.
  
  - Думаю, вас интересует более военный аспект, нежели психологический?
  
  - Вы как всегда правы, генерал. - Ринаун приготовился слушать.
  
  - Для начала... В общем, начнём с азов. Можно выделить три наиболее распространённые на данный момент категории командиров: обученные офицеры, дроиды-тактики и одарённые. В чём же отличие? В подходе к проблеме и её решению. Думаю, что не открою вам истину, если скажу, что исход сражения зависит от многих факторов: умения замечать слабые места противника, и вовремя направлять туда свои превосходящие силы, а так же способность занимать наивыгоднейшие позиции на поле боя. Кроме того, существует множество больших и малых причин, которые могут влиять на ход боя, а так же на его результат: умение грамотно распределять доступные силы, искусное использование различных видов боевых кораблей и авиации, удачное исполнение подчинёнными планов командования, численное превосходство противника, боевые качества капитанов и команды, и, наконец, многие случайности, которые предусмотреть заранее просто напросто невозможно...
  
  Викт откашлялся.
  
  - Так вот. Вы, офицеры, хорошо обучены, имеете опыт сражений, можете анализировать ситуацию и принимать решения исходя из ваших привычек, чувств, догадок. Ваши способности однако, ограничены. Дроиды-тактики намного превосходят обычных людей в плане обработки информации. Однако, это нивелируется способностью обычных разумных принимать как рациональные, так и нерациональные решения. Дроид же в большинстве случаев примет самое оптимальное решение - которое, однако, не является гарантом победы.
  
  - А джедаи?
  
  - Тут всё просто. Сила. Обычным разумным просто-напросто не понять, что это такое... Но я попробую объяснить. Перво-наперво - скорость реакции. Отбить бластерный болт мечом - это не только цирковой трюк, но и сложная вычислительная деятельность...
  
  - Поэтому джедаи - лучшие пилоты?
  
  - Именно. Другое, не менее важное свойство - предвидение. Вы можете попытаться спрогнозировать действия противника, дроид может составить миллионы действий в ответ на определённые ходы противника... Джедаи же просто-напросто знают, что произойдёт через минуту. Джедаи чувствуют опасность. Посему, хоть наш опыт и знания уступают вашим, а способности мозга не ставят нас вровень с процессорами дроидов, мы можем составить вам достойную конкуренцию...
  
  Разговор был прерван писком комлинка джедая.
  
  - Сэр! Тут несколько офицеров прибыло. Говорят, что назначены к нам, - Ринаун узнал голос О'Коннор.
  
  - Интересно. Давай их в главный тактический зал...
  
  ***
  
  В ожидании прошло несколько минут, в течении которых я усиленно размышлял над произошедшим. "Интересно, с какого рожна эти офицеры подвалили? Трахта же говорил, что у него их недостаток... Тогда откуда? Да ещё и эта посылка... Явно от Слай Мур: никому больше в этой Галактике не взбредёт в голову приписать к адресу получателя "Искажению от Наблюдателя"...
  
  - Сэр, вы же хотели за офицерами на Анаксис лететь? - поинтересовался Ринаун.
  
  - Да, после поездки на Алланд...
  
  Тут в зал вслед за Грэйс один за одним начали входить те самые офицеры. Я молча встал, а прибывшие тем временем выстроились в линию.
  
  - Капитан Пеллеон. Командир корабля типа "Одобряющий" - "Уравнитель". Прибыли в ваше распоряжение, - седовласый, но крепкий усач отдал честь. Где-то я его уже видел...
  
  - Капитан Рэй. БДК "Усердие". Направлен командованием под ваше начало. - а вот это был незнакомый мне, но колоритный чернокожий персонаж почти двух метров ростом. Вот кого в этой Галактике редко встретишь - так это негро... к-хм, корунов.
  
  А вот третий представился более скромно.
  
  - Капитан Таркин.
  
  "Серьёзно? Таркин? Ну да, узнаваемый профиль... Чего тут забыл наш "Звездец"?... Хотя... Человек Палпатина. Это всё объясняет. Эх, что там Мур написала - прочитать бы... Но не буду же я при всех... Мало ли там что. Но даже так вполне понятно: Слай Мур удалось заинтересовать Сидиуса моей фигурой настолько, что тот не стал сразу же "нести добро". А значит, можно чуточку расслабиться".
  
  Тут вперёд выступил совсем молодой пацан.
  
  - Группа досрочного выпуска флотской академии Префсбелта-Пять, сэр! Прибыли в ваше распоряжении! Мичманы Пзаалон, Дакюмеф, Рен, Зиндж, Келлеман, Вапаси, Сʼэрата, Кесслер и Старгейзер!
  
  "Н-да, что-то маловаты они... а эти вообще дети!"
  
  Я остановился напротив двух пацанов лет четырнадцати, выделявшихся из общей массы голубым цветом своих волос.
  
  - Вы кто будете?
  
  - Сэр! Наследный граф Сови Старгезер! Наследный герцог Крор Кесслер! - на перебой ответили ребята. Военная форма и мичманские кубики ярко контрастировали с их угловатой внешностью.
  
  Я обернулся к Ринауну за объяснениями, как к самому компетентному. Тот пояснил:
  
  - Судя по всему, эти господа с Талиенвана-Три. Вся тамошняя аристократия с рождения записана в гвардию планеты...
  
  "Ну, дальше всё ясно. Хрен там, что у них нет опыта, что они дети. В списках значится как офицер... Ну, штабисты и подмахнули документы не глядя".
  
  Парнишки тем временем приуныли. "И что с вами прикажите делать?"
  
  - Знаете что, Кернатаун. Придётся взять сих наследных отпрысков под своё крыло. Я возьму адъютантом Старгезера; вам достаётся Кесслер.
  
  - Это оптимальное решение, - обречённо вздохнул Кернатаун. Явно радуясь про себя, что на него не спихнули обоих "мичманов".
  
  Повернувшись к Пеллеону - знакомая фамилия - я поинтересовался:
  
  - Ваш корабль готов к вылету?
  
  - Так точно, сэр!
  
  - Тогда сажайте его на площадке... BD-5 и становитесь под загрузку. Завтра мы вылетаем на Алланд... Сумераги, распорядись там - пусть загружают ту сотню AV-7 и боекомплекты к ним! Дальше... Таркин, вы летите с нами. Так как вы без корабля, будете пока при штабе. Ваш непосредственный начальник - первый лейтенант Ли Норьега. Рэй - поступаете в распоряжение контр-адмирала Кобаяши. Теперь займёмся вами... - я ткнул пальцем в двух молодых людей - Ты и ты - шаг вперёд!
  
  - Мичман Венера Келлеман! - высокая стройная девушка контрастировала с низеньким, слегка полноватым молодым человеком с щегольскими усиками.
  
  - Мичман Зиндж!
  
  - Вы тоже летите с нами. Остальные - поступаете в распоряжение второго лейтенанта О'Коннор. Проверь их, и прогони через Жестяныча. Посмотрим, из какого они теста.
  
  Оглядев всех присутствующих, я вздохнул и покачал головой.
  
  - Ну, и что стоим, кого ждём? За работу, господа, за работу!
  
  ========== Глава 36 ==========
  
   Комментарий к Глава 36
   Были внесены некоторый поправки технического толка.
  Между воображением человека
  и обретением желанного лежит пространство,
  которое человек может преодолеть
  лишь своим страстным стремлением.
  (Джубран).
  
  ***
  
  Когда ему пришло сообщение из кадрового ведомства Первой Секторальной Армии о новом назначении, дополненное небольшим посланием от Канцлера Палпатина, Уилхафф сразу понял: вот тот самый момент, которого он так долго ждал почти двадцать лет. И впервые за столь долгий срок у него появился шанс продвинуться по службе, начать воплощать свои мечты в жизнь...
  
  Уилхафф Таркин родился в семействе Таркин, принадлежащем к древнему, богатому и могущественному клану, который обосновался на одной из планет Внешнего Кольца - Эриаду - более семисот лет назад, во время очередной Конкисты. За более чем двадцать пять тысяч лет было предпринято не менее трёх десятков подобных предприятий, однако по большей части они были провальными, и после каждой из них Внешнее Кольцо вновь становилось Диким Пространством, не подконтрольным ни Республике, ни кому-бы то ни было ещё. Зато различные бандиты и пираты чувствовали себя там вольготно и спокойно.
  
  Однако в отличии от других попыток колонизировать Внешнее Кольцо, последняя была более-менее успешной. Да, на многих планетах колонисты так и не закрепились, но всё же ситуация улучшилась. Эриаду - планета в секторе Сесвенна, стала новым домом для Таркинов, которые впоследствии стали одной из элитных семей планеты, влияющих на её политику.
  
  Он и его младший брат, Гидеон Таркин, выросли в семье с богатыми традициями, а потому довольно хорошо разбирались в политике, науке, искусстве и военном деле. Хотя Таркин гордился своей семейной историей служения Галактической Республике и достижений на Эриаду, он возмущался отсутствием уважения к своему основанному на Внешнем Кольце клану, полученному в сравнении с аристократическими семьями Центральных Миров, что разжигало в нем горячее стремление быть лучше.
  
  В юности Таркин поступил в военную академию. Привыкнув оправдывать каждый аспект семейного наследия, молодой Уилхафф Таркин оттачивал опыт во многих областях, создавая репутацию интеллектуального и одарённого человека со всесторонним умом. Он проявил большие способности тактика в ходе своего обучения, сделал первые шаги в теории ксенобиологии и показал большой талант поэта и философа.
  
  Однако, полностью раскрыть свой талант он не мог - мешала сама система, насыщенная препонами, бюрократией и взяточничеством. В свете всего этого Таркин стал воспринимать Галактическую Республику как загнивающее учреждение и понимал, что подобное будущее для Галактики не приведёт ни к чему хорошему. Он мечтал о новом государстве - сильном, милитаристском, авторитарном и антропоцентрическом; а потому обладал сильным стремлением подняться до эшелонов власти, где он мог бы повлиять на ситуацию.
  
  Но, для уроженца Внешнего Кольца это было очень непросто. Военная карьера не была столь успешной - масштабных конфликтов попросту не было, а продвижение в мирное время нельзя было назвать быстрым. Да, он поднялся до главного военного лица в своём секторе, но... Это заняло более десяти лет. Дальнейших перспектив не было. И потому Уилхафф решил заняться политикой. Однако, и на этом поприще он не сильно преуспел - никто не принимал всерьёз амбиции молодого выскочки.
  
  А потом он встретил Палпатина - тогда ещё молодого человека с Набу. Талант оного, и успехи в политике заставили Таркина уважать его. После нескольких бесед он удостоверился в том, что Палпатин разделяет его убеждения. Оставалось только ждать. И ожидание было вознаграждено - всего через два года случился инцидент на Набу, а Палпатин стал Канцлером.
  
  Таркин ранее пытался лавировать между различными политическими фракциями, но, увидев кардинальные изменения в политической ситуации, принял окончательное решение и стал работать в более тесном сотрудничестве с администрацией Палпатина. И не прогадал. Поддержка Канцлера - это не то, чем следует разбрасываться. Таркин получил некоторую известность в политических кругах Галактики за свои милитаристские взгляды, но самое главное - он вошёл в руководимую Палпатином растущую группу заговорщиков, куда также входили множество разумных: Сейт Пестаж, Кинман Дориан, Джанус Гриджатус, Сим Алу... Их целью было падение Старой Республики и установление так называемого "Нового Порядка".
  
  Уилхафф внимательно следил за разворачивающимся действом. Кризис Сепаратистов, а затем и вспыхнувшая война помогли Канцлеру серьёзно продвинуться вперёд, сосредоточивая в своих руках всё больше и больше власти. Таркин же был призван в армию - в звании капитана. Сначала он защищал Эриаду, а затем был отправлен на Корусант, в оперативный резерв. Теперь же, спустя три месяца после своего прибытия, он получил новое назначение. Нельзя сказать, что оно было престижным, да и то, что его направили под начало джедая, не радовало человека. По долгу службы он часто сталкивался с ними - и не понимал их.
  
  В руках Ордена была сосредоточена огромная власть - однако он ей не пользовался. Что не мешало его членам иметь огромное самомнение и привычку лезть в те сферы деятельности, в которых они были по меньшей мере некомпетентными. Однако, послание Канцлера, в котором тот посоветовал присмотреться к этому джедаю, заинтриговало его.
  
  Прибыв к месту службы в компании таких же переведённых офицеров, он наконец предстал перед тем самым джедаем - Микоре Виктом. Впечатление от встречи с ним было... странным. С одной стороны, это был весёлый молодой человек, совершенно не похожий на обычных, чопорных джедаев. Он запросто разговаривал со своими подчинёнными, называл их по именам, даже шутил. Ему очень подходило одно из определений, употреблявшихся в низших слоях общества Эриаду: "рубаха-парень". С другой же... Он был очень жёстким, без колебаний отдавал приказы, уверенный, что они будут исполнены без каких-либо возражений. А ещё его взгляд... Он оглядел каждого из прибывших, будто бы оценивая их, взвешивая и измеряя. Несколько неприятное ощущение.
  
  Сразу же после представления своему начальству офицеры получили своё назначение. И тут не обошлось без странностей. Его назначили под команду младшего по званию, да ещё и женщины. Проанализировав ситуацию, Уилхафф пришёл к выводу, что это некоего рода проверка: Викт явно знает о связи Таркина и Палпатина; возможно и то, что сам Викт имеет какие-то дела с Канцлером.
  
  Так или иначе, нужно было начинать работать.
  
  - Первый лейтенант, - когда "распределение" завершилось, и джедай отошёл в сторону, что-то обсуждая с двумя офицерами в звании контр-адмирала, Уилхафф привлёк внимание рыжеволосой женщины. - Позвольте узнать, в чём будут заключаться мои обязанности?
  
  Пристально оглядев её, он подчеркнул для себя несколько деталей. Во-первых, один из родителей девушки определённо был фондорианцем. Эта раса с планеты Фондор отличалась от обычных людей разве что отсутствием волос... И определёнными манерами и поведением, которые можно было заметить только опытным взглядом. А ещё они считают, что их раса умнее всех остальных в Галактике - что было в принципе верно - у них очень острый ум и они очень хорошо манипулируют бизнес-сделками. Неудивительно, что Фондор считается одной из богатейших планет... Была ещё пара штрихов: несколько отрешённый вид, лёгкая бледность, говорящая о большой занятости и неуставной бластерный пистолет в кобуре на поясе.
  
  - Капитан, - женщина подошла к нему ближе. - Меня зовут Сумераги Ли Норьега. Я заведую штабом всего этого беспорядка, ранее являвшегося Тринадцатым легионом, затем безымянным корпусом, а теперь - формируемой в данный момент системной армией "Мерн-Тринадцать". До сих пор все дела были на мне. Отрадно, что генерал наконец-то озаботился тем, чтобы расширить штат... Итак, что вам нужно запомнить: генерал Викт знает многое, но не всё. Ваша задача - вовремя информировать его по любому вопросу, с которым он к вам обратится.
  
  - Полагаю, это не праздное любопытство?
  
  - Именно. Если генерал Викт обладает нужной ему информацией - это значит то, что он владеет ситуацией. Что в свою очередь означает, что он сможет вытащить нас из любой передряги относительно целыми и невредимыми. Кроме того, на нас будет сосредоточено оперативное планирование операций. Посему, советую ознакомится с этими материалами - они могут вам помочь.
  
  Первый лейтенант протянула ему голодиск.
  
  Таркин самодовольно произнёс:
  
  - Я знаком с оперативным планированием флотских соединений...
  
  - А с наземными операциями? - слова Ли Норьеги заставили его опешить.
  
  - Разве они входят в нашу компетенцию?
  
  - В нашу компетенцию входит всё. - отрезала женщина. - Дальше... вы летите на Алланд вместе с генералом и ещё несколькими офицерами. Там находятся две дюжины "Дредноутов", которые войдут в наше соединение. Сейчас они в ремонте. Кроме того, на верфях планеты будет переоборудоваться ещё один наш корабль...
  
  Таркин незаметно вздохнул.
  
  "Кажется, работы будет много".
  
  ***
  
  Закончив импровизированное "совещание", я отправился к себе в комнату - пора было собрать вещи и переселяться на "Акаги". Через пару часов, край через пять-шесть, должна завершится погрузка артиллерии на "Уравнитель". Сразу же после этого мы вылетим на Алланд. Вслед за нами отправится "Изысканный". Ему, в отличие от нас, придётся пилить в гипере почти десять часов, тогда как мы управимся за полтора.
  
  Зайдя в свои "апартаменты", я закрыл замок на двери, после чего устроился за столом. Нужно было собирать вещи, но это можно было сделать довольно быстро. Любопытство же было сильнее. Вскрыв свёрток - точнее, самый тривиальный бумажный конверт, я обнаружил в нём небольшой голопроектор, а так же ещё свёрток поменьше.
  
  Активировав запись, я увидел появившуюся передо мной небольшую голограмму Слай Мур.
  
  - Я выполнила своё обещание. Однако, кое-кто настойчиво попросил следить за своими мыслями. Нехорошо получится, если посторонние узнают о них. Поэтому - не снимай его.
  
  В проекторе что-то щёлкнуло, и из корпуса вытянулась струйка дыма.
  
  "Предусмотрительно с её стороны. И вдвойне предусмотрительно с моей - открывать посылку в одиночестве... Итак, ей удалось заинтересовать мной Палпатина - можно перевести дух. Но что она имела в виду под "ним"?"
  
  Повертев в руках второй свёрток, я разорвал обёртку и вытряхнул содержимое на стол. На столешницу вывалился небольшой медальон, выполненный из какого-то белого материала - или же покрашенный в белый цвет, сделанный в виде равностороннего крестика. К оному прилагалась самая обычная мелкозвёнчатая цепочка - вроде как серебряная, но с уверенностью сказать было нельзя: в этой галактике ассортимент благородных металлов был несколько шире.
  
  Проведя ладонью над безделушкой и прислушавшись к своим чувствам, я не уловил ничего странного в этом медальоне.
  
  "Ну, и что это? Просто отличительный знак? Или же артефакт? Если да, то... Странно. В нём не чувствуется Тьмы. Значит, это не ситхский. Джедайский? Возможно: коллекция Дарта Сидиуса должна быть обширной. Так или иначе, он, если верить умбаранке, каким-то образом должен защищать мои мысли от постороннего вмешательства. В любом случае, это может оказаться полезным".
  
  Подумав несколько минут, я пожал плечами и надел украшение на шею. На всякий случай, ещё немного помедитировал - но никаких неприятных ощущений не уловил.
  
  "Ну что же, время не ждёт".
  
  Достав с полки рюкзак, я начал складывать в него свои невеликие пожитки...
  
  ***
  
  Джасмилль прервала своё монотонное хождение из угла в угол и остановилась возле большого экрана, на который транслировался вид на планету Куат. Белые облака покрывали незначительную часть видимого полушария, и поверхность планеты, цветовая гамма которой включала в себя все оттенки зелёного, была прекрасно видна. Хотя планета и считается индустриальной, климат и условия на планете мало отличимы от тех, что были пару тысяч лет назад: всё производство сосредоточена на огромном орбитальном кольце, которое считается крупнейшим в Галактике. На самой же планете расположены различные сельскохозяйственные угодья, а также несколько десятков городов-курортов, основная задача которых - обеспечивать отдых рабочему персоналу многочисленных верфей и заводов.
  
  Именно сюда Джасмилль и прибыла сутки назад. Здесь должно было быть принято решение... Тихонько фыркнув, женщина продолжила свою "прогулку" по холлу Совещательного Зала Пятой Секции орбитального кольца "Верфей Куата". Уже несколько часов она ожидала решения собрания Правления по поводу её собственной инициативы - конкурентного проекта.
  
  - Ваше беспокойство бессмысленно, - голос Лиры Блиссекс, которая спокойно восседала в одном из кресел, заставил Джасмилль вновь остановится.
  
  - Вы так думаете?
  
  - Да. Вероятность положительного решения этого вопроса составляет восемьдесят процентов. Онара не упустит такой шанс.
  
  Селанно мысленно вздохнула. "Называть главу "Верфей Куата" - строгую и властную пятидесятилетнюю женщину по имени - как раз в духе этой девчонки". Устало рухнув в соседнее кресло, женщина поинтересовалась:
  
  - И почему же?
  
  Лира оторвалась от датапада, и Селанно поняла, что взгляд конструктора стал более осмысленным.
  
  - Онара понимает, что взять весь "пирог" военных заказов не получится, даже если мы этого хотим, даже если нам это позволят - в чём я сомневаюсь. Наши верфи сейчас загружены на месяцы - нет, на годы вперёд; нам уже сейчас приходится отклонять часть гражданских заказов, чтобы удовлетворить потребности Республиканского Флота и Армии. А потому, придётся уступить часть заказов сторонним компаниям - хотя бы и "Сиенару". В таком случае, будет намного лучше принять ваше предложение: независимо от того, какой проект увидит свет, имя "Куата" будет в числе разработчиков нового боевого корабля, так что будет не важно - кто его строит. А ещё... - Лира слегка улыбнулась - Мне самой интересно принять участие в таком проекте. У меня есть несколько идей, которые я смогу реализовать. Работа над "Охотником" была интересной, но это пройденный этап. Проект "Наставника" давным-давно закончен, более того - работы над первым из семи кораблей вскоре будут завершены. Получается, что мне нечем заняться, - Лира развела руками.
  
  Джасмилль машинально перевела взгляд на схему орбитального кольца, которая высвечивалась на ближайшем проекторе. "Секция Восемь. Огромные закрытые верфи, на которых создавались величайшие суда, когда-либо выходившие со стапелей Куата - дредноуты "Наместник" и "Доверитель". А сейчас там осуществляется новый амбициозный проект - "Наставник". Собственно, это была не новая модель, а всего лишь переделка старой, но всё же... Он был достаточно "новым", чтобы дать ему имя. Как говорили сотрудники, первый корабль этой серии будет готов уже через три недели, остальные же шесть будут завершены в течении года. Куат не мог позволить себе огромное число кораблей - однако компенсировал этот недостаток размером и огневой мощью. Двух-с-половиной километровые "Наместники" и восьмикилометровые "Доверители" вот уже более сотни лет охраняют Куат, однако возникшие в последние годы угрозы в лице Конфедерации Независимых Систем требуют новых, ещё более мощных боевых кораблей. Благо, с началом войны Куату удалось выбить разрешение на отмену "Руусанских Постулатов", которые ограничивали класс гипердвигателей кораблей подобных размеров".
  
  В этот момент из дверей Зала появился распорядитель.
  
  - Можете войти.
  
  Селанно, переглянувшись с Блиссекс, поднялась из кресла.
  
  ***
  
  Асока дождалась, когда Таллисибет выйдет из своей каюты, и поинтересовалась:
  
  - Пойдём, перекусим?
  
  Они только что перенесли свои вещи на корабль, и это показалось тогруте хорошей идеей, тем более, что недавно они закончили очередную тренировку. Ну как очередную: девочки урывали любую минутку для тренировки, ибо, как считала тогрута, они должны были "утереть учителю нос". Таллисибет скептически отнеслась к такой трактовке событий, однако полностью поддержала её в стремлении совершенствовать навыки. В перерывах же Бет выступала слушателем рассказов Асоки.
  
  Честно признаться, теперь Тано была даже рада, что учитель взял Энвандунг: можно было поговорить с кем-то её возраста. Тем более, что они и раньше неплохо общались.
  
  - Можно и перекусить, - девочки направились к лифту. - Я смотрю, ты хорошо знаешь этот корабль.
  
  Асока взмахнула ладонью.
  
  - Да, мы много летали на нём. Правда, до Джабиима у нас другой был... Но его сбили.
  
  - Хорошо, что вас там не было.
  
  - Это точно... - выйдя из лифта, тогрута указал на ближайшую дверь. - Нам сюда. Это офицерская столовая.
  
  Зайдя в помещение, девочка обнаружила за одним из нескольких столиков учителя. Тот сосредоточенно поглощал какое-то блюдо.
  
  - Приятного аппетита, - Асока прошла к кухонному шкафу и выбрала себе обед.
  
  - А это удобно будет? - Бет склонилась к ней, - Ну, обедать с учителем?
  
  - Ой, да всё нормально: он нас даже и не заметит.
  
  Подождав, когда её подруга получит поднос, Асока устроилась напротив учителя. Пару минут они молчали, а затем одна мысль заставила тогруту отвлечься от пюре. Воздев ложку кверху, она поинтересовалась:
  
  - Я тут подумала... Вы как-то говорили, что я, как ваша ученица, числюсь в Корпусе Равновесия... Получается, что и Бет тоже?
  
  - Хм... вроде так.
  
  - Я же тебе говорила! - Асока победно уставилась на Таллисибет. Энвандунг-Эстерхази же в свою очередь вопросительно уставилась на джедая.
  
  - А вы... верите во все эти предсказания? Я хочу сказать, они сбываются? Ну вот к примеру - Избранный. Было такое древнее пророчество, и сейчас говорят, что Скайукер... Ну, ученик магистра Кеноби - этот самый Избранный и есть?
  
  - Предсказания всегда верны - ибо даны они нам Силой, - Асока без труда узнала наставительный тон человека - тот самый, который появлялся у него при разговорах с ней, - Ты же не сомневаешься в поединке, когда Сила помогает тебе определить, куда противник нанесёт удар?
  
  - Это так, но...
  
  - Да, "но" здесь есть, и при том - довольно существенное. Предсказание обычно куда глубже, нежели боевое предвидение, и затрагивает обширные темы. Так или иначе, любое пророчество само собой верно. Однако, в отличие от боевого предвидения, оно может быть несколько... размытым и нечётким, и потому самое главное - правильно его истолковать. Многие погорели на этом в своё время. Одна Резня Падаванов чего стоит...
  
  - Вы о чём, учитель? - тогрута удивлённо склонила голову.
  
  - Это что-то связанное с ситхами, верно? - поинтересовалась Бет.
  
  - Ох уж мне это современное образование... - Викт тяжело вздохнул и отложил столовые приборы. - Ладно, так уж и быть, расскажу. Было это... почти четыре тысячи лет назад. Жили-были на свете пять мастеров-джедаев - Люсьен Дрей, Фелн, Ксамар, Куʼанилия и Раана Тей. Время тогда было неспокойное, и несмотря на то, что все, кроме Дрея, были превосходными провидцами, эти джедаи предпочли стать консулами, нежели протирать штаны в Храме. Естественно, что у них были свои падаваны... Так вот. Однажды эти пятеро джедаев вместе со своими учениками отправились на Тарис. На этой планете Сила текла свободно, и они вчетвером могли помедитировать, пока их ученики были на задании. Да, мастера устроили им тест на выживание, на Блуждающей луне в системе Тарис. Правда, атмосферы, пригодной дыхания там не было, и потому падаваны были облачены в скафандры. Вот только вся эта ситуация приняла неожиданный оборот. Во время медитации мастера увидели картины будущего: разрушение Академии на Тарисе и оккупацию Тариса мандалорцами и ситхами. Фелн увидел себя на Одрине и геноцид своего народа. Ксамар увидел, как он умирает от дружественного огня республиканского флота. КʼАнилия увидела Храм джедаев на Корусанте в руинах, валяющиеся повсюду трупы джедаев, включая главу Завета. Тей увидела себя на Тарисе, куда вторглись мандалорцы и ситхи, а затем она была поражена со спины кем-то, держащим световой меч.
  
  Викт сделал паузу, отхлебнув из своей кружки.
  
  - Во всех видениях мастера видели лорда ситхов в красном скафандре, вооруженного красным световым мечом, которого они тут же приняли за причину всех наступающих бедствий.
  
  Бет приглушённо охнула.
  
  - Вы хотите сказать?..
  
  - Да. Фелн первым из мастеров предположил, что фигура в красном скафандре символизировала одного из их падаванов, каждый из которых надел красный скафандр на время пребывания на луне. Тей предложила убить падаванов, чтобы избежать событий из видения. Фелн и Дрей охотно её поддержали, а КʼАнилия пассивно согласилась. Только Ксамар был против плана, он хотел связаться с главой Завета, матерью Люсьена, Криндой, которая была на Корусанте. Люсьен боялся, что смерть его матери - часть пророчества и только сделал вид, что связался с ней.
  
  - Но как они могли сделать... Нет, даже предполагать такое?!
  
  - Это тёмная история. Кто-то говорил, что Хаазин, правая рука Кринды Дрей, приказал Люсьену доставить падаванов на Корусант для суда. Однако, его решение было проигнорировано.
  
  - Они убили их?
  
  - Да. Правда, стечение обстоятельств заставило их действовать быстро - а потому необдуманно. Мастерам пришлось убить четырёх падаванов раньше, чем прибыл пятый. Он пришёл позднее, и застал мастеров над телами своих товарищей. Затем было много всего. Уцелевшего падавана обвинили в падении на Тёмную сторону, за ним гонялись... Потом наконец поймали - но его спасли. По ходу дела Тарис был захвачен мандалорцами, многие джедаи погибли, едва не произошёл очередной раскол Ордена. Так что, историю эту замяли. Родители убитых учеников были единственными, кто узнал о том, что действительно случилось с их детьми. Республика и Орден решили не рассказывать никому, что на самом деле произошло.
  
  Асока надолго умолкла. Таллисибет очнулась первой.
  
  - Я понимаю, почему нам об этом не рассказывали... Но... Разве пророчество о Избранном настолько же непонятно?
  
  - Естественно. Ну-ка, процитируй его.
  
  - К-хм. Учитель, я не помню его дословно... Но если кратко - то: "Появится Избранный, который уничтожит Ситхов".
  
  - Неуд тебе, Эстерхази. Если кратко, то смысл его таков - "Избранный восстановит Равновесие Силы". Ни о каких ситхах там не упоминается.
  
  - Но разве это не подразумевается? Разве не в этом его смысл?
  
  - Отнюдь. Хотя смысл есть во всём, он не всегда нужен. Подумай над тем, что такое равновесие. Это и тебя касается, Шпилька.
  
  Таллисибет качнула головой.
  
  - И всё же, странно... Мастер?
  
  - Да?
  
  - А вот если бы вам пришло видение... к примеру, что мы уничтожим Республику... Как бы вы поступили?
  
  Джедай рассмеялся.
  
  - А самомнение-то зашкаливает... - пробурчал он себе под нос, после чего продолжил уже более внятным тоном, - Знаете, если государство из сотен тысяч планет, с многотысячелетней историей смогут развалить две таких raspi..., к-хм, девочки, как вы... Значит, такое государство не имеет прав на существование.
  
  С этими словами джедай встал, и поместив поднос в мусоросборник, вышел из столовой.
  
  Асока недоумённо уставилась на Таллисибет.
  
  - Я не поняла: нас сейчас похвалили, или обругали?
  
  ***
  
  Завершив чтение отчёта, я отложил датапад в сторону и потянулся. Глянув на часы, я покачал головой. Лететь ещё полчаса, но несмотря на то, что образовалось свободное время, занять его чем-либо - отдыхом или тренировкой - я всё равно не успею. Посему, я решил пойти на мостик - давненько я не любовался на бесконечный поток звёзд...
  
  Поднявшись в рубку, я молча кивнул Мирро и направился к обзорным экранам. "Акаги" летел в гиперпространстве, и несмотря на то, что я видел это уже не одну сотню раз, вновь завороженно уставился на завораживающую картину. Однако, через пару минут я почувствовал чьё-то присутствие. Скосив глаза, я обнаружил рядом мнущегося Старгейзера.
  
  "Ну да, я же сам определил его себе... в адъютанты. Само собой, что он отправился с нами на Алланд. Его... "земляк" остался на Корусанте, так как Ринаун был занят формированием экипажей прибывающих кораблей. Со мной же отправились Кобаяши и Клейрмур - первый долгое время служил на "Дредноутах", Этайн тоже отметилась в командовании одним из детищ Ренделии.
  
  - Что-то хотел, Сови?
  
  Мичман - хотя корректнее было бы назвать его юнгой, видит Сила - смущённо покраснел. Видимо, нечасто его по имени называют.
  
  - Сэр... Говорят, если долго смотреть на гиперпространство, то можно сойти с ума...
  
  - Это лишь не более чем байки. На самом деле, это красиво.
  
  Несколько минут прошло в молчании, а затем Старгейзер набрался смелости и заговорил первым.
  
  - Сэр!.. Это... самое...
  
  - Ну давай, не стесняйся, - подбодрил я его
  
  - В-общем, почему... почему вы назначили меня своим адъютантом, а не...
  
  - Почему не поставил тебя на должность?
  
  - Да, сэр, - паренёк облегчённо закивал головой.
  
  - Скажи мне честно: у тебя есть хотя бы какой-то опыт? Кроме теории?
  
  - Сэр. Вообще то я много знаю, но... Я ещё не командовал кораблём. Только на симуляторе. Я не хочу сказать, что я не могу или... просто моя очередь ещё не подошла. А... Недавно нас зачислили в Республиканский флот, но дело закончилось лишь сменой формы и знаков различия. Только неделю назад нас отправили в академию Префсеболта, на ускоренные курсы переподготовки. Ну, знаете: появилось много новых кораблей, да и старая тактика ведения боёв немного устарела... Но мы едва успели прибыть и разместиться, как нас тут же отправили на Корусант.
  
  "А паренёк то соображает. И гонору сильного нет - не кичится своим происхождением... вроде бы".
  
  - Ну вот видишь - ты и сам понимаешь, что тебе пока рановато командовать: нужно подучиться и набраться опыта. Кстати, - я похлопал себя по карманам. В одном из карманов обнаружился искомый инфокристалл. - Вот, держи. Тут много интересного и полезного по части тактики и стратегии. Советую прочитать - буду спрашивать, как на экзамене.
  
  - Спасибо, сэр!
  
  - Ну, и как тут тебе? - я обвёл руками мостик.
  
  - Сэр! Всё отлично. Вот только... женщины.
  
  Я удивлённо посмотрел на Старгейзера.
  
  - Ты о чём? Хотя... - я машинально почесал подбородок. Если подумать, наш мичман - наследный граф. А граф - это феодал, а значит - знать. То есть - старые порядки и всё такое. - Кажется, я догадываюсь. У вас женщины не служат в армии?
  
  - Так точно, сэр.
  
  - Ну-ну. Дом, кухня, дети? Я прав?
  
  - Да, сэр. Что-то вроде этого.
  
  - Теперь ты не у себя дома - ты служишь во флоте Республики. А в ней, как ты знаешь, долбанная демократия, а значит - равноправие; посему тебе придётся привыкать к женщинам в форме. Скажу тебе по секрету - они не намного уступают мужчинам, а в чём-то даже и превосходят. Ну... - я заговорщицки подмигнул, - Ещё и глаз радуют.
  
  "Н-да, а я то думал, сильнее покраснеть он не сможет".
  
  ***
  
  Едва выйдя из шаттла, Солван провозгласил:
  
  - Наконец-то!
  
  Заметив недоумённые взгляды Викта и Клейрмур, он пояснил:
  
  - Наконец-то в этот хаттов корабль впихнули нормальный ангар!
  
  - Не такой уж он и большой. Всего-то двенадцать истребителей да пара челноков - вот и всё, - Этайн хмыкнула.
  
  - Не скажи. Вот раньше приходилось втискиваться в маленький одноместный ангар, в который не все челноки входили, или мучаться с внешними стыковочными узлами, которые, к слову, тоже не на каждом челноке предусмотрены.
  
  - Что-ж, - джедай улыбнулся, - Поверим вам на слово.
  
  Тут ближайшая дверь открылась: за ней обнаружилась кабина турболифта, из которой появилось несколько человек. Они направились к ним, после чего мужчина с капитанской планкой выступил вперёд.
  
  - Капитан Грандоло Ковани, сэр! Капитан "Дишатра", тяжёлого крейсера типа "Дредноут"!
  
  - Я - старший генерал-джедай Микоре Викт. Это контр-адмирал Кобаяши и командор Клейрмур. Ваш корабль наряду с другими "дредноутами", находящимися сейчас в ремонте, переходит под моё командование и зачисляется в состав новоформируемой системной армии "Мерн-Тринадцать". Я вкратце знаком с планом модернизации кораблей, но мне интересно ваше мнение, капитан.
  
  Солван качнул головой. "Умеет же генерал обставить дело так, что вроде бы он и начальник, и в то же время не кичится своим положением. Довольно удобная позиция".
  
  - Ничего особенного, сэр. Всего-то поменяли некоторую начинку, вроде проекторов щитов и системы жизнеобеспечения, да часть орудий заменили на более дальнобойные, современные и скорострельные. Ну, и ангар встроили. - человек улыбнулся, и Кобаяши многозначительно посмотрел на своих спутников.
  
  - Да поняли мы, поняли! - пробурчала Этайн.
  
  - Пройдёмте на мостик, генерал? - предложил Ковани.
  
  - Было бы неплохо. Заодно, и экскурсию устроим, - джедай направился к турболифту.
  
  ***
  
  Дайлано Дио Марек машинально посмотрела на часы. Едва указатель достиг полудня, в её кабинет вошёл молодой человек в джедайской робе.
  
  Женщина позволила себе слегка улыбнуться.
  
  - А вы довольно пунктуальны, Микоре.
  
  - Да? Не замечал за собой такого. - джедай молча уселся в кресло напротив неё.
  
  - Итак, что привело вас ко мне?
  
  - Как я уже говорил, ваша компания заинтересовала меня. И хотя "Карвон" более известен как производитель сельхозтехники, ваши образцы боевой техники достойны внимания, в особенности - CAVw PX-3 и PX-4.
  
  - Вы хотите заказать их у нас?
  
  - Не совсем. Не спорю, для своего времени машины были хороши, но они не соответствуют современным реалиям.
  
  Дайлана прищурилась. "Как же, для своего времени! Всего пять лет назад их начали производить, а теперь они уже устарели? Да как бы не так!"
  
  - Тогда, что вы хотите?
  
  - Заказать у вас кое-что совершенно новое. Для армии Республики. Но, для начала, я хотел бы послушать вас.
  
  - М-м? - женщина лихорадочно соображала. Военные заказы - это не шутка. Упустить такой шанс - она бы себе этого не простила. Тем более, это шанс доказать папаше, что её затея с военной техникой была верной. Джедай меж тем пояснил:
  
  - У вас широкий ассортимент техники: есть колёсная, есть гусеничная. Вы производите репульсорные грузовые платформы и шахтёрские машины-шагоходы. Я хотел бы узнать ваше мнение о всех этих шасси.
  
  - Думаю, я смогу удовлетворить ваше любопытство. - Дайлана сложила пальцы домиком. - Я постараюсь говорить наиболее понятно и кратко. Самое распространённое и простое - это репульсорное шасси. Скоростное, экономичное и недорогое, а главное - грузоподъёмное и в достаточной мере проходимое. Ну, и экологичное - куда же без этого. Однако оно не слишком проходимо - любое крупное препятствие, а также особенности рельефа в виде крутых склонов затруднят передвижение техники... Колёсное шасси - это нечто среднее между гусеницей и шагоходом. Оно обеспечивает должную скорость и манёвренность, а также, как показывает опыт куатовских "Джаггернаутов" - и прочность. В то же время, оно менее скоростное, чем репульсорное, а так же более затратное - нужны двигатель, трансмиссия, подвеска... Таким образом, остаются два "соперника" - гусеничные машины и шагоходы.
  
