Иванов Владимир Николаевич: другие произведения.

Искусство Войны (Эпизод I. Непредвиденный Фактор. Часть Пятая. "Майгито должен быть разрушен!". Главы 45-59

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:

  Эпизод I. Непредвиденный Фактор. Часть Пятая. "Майгито должен быть разрушен!" . Глава 45.
  Дорог мне друг,
  но и враг полезен быть может:
  друг укажет, на что я способен,
  враг же научит, как мне поступать.
  (Шиллер).
  ***
  Чувствуя, что время беспощадно продолжает свой бег, Скайуокер, насколько это было возможно и прилично - ускорил шаг, раскланиваясь с редкими встречными джедаями, попадавшимися ему на пути в этот ранний час. До назначенного времени оставалось меньше пяти минут, и вот, наконец, он миновал последний коридор Храма, войдя в Большой Совещательный Зал, где должен был проходить важный военный совет, на котором будут присутствовать не только магистры, но и многие другие джедаи, а также представители штабов. Не исключалось, что совещание посетит сам Канцлер. Это было необычно. Хотя это не касалось присутствия Палпатина - он и ранее бывал в Храме, на памяти Энакина это случалось не менее дюжины раз; вот только до сих пор он привык только получать приказы, не интересуясь тем, как они "рождаются". За них всё решал Совет, которому принадлежала высшая военная власть в Республике. Теперь же... наступили некоторые перемены. Две недели назад, сразу после принятия соответствующей поправки, начал образовываться так называемый Главный Штаб, призванный обеспечить контроль над джедаями со стороны Сената. Так сказала Падме. Энакину не совсем нравилось то, что эти болтуны начнут совать нос не в свои дела - но признавал, что некоторые стратегические и тактические решения магистров были несколько... спорными. В его памяти ещё не изгладились впечатления, полученные на той дождливой планете, так что Энакин решил выждать, наблюдая со стороны - всё равно повлиять на что-то он не мог.
  Зал был полон разумных. Среди джедайских роб выделялись офицерские мундиры. Видимо, многие прибыли довольно рано, и уже успели собраться в группы, ведя беседы. Его взгляд мазнул сначала по большой группе офицеров, среди которых возвышался магистр Оппо Ранцизис, затем по магистрам Фисто и Ундули, которые стояли рядом с мастерами Беллабой и... да, это была Сиан Джейсел. "Странно увидеть её здесь. Оби-Ван же говорил, что эта деваронка была против участия джедаев в войне, и покинула Орден в знак протеста, демонстративно отказавшись от звания старшего генерала. Может быть, её убедили вернуться?" . Ещё полудюжина разумных собралась вокруг мастера Викта, который что-то оживлённо обсуждал с высоким седым адмиралом. Никто из них не был ему знаком даже отдалённо, поэтому, оглядевшись, он наконец отыскал Кеноби, который стоял в тени одной из колонн.
  - Опаздываешь, - пожурил его Оби-Ван.
  - Простите. Я задержался.
  - И что же, позволь узнать, заставило тебя пренебречь важным делом?
  Энакин уже готов был выпалить своё обычное оправдание, но тут же понял, что следующий вопрос человека будет "Ну и что ты делал у сенатора Амидалы в шесть часов утра?" Поэтому он, пригладил растрепавшиеся волосы, которые он начал отращивать сразу после того, как стал рыцарем, и виновато протянул:
  - С клонами заболтался. Да... Чудила что-то там говорил о новом истребителе-прототипе...
  - Ты в своём репертуаре, - Кеноби тяжело вздохнул.
  - Скоро начнём? - молодой человек поспешил сменить тему.
  - Ждём только гранд-магистра Йоду с магистром Винду, они немного задерживаются, а Канцлер должен прибыть с минуты на минуту.
  Иллюстрируя слова Оби-Вана, в зал вошла небольшая процессия - собственно Палпатин, а также его сопровождающие: пара Алых Гвардейцев и советница Канцлера, умбаранка Слай Мур... Раскланявшись с присутствующими, Палпатин направился к офицерам и о чём-то с ними заговорил. Видимо, со многими он был знаком, так как беседа была явно оживлённой.
  Энакин заинтересовался и направился к ним. Канцлер его тут же заметил и улыбнулся.
  - О, Энакин... Рад тебя видеть. Слышал, последняя твоя операция была довольно успешной.
  - Не совсем, - смущённо ответил Скайуокер. Палпатин всегда его хвалил, но Энакин понимал, что не всегда - заслуженно.
  - Тонко подмечено, - заявил тот самый седовласый... нет, не адмирал, а целый обер-адмирал: джедай немного спутал планки. - По эффективности ему ещё далеко... Да хотя бы и до того же старшего генерала Викта. Хотя Скайуокер и превосходит иных старших генералов... ну или мастеров, если угодно.
  - Кстати, - Канцлер одобряюще кивнул. - Мастер Викт... Я всё никак не мог выразить вам лично свою благодарность за ваши решительные действия в битве за Корусант. Хотя это не единственная ваша заслуга перед Республикой.
  - Не стоит. Я всего лишь выполнял свой долг.
  - Полноте, друг мой. Жаль, что для джедаев не предусмотрено никаких наград... Но вы же не откажитесь принять моё приглашение на сегодняшнее представление в Галактической Опере? Естественно, вместе с вами могут прийти и ваши ученицы.
  - Ну, - Викт задумался. - Это будет интересный опыт. Никогда раньше там не бывал.
  - Вы не пожалеете. В честь Новогодних празднеств было создано представление с участием Набуанского Королевского Театра, но сами понимаете, траур по погибшим на Корусанте заставил их перенести сроки выступления. Зрелище обещает быть незабываемым...
  Тут в зал вошли Йода вместе с Винду, и беседу пришлось прервать. После положенных приветствий - Шив тепло поздоровался с вошедшими, собравшиеся перешли к большому тактическому столу. Однако, тут не обошлось без странностей. Викт как-то излишне демонстративно встал на той стороне, где собрались офицеры, а не джедаи. Энакин аккуратно привлёк внимание бывшего учителя.
  - Потом объясню, - буркнул Кеноби. - Все, кому надо, в курсе.
  Пожав плечами, Энакин приготовился слушать.
  - Итак. - Оппо Ранцизис активировал стол, выведя на нём галактическую карту. - Мы собрались здесь, дабы обсудить и претворить в жизнь новую военную стратегию. Первой её операцией, разработанной джедаями и Главным Штабом, станет операция "Щит и Меч" . Из названия её должно быть понятно, что она предусматривает как минимум два этапа. Первый этап включает в себя три операции, которые начнутся незамедлительно после завершения этого военного совета.
  Энакин вздохнул. "Ну вот, опять куда-то полетим к хатту на хвост... накрылся наш с Падме отдых..."
  - Во-первых, нам стали известны следующие цели Сепаратистов. Это Маластар и... Камино. Выбив нас с этих планет, они лишат Великую Армию республики свежих пополнений клонов, а Флот южных Секторальных армий - топлива. Поэтому, мы начинаем выдвижение отрядов на защиту этих планет. Высшие генералы Шаак Ти и Оби-Ван Кеноби. Вашей задачей станет защита Камино. Вам, кроме ваших подразделений, выделят в помощь нескольких джедаев, в том числе Дамаскина и Бриджера, а также пару эскадр из состава Тринадцатой Секторальной.
  - Я хотел бы привлечь к операции Скайуокера, - добавил Кеноби.
  - Принимается. - один из офицеров сделал пометку в датападе. Меж тем Ранцизис продолжал говорить:
  - Высший генерал Мейс Винду займётся обороной Маластара. Мы уже уведомили гранов и дагов, так что вам окажут не только техническую, но и военную помощь; дож Урус обещал выставить до пятидесяти тысяч пехоты и десяти тысяч кавалерии в случае помощи оружием с нашей стороны. Грузовой конвой уже на пути к планете. С вами отправится старший генерал Джейсел. В вашем распоряжении будет три эскадры Семнадцатой Секторальной, а также некоторые отдельные подразделения, возглавляемые джедаями.
  - Что насчёт Рилота? - поинтересовалась Ади Галлия. - Сейчас это больная тема для всех - и для военных, и для политиков, и для простых граждан.
  - Он станет нашей третьей целью. Однако, мы не можем игнорировать угрозу Родии, так как КНС может ударить нам в спину. К тому же, вести наступление, не имея стабильных каналов поставки подкреплений, боеприпасов и всего прочего, невозможно. К счастью, не все родианцы согласны с действиями сенатора Онаконды Фарра и действующего Великого Защитника из клана Хратт. Один из лидеров клана Чаттза, Навик Красный, готов поднять восстание. Республика поддержит его, поэтому высшие генералы Ки-Ади Мунди и Луминара Ундули отправятся туда вместе со своими частями. Вам нужно в кратчайшие сроки восстановить власть Республики на планете, не допуская эскалации конфликта: как всем известно, родианцы довольно воинственны, так что... В наших же интересах завершить операцию за неделю. После этого мы незамедлительно атакуем Рилот.
  - Думаю, мы справимся, - сообщил цереанин, переглянувшись с мириаланкой.
  - Если есть щит, то что же подразумевается под мечом? - вежливо поинтересовался Канцлер.
  - Вы правы, - тасспиасец отвесил в его сторону поклон, - Вторая фаза операции станет нашим ответом на действия Сепаратистов у Корусанта - то есть атака на важнейшие миры Сепаратистов. Мы выбрали три планеты, наиболее важные для Конфедерации.
  - Вы же не хотите штурмовать Неймодию? - встрепенулся Кеноби, - Они слишком хорошо защищены, как и Скако... У нас просто не хватит сил для взятия сразу трёх планет; сомневаюсь, что мы можем захватить хотя бы одну.
  - Мы не настолько самоуверенны, магистр Кеноби, и рассчитываем свои силы. - сообщил Ранцизис. - И не будем затрагивать какие-либо центральные миры Сепаратистов. Однако, нам необходимо нанести... Пусть это будет "ответным шагом" Республики на атаку нашей столицы, поэтому мы выбрали три планеты в пределах Внешнего Кольца. Они будут атакованы спустя неделю после этого совещания.
  - Какой в этом смысл? Не лучше ли атаковать их одновременно? - высказался Винду.