  - Соперника?
  
  - Именно. Если брать общую картину, то шагоход имеет перед гусеницей преимущество - но только в том случае, если у оного шагохода более пяти пар ног. В этом случае потеря одной конечности не является критичной, тогда как повреждение гусеницы выводит технику из строя. И чем больше ног у шагохода, тем больше повреждений он может выдержать. Однако, у шагоходов с меньшим количеством ног есть проблемы с устойчивостью, то есть они подвержены опрокидыванию. Опять же, гусеничное шасси не может обеспечить ту же дальность стрельбы для бластерных и лазерных пушек, что и шагоход. А при увеличении габаритов шагоход начинает заметно выигрывать.
  
  - Но разве увеличение габаритов не означает больший расход материалов?
  
  - Да, вы правы. С одной стороны может показаться, что гусеницы как минимум экономичнее - на них уходит меньше материалов. Однако, это палка о двух концах: материалов уходит конечно меньше - иногда в два раза, но вот определённых материалов требуется больше. К примеру, на шасси клоновского танка АТ-ТЕ уходит около двенадцати тонн дюрастали и всего пятьдесят килограммов бронзия. На аналогичное гусеничное шасси для сорокатонной машины ушло бы четыре тонны дюрастали и... семьсот килограммов бронзия. К тому же, общая компоновка гусеничного шасси требует большего количества деталей с большей степенью обработки.
  
  - Теперь понимаю. Сколько там дюрасталь за тонну стоит? Двести пятьдесят?
  
  - По довоенным ценам, а сейчас - почти восемьсот. Бронзий подскочил с тысячи четырёхсот до двух тысяч кредитов за тонну - это связано с тем, что основные меторождения находятся во Внешнем Кольце, а оно, как известно, почти полностью под контролем Сепаратистов.
  
  - Внушительно. Теперь я хочу спросить вас вот о чём. Почему вы сделали исключительно лёгкие машины? Я имею в виду CAVw? Судя по характеристикам, вы явно занизили их боевые возможности - а ведь они могли бы быть лучше?
  
  Дио тяжело вздохнула.
  
  - Существует запрет на использование гусеничных машин весом более сорока тонн в пределах... Проще будет сказать, где они разрешены - Внешнее Кольцо. Это обусловлено правовым актом Семнадцать-Креш-Мерн-Два-дроб-Восемь от пятьсот шестьдесят седьмого года до Ресинхронизации. Проект был выдвинут сенатором от Альдераана, его поддержали ведущие планеты Ядра и Колоний, которые заботятся о биосфере своих планет. Так что... Если бы мы и хотели что-то сделать - то мы бы нарушили закон, - женщина развела руками.
  
  - Ну, думаю, законы я возьму на себя. Напомните мне - этот закон действует на частных производителей?
  
  - Кажется, это так.
  
  - Тогда это плёвое дело. Оформим всё как военный заказ. - молодой человек развёл руками.
  
  - То есть?..
  
  - Да, я хочу заказать у вас боевую технику. Точнее, целую линейку.
  
  - Это займёт много времени... Проектирование...
  
  - Я думаю, что смогу помочь вам. Как насчёт единой модульной системы?
  
  - В смысле?
  
  - Берём один корпус, и на его основе делаем два шасси: гусеничное и репульсорное. На основе этих шасси делаем танки, транспортёры пехоты, самоходные установки...
  
  - Я согласна! - Дайлана поспешила сбавить тон, - Это позволит упростить производство. Думаю, мы уложимся в неделю?
  
  - Неделю?
  
  - Ну, если хорошенько подумать, и составить общие схемы, то уже через пару дней мы соберём опытный образец, а через неделю начнём испытания.
  
  - Тогда, - джедай улыбнулся, - Обговорим детали...
  
  ***
  
  Время текло медленно, а дел было невпроворот. Модернизация "Изысканного" текла своим чередом, на "Дредноутах" завершались ремонтные работы, я же носился по Алланду, аки фанера над Парижем.
  
  Работа над тем, что получило название "Единой системы бронетанкового вооружения", шла ударными темпами. Был разработан единый корпус, со скошенным лбом и закруглёнными краями, длинной около девяти метров, шириной в три целых четыре десятых метра и высотой в два метра. На его основе был разработан комплекс шасси - гусеничный и репульсорный. Я решил, что раз шагоходы у меня уже есть, стоит обратить внимание и на гусеницы.
  
  Однако, было много трудностей и нюансов. Благо, посоветоваться было с кем. В итоге, у нас вышло ровно десять образцов техники, по пять на каждом шасси. Два варианта танков, два - бронемашин пехоты, две машины поддержки пехоты, машина ПВО, медтранспорт, самоходная артиллерийская установка и грузовой транспортёр. Большая часть вооружения этих машин состояла из бластерных пушек различной мощности, закупленных здесь же, на Алланде, однако были предусмотрены варианты с химическими масс-драйверными пушками единым калибром семьдесят семь миллиметров, однако двух вариантов - один длинноствольный и один короткоствольный; это позволяло использовать один боеприпас, но имеющий разную начальную скорость. Кроме того, короткий ствол позволял установить орудие в передней части корпуса, не выходя за общий габарит. Ещё я позаботился о наличие гранатомётов, особенно на машинах с бластерными пушками, которые не могут вести навесную стрельбу. Естественно, я предусмотрел то, чтобы калибр оных совпадал с гранатомётами АТ-РТ. Для арт-установки же я выбрал стосорокамиллиметровую пушку, впечатлившую меня своими возможностями. Конечно, можно было поискать что-то помощнее, но на Алланде не выпускали орудий большего калибра, а зависеть от поставок извне не хотел ни я, ни Дайлана. Машины поддержки были оснащены ракетными комплексами двух вариантов - ближнего и дальнего радиусов действия, с боекомплектом различных типов ракет, в том числе - и противоистребительных. Гусеничные машины получились чуть тяжелее - около тридцати семи тонн против тридцати у репульсорных; зато репульсорные вышли скоростнее - двести сорок километров в час против семидесяти. Ну, и просторнее - бронемашина на гусеницах вмещала девять клонов, тогда как репульсорная - восемнадцать.
  
  Кроме того, я сделал ещё несколько крупных заказов. В "Анахайм Кибернетикс" было закуплено несколько тысяч ZZ-2. Эти забавные дроиды, похожие на колобков, оказались на удивление сообразительными и полезными. В частности, их можно было установить как в бронетехнику, так и в истребители. Да, эти шарики уступали астродроидам, но были более универсальными. Пару таких дроидов я, поиграв с настройками голоса, торжественно вручил Асоке и Таллисибет. Девочки пришли в восторг от писклявых голосов "колобков". М-дя, были бы пушистые и живые - рисковали бы быть задушенными и затисканными.
  
  Далее, я закупил несколько образцов уже готового вооружения. Для клонов я откопал гранатомёт GD-7. Этот девайс хоть и был слабее стандартного клоновского, но был, во-первых, четырёхзарядным, во-вторых, перезаряжать его было куда как легче; в третьих-же, ассортимент выстрелов был побогаче: бронебойный, фугасный, ионный и, самое главное, зенитный. На мой вопрос, почему этот гранатомёт не закупили Республика или КНС, я получил довольно обескураживающий ответ. Против техники ВАР этот агрегат был слабоват, особенно против тяжёлых машин, да и стоит дорого. А заказы Республики урвала Ротана, что было вполне закономерно.
  
  Настоящей находкой стал и атмосферный истребитель АS-23. Выполненный на основе аэроспидера, он, при длине в четыре метра разгонялся до внушительной тысячи километров в час, однако не зря он был "атмосферным" - высота полёта ограничивалась пятью километрами. Тем не менее, такая машина была нужна как воздух. И хотя вооружение её состояло только из двух скорострельных бластерных пушек, директор "АлландАйрМашин" уверил меня, что истребитель можно оснастить двумя протонными бомбами небольшой мощности. Ну, или небольшими ракетами. Благо, это для меня не проблема - есть кого припахать.
  
  Правда, потратиться на всё это пришлось преизрядно: несмотря на тот факт, что все эти покупки оформлялись как военные закупки, и платить за них должна была Республика, мне пришлось раскошелится на различного рода взятки и авансы. Без них всё было бы более проблематично, а главное - дольше. Таковы порядки в Республике, мать её демократию! На одну модернизацию "Изысканного" ушло более двадцати миллионов. Одно утешало - денежки от хаттов продолжали падать. Правда, основной поток закончился за неделю, а дальше суммы стремительно уменьшились. Ну это и понятно - основная масса уже закупила себе "визы", остались только тормоза. Однако, учитывая предприимчивость расы Джаббы, не удивлюсь, если они установили месячный абонемент. А значит, через месяц датапад порадует меня перезвоном поступивших сообщений. Сейчас же на моём счёте значилась сумма в сорок с небольшим миллионов кредитов. С одной стороны, много, но для чего-то серьёзного - ничтожно мало.
  
  В перерывах между делами я продолжал заниматься с ученицами. Обе девочки далеко продвинулись, их действия становились всё слаженнее и слаженнее. Самое главное в этом было то, что ни одна из них не воспринимала другую как помеху - что было бы вполне естественно. А так, поставив перед ними цель, я сплотил их, заставил подружиться. С одной стороны, это немного некрасиво, но... Выхода у меня особого и не было. Да и они не протестовали...
  
  ***
  
  Тогрута прыгнула на меня сзади, в то время как Бет пыталась навязать мне ближний бой, ударив в скулу. Развернувшись, я отразил удар Асоки, свободной рукой перехватывая запястье Энвандуг. Резкий рывок - и вот уже обе девочки сидят на полу, потирая ушибленные лбы.
  
  - Хатт! - буркнула Асока. - Второй раз уже за этот день!
  
  - Чего-то вы рассеяные сегодня, - я деактивировал клинок. - Ладно, пойду я - дела...
  
  - Мастер, - Бет поднялась с пола, - Мне интересно, почему вы столько времени занимаетесь... подготовкой всего этого, - девочка хмыкнула. - Разве джедаю можно этим заниматься? Ведь наше дело командовать...
  
  - Хм... Вот скажи-ка мне: ты о своём клинке заботишься? Чистишь, обслуживаешь? - я указал на рукоятку её меча.
  
  - Ну да.
  
  - Так вот. Считай, что все эти войска - мой клинок. И я о нём забочусь, дабы в бою он не подвёл меня.
  
  - Необычная трактовка, - Эстерхази рассеянно оглянулась, - Довольно внушительный клинок получается.
  
  - Но принцип-то тот же... Ну всё, мне пора.
  
  Уходя, я уловил голос Асоки:
  
  - Давай отработаем этот момент, чтобы снова лбами не биться. А потом... давай сразимся на симуляторе?..
  
  ***
  
  Помешав горячий каф ложечкой, капитан "Изысканного", Бирон Миттермаер сделал небольшой глоток и отставил чашечку. Бросив взгляд на обзорный экран, он поморщился: вот уже две недели вид был одним и тем же - внутренности огромного ангара.
  
  В этот момент ожил настольный комлинк.
  
  - Капитан. К вам с докладом инженеры пришли.
  
  - Пригласи их, Кави.
  
  Допив каф, Бирон повернулся к вошедшему Неики Маугви, главному инженеру верфей "Алланд-Тех-Системз", которого сопровождал клон-инженер с майорской колодкой.
  
  - Господа, - Бирон кивнул, - Выглядите уставшими.
  
  - Работаем не покладая рук, сэр, - сообщил клон, снимая шлем и откладывая его на ближайший столик.
  
  - Ну, и как там мой малыш?
  
  - Неплохо, сэр. Мы выкинули все устаревшие орудия, а также заменили проекторы дефлекторных щитов на более новые. Таким образом, удалось почти вдвое поднять их мощность - благо, теперь один из трёх реакторов корабля почти полностью сосредоточен на дефлекторном щите. Второй обеспечивает работу корпускулярного, а третий - двигателей и прочих систем корабля.
  
  - Как продвигается процесс установки вооружения? -Миттермаер обратился к Маугви.
  
  Человек сверился с датападом.
  
  - Сэр, мы завершили установку шести масс-драйверных орудий в носовой части корабля. Планировали десять, но места просто не нашлось, устанавливать их по другому - просто нет смысла... Старое орудие мы выкинули - оно не только изношено, но и маломощно. Да и боеприпасов к нему - считанные единицы. Далее... Завершена перепланировка помещений, отведённых для хранения боеприпасов для них, а также - для орудий типа AV-7. Двадцать пять из тридцати шести тяжёлых турболазеров оснащены родными реакторами, установка оставшихся завершится в течении трёх дней - или же раньше, если клоны успеют распотрошить оставшиеся шагоходы. Все тяжёлые ионные орудия - двенадцать единиц - распределены и готовы к употреблению. Это же касается и тяжёлых лазерных пушек - установлено двадцать четыре единицы. С ними пришлось повозиться, но мы справились. Однако, угол наведения их сильно ограничен - всё-таки размер у них не маленький.
  
  - А что там с этой идеей генерала насчёт AV-7?
  
  - Знаете... Это довольно необычно, и хотя подобная установка орудий уступает в эффективности турелям и башенным установкам, некоторые плюсы у неё есть. Самый главный - орудия лучше защищены, а значит, менее уязвимы. Мы сформировали из ста двадцати установок двадцать четыре батареи по пять орудий, которые распределены по двенадцать батарей на борт. Правда, в некоторых местах пришлось прорезать броню, устанавливать силовые экраны, а также устанавливать систему специальных створок.
  
  Миттермаер довольно прищурился. Огневая мощь его корабля возросла... даже не в разы - на порядки. Теперь его корабль может смертельно удивить многих. И всё же, некоторые моменты беспокоили старого капитана.
  
  - Вы обдумали мои пожелания?
  
  - Да, сэр. - слово взял клон, - к сожалению, число мест, куда можно установить орудийные системы, сильно ограничено. Собственно, это несколько выступов на корпусе корабля, а также несколько технических люков и проёмов, которые мы уже использовали.
  
  - Не томи, майор.
  
  - Сэр. Мы использовали оборонительные орудия с установок SPHA - их там по двенадцать единиц противопехотных скорострелок. Огневой мощи этих малышек хватит против сепаратистских "Стервятников" и "Гиен", но вот с истребителями посильнее они уже не справятся. Мы тут разработали проект выносных турелей, соединённых армированным кабелем с пунктами управления, расположенными в выступах. - клон активировал на проекторе голограмму корабля, - Итого: мы разместили около четырёхсот огневых точек по всему корпусу корабля, в особенности - вокруг выступов. Однако, такие турели очень уязвимы к повреждениям, так как расположены на поверхности брони, а не за ней, и поэтому практически не защищены. Но есть и хорошая новость: у нас есть ещё пять сотен таких скорострелок, поэтому мы сделаем запасные турели, которые в случае чего можно будет просто-напросто заменить.
  
  - И на том спасибо. Каковы ориентировочные сроки завершения всех работ? Я должен сообщить генералу.
  
  - Через пять дней, сэр.
  
  ***
  
  Краллов - один из городов Корулага - в это время года не блистал ни погодой, ни красотой. "Хатт, как же медленно тянется время! Уже почти семь часов прошло." Райт машинально дожёвывал последнюю булочку, когда в кабинет ворвался запыхавшийся техник.
  
  - Господин Сиенар! Господин Сиенар! Первая птичка готова!
  
  - Сейчас буду! - человек проглотил остатки перекуса и запил их водой, после чего поспешил к выходу из кабинета.
  
  "Могу понять Тарли - он настолько увлёкся, что забыл про коммуникатор".
  
  Почти две недели он и его команда билась над новым истребителем, и вот, первая партия машин начала сходить с конвейера. Новая машина должна была стать надёжной и дешёвой заменой куатовскому перехватчику.
  
  Ета-2 - "Актис" - один из самых маленьких, но в то же время - самый быстрый и маневренный истребитель-перехватчик за последние пару десятков лет. Уже сейчас, из-за популярности среди членов Ордена Джедаев машина получила прозвище "джедайский перехватчик" - а ведь до этого Дельта-7 считалась идеалом. Ну ещё бы - создавая новый истребитель, инженеры Куата опирались на рекомендациях опытных пилотов Ордена.
  
  На взгляд самого Райта перехватчик был почти идеальным. Ну... почти.
  
  Войдя в ангар, мужчина остановился около "Актиса". Миниатюрная машина, имеющая в длину всего около шести метров, была максимально компактна. В законцовках двух носовых обтекателей машины располагались посадочные опоры и весь выдвигающий их механизм. Вдоль обтекателей были установлены лазерные пушки, габариты которых не выступали за габариты перехватчика. По бокам обтекателей были установлены две легкие ионные пушки. Их мощности было достаточно для успешного противостояния легким истребителям КНС, но они с трудом пробивали щиты и броню тяжелых истребителей и бомбардировщиков сепаратистов. Наружу корпуса выступали только стволы, все остальные элементы конструкции, в том числе энергетический накопитель и электропроводка, были утоплены в корпусе. На левом обтекателе наличествовало гнездо для астродроида серии R2 или R5 выполнявшего роль штурмана и, реже, оператора вооружения. Вся силовая установка находилась в корме и под креслом пилота. За ним были смонтированы два блока системы жизнеобеспечения. Чуть дальше располагался миниатюрный реактор и твердое топливо для него. Два ионных движка перехватчика были всего метр в длину, но в то же время достаточно мощными, чтобы разогнать легкую машину до огромных скоростей.
  
  Из-за стремления максимально уменьшить габариты перехватчика, в нем не нашлось места для дефлекторного щита и гипердвигателя. Хотя даже если бы габариты машины позволяли, перехватчик вряд ли стали бы оснащать этими системами. Ведь даже без них Ета-2 получился слишком дорогим - базовая модель обходилась казне Республики в двести девяносто тысяч кредитов.
  
  Были и другие недостатки. Из-за установки сравнительно мощного реактора в крошечный корпус, а также по причине плотной компоновки, у Eta-2 имелась постоянная проблема с перегревом. Даже радиаторные плоскости, и обширная система теплоотводов не решали проблему. Беспокойство доставляли и лазерные пушки, скромные конденсаторы которых не позволяли вести длительную стрельбу, не опасаясь перегрева.
  
   Обернувшись, Райт улыбнулся. На ранее пустой площадке стояло его собственное творение, которое он назвал "СИД-Прототип". По форме и габаритам он почти полностью соответствовал куатовскому истребителю, но были и существенные отличия, прежде всего - в начинке самого истребителя.
  
  Главным отличием стала силовая установка и двигатели перехватчика. В качестве реактора Райт использовал свою новую разработку - реактор солнечной ионизации. Это была поистине революционная разработка. Для сравнения, термоядерный двигатель сходного размера в сравнении с новым вырабатывал на семьдесят процентов меньше энергии. Правда, были и трудности: чем меньше был реактор солнечной ионизации, тем больше он вырабатывал тепла, и требовал обширной системы охлаждения. Вместе с тем, конструктивная особенность самого реактора при малых размерах исключала возможность установки встроенной системы охлаждения. С большими реакторами такой проблемы не возникало, наоборот - чем больше был реактор, тем проще было охладить его; кроме того, при увеличении размера большая часть выделяемого тепла удерживалась в рабочей зоне, и охлаждение требовалось минимальное. Посему, пришлось устанавливать внешние панели охлаждения, а также дополнительные откидные. Подобные выдвижные панели были установлены и по бортам куатовсокого перехватчика - четыре штуки. В них находилась большая часть системы охлаждения двигателя и орудий. Однако, для СИД-Прототипа этого оказалось мало, и радиаторами пришлось покрыть почти весь корпус.
  
  Однако, реактор солнечной ионизации позволил установить на перехватчик "СИД" - сдвоенный ионный двигатель - одну из давних разработок Райта. Первые чертежи были созданы им около восьми лет назад, и с тех пор не одна сотня двигателей сгорела на стендах, однако в конце концов Райту удалось добиться желаемого результата. Этот движок использует электромагнитное поле для ускорения заряженных частиц до релятивистских скоростей и имеет два независимо управляемых сопла, что позволяет достигать невероятной точности маневрирования. Уже по первым испытаниям стало понятно, что новая машина хоть и немного уступает "Актису" в скорости - на сотню-другую километров в час, но наголову превосходит его в манёвренности.
  
  Так как перехватчик делался по заказу одного человека - Микоре Викта, то Сиенар прекрасно представлял себе конечный результат, так как клиент высказал чёткие и конкретные требования. Во-первых, он отказался от дополнительного вооружения, и посоветовал сосредоточится на двух основных пушках. Таким образом, Райту удалось повысить их скорострельность, а главное - мощность самого выстрела и количество этих самых выстрелов. Вторым шагом стал отказ от астродроида. После моделирования оказалось, что его отсутствие не сказалось на боевых качествах перехватчика, но позволило немного снизить его стоимость. В новом истребителе отсутствовала и встроенная система жизнеобеспечения. Так как перехватчик должен был предназначаться для клонов, и базироваться на авианесущих кораблях - в частности, на "Охотниках", то решено было использовать систему жизнеобеспечения лётных костюмов клонов, как более надёжную. Это сокращало ресурс полёта до двенадцати часов против двух суток у "Актиса", однако позволило сократить стоимость аппарата почти на восемьдесят тысяч кредитов.
  
  Многофункциональные шлемы этих костюмов позволили отказаться от обширного остекления кабины - вся информация выводилась на внутренние дисплеи с внешних датчиков, что повысило прочность корпуса перехватчика. Кроме того, была добавлена система катапультирования лётчика, и хотя надежды на неё было мало, Викт настоял на её установке. Попутно поразмышляв над белым цветом лётного костюма клонов, и выдав идею перекрасить его в чёрный - так лётчик будет менее заметен для врагов.
  
  Таким образом, удалось скомпоновать все системы в цилиндрической кабине с завальцованными краями - хотя первоначально она должна была быть круглой, но... Не смотря на плотную и аскетичную компоновку, в круглый корпус нельзя было всунуть достаточно мощные энергонакопители. Зато образовалось место - и, главное, энергия, для дефлекторного щита. Да, он был откровенно слабоватым, и мог выдержать разве что пару-тройку попаданий бластерных пушек "Стревятника" - но и это был прогресс - на других подобных аппаратах вроде "Актиса" или "Лавины" дефлекторный щит отсутствовал.
  
  - Что скажешь, Тарли?
  
  Тарли Хадсон, главный техник производственного комплекса, воздел большой палец вверх.
  
  - Господин Сиенар, машина - просто конфетка, военные её с руками оторвут. Особенно в свете того, что стоимость её - сто пятьдесят пять тысяч кредитов. Это конечно больше чем у "Лавины", но заметно меньше куатовского перехватчика... Мы запустили в производство пять тысяч единиц, последние будут готовы через месяц - но это при авральной работе. Если будет дополнительный заказ - а он будет, не сомневаюсь, то мы сможем даже снизить цену - на пять-десять тысяч. Хотя... - человек обернулся к дальнему углу ангара. Райт машинально посмотрел туда же: на одном из стендов возвышалась многометровая шестигранная конструкция, а на соседних - несколько вариантов кабины.
  
  - Ты прав. Нужно успеть собрать сливки: через полгода "Прототип" безнадёжно устареет. Как там дела с панелями охлаждения?
  
  - Работаем, сэр. Довольно интересная идея вам в голову пришла.
  
  - Ну да, ну да. - вообще то, это был один из набросков молодого джедая, которые Райт переосмыслил, но технику это знать не обязательно. Если же кратко, то джедай предложил концепцию радиаторов, которые могут позволить использование более мощных реакторов солнечной ионизации без риска зажарить пилота заживо. В конструировании их помог и опыт работы над Прототипом.
  
  Вообще, в планах Сиенара - довольно амбициозных - лежало создание линейки машин, полностью перекрывающей запросы Великой Армии Республики, и таким образом он хотел монополизировать данную область военных заказов. Для удешевления и упрощения ремонта большая часть узлов и деталей должна быть унифицирована, что упростит сборку, а также последующие ремонт и техническое обслуживание. Однако, даже он сам признавал, что для претворения в жизнь всех его идей и пожеланий Викта придётся совершить поистине технологический скачок. Или приборы и узлы были слишком большими, или слишком сложными, капризными - или же отсутствовали вовсе. Так что, необходимо было создавать их с нуля.
  
  Большая часть специалистов Исследовательского Центра Перспективных Разработок сейчас корпели над чертежами, или не вылезали из лабораторий и цехов. Райт пообещал любому премию в пару сотен тысяч кредитов, если будет создано и скомпоновано то, чего он хочет. Но даже так, вернуться к работе и закончить начатое он сможет разве что через полгода.
  
  Благо, впереди предвиделась ещё одна большая работа.
  
  ***
  
  Идя по коридору, я уловил странные эманации, витавшие в воздухе. Определив направление, я проследовал по коридору до лифта, а затем спустился на пару этажей, дабы достигнуть казарм. В одном из больших залов, исполняющих роль тактических, я обнаружил большую группу клонов, преимущественно состоящую из командиров от лейтенанта и выше, о чём то спорящих - небывалое дело для них. Разглядев - хотя, скорее почувствовав - присутствие Шайбы, я направился сквозь толпу к нему. Клоны при моём появлении немного приутихли.
  
  - О чём спорим? Что делаем?
  
  - Да так, сэр... Рисуем.
  
  Я немного прихренел с такого ответа. "Клоны, да ещё и рисуют... Может, кто-то веселящий газ распылил? Хотя у них должен быть иммунитет - их и не к такому готовили".
  
  - Э-э-э... Рисуете? И что же?
  
  - Эмблему, сэр! - пояснил один из капитанов. - Мы хотим сделать знак для нашей системной армии. У нас то в Легионе уже есть знамя - так почему бы его не придумать и для армии?
  
  - Резонно. И что вы успели наваять?
  
  - Ну... Пока что остановились на таком варианте, - Шайба подтолкнул ко мне датапад.
  
  Поймав скользящий по покрытию стола девайс, я взглянул на экран. На абсолютно чёрном фоне отчётливо выделялись стилизованные серебристые... хотя нет, скорее хромированные символы и знаки. Центральной фигурой этой "композиции" была рука с поднятым вверх кулаком. Сбоку же находились символы ауребеша, обозначавшие букву "Мерн" и цифру "тринадцать". До кучи, всё это было обведено чем-то вроде круга.
  
  Скосив глаз на свой протез, я тихонько хмыкнул.
  
  - В принципе, неплохо. Блэм в курсе?
  
  - Так точно, сэр.
  
  - Ну тогда ладно. Рисуйте, художники. - вернув датапад, я отправился по своим делам.
  
  ***
  
  Я не мог в это поверить - но по прошествии почти трёх недель мы наконец то можем отправиться обратно на Корусант. Все дела были завершены, все корабли готовы к вылету. Оставалось дождаться погрузки на "Одобряющие" последних контейнеров с вооружением, и можно было отправляться.
  
  По этому случаю, я решил организовать небольшой праздник для офицеров. Для этой цели был выбран довольно обширный зал на "Изысканном", в который мы и закатили хоть и скромный, но всё же фуршет.
  
  Посреди пиршества мне в голову пришла мысль, которую я тут же поспешил озвучить:
  
  - Итак, господа офицеры... Я тут подумал - а не устроить ли нам учебные действия, пока мы летим на Корусант?
  
  Кобаяши прищёлкнул пальцами.
  
  - Интересная мысль. Можно будет отработать боевое маневрирование.
  
  Активировав тактический стол, я вывел на проекторе карту ближайших систем.
  
  - Мы сейчас здесь - на Алланде. Устроим несколько промежуточных остановок. Первую - в системе DTR-13564 - немного постреляем, потом летим к Норкронии, затем к DTR-13467, где снова постреляем по астероидам, потом отправимся к Метеллосу. Уже оттуда совершим прыжок к Корусанту.
  
  - Довольно обширная программа, - Клейрмур с сомнением уставилась на меня.
  
  - Я понимаю, но нам особо-то торопиться некуда, так что лишние двенадцать-двадцать часов ничего не решат. А ведь ребята на "Дредноутах" застоялись. Да и ваших старичков, Миттермаер, не мешает встряхнуть.
  
  - Всецело поддерживаю, сэр! - ответил старый капитан, салютуя своим бокалом.
  
  ========== Глава 37 ==========
  
   Комментарий к Глава 37
   -
  Будущее - в настоящем, но будущее - и в прошлом.
  Это мы создаем его. Если оно плохо, в этом наша вина.
  (А. Франс).
  
  ***
  
  Если лететь по прямой, то район Гэларб в Коко-Тауне был на расстоянии приблизительно сорока девяти кварталов от Храма, и Оби-Ван преодолел большую часть из них, а через минуту - увидел цель своей поездки - небольшой ресторанчик, принадлежащий его другу и информатору. Честно говоря, Декс - так звали бесалиска - заполучил это место не без его помощи. Ещё бы: забегаловка была расположена возле главного транспортного узла района, который гарантировал Дексу непрекращающийся поток голодных клиентов. Пешеходы и наземный транспорт текли мимо без перерыва, направляясь в сторону главной транспортной развязки и обратно. Все многоэтажные здания возвышались по обочинам трассы, но сама забегаловка располагалась на открытом месте, предлагая панорамный вид пейзажа города-планеты.
  
  Правда, в этот раз насладится стаканчиком-другим бодрящего напитка, сидя на кожаном диванчике, не удастся: бесалиск настоял, чтобы встреча была наиболее конфиденциальной. Поэтому, едва нужное ему здание показалась справа от него, Оби-Ван, используя Силу, заставил спидербайк выбросить небольшое облачко дыма, и, включив аварийный сигнал, свернул на обочину, опустившись на крышу здания, как раз напротив входа в забегаловку. В надежде, что удастся избежать дополнительной известности, он повернулся спиной к тротуару и полосам движения транспорта и начал копаться в совершенно исправном спидербайке.
  
  Спустя несколько минут к нему приблизился дроид-ремонтник, одетый в кепку с логотипом забегаловки.
  
  - Господин, вам нужна помощь?
  
  Кеноби кивнул.
  
  - Да, точно. Кажется, что-то сломалось.
  
  - Извините, - произнес дроид, - Но Декс сказал проводить вас, чтобы вы чинили свой байк позади заведения. Вы загораживаете вход.
  
  - О. Ну разумеется.
  
  Потянув за собой совершенно исправный спидербайк, джедай проследовал за дроидом. Дабы не привлекать лишнего внимания, человек опустился на корточки, и, откинув боковую панель, стал копаться во внутренностях транспортного средства.
  
  - Наконец-то закончилась утренняя запарка, - произнес позади него напряженный голос Декса. - Я выкроил пару-тройку минуток для тебя, Оби-Ван. Затем мне надо будет вернуться обратно на кухню.
  
  Выпуская глубоко задержанное дыхание, неторопливо ослабляя свою хватку на рукояти светового меча, которую он крепко сжал от неожиданности, Оби-Ван, повернулся к другу.
  
  - Вся эта тщательно отрепетированная постановка была действительно необходима?
  
  Глубоко посаженные глаза Декса прижмурились, затем широко открылись. Его зобный мешок надулся, являясь верным признаком раздражения.
  
  - Не все довольны тем, как складывается эта война. Многие недовольны этой войной.
  
  Уязвленный, мужчина покачал головой.
  
  - Это не честно!... Нам не нужен этот конфликт. Но мы не можем не сражаться. Сепаратисты готовы применить любую, самую зверскую тактику, какую можно представить, чтобы вызвать желание отделиться на планетах, у которых нет причин покидать Республику. Они должны быть остановлены.
  
  - Это правда, - признал Декс. - Но если вы сделаете эту войну более опрятной и аккуратной, возможно, люди не станут возражать, если она продлиться ещё какое-то время. Или же вам попросту нужен свежий, не зашоренный взгляд. Не воинов, как вы, а кого-то другого.
  
  Пристыженный джедай кивнул.
  
  - Справедливое замечание. Мне жаль, Декс. Я ненавижу признавать это, но я слегка на грани.
  
  Прислонившись к гладкой задней стене забегаловки, бесалиск достал из кармана своего фартука пачку, извлек из нее амбрианскую сигару, зажигалку, и закурил. Он глубоко затянулся, затем выдохнул ароматный розовый травяной дым.
  
  - На Кристофсисе было хреново, а?
  
  Оби-Ван хмыкнул.
  
  - С чего ты так решил? По всему судя, фото и видео-репортажи новостей Голонета были выдержанны в позитивном ключе.
  
  Декс, прищурившись, разглядывал его, машинально поправляя фартук нижней парой рук.
  
  - И как это было? Я полагаю, они сняли это где-нибудь на Алдераане, с поставляющей спецэффекты головизорной компанией.
  
  Кеноби непроизвольно для себя присвистнул.
  
  - С каких пор ты стал таким циником?
  
  - Война обнажает все лучшие стороны моей натуры, - хмыкнул Декс и загасил окурок сигары о стену забегаловки. Отправив его в мусорный контейнер и проследив за его полётом, Декс кивнул и почесал подбородок. - Ты прав. Не обращай внимание на мои капризы, Оби-Ван. Похоже, что не только ты находишься на грани.
  
  - Ты говорил, что у тебя имеется какая-то важная информация, Декс, - напомнил ему Оби-Ван.
  
  - Ты бы лучше продолжил заниматься заменой батареи - ответил он. - Просто на случай, если за нами наблюдают.
  
  - Не наблюдают - успокоил его Оби-Ван, но, тем не менее, вернулся к возне с байком. - Декс, что происходит?
  
  Декс достал следующую сигару. Закурил ее, медленно затягиваясь. На этот раз он глотал дым. Затем потер рукой лоб.
  
  - Может быть... возможно... я знаю, где вы можете наложить свои лапы на этот кусок чизка, Гривуса.
  
  Джедай вытаращился на него, сердце неистово забилось. "Если удастся уничтожить лучшего генерала Дуку, то война будет выиграна наполовину. Да что там, на все три четверти!"
  
  - Где, Декс? Где он?
  
  - Прямо сейчас? - Декс состроил гримасу, означающую у бесалисков улыбку. - Без понятия. Но я знаю, где он мог бы появится в ближайшем будущем.
  
  - Мог бы появиться? Декс...
  
  - Шпионаж - не точная наука, Кеноби, - ответил Декс, постепенно закипая. - Если тебе нужны гарантии, то ты обратился не по адресу.
  
  - Извини. Но Йода и другие магистры станут задавать вопросы. Я должен был убедиться, спрашивая тебя об этом.
  
  Декс неистово дымил своей второй сигарой.
  
  - Они мне не доверяют?
  
  - Они не знают тебя так, как я. Это не совсем одно и то же.
  
  С заключительным поворотом и щелчком, Оби-Ван подсоединил аккумуляторную батарею. Выпрямившись, потянулся, затем выдернул сигару из пальцев Декса.
  
  - Тебе в самом деле пора прекратить курить эту пакость. Она не идёт на пользу твоему организму. - бросив окурок на землю он и раздавил его каблуком своего ботинка. - Теперь. О Гривусе.
  
  Декс демонстративно достал третью сигару и закурил ее. - Тут до меня дошел один слушок, - сказал он, погружаясь в облако розового дыма. - Гривуса видели на Фондоре.
  
  Кеноби непроизвольно вздрогнул. Фондор... Широкую известность планете принесли орбитальные верфи, построенные при поддержке Техносоюза задолго до начала войны. По своим параметрам эти верфи уступали разве что Куату и Кореллии. И хотя Фондор значился в числе тех, кто примкнул к Конфедерации Независимых Систем, но идеи сепаратистов не нашли поддержки у широких слоёв населения, поэтому реальная поддержка, оказываемая КНС, была невелика. Но всё это было не важно. Фондор - это Римманский Торговый маршрут. Тайферра - а значит - бакта. На фоне захвата Тайферры Гривусом, даже потеря важных гиперпространственных путей, выглядела бы тривиально.
  
  "Только бы он был неправ. Только бы это было ошибкой".
  
  - Декс, ты действительно уверен в этом?
  
  - Это мой источник, - ответил повар. - И она не новичок в этой игре.
  
  - И ты доверяешь ей? - это была вежливая формулировка вопроса, не лжец ли она.
  
  Кулаки Декса сжались.
  
  - Я ей доверяю.
  
  ***
  
  - Генерал. Мы стартуем. Следующий пункт назначения - система Фью. Разведчики сообщили точные координаты нахождения республиканской эскадры, - доложил ООМ-дроид.
  
  - Совершайте гиперпрыжок! - скомандовал Гривус, предвкушающе потирая металлические ладони - привычка, не имеющая сейчас смысла, но всё же - привычка. Скоро, очень скоро, он обрушится карающим мечом на республиканские корабли. Теперь у него козырь - его новый корабль...
  
  Когда месяц назад граф Дуку вызвал его на Паммаант, Гривус был несколько раздражён. Ещё бы - в последнее время он довольствовался малозначащими операциями, мотаясь по всей Галактике, служа скорее пугалом, нежели реальной боевой силой - и от того он всё больше зверел. Однако, по прибытии на планету, на которой заправляли куаррены, он понял, что это было всего лишь ещё одной частью плана человека. Граф Дуку просто выжидал момент, а потом - вручил ему "Покоритель".
  
  Корабль создавали величайшие умы куарренов и суллустиан в конструкторском бюро верфей Памманта еще до начала войны в режиме строжайшей секретности. Большая заслуга в создании корабля принадлежала суллустианцу по имени Раггл Шмонг, который и пришёл к графу с этим проектом три года назад. Работы были начаты в самый короткий срок, в обстановке строжайшей секретности. После Джеонозиса сборка "Покорителя" из готовых модулей велась под видом крейсеров типа "Предусмотрительный". Несмотря на нехитрую маскировку, традиционно слепая и глухая разведка Галактической Республики прошляпила этот факт. И вот теперь в его руках находится самый большой, самый мощный, самый совершенный боевой корабль во флоте Конфедерации Независимых Систем!
  
  Огромный корабль имел почти пять километров в длину и... Да, он был медлительным, как в обычном космосе, так и в гиперпространстве - несмотря на шестнадцать огромных двигателей, которые и приводили эту громадину в движение. Но его задачей и не были скоростные атаки на коммуникациях. Да, куаррены так и не смогли произвести достаточно толстые листы брони, чтобы защитить корабль, и потому пришлось делать аж три слоя брони, состоящих из более тонких листов, расположенных в два ряда. Да, его щит был слабоватым, но при его размере без малого в пять километров и это было достижением. Да, у него было не так много орудий как хотелось бы - но не артиллерия была изюминкой этого корабля.
  
  Главным оружием "Покорителей" стали две кольцевые импульсные ионные пушки огромной мощности и размера, расположенные по бортам корабля. Да, ионные пушки уже многие тысячи лет устанавливали на боевые звездолеты, но еще никто и никогда не создавал установки такой мощности и не делал их основным оружием боевого корабля. Помимо мощности выстрела, гарантировано выводивших из строя все бортовые системы звездолета длиной до полутора километров, новые ионные пушки имели большую площадь поражения, позволяя за один выстрел накрыть сразу несколько целей. Пушки фокусировали мощный ионный импульс, временно выводивший из строя или полностью сжигавший электронику кораблей противника, после чего беспомощная цель расстреливалась из обычного вооружения. Выходило из строя абсолютно все, от вооружения и систем жизнеобеспечения, до систем связи.
  
  Из-за монструозных размеров самих орудий и пришлось ограничивать вооружение и щит корабля. Впрочем, "Покоритель", уже только из-за своих размеров, брони и огневой мощи - и без ионных пушек был весьма опасным соперником в классическом линейном бою. Суммарная мощность орудийных стволов направленных вперед была такова, что попавшийся на пути "Охотник" попросту "сдуло" бы с просторов вселенной. Легкие лазерные пушки, игравшие роль зенитных орудий, располагались вдоль всего корпуса огромного крейсера. Дополнительную защиту тяжелого крейсера от истребителей и бомбардировщиков обеспечивала внушительная авиагруппа.
  
  Впрочем, корабль и так был очень живуч: сразу три капитанских мостика, разнесенных на большое расстояние друг от друга, позволяли исключить потерю управляемости при гибели экипажа в одном из них. Но и это не было пределом - на корабле было ещё несколько вспомогательных мостиков, укрытых прочной бронёй.
  
  Остальные мелочи не интересовали киборга. Приняв этот корабль, Гривус получил и подробные инструкции о дальнейших действиях. Для начала, он совершил длительное путешествие на корабле, прячась, как нунда, при любой опасности. Целью его был Фондор. Там, на верфях ТехноСоюза, корабль в кратчайшие сроки был дооборудован недостающими элементами - куаррены просто-напросто не успевали сделать всё в срок, а производители ионных орудий и вовсе отставали от графика на целый год.
  
  Едва корабль стал полностью боеготовым, Гривус сорвался с места. За неполных три дня он атаковал сначала Ваник, затем Ичтор. На орбите Вондара он уничтожил целый республиканский флот - более двадцати кораблей в один миг превратились в обломки. Гривус и так не стремился брать пленных или оставлять свидетелей - а теперь это было прямым приказом Дуку. С которым генерал не стал спорить: никакой пощады врагу, в особенности - джедаям.
  
  Теперь же его путь лежал в систему Фью, после чего он направиться к Абрегадо - откуда атакует Ипигин. Затем - затем он найдёт новую цель. И какой бы она не была - он сокрушит её.
  
  ***
  
  Арес Нуна - мастер-джедай - повернулся к офицеру связи.
  
  - Итак, отправьте это сообщение на Таллан, высшему генералу Оппо Ранцизису. "Передаёт генерал Арес Нун. Начинаю прочёсывание системы Фью и прилегающего района. Сепаратисты пока себя никак не проявляют".
  
  Повернувшись к стоящему на мостике клону, мужчина поинтересовался:
  
  - Прямо как в той старой байке про космочервя, а, коммандер Кайт? Который прячется и ждёт, что его найдут, - фьюри был в хорошем настроении, так как эта система была его родной, а был здесь он... давно, в общем.
  
  Коммандер Кайт, командир легиона, который был приписан к их патрульной группировке, состоящей из трёх кораблей типа "Охотник", под названиями "Похвальный", "Праведный гнев" и "Сияющий", недоумённо пожал плечами.
  
  - Что-то не припомню, сэр. Если это не входит в воинский устав, то, боюсь, я с ней не знаком.
  
  Арес тяжело вздохнул, и подошёл к клону, который стоял у обзорных иллюминаторов.
  
  - У вас своеобразный взгляд на мир, Кайт. Опасный для врагов.
  
  Клон провёл ладонью по щеке, на которой красовался внушительны ожёг - след от взрыва термального детонатора.
  
  - Я лишь надеюсь, что встречусь с жестянками на поверхности какой-нибудь планетёнки. На худой конец, сойдёт и астероид. Лучше погибнуть там, имея твёрдую почву под ногами, чем сдохнуть здесь, на этой палубе, где ничего нельзя сделать.
  
  - Надеюсь, коммандер, вам не придётся столкнуться с таким выбором.
  
  За спиной Нуна началось какое-то шевеление. Повернув своё ухо, фьюри прислушался.
  
  - Сэр,... Капитан!
  
  - Что, мичман?
  
  - Тут какая-то несуразица, сэр. Вероятно, приборы вышли из строя: они утверждают, что прямо перед нами из гиперпространтва выходит что-то очень крупное. Но этого не может быть...
  
  - Насколько крупное?..
  
  Мичман излишне сильно - это было явственно слышно - щёлкал клавишами и тумблерам перед собой.
  
  - Четыре... Может, пять километров... С уверенностью сказать не могу. Движется оно медленно.
  
  - Чт... - Арес хотел обратится к капитану, но тут из гиперпространства перпендикулярно их курсу вышел корабль.
  
  - Дерьмо... - вырвалось из горла джедая.
  
  - Хаттова задница, - вторил ему Кайт.
  
  Тут один за одним посыпались доклады:
  
  - Сэр, это не куатский дредноут... Не отвечают на позывные... Это Сепаратисты!
  
  - Не может быть! - Арес лихорадочно рассматривал исполинский корабль. "Четыре... Нет, всё же пять километров! Такая громадина! Как КНС смогла построить такое - и главное, сохранить это в тайне?! Неужели этот корабль и уничтожил наш Четвёртый Флот?
  
  Однако ступор был не долгим.
  
  - Срочное сообщение в штаб!.. - Арес бросился к консоли связи.
  
  - Сэр, невозможно - противник глушит все каналы
  
  - Генерал! Мы засекли энергетическую реакцию!
  
  Рубку "Охотника" осветила яркая вспышка, а затем на республиканские корабли накатилась ионная волна...
  
  ***
  
  Уловив приближение капитана корвета, Йода открыл глаза.
  
  - Генерал, - человек почтительно поклонился, - Мы прибудем на Корусант через несколько минут.
  
  - Радостная весть. - на самом деле гранд-магистр Ордена Джедаев уже столько раз возвращался сюда, в Храм Джедаев что потерял счёт, и это при том, что покидал он Храм очень редко. Но... Жизнь у него была длинная, настолько длинная, что самые ранние эпизоды начали стираться из памяти...
  
  Он прекрасно знал, что о нём ходит множество слухов и даже легенд, вот только в ответ на вопросы он мог лишь многозначительно молчать, что порождало новые слухи. Кто-то считал, что он - результат одного из экспериментов ситхов, или же - древних Джеʼдайа. Некоторые учёные считали, что Йода - один из расы уиллов, загадочных невысоких жёлто-зеленых существ с большими ушами, с планеты Грентарик. Они предполагают, что уиллы появились в результате неудачного генетического эксперимента над расой ланников, проведённого расой раката с целью выведения расы, более чувствительной к Силе, чем они. Ответ же был прост - Йода не мог подтвердить или опровергнуть ни одну из них. Он не знал, кем он был на самом деле. Он не знал, родился ли он естественным путём - или же является искусственным созданием. Он спрашивал об этом Йаддль, но та предпочитала отмалчиваться. Позднее, уже после её гибели, он понял, что она сама не знала ответа на этот вопрос.
  
  Всё, что ему было известно, так это то, что в один прекрасный день его обнаружили в спасательной капсуле, упавшей на отдаленную планету - Ариадну - местные жители. Сам он этого не помнил - был слишком мал. Так или иначе, одна из семей приютила его, а после того, как он смог говорить, и главное, понимать то, что ему говорят - он и узнал о своём происхождении.
  
  Йода нахмурился. Это было очень, очень давно... Так давно, что уже стало стираться из памяти. Но всё же, некоторые детали оставались чёткими. Он рос, учился... Ну, рос, это громко сказано - в те годы он был разве что на пару пальцев выше, чем сейчас. Так или иначе, друзей у него было мало. Точнее, всего один. Ер... Яр... Юрген. Точно. Его звали Юрген.
  
  Они оба увлекались техникой, чем в последствии, повзрослев, и зарабатывали себе на жизнь, чиня нехитрые конструкции примитивнейших сельскохозяйственных аппаратов. А потом... Потом они нашли корабль. Он пролежал в болоте не одну сотню лет, но каким-то чудом, с помощью тех инструментов, что у них были, ему с другом удалось его восстановить. Жаждя приключений и перемен, они отправились в путь, оставив позади родной дом. Впоследствии, Йода так и не смог его отыскать. Но всё же, кое-что он привёз с той планеты: тот самый стиль речи, над которым так любили посмеиваться молодые джедаи.
  
  Они же с Юргеном, после полёта в гиперпространстве, во время которого они только и делали, что чинили разваливающийся корабль, рухнули на другую планету. Им очень повезло, что они вообще долетели до неё. Там их и обнаружил мастер-джедай Нʼката Дель Гормо, принадлежавший к расе хисалриан, который открыл им, что они оба весьма чувствительны к Силе. Мастер Гормо привёл их в свой дом и начал обучать их путям Силы, чтобы они стали джедаями. Они провели там несколько лет, после чего Дель Гормо решил, что им следует идти дальше. Проходивший мимо планеты корабль Галактической Республики принял их сигнал и принял на борт двоих друзей, которые к тому времени уже стали джедаями. Их учитель остался на той планете. Тем не менее, покинув планету и добравшись до Корусанта, Йода вступил в ряды Ордена как юнлинг. При его росте это не стало большой проблемой.
  
  Это было почти девять сотен лет назад. Да... Он успел застать в живых легендарную ныне Фэй Ковен - первого Гранд-Магистра после Руусана, и ту, кто реформировал Орден, сделав его таким, какой он есть сейчас. Он до сих помнит её глаза, - наполненные горечью, и в то же время - решимостью. Нелёгкие испытания выпали на её долю. Орден потерял более пятидесяти тысяч джедаев в той войне, и только через двести лет он стал насчитывать восемь тысяч разумных.
  
  Так или иначе, годы текли, а Йода совершенствовался. Он познавал новые возможности, которые ему открывала Сила. Но, предпочитая сражению искусство словесности и дипломатии, в котором он достиг небывалых вершин, он мало кому уступал и в бое на мечах. Став полноправным рыцарем-джедаем, в пятьдесят лет он стал мастером, а позднее - и магистром, войдя в Высший Совет. За это время он поучаствовал в воспитании нескольких десятков падаванов, став их наставником, а позднее Йода много времени уделял юнлингам. В то же время он довольно много путешествовал тогда - ибо он попросту не знал о сроке своей жизни, а потому не заморачивался над тем, чтобы что-то успеть или куда-то торопиться. Он медленно старел, настолько медленно, что можно было подумать, что время не властно над ним. Лишь волосы его со временем становились всё белее и всё реже.
  
  Став гранд-магистром, Йода почувствовал всю ту ответственность, что легла на его невысокие плечи. Однако, он справился. Орден не развалился, а продолжал существовать, оберегая Республику, даже тогда, когда она не совсем хотела этого. Открывались давно утерянные знания, джедаи из Агро-Корпуса выводили новые, более урожайные сорта растений, исследователи открывали новые планеты и гиперпространственные пути... Так продолжалось очень долго - почти триста лет.
  
  Однако, покой не мог длиться вечно: две сотни лет назад Йода, наряду с другими мастерами того времени, обнаружил, что форма Силы начинает течь, становясь мутной и неопределённой. Изучив страшную тайну в молчаливой медитации, Высший Совет джедаев, в котором Йода был в то время старейшим членом, пришёл к единогласному выводу: мощь Тёмной стороны стала расти. Значило ли это то, что ситхи вернулись? Возможно. Как и то, что галактику ожидают великие потрясения. Но только теперь стало ясно, что обе версии были верны.
  
  - Гранд-магистр. Мы прибыли.
  
  Открыв глаза, Йода поспешил к трапу. Там его уже ждала Шаак Ти вместе с Эваном Пиелом.
  
  - Добро пожаловать домой, гранд-магистр, - тогрута поклонилась, - До нас дошли тревожные вести о произошедшем на Ругосе.
  
  - Непредвиденного не случилось ничего. В Совете обсудим вопрос этот.
  
  ***
  
  Ринаун выслушал доклад О'Коннор касательно поступивших сегодня кораблей - прибыли сразу восемь корветов "Мародёр", и уже собирался отпустить её, как в штаб с небольшим интервалом вошли сначала маршал-коммандер Блэм, в сопровождении мичмана С'эраты, который что-то объяснял клону, а затем - первый лейтенант Ли Норьега.
  
  - Когда возвращается генерал? - поинтересовалась Сумераги.
  
  - Приблизительно через сорок часов. Он затеял что-то вроде учений по пути на Корусант, - за две с половиной недели совместной работы Кернатаун полностью удостоверился в компетентности этого офицера, а потому позволял ей некоторые вольности - тем более, что, судя по всему, генерал Викт собирался при окончательном формировании штата повысить девушку, утвердив её должность начальника штаба более высоким званием.
  
  - Отлично. Тогда, я не буду пересылать ему сообщение - ознакомится, когда прилетит.
  
  - Какое сообщение?
  
  - Это прислали из главного офиса "Тяжёлого машиностроения Ротаны". Они предлагают генералу ознакомится с перечнем как новой, так и модернизированной техники. Тут написано: "в соответствии с вашими пожеланиями и предложениями, отправленными вами в наше испытательное бюро". К письму прилагаются материалы по образцам вооружений.
  
  С'Эрата ухмыльнулся, и Ринаун непроизвольно нахмурил брови.
  
  - Что-то смешное, мичман?
  
  - Никак нет, сэр! Просто я подумал: почему они решили сделать это именно сейчас, а не после того, как генерал Викт отправлял им эти пожелания? Я ведь прав, полагая, что командующий сделал это давно?
  
  - Да, - односложно ответила Ли Норьга.
  
  - Ответ на твой вопрос довольно прост, мичман. Пока командир был простым рыцарем, никто не беспокоился о его мнении. "Съест то, что дают". Но как только они прочухали, что их денежки могут утечь в чужой карман..., - О'Коннор развела руками.
  
  - А там есть что-то стоящее? - Блэм хрустнул пальцами и выжидательно посмотрел на первого лейтенанта. Ли Норьега, вздохнув, передала тому голодиск.
  
  - Здесь копия файлов. По сути, тут всего несколько новых образцов. Остальное - старые, но модернизированные, такие как АТ-ТЕ(м), АТ-XТ(м)... Но есть и новинки: канонерка UAAT, орудийная платформа АТ-АР, репульсорный танк UТ-АT, пехотный транспорт AT-OT, машина поддержки АТ-АА...
  
  - Но станет ли генерал менять своё решение? Думается, он не возгорит энтузиазмом при этой новости.
  
  - Я буду настаивать на этом, - Ли Норьега тряхнула своими рыжими волосами.
  
  - Почему?
  
  - По своей сути, те десять образцов боевой техники, что заказал генерал, полностью покрывают нужды вспомогательной армии. Некоторые образцы, в особенности репульсорные, наголову превосходят те, что находятся на вооружении как КНС, так и Республики, в особенности - репульсорный танк. Однообразность линейки и высокая взаимозаменяемость деталей и узлов значительно сократит проблемы при снабжении частей. - Сумераги активировала датапад, после чего на пару мгновений погрузилась в чтение, - Где же... Ага. На данный момент к нам поступило девяносто восемь тысяч разумных из вспомогательных войск, некоторые части - вместе со своей техникой, которой набралось уже сто четыре вида, по большей части - репульсорной, но есть и экзотические варианты. В частности, есть сорок бронемашин на воздушной подушке... Думаю, не надо пояснять, что подобное разнообразие губительно скажется на эффективности отрядов. Переход на узкую линейку техники в этом случае наиболее предпочтителен, что генерал нам и продемонстрировал. Однако, для клонов, в связи со спецификой применения отрядов, подобная техника является неполноценной и ущербной, так как по отдельности каждая машина не может выполнить тот объём задач, который перед ними стоит. Нужны более универсальные боевые единицы, способные эффективно действовать в любой обстановке.
  
  - Вы так думаете?
  
  - Да. Я не сильна в конструировании, но я прекрасно понимаю, какая машина нужна для выполнения тех или иных задач.
  
  - Ну, вам и карты в руки, - Ринаун примирительно развёл руками, - Я в этом не разбираюсь.
  
  ***
  
  Достигнув Зала Совета, Шаак Ти обнаружила там только Кита Фисто: остальные магистры ещё не прибыли.
  
  - Кажется, мы первые. - устроившись в кресле, тогрута вновь спросила Йоду.
  
  - Как прошли переговоры? - интерес Шаак Ти был не праздным.
  
  Теперь, когда Республика заключила договор с Хаттами, ей пришлось охранять и защищать ещё большую территорию. Особенно трудная ситуация была во Внешнем Кольце, где бесчинствовали Сепаратисты. Джедаи давно искали места для создания новых баз и опорных пунктов, чтобы более успешно противостоять Конфедерации Независимых Систем. Неделю назад Канцлер Палпатин связался с тойдарианским королём Катуунко, и попросил короля разрешить им построить базу на планете Тойдария. В ходе разговора Катуунко согласился провести переговоры, но пожелал, чтобы дипломатом являлся джедай. Встречу договорились провести на коралловой луне Ругос через три дня.
  
  На встречу отправился сам гранд-магистр Йода. Как оказалось, он знал Катуунко, что называется, "ещё яйцом", и имел дружеские отношения с королевской семьёй Тойдарии: четыре сотни лет назад Йода предотвратил зарождающийся мятеж, который грозил расколоть Тойдарию на два непримиримых лагеря...
  
  - Успешно довольно. Заключил я договор с Катуунко. Появление дроидов помехой не стало.
  
  - Кто их возглавлял? - Эван Пиелл подался вперёд. - Граф Дуку?
  
  - Осторожен граф, осторожен... Ученицу свою послал он, дабы помешать мне переговоры вести.
  
  - Я так понимаю, вам не составило труда победить её? - Кит Фисто широко улыбнулся.
  
  - Ушла она вовремя, - Йода лукаво посмотрел на наутоланина. - Опасней стала графа Дуку приспешница эта. Намного опаснее. Умнее...
  
  - Что вы имеете в виду, гранд-магистр? - женщина удивлённо склонила голову.
  
  - Легко слишком дроидов победили мы. Слишком легко.
  
  - Что в этом плохого?
  
  - Не просто разместить базу Катуунко разрешил. Полную поддержку в борьбе с Конфедерацией Тойдария Республике пообещала.
  
  - Союзник? Не так их много у Республики... Однако, вместо пользы одни проблемы могут быть от них, - Эван Пиел провёл пальцем по своему шраму.
  
  - Ответственность теперь за них несём мы. Случится ежели что, джедаев винить станут в том.
  
  Тут в одном из кресел появилась голограмма Ади Галлии. За ней последовал Ки-Ади Мунди...
  
  ***
  
  Мейс Винду стремительно влетел в Зал Совета.
  
  - Прошу прощения за задержку. У нас важные новости.
  
  В этот момент голограмма Оппо Ранцизиса приподнялась на пару мгновений, чтобы сообщить:
  
  - Вероятно, я уже знаю, о чём пойдёт речь.
  
  Тут Мейс заметил, как Оби-Ван Кеноби вздрогнул, а затем спросил:
  
  - Тайферра? Гривус?
  
  - Нет. Я был у Канцлера, когда ему сообщили о разгроме очередного отряда кораблей в Двадцатой Секторальной Армии. Более того - в этот раз первыми на месте событий оказался какой-то фрахтовик. Он и сообщил об этом - но не в специальную службу, а на один из новостных каналов. Сами понимаете, какую реакцию это вызвало.
  
  - Нам что-то известно?
  
  - Очень мало. Сейчас отряд адмирала Оппурина обследует место трагедии... Секунду... Он готов дать первый отчёт.
  
  - Выслушаем его, - корун кивнул.
  
  - ...Мы всё ещё анализируем информацию об атаке, но можем подтвердить, что целевая группа генерала Ареса Нуна натолкнулась на вражеские силы во время патрулирования. Выживших снова нет, - адмирал Оппурин закончил свой доклад.
  
  - Уничтожение целевой группы генерала Нуна было упомянуто в "Новостях Голонета" и спровоцировало рост напряжения среди населения Республики. На месте сражение была найдена аудиозапись, которую сейчас крутят в прямом эфире новостей, - дополнил наутоланин Фисто, вглядываясь в экран датапада.
  
  Пло Кун привлёк всеобщее внимание.
  
  - Я немедленно отправляюсь на помощь магистру Оппо Ранцизису. Мы должны как можно скорее определить, что это за новое оружие Сепаратистов. Я соберу отряд из девяти кораблей - думаю, этого будет достаточно.
  
  - Решение верное ваше, - Йода шевельнул ухом. Остальные члены совета поддержали Пло Куна.
  
  - Тогда, я прошу меня простить, - голограмма кел-дора исчезла.
  
  - Нам известно, где находится Дуку? - поинтересовалась Шаак Ти. - Возможно, за этим стоит граф?
  
  - В Сепаратистском конвенте на Чаносанте готовится он участвовать. Оплот своего предательства расширить стремится. - ответил Йода.
  
  - Тогда, боюсь, это дело рук Гривуса. - Оби-Ван начал нервно теребить рукава своей мантии.
  
  Мейс недоумённо посмотрел на человека, и тот пересказал то, что ему удалось узнать...
  
  Вскоре присутствующие виртуально Магистры, которые выполняли сейчас свои миссии в отдаленных частях Галактики, заявили, что всецело полагаются на суждение Йоды и стремительно покинули собрание. Прочие, присутствовавшие в Зале Совета повторили их слова поддержки и также удалились, оставив только Йоду и его, Мэйса Винду, для принятия окончательного решения. Из всех магистров, они были наиболее опытными в военных делах, лучшими стратегами. Из них всех, они двое были наиболее близки к Палпатину. И наставление Палпатина во время этого кризиса было одной из наиважнейших задач джедаев.
  
  В общем-то, это и было его "работой" - общаться с политиками. Однако, несмотря на то, что все считали, что он успешно справляется с этим делом, на самом деле Винду недолюбливал политиков, и считал свою неприязнь обоснованной: у них имеется странная привычка к составлению правил, которые на них самих не распространяются.
  
  - Так, - сказал Йода, рассматривая Мэйса Винду полуприкрытыми глазами. - Верите этому Декстеру Джеттстеру вы, не так ли?
  
  Скрестив ноги на другой медитационной подушке, Мэйс, покачав головой, вздохнул.
  
  - Оби-Ван верит ему.
  
  - И в Оби-Вана вы верите.
  
  Мэйс нахмурился.
  
  - А вы?
  
  На этот раз вздохнул Йода.
  
  - Да.
  
  - Тогда, что вы предлагаете, нам делать?
  
  - Действительно, что? Вот вопрос, - Йода весело посмотрел на него, и корун на секунду прикрыл глаза. Иногда оптимизм Учителя Учителей просто зашкаливал.
  
  Несколько минут прошли в молчании.
  
  - Бросаться безрассудно навстречу Гривусу, не должны мы, - наконец произнес Йода. - Коварный противник он. Существо погрязшее в злобе и ненависти. Не остановится ни перед чем его желание увидеть нас побежденными. Уничтожить десятки тысяч готов он, лишь бы отвлечь нас от нашей цели.
  
  Мейс согласно кивнул, мрачно обдумывая это. Не раз уже Гривус прибегал к подобной варварской тактике. До недавних пор в меньшем масштабе, но успешность такой тактики наводила на мысль, что в дальнейшем он перейдет к более крупным разрушениям. Его боевые дроиды стерли с лица земли целый мегаполис на Кабале, с целью отвлечь войска Республики, с тем, чтобы он смог оттуда сбежать. Суровый Ки-Ади-Мунди плакал, сообщая об этом. Плакал, сообщая о мужчинах, убитых без малейшей жалости. Плакал, сообщая об убитых матерях, с младенцами на руках.
  
  Проблема с Гривусом - наибольшая проблема, с которой они столкнулись - состояла в том, что его армия была лишена эмоций. Машины ничего не чувствовали. Они могли убивать, и убивать, и продолжать убивать, не опасаясь пресытиться видом крови.
  
  - Такое впечатление, будто он располагает бесконечным количеством кораблей и боевых дроидов, - пробормотал Мэйс. - Ясно, что он и Дуку планировали эту войну в течение многих месяцев. А кто знает, возможно и лет. Мы отчаянно играем с ним в догонялки в то время как этот самозваный генерал и его армия опережают нас на три шага на каждом повороте.
  
  - Осторожны будьте, - резко предостерег его Йода. - Отчаяния джедай не должен чувствовать.
  
  Мэйс изумленно уставился на него. Затем кивнул.
  
  - Простите меня, Учитель. Вы правы. После всего что произошло, я позволил почувствовать себя... подавленным.
  
  Йода внимательно на него посмотрел.
  
  - Зацикливаться на одном не должны вы. Отвлекаться на мелочи мы не можем себе позволить. Не тогда, когда Гривуса победить мы должны.
  
  Какое-то мгновение Мэйс ничего не говорил. Затем он поднял пристальный взгляд.
  
  - Разве вас не встревожил тот факт, что мы ещё не нашли Дарта Сидиуса? Мы ищем его, но безуспешно. Такое чувство, что его не существует. Но, наблюдая за тем, что творится в Галактике, я понимаю - так не бывает, Йода. Не без чужого вмешательства. Кто бы ни был этот Дарт Сидиус, и не важно какую маску он носит, чтобы жить среди нас, но его влияние растет. Влияние хаоса темной стороны нарастает. Оно распространяется как яд.
  
  Йода ничего не сказал.
  
  - Простите, Йода, - наконец произнес Мэйс. - Но... для рыцарей джедаев и падаванов, даже для других Мастеров и членов Совета, я важный и мудрый Мэйс Винду. Ничто не способно нарушить мое спокойствие. Никакая опасность не способна потревожить меня. Но я не только джедай, я также человек. Здесь, наедине с вами, я могу признать правду. Я должен признать это. Я боюсь.
  
  - В таком случае высвободите свои страхи, Мэйс Винду, - ответил Йода. - Вы знаете слова ставшие притчей. Вы знаете правду. Страх ведет к гневу.
  
  - К ненависти, вслед за страданием, - кивнув головой согласился Мэйс. - Это делает нас уязвимыми для темной стороны. Да. Я знаю. И я знаю, что должен контролировать свои эмоции. Особенно теперь, когда темная сторона окружает нас. Я пытаюсь, Йода, я...
  
  -Ха! - хмыкнул Йода, и хлопнул по подушке для медитации. - Пытаешься или нет!
  
  - Не пытаюсь, - подытожил Мэйс криво усмехнувшись. - Вы правы, - он провел рукой по лицу. - Я устал. Это не оправдание, но это так.
  
  Это было заметно даже для него самого. Начиная с Джеонозиса он доводил себя до границ своих возможностей. Преодолевал эти границы и продолжал двигаться дальше. Он чувствовал боль за каждого потерянного и раненого джедая. Каждое поражение Республики оставляло кровоточащую рану в его сердце. Несмотря на его собственную серьезную самодисциплину, Йода волновался за него.
  
  - Если не отдохнёшь ты, эта война убьет тебя не пролив ни единой капли крови. Вашим наставником я был, Мэйс, - мягко сказал Йода. - Теперь ваш друг я. Страхам своим не должны поддаваться вы. Темная сторона так испытывает вас. Бороться с этим вы должны, нуждаемся мы в вас. Нуждаюсь в вас я. Победить темную сторону в одиночку, не смогу я.
  
  ***
  
  Посадив свой "Последний звонок" в столичном космопорте, Ассаж Вентресс отправилась прямиком к зданию "Дюфре-отеля", где проходила так называемая "открытая конференция", в которой участвовали и представители Конфедерации Независимых Систем, и которое уже успели окрестить "собранием на Чаносанте". Сама планета была из разряда нейтральных, однако самой датомирке было прекрасно известно, что правительство планеты тайно поддерживает Сепаратистов.
  
  Сама конференция была не столь важна: главное, что она транслировалась не только по "Теневому Вещанию", но и по республиканскому "Голонету".
  
  Беспрепятственно пройдя на территорию отеля, Ассаж проследовала в ложу графа Дуку, которая находилась на втором ярусе овального помещения. Встав за спиной Дуку, Вентресс принялась терпеливо ждать. Она уже давно поняла: урок может начаться в любой миг. От нечего делать, она начала вслушиваться в слова, доносившиеся снизу. После недолгих раздумий она узнала голос Коба Мондрея, талантливого оратора и известную медийную личность.
  
  "Наверное, он был выбран в качестве ведущего этой конференции".
  
  - Сегодня сенатор Даггибас Скоритолс с ЯгʼДхул подтвердил, что Республика тайно вербует в свои ряды гивинских астронавигаторов-теоретиков, для развязывания "астронавигационной гонки"! Слово уважаемому сенатору!
  
  - "Наш внутренний подсчет показывает, что более ста двадцати пяти авторитетных гивинских теоретиков, включая четырех посвященных математиков, были завербованы для участия в проекте, предназначенном для разработки военных операций Республики. Сейчас они предпринимают попытки преодолеть ограничения скорости в гиперпространстве и рассчитать более быстрые маршруты для врага, прокомментировал Скоритолс для СМИ ЯгʼДхул. Это заявление было подтверждено Советом Сепаратистов".
  
  - Вы слышали комментарий уважаемого сенатора Скоритолиса! Итак, Республика продолжает обострять конфликт! Что скажет представитель Конфедерации?
  
  - Войну выиграют не большие орудия и быстрые корабли, - Датомирка без труда опознала голос Старшины ТехноСоюза Уота Тамбора. - Важность новейших астронавигационных данных и гиперпространственных вычислений невозможно переоценить. Имея точные подпространственные координаты, опытный навигатор предположительно может провести военное судно через всю Галактику за незначительную часть времени, необходимого для стандартного прыжка...
  
  - Ты уже вернулась? - голос графа вырвал её из раздумий.
  
  - Да, учитель. Позвольте...
  
  - Не стоит. Я уже осведомлён о произошедшем. Ты всё сделала правильно, в точности, как я и сказал.
  
  Вентресс скрипнула зубами.
  
  - Но... это позорное бегство...
  
  - Поверь, так было нужно. Что же до Йоды... боюсь, пока что он тебе не по зубам. Даже я с трудом могу выдерживать его натиск.
  
  Не дождавшись дальнейших комментариев, Ассаж поинтересовалась:
  
  - Каким будет моё новое задание?
  
  Дуку приглушил свет в ложе, после чего обернулся.
  
  - У меня есть для тебя задание. На этот раз, ты не должна будешь сдерживаться.
  
  - Я вся во внимании, учитель.
  
  - Что скажешь о новой игрушке нашего Генерала? - Дуку заинтересованно уставился на неё.
  
  Вентресс поморщилась. Монстр для монстра. Она присутствовала на Памаанте перед тем, как Гривус получил свой новый корабль. Тяжелые крейсера типа "Покоритель" должны были стать флагманскими кораблями крупных корабельных соединений флота КНС. Однако ей тогда показалось, что игра не стоила свеч. Огромный и чрезвычайно дорогой корабль, который было трудно строить на сравнительно небольших верфях, лояльных Конфедерации, был явно не тем, в чем больше всего нуждался их флот. Да, по силе он был равен нескольким флотам - но он не мог быть сразу в нескольких местах.
  
  - Я не кораблестроитель, и не могу судить... - Вентресс постаралась ответить как можно более нейтрально.
  
  - Хм... Итак, ты отправишься на Боз-Пити. Там тебя ожидает ещё один подобный корабль - "Злоба". Правда, куарренам пришлось отказаться от ионных орудий. Вместо них установлены дополнительные пять сотен тяжёлых турболазеров. Кроме него, в твоём подчинении будет отряд из двадцати кораблей.
  
  - Какова моя цель?
  
  Дуку улыбнулся.
  
  - Ты должна будешь захватить Ботавуи. Но прежде ты должна будешь выполнить одно маленькое поручение...
  
  ***
  
  Едва магистр Мейс Винду, сославшись на срочные дела, отбыл в Храм Джедаев, Палпатин позволил себе немного расслабится. Не потому, что он волновался во время встречи. Совсем нет: отдых требовался потому, что впереди предстояли дела, которые потребуют всей его сосредоточенности и целеустремлённости.
  
  Взглянув на настольный таймер, Шив произвёл быстрый подсчёт в своём уме. До атаки КНС на Корусант оставалось менее двенадцати часов. Боевые корабли уже должны были выйти на заключительный отрезок пути - о точности исполнения распоряжений следил сам граф Дуку.
  
  Палпатин со своей стороны тоже завершил приготовления. Связавшись с Кэдом Бейном под личиной Сидиуса, он вновь нанял этого охотника за головами, не смотря на то, что тот потребовал внушительную сумму, которую, правда, Палпатин без колебаний выплатил: всё-таки нападения на Сенат происходят не каждый день.
  
  Вместе с деньгами дурос получил и подробный план действий, в который входило устранение определённых сенаторов - всего пятерых, ибо нападение должно быть правдоподобным, а так же нападение на кабинет Канцлера.
  
  Взглянув сквозь панорамное стекло на Корусант, Палпатин улыбнулся. Время интриг и подготовлений прошло - настал тот самый момент, наступление которого он так предвкушал. Момент наслаждения результатом этих самых интриг. Плодом его творчества.
  
  Осталось совсем немного времени.
  
  ***
  
  - Сэр. Последние корабли заняли боевые порядки. - ООМ-дроид поднёс руку к своей голове, отдавая ему честь. Бессмысленный жест, но... таковы правила.
  
  ТХ-07 молчаливо кивнул и, отойдя от обзорного остекления мостика, направился к тактическому столу, расположенному в глубине рубки. Над столом высвечивалась голограмма огромного количества кораблей. Три сотни боевых единиц - тот кулак, с которым он должен был атаковать Корусант...
  
  С самого начал подготовки этой операции дроиду твердили, что это отвлекающий удар, не несущий в себе особого тактического или стратегического смысла. Он должен был всего лишь произвести демонстрацию сил... Однако Ноль-Седьмой, рассчитав варианты, пришёл к выводу, что его намеренно вводили в заблуждение для сохранения уровня секретности этой операции. Поэтому он решил проявить соответствующую инициативу, и со своей стороны разработал фальшивый план атаки, который получил полное одобрение со стороны командования.
  
  На самом же деле дроид планировал более эффективную и действенную операцию, которая предусматривала не только нападение на флот Республики, который охраняет Корусант, но и полномасштабное вторжение. Благо, все необходимые для этого ресурсы у него были.
  
  Ударный кулак, состоящий из восьми "Инсургентов", четырнадцати "Предусмотрительных" и сорока "Щедростей" должны были обеспечить прикрытие десантной группе, в которую входило шестьдесят "Барышников", которые несли в себе более тридцати миллионов боевых дроидов. Остальные корабли - четыре "Инсургента", сорок "Бунтарей", двадцать "Барышников" и сотня "Щедростей" должны будут сковать флот Республики, в тяжёлом, выматывающем сражении. И тогда - тогда он победит.
  
  - Сигнал, сэр.
  
  - Начать гиперпрыжок к системе TY-87657.
  
  ТХ-07 замер в рубке своего "Бунтаря". Отряду предстояло пройти запутанным путём через безлюдные системы, дабы внезапно обрушиться на ничего не подозревающего противника...
  
  ***
  
  Энакин уже пару часов стоял на главном мостике "Охотника", якобы всматриваясь в гиперпространнство, однако, его мысли сейчас были заняты совсем другим.
  
  "Падме".
  
  Вновь, после краткого времени, проведённого с ней, он покинул Корусант, дабы отправится на очередное задание, и он не мог сказать, когда они увидятся снова - через неделю или через месяц. Это приводило его в отчаянье. Она была для него всем. Когда он был с ней, то на время избавлялся от ноющей боли в сердце. Падме придавала смысл его жизни: без нее все наполнял хаос, насилие, муки потери. Временами, зачастую, он поражался, что Оби-Ван ни разу ничего не заподозрил. Как ему удавалось продолжать так жадно любить Падме, по прежнему скрывая эту всепоглощающую любовь от человека, который знал его лучше всего?
  
  "Полагаю, я действительно сильный джедай".
  
  Скайуокер почувствовал, что сзади к нему подошёл адмирал Юларен.
  
  - Ещё два часа, и мы достигнем системы Бот. Согласно данным, кораблей Сепаратистов там ещё нет, а это значит, что мы беспрепятственно сможем закрепиться в этом районе.
  
  - Спасибо, адмирал. Хотя не думаю, что будут какие-то проблемы. Настоящая угроза далеко отсюда.
  
  Юларен встал с ним бок о бок.
  
  - Да, таинственное оружие сепаратистов.
  
  Энакин подавил в себе желание садануть кулаком по транспарастилу остекления рубки.
  
  - Уже столько нападений произошло, особенно в районе Тайферры! Наш флот едва держится, а мы... Мы будем торчать тут, на другой стороне Галактики!..
  
  - Главнокомандующий подчеркнул, что нам необходим плацдарм в этой части космоса любой ценой.
  
  Молодой человек слегка поморщился: привычка военных называть гранд-магистра Главнокомандующим несколько нервировала и сбивала с толку.
  
  - Да, но... этого недостаточно.
  
  В этот момент к ним присоединилась Этейн Тер-Муркан. Энакин в который раз поблагодарил Силу за такого падавана. Уверенная в себе, девушка была прилежной ученицей и не докучала ему бессмысленными с его точки зрения вопросами.
  
  - А в чём её важность? - ученица обратилась к адмиралу, и тот с охотой пояснил:
  
  - Это стратегическая точка. Ботавуи лежит на пересечении двух путей, один из которых ведёт от Малавара на Даланг, и называется Ботанским Путём, а второй - от Дрюккенвеля - это на Кореллианском Маршруте - в Пространство Хаттов, - пояснил Юларен.
  
  Энакин, решив отвлечься от невесёлых дум, решил внести и свой вклад.
  
  - Ботавуи - дом для ботанов. Они известны своими легендарными навыками сбора информации. Ботаны неоднократно помогали джедаям - правда, за соответствующую плату. Они одни из старейших членов Республики. Кажется, на планете добывают лидиум. Ботанский язык произошёл от основного галактического, - Энакин на одном дыхании выдал то, что знал сам.
  
  Тут Скайокер отвлёкся на призывный жест Рекса, который стоял около голопроектора.
  
  - Что случилось?
  
  - Вам стоит взглянуть, генерал.
  
  Новые корабли Республики - "Охотники" - были оборудованы гиперпространственными приёмниками, и теперь связь можно было поддерживать прямо во время полёта в гиперпространстве.
  
  Судя по всему, случилось что-то важное. Энакин поспешил к клону, адмирал и падаван последовали за ним. Рекс тем временем активировал один из настенных экранов. После заставки известного голоканала, на нём появился лощёный ведущий.
  