  - Так получилось, что выбранные нами миры находятся в северной части Галактики, а Маластар, Родия и Камино - на юго-востоке. Притянув внимание Сепаратистов к ним, мы отвлечём их от ударов на севере; таким образом, у нас будет больше шансов. - ответил один из офицеров.
  - Что за планеты?
  - Начнём по порядку. Магистр Фисто. Вашей целью станет Салукемай - планета, принадлежащая Техно-Союзу. Как нам удалось выяснить, на ней расположено некое секретное производство, а также размещены значительные силы дроидов - несколько сотен тысяч как минимум. Учитывая то, что население симпатизирует КНС - задача предстоит сложная, однако нам необходимо выбить противника из этой системы, и лишить его заводов и фабрик на поверхности планеты.
  - Будет довольно трудно поддерживать темп наступления - планета расположена вдали от основных маршрутов, и время реакции может растянуться. - пояснил тот самый обер-адмирал. - Впрочем, есть и радостные новости - КНС перекинула резервы оттуда на юг Галактики.
  - Думаю, вам потребуется помощь, магистр. Ваш бывший падаван, ныне рыцарь-джедай Надарр Вебб присоединится к вам на Лантиллесе.
  - О. Он уже принял рыцарство? Жаль, я не посетил церемонию, - пробормотал наутоланин.
  Ранцизис вновь взял слово.
  - Магистр Галлия, мастер Секура. Вашей целью становится Фелуция, принадлежащая Коммерческой гильдии. На ней так же расположено множество военных заводов, и штаб-квартира самой Гильдии. Первоочередной вашей задачей станет захват городов Квей Теоу, Хар Го и Нианго, а также захват самой Шу Май, главы Коммерческой Гильдии. Хотя реальный вклад Гильдии в военную мощь КНС не так велик, но вот денежные вливания могут составить конкуренцию Межгалактическому Банковскому Клану.
  - Фелуция... Она тоже далековато, - тви"лечка нахмурилась, - У нас могут возникнуть проблемы со снабжением. Тем более, местная флора и фауна не отличаются дружелюбием.
  - Двенадцатая Секторальная постарается удовлетворить все ваши нужды, - заверил её другой офицер. - В разумных пределах, естественно.
  Скайуокер лениво прислушался. "Ну, и какая будет третья планета? И кого пошлют на её штурм?" Тасспиасец как раз начал говорить:
  - Мастер Биллаба, мастер Викт...
  - Полагаю, нам досталась Жемчужина? Ну, Майгито? - прервал его Викт.
  - Как вы догадались? - встрепенулся один из офицеров в красном мундире. "Разведка" .
  - Методом исключения: две другие паршивые планеты вы уже назвали, - джедай развёл руками.
  - Вижу, вы не выказываете энтузиазма. - насмешливо поинтересовался Фисто.
  - Издеваетесь? Какой тут энтузиазм? Я бы лучше ту же Като-Неймодию штурмовал! Или Скако, на худой конец.
  - Вы полагаете, возникнут трудности? - обеспокоенно спросила Шаак Ти.
  Викт помедлил с ответом.
  - Вы правы, магистр. Проблемы будут. Майгито - жемчужина в руках муунов. Да, мы захватили Муунилист, но... Это их дом, но не последнее место, где заправляют мууны... Есть десятки миров, освоенных ими за тысячелетия, которые они могут назвать домом. Но Майгито... нет, Майгито они так просто не отдадут. Это самое их главное сокровище. Боюсь, сражение затянется... Да и для Конфедерации это не последняя планета. Кажется, большая часть кристаллов в турболазерах Сепаратистов происходит с Майгито? Ну половина так уж точно. Это же касается и Фелуции с Салукемаем. Не думаю, что мы сможем быстро захватить все эти планеты - если вообще сможем.
  - Мы рассчитывали взять эти планеты в течении месяца. В какие сроки вы можете уложится? Какие сроки рассматриваете вы?
  Джедай пожал плечами.
  - Смотря какая конкретная задача передо мной ставится.
  - А есть варианты? - изумился Кеноби.
  - Два. Первый - выбить противника с планеты, лишить КНС производственной базы. В таком случае, я справлюсь за пять стандартных суток.
  - Так мало? В чём заключается тактика? - Ранцизис заинтересованно посмотрел на человека.
  - Всё очень просто. Выходим на орбиту, зачищаем себе "пятачок", а затем начинаем орбитальную бомбардировку. Можно даже не заморачиваться с конкретными целями, и ударить по сейсмически активным зонам - на Майгито таких полно. Всё остальное за нас сделает природа... Впрочем, я бы, в свете сложности операции, не отказался бы и от приказа "База-Дельта-Ноль" ...
  - Это неприемлемо! - отрезал Винду. - Там двадцать миллионов мирного населения!
  - Боюсь, Республике будут необходимы поставляемые с Майгито кристаллы. Глупо терять такую планету, да и производственные мощности - тоже, - поддержал его Ки-Ади Мунди.
  - Жертв больших избегать нужно, - Йода подвёл итог.
  Неожиданно Викта поддержал Палпатин.
  - Хотя ваше предложение и является идеальным с военной точки зрения, боюсь, с других ракурсов оно неприемлемо, мастер Викт. Я понимаю ваше желание сократить потери среди ваших солдат, однако иногда приходится чем-то жертвовать. К тому же, Сенат не одобрит применение такого приказа...
  - Тогда, полагаю, нам нужно захватить планету с минимальными разрушениями? - Беллаба вступила в разговор.
  - Именно. Особое внимание нужно уделить столице - Джигату.
  - Ну... Тогда речь идёт уже не о днях и даже не о неделях... Да и ваш срок в месяц выглядит нереальным, - задумчиво смотря на карту, протянул Викт.
  - Вы хотите сказать, что вам нужно два месяца?.. Три?! - изумился Скайуокер. Нет, он не думал, что это будет легко, но... Непохоже это на другие операции Викта, которые отличались стремительностью. И на него самого не похоже.
  - Если бы... Полгода. - отрезал Викт. - И то, при условии, если мне передадут ещё тысяч пятьдесят клонов, пять-шесть эскадр из резервов Восьмой Секторальной...
  - Но... у вас и так почти полмиллиона разумных в системной армии! Двести тысяч в пехотных подразделениях!
  Викт тяжело вздохнул и посмотрел куда-то в потолок.
  - Вот вроде на общем языке говорю, а всё равно не понимают... Нам придётся действовать практически без тяжёлого вооружения, учитывая ваши требования... Хотя там особо и не развернёшься, учитывая архитектуру городов... А мууны будут цепляться за Жемчужину до последнего... Джабиим покажется лёгкой прогулкой по сравнению с этой мясорубкой. Там одних потенциальных бойцов-органиков на миллион-другой наберётся, в зависимости от эффективности пропаганды КНС - а она будет, уверяю вас. Так что, либо вы даёте мне резервы, либо мы возимся там не полгода, а целый год, и то без всякой гарантии... Там ведь ещё и Гвори под боком, - Викт ткнул в карту пальцем, - Верфи КНС. А до наших баз далековато. Вот и смотрите, какая картина получается. Нас могут отрезать здесь, у Гарги, и здесь, у Орд Траси. Посему, нужны будут две-три эскадры для блокирования этих маршрутов. Ещё две - при захвате планеты. Ну, и парочку в резерве иметь желательно...
  - Мы подумаем, что можно сделать, - заверил Викта Ранцизис, - Благо, время ещё есть...
  ***
  Поняв, что сопротивление бесполезно, Асока хлопнула свободной ладонью по полу. Таллисибет, встав с её спины, отошла в сторону. Поднявшись, тогрута пробурчала:
  - Вообще, это нечестно. Ты сильнее.
  - А подножку телекинезом - это честно? И вообще... - Бет скопировала интонацию подруги.
  - Да-да, в бою не бывает честных приёмов, - Асока махнула рукой, выражая своё недовольство.
  Сегодня девочкам пришлось тренироваться одним. Учитель прислал короткое сообщение в стиле "занят, не ждите" ; правда, подробностей не было, и теперь, ближе к обеду, ими всё больше овладевал интерес, точнее, одолевал Асоку. Таллисибет же флегматично пожала плечами в ответ на излишний энтузиазм подруги. "Когда надо, придёт, и всё расскажет" . Правда, первой приближение учителя заметила всё же Асока.
  - Учитель, куда вы пропали? Что нового? - ринулась она к нему с вопросами.
  - Извините, совсем забыл предупредить вас... Это было неожиданно. Рано утром назначили важное совещание, вот и пришлось идти.
  - О. Ну и? Какие новости? - оживилась тогрута. - Куда выдвигаемся?
  - Твой бы энтузиазм, да в мирное русло, - джедай усмехнулся. - Мы покинем Корусант через шесть стандартных суток. Нашей целью будет Майгито.
  - Майгито? - переспросила Асока, наморщив лоб. Таллисибет жестом остановила учителя, который хотел заговорить.
  - Пусть сама вспоминает. "Нет невежества..." - процитировала она одну из строчек Кодекса.
  Учитель, подойдя ближе, наклонился к её уху.
  - Ты думаешь, она умеет думать? - прошептал Викт.
  Бет против воли улыбнулась. На некоторые шутки учителя нельзя было не прореагировать.
  Меж тем тогрута, наморщив лоб, бормотала:
  - Хм... Майгито, Майгито... Где-то я это уже слы... Точно! Это там... Ну, где эти здоровяки заправляют... Из этой, как её... Гильдии!.. нет, из Банковского клана!
  - Мууны, Асока, мууны, - Таллисибет обречённо вздохнула. Только подруга могла назвать их здоровяками. Конечно, мууны были высокими, подчас слишком, но вот здоровяками они уж точно небыли.
  - Точно. Ой, - Асока вмиг посерьёзнела. Посмотрев на Викта расширяющимися глазами, она пролепетала:
  - Это же не то, о чём я думаю?
  - В смысле?
  - Ну, там же такие большие башни и мосты? И ледяные поля? И горы...
  - А ты откуда знаешь? - в свою очередь изумился учитель.
  - Да Жестяныч пару раз загружал на симуляторе рельеф и города с М... Майгито. Я ни разу не смогла выиграть. Там всё очень сложно... Все эти мосты... Кладёшь батальон за батальоном, а прорваться не можешь...
  - Вот как... будем надеяться, что второго такого ООМ-дроида у Сепаратистов нет.
  Некоторое время они молчали, обдумывая разговор.
  - Чем займёмся, учитель? Нужно ведь подготовиться... Если там лёд, значит, климат холодный... нужно побеспокоиться о тёплых накидках для клонов... - Поинтересовалась Энвандунг.
  - Это да. Я уже отослал кое-какие распоряжения. Но дела немного подождут. Сегодня у нас намечена культурная программа.
  - Э-э?!
  - В Оперу мы идём, в Оперу. По личному приглашению Канцлера Палпатина.
  - Воу. Это, наверное, круто, - выдала Асока.
  - Да. Но почему именно нас? - удивилась Бет.
  - Трудно объяснить. В общем, отказаться нельзя. Считайте это признанием наших заслуг перед Республикой в этой войне. Так что... Поехали.
  - Куда? До вечера же ещё далеко?
  - Как куда? Не пойдёте же вы в Оперу в обычных одеяниях джедаев? Это по крайней мере неприлично по отношению к другим.
  - То есть, мы едем покупать одежду? - Асока улыбнулась и оглядела подругу. От взгляда девочки Таллисибет поёжилась.
  "Нехорошие у меня предчувствия. Ой нехорошие" .
  ***
  Покинув аэроспидер, Райо Чо проследовала ко входу-лестнице, ведущей в здание Галактической Оперы. Хотя представления, спектакли и прочие подобные мероприятия проходили едва ли не три-четыре раза в неделю, собирая самую различную публику, сегодня здесь было особенно оживлённо.
  Большинство разумных вежливо с ней раскланивалось, некоторые вступали в краткую беседу, а вот игнорирующих её практически не было. Всё же популярность, полученная ею в последние полгода, разогрела интерес к её персоне. Раньше многие попросту презирали сенатора с заштатной планетёнки, однако теперь она была одной из тех немногих, кто имел какое-то влияние в Сенате. Учитывая её хорошие, можно сказать, дружеские отношения с Канцлером... Райо была довольна жизнью.
  Интерес к её персоне подогревал и недавние обсуждения в Сенате закона "О гражданстве" , как уже успели окрестить её предложение о предоставлении клонам, сражающимся за Республику, полноценных прав граждан Республики. Закон породил множество споров и дебатов. Следует ли распространить этот закон на всех имеющихся клонов Джанго Фетта? Или же не ограничиваться ими, а подвести под закон всех тех клонов, кто состоит на службе в армии или флоте республики? А то и вовсе дать права всем без исключения клонам? Так или иначе, муссирование этой темы, даже учитывая недавние события с Родией и Рилотом, отошли всего-лишь на второй план. Впрочем, находились и те, кому было откровенно плевать на происходящее на задворках Галактики; зато новый закон и различные минусы и плюсы оного, а также то, каким именно образом это принесёт выгоду конкретному сенатору - это они готовы были обсуждать до хрипоты.
  Достигнув главного холла, Райо тут же попала в руки Лориан Маверик. Панторанка успела подружиться с сенатором от Салличе, и довольно много времени проводила в её компании. А так как Лориан имела множество знакомых, такие посиделки были полезны и для неё самой.
  - Райо, ты сегодня превзошла сама себя. Ох!.. Эти подвески очень милые!
  - Это подарок Кэла, - сообщила молодая женщина. - Только вчера прислал.
  - Как жаль, что вы редко видитесь.
  Тут к ним подошли ещё две женщины-сенатора. Первой была пожилая... С высоты её двадцати одного года срок в сорок восемь лет казался неимоверно большим... так вот, первой была сенатор от сектора Тэсмэ, Мелфина Фрокист; второй - сенатор от планеты Гала, Делара Глоттил. Женщины общей компанией медленно направились к своим ложам, раскланиваясь со знакомыми и попутно ведя беседу о всяких важных мелочах.
  Через какое-то время Делара заговорщицки протянула:
  - Ух, какой красавчик...
  Мелфина чуть улыбнулась.
  - Это джедай, моя дорогая. Разве не заметно?
  Проследив за взглядами собеседниц, Райо узнала в молодом человеке Микоре Викта. Тот был одет в традиционные для джедаев одежды... ну почти. Чуть более строгий стиль, напоминающий мундир, да и цвета мало напоминали песочные. По обе стороны от джедая шли две девушки, одеяния которых тоже были необычными, хотя и напоминали джедайские: одна, с виду лет восемнадцати, была облачена в бело-серые тона, тогда как вторая предпочла чёрно-красную гамму.
  - О, это же генерал Викт, - Маверик тоже узнала молодого человека. - А с ним, видимо, ученицы... Однако, неожиданно.
  - А не старовата ли та рыженькая для ученицы? - ехидно спросила Глоттил.
  Райо поражённо распахнула глаза.
  - Вы что, намекаете, что... Но, насколько я знаю, джедаям воспрещается...
  - Ох, я тебя умоляю, - Лориан блеснула глазами. - Ты просто не в курсе последних слухов... поговаривают, что у сенатора Амидалы бурный роман с неким рыцарем-джедаем по имени Энакин Скайуокер. По крайней мере, его видели выходящим от неё рано утром. Очень рано.
  - Кажется, я тоже слышала нечто подобное, - задумчиво ответила Фрокист, - Лет двенадцать назад ходили слухи, что нынешняя герцогиня Мандалора, Сатин Крайз, чуть не затащила под венец молодого джедая... Не помню точно его имени... Вроде бы Кеноби... или Джинн? Нет, точно Кеноби.
  Райо покачала головой. "Странно... Это что, у всех джедаев такая привычка, что ли? Одни сенаторы да герцогини" .
  - Вот и про Викта ходит много слухов. Ну, это вполне естественно: молодой герой, и всё такое... но почва под всем этим определённо есть.
  - То есть?
  - Мой старый друг, Альфред, служит сейчас в снабженцах... Так вот, он мне как-то рассказал, что в подразделении, которым командует генерал, служит больше всего женщин. Официально - генерал судит по делам, а не по половой принадлежности, но кто его знает, на чём оно основано на самом деле. Тем не менее, многие женщины-офицеры, которых затирают на других местах службы, подают прошение о переводе именно в подразделения под началом Викта. Многие там сделали головокружительную карьеру. Одна "Рыжая Бестия" чего стоит...
  - Рыжая Бестия?
  - Да. Кажется, её зовут Ли Норьега. Недавно получила звание лайн-капитана.
  Райо до сих пор путалась в этих планках, поэтому попросила уточнить, много ли это.
  - Фактически это соответствует полковнику Сенатской Гвардии. За семь месяцев шагнуть из второго лейтенанта в лайн-капитаны... В прежние годы для этого, даже со связями, требовалось иметь за плечами пятнадцать лет безупречной службы...
  Тут Лориан заметила у одной из посетительниц необычный наряд, и женщины мгновенно переключились на его обсуждение.
  ***
  Чтобы пройти в нужную нам ложу, пришлось миновать обширный коридор, затем лифт, а под конец - миновать нескольких новых охранников Палпатина - Алых Гвардейцев, в девичестве - "Солнечной Стражи" . Конечно, не все из них происходили из этой группировки, но - многие, что делало их опасными бойцами. Насколько я помнил, кроме церемониальных виброглеф - которые являлись страшным оружием в руках опытного пользователя, каждый гвардеец был вооружён как минимум одним бластерным пистолетом, скрывающимся под алыми одеяниями.
  "Знал ли Палпатин, что я буду присутствовать на утреннем совещании? Возможно. Планировал ли он пригласить нас сюда? И, главное, зачем? Да кто его знает" .
  В этот момент меня посетила мысль, которая терзала и одного офицера английского флота: "интересно, он импровизирует, или всё планирует заранее?" Мысль касалась Палпатина, хотя фантазия отказывалась предоставлять картинку Палпатина в образе известного пирата. Ну вот никак.
  Тем временем мы вошли в ложу - по сути, небольшой такой балкон, метров шести длиной и пяти шириной, с пятью удобными креслами-диванчиками, стоящими в два ряда. Там нас уже ждали.
  Палпатин даже поднялся из своего кресла, дабы поприветствовать нас.
  - Мастер Викт... Думаю, вы знакомы с моей помощницей, Слай Мур. А это, полагаю, ваши ученицы?
  Девочки синхронно поклонились.
  - Я - Асока Тано.
  - Таллисибет Энвандунг-Эстерхази.
  - Позволю себе заметить, что отрадно видеть столь изысканный вкус к одежде в столь юном возрасте, тем более у джедаев, которые, как известно, славятся своим консерватизмом.
  От столь незамысловатого, на мой взгляд, комплимента, оба падавана зарделись. Я же мог только усмехнуться.
  Естественно, мне не удалось заставить их отказаться от традиционного фасона джедайских роб, но некоторые вольности они себе всё же позволили. Бет предпочла не сильно экспериментировать, ограничившись светлой гаммой, чем-то напоминая то ли Амидалу, то ли Сарумана; Асока же решила "закосплеить" Баррис Оффи, правда, с небольшими вариациями, но общий стиль угадывался. Именно так она и обосновала нам с Таллисибет свой выбор. "Ну... На Баррис же чёрное смотрится!"
  Я пожал плечами и не стал спорить, хотя был немного удивлён такой смене имиджа. Теперь же стало понятно, что и канцлера одеяния моих учениц несколько сбили с толку.
  - Прошу, - Канцлер жестом указал на кресла. - Присаживайтесь.
  Когда мы выбрали места, Палпатин начал беседу.
  - До спектакля осталось немного времени, но я думаю, что мы можем немного поговорить. Как вам в Опере, юные джедаи?
  - Тут красиво, - Асока, как более общительная, первой вступила в разговор. Я больше отмалчивался, пытаясь сыскать в этом смысл. Палпатин же, как истинный интриган, через пару минут смог втянуть в беседу и Эстерхази.
  Тут, поймав выразительный взгляд Слай, я понял: Палпатин решил прощупать моих учениц. Ну что же, флаг ему в руки. Надеюсь, его ждёт разочарование... или удивление.
  - Кстати. Энакин ведь тоже сейчас обучает падавана. Он не обращался к вам за советом? - Палпатин полуобернулся ко мне.