  - Итак, дооброго утречка, Галактика! Это я, Беня Крамаржик, и "Станция вещания Среднего Кольца"! Что же важного произошло в Галактике, спросите вы? А вот что! Сенсация! В сети "Теневого Вещания" и нелегальных узлах доступа к "Голонету" в пределах Среднего и Внешнего Колец среди охотников за головами стремительно распространяется информация о новых заказах! Обновленный список из восьмидесяти двух существ поступил лично от Асажж Вентресс и по большей части содержит ордеры на поимку джедаев! Вот оригинальное обращение этой датомирской ведьмы. "Охотники окраин, я обращаюсь к вам от имени Графа и Генерала, лидеров нашего движения - заявила Вентресс в своем голопослании, предшествующем свежей группе заказов. - Вы долгое время работали вне системы, потому что вам известны её изъяны. Нанесите ответный удар по этим изжившим себя исполнителям и бюрократам, которые только и думают, как бы отобрать у вас последние средства к существованию."Какая же реакция последовала на это сообщение, спросите вы? Вполне естественная! На Нар-Шаддаа независимые охотники за головами выстраиваются в очереди перед нелегальными терминалами доступа к "Голонету", чтобы скачать новый список наград. Поскольку эти награды не попадают под юрисдикцию Министерства Уголовных Расследований Республики, они считаются нелегальными, и к ним не применимы стандартные ограничения и региональные законы, регламентирующие деятельность охотников за головами. "Неофициальные заказы не облагаются отчислениями в Гильдию, налогами и другими поборами, попадающими в карманы авторитетов," - отметил охотник-вуврианец, пожелавший остаться неизвестным. - "Но тут есть свои нюансы. Отсутствие правил означает, что на своем пути к награде ты столкнешься с толпой любителей, желающих перехватить твою добычу. И к тому же оплата производится в валюте Конфедерации". Однако эти заказы нельзя назвать лёгкими! "Охотник должен обладать особыми навыками, чтобы поймать джедая. Да и сепы не особо требовательны, раз не просят доставить жертв живьем" - высказался охотник-аквалиш, представившийся как Краг. - "Всего лишь нужно следить за тылом и атаковать издалека, а то можно закончить как Джанго". Думаю, ваше нетерпение, дорогие зрители, достигло наивысшей точки? Кто же попал в этот список? И-и-и-так! Возглавляют список наград генералы-джедаи Мэйс Винду и Йода, оцененные в миллион двести пятьдесят тысяч кредитов каждый. Гигантская сумма! В список входят так же генерал Оби-Ван Кеноби - триста пятьдесят тысяч кредитов, генерал Ки-Ади-Мунди триста пятьдесят тысяч кредитов и генерал Шаак Ти - ровно триста тысяч кредитов. Наивысшая награда за обычного члена Ордена предложена за Энакина Скайуокера - двести двадцать пять тысяч кредитов. Но это ещё не всё, уважаемые зрители! В списке также присутствует ряд политиков-лоялистов, играющих заметную роль в Республиканской военной машине. В их числе сенатор Аск Аак с Маластара, сенатор Орн Фри Таа с Рилота и сенатор Онаконда Фарр с Родии. За каждого из них КНС готова заплатить по двадцать тысяч кредитов. Но это ещё не всё! Наивысшая награда предложена за сенатора Падме Амидалу с Набу, однако невероятную сумму в двадцать два миллиона кредитов за её голову готова отдать не Ассаж Вентресс, а лично наместник Торговой Федерации Нут Ганрей! Каково, а? Кажется, неймодианец не может простить набуанской милашке своё фиаско десять лет назад! К сожалению, официальной позиции Республики на это заявление мы ещё не услышали. Как только нам станут известны подробности, мы обязательно сообщим это вам! С вами был я - Беня Крамаржик, и "Станция вещания Среднего Кольца"!
  
  Энакин пришёл в себя, заметив, что слишком сильно сжал кулак искусственной руки, которая протестующе поскрипывала и даже искрила.
  
  - Учитель. - Этейн удивлённо посмотрела на него, - Вы же не думаете, что они это всерьёз? Может быть, это попытка запугать нас?
  
  - Боюсь, что нет. Им не впервой действовать такими грязными методами...
  
  "Надеюсь, с Падме всё будет в порядке".
  
  ***
  
  Огромная рубка "Изысканного" поражала. Помещение двадцати метров в высоту, тридцати пяти в ширину и пятидесяти в длину, напоминала мостики наших земных кораблей, зачем-то помещённых внутрь ящика. На центральной возвышенности располагалось место капитана или адмирала, вокруг находились тактические столы и места для высших офицеров; на нижних уровнях же располагались операторы всевозможных служб. Но не это было главным: огромные стены помещения были ни чем иным как обзорными экранами, и казалось, что мостик плывёт в отрытом космосе, а не запакован под двумя слоями брони в глубине корабля. Тем более, за время учений я буквально прижился в этой рубке, и уходить отсюда не намерен.
  
  "Ну его к хатту, этот "Охотник"... Моим флагманом будет этот красавец".
  
  Да. Корабль был не таким уж и скоростным, однако это нивелировалось его размером и внушительностью. Он наступал медленно - но неумолимо. И ничто не могло его остановить. Да, когда-нибудь - я это точно знаю - появятся корабли куда как больше и мощнее этого старичка, но сейчас это самый мощный корабль на тысячи световых лет вокруг...
  
  Уже почти шестнадцать часов проходили наши учения, которые показали, что кони явно "застоялись". Больших трудов стоило заставить корабли действовать слаженно и вовремя выполнять манёвры. Стрельба - отдельный вопрос. Многие экипажи "Дредноутов" не вели огневых учений по меньшей мере пару лет. Ну, тут всё ясно: экономия средств, мать её, хотя "боеприпасы" для турболазеров стоят сущие, м-м-м... копейки. С другой стороны, воевать тут по-серьёзному в последние годы было не с кем. Так что парни от души настрелялись, разнеся пару сотен астероидов в трёх системах, и добавив новых кратеров на поверхности некрупного планетоида в пару тысяч километров в диаметре.
  
  - ... В противовес их базам мы создали собственные, а как атакующей стороне нам гарантировано преимущество в инициативе. Мы-то будем знать, когда и где планируем нанести удар, а им придется защищать от угрозы возможной атаки все точки одновременно, и делать это, заметьте, с флотом вдвое меньшей численности. Я не думаю, что они смогут остановить нас, если мы предпримем решительное наступление, но надо помнить, что они способны нанести нам ущерб, и при том не малый, - Кобаяши за моей спиной наставлял молодняк в лице Зинджа и Келлеман. Асока с Бет, как и Старгейзер, тоже вслушивались в речь вице-адмирала.
  
  Через пару минут Солван подошёл ко мне.
  
  - Ну как? - поинтересовался я.
  
  - Не всё так плохо, - отмахнулся офицер.
  
  Хмыкнув, я подозвал мичманов, учениц и своего адьютанта.
  
  - Итак, проверим, чему вы научились за последнее время. Отвечать чётко, быстро, и кратко. Даю вам вводную: вон та группа астероидов - корабли противника, только что вышли из гипера. Мелкие - корветы, средние - крейсеры, та глыбина - линкор. В вашем распоряжении двадцать четыре "Дредноута". Ваши действия? - я начал переводить взгляд с одного своего подопечного на другого.
  
  Первой руку подняла Венера Келлеман.
  
  - Всем немедленно отступать, ведя ответный огонь по противнику.
  
  Мичман Зиндж был более радикален.
  
  - Отправить четыре корабля в атаку, остальным под прикрытием совершить гиперпрыжёк.
  
  Старгейзер, как я и предполагал, закусил удила.
  
  - Атаковать противника всеми силами, сэр!
  
  Асока, немного подумав, решительно ответила:
  
  - Занять оборонительную позицию, при любом удобном случае контратаковать.
  
  Таллисибет же привела вполне естественный для джедая ответ:
  
  - Попробовать провести переговоры и решить дело миром.
  
  - Сэр. И кто из нас прав? - Зиндж нервно крутнул кончик своих щёгольских усиков.
  
  - Все вы... правы.
  
  - ?... - общее недоумение было мне ответом, и поспешил пояснить:
  
  - В тех условиях, которые я вам задал, каждое ваше решение может оказаться верным. Вы не знаете боевой мощи кораблей противника, не знаете их тактики, не знаете даже, кто они. Так что...
  
  - Сэр, но... Есть же какие-то шаблоны действия в подобной ситуации. Должны быть... - девушка-мичман как-то жалобно уставилась в пространство.
  
  - Но вы о них не слышали?
  
  - Так точно, сэр. - хором ответили молодые люди.
  
  - Да, не спорю. Существует множество правил ведения войны. Вот поэтому дроиды и проигрывают. Потому что соблюдают правила. Органики же подчас нарушают их, ломая картину боя, и превращая поражение в победу, а триумф - в низвержение...
  
  Мой спич был прерван сообщением Мирро.
  
  - Сэр, все корабли готовы к гиперпрыжку. Маршрут - на Метеллос.
  
  - Отлично. Отправляемся, господа.
  
  
  ========== Глава 38 ==========
  
   Комментарий к Глава 38
   Глава была чуток отшлифована.
  Война принадлежит генералам.
  (Ван Цы).
  
  ***
  
  Тяжёлый многоместный аэроспидер, ведомый твёрдой рукой дуроса, ловко лавировал между высотными зданиями. Несколько минут - и вот перед ними открылась панорама Сенатского комплекса.
  
  - Начинаем! - Кэд махнул рукой своим дроидам-убийцам. Пара из них была совершенно новыми BX, два других были проверенными дроидами серии НК, производства Картеля Муунов.
  
  Едва они достигли периметра, окружавшего купол Сената, как раздался усиленный динамиком голос:
  
  - Внимание, внимание! Это закрытая зона! Без особого разрешения посадки нет! Нарушители преследуются строго по закону!
  
  Причалив к посадочной площадке комплекса и выпрыгнув из спидера, Бейн лениво направился к гвардейцам.
  
  - Руки вверх! - скомандовал командир выбежавшего из караулки отряда гвардейцев, в начищенной синей броне, с идиотскими, на взгляд Кэда, гребнями. Шляпа лучше.
  
  - Я по делу, в Сенат. Отойди в сторонку.
  
  - На колени! - Гвардейцы мигом вскинули свои винтовки, взяв его на прицел. - Подними руки!
  
  - Сынок... Я бы на твоём месте не суетился. - Кэд Бейн поднял руки - и в тот же миг лейтенант-гвардеец упал с простреленной головой: Орра Синг, как всегда, не подкачала, уверенно поразив цель с расстояния в шесть сотен метров.
  
  "Поехали".
  
  ***
  
  Сенатор от Набу, Падме Амидала, окончательно поняла, что день не задался. С утра пораньше Си-Три-Пи-О утомил её своей болтовнёй: "Как это неосмотрительно с вашей стороны... Я же говорил, что это до добра не доведёт..." Тьфу! Затем издевательства продолжила Мон Мотма: "Милочка, тебе нужно быть осторожнее. Этот подлый Ганрей всё никак не успокоится после того фиаско на Набу"... А теперь ей начало казаться, что в этом сговоре участвует и Канцлер Палпатин.
  
  Падме чудовищным усилием воли подавила в себе желание возвести глаза к потолку в ответ на очередную длинную и пространную тираду мужчины.
  
  - Благодарю вас, Канцлер, но не кажется ли вам, что такие меры излишни?
  
  - Ничуть, моя дорогая, ничуть. Мой долг - позаботиться о вашей безопасности. Поэтому, я настоятельно советую вам взять нескольких гвардейцев в качестве охраны. Как и другим сенаторам, за которых была объявлена награда...
  
  В этот момент двери, ведущие в кабинет Канцлера, отворились, и в помещение вошли спикер Масс Амедда и сенатор Райо Чо: видимо, у них на это время была назначена встреча с Палпатином. Вслед за ними в кабинет вошли два гвардейца - скорее всего, с обычной проверкой. Это стало привычной картиной в Сенате за последние месяцы: усиление мер безопасности не было пустым звуком, а реальными делами. Пользуясь случаем, Падме поспешила закончить разговор.
  
  - Не думаю, что это хорошая идея. Этим мы лишь покажем, что опасаемся угроз Сепаратистов. Нам же нужно показать, что позиция, занимаемая нами, тверда, и мы ни на шаг не отступим от наших идеалов, что нас не удастся запугать. Тем более, когда мы отправляемся на какие-либо переговоры, нас должным образом охраняют. Здесь, же, на Корусанте, и, тем более, в здании Сената, мы в полной безопасности...
  
  В этот миг свет в кабинете погас. Прислушавшись, Падме поняла, что остановились даже системы кондиционирования - что было очень странно.
  
  - Что? - набуанка завертела головой. - Что случилось?
  
  Все повернулись к охране за разъяснениями.
  
  - Возможно, перебой в электропитании... Сейчас должны переключится на запасную... - один из гвардейцев замер, приложив руку к шлему. - Стоп. Связи нет.
  
  - Похоже, возникли какие-то проблемы... - протянул Палпатин.
  
  - Дверь заблокирована, - сообщил второй гвардеец, проводя манипуляции над дверной панелью. - Похоже, энергия отключена централизованно.
  
  Падме обречённо опустилась обратно в кресло.
  
  "Кажется, я тут застряла на какое-то время. Но... Ещё десяток минут нравоучительных разговоров - и я не выдержу".
  
  ***
  
  Дикемиус Трахта был вырван из оков сна настойчивым писком системы связи. "Вот же ж хаттовы дети - не дают ни минуты покоя. А ведь я мофф, в конце-то концов, а не паршивый мичман, которого можно в любое время дня и ночи послать... куда захочешь". Поднявшись с койки, он потянулся - тело немного затекло от неудобной позы, после чего подошёл к столу и активировал передатчик. Перед ним появилась голограмма дежурного офицера. Сосредоточившись, Трахта определил его как лайн-капитана Гюнтера Бара: сегодня очередь в бесконечном дежурстве по штабу была на нём.
  
  - Что случилось? - буркнул человек, бросая взгляд на часы. "Пять сорок местного времени. Рановато для рутинных дел".
  
  - Сэр! У нас чрезвычайная ситуация! Не вышла на связь станция слежения AA-36.
  
  Трахта мгновенно подобрался. Корусант был окружён сорока четырьмя станциями слежения, которые перекрывали пространство на несколько тысяч световых лет вокруг, и каждая из них посылала отчёт раз в сорок семь минут. Ещё через секунду до него дошло.
  
  - Не вышла на связь станция на Кидиет-Олго?
  
  "Что за проклятая планетёнка - второй раз уже!"
  
  - Так точно, сэр. Сеанс связи должен был пройти тринадцать минут назад; проведя несколько запросов по разным каналам, нам не удалось вызвать их на связь. Посему я решил немедленно доложить вам о происшествии, - отчитался лайн-капитан.
  
  - Хорошо. Я буду через пять минут. Продолжайте попытки связаться со станцией слежения. Попробуйте задействовать корабли из соседних систем. Если есть возможность, направьте парочку корветов к планете, хотя бы с Чаллона или Фаррфина, - Трахта отключил проектор и тяжело вздохнул. Предстоял ещё один трудный денёк...
  
  Через пять минут Трахта, наскоро умывшись и упаковавшись в мундир, уже входил в оперативный отдел штаба. Обстановка там была... обычной. Несколько сотен операторов следили за происходящим в районе ответственности Первой Секторальной Армии, выводя данные для группы дежурных офицеров, которые составляли общую картину на огромном тактическом столе, над которым высвечивалась огромная карта-схема с многочисленными отметками гиперпространственных путей, эскадр и отрядов кораблей, военных и гражданских конвоев...
  
  - Как успехи?
  
  - Никак, сэр. Связь до сих пор не восстановлена.
  
  - Это плохо... Дайте мне адмирала Саара. И...
  
  - Он уже на связи, сэр.
  
  - Отлично. Но для начала, объявите тревогу второго уровня для отрядов три, семь, и двенадцать. Отряды с семнадцатого по двадцать третий - полная боевая готовность.
  
  - Есть, сэр! - Барр козырнул и поспешил к ближайшему оператору. Трахта тем временем переключил один из тактических столов в режим конференции. Тут же перед ним появилась голограмма Шарада Саара - адмирала, ответственного за северный участок пространства Секторальной Армии.
  
  - Трахта. У нас проблемы, - пожилой адмирал сразу взял быка за рога. - Я потерял связь с парой моих корветов, патрулирующих тот район, с этой проклятой планетёнкой... Кидиет-Олго. Последний раз они выходили на связь около часа назад, с тех пор о них не слуха не духа. Я уже послал туда усиленный отряд...
  
  Внезапно помещение наполнило надрывное звучание баззера тревоги.
  
  Истошный вопль одного из операторов, усиленный динамиками, едва не оглушил присутствующих офицеров.
  
  - Тревога! Тревога! Код Шесть! Код Шесть! Из гиперпространства выходит огромное количество кораблей - несколько сотен! Это Сепаратисты!
  
  - Боевая готовность! - взревел Трахта, - Гюнтер! Отмена второй боевой, готовность - максимальная! Всем отрядам немедленно направится навстречу противнику и вступить в бой! Необходимо задержать их продвижение любой ценой! Всем объектам - перейти на усиленный режим защиты!
  
  Тем временем операторы надрывались, наперебой сообщая данные:
  
  - Определение целей! Сотни "Щедростей", "Барышники", "Предусмотрительные" и "Бунтари"! Всего около двухсот пятидесяти... двухсот шестидесяти... Трёхсот кораблей! Идут курсом на Корусант! Подлётное время - двадцать минут!
  
  - Трахта! Это вторжение! Я веду эскадру к Корусанту! - адмирал Саар отключился, но Трахте было совсем не до него. Один из мичманов, склонившихся возле одного из пультов, доложил:
  
  - Внимание! У нас семь... нет, уже девять целей класса дредноут! Длина около двух тысяч пятисот метров! По форме корпуса практически идентичны "Бунтарям"!
  
  "Дерьмо. Вот же дерьмо!"
  
  - Передовые отряды из патруля D-5 вступили в бой! Отряды D-3 и D-7 в трёх минутах от противника! Отряд D-12 на полной скорости следует к противнику!
  
  - Крамер! Прогноз!
  
  - Сэр! Это явно десантная операция! Построение противника прямо указывает на это!..
  
  Трахта сжал кулаки. "Это не просто нападение... КНС решила завершить войну одним ударом? Если так, то им удалось застать нас едва ли не со спущенными штанами..."
  
  - Внимание! Объявить тревогу гарнизону планеты, а также частям на лунах два и четыре! Всем свободным отрядам в зоне ответственности Секторальной Армии немедленно направить часть кораблей к нам; остальным находится в полной боевой готовности! Эскадре контр-адмирала Де Киллиан немедленно блокировать подходы к Фаэросту! Далее... - мофф перевёл дух, - Привести систему противометеоритной защиты в боевую готовность! Активировать планетарный щит...
  
  Трахта предвкушающе улыбнулся. Даже после того, как основной защитный противометеоритный периметр был перемещён далеко за пределы орбиты Корусанта, часть наземных орудий всё-же была оставлена как часть оборонительной системы. Да, большая часть орудий не были скорострельными. однако это с лихвой перекрывалось их мощностью: тяжёлые турболазеры, питаемые от энергосистемы планеты, могли вести огонь на пять сотен километров. А планетарный щит Корусанта мог обеспечить им полную защиту. Сепаратисты даже с таким количеством кораблей могли бы долбиться в него неделю - и это при том, что оный щит не считался самым мощным в Галактике, а входил всего лишь в двадцатку, будучи на семнадцатом месте.
  
  Однако, реальность как всегда расставила всё на свои места.
  
  - Сэр! Мы не можем! В атмосфере находятся сотни тысяч атмосферных спидеров, тысячи кораблей, в том числе - пассажирские лайнеры. Они летят как на Корусант, так и с него! А после появления информации о нападении КНС начнётся паника... Начнётся бегство с планеты. Если мы активируем щит, с нас потом кожу живьём сдерут - жертвы среди мирного населения будут... огромными!
  
  "Дерьмо... Но что-то же надо делать!"
  
  - Твою мать... Активируйте дефлекторный контур! Это поможет против обстрела с орбиты! Соедините меня с Канцлером!
  
  - Нет связи, сэр! Противник ставит активные помехи!
  
  "Дерьмо!"
  
  - Тогда джедаев! И предупредите кто-нибудь все экстренные службы!
  
  - Минутку, генерал...
  
  - Нет у нас минутки! - Трахта саданул кулаком по панели тактического стола, - Немедленно свяжите меня с Храмом! А потом с кораблями на орбите! Мне нужна полная тактическая карта! Немедленно!
  
  - Будет сделано, сэр!
  
  ***
  
  Несмотря на ранний час, Храм Джедаев был наполнен жизнью и суетой. Одни разумные спешили по своим повседневным делам, другие вели беседы - важные и не очень. Юнлинги постарше поднимались с кроватей, дабы начать новый учебный день; дети помладше наслаждались лишним часом сна. Наставники следовали в учебные классы: обучение подрастающего поколения - важная часть жизни Храма.
  
  Но... время вносило поправки и в этот многовековой порядок.
  
  В ангарах Храма, кроме привычных техников, сновали клоны, готовые в любой момент последовать за джедаями в любой место на Корусанте или же - Галактики; пилоты канонерок держали двигатели прогретыми. По коридорам прогуливались джедаи, восстанавливающиеся после ранений. У многих недоставало рук или ног, которые были заменены протезами. Некоторые, собравшись в группы, всматривались в экраны головизоров, следя за последними сводками с фронтов.
  
  Война внесла свои коррективы даже в такое тихое место, каким был Храм Джедаев на протяжении почти тысячи лет...
  
  В одном из залов магистры внимательно слушали доклад одного из мастеров, действующего на планете Мимбан, что находилась в зоне ответственности Двенадцатой Секторальной Армии. Несколько офицеров, присутствующих при этом - как лично, так и в виде голограмм - делали пометки на своих датападах.
  
  -...Ситуация сложилась откровенно... неудачная. Дроиды заняли основные плато, скинув нас в джунгли Раккибы - второго континента Мимбана. Я не жалуюсь, но подготовка обычных клонов для действий в этой грязюке явно недостаточна. Шагоходы вязнут, репульсорным танкам не пробиться сквозь огромные корни здешних деревьев. Да ещё и местные аборигены... Ковеи вроде как поддерживают Сепаратистов, но это означает только лишь то, что они нам не помогают. С другой стороны, Мимбаниты, которые вроде как за Республику, тоже нам не помогают... - джедай развёл руками.
  
  - Хм-м, - Йода на минуту задумался. - Не спроста планетой этой заинтересовались дроиды... Не зря. Помочь нужно мастеру Ван-Ховелю. Магистра Фисто мы к вам отправим, с подкреплением.
  
  Наутоланин привычно для всех улыбнулся.
  
  - Я немедленно отправлюсь к вам. Командование Секторальной Армии может нам чем-то помочь?
  
  Мофф Требон недовольно нахмурился.
  
  - Мы выделим Двести Двадцать Четвёртый Ударный, который отметился на Кашиике, а также роту "Грязных Прыгунов". Эти ребята прошли Джабиим, и знают, что такое "грязь" и "плохие погодные условия".
  
  - Думаю, эти бойцы действи... - Шаак Ти не успела закончить свою фразу, как все голограммы пошли рябью, а затем - погасли.
  
  - Что случилось? - Фисто начал переключать клавиши на тактическом столе, - Неполадки системы связи?
  
  Ади Галлия отрицательно качнула головой.
  
  - Не думаю. Больше похоже на искусственные помехи...
  
  Внезапно перед ними появилась голограмма моффа Трахты - и в тот же миг все без исключения джедаи ощутили опасность и тревогу.
  
  - Командующий! Сепаратисты атакуют Корусант! Только что огромная эскадра вышла в сотне километров от низкой орбиты! Объявляйте тревогу! Посылаю все корабли в бой, но нам нужна поддержка джедаев! И да - скорее всего, их целью является десант на поверхность планеты! Высылаю вам возможные координаты точек вторжения! Боюсь, помешать им всем мы не сможем, так что советую начать действовать, - выпалив всё это на одном дыхании, мофф исчез, оставив джедаев переваривать услышанное.
  
  - Сила... - ошарашенно выдавила тогрута, переглядываясь с не менее изумлённым Мейсом Винду. Остальные тоже впали в ступор. Правда, очень краткий.
  
  Ади Галлия выдернула из нагрудного кармана свой комлинк.
  
  - Громкая связь! - скомандовала женщина, после чего чётко произнесла, - Внимание, говорит "Падающая звезда"! Все джедаям-истребителям - срочно по машинам! Повторяю, говорит "Падающая звезда": всем джедаям-истребителям - мы вылетаем! Готовность пять минут! - и тут же сорвалась с места.
  
  - Магистр Ти, - Йода указал на неё рукой, - В Храме остаться должен я буду. Оставлять без присмотра не следует место это. Остальные в бой с дроидами Сепаратистов вступят, - немного помолчав, Йода продолжил, - Ваш путь в Сенат лежит. Защита Канцлера на плечи ваши ляжет, - развернув свою репульсорную платформу, Йода начал рассматривать возникшую голограмму.
  
  Быстро поклонившись, Шаак Ти вместе с Винду, Фисто, Агеном Коларом и Эваном Пиеллом поспешили по направлению к ангару.
  
  "Дело принимает серьёзный оборот, если Йода допускает, что враги зайдут так далеко. И всё же, Корусант... До сих пор бои не велись на таких густонаселённых планетах. Кто стоит за этим нападением? Дуку? Гривус? Или же кто-то ещё?".
  
  За спиной она услышала приказы клона-коммандера, стоящего рядом с гранд-магистром:
  
  - Поднять все подразделения! Активировать защиту! Свяжитесь с гарнизоном, пусть пришлют подкрепление сюда... и в Сенат! Командующий не исключает, что объект может быть атакован...
  
  ***
  
  Асока нахмурилась. Чем меньше времени оставалось до выхода из гиперпространства, тем сильнее её терзало смутное ощущение опасности. Учитель, судя по всему, тоже был не в своей тарелке - это было отчётливо видно по его задумчивому виду. В Силе тоже ощущалось нечто странное.
  
  Тут её тронули за плечо.
  
  - Асока, - в голосе Таллисибет звучало недоумение, - Что-то случилось?
  
  - Не знаю... Всё так неопределённо... - тогрута мотнула головой. - Учитель?
  
  - Что? - рассеянно ответил человек, продолжая сверлить взглядом несущиеся звёзды.
  
  - Вы чувствуете?
  
  - Да. Но не пойму, что это такое... Хотя... Зиндж!
  
  - Да, сэр?
  
  - Сколько там до выхода из гипера?
  
  - Пять минут, сэр! - доложил мичман.
  
  - Ага... - Викт рассеянно почесал щёку, - Миттермаер! Объявите-ка полную боевую... И приготовьтесь при выходе сразу же поднять щиты. Мирро - как только выйдем, запроси в штабе обстановку.
  
  - Что-то случилось, генерал? - Кобаяши свесился с одного из верхних уровней мостика.
  
  - Может да... А может и нет, - молодой человек умолк. Асока не решилась вновь что-то спрашивать, а потому начала медитировать. Бет последовала её примеру.
  
  Как известно, ждать да догонять - самое неприятно, а медитация - наиболее приемлемый вариант для того, чтобы убить время...
  
  - Внимание! Пять... Четыре... Три... Два... Один... Гиперпрыжок завершён!
  
  И тут, едва они вышли из гиперпространства, как сразу-же случилось несколько вещей. Первой из них был залп орудий "Охотника", растёкшийся по едва появившемуся щиту "Изысканного". Вокруг сновали истребители и бомбардировщики, которые в последний момент едва успели сойти с боевых курсов.
  
  - Kakovo hera здесь происходит?! - джедай подскочил со своего места. - Мирро!
  
  - Уже, генерал! Передаю наши коды! Секунду... Готово, сэр!
  
  - Генерал! Что происходит? Что случилось? Какого поодо по нам палят свои же? Это продолжение учений? - запросы от капитанов "Дредноутов" посыпались лавиной.
  
  - Генерал! На связи командор Жардэ!
  
  - Давай его сюда... Командор! Вам жить надоело? - вкрадчиво произнёс Викт.
  
  - Никак нет, сэр! Я просто испугался! - Асока могла поклясться, что офицер побледнел, хотя голограмма и не могла этого отобразить.
  
  - Вы что, салонная дама, чтобы пугаться? Или боевой офицер? - Викт продолжал "наезжать" на офицера.
  
  - Никак нет, сэр! Но... Ситуация...
  
  - Вот с этого и нужно начинать! Докладывай, что происходит? - учитель немного успокоился и снизил тон.
  
  - Сэр! Сепаратисты атакуют Корусант!
  
  Асока переглянулась с Таллисибет. Новость не укладывалась у неё в голове. Немного подумав, она поняла, что ситуация очень серьёзная: учитель молчал. А ведь обычно он за словом в карман не лез, особенно - за ругательствами в критических ситуациях.
  
  - Мастер?..
  
  Но Викт молчал.
  
  ***
  
  Стоя на мостике своего личного "Бунтаря", ТХ-07 мог с уверенностью сказать, что в данный момент он находиться в том состоянии, которое для органиков обозначается словом "триумф". И хотя эмоции ему - как дроиду - были чужды, это являлось наиболее верным определением.
  
  Всё складывалось так, как он и просчитал. Армада кораблей, подчиняясь его приказу, незамеченной прошла до самого Корусанта, чтобы обрушится на республиканцев неумолимым, всесокрушающим молотом. Хотя Ноль-Седьмой и отдавал должное противнику: эффективность внезапного нападения была соблюдена всего на восемьдесят процентов. Противник был в относительной боевой готовности, и немедленно среагировал на угрозу. Правда, на его планах это не отразилось.
  
  Тем временем передовой отряд кораблей, состоящий из восьми "Инсургентов", четырнадцати "Предусмотрительных" и сорока фрегатов "Щедрость" уже продвинулся вперёд, вступив в бой с передовыми кораблями республиканского флота, коих насчитывалось ровно тридцать семь. Большая часть из них была корветами и фрегатами; "Охотников" же было всего четыре - но Ноль-Седьмой не собирался недооценивать противников.
  
  Дроид-тактик признавал, что этот корабль ВАР, совсем недавно появившийся на просторах Галактики, превосходил в честном противостоянии любой корабль в его флоте, за исключением "Инсургента", который мог справиться с ним в одиночку. Остальным же кораблям требовалось численное превосходство в четыре, а для фрегатов - в восемь кораблей, чтобы гарантированно и без существенных потерь уничтожить "Охотник". С другой стороны, этих грозных кораблей во флоте Республики было мало, тогда как верфи КНС обеспечивали подавляющее превосходство в кораблях; на данный момент времени Сепаратисты превосходили республиканский флот ровно в девять раз по количеству боевых кораблей.
  
  Переведя взгляд своих сенсоров левее, дроид обнаружил точно в заданной позиции пять дюжин "Барышников", которые уже начали выпускать свои истребители и бомбардировщики. По его оценкам, на Корусанте ему могли противопоставить около шести тысяч бортов, включая джедайские истребители; потому он побеспокоился об обеспечении подавляющего прикрытия. Каждый из кораблей нёс полную загрузку "Стервятников" и "Гиен", общее число которых достигло ста пятидесяти тысяч. Это позволило ему не просто обеспечить преимущество, но и разбить эту грозную массу на несколько волн и резервных отрядов, поочерёдно вводя их в бой или передвигая на опасные участки боя.
  
  Сам Ноль-Седьмой располагался в арьергарде, который должен был прикрывать десантные суда от атак тех отрядов и кораблей Республики, что начнут в скором времени прибывать к планете, дабы защитить столицу Республики.
  
  Подтверждая его догадки, с планеты начали подниматься боевые корабли, эскадрильи истребителей и бомбардировщиков. С Корусанта в сторону его кораблей понеслись первые турболазерные болты, а из гиперпространства начали выходить первые резервы республиканцев: по одному, по два, реже - более крупными отрядами. Однако, дело было сделано: неожиданное нападение расстроило планы врага, и не дало противнику времени на построение боевых порядков и проработку стратегии, а потому корабли просто-напросто кидались в бой, в попытке остановить продвижение его кораблей.
  
  Но план был идеален, а потому фрегаты, под защитой "Инсургентов", уверенно продвигались вперёд. Десять минут, несколько потерянных кораблей - и передовой отряд достиг нижней орбиты Корусанта.
  
  - Вперёд, - скомандовал тактик, - Передовому отряду войти в верхние слои атмосферы. Начать обстрел наземных огневых точек и узлов сопротивления противника, обеспечить прикрытие десантным баржам. Десантной группе выдвинутся вперёд, начать высадку десанта в районах два, три и пять. Группе прикрытия рассредоточится и занять позиции для отражения атак противника.
  
  - Понял-понял, - многоголосье ООМ-дроидов было ответом...
  
  ***
  
  Время текло медленно - но текло, а ведь каждая секунда была драгоценной. Поэтому, необходимо было действовать, и действовать быстро. Как там Суворов говорил? "Промедление смерти подобно?". Прав был генералиссимус, ой прав... С другой стороны, такое известие кого угодно приведёт в замешательство. Даже мне, человеку, знакомому с будущим, так и хотелось вскричать: какая к хатту атака на Корусант?! Она же была в третьем эпизоде, под конец войны! Но... Стоп... Вроде бы их было как минимум три атаки... Стало быть, я вляпался в одну из начальных атак. А если же нет - то почему было решено атаковать Корусант? И было ли это решением Сидиуса? А может, это личная инициатива какого-нибудь придурка из КНС? Но они же не могут не понимать, что пока Сепаратисты не трогали Миры Ядра и окрестностей, Республика в свою очередь не нападала на три Неймодии, Скако... Вопросы, вопросы - и ни одного ответа.
  
  Тут я почувствовал общее напряжение. Не надо было оглядываться, чтобы понять, что все смотрят на меня. Ну как же, командир, мать его... Не совру, сказав, что все триста с лишним тысяч человек в моём отряде кораблей замерли, ожидая моего решения. А потому, нужно было действовать решительно.
  
  - Кобаяши! Начать подготовку кораблей к бою!
  
  - Есть, сэр!
  
  - Таркин! Что у нас по истребителям?
  
  Эриадинец мгновенно отчитался:
  
  - Сэр! На "Одобряющих" стандартная транспортная загрузка - по две эскадрильи "Лавин". На "Дредноутах" авиакрыло имеет пять кораблей, в основном это истребители Z-95. Итого, у нас одиннадцать эскадрилий.
  
  - Мало... Но мы и не готовились к такому... - пробормотала Асока.
  
  Повернувшись к голограмме метелосского офицера, я поинтересовался:
  
  - Полковник! У вас есть свободные эскадрильи?
  
  - Никак нет, сэр! Всё, что было, уже отправлено на Корусант! Остался только резерв для охраны планеты!
  
  - Ясно. Значит, придётся обходится без прикрытия... Впрочем, раз вы отправили истребители, то их отправили и другие системы. Плюс, гарнизон планеты. Значит, этого добра будет навалом... - я лихорадочно потёр переносицу, - Внимание! Начать построение флота! Строй тройным конусом, "Изысканный" на острие. "Акаги", "Баннагер" и "Уравнитель" - ваше место в центре построения! Ни в коем случае не выходить за него!
  
  - Принято, генерал! - незамедлительно отозвался Лихтендаль.
  
  - Есть, сэр! - Пеллеон ответил с некоторой задержкой.
  
  - Внимание, начинаем построение! - командный голос Солвана разнёсся по мостику. - Занять позиции согласно коду Два-Эр-Семь! Начать расчёт координат для гиперпрыжка!
  
  - Клейрмур! На вас координация действий кораблей. Через пятнадцать минут доложить о готовности! И это... Координаты... В общем, Кобаяши, выходите в трёхстах километрах от планеты, поближе к месту боя. Сколько нам там тащится?
  
  - Двадцать восемь минут, сэр! - сообщил ближайший оператор.
  
  "Ну, а чего ещё ждать от гипердвигателя четвёртого класса? Это на первом классе можно за семь минут долететь, а на "Одобряющем" - вообще за пять".
  
  - Ладно, успеем. Что там со связью? Есть данные по ситуации?
  
  - Никак нет, сэр! Связь с Корусантом отсутствует. Противник забил все каналы помехами...
  
  "Это плохо... ещё и наши наверняка пытаются перебить сигналы дроидов - так что каша в эфире занятная. Это может здорово помешать в бою".
  
  - Мирро! Работай!
  
  - Да, сэр! Я попробую пройти через ретрансляторы и станции слежения в этом районе.
  
  - Кажется, это незаконно, - высказался Таркин, но тут же сменил тон на более дипломатичный. - Однако, в данной обстановке это вполне оправданные меры, - после чего легко сбежал на один уровень вниз и склонился за плечом Кристена, наблюдая за его работой.
  
  - Учитель! - тут передо мной нарисовалась Асока. - Можно мы отправимся на "Акаги"? Там наши истребители?
  
  - Нет. Вы нужны будете мне здесь. Тем более... Бет, как у тебя с пилотированием?
  
  - Средне, - Энвандунг смущённо потупила взгляд.
  
  - Тем более, нечего её тащить в эту кашу. Да и мне спокойнее будет.
  
  - Но...
  
  - Не спорь. Пожалуйста.
  
  Тогрута была обескуражена, но всё же протянула:
  
  - Хорошо, учитель. Но... что мы будем делать?
  
  - Мне нужна ваша помощь. Там нам понадобится средство для координации действий наших кораблей, а раз нет связи, то...
  
  - Вы хотите использовать Медитацию и Слияние?
  
  - А вы умеете? - Таллисибет недоверчиво на меня посмотрела.
  
  - О, я полон сюрпризов, детка, - дурацкая фраза из какого-то второсортного голливудского боевика просто просилась на язык. Меня начало охватывать состояние, которое можно было охарактеризовать словом "мандраж", - Ничего, я и тебя научу.
  
  - Но... я не сильна в техниках Силы. - ошарашенная девушка даже покраснеть забыла от моего выверта.
  
  - Потому я и говорю, что мы сделаем это вместе...
  
  - Сэр! - Таркин и Мирро одновременно замахали руками. - Есть данные!
  
  - Вывожу проекцию текущей ситуации! - немедленно отреагировал один из офицеров корабля, энергично защёлкав клавишами на панели прибора.
  
  Повернувшись к тактическому столу, я вместе с остальными стал внимательно разглядывать голограмму. Картина была откровенно хреновой. В отличии от виденной мной картины боя в третьем эпизоде, в этот раз дроиды действовали несколько иначе. Они не стали распылять свои корабли по всей атмосфере, а сосредоточились на одном участке, чуть выше экватора планеты. Особенно выделялись огромные... "Бунтари"-переростки. Интересно, как их тут окрестили?.. так вот, эти корабли довольно резво расправлялись с "Охотниками", которые, в свою очередь, щёлкали как орехи "Щедрости" и другую мелочь. Двадцать четыре турболазерных орудия, появившихся с моей подачи, заметно усилили их огневую мощь, в особенности - бортовой залп, который у каноничного корабля был недостаточным. И всё это великолепие схватки было густо приправлено истребителями и бомбардировщиками, которым в буквальном смысле, "и неба было мало и земли". Впрочем, сепаратисты продвигались вперёд, а из недобубликов "Барышников уже начали вылетать десантные баржи, которые с этого ракурса напоминали толстых четырёхкрылых птиц или же причудливых насекомых...
  
  Таркин и другие офицеры, собравшиеся по другую сторону стола, вполголоса - но интенсивно - переговаривались, делая отметки на карте. По их действиям стало понятно, что замысел жестянок довольно предсказуем и примитивен - но оттого не менее эффективен. Целью десанта были Центральный Космопорт - эта та здоровенная площадка, куда в третьем эпизоде Избранный посадил половину "Незримой длани" - и посадочные площадки военного комплекса, где располагались и части моей системной армии. Это были обширные ровные площадки, куда так удобно приземляться кораблям, десантным баржам - в том числе. А уже оттуда было рукой подать как к Галактическому Городу - району с Сенатом и прочими правительственными зданиями, так и к Храму Джедаев. Оставалось надеяться, что Блэм и Сумераги, оставшиеся за главных, дадут дроидам прикурить.
  
  "Хотя, почему надеяться? Я должен быть в этом уверен. Они оба прошли Джабиим, так что за ручку их водить не нужно. Нам же остаётся ввязаться в бой - и выкинуть дроидов на свалку, как паршивый металлолом".
  
  - Сэр! Мы готовы! - голос Кобаяши перекрыл все остальные звуки.
  
  Жестом велев Кристену дать мне общий канал связи, я на секунду прикрыв глаза, произнёс краткую речь.
  
  - Всем кораблям. Говорит генерал Викт. Мы идём к Корусанту, над которым сейчас идёт яростный бой. Бой, который может стать решающим в этой войне. Наш долг - защитить сердце Республики. Я надеюсь, что каждый из вас выполнит свой долг. Не могу обещать, что все из вас увидят завтрашний день - но с уверенностью могу сказать, что мы победим. Противник превосходит нас числом - но мы крепкие ребята, да и нам есть чем удивить противника. Сегодня я жду от каждого из вас максимальной эффективности, мастерства и упорства. Я верю в вас, верю в нашу победу - ведь иначе и быть не может! А сейчас... Всем кораблям - совершить гиперпрыжок!
  
  ***
  
  Подняв голову, Сумераги выругалась, после чего приблизила микрофон гарнитуры, болтающийся на её шее.
  
  - Блэм! Что там с артиллерией?!
  
  - Вывел одиннадцать единиц, остальные...
  
  - Срочно начинай вести огонь - противник входит в атмосферу, минуя планетарный щит!
  
  - Де... Сейчас... Координаты?
  
  - Два-Восемь Шесть, склонение пятнадцать! Высота сто шестьдесят километров!
  
  - Принято!
  
  Дав указания клонам, сидящим в мобильном командном пункте - стационарные системы были забиты помехами, обзорные экраны шли рябью, и она решила использовать небольшой клоновский мобильный командный пункт, установленный с помощью одной из грузовых LAAT на крыше одного из зданий - там, где обзор был самым оптимальным. Вновь переключившись на происходящее, первый лейтенант начала пристально следить за сражением, разгорающимся в небесах...
  
  Когда раздался сигнал тревоги, они подумали, что это тревога - учебная. Сама мысль о том, что противник нападёт на Корусант прямо сейчас, казалась бредовой и не заслуживающей внимания. Однако, это было так. Сражение, развернувшееся в космосе, было отчётливо видно даже без специальных приборов - настолько много кораблей было там, настолько интенсивным был огонь с обеих сторон...
  
  Поначалу им не был понятен замысел противника, и они посчитали, что сражение затронет только орбиту Корусанта, и, в меньшей степени - его атмосферу. Флотские офицеры во главе с Ринауном в срочном порядке начали поднимать эскадрильи истребителей и бомбардировщиков, чтобы обеспечить прикрытие казарм от атак "Стервятников" и "Гиен". В распоряжении офицеров было несколько десятков кораблей - но... В основном это были "Гозанти" и "Мародёры", малопригодные для линейного сражения, а на новеньких "Арквитенсах" зачастую не было не только офицеров, способных командовать кораблём, но и команд: корабли поступали прямо с верфей, укомплектованные минимальным перегоночным экипажем... Идею наскоро сформировать экипажи из наличных средств после бурного обсуждения было решено отбросить. Были более лёгкие способы для самоубийства, да и ставить канонирами капитанов и других офицеров - это уже чересчур.
  
  А потом... Потом стало ясно, что противника начинает высадку десанта, как минимум в трёх точках, одной из которых являлись казармы военного комплекса, где были развёрнуты и подразделения формируемой системной армии "Мерн-Тринадцать". То есть - дроиды обрушатся прямо им на головы, и, судя по количеству кораблей, их будут миллионы.
  
  С подачи Блэма, Сумераги приняла командование наземными силами на себя, отправив клона организовывать огневую поддержку, сама же начала разрабатывать план противодействия вторжению. Женщина понимала: решения должны быть просты и эффективны, а потому не заморачивалась с изысками. По всему расположению отрядов была объявлена тревога. Получив чёткие приказы, разумные немного успокоились и начали действовать. Клоны и солдаты вспомогательных войск возводили оборонительные линии из всего, что попадалась под руку: листов металла, контейнеров, аэроспидеров и прочего; всё, что могло стрелять быстро и далеко - на вроде Z-6 и встречавшихся на вооружении вспомогательных частей тяжёлых станковых бластеров, устанавливалось на крышах зданий. Попутно из ангаров выводилась боевая техника. Все готовились к отражению воздушной атаки, а потому важен был каждый ствол. АТ-ТЕ подводили к стенам и по ним частично задирали корпус вверх: это позволяло вести зенитный огонь из их пушек.
  
  Шагоходы АТ-РТ и АТ-RT рассредотачивались по территории, готовые выступить в качестве высокомобильного ударного резерва на тот случай, если противнику удастся высадить свою бронетехнику. ААТ были опасны с фронта, но с тыла были практически беззащитны, к тому же, там броня была существенно тоньше...
  
  - Внимание! - голос клона отвлёк её от размышлений, - Маршал Блэм сообщает, что установки готовы к открытию огня!
  
  - Хорошо! Всем орудиям - огонь!
  
  Лучи лазерных пушек SPHA устремились ввысь, где сошлись на ближайшем корабле сепаратистов. Мгновение - и "Щедрость", который палил куда-то из своих тяжёлых бластерных пушек, исчез во вспышке взрыва. Ему хватило бы и трёх-четырёх попаданий столь мощных орудий, но Блэм решил перестраховаться и ударить изо всех стволов.
  
  - Противник начал высадку! - один из офицеров указал на небо, - Десантные баржи! Десять... двадцать... Их больше сотни! И бомбардировщики! Внимание, "Гиены" заходят на огневые позиции тяжёлых орудий!
  
  "А наших птичек всего-то ничего! Надолго они их не задержат, тем более, у противника подавляющее численное преимущество. Надеяться на зенитный огонь было бы чересчур наивно".
  
  - Всем войскам - открыть огонь! Операторам орудийных комплексов - вы уснули там? Жмите на гашетки! Блэм, заканчивай с SPHA - там справятся без тебя. Готовься выдвинутся к лётному полю BG-8 - противник скоро прорвётся через наш огонь!
  
  Близкий разрыв едва не сдул с неё кепи. Ли Норьега плотно сжала зубы
  
  "Нужно продержаться, нужно просто продержаться. Ничего сложного, мы это уже делали. Нужно только продержаться".
  
  ***
  
  Найдя относительно небольшой уголок пространства, сразу перед одной из лестниц, ведущей на верхние уровни мостика, я решил, что именно здесь мы расположимся с падаванами на время боя. Обзор на экраны был приемлемым, а пространство - ровным и не занятым приборными панелями и креслами операторов. С другой стороны, на глаза при медитации не полагаются, так что эти факторы были малосущественными...
  
  Жестом указав девочкам на пол, я без церемоний уселся в позу для медитации. Асока тут же уселась рядом, а вот Бет нерешительно замерла.
  
  - Учитель... Вы же должны знать, что я не смогу справиться с такими сложными техниками Силы. Я просто... не могу.
  
  "Вот же... И чего она такая нерешительная? Или просто не уверена в собственных силах? Привыкла, что любые её попытки выполнить что-либо сложное обречены на провал? Надо над этим поработать".
  
  - Так. Я учитель твой, или кто? Садись рядом... И дай свою руку.
  
  Энвандунг протянула мне свою ладонь, которую я ободряюще сжал.
  
  - Для чего это, мастер?
  
  - Так мне легче будет установить с тобой связь. С Асокой то проблем нет, но это особый случай.
  
  - Давай, Бет. Ты сможешь, я верю в тебя, - первая моя ученица решила подбодрить вторую, но ей явно не хватало уверенности в голосе.
  
  Тут к нам приблизился Миттермаер в компании Кобаяши, Клейрмур и Таркина.
  
  - Сэр... Как мы будем организовывать взаимодействие кораблей нашего отряда, учитывая, что связь нестабильна?
  
  - Я как раз сейчас занимаюсь решением этого вопроса.
  
  Люди переглянулись, явно не понимая, что я имею в виду. Потому, пришлось кратко пояснить:
  
  - Джедайские штучки, господа офицеры. Долго объяснять... Кстати. У вас готов план боя?
  
  - Да, сэр. Мы выйдем вот в этой точке, - Кобаяши указал на одну из отметок на голокарте, - Затем немного сблизимся с противником. Они должны знать, что на нашем корабле устаревшие орудия, и не примут нас всерьез. Таким образом, мы обрушим на них шквал огня тогда, когда они этого не будут ждать. А дальше... дальше будем действовать по обстановке.
  
  - Полагаюсь на вас, господа. А сейчас... Я бы попросил оставить нас. Нужно сосредоточится.
  
  - Ясно, сэр! Мы будем на своих постах.
  
  В голове раздался голос тогруты.
  
  Учитель?
  
  Ты готова, Асока?
  
  Всегда готова.
  
  Тогда... помоги мне с Бет.
  
  - Таллисибет. Попробуй почувствовать нас. Просто... зови.
  
  Сосредоточившись, я свободной рукой обхватил рукоять меча и вытянул её вперёд, держа рукоятку перпендикулярно полу. Это была основная поза для техники, называемой Центром Бытия, или же второй ступенью медитации. Это, конечно, не говорило о том, что я взобрался на вторую ступень, совсем нет. Я всего лишь уцепился за неё пальцами. До третьей же ступени - Подвижной медитации, мне было как... как до Рилота пешком. Не говоря уже о той штуке, которую вытворял Люк Скайуокер - Левитационная Медитация, или как там её... Это вообще вершина мастерства, доступная немногим... Ну или тем, у кого мидихлориан, как промилле в крови алкаша.
  
  Наконец, я почувствовал, что плоды моих действий принесли успех - наши сознания стали ближе.
  
  Таллисибет... Таллисибет!
  
  Учитель... Это... Это потрясающе. Я чувствую вас... И Асоку... И сразу обоих - так ярко... Ой, мы же не говорим - но говорим...
  
  Девочку явно захлестнули эмоции. Асока тоже была рада за... подругу? Да, точно. Здесь, в слиянии разумов, было невозможно соврать. Я не видел мыслей самой тогруты, но ощущал их отголоски: она считала Энвандунг другом. В мыслях самой Бет было трудно разобраться. Всё же, ей не хватало умения и сил. Если бы не прямой контакт, то, боюсь, мы не смогли бы продвинуться так далеко.
  
  Я же говорила, ты сумеешь!
  
  А теперь, когда вы поболтали, может, сосредоточимся?
  
  Простите, учитель. - хором ответили девочки. - Что нужно делать?
  
  "Прислушайтесь к своим ощущениям. Присмотритесь к окружению. Не глазами. Используйте Силу. Почувствуйте... Корабль. Людей. Его мощь. Энергию в его реакторах. Прочность брони. Эта мощь подчинена вам. Вы можете управлять всем этим, но - двумя способами. Нам, кроме слова, доступна ещё и мысль. Мысль быстрее слова - используйте её. Слова могут быть пусты, но чувства, мысли - они всегда полны красок. Словом можно вселить уверенность в людей, но мысли действуют во много раз лучше. А теперь... Готовьтесь. Скоро мы выйдем из гиперпространства, и тогда... Тогда мы поведём корабли в бой".
  
  ***
  
  Ади Галлия, как джедай, была довольно сдержанной, но сейчас... Она бы не отказалась от парочки крепких словечек. Положение было критическим. Бой протекал... сложно.
  
  Поначалу, добравшись до ангара храма, толотианка была уверена в скорой победе. Сорок четыре джедая-аса на своих истребителях, каждый из которых был практически индивидуален, являлись грозной силой. Киливайн Реус на своей салатовой "Диомаре", Мавра Занн на своей голубой "Н"арр", Зивен Рой на жёлто-зелёной "Ускользающей Тени"... Все они были мастерами в своём деле - пилотировании истребителя.
  
  Однако, едва они поднялись в космос, как стало понятно: их навыков хватает только на то, чтобы выжить. Некоторые "Дельты" были оснащены пусковыми установками для протонных торпед, но шанса использовать их не представлялось. Слишком много было врагов, и думать приходилось не об атаке вражеских кораблей или истребителей, а только лишь о маневрировании и выходе из-под обстрела. Да, им всё же удалось сбить два фрегата и повредить один "Предусмотрительный", но прорваться к транспортникам Торговой Федерации они так и не смогли. Потери же... Они потеряли троих. Причной гибели джедаев стала плохая координация действий: связь то пропадала, то появялась.
  
  Затем часть сражения переместилась в атмосферу планеты, и Ади решила разделить отряд, отправив половину на помощь защитникам планеты. С остальными же она вновь и вновь пыталась пробиться к десантным баржам, которые беспрепятственно вылетали из обширных трюмов "Барышников и устремились вниз, к поверхности планеты.
  
  Да, защитники тоже не зевали, и при любом удобном случае были не прочь покрошить нападающих на металлолом. Из района казарм, заметных даже из космоса, били тяжёлые лазеры и турболазеры, которые отгоняли вражеские корабли от этого района и препятствовали их входу в атмосферу и началу орбитальной бомбардировки. А судя по дымным шлейфам, не все десантные баржи достигли поверхности.
  
  В других же местах - таких, как Галактический Космопорт - сопротивление было слабым, и дроиды беспрепятственно достигали поверхности планеты. А это значило, что клонам во главе с теми джедаями, что остались на поверхности, предстояло много сложной работы.
  
  Тем временем подкрепления всё прибывали и прибывали, но нарушить строй врага так и не удавалось. Едва "Охотники" приближались к кораблям противника, дабы прорваться через их "зонтик" к линкорам Торговой Федерации, как дроиды сосредотачивали на них свой огонь, и либо заставляли отступать, либо, если капитаны кораблей были настойчивы, уничтожали.
  
  А потом над Корусантом на несколько мгновений взошло новое солнце. Как ей удалось понять из обрывков сообщений, командование сектора пошло на крайние меры, отправив несколько грузовозов, доверху забитых топливом, протонными бомбами и взрывчаткой, на таран. из-за плотного огня, прорвался всего один - но и его хватило с головой. Взрыв практически испарил один их огромных кораблей противника, и вывел из строя ещё дюжину. В эту брешь устремились вышедшие из гиперпространства "Охотники" и другие боевые корабли числом более полусотни. Хотя числа тут не играли большой роли. У противника было около двухсот семидесяти кораблей, Республика постоянно подтягивала резервы, и уже сейчас на экране бортовой деки высвечивалось восемь сотен отметок республиканских кораблей. Однако, пять сотен из них были всего лишь корветами и фрегатами, а "Охотников" не набиралось и сотни.
  
  Тут её картина мировоззрения была несколько нарушена, и женщина едва не начала тереть себе глаза. Её взгляд выловил огромную рукоятку светового меча... Впрочем, Ади быстро поняла, что это всего-навсего корабль. Судя по тому, что его обстреливали корабли дроидов - он был на стороне Республики. Чуть поодаль вслед за этим дредноутом следовало около двух дюжин кораблей поменьше - в них джедай сразу же угадала "Дредноуты". Все эти корабли вели интенсивный обстрел противника - но сами стояли на месте, в паре десятков километров от места свалки.
  
  - Внимание, отходим для перестроения в сторону того "цилиндра"! - сообщив новый приказ остальным джедаям-истребителям, женщина направила свою "Эфирную Фею" прямо к построению этого необычного отряда.
  
  Пара минут - и они вырвались из хватки "Стервятников" - многочисленные зенитные орудия кораблей поставили непроницаемую для дроидов завесу, которую те не смогли преодолеть. В центре построения их встретило несколько эскадрилий "Лавин" и "Z-95", которые прикрывали эти корабли.
  
  Понаблюдав с минуту за тактикой этого отряда, его слаженными действиями - и это при том бардаке, что творился на всех частотах! - Ади поняла, что узнаёт этот стиль боя. Женщина решительно активировала систему связи, призывая на помощь Силу. "Только бы она заработала".
  
  - Викт! Это ты тут на дредноуте приперся?
  
  И её чаяния оправдались. Видимо, у этого корабля была мощная система связи - чем ближе она к нему подлетала, тем отчётливее был сигнал.
  
  - Ма...стр Га...лия? - голос джедая был несколько отрешённым. - Я тут ... пролетал, см...трю - бой идёт. Дай, думаю, поздороваюсь...
  
  - Не в твоих привычках отсиживаться вдалеке от боя. Что задумал, парень? Очередная оголтелая атака из тех, что я видела?
  
  - А у меня есть выбор?
  
  - И то верно... Мы можем пополнить боезапас? Я не собираюсь пропускать такое зрелище!
  
  - Без проблем... Держите курс на "Акаги"... Головной "Одобряющий" в центре построения...
  
  - Принято, - Ади Галлия развернула свой истребитель, - Говорит "Падающая звезда". Всем птичкам идти за мной. Мы пополним запасы, а затем вступим в бой.
  
  Уже в ангаре БДК, в тот момент, когда техники обслуживали Дельты-7, к ней подошла мастер-джедай Мавра Занн. Тви"лечка поинтересовалась:
  
  - Я чувствую нечто странное... На том корабле кто-то из магистров? Или мастеров?
  
  - Что ты имеешь в виду?
  
  - Я чувствую... в Силе... Этот джедай использует довольно редкие техники - как минимум Боевое Слияние.
  
  Ади Галлия машинально начала перебирать информацию в своей голове. Боевое Слияние, или Слияние Силы - это техника Силы, благодаря которой можно было объединить несколько разумов одарённых существ. Тонкости Боевого Слияния были известны в старом Ордене, хотя оно редко практиковалось, так как являлось опасным. Но... Боевое Слияние помогает сконцентрироваться и улучшить навыки одарённых существ, находящихся в слиянии. Кажется Оби-Ван Кеноби предупреждал, что Боевое Слияние несёт огромную опасность и для безопасного погружения всех участников нужен могущественный мастер-джедай.
  
  - Ты уверена?
  
  - Вполне. Ты знаешь, что я была падаваном Джаруса К"Баота? Так вот. Только у него я чувствовала подобную мощь...
  
  - Хм-м. А ведь Викт не особо силён...
  
  - Это он? Тот самый?
  
  - Да.
  
  - Ха-ха-ха! - рассмеялась тви"лечка, - Не смеши меня, Ади. Этого "слабака" проткнули световым мечом, а он до сих пор не слился с Силой. Много ты знаешь джедаев, способных на такое?
  
  Ади мгновенно сориентировалась.
  
  - Ты хочешь?..
  
  - Да. Викт должен включить нас в свою "группу".
  
  - Но... - Галлия обвела взглядом ангар корабля, - Нас почти две дюжины...
  
  - Это прекрасно. Чем больше разумов объединено в Боевом слиянии, тем большей мощью они обладают. Но это ещё не всё. Находясь в слиянии, одарённые непроизвольно делятся своими навыками. Более слабый становиться сильнее, сильный - ещё немного, но сильнее. Давай, Ади, это наш единственный шанс.
  
  - Викт, - ты слышишь меня? - магистр вновь активировал свой комлинк. Здесь, на кораблях Викта, связь каким-то чудом работала.
  
  - Да, магистр.
  
  - Ты там часом Боевым Слиянием не пользуешься?
  
  - Вообще-то... не только им. А что?
  
  - Нужна помощь, - Ади Галлия стала излагать ему предложение Мавры.
  
  ***
  
  "Что... Где я?"
  
  Шаак Ти попробовала пошевелится, однако тело не слушалось, придавленное тяжестью. Болело абсолютно всё, но самая острая боль поселилась в правом боку. "Кажется, я сломала пару ребер. Но что произошло?"
  
  Она начала перебирать свои воспоминания.
  
  "Атака Сепаратистов на Корусант. Поручение Йоды - позаботится о Канцлере. Ангар Храма, клоны, канонерка... Полёт... Взрыв, падение... Судя по всему, их сбили. Вражеский "Стервятник"? Они так быстро прорвались? Возможно. Но... Время! Время безнадёжно уходило..."
  
  Тут лист металла, который закрывал ей обзор, исчез, а звуки вернулись. Увидев шлемы клонов, тогрута поняла, что они начали разбирать завалы.
  
  - Генерал! Вы в порядке? Я капитан Динс, Сто пятьдесят Седьмой Звездный Легион, Силы Обороны Корусанта, - клон протянул ей руку, помогая выбраться из развалин. Судя по всему, они проломили крышу какого-то здания.
  
  - Сколько времени прошло?
  
  - Эм... - клон взял небольшую паузу, - Ваша машина рухнула здесь почти час назад.
  
  "Сила... Целый час!" Шаак Ти окинула себя критическим взглядом. Плащ был безнадёжно испорчен, и более походил на лохмотья обитателей нижних уровней Корусанта, нежели на одеяние джедая. Скинув его, тогрута осталась в короткой безрукавке и обтягивающих шортах.
  
  - Мне нужно немедленно попасть в Сенат!
  
  - Принято, генерал. Но лететь опасно - в том районе идёт бой, как и в самом здании...
  
  - А как Храм Джедаев? - с замиранием сердца спросила женщина.
  
  - Насколько мне известно, боя там нет. Жестянки выдвинулись к Сенату из района Галактического Космопорта. Там их опорная база. Что касается Казарм, то там сейчас очень жарко. Тринадцатый Легион - может слышали? Эти парни настолько круты, что практически остановили высадку дроидов в том районе, и сейчас не дают тем жестянкам, что всё же высадились, развить успех... Мэм, вам необходимо в больницу. Вы ранены...
  
  - Не важно. Летим. Мне нужна пара бойцов, - джедай бросилась к стоящему челноку. - Пилот! Немедленно доставьте меня в Сенат! Мне нужно в кабинет Канцлера! Двадцать третий уровень, большое панорамное окно!
  
  - Есть, мэм! Держитесь! - едва она и четверо клонов забежали в челнок, как пилот взмыл в воздух, на ходу закрывая аппарель. Шаак Ти начала медитировать, пытаясь отогнать боль - но получалось слабо.
  
  - Пилот! Что там?
  
  - Как раз подлетаем, мэм... Там идёт бой - из окна вылетают бластерные заряды...
  
  - Открывай аппарель! Я сойду!
  
  - Приготовьтесь - нас немного потрясет.
  
  Активировав меч, Шаак Ти стала считать мгновения. Едва аппарель приоткрылась достаточно широко, она разбежалась и прыгнула. Ещё мгновение - и она, перекатившись по полу, разрубила первого дроида... А затем она полностью отдалась бою.
  
  Через минуту всё было кончено. Используя Силу, тогрута дёрнула защитные створки прохода в кабинет Канцлера, закрывая их. Только после этого она осмотрелась.
  
  В помещении было несколько разумных, и всё указывало на то, что они чудом уцелели. Сразу перед входом лежали тела двух гвардейцев, а также несколько десятков дроидов. Не все из них были уничтожены из бластеров - несколько разлетелись от мощных ударов, а один В-2 и вовсе был пришпилен к стене чем-то вроде посоха. Приглядевшись, джедайка опознала в нём посох спикера Масс Амедды. За одной из статуй пряталась сенатор Падме Амидала. В её руках было оружие одного из гвардейцев. Из второй винтовки, положив её на стол, стреляла другая девушка - тоже сенатор. Кажется, её зовут Райо... Канцлер же лежал за своим столом, прикрытый телом спикера.
  
  Как только в кабинет проникли клоны, находящиеся там будто отмерли. Панторанка выпустила из ладони рукоятку бластера и схватилась за плечо. Клоны, не сговариваясь, начали доставать медпакеты.
  
  - Магистр Ти? - Палпатин с трудом поднялся с пола. - Не представляете, как я рад вас видеть...
  
  - Простите за задержку, канцлер... - Внезапно всё здание заходило ходуном - и в тот же миг голову женщины прострелила неимоверная боль.
  
  "Смерть... Очень много смертей".
  
  - Что случилось? - со страхом в голосе спросила сенатор от Набу.
  
  - Хатт, - клон-капитан стянул свой шлем, - Пилот говорит, что на южную оконечность города рухнул один из этих огромных кораблей жестянок. Судя по всему, рванул реактор... Какие будут приказы, генерал.
  
  - Доставьте нас... В Храм. - прохрипела женщина. - Там... безопасно.
  
  ***
  
  Это походило на безумный ночной кошмар.
  
  Небеса Корусканта полыхали войной. Искусственный дневной свет, который проливали на планету орбитальные зеркала, перемешивался с голубоватыми ионными выхлопами и звездными вспышками разрывов, временами настолько мощными, что были ярче солнечного света. В атмосферу дождем рушились обломки, обращаясь в полете в дымные перепутанные ленты. Небо в ночном полушарии рассекали зловещие кометы, вокруг роились огненные пятнышки светляков.
  
  Не все обломки сгорали, падая. Да и как может сгореть целый корабль, предназначенный не просто для полёта в космосе, но - для боя в космосе. И тогда, достигая поверхности, эти глыбы металла пробивали уровни городской застройки, порой достигая каменного основания. Разрушения, вызванные этими падениями, были огромны - но видны лишь из космоса. Сторонним наблюдателям они казались лишь вспышками вдалеке...
  
  Вполне естественно, что столь зрелищное действо привлекло сотни тысяч зрителей. Расположившись на улицах и крышах домов, они взирали на небо, используя как свои глаза, так и специальные приборы - бинокли или визоры шлемов. Большая часть из них была обычными гражданами, которые с неприязнью относились к войне. Однако можно было погрешить против истины, сказав, что они не находили зрелище прекрасным, и даже угроза их жизни не могла заставить их оторваться от завораживающей картины.
  
  Вблизи бой выглядел по-иному. Светляки - дюзы истребителей. Тонкие светящиеся цепочки ярких огоньков - залпы турболазерных батарей. Кометы - военные корабли. Бой вблизи - шквал смятения и паники, залпов, проносящихся впритирку от твоего истребителя. И кабина звенит сломанным мегафоном. Прямые попадания ракет, от которых дрожит корпус твоего крейсера и погибают те, с кем ты тренировался и ел, играл и смеялся. Бой вблизи - отчаяние и ужас, сжигающая внутренности уверенность, что вся Галактика пытается убить тебя.
  
  Ошарашенные граждане в ужасе наблюдают не по эфиру голографической сети, но вживую, как разворачивается сражение. Каждый знает, что война идет трудно. Каждый знает, что убивают и берут в плен все новых джедаев, что республиканскую армию методично выбивают из одной системы за другой, но такое...
  
  Удар в самое сердце Республики? Вторжение на сам Корусант? Как такое произошло? Никто не знал ответа на этот вопрос, но факт оставался фактом. Боевые дроиды шагали по улицам, сея смерть и разрушение.
  
  Ночной кошмар, но никто не может проснуться.
  
   ***
  
  Эйфория, захлёстывавшая меня в начале боя, прошла. Сейчас, спустя четыре часа после нашего прибытия - и почти шесть после начала атаки - из всех эмоций осталась только усталость - но я попросту не мог её себе позволить. Слишком многое было на кону. Слишком много жизней зависело от меня, чтобы заставить какой-то там усталости бросить своё дело...
  
  Не знаю почему, но мне было трудно использовать Боевую Медитацию. Может быть, оттого, что слишком много разумных сражалось рядом? Возможно. В этот раз моим пределом стало управление "Изысканным" и теми "Дредноутами", что прибыли с со мной. Другие же корабли... Я и не пытался брать их под контроль - слишком велико было напряжение.
  
  Зато боевое слияние удавалось на редкость хорошо, что заставляло меня гордиться собой. Не каждый джедай сможет вытянуть объединение более чем двух дюжин разумов. Но, оно того стоило. Джедаи, ведомые магистром Ади Галлией, летали так, что дух захватывало. Только за последний час боя они, потеряв всего одного пилота, уничтожили более двух тысяч "Стервятников" и "Гиен", пытающихся прорваться к нашим кораблями, чтобы атаковать их.
  
  Правда, был момент, когда всё чуть не рухнуло. Одновременно всех нас накрыло ощущение смерти многих... чёрт, даже не миллионов - а сотен миллионов разумных, возможно, что и миллиардов... Раскалённые иглы прошили наши мысли, а крепкие тиски сжали наши сердца. Я просто не понимал, что делать. Некоторые из джедаев начали падать - или же просто сходить с ума. Даже я потерял связь с реальностью, зависнув на самом крае.
  
  Думаю, нас спасла Таллисибет. Робкая звёздочка, без устали полыхающая Светом, удержала нас, не дала скатится во Тьму. И всё же, эта заминка стоила нам многих жизней. Но...
  
  Мы продолжали вести бой просто потому, что не могли остановиться.
  
  Тем более, именно сейчас мы были близки к своей цели - прорваться через оборону противника и атаковать транспортники. И останавливаться было нельзя. Не теперь, когда мы потеряли шестнадцать из двадцати четырёх "Дредноутов", не тогда, когда "Изысканный", лишившись половины своих орудий, медленно, но верно превращался в оплавленный кусок дюрастали.
  
  Правда, я не видел этого вживую, а только лишь чувствовал. Пытаться что-то рассмотреть на обзорных экранах я и не пытался - глаза застилала кровавая пелена. Кажется, кровь шла и из носа, но это было обычным делом. И только на периферии чувств, звучали голоса, пробивающиеся из обычной реальности.
  
  - Пусковая установка номер четыре взорвана!
  
  - Запечатать отсек Ди-Сорок-Семь!
  
  - Орудие шесть выведено из строя!
  
  - Запитать установку Эйч-2 по резервному каналу! Ремонтной бригаде Ди-Эф-5, немедленно начать монтаж силовой линии через коридоры 2-А-5 и А-2-Е.
  
  - Медицинская помощь требуется в отсеке шестнадцать. Ближайшей бригаде медиков немедленно выдвинутся в указанный отсек!
  
  - Внимание! Противник выстраивает плотное построение! Четыре корабля типа "Бунтарь"-переросток и восемь фрегатов "Щедрость"! Два "Предусмотрительных" заходят с флангов!
  
  - Капитан! Нужно врубать дефлекторы!
  
  - Нет! Всем внимание - основной двигатель на полную мощность! Отключить маневровые! Активировать бортовые проекторы корпускулярного щита! Дефлекторным - продолжать накопление мощности!
  
  - Твою мать!.. Всем отсекам, подготовиться к столкновению! Закрыть амбразуры протонных орудий! Носовые масс-драйверы - максимальная скорострельность!
  
  - Боеприпасы на исходе!
  
  - Плевать! Высадите всё! Нам нужен проход! Приготовится! Огонь!
  
  - Поднажмите, парни! В этот раз мы точно прорвёмся!
  
  ***
  
  ТХ-07 качнул головой. Тщательно выверенная операция дала трещину. Всего один республиканский корабль решил исход схватки. Точнее, один разумный. Дроид-тактик без труда узнал характерный почерк этого джедая - но время было потеряно. Он слишком поздно распознал эту угрозу, чтобы что-то противопоставить ей. Теперь же этот двухкилометровый корабль громил транспортные суда, а в пробитую им брешь в обороне устремлялись всё новые и новые корабли.
  
  А ведь всё складывалось практически идеально. Под прикрытием кораблей десант устремился к планете, и захватил плацдарм. Правда, в одной из точек высадки было встречено сильное сопротивление - было потеряно около семидесяти процентов транспортных средств, выделенных на этот район - но подобное развитие ситуации было в рамках прогнозов. Зато во второй основной точке высадки всё прошло гладко. Не встречая сопротивления, дроиды покидали трюмы десантных барж, и растекались по уровням города, планомерно захватывая пространство. Особый ударный отряд, состоящий из нескольких авангардных полков, выдвинулся к Сенату.
  
  Да, перед ним не стояла задача захватывать это здание, равно как и Храм Джедаев, но, после подбора вариантов действий, сообразуясь с полученными от командования распоряжениями, Ноль-Седьмой заключил, что подобное развитие событий наиболее отвечает требованиям задания: "нанести эффективный отвлекающий удар, дабы оттянуть силы джедаев и республики из Внешнего Кольца в миры Ядра и Колоний". Для этого ему были выделены три сотни кораблей, которые, как было сказано в том же приказе, "могут быть потеряны, если нанесут флоту Республики ощутимый урон".
  
  Теперь же поражение замаячило на горизонте слишком рано. Дроид был уверен, что сможет продержаться ещё как минимум девять часов, перемалывая подходящие отряды кораблей противника, и вместе с тем - обеспечивая прикрытие десанту. Однако все сроки были сорваны. Прикинув шансы различных вариантов действия, Ноль-Седьмой принял оптимальное решение.
  
  - Внимание. Организовать эскорт для флагмана из пяти кораблей типа "Бунтарь". Мы покидаем эту систему. Остальным кораблям продолжать вести бой до самого конца. Подразделениям на поверхности продолжать выполнение боевых приказов...
  
  ***
  
  Дёрнув головой, Бет поняла, что задремала. Бросив быстрый взгляд на учителя, голова которого лежала на её коленях, девушка вздохнула. Он был по прежнему без сознания - но жив. Улыбнувшись, она погладила его по волосам.
  
  С тех пор, как окончился бой, прошло уже более часа. Всех раненых разместили по уцелевшим каютам. Учитель тоже был помещён в одну из них, а падаваны по очереди приглядывали за ним.
  
  - А что это вы тут делаете? - вкрадчивый голос Асоки заставил девушку вздрогнуть.
  
  - Э-э-э... ничего... Просто я... - Бет ощутила, что против воли краснеет. Однако тогрута, кажется, не заметила этого.
  
  - Ну ладно, - плюхнувшись на краешек койки, она провела ладонью по руке джедая. - Эм... Он не приходил в себя?
  
  Таллисибет покачала головой.
  
  - Нет. Я волнуюсь за него. Он был весь в крови...
  
  - Да... Учитель опять получит выволочку от магистра Вокары, - тогрута улыбнулась. - Но, как и в прошлые разы, это его мало заботит. Знаешь, - тон Асоки неожиданно стала серьёзной, - Учитель однажды сказал мне: "Я буду защищать тебя, чего бы мне это не стоило. всегда". Думаю, раз теперь ты тоже его падаван, то эти слова относятся и к тебе.
  
  - Ты правда так думаешь?
  
  - Да. Я... довольно хорошо его знаю...
  
  - Тогда... Нам следует поблагодарить его.
  
  - Ага. И отругать, - Асока наставительно воздела свой палец.
  
  - За что? И будет ли это вообще уместно.
  
  - Ну как за что? Нас то он защищает, а кто тогда защитит его?
  
  - Наверное... мы?
  
  - Верно. Кому ещё этот балбес нужен?
  
  ***
  
  Солнце, садящееся за окнами Башни Совета, окрашивало её в кроваво-красное - как будто сама природа напоминала о том, что творилось несколько часов назад. Присутствующие члены совета были мрачны как никогда. Из-за чрезвычайной обстановки Совет проходил в урезанном составе. В виде голограмм присутствовали все магистры, которые были вдали от Корусанта, кроме Пло Куна, который не выходил на связь, а магистр Ранцизис десять минут назад отключился, сославшись на срочные дела. И только тогрута вместе с Йодой занимали свои кресла - остальные джедаи были сейчас там, на поле боя: десант дроидов продолжал сопротивление.
  
  Шаак Ти устало перевела взгляд на голограмму джедая-целителя.
  
  - Насколько всё плохо?
  
  - Знаете, выглядит гораздо хуже, чем есть на самом деле. Генерал Викт без сознания, но под присмотром своих учениц. Дроид-доктор уже осмотрел его и ввёл необходимые препараты. Остаётся только ждать.
  
  - В чём проблема?
  
  - Корабль представляет собой огромный спёкшийся кусок металла, испещренный кратерами, проникнуть внутрь него в данный момент невозможно. Техники клянутся, что работы не менее чем на двенадцать часов. Мы пробовали вскрыть его собственными силами, но проковырять броню этого корабля непросто даже световыми мечами... Хорошо ещё, что связь с ними осталась.
  
  - Да... Не покривлю истиной, сказав, что он совершил невозможное. - Оби-Ван Кеноби отложил датапад, - Судя по отчёту, его "Неудержимый"... как там его... А, "Изысканный"... уничтожил или повредил около сорока кораблей противника, в том числе - четыре сепаратистских дредноута.
  
  - Его отряды на земле действовали не менее успешно, - ответила тогрута. -
  
  - Да. - Ки-Ади-Мунди словно очнулся, - Что там с обстановкой?
  
  Оби-Ван Кеноби, на лице которого всё ещё были заметны следы копоти, приобрело не читаемое выражение. Тяжело вздохнув, человек начал говорить:
  
  - Высадка дроидов на участке Казарм провалилась. Через заградительный огонь прорвалось всего около семи десятков барж, десант которых был практически мгновенно уничтожен. В районе Космопорта же всё сложилось наихудшим образом: мы до сих пор пытаемся прорвать оборонительный периметр дроидов. Магистр Винду вместе с Магистром Фисто сейчас продвигаются вглубь захваченных районов, дабы вывести из строя источники энергопитания. Это чрезвычайно важно, так как без подзарядки большинство дроидов продержится не более пяти-шести часов. Ади Галлия сообщила, что нанести точечные удары с воздуха невозможно. Дроиды установили зенитные орудия, а также тяжёлую артиллерию. На данный момент, наступление осуществляется на семи участках. Но не это самое печальное. Как вам известно, передовые отряды дроидов оттуда смогли прорваться даже к Сенатскому комплексу. Бои шли прямо на улицах, а один из отрядов прошёлся по самому Сенату. Погибло восемьдесят семь сенаторов. Жизнь Канцлера была в опасности, но благодаря счастливой случайности, а так же отважным действиям спикера Масс Амедды, сенаторов Амидалы и Чо он остался невредимым.
  
  - Каковы потери среди населения Корусанта?
  
  - По последним данным, погибло около семи миллиардов разумных. Пострадало несколько десятков миллиардов... Основная часть - от падения кораблей на поверхность. На южной оконечности Галактического города зияет трёхкилометровая пробоина от падения "Инсургента" - так называется тот укрупнённый "Бунтарь". Разрушена инфраструктура, повреждены несущие конструкции нескольких городских кварталов. В отражении штурма погибло уже шестьсот тысяч клонов, которые уничтожили до семи миллионов дроидов только на поверхности... А ведь по нашим подсчётам, их высадилось не менее двадцати миллионов.
  
  Тут активировалась система дальней связи, тревожно мигая красным светом.
  
  Джедаи переглянулись, затем Йода движением руки активировал проектор.
  
  Перед ними появился адмирал Юларен.
  