  - К-хм... думаю, Скайуокер чуточку самоуверен. Но, честно говоря, я... нет, я не сомневаюсь в том, что он сможет достойно обучить падавана, но вот... методы обучения, да и сами знания, передаваемые им, не выдерживают никакой критики. Его извиняет лишь то, что его собственное обучение было мягко говоря... эпизодическим.
  - Вы так считаете?
  - Да. Он неплохой мечник, очень неплохой. Мастерски водит истребитель. К нему тянутся разумные, уважают подчинённые. Но, учитывая его статус "Избранного" , на месте Совета я более глубоко бы сосредоточится на его обучении, а так... не совсем понятно, что от него ожидают. - честно ответил я.
  - Надо полагать, Совету стоит прислушаться к вашим словам. Ведь вы обучаете сразу двух падаванов: я не слышал, чтобы кто-то брал более одного ученика, но, думаю, вы справляетесь не хуже других.
  - Слепое следование правилам иногда может оказаться куда более серьёзным недочётом, чем полное их игнорирование. Порой для достижения результата нужно отступать от правил.
  После небольшой паузы Палпатин поинтересовался.
  - Вы верите в пророчество? - после вопроса человек неожиданно стал более серьёзным.
  - Верю. Но вот с его трактовкой могут возникнуть сложности. Скажем, тот смысл, который в него вкладывает Совет, кажется мне маловероятным. Но в то же время глупо отвергать то, что было дано Силой, и не учитывать его совсем.
  Палпатин почему-то одобрительно кивнул и вновь переключился на падаванов.
  А затем начался сам спектакль. Это было что-то с чем-то. Одни спецэффекты чего стоили... Но больше всего меня поразила игра актёров. Всё было настолько естественно, что иногда казалось, что наблюдаешь за реальным куском событий, по чьему-то неведомому велению представшему перед нашими глазами... Разве что костюмы были на мой взгляд несколько экстравагантными, но для Галактики это было нормой, а для Набу - и подавно. Даже Жан Поль Готье сжевал бы свой галстук от зависти, не говоря уже о других модельерах. Палпатин откровенно наслаждался действом. На ностальгию пробило, что ли? Асока и Бет тоже глазели с интересом. Видели ли они такое? Вряд ли. Даже в Храме не ставят таких вот "опер" , хотя, так сказать, "художественный кружок" там есть.
  Где-то на половине представления в моей голове раздался голос Асоки.
  Учитель. Можно спросить?
  Конечно.
  Я чувствую... В общем, на нас смотрят. Странно как-то. Много различных эмоций... Я даже описать все не могу.
  Это вполне естественно. Мы же находимся не абы где, а в ложе Канцлера.
  Но... В чём причина?
  Скажи, сколько разумных в галактике знает о Канцлере?
  Да почти все! Разве что есть где совсем уж дремучие углы...
  Кто видел его на голограмме?
  Ну... большинство то уж точно видело.
  Сколько видело его в живую?
  Хм... Может несколько десятков тысяч... может, сто тысяч - но вряд ли больше.
  А сколько из них хоть раз разговаривали с ним?
  Меньше десяти тысяч, я полагаю... Учитель. Нам завидуют?
  Ты права.
  Но... Мы же джедаи! То есть, я не хочу сказать, что мы особенные, но... Нам же нет никакой выгоды! Да и не напрашивались мы!
  Любой хатт скажет, что выгода есть всегда, и её можно извлечь из чего угодно и как угодно.
  ***
  Граф Дуку стремительно вошёл в личный кабинет своего особняка-замка на Серенно. Поводом для спешки был важный вызов, который он должен был принять. Сев в своё кресло, он активировал систему связи. Перед ним тут же появилась фигура Ассаж Вентресс.
  - Учитель, - датомирка преклонила колено.
  - Надеюсь, ты достаточно передохнула перед новым заданием? - осведомился граф.
  - Без всяких сомнений я готова выполнить любой ваш приказ.
  - Тогда, я пересылаю тебе план нового сражения.
  Через минуту Вентресс поинтересовалась:
  - Мы снова атакуем Камино? Но... почему мы не используем "Злобу" ? И зачем красть геноматериал клонов? Вряд-ли это единственный образец - всё же клонов выпускают не только в Тайпок-Сити, но и десятках других городов по все планете...
  - Таково желание Дарта Сидиуса. Кроме того, важно отвлечь джедаев от иных дел...
  - При всём уважении, учитель, - Вентресс была настойчива, - Республика будет оборонять Камино не щадя своих сил, ибо потеря этой планеты - удар, сравнимый с потерей Корусанта. Нет, даже серьёзнее.
  Дуку мысленно усмехнулся.
  - Я доволен твоими умозаключениями... И не жду выдающихся результатов. Более того, настоятельно рекомендую не рисковать. Сразу же после выполнения этой миссии ты отправишься на Серенно. Я буду ждать тебя, чтобы более плотно заняться твоим обучением.
  - Мастер? - датомирка нахмурилась, пытаясь найти подоплёку его заявлению.
  Дуку уже решил было завершить сеанс связи, но вместо этого спросил:
  - У тебя случайно нет на примете хорошего бойца, на замену Дурджу. Признаться, потеря этого наёмника сказалась на многих планах...
  - Думаю, я могу помочь вам, учитель. - сообщила Асссаж.
  Дуку заинтересованно поднял брови.
  - Чем же, позволь спросить?
  - Если вам нужен способный боец, контролирующий Силу, стойкий к влиянию Тёмной Стороны, владеющий световым мечом или другим оружием, и который будет предан вам... Обратитесь на Датомир, в клан Ночных Сестёр.
  - Мать Талзин? - догадался мужчина. - Я знал её когда-то...
  - Она может подобрать кандидатуру из числа Ночных Братьев.
  - Кажется, я слышал только о Ночных Сёстрах, и других кланах ведьм, но...
  - Это клан забраков-мужчин, подвластный Сёстрам Ночи. Великолепные воины, в совершенстве владеющие холодным оружием, прошедшие специальные обряды, делающие их сильнее, быстрее, выносливее.
  - Я подумаю над твоим предложением. - Дуку кивнул, и, отключив датапад, откинулся на спинку кресла, разглядывая потолок.
  "Когда я встречался с Талзин, она ни о чём таком не упоминала. Вероятно, это её очередной эксперимент, начавшийся не так давно - может быть, лет сорок назад. Хм. Интересно... А не подобрал ли Дарт Сидиус своего прежнего ученика среди этих забраков?.. Вероятнее всего, что это именно так. Что ж... Это может оказаться удачным выбором" .
  ***
  Едва комлинк пискнул, сообщая о принятом вызове, Джасмилль спросила:
  - Генерал Викт?
  - Да? Кого там хатты... К-хм. Прошу прощения. Джасмилль? - пробурчала голограмма молодого человека.
  - Я понимаю, вы, должно быть, заняты? Всё же время позднее... - начала было женщина, но Викт её тут же перебил.
  - Нет-нет, для вас у меня найдётся минутка.
  - Тогда... Нужно встретится. Всё готово. - самодовольно заявила Джасмиль. За этими словами стояли месяцы кропотливого труда, бессчётных поездок, переговоров, испорченных нервов - но оно того стоило.
  - Вы о чём... О. Так Они согласились?
  - Да. Лира Блиссекс уже прибыла на Корусант; Райт готов предоставить свои апартаменты в Доме Пятьсот для переговоров. Может быть, не будем откладывать, и встретимся завтра с утра? Если, конечно, вы не заняты.
  - Да, это будет идеально, ибо через четыре дня я стану недоступен. Только... Я возьму с собой кое-кого... Считайте их экспертами-консультантами в области флота.
  - Интересно будет с ними познакомится. Ваша лестная характеристика многого стоит, - Джасмилль улыбнулась.
  - Наверное. Тогда, до встречи.
  ***
  Подготовка к скорому нашему выступлению шла семимильными шагами. Нам каким-то чудом (пустив слух через вездесущего Кристена Мирро), удалось сохранять режим секретности. В частности, сторонний разумный - или шпион - получил бы аж три "достоверных" места, которое атакует системная армия "Мерн-Тринадцать" . И все они были ложными. Настоящую же цель - Майгито - знал ограниченный круг людей.
  Хотя чего ещё там было готовить, я уже и не представлял. С текущими запасами и оснащением мы могли бы отправиться хоть в преисподнюю... Ну ладно, тут я конечно загнул.
  Магистр Ранцизис, с которым мы успели плотно пообщаться за двое суток, минувших с того совещания, заверил, что мне таки выделят четыре эскадры и пару легионов клонов. Как водится, пряник был с горчинкой: хотя в каждой такой эскадре было по двадцать четыре корабля, только в двух из них было по шесть "Охотников" , в одной - всего два; остальные же корабли являлись "Одобряющими" или их модификациями - "Убедительными" или "Примирителями" . Четвёртая же и вовсе состояла из одних "Дредноутов" . Ну... дарёному коню, как водится, в зубы не смотрят. Придумаем, как использовать всё это. На крайний случай, прикроем этим старьём наши "Охотники" .
  Посему, хоть нервотрёпка и присутствовала, реальных обязанностей и дел у меня было мало. Поэтому я с радостью воспринял новость о том, что наше "дело" сдвинулось с мёртвой точки. Джасмилль Селанно и впрямь провернула большую работу, обеспечив создание нашей "инициативной группы" Куат-Сиенар, и наконец настал тот миг, когда будущий боевой корабль начнёт рождаться...
  Немного подумав, я пригласил с собой Кернатауна. Адмирал даже не протестовал: узнав, что я ему предлагаю... Пришлось даже немного осадить замечтавшегося мужчину. Вряд ли кораблестроители привлекали специалистов такого уровня к подобным проектам, в последние лет десять - может быть, а вот предшествующие им лет девятьсот - точно нет. Всё же энтузиаст военного флота, да ещё с богатой родословной таких же энтузиастов - это диагноз. Жестяныч же шёл в комплекте, как знаток противоборствующей стороны...
  Прибыв на место, я аккуратно посадил аэроспидер в небольшой ангар, створки которого любезно распахнулись перед нами. Оставив наше скромное транспортное средство по соседству с тремя местными аналогами "ламборджини" , при виде которых Ринаун лишь хмыкнул.