  - Генералы. Командующий. Час назад Ботавуи был атакован силами КНС, в числе которых был этот корабль. - перед джедаями появилось изображение необычного корабля. Миг - и рядом с ним возникло изображение "Охотника".
  
  Сэйси Тин поражённо ахнул.
  
  - Это в масштабе, да?
  
  - Именно. Положение серьёзное. Нас вышибли из системы. Нам удалось уйти лишь чудом - один из наших кораблей протаранил вражеский дредноут, но серьёзно повредить его не смог. Это дало нам время на бегство. Я собираю все корабли в Ботанском Секторе, в том числе и из Сил Самообороны ботанов, для организации контратаки, но нам нужна помощь.
  
  - Где Скайуокер? - поинтересовался Кеноби.
  
  - Корабль генерала рухнул на планету. Он был серьёзно повреждён во время боя. Так что, полагаю, сейчас генерал вместе с выжившими организует оборону столицы Ботавуи - Древ"старна...
  
  В свободном кресле появилась голограмма Оппо Ранцизиса. Тот молчаливо дослушал речь адмирала, после чего промолвил:
  
  - Их два... Но этот, судя по всему, не обладает секретным оружием. Возможно, его просто не успели установить...
  
  - Простите? - тогрута, как и остальные, повернулись к тасспиассцу.
  
  - Этот дредноут и есть то секретное оружие КНС, что мы и искали. Только первый корабль обладает огромной кольцевой ионной пушкой, способной выводить из строя целые флоты. Так или иначе, у Сепаратистов два таких корабля. Отряд магистра Пло Куна был атакован в системе Абрегадо. Это сообщил капитан корвета, которому удалось бежать с места боя...
  
  У Шаак Ти появились нехорошие предчувствия.
  
  - Где магистр Пло?
  
  - Я только что получил подтверждение, - Ранцизис сложил руки в скорбном жесте. - Магистр Пло Кун погиб.
  
  ========== Глава 39 ==========
  
  К славе ведет отнюдь не дорога цветов.
  (Лафонтен).
  
  ***
  
  Закрывшаяся дверь отсекла Палпатина от гомона толпы, и человек смог вздохнуть с облегчением. Только что завершилась траурная церемония: телам двенадцати погибших сенаторов предстоял путь на родные планеты, где их похоронят по местным обычаям и порядкам. Но даже в такой момент некоторые политики позволили себе краткие, но содержательные речи, циничная подоплёка которых была Палпатину хорошо видна. Он и сам мог провести несколько выгодных манипуляций - однако на его уровне это были мелкие дрязги.
  
  Сев в мягкое кресло, Палпатин позволил себе расслабиться. Наконец-то можно передохнуть. Ещё бы - главным событием этого дня должна стать речь Канцлера перед Сенатом, которая будет транслироваться на всю Республику. Шив прекрасно понимал - сейчас народу Республики как никогда нужна уверенность в завтрашнем дне. Особенно в свете произошедшего: вторжение дроидов в республиканскую столицу, в самое лоно демократии - Сенат; битва в небесах Корусанта, которую уже окрестили самой масштабной за последнюю тысячу лет; миллиарды погибших в результате падения обломков и целых кораблей; сотни остовов погибших кораблей, бороздящих орбиту планеты, десятки тысяч крупных обломков и бессчётное количество мелких, среди которых находились и сотни тысяч погибших разумных: клонов, людей... Всё это тяжким грузом давило как на жителей самого Корусанта, так и на всю остальную Галактику...
  
  И хоть бы одна хорошая новость - так нет, куда уж там: сводки с фронтов были удручающими. Но он не был бы самим собой, если бы не извлёк из всего этого выгоду и не выправил положение.
  
  Хотя по началу всё шло просто идеально. В начале того дня он получил кодовое сообщение, что Кэд Бейн начинает свою операцию. Со своей стороны Палпатин позаботился о том, что патрулей гвардии, с одной стороны, было не слишком много, а с другой - они надёжно прикрывали его кабинет. К тому же, пара гвардейцев присутствовала и в кабинете. Пара сенаторов - Амидала и молодая панторанка Райо Чо, равно как и спикер Мас Амедда, стали приятным дополнением. Играть на публику приятнее, нежели вести спектакль в одиночестве.
  
  Затем началось вторжение КНС. По плану, который был разработан Дуку, корабли должны были оставаться на дальней орбите и, имитируя атаку на планету, сковать флот Республики. Целью боя должно было стать причинение максимального урона военной мощи Республики. Планета же должна была остаться невредимой. Через полчаса - в идеале - небо Корусанта опустело бы, и преград для активации планетарного щита в виде кораблей и аэроспидеров не осталось бы. Однако... Всё пошло не так, как было запланировано.
  
  Как он это понял? Очень просто: из панорамного окна его кабинета были прекрасно видны вспышки и трассеры выстрелов оборонительных орудий, сотни кораблей на низкой орбите и десантные баржи, идущие на посадку в районе Космопорта и военных казарм.
  
  Вскоре стало понятно, что ситуация вышла из-под контроля. По улицам города носились истребители - "Лавины" и "Актисы", "Стервятники" и "Гиены"; обломки кораблей, оставляя за собой хвосты из дыма и пламени, начали рушиться на город. И, судя по всему, десант дроидов добрался до Сената. И тут стало не до шуток. Система энергоснабжения здания была выведена из строя наёмниками Кэда Бейна, так что закрыть броневые створки, которыми были оснащены спасательные комнаты, а также кабинет Канцлера, было невозможно. Как, в прочем, и открыть обычные - что исключало возможность побега. Они были заблокированы в кабинете.
  
  По доносившимся до них крикам, гвардейцы поняли, что охрана за дверями скоро перестанет существовать, поэтому приказали им укрыться, а сами изготовились к бою. Через пару минут боевые машины вскрыли дверь, и пара дроидов-диверсантов во главе полудюжины B-2 проникла в помещение. Гвардейцы погибли почти сразу, и в дело вступил Мас Амедда. Чагриане и так были сильнее обычных людей, а спикер ещё и выделялся среди своих соплеменников своей статью. К тому же в молодости Амедда увлекался боевыми искусствами. Это позволило ему, пусть и ценой нескольких ран, вывести дроидов из строя своим церемониальным посохом.
  
  Однако угроза не исчезла, и они начали готовится к бою. Амидала сразу же вооружилась гвардейским карабином, и приготовилась отбиваться. "Положительно, эта "королева" в детстве переиграла в солдатиков. И что Энакин в ней нашёл?" Палпатин же позволил себе чуточку приспустить Сокрытие Силы - совсем немного. В том хаосе, что творился вокруг, это было безопасно. Тем более, он и не собирался использовать что-то серьёзное. Так, небольшое внушение, которое легло на благодатную почву чувств и стремлений молодой панторанки; и вот она спустя мгновение подхватила оружие и стала стрелять в наступающих по коридору дроидов.
  
  А когда дроиды пошли в атаку - на этот раз большое количество В-1, Палпатин, лежащий на полу и прикрытый телом спикера, из-под стола легким телекинезом отводил стволы дроидов в сторону. Глупые дроиды и так не отличались меткостью, теперь же их выстрелы летели куда угодно, но не в защитников кабинета.
  
  А потом прибыли джедаи. Признаться, Палпатин справедливо полагал, что они намного быстрее отреагируют на нападение, однако этого не случилось. Ещё немного - и ему пришлось бы применить куда больше Силы, чем он мог себе позволить с Сокрытием. Но всё обошлось, подоспевшая магистр Шаак Ти - вид которой говорил о том, что её путь от Храма до Сената был полон приключений и преград - без труда расправилась с дроидами, после чего эвакуировала их в Храм Джедаев, где они и переждали основные события.
  
  На данный момент, все корабли Сепаратистов на орбите были уничтожены. Экстренные службы, собранные по тревоге с ближайших секторов, в темпе вели сбор обломков. С десантом дроидов тоже было покончено. Джедаи во главе с магистром Винду провели ряд диверсий на энергоузлах, вследствии чего ресурс основных боевых дроидов КНС - В-1 - был выработан за считанные часы. С оставшимися дроидами расправились клоны.
  
  Настало время обдумать произошедшее. И если для него как для Канцлера дальнейшие действия были в общих чертах понятны, то вот для Дарта Сидуса всё было куда как запутаннее. Что это? Грубый просчёт Дуку - или очередная его интрига? Кто ответственен за такой исход? И ведь всё могло обернуться более серьёзными проблемами - но тут вмешался случай в лице Викта, который незнамо как вырвал инициативу у КНС, перевернув сражение в космосе в пользу Республики. Что было несомненным успехом, но - локальным. Как на зло, республиканцы наткнулись на новую игрушку Гривуса, а подручная Дуку, Ассажж Вентресс, на систершипе оного корабля атаковала Ботавуи. Появление кораблей такой мощи не могло не сказаться на моральном духе как обычных граждан, так и офицеров и солдат. Лишь клоны остались бесстрастны - но для них это было нормально...
  
  Кажется, настало время подсыпать песчинок на сторону весов Республики. Возможно, стоит сдать парочку верфей и заводов КНС - хоть на том же Бороске, Кире, Орд-Цестусе или Зиосте... Это будет как раз в духе джедаев - провести стремительные диверсионные операции с минимальными потерями при максимальном успехе. То, что нужно сейчас для выправления ситуации на фронте... да и самим джедаям нужно "подправить лицо". Слишком многие сейчас обвиняют джедаев. Точнее, слишком рано. Да... нужно указать подконтрольным ему СМИ выставить некоторые факты в благоприятном свете. Хм... А Викт то как раз и выплывает на первый план. Ему даже и не придётся играть с общественным мнением - в некоторых изданиях этого молодого джедая уже окрестили "спасителем Корусанта"! Насколько же забавная вещь - судьба...
  
  Взглянув на индикатор времени, Палпатин поднялся и вышел из своей комнаты, после чего по коридору проследовал до своей ложи. Там его уже ожидала умбаранка Слай Мур. Вскоре к ним присоединился спикер Масс Амедда, сообщив, что можно начинать: сенаторы уже собрались в своих ложах в ожидании появления Канцлера. Основной Зал Сената не был затронут боем - пострадали в основном коридоры, а потому преград для проведения заседания не было.
  
  Через несколько минут Палпатин, грустно улыбаясь в едва заметные голокамеры, начал свою речь перед притихшим Сенатом:
  
  - Граждане Республики!.. Жители Корусанта!.. Этот день мы запомним навсегда: день великой скорби для каждого из жителей Корусанта и всей Республики. Вероломный враг покусился на самое дорогое - на столицу нашего великого государства. Более тысячи лет Республика простояла венцом достижений цивилизованных существ. Но нашлись те, кто решил, что может делать всё, что им вздумается. Мы нехотя взяли в руки оружие, чтобы защитить наши жизненные ценности, нашу демократию от посягательств Сепаратистов. Война тяжким бременем легла на наши плечи, но несмотря на все трудности, наша доблестная армия, ведомая отважными джедаями, сражается изо всех сил. Отчаявшийся враг решил ударить в самое сердце Республики. На что же они рассчитывали? Они надеялись низвергнуть Республику в пропасть отчаянья и страха. Но, несмотря ни на что, мы сильны, и действия наши будут решительны!..
  
  ***
  
  Поразительно, насколько навязчивыми могут быть воспоминания. Почему именно воспоминания и почему навязчивыми? Потому что всё это я уже пережил. Я точно помню, что бой за Корусант завершился. Мы победили. За победу была заплачена огромная цена - но мы победили. Я это помню.
  
  И тем не менее, картины произошедшего нескончаемой чередой, снова и снова проносились перед моим сознанием. Я не мог повлиять на это, не мог проснуться. Всё, что мне оставалось - раз за разом переживать эти воспоминания, наполненные яркими образами и эмоциями, которые делали картину воистину реальной. Слава Силе - я был уверен, что это мне всего лишь снится, что это бред. Что это воспоминания, а не нечто большее.
  
  Кажется, даже фильм такой был... Там ещё играл... этот... Смазливчик. Забыл, как его звать... А, точно, Том Круз. Его герой умудрился, померев, вернутся на день назад, чтобы потом снова умереть. И так по новой, снова и снова. Вроде бы он нашёл причину, но для устранения проблемы ему пришлось... да, да, снова и снова умирать. Удручающая перспектива.
  
  Но и от одних воспоминаний было неприятно. Раз за разом ощущать всё это - бой, напряжение, страдания, смерть... Скорей бы проснутся! Но... Снова и снова приходится смотреть этот фильм ужасов... Или боевик? Не важно.
  
  К тому же, как показала практика, я начал привыкать. Люди - или же, в нашем случае, разумные - привыкают абсолютно ко всему. Воевать, и даже - убивать. Вот и я "привык" к этим видениям, стал рассматривать их более подробно и бесстрастно, критически - насколько это было возможно - оценивая то или иное действие.
  
  ...Миг - и звёзды замедлили свой бег. Наша эскадра вышла в обычное пространство, в двухстах девяноста километрах от Корусанта. Обычно корабли выходят чуть ближе, но сейчас попытка выйти из гиперпространства вблизи планеты - то есть в паре десятков километров, рядом с границей так называемого гравитационного колодца, окончилась бы катастрофой. Слишком много кораблей было там, и риск протаранить что-то или вовсе выйти внутри какого-нибудь крейсера или фрегата из призрачного шанса становился непререкаемой истиной...
  
  
  Честно признаться, меня тогда пробрало от величественности картины. Даже то сражение за Корусант, что я видел в фильме, не так меня впечатлило. Может быть, из-за того, что картина не была панорамной, а всё внимание было сосредоточено на главных героях; битва же была где-то там, вторым или даже третьим планом. Сейчас же вся панорама боя была передо мной как на ладони. Со стороны картина напоминала... а хатт его знает что. Корабли КНС образовывали эдакую постоянно двигающуюся "линзу" над одним из районов Корусанта, под которой были сосредоточены недобублики "Барышников". Некоторые из них, правда, присутствовали и в общем построении. Наши корабли атаковали это построение со всех сторон, пытаясь прорваться внутрь построения противника, атакуя транспортники и одновременно получая возможность зайти в тыл к кораблям противника. Впрочем, им это пока что не удавалось. Да и мало их было, республиканских отметок на тактическом столе...
  
  Исходя из нашего плана, мы начали медленно продвигаться вперёд, к месту общей свалки. "Изысканный", выдвинувшись вперёд, открыл огонь из своих носовых химических масс-драйверных пушек, а затем и лазерных орудий, а едва противник начал стрелять уже по нам - в дело вступили турболазеры. Сократив дистанцию, мы немного замедлились, а затем ввели в бой и ионные орудия...
  
  ...Снаряды этих масс-драйверных пушек летели медленно, особенно в сравнении с лазерами, которые мгновенно поражали противника, или же турболазерами, росчерки которых окрашивали космос своими вспышками. Их даже не было видно. Виден был только результат. Этим снарядам было плевать на дефлекторные щиты - они беспрепятственно поражали корабли противника. Первым же залпом мы накрыли один из этих новых кораблей КНС - "Бунтарь-переросток". Отчётливо было видно, что снаряды, проникнув сквозь обшивку, вызвали мощные взрывы внутри корабля... Не отставали и энергетические орудия. Мощь лазерных орудий была такова, что двумя-тремя попаданиями мы снимали щит любого корабля, а фрегат "Щедрость" мог не пережить и двух выстрелов...
  
  Ну ещё бы. В кои-то веки наземные войска переплюнули флот. Установки SPHA обладали такой энергетикой, что не каждый фрегат мог себе позволить. Одно только то, что энергии, требуемой для питания лазерного орудия, хватило бы на турболазер такой мощности, какая будет доступна только ИЗР! Сейчас ни один корабельный турболазер не способен поражать цели на поверхности планет, не входя в атмосферу. А турболазер, установленный на самоходке, спокойно добивал с земли до низкой орбиты - впрочем, как и лазерная установка.
  
  ... Бой был жарким. Дроидам неведом страх, и они стоят до конца. Даже несмотря на то, что их корабли разваливались напополам, канониры орудий продолжали вести огонь. Мы продвигались вперёд - медленно, но неотвратимо. Нашему Изысканному вообще резкие манёвры противопоказаны. Единственное, что нам доступно - это вращение корпуса вокруг центральной оси. Этот манёвр корабль выполняет быстро. Что же касается поворотов, или, тем паче, разворотов... Ну что сказать: всё было очень печально. Ну да мы не истребители, нам вертеться не нужно, да и враг - только впереди. Правда, вскоре пожаловали и истребители противника. "Внимание!.. Авиация противника на подходе. Активировать системы слежения! ... Закрыть броневые заслонки торпедных аппаратов! Подготовить кормовые противоистребительные батареи! Лазерным орудиям - заградительный огонь..."
  
  Но авиация нам была не так страшна, как огонь противника. Хоть орудия на кораблях Сепаратистов и менее совершенные и мощные, но всё же это боевые орудия, которые наносят урон. Сначала они разбивались о наши щиты, а затем начали пробовать на прочность нашу броню. И если "Изысканный" можно было ковырять многие часы, то вот "Дредноуты", шедшие за нами, были более уязвимы. И вскоре мы начали терять первые корабли.
  
  ... Это невозможно забыть. Прочувствовать гибель корабля может только одарённый. Он ещё летит вперёд, наводчики ещё стреляют, ремонтные бригады прокладывают резервные линии энергоснабжения прямо по коридорам корабля, чинят проекторы щитов, восстанавливают системы жизнеобеспечения... Но всему приходит конец. Очередной высокотемпературный болт красного цвета, прилетевший с "Бунтаря", ударяет в уже истерзанный участок корпуса, и проникает вглубь корабля. Те, кто был рядом, мгновенно погибают. Другим же выпадает куда более жестокая участь: температура возрастает, и люди начинают гореть... Или замерзать, чувствуя ледяное прикосновение открытого космоса. Или задыхаться в заблокированных отсеках. Это страшно... Очень страшно. Немногие успевают добраться до спасательных капсул. Но... Следующее попадание задевает реактор корабля - и всё исчезает в яркой вспышке. Всепожирающее пламя в один миг стирает всю боль и страдания. Экипажу такого корабля можно позавидовать. Они уже отмучались... Для других же боль и страдания продолжаются: увидев, что корабль покинул строй, жестянки переносят огонь на следующую цель...
  
  Для джедаев это особенно неприятно. Даже нам с Асокой было в такие моменты плохо - всё-таки на "Дредноутах" по двенадцать тысяч разумных в команде. Что уж говорить про Таллисибет - она с таким сталкивается впервые. Но... переносит она всё это на удивление неплохо. Остальным же недоступны высокие материи - но от того реагируют они не менее эмоционально. Кобаяши до хруста в суставах сжимает кулаки; Клейрмур, сама того не замечая, прикусывает зубами краешек губы - до крови; по щеке Старгейзера скатывается предательская слезинка, в глазах же полыхает праведный гнев; Миттермаер, офицер "старой закалки", провожает гибель каждого корабля отданием чести.
  
  А потом мы встретились с отрядом джедаев-асов, "прискакавших" на своих истребителях, во главе с магистром Ади Галлией, которая и уговорила меня на безумие в виде Боевого Слияния всей этой орды джедаев со мной в качестве координатора. Кажется, я слегка переоценил свои возможности, и эти повторяющиеся воспоминания - результат этого безобразия... Но, чёрт, я с гордостью могу заявить - это было круто! Невозможно описать это - нужно чувствовать... Джедаи и так летают "на ять", а тут они превратились в саму смерть для "Стервятников" и "Гиен"; те же, на чьих машинах стояли ракетные установки с протонными торпедами, играючи прорывались через огонь зенитных скорострелок врага, чтобы поразить двигатели или же рубку управления сепаратистских посудин. Уроков Кристофсиса те не учли, да и тот паукан... Тренч, не спешил делится свои опытом установки корпускулярного щита, прикрывающего самое важное место корабля.
  
  Всё было практически идеально - до того момента, когда на Корусант начали рушится целые корабли, вызывая огромные разрушения - и беспрецедентные жертвы среди населения планеты.
  
  ...Весь тот ужас, что преследовал нас, вдруг стал несущественным. Куда более страшное, всепоглощающее чувство смерти многих разумных выбивало нас из колеи... Мы начали совершать ошибки, и только лишь чудом они не стали фатальными для всех нас. Кеноби, прошедший войну, прошедший падение Ордена, при гибели Альдераана едва не откинул коньки, хватаясь за сердце. Джедаи, не ведавшие ничего этого, просто сходили с ума. Их разум медленно погружался во тьму. И лишь Таллисибет уверенно сияла незамутнённым Светом, придавая нам уверенности. Только с её помощью нам удалось удержаться самим, и удержать других. Жёстко, насильно, иногда ломая устоявшуюся психику - но нам удавалось их удержать...
  
  Сейчас, глядя на это, я осознаю простую на первый взгляд истину. Демократия хороша в мирное время, но ей не место на поле битвы: высшей формой гуманизма на войне является жестокость. Да... Возможно, те джедаи, что пошли против Ордена, покинув его в знак протеста против войны, понимали, что бесследно эта война не пройдёт. Что Орден уже не будет прежним, что джедаи узнают цену, которую должны заплатить все хранители мира, вынужденные вести войну...
  
  ***
  
  "Неудобно... Шея затекла".
  
  - Что?.. - Асока резко подняла голову, стараясь проморгаться. Через несколько мгновений, потеряв надежду, она начала тереть глаза ладонями. Наконец, ей удалось привести зрение в норму. Оглядевшись, девочка поняла, что находится всё там же: в одной из палат Залов Исцеления, куда она попала уже часов десять как вместе с учителем, который всё ещё не приходил в себя. После того, как спасатели прорезали проходы - все штатные люки и шлюзы были повреждены - учителя вместе с ранеными начали переправлять на Корусант. Джедая отправили в Храм, остальных же пришлось размещать в казармах, где размещались подчинённые Викту отряды клонов и солдат. Больницы города были переполнены, как и Залы Исцеления в самом Храме...
  
  Таллисибет тоже была здесь. Девушка, устроившись на одном из стульев и обхватив ноги руками, тихонько посапывала. "Все устали... И учитель никак не очнётся"...
  
  Взглянув на лежащего человека, она заметила, что веки его слегка подёргиваются. Подскочив, девочка подбежала к дверному проёму, и огляделась в поисках целителей. Как на зло, ни одного из них не было в поле зрения.
  
  - А... Асока? - слабый голос учителя заставил её подпрыгнуть. А Бет, вскинувшись ото сна, чуть не рухнула со стула. Тишина, стоявшая до сего момента, была нарушена.
  
  - И по какому случаю такой шум? - прошептал Викт, пытаясь подняться.
  
  - Что! Вам нельзя вставать! - тогрута решительно шагнула вперёд и пресекла попытки человека встать.
  
  - Хорошо. Только тише. Голова побаливает, знаешь ли... - человек закашлялся, после чего начал скрести ладонью в воздухе. Первой о смысле жеста догадалась Бет.
  
  - Воды?
  
  Получив в ответ кивок, девушка подошла к столику и протянула ему стакан с лекарством, которое оставила одна из целителей. Тогрута помогла тому присесть, подложив под спину подушку. Джедай залпом выпил, и тут же сморщился.
  
  - Кх-а, к-ха, к-ха... Что это за гадость?
  
  - Лекарство, - тогрута развела руками. - Велено было выпить всё.
  
  Выразив всем своим видом, что он думает об этом лекарстве, а также о них самих, джедай ненадолго умолк, после чего заговорил - на этот раз более уверенно.
  
  - Ну. Что происходит?
  
  - Вы очнулись, учитель! - хором произнесли девочки, и переглянувшись, рассмеялись.
  
  - Это я уже понял. Где мы?
  
  - В Храме, учитель. Вас доставили сюда около полудня назад.
  
  - Сколько времени прошло с конца битвы?
  
  - Больше суток.
  
  - Ох ё... У нас дел по горло, а я тут разлёживаюсь...
  
  - Вам нельзя вставать, учитель.
  
  - Есть такое слово - надо. Тем более, занимать палату в такое время... Найдётся тот, кому помощь нужнее, чем мне... В общем, возьмите с собой, всё что доктор прописал, и будете следить, чтобы я их вовремя принимал. Обещаю, капризничать не буду, - улыбка человека обескуражила Асоку. Переглянувшись с Энвандунг, она пожала плечами.
  
  - Даже и не знаю... Но учтите - с магистром Вокарой сами разбираться будете. - указательный палец девочки назидательно указал на потолок.
  
  При упоминании тви"лечки-целителя джедай мигом скис.
  
  - Это да... проблема. А она тут была?
  
  - Кажется, нет.
  
  - Может быть, она меня и не видела? Тогда вообще всё отлично. - джедай сел на кровати, потягиваясь, и раскинув руки в сторону. И тут же спросил:
  
  - А вы сами как? В порядке?
  
  - Отлично! - заверила его Асока. Таллисибет просто улыбнулась.
  
  - Да, учитель, мы впорядке.
  
  - А вот и неправда... небось всё время возле меня сидели... так что, будем о вас заботится. Я сейчас оденусь - и мы пойдём перекусим. Думаю, к тому времени я оклемаюсь.
  
  - Но зачем? Вам нужно отдыхать. Целитель так сказала.
  
  - Я конечно джедай, но ещё и командир. Проверить подчинённых надо? Надо. Новости узнать надо? Надо. Вы же за всё это время не удосужились?
  
  Асока поняла, что глубоко уязвлена словами человека.
  
  - Но мы были с вами. Это важнее! И вообще, мы волновались!
  
  Викт тяжело вздохнул.
  
  - Ладно. Причина уважительная. Но впредь постарайтесь думать. Да и не собираюсь же я скакать-прыгать, честное слово... так, съездим в пару мест, а потом - всем отдыхать.
  
  - Ну хорошо. А куда мы пойдём?
  
  - В Совет идти смысла нет. Им сейчас не до нас. Слетаем в Казармы, а потом в штаб Секторальной Армии. За пару часов управимся.
  
  ***
  
  Офицерское собрание тянулось медленно: вопросов и проблем, требующих решения, накопилось предостаточно, идей же для их решения было катастрофически мало.
  
  Тяжело вздохнув, Сумераги вновь повторила:
  
  - Сэр, при всём моём уважении, начинать перекомплектацию экипажей кораблей прямо сейчас - не лучшая идея. Я всё понимаю, но люди до сих пор не отошли от боя, в котором они потеряли не только своих сослуживцев, но и корабли. Многие из них ранены.
  
  Ринаун с недовольным видом плюхнулся обратно в кресло.
  
  - Сколько их, кстати?
  
  - Раненых? Около сорока тысяч. Мы собрали всех наличных медиков, а также дроидов IM-6, но даже так нам не хватает ресурсов. Я конечно сделала запрос в штаб Секторальной Армии, но сами понимаете, что в сложившейся ситуации нам ничего не выделят.
  
  - Вы правы, - кивнул Кобаяши.
  
  - Доброго вечера всем, - Сумераги повернула голову, и увидела, как в помещение штаба входит генерал Викт.
  
  - Сэр! - присутствующие вскочили со своих мест, отдавая джедаю честь.
  
  - Командир, - маршал-коммандер Блэм, подойдя к джедаю, легонько хлопнул того по плечу, - Я рад, что вы снова с нами.
  
  - Вы как, генерал? - поинтересовалась Клейрмур.
  
  - Могло быть и лучше. Я вижу, вы все в сборе?
  
  - Так точно, сэр. Обсуждаем... проблемы.
  
  - Полагаю, их много? - молодой человек опустился в свободное кресло.
  
  - Да, сэр. Порядком. - подтвердил подошедший полковник Ширанью. - Могу говорить только за авиацию, но в частях творится сущий бардак. До сих пор в списках пропавших без вести находятся сорок три пилота. Мы не знаем, живы они или нет. В небе была такая свалка, что разобрать, где свой, а где чужой, было проблематично.
  
  - Сэр... Разрешите начать доклад? - Сумераги привлекла внимание молодого человека.
  
  - Конечно.
  
  - Итак... Согласно общему решению, я приняла командование наземной группировкой войск на себя. После того, как нам стали понятны цели Сепаратистов, а именно - высадка десанта с последующим созданием плацдарма для ударов по важным объектам Галактического Города, мы начали развёртывание всех доступных вооружений. Части клонов начали возведение баррикад, а вспомогательные части готовились к ведению заградительного огня...
  
  Сейчас слова, произносимые ею, отдавали сухостью и формализмом, но тогда всё было куда как серьёзнее. Продолжая свой доклад, первый лейтенант перебирала в голове образы из памяти.
  
  ...По счастливому стечению обстоятельств, сама конструкция казарм и их размещение помогали им в обороне. Если бы лётное поле было в стороне, а казармы - сгруппированы более плотно, то республиканским бойцам пришлось бы очень туго. Однако всё было так, как сложилось. Дроиды, покинув транспортные баржи, оказывались под перекрёстным огнём сразу с двух сторон. При той плотности огня, что создавали обороняющиеся, жестянки не выдерживали и пары минут. Сказывалось и то, что на данном участке Сепаратисты смогли высадить ограниченное количество тяжёлой боевой техники, в основном - штурмовые танки ААТ. Но... Через некоторое время даже тупые дроиды поняли, что без поддержки долго не протянут, и очередная волна авиации, которая прикрывала баржи, не ушла вместе с ними, а бомбардировщики, сбросив свой смертоносный груз, не ушли на перезарядку. "Стервятники" опускались на поверхность посадочных площадок и крыши казарм, где трансформировались в шагающие машины. "Гиены" на фоне этих трёхметровых шагоходов выглядели настоящими гигантами. Сражение сразу же накалилось: почти три тысячи шагоходов, появившихся на поле боя, едва не смели ополченцев. Ударный резерв клонов в силовой броне смог остановить дроидов, а атака спешно выведенных канонерок в штурмовом оснащении - успешно уничтожить дроидов, однако многие из разумных погибли в отчаянной контратаке. Кое-где на дюрабетонных плитах всё ещё выделялись бурые, красные, зелёные и коричневые пятна крови...
  
  Тряхнув головой, Сумераги поспешила закончить доклад.
  
  -...В данный момент ведутся работы по восстановлению различных систем и инфраструктуры; начата расчистка территории от обломков транспортных барж и частей боевых дроидов. Однако, это довольно сложная техническая задача. В довершении, дроиды-пауки типа DSD-1 теперь оснащены устройством самоуничтожения: когда дроид достигал скопления наших бойцов, происходил немаленький взрыв, сопоставимый со взрывом термального детонатора или неуправляемой ракеты. Данный факт оказывал серьезное моральное давление как на клонов, так и на обычных солдат, вынуждая осторожнее продвигаться по полю битвы и не подпускать к себе DSD-1 на близкое расстояние. Опыт показал, что даже выведенный из строя дроид, со все еще функционирующей антенной и сенсорами мог взорваться, когда мимо него проходил клон или же боевая техника. Так что, расчистка ведётся с привлечением сапёров. Но этих ребят не так много, и темпы работы сильно замедлены.
  
   - Каковы наши потери? - генерал откинулся на спинку кресла, глядя в потолок. Видимо, доклад произвёл на него впечатление. Точнее, огорчил его.
  
  - Три тысячи сто два клона - в основном из молодого пополнения; вспомогательные войска потеряли около семнадцати тысяч разумных ранеными и убитыми. Сто пятьдесят две единицы боевой техники уничтожено или повреждено. Сбито триста восемь истребителей и бомбардировщиков. Уничтожено два корвета. Ещё семь кораблей повреждены. Ну... про потери в космосе вы наверняка осведомлены.
  
  - Скажем так. У меня устаревшие данные. Что насчёт экипажей кораблей?
  
  - С "Изысканного" эвакуировано шестнадцать тысяч разумных, из них пять - ранено. Ещё шесть тысяч числятся убитыми или пропавшими без вести. Сам корабль отбуксировали к третьей луне. Из экипажей подбитых или уничтоженных "Дредноутов" спасено примерно сто сорок тысяч разумных, из них более шестидесяти тысяч - ранено; около десяти тысяч - тяжело. Восемь оставшихся кораблей совершили посадку в нашем расположении. Осуществляется текущий ремонт.
  
  Джедай в ответ на её справку высказался - но как-то туманно.
  
  - Это даже не Pirrowa победа, а хатт знает что... Сумераги. - молодой человек встал и, подойдя к ней, положил свою руку на её плечо. - Я горжусь вами. Всеми вами. Вы показали наивысший профессионализм, и с честью прошли через это испытание. Скажу прямо: мне вас не хватало - там, наверху...
  
  - Генерал, - Солван встал по стойке смирно. Другие офицеры последовали его примеру, - При всём моём уважении к вам - вы сделали не просто всё, что могли - вы сотворили невозможное. Никто другой не смог бы совершить такой... подвиг.
  
  Ринаун хохотнул.
  
  - Точнее, никто больше не отважился бы на подобное безумство.
  
  - Будет вам, - джедай замахал руками. - Я же не один там был... Кстати... какие новости из внешнего мира?
  
  - Сэр. На данный момент никаких распоряжений не поступало. Такое ощущение, что вышестоящие... в общем, забыли про нас все, - Таркин развёл руками. - Насколько мне известно, системы связи до сих пор не в порядке, сообщение ведётся с помощью курьеров.
  
  - Тогда я сейчас отправлюсь в штаб Первой Секторальной и постараюсь узнать хоть что-то. Вы же займитесь... сами знаете чем. И... Сумераги. У вас есть список необходимого?
  
  - Да, - лейтенант подала голодиск.
  
  - Учитель? - одна из учениц генерала дёрнула того за рукав.
  
  - Да?
  
  - Вы сюда же вернётесь? Или в Храм?
  
  - Думаю, сюда.
  
  - Тогда... можно я здесь подожду?
  
  - Без проблем.
  
  ***
  
  Мофф Дикемиус Трахта, командующий Первой Секторальной Армией, был мрачен. Выпроводив из кабинета полковника-снабженца, он поймал себя на том, что стал легко раздражаться, терять в любой ситуации невозмутимое спокойствие, которое считал сильной стороной своего характера. Он старался понять, объяснить хотя бы самому себе, что же в конце концов происходит вокруг, однако пазл никак не складывался, и это ставило человека в затруднительное положение. Последняя ночь прошла без сна, он вымотался, принимая снотворные таблетки, но так и не мог сомкнуть глаз. Наконец, не выдержав, он встал из своего рабочего кресла, чтобы через пару секунд плюхнутся на удобный мягкий диванчик, скромно притулившийся в одном из углов кабинета, после чего закрыл ладонями глаза. Перед ним вновь замелькали картины отгремевшего уже сражения...
  
  ...Это было похоже на кошмар, на фантасмагорическую картину неизвестного художника; трудно было убедить себя в реальности происходящего. Другие офицеры, находившиеся в тот момент в штабе, разделяли его чувства. Хотя поначалу этого не было видно. Вообще, поначалу всё шло хорошо. А затем... Им досталась роль пассивных наблюдателей. Они не имели надёжной связи с войсками, не могли управлять ими. Они были бесполезны. А потому - наблюдали. Это было всё, что они могли сделать. Не все смогли выдержать напряжение. Парочка нервных срывов и один застрелившийся офицер только усугубили общее состояние. В помещении штаба едва не начался массовый психоз. Все были уверены, что битва проиграна, что вскоре дроиды войдут в двери штаба...
  
  Раздавшийся писк коммуникатора отвлёк его от воспоминаний.
  
  - Кто там? Дженкинс? - буркнул Дикемиус, запоздало понимая, что время для посещений очень уж позднее.
  
  - Сэр! - голос секретаря был преисполнен служебного рвения. - К вам старший генерал-джедай Микоре Викт с... сопровождением.
  
  - О. Пропусти его... и сообщи там, у меня важное совещание. Я занят до конца этого дня.
  
  - Понял, сэр, - капитан отключился, а через пару мгновений в открывшемся дверном проёме показалась фигура молодого человека.
  
  - Не помешаю?
  
  Трахта отсалютовал ему кулаком.
  
  - Приветствуем "Спасителя Корусанта!" Падите ниц перед "гением войны"!
  
  - Ты сейчас издеваешься? - у Викта непроизвольно отвисла челюсть.
  
  - Как можно?!.. Стоп. Ты что, сообщения Голонета не смотришь? Новостей не слушаешь?
  
  - Откуда? Я вообще-то несколько часов назад очухался, а за новостями к тебе пришёл, - Микоре развёл руками. - Так что... Давай поподробнее - с чего такой сарказм?
  
  Тут мофф заметил "сопровождение" генерала, робко выглядывающее из-за спины джедая. Это была молодая, но очень красивая женщина, с рыжими волосами.
  
  - Прошу прощения, - Дикемиус вскочил и непроизвольно щёлкнул каблуками. - Кто вы, прекрасная леди?
  
  И тут же получил лёгкую затрещину от Викта.
  
  - Закатай губу. Это моя ученица, и ей всего четырнадцать.
  
  - Да ладно! - Дикемиус был порядком обескуражен.
  
  - Ага. Сам в шоке, - джедай опустился в кресло. - Таллисибет, ты тоже садись.
  
  Только тут Дикемиус заметил, что девушка была облачена в пусть не обычные для джедаев одеяния, но сам стиль выдавал её принадлежность к Ордену. Световой меч он тоже не заметил. Покачав головой, офицер плюхнулся обратно на диван.
  
  - На чём мы... А, про новости. Знаешь, ты сейчас звезда.
  
  - В каком это смысле?
  
  - Безудержную атаку твоего древнего драндулета крутят на всех каналах; журналюги с пеной у рта рассказывают твою биографию. "Молодой герой войны, без страха стоящий на защите Республики с самого начала войны! Тебя ещё не разорвали на кусочки ушлые ребята с "ГэлэксиНьюс"? Ходили тут, вынюхивали. Я их, естественно, выпроводил, но сам понимаешь - надолго это их не остановит. Свобода слова, такие вот дела.
  
  - Вот же ж... Придётся прятаться. И охраны побольше взять. Взвод. А лучше роту... нет, две! И пару танков... - в ответ на растерянное бормотание Микоре Трахта рассмеялся.
  
  - Не знаю, завидовать тебе, или посочувствовать.
  
  - Тебе смешно, а мне вот как-то не до шуток.
  
  - Ладно, страдалец. Я знаю, чем поднять твоё настроение. Хорошие новости, и ещё кое-что к ним в добавок, - мофф направился к одному из шкафчиков, из которого выудил бутыль вина.
  
  - Учителю нельзя! - тон девушки... точнее, девочки, был непререкаем. - Только лекарства! Так целитель сказал.
  
  - Ну, раз целитель сказал, - Трахта подхватил бокал для себя и сел напротив джедая. Тот в свою очередь развёл руками.
  
  - Тут не поспоришь: я всего пару часов как с койки встал. Давай хотя бы хорошие новости.
  
  - В скором времени ты получишь новые корабли взамен утерянных. Думаю, можешь рассчитывать на двадцать ‚Охотников".
  
  - С чего такая щедрость? - джедай прищёлкнул пальцами. - Новый год на носу?
  