  Услужливый дроид-секретарь, состоящий в родстве с Си-Три-Пи-О, проводил нас внутрь. "Квартирка" оказалась до боли похожей на апартаменты Амидалы, не раз виденные мной в фильме - разве что цвета и мебель были несколько другие. Остальная часть команды уже собралась, и при нашем появлении прервала беседу.
  - Позвольте представить: адмирал Кернатаун Ринаун. А это - Жестяныч, мой... адъютант, - указал я на своих спутников.
  - Рада с вами познакомится. Я - Лира Блиссекс, - молодая девушка чуть улыбнулась. - Я давно хотела с вами поговорить.
  - Джасмилль Селанно, специалист по связям корпорации Куат.
  Райт, как радушный хозяин, жестом предложил нам располагаться.
  - Микоре. Полагаю, адмирал является экспертом в области Республиканского флота, тогда как дроид - флота КНС? Довольно умно... кстати, спасибо за отчёты по эксплуатации Прототипов. Они позволяют значительно продвинуться в создании новых образцов.
  Я был не сном не духом, поэтому пришлось вежливо улыбаться. "Наверное, это в штабе намудрили... Хотя, вроде как в контракте на поставку СИД-ок был такой пункт" .
  - Итак, начнём? - поинтересовалась Селанно. - Руководство одобрило создание параллельного проекта, считая, что наличие конкуренции послужит дополнительным стимулом. Генерал... Как инициатор проекта, каким бы вы хотели видеть новый корабль? Думаю, вашим спутникам тоже будет что сказать?
  Как-то давно я сделал пару записей, касаемо этого дела, и теперь, вытащив их из памяти, начал излагать.
  - Для начала, стоит понять, что у нас уже есть, и что именно нам нужно. Для удобства, давайте откинем всё, что произведено менее чем в сотне экземпляров, и всё, что менее пятисот метров в длину.
  - "Дредноут" , - мгновенно среагировала Лира.
  - Медлительный, хорошо бронированный корабль с приемлемой артиллерией. Идеален при обороне планет, но требует поддержки авиацией со стороны - собственное авиакрыло малочисленно. Довольно плотный щит, что нивелируется мёртвыми зонами для артиллерии корабля, особенно с кормы, - дал краткую справку Ринаун.
  - "Одобряющий" .
  - Тяжёлый десантный корабль, полностью выполняющий свою функцию. В начале войны ограниченно использовался в линейных сражениях, однако в текущих реалиях это неприемлемо. Слабое бронирование и артиллерия.
  - "Охотник" .
  - Ударный авианосец. Большое авиакрыло, довольно мощное вооружение, среднее бронирование. Фактически, единственный корабль, пригодный к линейному бою. Из недостатков - усложнение ротации авиакрыла в реалиях боя.
  На этом счёты были подбиты, и я продолжил:
  - Нам нужен... Именно боевой корабль... Если хотите, корабль первой линии, или линкор. Мощное вооружение, броня, щиты. Небольшое авиакрыло - от семидесяти двух до ста двадцати машин, десант... небольшой. Батальон с легкой техникой. Обязательно - наличие торпедных аппаратов для массированных залпов в первые секунды боя. Учитывая бой за Корусант, требуются и мощные корпускулярные щиты. И всё это - в самые сжатые сроки.
  - Что у вас по реактору, Райт?
  - Всё готово. Осталось определиться с размерами.
  - Думаю, их понадобится два. Один - чуть меньшего диаметра.
  - Но зачем? Не будет ли мощность избыточной? - Селанно была настроена скептически.
  - Поверьте, избыточной мощности просто не бывает, - заверил её Жестяныч.
  - Одну минуту, сейчас я вам объясню... А лучше покажу.
  Выбрав на панели нужные клавиши, вызвал простенький голографический редактор, с помощью которого схематично набросал изображение корабля.
  - К-хм, - первым нашёлся Ринаун. - Очертания корпуса кажутся мне знакомыми. Вот рубку я вовсе не узнаю. Такой массивной нет ни на одном из кораблей.
  - Ну... за основу мной был взят линейный крейсер типа "Центурион" , - сообщил я.
  - Длина - тысяча двести метров? - поинтересовалась Лира.
  - Да.
  - И вы использовали орудийные башни от "Охотника" ? Хотя их расположение несколько... странновато.
  - За основу концепции вооружения я взял один из кораблей древности, - не объяснять же, что прототипом послужил ИЗР, слепленный вместе с линкорами моего мира, если быть точнее, детищем неугомонного Фишера, и разбавленное имеющимися наработками. - Это называется линейно-возвышенное расположение. Да, я знаю, что сейчас такого нет ни на одном из кораблей - но они позволят нам обеспечить подавляющую огневую мощь. Жестяныч, какой там "калибр" у орудий "Щедростей" и "Бунтарей?"
  - Командование КНС не располагает качественными способами обработки кристаллов, а также некоторыми материалами, что обуславливает некоторую слабость орудий. Инженеры пытались компенсировать недостаток мощности увеличением размеров, однако главный калибр основных боевых кораблей слабее орудий "Охотника" на пятнадцать-двадцать процентов, причём размер их - в два раза больше. "Щедрость" имеет калибр турболазеров в сорок шесть сантиметров, тогда как "Охотник" - тридцать.
  - Так вот, - продолжил я, - такое расположение орудий позволит вести огонь как вперёд, так и на любой борт максимальным количеством артиллерии. Вперёд может стрелять до шестнадцати башен, а на каждый борт - по четырнадцать башен. Плюс, прикрыты нижняя и задняя полусферы.
  - А это, я так полагаю, торпедные аппараты? - поинтересовался Сиенар.
  - Да, двадцать четыре единицы, по двенадцать на левый и правый борт. Они заменят орудия среднего калибра, коих не будет вовсе.
  - Остальная артиллерия будет лёгкой?
  - Да. Не менее девяноста шести лёгких турболазеров и сотни скорострельных зенитных орудий. В общем, сколько останется свободной энергетики - столько и орудий.
  - Вот почему два реактора?
  - Именно. Первый, малый, обеспечит работу главного калибра. А второй, основной - все остальные системы, плюс, не забывайте про корпускулярный щит. Ну и бронирование поосновательней. Желательно здесь и здесь, - я ткнул в кораблик, - Не менее полутора метров.
  - Давайте прикинем, как это реализовать, - Райт активировал датапад. - Си-Пять, подсоедини главный терминал. И... передай госпоже Блиссекс разъём.
  - Нужно снять размеры с макета, - Лира наклонила голову, подсоединяя поданный дроидом штекер к разъёму на своём затылке. В этот момент в голову пришла единственная возможная аллюзия. "Матрица, ети её" . Ринаун даже бровью не повёл, и, пока Лира проводила одной ей понятные манипуляции, мгновенно включился в спор с Селанно о составе авиакрыла и расположении артиллерии, к которому присоединился Сиенар, тут же начавший пропихивать своё детище - чему я был совсем не против.
  Хотя про меня не забывали. Сначала меня чуть не заклевали за ослабление нижней брони - а я всего-то воткнул пять перевёрнутых башен вокруг ангара! Но это ещё удалось-как-то, при поддержке Ринауна, отстоять, благо Лира через несколько часов сообщила, что "в принципе их можно вмонтировать в эти места" . А вот бластерные счетверёнки практически испарились под напором этих "гениев" : осталось всего несколько штук, тогда как лазерные скорострелки расплодились как тараканы. С ангаром тоже был геморрой.
  Жестяныч же... Сначала ООМ-дроид просто наблюдал, а когда у органиков получился первый набросок, тут же в пух и прах его разнёс своими едкими комментариями. Ну ещё бы: кому как не ему знать, как будут атаковать такой корабль Сепаратисты.
  Мне же оставалось облегчённо выдохнуть. "Ну всё, рамки я задал, теперь пусть специалисты их реализуют. Хотя следить всё же нужно. От греха" .
  ***
  Резко проснувшись, Баррис едва не свалилась с узкой кровати. Проморгавшись, она издала истерический смешок, после чего проследовала к раковине, и, набрав в ладони воду, плеснула её себе в лицо. Посмотрев на своё отражение в висящем над умывальником зеркале, она попыталась улыбнуться, но улыбка вышла вымученной. Да и откуда взяться радости - ведь всё было по прежнему.
  Совсем недавно она стала рыцарем-джедаем. Она давно ждала этого момента, надеялась - и её мечта сбылась. Учитель сказала пару ласковых слов, напутствуя - и, едва церемония посвящения закончилась, её тут же отправили на её первое задание, передав под её командование целый легион клонов вместе с небольшой флотилией кораблей. Мириаланка пылала энтузиазмом... до первого дня здесь.
  На Дронгаре, за который республика и КНС сражались вот уже пять месяцев. Тем же, что заставляло их драться за контроль над этим проклятым болотом, была бота - нечто среднее между плесенью и поганками, аналога которой не было нигде в Галактике. Она бурно росла на залитой водой планете, но все попытки приживить ее за пределами Дронгара провалились. Бота представляла величайшую ценность для обеих сторон из-за своих высочайших адаптогенных свойств. Множество существ по всей галактике использовали ее для своих целей: люди - как мощный универсальный антибиотик, хатты - как ценный стимулятор, почти такой же сильный, как глитерстим, неймодианцы извлекали из нее обезболивающий наркотик, и многие другие расы приспособили ее для своих нужд. Ко всему прочему, у боты не было негативных побочных эффектов, что делало ее совершенно замечательным наркотиком.
  Кроме всего прочего, эта плесень была на диво привередливой, погибавшей от любого нарушения экосистемы, скоропортящейся, требующей переработки на месте - ибо она сгнивала за несколько часов, и горевшая не хуже ракетного топлива даже там, где гореть было попросту нечему.
  Все эти факторы привели к тому, что бота была дорогой. И поэтому Дронгар был важен для обеих сторон конфликта. Ибо каждая тонна переработанного экстракта, вывезенная отсюда, стоила, как несколько Звёздных Разрушителей или полнокровный легион клонов... или же десяток бригад вспомогательных войск.
  Правда, за всё приходилось платить. Учитывая все особенности боты, стычки здесь ограничивались по большей части пехотой - из-за обилия спор, забивающих двигатели, бои в воздухе случались очень редко. А вот на земле положение было гораздо хуже. Среди проблем, с которыми столкнулись войска обеих сторон, были муссоны с разрушительными электрическими штормами, высокая температура и влажность под сто процентов. И, словно этого было недостаточно, доля кислорода в атмосфере была выше, чем в большинстве миров, подходящих для людей и не-людей. Это вызывало головокружения и гипервентиляцию у не местных форм жизни, а у боевых дроидов Сепаратистов - коррозию и ржавчину.