  - Командование обеспокоено действиями Сепаратистов. Скажу более, многие миры Ядра и Колоний высказывают свою обеспокоенность текущей ситуаций. В связи с этим, в этот регион стягиваются резервные силы со всех Армий. Кроме того, решено было заморозить на неопределённый срок формирование системных армий с четырнадцатой по двадцатую. Те корабли и отряды, что входят в состав формируемых сейчас шестой, седьмой, восьмой, а также одиннадцатой, будут перенаправлены к нам, в Первую Секторальную Армию. Нам нужно восполнить потери, а также нарастить силы в этом регионе.
  
  - А моя армия остаётся?
  
  - Да, как наиболее боеготовая на данный момент. Двенадцатая тоже почти готова, как и первые пять.
  
  - Но... оттянув силы в Ядро, не оставим ли мы без защиты Внешнее Кольцо? Сепаратисты не могут не воспользоваться этим. Тем более, ты сам говорил, что Тринадцатая Секторальная сжирает все резервы...
  
  - Я тоже об этом беспокоюсь. Однако, решение уже принято. Да и вызвано отнюдь не стратегическими надобностями, а политическими. Никакие слова не успокоят взволнованных граждан, а вот парочка Звёздных Разрушителей на орбите - очень даже. Кстати, о Разрушителях. Около дюжины твоих кораблей прибудут через три дня, но вот экипажей на них не будет.
  
  - Это не проблема. У меня хватит специалистов с погибших кораблей. Вот только офицеры... Хм... придётся завтра лететь на Анаксис, в академию.
  
  - Ха! Придётся тебе отбиваться от добровольцев. Многие бы хотели попасть под твоё начало.
  
  - Думаешь?
  
  - Более чем уверен.
  
  - Значит, можно будет отобрать лучших...
  
  ***
  
  Бет обречённо вздохнула: учитель был в своём репертуаре.
  
  - И не забудьте выпить лекарство.
  
  - Да-да, я помню, - человек подхватил ёмкость и через силу выпил содержимое. Откашлявшись, он поинтересовался:
  
  - Довольна?
  
  - Да, учитель. Вы должны следить за своим здоровьем.
  
  - Ладно. Иди уже. Я немного посижу...
  
  - Учитель! - девочка возмущённо всплеснула руками.
  
  - Ладно-ладно. Спать ложусь.
  
  Закрыв дверь, Таллисибет улыбнулась. Не так она представляла себе ученичество, совсем не так. Это должно было быть более серьёзным... Конечно, сказать, что мастер наплевательски относится к её обучению, было нельзя, но ей трудно было воспринимать его как учителя. Друг? Приятель? Она не могла подобрать точного определения. Сейчас же вообще всё запуталось: она как бы была наставницей, а джедай - маленьким капризным юнлингом, за которым нужно ухаживать. Точно... Ребёнок. Большой ребёнок. Был ли он таким всегда? Скорее, нет, чем да. Таллисибет видела его в бою, чувствовала его эмоции. Твёрдость. Уверенность. Может быть, даже злость - но злость не злую, а... Добрую? Но ребёнком он не был. Воин?.. Солдат?.. Сложно сказать. Даже определение "джедай" мало соответствовало его наполнению.
  
  "Нужно по пути заглянуть к Асоке и сказать ей, что мы вернулись."
  
  Энавандунг-Эстерхази направилась в сторону офицерских кают. Время было позднее, так что тогрута наверняка была в свой комнате. Достигнув нужного коридора, она непроизвольно кивнула: Сила указывала, что Асока Тано в своей комнате. Однако, чем ближе она подходила ко входу, тем медленнее переставляла ногами, а затем и вовсе перешла на едва слышный шаг. Причиной её замешательства стало некое странное ощущение. Приблизившись к двери, она почувствовала, что там двое разумных. Достигшие её слуха голоса подтвердили это. Там была Асока... и ещё кто-то.
  
  "Что?"
  
  Осторожно подойдя к двери, она заметила, что та не до конца закрыта. Хотя этот блок не был повреждён взрывами, видимо, мощные сотрясения всё-таки вызвали деформацию конструкций. Прежде чем потянутся к активирующей панели, девушка невольно бросила взгляд через узкую щель на комнату Асоки. И тут же ошарашенно замерла.
  
  Обычный порядок комнаты был нарушен, на полу валялись предметы одежды, причём не все они принадлежали её подруге: Бет отчётливо разглядела планку - кажется, второго лейтенанта - на офицерском кителе, висящем на спинке стула. На койке же, в ворохе из одеяла и простыни лежали обнажённые девушки - тогрута и белокурая зелтронка, руки и ноги которых переплетались, образуя причудливую композицию. Голоса, которые она услышала ещё в коридоре, приобрели чёткость, и она смогла разобрать слова.
  
  - Я волновалась за тебя...
  
  - Глупышка... Уж я то была в безопасности. А здесь шёл бой... Ты наверняка хотела...
  
  - Это уже не важно...
  
  Бет сама не заметила, как упёрлась спиной в дверь своей комнаты. Приложив руки к груди, она поняла, что сердце участило свой бег.
  
  "Что... Что это?! Они же не... Но... как?."
  
  Первой мыслью было идти к учителю - но Энвандунг тут же поняла: спрашивать у него об этом... Ну уж нет! Машинально открыв дверь, она проследовала в свою комнату, где опустилась на пол.
  
  "Асока? Спросить её? Да, именно так я и сделаю. Завтра. А сейчас... Нужно успокоится."
  
  ***
  
  Погода на Серенно этим солнечным днём выдалась первостатейной; однако граф Дуку не был настроен любоваться красотами природы. Войдя в конференц-зал, он устроился на своём кресле-троне, после чего активировал систему связи. Перед ним, за полукруглым столом, тут же появились голограмммы предводителей сепаратистов.
  
  - Господа. Перейдём к делу. Наша отвлекающая атака несколько... перевыполнила планы.
  
  Нут Ганрей подскочил со своего места.
  
  - Гр"аф Дуку! Это возмут"ит"ельно! План"ировалась вс"его л"ишь отвл"екающ"ая атака! То что пр"оизошло, не в как"ие ворота не л"езет!
  
  - Да, - неймодианца поддержал Сенн Хилл. - Что произошло? Каким образом эта операция превратилась в такое непотребство? Теперь Республика в праве нанести симметричный ответ! Под ударом могут оказаться наши родные планеты! Граф Дуку! Кто в ответе за это?
  
  Дуку примирительно понял руки.
  
  - Мы уже занимаемся этим вопросом. Уважаемый Уот Тамбор, просветите нас, что случилось с тем дроидом-тактиком?
  
  Скакоанин активировал голографическую схему.
  
  - Мы деактивировали этого дроида, и уже начали диагностику его данных. Судя по тому, что нам удалось получить на данный момент, дроид был полностью уверен в правильности своих действий. Это не сбой или вирус.
  
  - Но что же произошло?
  
  - Нужно дождаться окончания диагностики. Могу лишь предположить, что на основе имеющихся данных дроид сделал свои, далёкие от истины выводы. Впрочем, как показывают наши статистические данные, это не единственный случай своевольного выполнения приказов дроидом данной серии.
  
  - Диверсия?
  
  - Ис...л... С-с-с... Исключено. Всё дело в самих дроидах: главная особенность тактиков - мощные эвристические процессоры с современными когнитивными модулями, позволяющие обрабатывать большие объемы данных из разных источников. По сути, они представляют собой самоходный аналитический комплекс, умеющий самообучаться и принимать собственные решения исходя из имеющейся у него информации в рамках собственных боевых программ. Особенностью программирования отразилась на их специфическое мировоззрение. Все дроиды Т-серии на редкость высокомерны, циничны, абсолютно уверенны в собственной непогрешимости и беззаветно верящие во власть цифр. Однако эта свобода личности порой приводит к странным поведенческим аномалиям. Установлено, что со времени производства данный дроид провёл в деактивированном состоянии менее трёх процентов времени. Это позволило ему значительно обогнать однотипных дроидов по уровню подготовки и эффективности. Но и аномалии существенно возросли.
  
  - Что вы планируте делать дальше?
  
  - На основе данных, которые мы получим с этого дроида, планируется запустить в производство новую серию "супертактических" дроидов. Мы ограничим аномалии, подняв эффективность на сорок процентов.
  
  - Это вс"ё пр"евосходно, но что нам д"елать?
  
  - А разве что-то поменялось? - граф Дуку изобразил радушную улыбку, - Такое маленькое недоразумение не должно повлиять на наши планы. Вице-король, как продвигаются ваши дела с Родией?
  
  - Чер"ез н"есколько часов Родия оф"ициально объяв"ит о своём вых"оде из состава Р"еспублики. Бо"евые корабли уж"е выдв"инулись к план"ете, - самодовольно заявил Ганрей.
  
  Дуку перевёл взгляд на главного технолога.
  
  - ТехноСоюз атакует Рилот через семьдесят два часа, - подтвердил скакоанин.
  
  ***
  
  - Магистры, - Шаак Ти тяжело вздохнула. - Прежде чем мы начнём, нужно выбрать нового члена Совета.
  
  - Я предлагаю мастера Коулмана Ккая, - сообщил Кит Фисто.
  
  - Хм. Я бы предпочёл увидеть в этом кресле Луминару Ундули, - Мейс Винду сощурил глаза.
  
  - Поддерживаю, - цереанин Мунди тряхнул бородкой, - Она хороший целитель, наставник и командир.
  
  - Стасс Аллия тоже неплоха, - буркнул Эван Пиелл.
  
  - Ей не хватает опыта, - отрезала Ади Галлия, - Как целитель она неповторима, но нам сейчас нужны воины, а не целители. Поддерживаю магистра Винду.
  
  - Итак? - тогрута обвела всех внимательным взглядом.
  
  - Хорошо. Пусть это будет Луминара. Но как быть с её ученицей?
  
  - Баррис давно готова принять звание рыцаря, но сама Ундули этого не понимает. Это первая её ученица, и Луминара слишком серьёзно относится к этому делу, хи-хи. - тасспиасец Ранцизис позволил себе короткий смешок.
  
  - Известить мастера Луминару нужно, - подвёл итог Йода.
  
  После краткой паузы Оби-Ван Кеноби спросил:
  
  - Что будем делать с новым оружием Сепаратистов?
  
  Ади Галлия подалась вперёд.
  
  - Я соберу лучших пилотов из числа джедаев и клонов. Пару эскадрилий точно наскребу. С ними мы направимся на помощь магистру Ранцизису. Ведь вам известно местонахождение корабля?
  
  - Да. Мы следим за ним с максимального расстояния, - подтвердил тот.
  
  - Но зачем? Истребители не будут эффективны против этого дредноута...
  
  - Разве я говорила про истребители? Мы вылетим на Y-крылах, с протонными торпедами на подвеске. Вот, - магистр указала на схему корабля, - Его основное оружие является уязвимой точкой. Судя по компоновке, оно выдвигается перед выстрелом. Тогда, отправив к дредноуту несколько боевых кораблей, мы спровоцируем его на атаку. Тут то мы, выйдя из гипера, атакуем его ионное орудие торпедами. Остальная часть флота после этого начнёт атаку, желательно с задней полусферы - орудий там меньше всего. Выведя из строя двигатели, мы сможем без труда уничтожить корабль.
  
  - Что со вторым дредноутом? Тем, что атаковал отряд Скайуокера у Ботавуи?
  
  - Думаю, его я возьму на себя. - Кеноби потёр подбородок, - У нас где-то был корвет-невидимка. После того, как на нём летал Энакин, он точно был цел.
  
  - Диверсионная операция?
  
  - Да. Это единственный выход. Второй корабль не оснащён сверхтяжёлыми ионными орудиями - но от того он стал менее уязвим для обычных атак.
  
  - Верное решение. - Винду перевёл взгляд на Йоду. - Судя по тому, что первый корабль может находится под командованием Гривуса, на втором нас может ждать Ассаж Вентресс - или кто-то ещё из аколитов Дуку. Потому... Я отправлюсь вместе с Оби-Ваном.
  
  - Хорошо. Магистры Пиелл, Фисто. Для вас тоже будут задания. Разведка передала координаты заводов и верфей на нескольких планетах. Думаю, уничтожение производственных мощностей может повлиять на положение дел.
  
  Наутоланин и ланник переглянулись.
  
  - Хорошо. Мы вылетаем сразу же после Совета. Есть ещё что-то?
  
  - Да. Микоре Викт.
  
  - А что с ним не так?
  
  - Боевая Медитация. Но это ещё куда ни шло, по сравнению с Боевым Слиянием, которое он использовал в недавнем бою. Эти навыки опасны. Что там, даже мастер К"Баот не был настолько самоуверен!
  
  - Но вы же не будете отрицать, что его действия внесли в нашу победу ощутимый вклад?
  
  - Да, но... Он ничего не понимает, и оттого его действия вдвойне опасны, - настаивал Винду, - Мы должны запретить...
  
  - Вот только не надо про опасность, а? - Эван Пиелл скептически оглядел Винду.
  
  - Возможно, мы можем как-то помочь? Должно же быть какое-то пособие... я не знаю... Голокрон? - Ки-Ади Мунди повернулся к Оппо Ранцизису, - Мастер, ведь вы знакомы с этими техниками.
  
  - К сожалению, джедаи, владевшие такими навыками, либо были небрежны в своих записях, либо не вели их вообще. А иногда они погибали раньше, чем успевали передать эти знания... Я более десяти лет провёл в изысканиях, но... - магистр развёл всеми четырьмя руками.
  
  - Но что-то мы должны сделать? - не сдавался корун.
  
  Шаак Ти прикрыла глаза.
  
  - Хорошо. Я поговорю с ним насчёт этого.
  
  ***
  
  Пройдя в личный кабинет Бейла Органы, Падме Амидала поинтересовалась:
  
  - Что происходит? Весь сенат бурлит...
  
  - Хейл Бертони во главе большой группы сенаторов выдвинула предложение об увеличении военного производства и выделения дополнительных средств на закупку вооружений.
  
  - Не нужно быть предсказателем, чтобы утверждать, что данное предложение будет принято большинством голосов, - Мотма сокрушённо покачала головой.
  
  - Не думаю, что мы сможем как-то повлиять на это решение.
  
  - Это вполне естественно. После того, как под ударом оказался Корусант, всем стало... тревожно за свои миры.
  
  - Я бы употребила иное слово. Страшно. - Амидала рассеяно крутила в руках небольшую статуэтку, взятую со стола альдераанца. - И всё же, я не понимаю, как Сепаратисты решились на такой шаг...
  
  Тут в комнату вбежал один из сенаторов, поддерживающих Лоялистов.
  
  - Вы в курсе? Сенатор Фарр собирается сказать что-то важное!
  
  Бейл и Мотма переглянулись.
  
  - Онаконда нас ни о чём таком не предупреждал... - рассеяно пробормотала Амидала.
  
  ***
  
  Тихий писк датапада вырвал меня из объятий сна.
  
  "Блин... Кто в такую рань звонит?"
  
  С трудом поднявшись с кровати - хаттова слабость ещё не прошла - я через пару шагов рухнул в кресло.
  
  "Итак, что тут у нас."
  
  Глянув на датапад, я несколько удивился. Отметка вызова указывала на то, что связались со мной не по официальным каналам, а через контакты моей скромной фирмы с эпичным названием "Эппл". Ну, той самой, которая была создана сначала для закупки "Гозанти" с дроидами-пилотами, а затем счета этой компании использовались для получения процентов, причитающихся мне от Джаббы. Правда, эпичным название оное было только для меня, для других же - малопонятное слово, которых полным-полно в Галактике. А по пьяни или под наркотой фирмы - и корабли - ещё и не так называли.
  
  Приняв вызов, через пару секунд я увидел перед собой голограмму... Гуманоида? Человека? Всё же человека, но странного какого-то. Оный субъект торжественно, но с ужасным акцентом, возвестил:
  
  - Приветствую тебя, инородец, зовущийся джедай Микоре Викт. Я - Камаль Дуо"Челл, патриарх ветви Челл великого народа Кси Чар и глава компании "Хаор Челл Инжиниринг".
  
  - Э-э-э... Здрасте... Чем обязан?
  
  - Я пришёл к тебе за помощью.
  
  Изумлению моему не было предела.
  
  - Почему именно ко мне? Почему вы не обратитесь в тот же Сенат или Орден?
  
  - Имя твоё, инородец, звучит по галактике. Но у нас есть и иные причины.
  
  - Поясни, уважемый? А то я что-то не совсем понимаю.
  
  - Ты прав. "Божество прибывает в деталях". Посему, я буду говорить. Наша раса - Кси Чар - более других в этой Галактике понимает, что такое техника. Веками наши братья, ведомые Прелатом, совершенствовались в этом искусстве, но мы не любим чужаков, а потому наши знания не покидали пределов планеты. Мои предки из ветви Челл считали иначе. Кси Чар должны были показать этому миру, что мы - самые лучшие. Основав компанию, которую я ныне возглавляю, мы предложили свои услуги инородцам, зовущимся "Торговой Федерацией". Многие годы мы сотрудничали с ними, но сейчас нас постигла беда. Мастерские на нашей планете - Чарросе-Четыре, были уничтожены. Прелат расы Кси-Чар постановил, что мы - ветвь Челл - нарушили заповеди, и должны быть изгнаны.
  
  "Завернул так завернул. Дело принимает интересный оборот".
  
  - А причём здесь я?
  
  - Ты можешь помочь нам. С тех пор, как заказы нашим мастерским перехватили инородцы, зовущие себя "Бактоид", "Хаор Челл Инжиниринг" едва сводит концы с концами. Теперь же, когда нам велено уйти, только ты можешь спасти нас.
  
  - Интересно, каким это образом?
  
  - Нам известно о твоём участии во многих технических проектах. Мы хотим вновь получить шанс показать Галактике величие механиков Кси Чар.
  
  - Хм. Но зачем вам я? Раз вы такие хорошие техники, то почему не обратитесь к тому же Куату или Сиенару?
  
  - Не скрою, инородец: они заинтересованы в нас. Но единственным их условием будет поглощение нашей фирмы.
  
  - Вы же хотите её сохранить?
  
  - Да. Ветвь Челл должна жить.
  
  - И что я должен сделать?
  
  - Я отвечу... после того, как ты ответишь на мой вопрос.
  
  - Хорошо.
  
  - Что ты знаешь о ордене Кси Чар?
  
  "Что-что... первый раз слышу!"
  
  - Э-э-э... Простите, не понял. Разве это не только "раса", но ещё и орден? хм... Близкая к людям? Судя по виду...
  
  Камаль рассмеялся.
  
  - Твой ответ порадовал меня, инородец...
  
  "Интересно, чем?"
  
  - ...потому я предлагаю тебе купить нашу компанию.
  
  "Вот тебе раз".
  
  ========== Глава 40 ==========
  
   Комментарий к Глава 40
   Савсем чуть-чуть подрихтовал главу.
  Гнев всегда имеет основания, но редко достаточно веские.
  (Б.Франклин).
  
  ***
  
  Отключив датапад, я потянулся, разминая затёкшие от долгого сидения в одной позе мышцы, после чего перебрался на койку, блаженно вытянувшись на ней. Всё-таки ученицы правы: рановато мне скакать, аки сайгаку по горам. Долбанный бой... Он меня порядком вымотал. Сидя за датападом, я заметил, что пальцы на руках иногда непроизвольно подрагивали. И ладно бы на своей, родной - это ещё куда не шло! Но вот то, что подёргивались искусственные пальцы механического протеза - это уже чересчур. Очень надеюсь, что лекарства возьмут своё, и эта хрень пройдёт. Да и странно было бы, если такое напряжение, что мне пришлось испытать, прошло бесследно.
  
  Пока же стоит отдохнуть. Благо, подумать есть над чем.
  
  Первым пунктом для мозгового штурма стало состояние моего кошелька. Я банкрот! Жалкие пара сотен тысяч кредитов, оставшихся на счёте, по сравнению с теми десятками миллионов, что были там ещё вчера, выглядели жалко. Зато бедный джедай - то бишь я - стал владельцем фирмы "Хаор Челл Инжиниринг". И хотя я пока смутно представлял перспективы, зачем оно мне, и когда вообще сможет окупится это приобретение, особого выбора у меня не было.
  
  Если об этом узнают джедаи... Нет, наличие у меня "незадекларированных" сумм я бы объяснил легко. Как и то, зачем они мне. Хатт, я же не тви"лечек покупаю, а трачу их на оснащение своих кораблей и своих солдат. Вполне приемлемое объяснение. За примерами далеко ходить не надо. Тот же Сейси Тин имеет "Дельту-7", замодернизированную им до такой степени, что от творения Куата там остался лишь кусочек носа да фонарь кабины. Не совру, сказав, что на него потрачено пару миллионов как минимум, может быть, даже пять. Откуда-то он эти деньги взял?
  
  Но вот если в Орден прознают, что я, имея кучу денег, не помог нуждающимся, которые сами ко мне пришли... Боюсь, меня не поймут даже ученицы. Конечно, джедаи - не монахини-бенедиктинки, и прекрасно осознают, что всем не поможешь. За последние лет пятьдесят произошло около сотни конфликтов, джедаи же поучаствовали едва ли в четверти из них, прекратив только десять процентов. Но уж если к ним обращались с просьбой - тем более такого масштаба - то они шли и помогали.
  
  Вот и мне пришлось помогать. Сначала пришлось искать место для этих изгнанников, коих было ровно сорок пять тысяч на одном корабле типа LH-1740. Ну, та самая шарообразная фиговина производства неймодианцев, исполняющая роль центрального модуля контейнеровозов Торговой Федерации. Как заверил меня Камаль, корабль был хоть и старый, произведённый ещё за пару лет до инцидента на Набу, но надёжный и проверенный. Учитывая их увлечение техникой, я могу не сомневаться в этом.
  
  После получаса поисков в Голонете, нужное место было найдено. За двенадцать миллионов я приобрёл небольшой грузовой терминал Торговой Федерации на Брентаале-Четыре, расположенный на окраине города Вудрад. После того, как планета была отбита Республикой, всё имущество сепаратистов было изъято в пользу местной администрации, которая, на удивление, не положила их в карман, а потратила их на восстановление инфраструктуры Кормонда и Коровака - столицы и ещё одного города, пострадавшего во время боёв за планету. Недвижимость была выставлена на торги, которые шли не шатко не валко. Всё же объекты тех же неймодианцев и скакоан довольно специфичны. Что было мне на руку. Торговый пост был оснащён посадочной ямой для LH-1740, складами, небольшой посадочной площадкой для барж, жилым комплексом и ремонтными мастерскими. И хотя формальности должны были занять некоторое время, фактически объект перешёл в мою собственность.
  
  Затем пришлось связываться с моффом Илиусом Тербонном. Старик всё ещё рулил Двенадцатой Секторальной, и несмотря на занятость, нашёл для меня пару минут. Я выпросил у него разрешение на пролёт корабля кси-чар, а также эскортирование его парой корветов до места назначения. Мофф был в хорошем настроении - особенно после того, как я передал ему планы по переделке систершипов "Изысканного": Двенадцатая располагала шестью такими посудинами. Что же касается моего запроса, то Тербонн особо не расспрашивал меня. Плюс, версия о важных специалистах, переманенных республикой посредством джедаев, пошла на ура. И я почти не соврал. Они же важные!.. Я заплатил за их компанию почти тридцать миллионов, причём без налоговых вычетов! Плюс полсотни илумских кристаллов для украшения их "храма"-мастерской...
  
  Точнее, они были важны: именно "Хаор Челл Инжиниринг" разработала для Торговой Федерации истребитель "Скарабей", а затем - и "Стервятник", которые попортили нам немало крови в небе и в космосе; на "земле" же кси чар отметились производством - совместно со скакоанскими технологами - IG-226 и более известным IG-227 "Огненный град". Это я узнал в промежутке между запросами о приобретении грузового терминала и сеансом связи с Тербонном. После чего на несколько минут задумался: то ли ругать их некоторые технические решения и криворукость, то ли хвалить за ограничения расы, о которых я тоже осведомился. Равно как и о самих Кси Чар.
  
  Строго говоря, о них мало что известно. Выглядят как обычные люди, единственная отличительная черта - синие глаза. Не голубые, а именно синие. А ещё у них четыре пола, и роевая структура общества - как у тех же джеонозианцев или коликоидов. Каких только чудес нет в этой Галактике... Что же до ограничений... Во первых, они не любят дроидов. Точнее, не всех. Они используют самих примитивных, которых можно отнести разве что к пятому классу - самому низкому из существующих, а вот уже четвёртый класс - ограниченный интеллект - они воспринимают в штыки. Может быть, когда-то они обожглись на очередном Скайнете? Сила их знает. Так или иначе, именно поэтому "Стервятники" были столь несамостоятельны, и зависели от станций управления.
  
  Из первого запрета проистекал и второй. Кси Чар негативно относились к увечьям, которые якобы нарушали естественную, природную красоту, потому те особи, что, к примеру, лишалась глаза или конечностей, изгонялись из общества. Посему у этих технарей напрочь отсутствовало понятие "протез". Нет, целиком повторить организм они могут - тот же "Стервятник" имеет дизайн хищного насекомого с их родной планеты, но вот отдельные части они не делают. А я то уже раскатал губу...
  
  Ну да ладно, найдём, куда этих товарищей пристроить. Пусть сначала доберутся до Брентаала, а там посмотрим. Можно будет привлечь их для работы с тем же Райтом Сиенаром и Лирой Блиссекс. Мало ли... Может, чего хорошего присоветуют: как я понял, коронная фишка "Хаор Челл" - миниатюризация и удешевление. Ну... И пару идей им подкинуть для размышления. Смогут сделать - хорошо, нет - значит, время обогнать не получится...
  
  Завершив дела, я решил посмотреть, что же там о мне пишут и чего в Голонете творится вообще. Честно говоря, я давно не смотрел новости, так что глянуть стоило. Это было нечто... Нет, меня не так уж и сильно хвалили - просто... Я оказался единственным джедаем, которого не ругали. Зато остальных - Совет там, или рыцарей, неважно - обвиняли во всех смертных грехах, начиная от тайного заговора с КНС, припоминая, что Дуку - как бы джедай, до приписывания им безразличия к жертвам мирного населения, в том числе - погибшего на Корусанте. Жители столичной планеты, особенно те, кто потерял друзей или родственников, возлагали вину за случившееся на джедаев и Орден.
  
  Я бы на месте Совета побеспокоился о положительном пиаре. Ну там, пара громких "победоносных" операций, желательно с головидео в стиле того, что было про Кристофсис. Да-да, и такое мне попалось в ходе раскопок. Пафосно немного, но снято шикарно: Кэмерон нервно курит в сторонке. А теперь, в свете побоища за Корусант - язык не поворачивается назвать это битвой - подобная агитация и "пропаганден" нужна как хлеб, как воздух! А то у нас перед Храмом площадь большая: соберётся миллионов десять жителей, да как устроит нам "штурм Зимнего" - заманаемся шашками махать...
  
  Писк таймера заставил меня поморщиться. Опять эту розовую бурду пить... Но надо, Мико, надо, а то копыта откинешь! Впрочем, время близко к завтраку, так что можно будет пойти и набить живот чем-нибудь существенным.
  
  ***
  
  Едва Таллисибет поставила свой поднос с завтраком на стол, как в столовую вошла Асока Тано. Тогрута лениво махнула ей рукой и направилась к раздаче. Появление девочки всколыхнуло в памяти Бет вчерашнее происшествие, невольным свидетелем которого она стала.
  
  Глядя на подходящую к её столику тогруту, Эстерхази начала перебирать свои мысли, которые, к слову, были очень туманны. Та весёлая и шебутная девочка-юнлинг, которая всегда была центром любой компании; та, кого хоть и считали шалопайкой, но признавали её упорство и мастерство; та девочка, которая когда-то стала её подругой, помогая ей с фехтованием... Её место заняла падаван Асока Тано. И чем дольше Бет смотрела на неё, тем больше понимала, что она... изменилась. Очень сильно изменилась.
  
  В памяти тут же всплыли слова одного из наставников. ...Жизнь падавана значительно отличается от жизни юнлинга. Раньше ваша учёба строго упорядочивалась и проходила совместно со сверстниками. Став падаванами, вы приступите к бессрочным и неограниченным временем заданиям, а рядом будет превосходящий вас во всём джедай, от которого вы не пожелаете отставать....
  
  "Старалась ли Асока походить на учителя? И... во всём? Но тогда... нет, это уже слишком! И вообще - он джедай! Но... и Асока тоже... Тогда как?!"
  
  Видимо, тогрута почувствовала пристальный взгляд, обращённый на ней, потому что спросила - и даже набитый едой рот ей не помешал.
  
  - Фто?
  
  - Слушай... - неуверенно начала Бет.
  
  - Уг-ху-мф? - тогрута сделал над собой усилие, проглатывая только что откушенный кусочек сладкой булочки, после чего вопросительно уставилась на неё.
  
  - Твоя каюта... там дверь сломана, - смущённо выдавила девушка, - Вчера... Я видела тебя и...
  
  - О. - Асока в свою очередь смутилась, - Вот как... Даже и не знаю, что тебе сказать. Так получилось...
  
  - А учитель знает?
  
  Ответ шокировал Таллисибет.
  
  - Да. Знает.
  
  Некоторое время они обе провели в молчании, поглощая завтрак. Первой молчание нарушила Асока.
  
  - Не пойми меня неправильно, но... Пожалуйста, никому не говори. Хорошо?
  
  - Но... Зачем?
  
  - Мне это нужно. Просто нужно... Это вроде разрядки... После всего, что случилось... Будь ты с нами тогда, на Джабииме... Ты бы поняла.
  
  "Не любит она об этом рассказывать - о Джабииме. Второй раз всего упомянула - а ведь обычно Асока более многословна, особенно если дело касается её похождений". Глядя в глаза тогруты, Таллисибет отчётливо уловила промелькнувшие там печаль и боль.
  
  Молча кивнув, Таллисибет встала и направилась к мусороприёмнику.
  
  - Хорошо. Я... никому не скажу.
  
  "Да. Асока изменилась. Но тогда... Изменился и учитель. Интересно... каким он был до того случая? И как он справляется со всем этим?"
  
  ***
  
  Настроение после завтрака было приподнятым, лекарство действовало, и чувствовал я себя преотлично. Потому офицеры, собравшиеся в одном из больших залов, лишь недоумённо пожали плечами в ответ на мою улыбку, не сходящую с лица. Ну а что, хмуриться всё время, что ли?
  
  - Господа! Спешу вас обрадовать. Нам пришлют новые корабли. На этот раз - "Охотники". Возможно, что мы сможем полностью заполнить штат этих кораблей. Командование под давлением общественности укрепляет рубежи в Ядре и близлежащих регионах, стягивая сюда резервы. Однако, экипажи многих кораблей не будут укомплектованы полностью или же вообще не укомплектованы. Фактически, мы получим их сразу со стапелей. Поэтому, Сумераги, Кобаяши, Миттермаер - я попросил бы вас сформировать экипажи для этих кораблей из персонала погибших "дредноутов", а так же "Изысканного".
  
  Офицеры радостно переглянулись, обсуждая новость.
  
  - А корабль не будут восстанавливать? - поинтересовался старый капитан.
  
  - Боюсь, что там просто нечего восстанавливать. Да вы и сами всё понимаете.
  
  - Да, сэр. Но надежда всё же жила в моём сердце. Этот корабль... был моим домом, - Бирон покачал головой. - Не знаю, смогу ли я ужиться на новом мостике...
  
  - Генерал, - ко мне приблизилась Ли Норьега. - Я подготовила то, что вы просили.
  
  - Отлично. - я принял протянутый мне датапад. - Начнём раздачу пряников!
  
  - Сэр? - Ринаун забавно поднял бровь, - При чём здесь руульские сладости?
  
  - Поговорка такая, друг мой, просто поговорка. - вчитавшись в проект формирования командования системной армией, я хмыкнул. Первый лейтенант как всегда была лаконична, точна и безукоризнена. Впрочем, первым лейтенантом долго ей не быть...
  
  - Итак, господа. Настало время распределить звания и должности в нашей системной армии, а так же сообщить вам о нашей структуре, которая была разработана нашими офицерами. Наивысшей единицей определён флот. Он будет состоять из трёх флотских ударных группировок, двух флотских эскортных группировок, трёх транспортных ордеров, одной тяжёлой авианосной эскадры, одной бомбардировочной эскадры, двух эскадр снабжения и одной ударно-разведывательной линии. С составом каждой из них вы будете ознакомлены чуть позднее - когда мы будем близки к завершению комплектования системной армии. Что же касается назначений и повышений... Флот-адмирал Кернатаун Ринаун. На вас возлагается общее командование флотом. Адмирал Лустиан Калген - ваш заместитель. Контр-адмиралы Бен Дел-Дала и Этайн Клейрмур - вы примите под своё командование левую и правую ударные эскадры соответственно. Адмирал Солван Кобаяши - вам отводится командование центральной ударной эскадрой. Командор Атрен Су - вы примите на себя командование эскадрами снабжения. Командор Цери - десантные ордеры. Бомбардировочный отряд возглавит лайн-капитан Гилад Пеллеон. Лайн-капитан Сумераги Ли Норьега: на вас объединённый штаб соединения. Вам подчинятся: гранд-капитан Таркин - тактика; капитан Мирро - связь; капитан О'Харра - медицинское обеспечение. Вице-маршал Доно Ширанью возглавит авиакрыло флота. Ваши заместители - генералы Ниал Декланн и Винду Барвелл. Первый будет отвечать за тяжёлую авианосную эскадру, второй - за подготовку пилотов и оперативное планирование. Гранд-капитан Коро Уильямс возглавит разведывательно-ударную линию. Кроме того, следующие офицеры производятся в ранг капитана, с последующим назначением командующими кораблей типа "Охотник": Идиан Пет, Аллиша Ретана, Фиас Эндель, Вега Вэлкер, Дон Ти Рэй, Симо Зих, Фьёр Леран, Сегер Морош и Миш Сликхолл.
  
  Переведя дух, я продолжил.
  
  - Что касается наземных частей. Они разделены на четыре корпуса, один из которых возглавит маршал-коммандер Блэм, остальные - генерал-полковник Себастиан Менук и генерал-лейтенант Гиль Ка'Тарамас. Третья вакансия пока свободна. Впрочем, как и множество других как во флоте, так и в корпусах пехоты. Недостаток следует устранить как можно скорее: я планирую направится на Анаксис, в Академию, где наберу курсантов последних курсов для нашей системной армии. Командор Цери, капитан О'Коннор - вы летите со мной. Подготовьте "Акаги": отлёт назначаю на восемнадцать часов.
  
  - Будет сделано, сэр! - в голосе зелтронки слышался неприкрытый энтузиазм. Остальные офицеры, только что получившие повышение - перешагнув через два, а то и три звания - тоже были рады. Не удивлюсь, если сегодня свободные от вахты командиры устроят эпическую гулянку... "Кстати".
  
  Вспомнив давно вертевшуюся в голове мысль, я притормозил атоанца за плечо.
  
  - Лихтендаль... Вы на Анаксисе не были?
  
  - Нет, сэр. Мы все обучались в Корулагской Академии, специализирующейся на командном составе и офицерах штаба.
  
  - А другие академии тоже имеют свои особенности?
  
  - Вы правы, генерал. Анаксиская готовит ещё и флотских специалистов связи, ремонтно-технических служб, канониров и командиров батарей. Рейтальская готовила юристов для Корпуса юстиции, сейчас там готовят практически всех. Пилотов истребителей готовят на Корусанте, а пехоту, в том числе флотскую - на Кариде.
  
  - Буду знать...
  
  - Сэр! - передо мной из неоткуда вырос Старгейзер, - Вас ищет высший генерал Шаак Ти!
  
  "Хм. Интересно... Что ей нужно?"
  
  - Ведите, мичман.
  
  ***
  
  Шаак Ти вышла из канонерки, после чего скомандовала пилоту:
  
  - Возвращайтесь в Храм. Я задержусь здесь какое-то время.
  
  - Есть, генерал, - пилот кивнул головой, после чего поднял LAAT в воздух и полетел в обратном направлении. Тогрута же окинула взглядом раскинувшиеся по обе стороны от посадочной площадки казармы. "Так это и есть "Мерн-Тринадцать? Довольно... Впечатляюще".
  
  - Офицер, - тогрута остановила одного из командиров.
  
  - Мэм?
  
  - Где я могу найти мастера-джедая Викта?
  
  Человек на пару секунд завис.
  
  - А! Вы о генерале Викте... Он сейчас на совещании. Восемнадцатый уровень, зал номер три-бэ. Воспользуйтесь турболифотом номер а-шестьдесят-семь.
  
  - Спасибо, - Шаак Ти направилась в указанном направлении.
  
  Вообще-то она хотела прибыть сюда гораздо раньше, но внезапный политический демарш Родии, которая объявила о своём выходе из состава Республики и присоединении к Конфедерации Независимых Систем, поставил в тупик как Сенат, так и Совет Джедаев. Принять какое-то конкретное решение и высказать чёткую позицию по этому поводу никто не решался.
  
  - Магистр Ти? Чем обязан? И, простите, но не мрачноватый ли у вас вид для такого прекрасного... дня? - открывшиеся створки турболифта позволили ей увидеть стоящего прямо перед ней молодого джедая, который заразительно улыбался.
  
  Тогрута сокрушённо вздохнула.
  
  - Я прибыла поговорить с вами по велению Совета. Что же до моего вида, - тут она поняла, что Викта ещё не достигли новости о гибели Пло Куна. - Вы же ещё не знаете... Совет решил не распространять эту новость. Плохих новостей и так хватает.
  
  - Чего мы ещё не знаем?... Доброе утро, магистр Ти! - в тот момент к ним присоединилась Асока Тано вместе с Таллисибет Энвандунг-Эстерхази.
  
  Магистр просто ответила:
  
  - Несколько дней назад погиб магистр Пло Кун.
  
  В Силе заметно колыхнуло: Шаак Ти ощутила это настолько отчётливо, что на секунду она пришла в замешательство. Вскоре она поняла, что являлось источником искажений: Асока Тано. Девочка неверяще пролепетала:
  
  - Что... Не может быть... Не верю..., - в её глазах светилась надежда - но магистр не могла её оправдать.
  
  - К сожалению, это правда.
  
  По глазам девочки покатились слёзы. Микоре, всё это время сохранявший молчание, шагнул к девочке, привлекая её к себе. Та уткнулась в его грудь, разрыдавшись. Второй падаван джедая - Таллисибет - встала рядом, положив руку на плечо плачущей девочки, сквозь всхлипывания пробивались невнятные фразы:
  
  - ...Нет... Ппочему... А я... даже... не почувствовала!... Почему...
  
  Викт, посмотрев на Шаак Ти, спросил:
  
  - Как это произошло?
  
  - Эскадра Пло Куна отправилась на помощь магистру Ранцизису, в Двадцатую Секторальную Армию, где была полностью уничтожена в ходе боя...
  
  Тут Асока оторвалась от груди джедая.
  
  - Но... может быть, он жив? Откуда вы знаете!? Может, он ждёт помощи! - стерев слёзы ладонью, девочка вцепилась в учителя, - Мне нужен корабль!
  
  Джедай фыркнул.
  
  - Ага, щаз, разбежался. Думаешь, я отпущу тебя куда-то в таком состоянии одну? - после чего джедай резко мотнул головой, - Магистр Ти, где это произошло?
  