  Кроме того, из-за высокого содержания кислорода солдатам в основном приходилось ограничиваться легким оружием. А так как дроидов было всё-же больше... Потери были велики: сотни убитых и раненых каждый день, в плохие дни цифры потерь перешагивали отметку в тысячу.
  Так прошла неделя... вторая... третья. Баррис начала замечать, что уже с трудом улавливает происходящее, теряет нить разговоров. А ведь у тех, кто находился здесь дольше, были куда более серьёзные признаки различных психических расстройств. Она пыталась связаться с джедаями, прося совета, однако ей посоветовали сосредоточиться на своей миссии: Республике сейчас важна была любая мелочь, способная склонить весы на их сторону.
  Пытаясь отвлечься, она покинула госпиталь, где помогала врачам лечить раненых, и отправилась на линию фронта. И в первой же стычке её ранило. Правда, у нахождения на этой планете были и свои плюсы. Часть боты шла на нужды контингента клонов и других бойцов, так что... короткий укол иньектора - и снова можно идти в бой.
  Вот только не всё было так просто. Она получила терапевтическую, если не шоковую, дозу экстракта боты, рассчитанную на клона, а не на восемнадцатилетнюю девушку. И это вызвало непредсказуемые последствия, усилив ее связь с Силой до величин, которые она даже вообразить не могла.
  На одно ослепительное мгновение она почувствовала Силу так, как не чувствовала никогда прежде - во всей ее бесконечности. На этот бесконечный миг она была Силой.
  Это было невозможно описать. Это, должно быть, чувствуют боги, если такие создания существуют.
  Эффект был кратковременным, но она успела ощутить многое. Восприятие улучшилось, навыки Силы - шагнули на невероятный уровень. Она ощущала каждого своего бойца, буквально осязала линию боестолкновения, видела угрозы, способные привести к поражению, и возможности для победы.
  После она много размышляла над этим, и в конце концов приняла решение. Что самое важное для джедая? Использовать свою силу только для знаний, защиты себя и других, и никогда для нападения.
  А что может ей в этом помочь?
  Бота.
  Надо ли говорить, что вскоре она вновь использовала инъектор?
  И теперь, ситуация начала выправляться. Ей удалось снизить потери среди клонов; проведя ряд ударов, она ослабила дроидов; выявила нескольких криминальных личностей, связанных с хищениями боты. Но всё же противостояние продолжалось...
  Подойдя к прикроватному столику, Баррис уже заученными движениями выдвинула верхний ящик, доставая сначала пенал, а уже из него - инъектор и капсулу с экстрактом. Пара секунд, и рука с прибором приблизилась к шее...
  ***
  Мать Талзин предавалась размышлениям.
  Частично её отвлёк граф Дуку, обратившийся к ней за помощью. Когда-то он, ещё будучи джедаем, оказал ей услугу, и теперь она откликнулась на его просьбу. Но не это было главным.
  Около месяца назад Сила всколыхнулась, и её посетило видение. Как позже выяснилось, шаманы клана услышали тоже самое. Через день стало ясно: Сила говорила со многими как на Датомире, так в других местах. Ведьмы всегда почтительно относились к таким вещам, и потому не принимать послание было бы непростительно. Сила - Живая. Она есть везде и во всём, она - энергия, имеющая разум и самосознание. Иногда она говорит тем, кто умеет слушать, что есть, что будет. Однако... Это послание было туманным.
  "Настанет время перемен, и мир уже не будет прежним... Целое расколется, чтобы не стать единым никогда... Спящие проснутся, дабы заговорить вновь... Забытое восстанет, дабы напомнить о себе... Союз двух обретёт силу, способную победить..."
  Надо ли говорить, что подобное не могло не заинтересовать Талзин. Она была уверена, что и другие силы не пренебрегут посланием, а потому спешила разгадать загадку, правильно истолковать эти слова. В несчётных медитациях она провела несколько недель, пока робкая догадка не поселилась в её голове. Пара сложных ритуалов - и сомнения переросли в уверенность. Пора было начинать действовать...
  Подняв голову, она махнула рукой. Двери зала открылись, пропуская пришедших по её зову. Двое забраков: один чёрный, как сама тьма, с парными шото за спиной; второй - желтокожий, несущий на поясе световой меч. Пройдя в помещение, они склонились перед ней.
  Выдержав паузу, Талзин обратилась ко второму.
  - Адриан. Ты был выбран, как сильнейший из Ночных Братьев. Я отправляю тебя к графу Дуку. Служи ему верно, сокруши его врагов - вот моё слово. Корабль ждёт.
  - Да, Мать! Я не подведу клан! - забрак встал, и, победно посмотрев на Саважа, направился к выходу.
  Опресс же, сжав кулаки, осмелился спросить:
  - Почему, мать? Я сильнее Адриана, и мог бы... - но под её пронзительным взглядом он стушевался.
  - Не стоит торопиться. У тебя будет иное задание, может быть, более важное. Ты отправишься на поиски брата.
  Забрак поражённо вскинулся.
  - Брат?! Он... Он Жив?
  - Да. Ты должен найти его, и привести его сюда. Он жив, но разум его застлан пеленой безумия.
  Призвав Тьму и Силу, ведьма, выдав протяжный речетатив заклинания, коими ведьмы упрощали взаимодействие с Силой, соткала из неё материальный объект, с виду похожий на обычный кулон, светящийся тусклым голубым светом. Бросив его Опрессу, Талзин опустилась обратно на свой трон.
  - Он поможет тебе найти его. Отправляйся в путь... немедля.
  - Да, мать.
  I. Часть Пятая. Интерлюдия Љ 4.
  Случай определяет только форму того,
  что с нами происходит.
  (Сорель).
  ***
  Сионвер Болл спустилась с трапа корабля, машинально отмечая раскинувшийся вокруг пейзаж.
  "Маластар... Маластар. Планетоид восемнадцати с половиной тысяч километров в диаметре. Сила тяжести... Около единицы и трёх десятых. Полный оборот - двадцать шесть стандартных часов, оборот вокруг светила - двести один стандартный день. Климат - засушливый. Рельеф - пустыни, джунгли, метановые озера..."
  - Осторожнее! Осторожнее!!! Это же не кусок металла! - бивалл дёрнулась в сторону клонов, осуществлявших выгрузку её "детища" из недр грузового корабля.
  - Мэм. Мы знаем, что делаем. - остановил её клон-капитан.
  - Если это такая хрупкая вещь, то стоило ли её вообще везти сюда? - поинтересовалась деваронка Сиал Джейсен, стоящая рядом с другим джедаем - Мейсом Винду.
  Женщина подавила в себе желание возвести свои глаза-стебли вверх - жест, перенятый ей после долгого общения с людьми.
  - Это опытный образец, единственный в своём роде, поэтому моё беспокойство вполне естественно.
  - У вас всего одна эта... электронно-протонная бомба?
  - Да. Мы вели работы уже несколько лет, и только на прошлой неделе закончили сборку этого образца. Однако испытания были назначены на конец четырнадцатого года.
  - То есть, других бомб у вас нет?
  - Вы правы. У вас только один шанс.
  - И на каком принципе она работает?
  - Как вы знаете, существуют ионные бомбы различной мощности, однако для получения большой площади накрытия их размеры должны быть соответствующими. Однако с какого-то момента рост размера начинает происходить по экспоненте, что в свою очередь означает большие трудности, как в изготовлении таких зарядов, так и в их транспортировке.
  - Она не выглядит такой уж большой, эта ваша игрушка. Меньше корабельной торпеды, если я правильно помню. И точно меньше по массе, - корун оценивающе посмотрел на репульсорную тележку, на которой транспортировали бомбу к ближайшему ангару.
  - Вес здесь роли не играет. И тем не менее, основной радиус поражения этой бомбы составляет полтора километра, пассивный - десять, - Сионвер заглянула в свой датапад, - Для справки, обычная ионная бомба, способная на такое, будет размером с кореллианский фрегат CR-90. Конечно, для поражения крупных целей хватает и обычных ионных торпед или бомб, но в нашем случае это нерационально, так как требуется поразить большое количество мелких целей. Электронно-протонная бомба - как раз для этого и предназначена.
  Джедаи переглянулись.
  - Каковы будут последствия применения этой бомбы? Совет Гранов и Старейшины Дагов обеспокоены нашими действиями.
  - Практических испытаний не было. Однако заверяю вас, что никакого загрязнения окружающей среды не будет, так же как и значительных разрушений физического характера. Может быть, небольшой кратер, метров десяти в диаметре и пары метров глубиной. Так что находиться близко от взрыва не рекомендуется. Однако на этом - всё. Основное действие электронно-протонной бомбы направлено на выведение из строя как раз дроидов, так что вашим отрядам, которые могут оказаться в паре километров от эпицентра, ничего не угрожает... Кстати, - Болл огляделась, - Когда вы намерены применить её?
  - В ближайшие часы. Обстановка на фронте крайне сложная. Канцлер настоял на вашем участии, и мы вынуждены были согласиться.
  - Тогда я подготовлю заряд к действию и проинструктирую пилота бомбардировщика.
  - Действуйте, - кивнула ей Сианн.
  ***
  Стоя на скальном уступе и смотря на заходящее солнце, Чам Синдулла любовался красотой раскинувшейся перед ним панорамы. Хотя... Многие посчитали бы, что Рилот довольно однообразен, и были бы правы. Пустыня, с преобладанием песочных, коричневых и ржаво-красных тонов не могла соперничать с зелёными планетами, однако для него это было красиво - просто нужно было правильно смотреть. А может, дело в том, что выбора то особого и нет? Но даже так, он ни за что не променял бы Рилот на другую планету. Ибо без Рилота не было бы тви"леков.
  Возможно, природа компенсировала скудность красок самой планеты, одарив её детей цветом кожи всех цветов и оттенков. Однако... Сколь суров и неприветлив был сам Рилот, таковая же судьба была у народа планеты. Ибо даже на этот кусок скал нашлись свои претенденты. И даже на самих тви"леков. Естественно, что ему это категорически не нравилось.
  Однако он, ещё будучи подростком, понял, что словами ничего не сделать. Народ хотел изменений - но власть имущие не хотели ничего менять, отбиваясь лживыми речами. И тви"леки верили. Но не он. А потому Чам начал борьбу. Он часто повторял себе: "Не террорист, но борец за свободу. Не террорист, но борец за свободу".
  Как давно это было...
  Чам сражался за свой народ и Рилот уже почти десять лет. Он сражался за свободу Рилота, когда его народ эксплуатировался Республикой, и теперь тоже сражался - против Конфедерации, пытавшейся ободрать его планету догола.
  За свободу Рилота.
  Сама эта фраза, само понятие стало полярной звездой, вокруг которой вращалось все его существование.
  Ибо Рилот не был свободен. Никогда.
  Вздохнув, мужчина развернулся и направился ко входу в катакомбы заброшенного города в пустыне Джаксуан. Именно сюда отступили его отряды после поражения республиканских войск во главе с джедаями и получения, пусть и запоздалой, но помощи. Однако уходить пришлось с семьями, да и беженцев - тех, кто успел удрать из-под удара - хватало, а вот продовольствия и медикаментов - нет. Да, борьба против дроидов превратила его в символ свободы... Вот только символ - это не то, что нужно. Пустыми словами много не сделаешь...
  На входе его встретила запыхавшаяся Ресми "Снайпер" Бастра, один из бойцов гарнизона импровизированной крепости.
  - Чам. Восьмой отряд возвращается. С добычей.
  Кивнув, тви"лек направился вслед за женщиной, выглядевшей грациозной даже с тяжеловатой на вид бластерной снайперской винтовкой, покоящейся на её плече.
  - Надеюсь, Зейн и Шанек раздобыли хоть что-то...
  Спустившись на нижние уровни города, выходящие к главным воротам города, который как-бы врос в скалы, Чам увидел, что прибытие отряда не осталось незамеченным. Все свободные высыпали на "площадь", обступив колонну бларгов. Подойдя ближе, Синдулла отметил, что вьюки на спинах животных оттягиваются к низу.
  А ещё - он увидел свою девятилетнюю дочь Геру, которая как раз слазила с одного из бларгов.
  Гера была его единственным близким с тех пор, как её мать погибла несколько лет назад в одной из стычек с залётными работорговцами. И хотя Чам много раз себе твердил, что это - не основной повод для борьбы, легче от этого не становилось. И вполне естественно, что он, как отец, беспокоился о благополучии своей дочери, которая, к сожалению - или к счастью - обладала довольно непоседливым характером.
  - Шанек, - Чам подошёл к тви"леку. - Я же просил!..
  - Слушай... Я же присматриваю за ней! И мы недалеко ходили... И вообще, она была с Зейн, и оставалась в тылу.
  - Папа, папа! Смотри, что я нашла! - девочка тем временем подбежала к отцу и потянула его за руку, подтащив к потрёпанному астродроиду, которого как раз выудили из тюка.
  "Модель Си-Один... Кажется, модификация восемь-пи... Или десять? Судя по маркировке, это республиканский" - машинально отметил мужчина.
  - Ты не ругайся, Чам. Девочка была полезна, - сообщила Зейн, хлопнув его по плечу. - Гера углядела респовский Бэ-Тэ-ЭЛ, закопавшийся в дюну, ну, мы его и осмотрели - и не зря - там было чем поживиться. Смотри, даже пара боеголовок от торпед есть...
  - Надеюсь, вы вытащили протонные боеголовки до того, как пустили её к бомбардировщику? - обречённо поинтересовался Чам.
  - Естественно! Я что, похожа на идиотку? - возмутилась тви"лечка.
  "Иногда - похожа".
  Взглянув на дочь, Синдулла тяжело вздохнул... и мысленно махнул рукой.
  "Ну... пусть лучше копается в астродроиде, чем ходит где-попало без присмотра. Может быть, это займёт её хотя бы на месяц... А то и на два".
  ***
  Та, кто ещё совсем недавно, буквально год назад, была Обри Уин - джедаем, падаваном, одним из самых перспективных целителей Ордена Джедаев - величественно расположилась в капитанском кресле новенького крейсера типа "Ха"к-Ихк", двести экземпляров которого совсем недавно сошли с джеонозианских стапелей. Слева и справа от крейсера, на фоне тёмно-зелёного Хабона, в строю замерли фрегаты "Е"ю-Акх". Да, по сравнению с другими боевыми кораблями, бороздившими сейчас просторы Галактики, что первые, что вторые выглядели несколько блекло. Семь сотен метров длины у крейсера, двести у фрегата; всего десяток тяжёлых турболазеров у первого и две дюжины лёгких у второго; тонкая броня, надежд на которую было больше, чем на дефлекторный щит, полдюжины истребителей на крейсере и эскадрилья на фрегате... Однако это был первый, робкий шаг.
  Шаг, ведущий к величию её царства. Шаг, приближающий её победу.
  Чуть повернув голову, Обри обнаружила далеко впереди некий объект, прячущийся за одним из спутников газового гиганта, расположенного в пределах его астероидного кольца. Чем ближе они подлетали к нему, тем больше становился объект, по размерам не уступающий самому спутнику. Наконец, на фоне звезд отчётливо проступило неподвижно висящее металлическое кольцо...
  Когда она узнала, что именно связывало Поггля с Дуку и Сидусом, а также то, к чему это привело... В такой ярости она ещё не бывала. Поггль Младший, съёжившись у подножия трона, лепетал, что основными чертежами его улей снабдил граф Дуку и что джеонозианцы лишь довели их до ума. Насколько было известно Погглю, у сепаратистов не было в разработке собственного проекта, однако Обри отказывалась верить ему. Она ещё помнила, что войска Дуку в союзе с различными дружественными Конфедерации корпорациями откопали на Раксусе древнюю боевую машину, и пытались пустить её в ход. Одной Силе известно, к чему это могло привести, не уничтожь джедаи ту мерзость.
  Теперь же оказалось, что это было не единственным проектом. Возможно, что вся та эпопея был лишь фикцией, призванный отвлечь Республику от главного.
  От боевой станции невиданных размеров и чудовищной боевой мощи... Точнее, мобильной боевой станции, способной пробить любой планетарный щит и стереть половину континента в порошок.
  Немного поостыв, Обри взвесила все за и против. С одной стороны, если хоть кто-то узнает, что она собирается сделать, её песенка будет спета. Однако, эта станция может стать весомым аргументом военной мощи Джеонозиса, и поможет ей отомстить всем тем, кто предал её. В конце-концов, она решила не только возобновить работы над проектом, но и значительно его ускорить...
  Главный Инженер по её знаку встрепенулся, встряхнув крыльями, и, глядя на кольцо, монотонно застрекотал:
  - Работы продвигаются с опережением графика. Последняя секция скелета экваториального блока завершена. Сто двадцать километров от полюса до полюса - это само по себе невероятное достижение; перед вами результат бесчисленных часов строительных работ, выполняемых дроидами, - пояснял инженер, - Большинство из них были разработаны нами давно; лишь некоторые комплексы управляются разумными операторами на наших орбитальных командных пунктах. Теперь же, после получения пятисот миллионов модифицированных рабочих, темпы строительства выросли на шестьсот сорок процентов.
  Обри на секунду прикрыла глаза.
  И правда, до того, как джеонозианцев втянули в эту аферу Сепаратистов, основной экспортной продукцией планеты были строительные дроиды самых различных специализаций. Именно эти дроиды и начали в своё время закладку первых панелей станции. Однако, дроиды были дорогими, и их не хватало. Использовать же разумных не представлялось возможным. Во первых, их требовалось не менее миллиона - что ставило крест на секретности проекта: исчезновение такого количества специалистов не осталось бы незамеченным. Опять же, снабжение такого количества рабочих всем необходимым... Нет, это было нереально. Даже рабов в таком большом количестве было не набрать. Джеонозианцы же... Создавать для них скафандры вышло слишком затратно.
  Однако теперь, используя ситхскую алхимию и свои знания, ей удалось получить рабочих, пригодных для работы в открытом космосе. Да, они были мертвы, и управлялись червями, но простейшие операции выполнять могли... Поначалу возникли проблемы с самими червями: они плохо переносили низкие температуры. Потребовалось несколько недель, чтобы вывести новый вид.
  Главный инженер, повинуясь её жесту, продолжил доклад:
  - Добыча и переработка ресурсов идёт полным ходом. Хабон вместе со своими двадцатью одним спутником и астероидными кольцами обеспечивает нас металлами, органическими материалами для живых рабочих, в том числе водой. Необходимые же астероиды доставляются на место с помощью буксиров и лучей захвата со всего пояса, а в некоторых случаях из астероидных поясов других планет нашей звездной системы. После добычи руды ее доставляют в литейные комплексы на синхронной орбите для производства дюрастали и прочих металлов для строительства. Использовав части фабрик по производству дроидов, повреждённых во время битвы на Джеонозисе, мы сумели запустить литейные комплексы вскоре после начала добычи руды на астероидах. Однако для более оптимального распределения работ требуется ещё сорок миллионов рабочих и семь сотен транспортников.
  - Я подготовлю их через неделю. - Обри взмахнула рукой. - Как продвигается восстановление общего проекта?
  - Если не учитывать большую часть наполнения, то...
  - Конкретнее.
  - Мы готовы начать постройку восьми секций-меридианов и двух секций-широт, а так же основного командного пункта, реактора и главного орудия. Это позволит использовать станцию по прямому назначению, однако без обшивки и других оборонительных систем она будет практически беззащитна.
  - Сосредоточтесь на основных частях.
  - Реактор и силовые конструкции будут завершены через семь месяцев. Однако есть затруднение. Поставки фокусирующих кристаллов...
  - Я позабочусь об этом. Вам лишь нужно указать необходимые параметры.
  Среди тех знаний, что она почерпнула из голокронов, оказались выкладки, позволяющие построить специальные печи, пригодные для создания искусственных кристаллов. Именно так ситхи создавали свои клинки. Она уже опробовала маленькую печь, создав для себя элегантный клинок; теперь же задача стояла куда как масштабнее - но она была просто уверена в успехе.
  - Будет исполнено. - прострекотал инженер и неслышно удалился.