  - В системе Абрегадо... - женщина отметил резкое изменение выражение лица человека, - Корабли Пло были атакованы новым оружием КНС - огромным боевым кораблём с чудовищных размеров кольцевой ионной пушкой. Выживших нет. Магистр Оппо Ранцизис подтвердил это: он сам доставит тело... магистра Пло Куна на Корусант через неделю.
  
  - Почему так поздно?
  
  - Война повлияла на всё вокруг, даже на наши ритуалы... Сейчас Ранцизис совместно с Ади Галлией участвуют в операции по уничтожению вражеского корабля. Магистры Винду и Кеноби заняты вторым кораблём, которым предположительно командует Ассажж Вентресс.
  
  - Вторым? Вы сказали, вторым? - переспросил Викт.
  
  - Да. Второй подобный корабль атаковал отряд юного Скайуокера у Ботавуи. К счастью, этот не оснащён ионной пушкой, однако его боевая мощь от этого стала ничуть не ниже.
  
  - Вот как... Это интересно. Один корабль - это ещё куда не шло, а вот два... Это уже серия.
  
  - Магистр... - Асока сжала кулаки. - Кто командует первым кораблём? Скажите!
  
  Настойчивость девочки был настолько велика, что Шаак Ти машинально ответила:
  
  - Оби-Ван полагает, что в этом замешан Гривус...
  
  - Вот как, - женщина различила хруст сжимаемых кулаков девочки, - Гривус... Учитель... Мне...
  
  Микоре прервал ученицу резким жестом руки.
  
  - Опять ты за своё, а? Корабль тебе? Успокойся для начала, и начни думать! Я тебя этому учил, между прочим.
  
  - Но... Я должна... должна отмстить за магистра Пло!
  
  - Падаван Тано, - тон джедая стал излишне суровым, - Успокойся. Иди в комнату и подумай над своим поведением. Позже поговорим.
  
  - Да, мастер, - буквально выплюнув эти слова, девочка резкой и пружинистой походкой унеслась по коридору.
  
  - Бет. Присмотри за ней.
  
  - Хорошо, учитель, - девочка закивала и бросилась вслед за маленькой Асокой.
  
  Викт же как-то зло бросил:
  
  - Магистр Ти... Я думал, вы более тактичны.
  
  Тогрута по новому посмотрела на человека. Сейчас он совсем не был похож на того Микоре, которого она видела всегда.
  
  - Мастер Викт, вы не обеспокоены тем, что девочка готова была сломя голову бросится...
  
  - Почему нет? Обеспокоен. Тем, что сломя голову. Тут думать надо...
  
  - Неужели вы согласны с ней? - изумилась женщина.
  
  - Думаю, что это дело сугубо личное для каждого - а потому отвечать на данный вопрос я не буду, - джедай нарочито усмехнулся.
  
  - Микоре. Нам нужно поговорить. Обо всём этом... и ещё кое о чём. Совет обеспокоен тем, что вы использовали Боевое Слияние, не имея какого-либо опыта...
  
  - Хорошо. Но... Думаю, нам следует поговорить в более удобном месте. - джедай жестом пригласил её следовать за собой.
  
  Тогрута качнула головой. "Кажется, разговор будет трудным".
  
  ***
  
  Хэйлин медленно выскользнула из-под одеяла, позволяя молодому офицеру рассмотреть своё обнажённое тело. Встряхнув пурпурными волосам, женщина начала неспешно натягивать кружевные чулки.
  
  - Ты уверен, малыш?
  
  - Да, детка. Этот тип будет на Алсакане в ближайшие дни. Как я уже говорил, я имею связи в диспетчерской службе... - вальяжно протянул человек, оглядывая масляным взором. - но ты первая журналистка, которая обратилась ко мне.
  
  - Ну, знаешь, в нашем деле главное успеть первым. Неудачников быстро выкидывают с работы. Я хочу сорвать большой куш, - Хэйлин облизнулась, - Ну, ты понимаешь?
  
  Офицер расхохотался.
  
  - Не понимаю только, из-за чего вокруг этого придурка развели такую шумиху... Уже уходишь?
  
  - Да. Хочу успеть на ближайший рейс до Алсакана, - женщина послала человеку воздушный поцелуй, после чего покинула комнату мотеля.
  
  Честно говоря, она соврала, но ей было не привыкать. У неё был собственный корабль... Да и у Микоре Викта она хочет взять отнюдь не интервью. Она заберёт у него то, что он забрал у Квинлана Воса.
  
  Жизнь.
  
  Квинлан... Вообще-то он должен был стать очередной её целью, за которой она должна была шпионить - но он заставил её проявить чувства, и сам стал для неё всем тем, чего она была лишена все эти годы. И даже то, что он был джедаем и шпионом, а она - шпионом и шлюхой - не смутило обоих. В грязи и тьме вспыхнул огонь любви. Любви, не требующий слов и подтверждений. Вот что сказал ей однажды сам Вос: "Свадьба у киффаров - не церемония или юридический документ, это скорее состояние духа, состояние бытия. Что же касается детей... Если мы даём жизнь, мы растим эту жизнь, какие бы трудности не ждали нас впереди".
  
  Она была счастлива. Счастлива как никогда. У них обоих была опасная жизнь, наполненная тревогами и перестрелками, ложью и убийствами, но это только подстёгивала их чувства. А потом... Потом Квинлана убил рыцарь-джедай Микоре Викт. Когда весть об этом достигла Нар-Шаддаа, что-то внутри неё оборвалось. Несколько недель она провела в каком-то тумане. Большую часть времени она провела в своей квартире, машинально просыпаясь утром и засыпая вечером. Лишь спустя продолжительное время её мысли обрели твёрдость. Она нашла новую цель. Она должна была отомстить за смерть Воса.
  
  Она долго искала этого джедая, прощупывала подходы к нему. Но... на Корусанте это было сложно сделать: слишком много было вокруг солдат. И вот, кажется, удача улыбнулась ей. Всё решится в ближайшие дни...
  
  ***
  
  Приняв на клинок меча очередной выстрел тренировочного дроида, Асока скомандовала:
  
  - Ещё!
  
  - Больше нет, Асока.
  
  - Как нет?
  
  - Да их всего-то двадцать штук и было... - Бет развела руками.
  
  Асока недовольно тряхнула лекку. Она была готова тренироваться с сотней дроидов, лишь бы отвлечься от горьких мыслей.
  
  Она до сих пор не могла поверить, что магистра Пло Куна нет в живых. Не могла поверить, что все так спокойно отнеслись к этой новости. Не могла понять, почему учитель не понял её, не... Почти что заставил замолчать. И оттого было ещё горше. Спасение она нашла в тренировке. Сначала, дабы не видеть учителя, она ушла вместе с Бет в тренировочный зал, где она буквально загоняла девушку. Потом, уже перейдя на борт "Акаги", Асока переключилась на дроидов, с остервенением блокируя их выстрелы.
  
  Тут она поняла, что учитель нашёл её: человек стоял в дверном проёме сбоку. Тогрута сжала губы, игнорируя его.
  
  - Асока... Асока! Шпилька, мать твою! - учитель вновь повысил голос.
  
  - Что, учитель?
  
  - Злишься, что ли? Обиделась?
  
  - Нет! - отрезала девочка.
  
  - Ага, щаз. Так я тебе и поверил. Давай, выскажи, что хочешь, - человек остановился прямо перед ней.
  
  Деактивировав меч, Асока скрестила с ним взгляды.
  
  - Учитель! Вам что, безразлична смерть...
  
  - Нет!... Мне не безразлично. Я понимаю тебя, понимаю твоё желание отомстить. Я поступил бы так же... Но, - человек жестом остановил её попытку заговорить, - В отличие от тебя, я думаю, что, где, когда и главное, кому говорить. Это со мной ты можешь быть откровенна, с Таллисибет, а вот магистр Ти, как и другие члены Совета, не оценит твоих порывов. Хатт! Да если бы я не прервал тебя, у меня было бы ещё больше проблем, - человек обречённо махнул рукой и опустился на пол, - Мне тут, понимаешь, претензию высказали: мол, неправильно я победил, не по джедайски! Нельзя так делать!
  
  Асока опешила.
  
  - То есть как это - неправильно?
  
  - А вот так!... Я, понимаете ли, не должен был "использовать столь опасные техники Силы, которые могли подвергнуть риску не только меня, но и остальных джедаев". Видите ли, я должен был тупо послать корабли в бой, а сам с мечом наголо бросится на врага, угробив все свои отряды, а заодно и вас, послав в бой на истребителях! Вот на такие мои действия никто бы косо не посмотрел! А если бы при этом я и сам подох - так вообще было бы круто! Dolbojobi'! Degenerati' hrenovi'!
  
  Таллисибет поражённо охнула.
  
  - Но как же так?
  
  - Потому что именно так должен был поступить нормальный джедай.
  
  - Но это же ненормально! - возмутилась Таллисибет.
  
  - Ха-ха! Очень смешно... "В ответ на агрессию Джедай защищается. И начиная бой он должен ясно осознавать очень важную вещь! Джедай ведет бой не ради победы, а ради прекращения боя. Поражение противника в бою - лишь один из многих вариантов закончить бой, и далеко не самый лучший. Даже если противник не убит, но потерпел поражение - он вероятно остался на своих прежних моральных позициях. В то время, как, убедив противника не начинать бой или прекратить его, Джедай не просто пресекает агрессию, а в корне ее изменяет". Это не я сказал - таков Кодекс.
  
  - Мастер, - Таллисибет замотала головой, - Это же несколько... нелепо.
  
  Джедай неожиданно улыбнулся.
  
  - Уже одно то, что ты это понимаешь, достойно похвалы. Не зря про тебя говорили, что "эта девочка обладает живым умом, склонным к анализу".
  
  Бет зарделась.
  
  - В самом деле? - поинтересовалась Асока.
  
  - Да. Я не вру. - человек вновь посмотрел на неё, - Слушай, Шпилька. Может быть, тебе кажется, что все эти правила не верны, но это не повод их нарушать. Закон - это то, что делает общество государством. Думаешь, Республика смогла бы просуществовать двадцать пять тысяч лет без законов - пусть и очень-очень запутанных и туманных? Да как бы не так! Это же касается и Ордена. Его связывающей силой является не братство или что-то ещё - а законы и Кодекс.
  
  - Но... Если нельзя нарушать закон, можно ли его изменить?
  
  - Хороший вопрос... Можно, конечно, но... Время перемен ещё не пришло. Blin... Я всё время забываю, что вы ещё дети... В каком-то смысле. Но и вы не лучше. особенно ты, Асока. Ну вот куда ты собралась лететь, а? Мстить за смерть Пло Куна? Думаешь, у тебя хватит сил справиться с Гривусом в одиночку? Хатт с тобой, если ты погибнешь одна - это твой выбор. Но если ты потянешь за собой других: меня, Бет... Грэйс... Готова ли ты будешь решать, кому умереть вместе с тобой?
  
  Асоке стало стыдно.
  
  - Простите, учитель... Я... Я...
  
  - Ты просто дурочка, - джедай протянул к ней руки и, взяв за плечи, притянул к себе, сжав в объятиях. - Маленькая дурочка...
  
  Таллисибет несмело подошла и тоже обняла их.
  
  - Хорошо, что вы... помирились, - пробормотала девочка.
  
  - Да мы и не ругались, - пробомотала Асока.
  
  ***
  
  Адмирал Бам-Ал Бейлер, начальник Анаксиской Акедемии - теперь уже не Корпуса Юстиции, а флотского корпуса - задрал голову вверх, смотря на опускающийся шаттл. Челнок должен был доставить с только что прибывшего корабля старшего генерала - джедая Микоре Викта - недавнего триумфатора сражения за Корусант. Хотя человек со скептицизмом относился к флотоводческим способностям джедаев, в этот раз он не мог не признать, что бывают и исключения из правил. Тем более, достичь успеха на таких устаревших кораблях - пусть и модернизрованных - многого стоит.
  
  Наконец шаттл типа "Каппа" опустился на поверхность. Аппарель откинулась на посадочную площадку космопорта "Цитадели" Анаксиса - главного военного объекта на планете. Именно здесь на протяжении многих тысячелетий ковались кадры для Республиканского флота, а теперь - для возрождённого флота в составе ВАР - Великой Армии Республики...
  
  Планета-крепость Анаксис, прозванная "защитником Ядра", тысячелетиями была символом престижа и могущества. До утверждения на планете власти Республики она служила крепостью и главной верфью Алсаканской Федерации, а затем - точно так же являлась оборонительным рубежом нового, быстро растущего государства. Благодаря давним традициям кораблестроения, Анаксис стал резиденцией Республиканского Флотского Колледжа - который, после Руусанской реформации, получил название Колледж Планетарных Сил Защиты Корпуса Юстиции. Но даже в те столетия, когда Галактике не хватало централизованных, отлаженных военных формирований, молодые флотские офицеры с разных планет мечтали попасть в "Цитадель" Анаксиса, как самое престижное место для обучения.
  
  И Бейлер гордился тем, что возглавляет это учебное заведение в столь ответственный момент истории. Он сам когда-то обучался здесь, и Анаксис стал для него практически домом...
  
  Тем временем из шаттла выбежало несколько клонов, занявших непринуждённые, но от того не менее опасные позы. Двое из них были явно элитными - на это указывала несколько иная компоновка доспехов. Наверняка, охрана генерала. Учитывая, сколько раз он успел насолить Сепаратистам - это довольно своевременная мера. За клонами вышел сам Викт в сопровождении двух офицеров и... скорее всего, ученика... Учеников. А если точнее, двух учениц: молодой девочки-тогруты и более старшей девушки-человека.
  
  - Сэр! - адмирал отдал джедаю честь, - Разрешите поприветствовать вас! Добро пожаловать в "Цитадель"!
  
  Джедай был довольно молод... Впрочем, как и офицеры. Девушка и парень ещё не пересекли тридцатилетнего возраста, но уже щеголяли планками капитана и командора соответственно. "Вероятно, получили повышение после боя... Что неудивительно".
  
  - Вольно, адмирал. - молодой человек улыбнулся.
  
  - Генерал, - Бейлер радушно указал на стоящий невдалеке спидер. - Прошу следовать за мной. С вашего позволения - у нас чрезвычайно плотный график.
  
  - Вот как?? - удивился джедай.
  
  - Так точно, сэр. Мы подготовили списки наиболее отличившихся курсантов, так что отбор много времени не займёт. Благо, это честь как для нашей академии, так и для будущих офицеров. Затем я хотел бы попросит вас об одной услуге...
  
  - И что там?
  
  - У нас как раз поступил новый курс... молодые парни и девушки. Было бы неплохо, если бы вы сказали им пару слов... может, провели бы небольшую лекцию, - адмирал не был уверен в положительном ответе, но джедай только улыбнулся.
  
  - А почему бы и нет? Я согласен.
  
  - Вот и отлично! А вечером в Польс Анакис запланирован торжественный вечер в вашу честь.
  
  - Э-э-э... Это обязательно?
  
  - Сэр. Отказов мы не принимаем, - усмехнулся Бейлер.
  
  ***
  
  Зайдя вслед за генералом в помещение большого учебного зала, Лихтендаль огляделся. Как давно это было... Нет, не здесь, да и зал в Академии Корулага был поменьше, но всё было именно так: пять или даже шесть сотен молодых разумных замерли в предвкушении первой лекции... Да, давно это было. А вроде бы и недавно: всего семь месяцев назад они покинули Академию. Началась война, и офицеры требовались на фронте... Сумераги, Грэйс, Кристен и он сам не знали, что судьба сведёт их с джедаем Микоре Виктом. А если бы знали, то не поверили бы рассказу. Много испытаний выпало на их долю, но до сих пор удача генерала распространялась и на них самих. Скосив глаза на зелтронку, пристроившуюся неподалёку от него, Цери хмыкнул. Скажи ему кто на первом курсе, что эта девушка менее чем через год будет капитаном, а он - коммандером - то рассмеялся бы, не смотря на всю свою невозмутимость...
  
  Тем временем генерал закончил короткую приветственную речь - ничего серьёзного, так... Возвышенные фразы. Всё как и положено. А затем... затем началась лекция. По традиции, вне зависимости от Академии, эти три часа посвящались истории флота, его славным традициям и великим сражениям, оставившим след в истории...
  
  - Да начнём же урок, господа! Представьте себе ситуацию: Республика пребывает в мире долгие-долгие годы. Войн нет, и потому армия распущена, а флот - или пущен на слом, или перешёл в собственность планетарных правительств, войдя в силы безопасности. Однако не все были согласны с текущим положением дел как в политике, так и в экономике. Отдельные миры стали выражать недовольство, усилились сепаратистские настроения. Началась милитаризация этих миров, а затем - отделение их от Республики. Вскоре под угрозой оказалось само существование государства. И тогда началось возрождение флота и армии... Интересно, кто из вас подумал о том, что я говорю о текущем конфликте? Полагаю, многие.
  
  - Да, сэр. А разве нет? - из первых рядов взвилась рука.
  
  - Хороший вопрос, курсант. Смею вас заверить - война не меняется. Меняется место и время. Тот период истории, о котором я сейчас расскажу, очень похож на нынешнюю ситуацию - и от того ценен как наглядный пример.
  
   Перейдя из-за трибуны к голографическому проектору, джедай включил карту Галактики.
  
  - Итак... год двадцать три тысячи восемьсот шестьдесят пятый до Великой Ресинхронизации. После столетней войны с Союзом Тиона и Десевро, централизованный флот Республики был распущен. Единственный корабль, оставшийся на боевом посту - "Страж Корусанта", крейсер типа "Гилагимар" - был более экспонатом музея, нежели боевым кораблём. В молодую Республику пришёл мир. После тяжёлой войны начались подъём, развитие, экспансия. В то время две планеты - Корусант, представляющий Республику и Кореллия, главенствующая в своём Конгломерате - незримо боролись за пространство Галактики. Кореллия обратила свой взор на юг, начав прокладку двух своих гиперпространственных маршрутов; Корусант же начал экспансию на юго-восток, в сторону от Куата, к Беласко и Ланнику. Но самое интересное началось ещё во время войны. Метеллос - одна из первых колоний Корусанта - была сильно перенаселена. И вот, множество кораблей с поселенцами отправились искать себе лучшей доли. Их путь лежал на север, по малоизвестному пути, по которому корабли Тионской Гегемонии атаковали Республику. Первой планетой на их пути стал Алсакан, затем Анаксис, Брентаал, Танааб и в заключении - Лантиллес и Лианна. То есть - весь современный Перлемеанский маршрут. Экспансия изгоев заняла тысячу лет, ещё несколько тысяч лет они развивались, чтобы в году семнадцать тысяч сто втором объявить о своей независимости. Алсаканская Федерация быстро развивалась, богатея и процветая. Они предпочли и сохранили более аристократическую философию и стремились к меньшей бюрократии и большей локальной или планетарной независимости. В то же время Корускант и его корпоративно-политические интересы стремились занять как можно больше плацдарма, пытаясь накопить запасы природных ресурсов. Однако Республика, не имея выхода к таким значимым гипермаршрутам, и зажатая с обеих сторон, замедлила экспансию. Дошло до такого, что планеты начали выходить из состава Республики, присоединяясь к Федерации. К примеру, в шестнадцать тысяч девятьсот девяностом году из состава Республики вышел Каамас, годом позднее - Альдераан. Естественно, что Республику такой поворот событий не устраивал. В шестнадцать тысяч девятьсот восемьдесят третьем году началось то, что в последствии стало самым значительным и продолжительным конфликтом в истории галактики - Семнадцать Алсаканских Конфликтов, растянувшихся на четырнадцать тысяч лет.
  
  "Хм... нам рассказывали немного по другому". Атоанец начал слушать более внимательно.
  
  Щёлкнув клавишей, Викт вывел на проекторе нужную схему.
  
  - Собственно, они начались с мелких столкновений алсаканских конвоев и дуросских торговых судов, но началом конфликта всё же считается битва за Вирджиянс. Республиканский адмирал Паретто с шестью боевыми крейсерами типа "Вигил" и десятью транспортниками с сорокатысячным десантом атаковали патрульное судно типа "Дрихте". В результате боя два республиканских крейсера были уничтожены, но и патрульный корабль вынужден был отступить из-за серьёзных повреждений.
  
  - Сэр! Но судя по схеме, этот патрульный корабль был всего сорок метров в длину при двух орудиях! А крейсеры - в восемьдесят семь метров при шести! Почему они понесли такие потери?
  
  - Тут стоит подробнее остановится на вооружении противоборствующих сторон. Республиканские корабли были построены по типу кораблей империи Ксима Деспота, то есть оснащены зеркальной бронёй, а так же бластерными орудиями. Алсаканцы же отдавали предпочтение масс-драйверным орудиям. Так вышло, что вначале они не имели доступа к местам добычи газов для лазеров и бластеров, потому и перешли на масс-драйверы. С другой стороны, на пути развития Алсаканская Федерация столкнулась с несколькими враждебными расами, победу над которыми обеспечили орбитальные бомбардировки. Единственное, что могло тогда их обеспечить - это масс-драйверы. Вообще, техника тогда была довольно примитивной. Максимальный класс гипердвигателя на кораблях того времени - двадцатый; средства связи были несовершенны. Поэтому конфликт разворачивался довольно медленно. Алсакан узнал о нападении на свою колонию только через пять месяцев, а отреагировал и того позднее. Лишь в шестнадцать тысяч девятьсот семьдесят седьмом году эскадра кораблей Алсакана атаковала Республику у Вирджиянса, вернув себе планету.
  
  По залу прошёл шумок. Джедай усмехнулся.
  
  - Да-да, я уже говорил, что конфликт разворачивался медленно? При этом обе стороны пытались использовать массивные боевые флоты для обеспечения побед, но ни у одной из сторон не было военных ресурсов для разделения своих сил между атакой и обороной. Однако, постепенно, из конфликта в конфликт, темп и накал столкновений нарастал. В битве при Кесе с обеих сторон участвовало уже по дюжине боевых кораблей, а в захвате Беласко и Порус Вида со стороны Республики участвовало более сорока кораблей. Однако на этом Первый Конфликт был закончен подписанием мирного договора, гарантом которого стали джедаи.
  
  "Ну да, это было вполне естественно, ведь джедаи пригрозили отключить гиперпространственные маяки. После этого все быстро успокоились и заключили мир. Это я ещё помню".
  
  - Сэр! Можно вопрос? - юная забрачка поднялась со своего места.
  
  - Да.
  
  - А почему Ре... К-хм, Корусант не напал на Кореллию?
  
  - Хороший вопрос. К тому времени флот Кореллианского Конгломерата был довольно внушительным; кроме того, на самой Корелли уже пару тысяч лет существовал анклав джедаев, насчитывающий несколько тысяч разумных, многие из которых были выходцами с Кореллии. Нет сомнений, что при конфликте они поддержали бы свою родину.
  
  Включив новую схему, джедай начал расхаживать прямо под огромной голограммой:
  
  - Следующий виток конфликта начался спустя пятьсот лет. Алсакан произвёл молниеносную атаку на Порус Вида, вернув себе контроль над планетой. Республика ответила атакой на Гизер, являвшийся глубоким тылом Федерации. Однако, Республиканскому флоту было нанесено полное поражение. После этого разгрома, при котором Республика потеряла более сотни боевых кораблей, вновь наступил мир. Третий и Четвёртый Конфликты были исключительно позиционными. Республика безуспешно атаковала Каттаду, Кепаси, Альдераан и ряд других миров, Алсаканская Федерация оборонялась. Кстати. Во время Второго конфликта случился интересный инцидент: первый в истории флотов - и единственный - бой кораблей и разумных живых существ, называемых Дуйнуогвинами, или же - "Звёздными драконами".
  
  - Сэр! Но разве это не миф?
  
  - Совсем нет. В архивах джедаев есть соответствующие упоминания об этом. Краткие, но всё же они есть... Эти войны оставили глубокий след в нашей истории. Были созданы такие произведения искусства, как Мозаики Алсакана и Маяк Бельгота, которые были уничтожены во время последующих сражений. Не все они дошли до нас в целости, но об одной картине я хотел бы упомянуть.
  
  На этот раз изображение появилось на цветном настенном экране.
  
  - Перед вами картина Сарапина Дуэйна: "Суперлинкор адмирала Брендона Арктуруса "А'гники" ведёт бой". Оное произведение искусства ценно тем, что писалось боевым офицером, да к тому же - участвовавшем в этом самом сражении. Кстати. Корабли вам ничего не напоминают?
  
  - Сэр! Если убрать те листы брони - то получится... ваш "Изысканный". Но это же республиканский корабль, а на картине явно виден знак Алсаканского алфавита! А ещё эти выстрелы... это же не масс-драйверы?
  
  - Именно. Пятый Алсаканский конфликт, начавшийся в тринадцать тысяч двадцать пятом году, ознаменовался первой сменой вооружений. Республика перешла на масс-драйверы, отказавшись от бластеров и турболазеров, которые были неэффективны против тяжелобронированных кораблей противника. Отличительной чертой республиканских орудий стали особые устройства, которые облекали выпущенный снаряд в энергетическую оболочку. Иногда вместо болванок использовались ракеты, запускаемые с того-же масс-драйвера. В то же время алсаканские корабли перешли на лучевое оружие, в основном на лазеры и протонно-лучевые орудия. Правда, при этом алсаканским конструкторам пришлось отказаться от энергетических щитов, заменив их толстой бронёй: реакторы кораблей не могли обеспечивать должной мощности и для защиты, и для орудий. Впрочем, это не стало недостатком таких кораблей, конструкционные решения которых прожили тысячелетия, оставив заметный след даже в Республиканском кораблестроении. Спустя десять тысяч лет именно по алсаканским схемам был построен "Изысканный"; строили такие корабли и раньше, и позже. Но вернёмся к картине. На ней запечатлена битва при Борлеясе, которую мы с вами сейчас рассмотрим.
  
  Увеличив картинку, джедай начал пояснять:
  
  - Республиканский флот, насчитывающий сто сорок кораблей - из них восемьдесят тяжёлых крейсеров типа "Веритель" - под командованием адмирала Харкон'са, блокировал планету. На выручку поспешил ударный отряд адмирала Арктуруса. В его распоряжении был тысячешестисотметровый суперлинкор типа "Лантиллиан", сорок крейсеров типа "Наска", восемьдесят фрегатов типа "Ваккар" - это те, что стреляют жёлтыми протонно-лучевыми орудиями, и двадцать четыре авиатранспорта типа "Аркания": один из них хорошо виден вверху композиции. Так же можно заметить звено тяжёлых ракетоносцев "Мантесса" - основной тип ударной авиации Алсакана в Пятом конфликте. Так же прошу отметить внешние броневые листы алсаканских кораблей, покрытые бронзием. Толщина их могла достигать двух, а то и трёх метров. Отчётливо видно, что оная броня вполне успешно противостояла огню республиканских орудий. Ну, и один из кораблей Республики, повреждённый их огнём - тяжёлый крейсер типа "Веритель". К счастью, у меня имеется довольно подробная схемозапись боя, которую вы сейчас и увидите...
  
  Лихтендаль улыбнулся.
  
  "Это вполне в духе генерала - превратить картину в учебное пособие. Думаю, эту лекцию запомнят надолго".
  
  ***
  
  Дежурно улыбнувшись, я поднял свой бокал в ответ на очередную хвалебную речь-тост высокопоставленного офицера, чьё имя я уже успел забыть. Да и не стремился запоминать. Пригубив вино, и полуобернулся. За моим столиком собрались в основном преподаватели академии, а так же командир местного гарнизона. Лихтендаль с остальными расположился за другим столиком. Компанию им составили несколько молодых офицеров. И не стоило гадать, кто веселее проводит время - они или я...
  
  Можно было с уверенностью сказать, что половину времени, проведённого на Анаксисе, мы использовали продуктивно. Во-первых, было отобрано почти двести восемьдесят молодых офицеров... точнее, они должны были стать ими через два месяца - но... Они нам нужны сейчас. Где-то полсотни из них, после ещё одного, внутреннего отбора, станут вторыми и первыми лейтенантами, приняв под командование корветы и фрегаты. Остальные же пока побудут мичманами на различных кораблях. Эх, взять бы с собой Сумераги - так она им бы устроила отбор прямо на борту Агаки, но нет - занята наша лайн-капитанша. Ну ничего, пусть пока проникнутся боевым духом, так сказать. Всё равно не убегут никуда - шаттлы доставили последних "счастливчиков" на корабль ещё до того, как я закончил читать лекцию. Таким образом, наша потребность во флотских командирах полностью удовлетворена. Осталось дождаться получения кораблей, потом от недели до двух на утряску экипажей - и дай Сила, если нас не выдернут затыкать какую-нибудь горячую точку в ближайший месяц...
  
  А вот вторая половина...
  
  Нет, просьбу провести лекцию я ещё понял. Вполне нормальное желание этого... адмирала Бейлера. С одной стороны, прямая передача боевого опыта, с другой - что на мой взгляд более вероятно - возможность похвастаться перед другими академиями. Как же, у нас сам Викт лекцию вёл... Смех смехом, но такой вариант вполне реален... Впрочем... и для меня шанс "попиариться" неплохой, тем более, в теме флотской истории я не профан: всё же архивы джедаев, приправленные ринауновскими семейными наставлениями - штука мощная, особенно при хорошей памяти, присущей всем одарённым. Так что я не ударил в грязь лицом.
  
  Сейчас же мы находились в одном из столичных ресторанов, где была закачена гулянка в нашу честь. Хотя гулянка - это громко сказано. Всё было довольно благочинно, офицеры постарше были с жёнами или даже с семьями, присутствовал и местный высший свет - те из представителей оного, кто смог урвать приглашения. Вот честно - тащится сюда мне было крайне неохота. От слова совсем. Усталость и недомогание - лекарства делали свою работу, да ещё думы тяжёлые - про Асоку и ситуацию в целом. Но это не от меня зависило, а потому пришлось уважить просьбу ректора.
  
  Охрану из взвода клонов под командой Шайбы и Лаки пришлось оставить снаружи. не то что бы я опасался чего-то, но... На всякий случай. Остальных, включая учениц, я затащил в ресторан. Асоке так точно нужно было развеяться, отвлечься от мыслей. Таллисибет тоже полезно посмотреть на "обычную" жизнь.
  
  - Учитель, - ну вот, помянешь, а она тут как тут.
  
  Я повернулся к ученице.
  
  - Нам... долго ещё? - поинтересовалась девушка.
  
  "Кажется, впечатлений она набралась предостаточно. Краем глаза заметил, что вторая моя подопечная вовсю болтает с зелтронкой и ещё какой-то девушкой-офицером; - вроде бы медик... кажется. Ну и ладно. А то, понимаешь, решила в добрых традициях джедаев нестись "причинять добро". Вот только причину выбрала совсем не джедайскую".
  
  - Ну.. пара часов ещё, и закруглимся. Понимаю, тебе непривычно находится в такой обстановке, но... Считай это тренировкой. Джедаям в их дипломатических миссиях на различных планетах подчас приходится участвовать в куда более продолжительных и куда более скучных...
  
  Внезапно я ощутил на свой спине пристальный взгляд. Вместе с этим ощущением пришло осознание - надвигается опасность. Таллисибет озадаченно склонила голову, а Асока - резко напряглась.
  
  "Учитель? Что..."
  
  В этот момент я развернулся, окидывая взглядом зал. Всё вроде нормально... Стоп. Прямо к нашему столику, лавируя между другими группами отдыхающих, приближалась женщина. Красивое платье, длинные пурпурные волосы - и неприкрытая злость в глазах. "Что это с ней? Я чем то её обидел? Но я не помню её! Никогда не видел!".
  
  В следующий миг события замедлились до предельного уровня: казалось, что между ударами сердца проходят минуты. Женщина, оттолкнув вставшего на её пути офицера - ну как оттолкнула: он начал падать будто в замедленной съёмке - и резко вскинула руку. В стороны полетели продолговатые предметы - и это явно были гранаты. Не конфетти же она пришла разбрасывать? Я попытался нащупать на поясе меч - но что-то подсказало - это бесполезно.
  
  "Асока! Тревога!"
  
  Вскинув левую руку - нестерпимо медленно, я инстинктивно прикрыл ей голову, одновременно разворачиваясь боком, уменьшая площадь поражения. Сидящий справа от меня командор дёрнулся - в его шею попал... дротик? Игла? Да, скорее всего. Я не успел толком рассмотреть, да и летели они быстро... Следующие попали в протез. Первая застряла в ладони, ещё три в самой руке, а пятая намертво заклинила локтевой сустав. Остальные - три или четыре - поразили сидящего слева авиационного полковника. Отведя руку, я увидел, что женщина, отбросив игольник - кстати, когда она его успела вытащить? - и выхватила из набедренной кобуры маленький бластер, подняла его и выстрелила прямо в меня...
  
  Вот только болты растеклись по невидимому щиту: Асока успела среагировать, выставив Барьер Силы. Женщина буквально на миг замерла, поражённая этой картиной - но этого времени хватило Таллисибет, чтобы, размазанной тенью рванув прямо через наш стол, мощным ударом ноги отбросить нападавшую на несколько метров. Впечатавшись в стену, она рухнула на пол, судорожно пытаясь вздохнуть.
  
  Миг - и время вернулось к обычному своему течению. Гранаты, упав куда-то в стороны, сдетонировали. Прогремели два небольших взрыва, зал наполнился криками и дымом. Через несколько секунд в помещение влетели клоны, за ними - охрана и сопровождающие других офицеров.
  
  - Шайба! Бет! Возьмите её! - я указал на нападавшую. - Все целы?
  
  - Генерал! Что происходит?! - адмирал Бейлер подскочил со своего места.
  
  - Сейчас выясним, - пробормотал я, направляясь к ученицам.
  
  "Да! Какого хера происходит?!"
  
  - Учитель, как вы? - Асока настороженно смотрела на торчащие из протеза иглы.
  
  - Я в норме.
  
  Клон сноровисто обшарил женщину, откинув ещё один бластер. Заведя её руки за спину, он связал их каким-то шнуром.
  
  - Готово, сэр. Вот только говорить она пока не может - явно сломаны рёбра.
  
  Таллисибет обескураженно развела руками.
  
  - Упс... не рассчитала силу удара. Но... на что она надеялась?
  
  - А чёрт её знает, - заклинившая рука не давала рассмотреть "снаряды" как следует, - Может, кортозис...
  
  К нашей группе побежали с одной стороны Лихтендаль и О'Коннор, с другой - Лаки и отделение клонов.
  
  - Сэр, периметр чист. Здание блокировано. Челнок я уже вызвал, будет через три минуты!
  
  - Генерал! Это сепаратисты? - зелтронка склонилась над женщиной, рассматривая её.
  
  - Возможно. Следует допросить эту дамочку...
  
  - Полковник! Полковник! - обернувшись на истошный вопль, мы увидели падающего на пол полковника. Из его рта хлынул поток блевотины, перемешанный с какой-то фиолетовой пеной. Кожа буквально на глазах начала покрываться язвами, отслаиваясь от мяса.
  
  - Яд! - не сговариваясь, выдохнули мы.
  
  Резко дёрнув рукав туники, разрывая ткань, я обнажил плечевые пластины протеза.
  
  - Асока! Помоги!
  
  Тогрута кивнула, и закрыв глаза, сосредоточилась, вытянув руки вперёд. Пара секунд - и крепёжные узлы отвалились, выдернутые и вывинченные с помощью телекинеза. Протез со стуком упал на пол. Должно быть, со стороны это выглядело жутковато.
  
  - Так надёжнее, - пояснил я, невольно содрогаясь.
  
  "Блядь! Чего я этой суке такого сделал?"
  
  - С...Сэр! - трясущийся Цери вытянул перед собой руку. На тыльной стороне ладони красовался небольшой порез, - Она... рядом...про... пролетела...
  
  Решение пришло мгновенно.
  
  - Шайба! Лекарства! Асока, держи его - Силой!
  
  Лихтендаль поражённо замер, не понимая, что происходит. Асока вскинула руку - и он замер, не в силах двинутся. Не давая ему опомнится, клон, ухватив того за голову, вогнал в его шею один за другим несколько шприцев. Выхватив свой второй - короткий - меч, я резким ударом отрубил руку атоанца аккурат по середине предплечья. Тот едва слышно охнул.
  
  - Твою мать! - взревел я, замечая, как безызвестного капитана - вроде бы его зовут Ларри - в чью шею тоже попала игла, настигла та же участь, что и полковника: фиолетовая пена и буквально плавящаяся кожа, - Где этот грёбанный шаттл!
  
  Вытащив свою походную аптечку - бля, как же неудобно без второй руки - я кинул её Альфа-клону.
  
  - Коли ему всё - хуже не будет! - я взглядом указал на обрубок руки, валяющийся на мраморных плитах пола.
  
  Кожа вокруг царапины начала темнеть...
  
  - Есть, сэр! - Шайба сноровисто раскрыл коробочку, доставая два инъектора - один с бактой, второй - с обезболивающим.
  
  - Сэр! Челнок на подходе! - сообщил Лаки.
  
  Сплюнув на пол, я скомандовал:
  
  - Всем быстро на улицу! Бойцы, взять раненого! Бегом!... Что-то не нравится мне здешний сервис... Адмирал! Я возвращаюсь на корабль!
  
  - Но...!
  
  - Это для вашей же безопасности. Целью атаки безусловно был я. Как только что-то узнаю от этой... твари, я вам сразу сообщу. Вам же я бы посоветовал усилить охрану, а так же вызвать мед-транспорты.
  
  "Да и нам Лихтендаля срочно в бактокамеру запихнуть надо".
  
  - Хорошо, генерал! Мы уже занимаемся этим!
  
Оценка: 8.67*70  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Ю.Танюшина "Если ты - не совсем эльф ("Хаос в моей крови" - книга 1)" (Любовное фэнтези) | | Е.Стасина "Подъем" (Современный любовный роман) | | В.Свободина "Прекрасная помощница для чудовища" (Любовные романы) | | Л.Ангель "Серая мышка и стриптизер" (Современный любовный роман) | | Д.Сугралинов "Level Up" (Развитие личности) | | В.Богатова "Невеста княжича" (Фэнтези) | | Е.Елизарова "Ключ от твоего мира" (Попаданцы в другие миры) | | С.Суббота "Право зверя. Книга I" (Любовное фэнтези) | | Дени "Матушка" (Боевое фэнтези) | | Д.Хант "Мидгард. Грани миров." (Любовная фантастика) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Котова "Королевская кровь.Связанные судьбы" В.Чернованова "Пепел погасшей звезды" А.Крут, В.Осенняя "Книжный клуб заблудших душ" С.Бакшеев "Неуловимые тени" Е.Тебнева "Тяжело в учении" А.Медведева "Когда не везет,или Попаданка на выданье" Т.Орлова "Пари на пятьдесят золотых" М.Боталова "Во власти демонов" А.Рай "Любовь-не преступление" А.Сычева "Доказательства вины" Е.Боброва "Ледяная княжна" К.Вран "Восхождение" А.Лис "Путь гейши" А.Лисина "Академия высокого искусства.Адептка" А.Полянская "Магистерия"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"