  Обри же вновь посмотрела на гигантскую "стройку". Панорама астероидного пояса, заполненного строительными кораблями всех видов - шахтерскими, транспортными, грузовыми, буксирами, - которые летали туда-сюда подобно рою строящих гнездо веспид, вызывала внутренний трепет. А несколько крейсеров, замерших вокруг кольца, казались едва различимыми на его фоне. Но... Именно здесь удалось спрятать столь огромный объект, найти необходимые ресурсы и сохранить всё в тайне.
  А пока Республика увлечённо сражается с Конфедерацией - она наберёт необходимую силу. И тогда уже ничто её не остановит.
  ***
  Бейл Органа учтиво раскланялся с ещё одним сенатором, который прибыл в его жилище на Корусанте. Оно хоть и не располагалось в Доме Пятьсот, но точно так же находилось в Сенатском Квартале Галактического Города. Впрочем, оно было просторнее, чем, скажем, апартаменты Падме, и могли вместить куда больше разумных. Как раз сегодня был такой случай.
  Удостоверившись у протокольного дроида, что прибыл последний гость, алдераанец поспешил присоединиться к собравшимся, которые расположились на диванах в главном зале. "Собрание" это не было спонтанным, даже наоборот - Бейл считал, что оно давно назрело. Знаком велев дроидам разнести напитки, альдераанец ещё раз прокрутил в голове речь, и, переглянувшись с Мон Мотмой и Амидалой, он откашлялся и начал говорить.
  - Рад поприветствовать всех вас в своём доме. Благодарю, что приняли приглашение, несмотря на надвигающиеся празднества... Пользуясь случаем, хочу поздравить вас с наступающим Новым Годом, и надеюсь, что он будет куда лучше, чем уходящий, в котором у нас было множество забот и печалей; что мы наконец сможем завершить войну, и в Галактике вновь наступит мир. Собственно, мне не нужно объяснять, что именно для этого мы здесь сегодня и собрались...
  - Этот момент настал, Бейл. - со своего места поднялся Гарм Бел Иблис, кореллианский сенатор.
  Будучи уважаемым и харизматичным политиком, известным своими либеральными взглядами на поддержание права миров на образование центральной государственной власти достаточно мощной, чтобы быть значимой, Бел Иблис был одним из самых ранних противников расширению прав Палпатина, последовавших после его избрания на пост Верховного Канцлера. В попытках остановить политический кризис и растущее Сепаратистское движение Бел Иблис часто выступал в Сенате против отделения миров.
  - Палпатин зашёл слишком далеко, - кореллианец имел привычку расхаживать во время своих речей, и теперь дефилировал возле окна. - Если десять лет назад у меня и были какие-то иллюзии на его счёт, то теперь они развеялись, как песок на ветру. Дожили! Конституция, незыблемая на протяжении веков, переписывается в угоду Канцлеру; он практически узурпирует власть, расставляя своих людей на важных постах, что позволяет ему проталкивать нужные законы и решения. Однако ему и этого мало, и теперь он решил лезть в дела военных и джедаев!
  - Мы не можем допускать влияния Палпатина на военных, это даст ему мощнейший рычаг давления на общественность... и Сенат, - поддержал его Фар Занг, сенатор от родной планеты Серн-Прайм. Он был близким другом Иблиса, и поддерживал его в противостоянии Палпатину. Кроме того, Фар Занг был негласным лидером небольшой группы сенаторов, представляющих удалённые планеты Республики. В их числе были Таннер Кадаман с Альвирии и высокий гуманоид Дес"сейн, чей мир сейчас осаждали Сепаратисты. Оба они присутствовали на собрании, и одобрительно закивали головами.
  - Канцлер - настоящий политик, и умеет обворожить своих собеседников. - Нии Алавар, лоррдианский сенатор, сидящая рядом с Амидалой, едва заметно улыбнулась из-под своего капюшона. - Кроме того, многие видят в нём именно то, что хотят увидеть. Не удивительно, что его сторонники многочисленны.
  - Но и тех, кто против его политики, становится всё больше и больше. - возразил ей Тендау Бендон, сенатор от сектора Ортега. - Это собрание - яркое тому доказательство.
  - Джедаям происходящее нравится не больше нашего, - сообщила Амидала, - однако повлиять на ситуацию они не могут. В сложившихся обстоятельствах это несколько... затруднительно, несмотря на то, что они прикладывают все свои силы...
  - Простите меня, Падме, но... В Сенате распространяется мнение, что джедаи непригодны к командованию войсками. - Бана Бриму неспешно отпила из бокала. Всем было известно, что на её родной планете, как и в других системах сектора Хамбарин, который она представляла, шли ожесточённые сражения. Сектор был важен как для Республики, так и для Сепаратистов, но пока что ни одна из сторон не одержала верх. Разобщённые войной миры страдали из-за набегов, население некоторых планет голодало. - И поверьте, многих даже убеждать не нужно.
  - Фоглафен, - кедоржанин Девел Бронк подслеповато прищурился, - Уфпехи перфых мефяфев уфе неактуальны, а нофых побед не фидно. Фойна затягифаетфя...
  Молодой чернокожий человек, сидящий на дальнем диване, поднялся со своего места. Это был Гидеон Дану, представляющий в Сенате планету Куат.
  - Может быть, я скажу банальную вещь, но... Затягивание войны выгодно многим. Как вы знаете, с древних времён существует правовая коллизия, по которой корпорация Куат имеет своего представителя в Сенате, а сама планета - своего сенатора, которым я в данный момент и являюсь. Хотя моё слово практически ничего не значит, и политику определяет глава корпорации, Онара Куат. И пока она получает многомиллиардные заказы, она - и ещё пара сотен миров будут поддерживать политику Канцлера.
  - Я так понимаю, вы с этим не согласны, раз пришли сюда? - поинтересовалась Амидала.
  - Да. Я прекрасно понимаю, что война рано или поздно закончится, и тогда... кому нужны будут все эти корабли? Кто будет содержать такую огромную армию? И зачем она нам нужна будет после войны? Сейчас идёт подъём производства, открываются законсервированные верфи, идёт модернизация производства, наём дополнительно персонала - только в этом месяце принято двадцать восемь тысяч специалистов. Однако... Как долго продлится этот подъём, и не сменится ли он по окончанию войны рецессией?
  - Палпатин не такой простак. - Иблис опёрся плечом на колонну. - Полагаю, одними красивыми словами ему не удалось бы убедить таких зубров, как Куат или те же Маверик... Значит, какие-то гарантии у них есть.
  - Вы полагаете, что после окончания конфликта Палпатин откажется слагать с себя полномочия, и попробует опереться на армию?
  - Вполне возможно. Смотрите - он уже начинает влиять на них, набирать авторитет, тогда как джедаев в армии не особо любят... За редкими исключениями, но сути это не меняет.
  - Палпатин не решится на открытое противостояние. - заявила Амидала.
  - Но использовать это в политических целях он вполне может. И тогда... Что мы сможем ему противопоставить? - Мон Мотма нахмурилась.
  Бейл, уловив её знак, решительно встал.
  - Мы должны объединить свои усилия, отбросив разногласия. Образовать единый фронт, чтобы доказать решительность наших действий.
  - Предлагаешь перейти от слов к делу, Бейл? - вурк Шветт Конкуркилл приподнял свой затылочный гребень.
  - Именно. Мы должны действовать, иначе рискуем навсегда потерять инициативу.
  - Нам было бы спокойнее, если бы джедаи были на нашей стороне. - Ивор Дрейк настороженно покосился на Амидалу.
  - Чем дальше, тем больше они понимают, что Канцлер слишком любит власть, чтобы её отдавать. Когда придёт время, они, несомненно, поддержат нас. - твёрдо ответила набуанка.
  Шиа Садашасса, сенатор от Хердесса, переглянулась с уутеранским сенатором Мале' - Дии.
  - Но что мы можем? Партия Канцлера очень сильна, и превосходит нашу. Всё больше независимых сенаторов переходят на его сторону. И, честно говоря, это приносит пользу планетам, поддержавшим его. За примерами далеко ходить не нужно: Пантора. Эту девчонку Чо, ещё совсем недавно имевшую статус третьесортной сенаторши, теперь считают едва ли не лидером палпатиновской клики. И, как бы случайно, Пантору теперь очень хорошо охраняют. Да и Сепаратисты по какой-то причине обходят её стороной.
  - Кроме того, не стоит упускать из виду вероятность того, что в среде джедаев может произойти... раскол, подобный тому, что произошёл при принятии закона об образовании ВАР. Некоторые из джедаев явно стоят на стороне Канцлера. - произнесла Нии Алавар.
  - Вы намекаете на Викта, героя Корусанта? - переспросила Бриму. - Кажется, его подразделения готовятся выдвинуться? Вы случайно не в курсе, куда?
  - Нет, не в курсе, - Ответил Бейл. - Но знаю, что Палпатин на собрании поддерживал его, да и его появление в ложе Канцлера в Опере не стоит скидывать со счетов, так что, я бы не был так уверен в том, что поддержка джедаев у нас в кармане.
  - Но позвольте, последние успехи на Камино и Родии...
  - Да... Жаль Фарра... Он, конечно, отстаивал права своей планеты, и сделал то, что посчитал нужным, но быть отравленным - это не самый лучший конец...
  - Я слышал, у джедаев затруднительное положение на Маластаре. И, по слухам, даги готовы расторгнуть контракты на поставку топлива, если в ближайшие дни Республике не удастся вышвырнуть КНС с планеты. - сообщил кто-то.
  Фар Занг примирительно поднял руки.
  - Да, мы не можем преодолеть чрезмерную власть Канцлера, зато в наших силах продемонстрировать ему, что оппозиция его методам ширится и растет. Может быть, уже одно это убедит его смягчить свою тактику.
  - Не думаю, что слова его убедят. - фыркнул Иблис.
  - Тогда нам следует готовится к крайним вариантам. - отрезал Органа.
  - Что вы имеете в виду? - переспросила Бана Бриму.
  - Мы должны быть готовы защитить себя. - кореллианец вновь начал расхаживать, - Я собираюсь рекомендовать правительству Кореллии начать модернизацию флота и армии, раз уж нас, в обход статьи "Созерцание Херми", втянули в конфликт, пусть и опосредованно.
  - Уважаемый Гарм. Я не думаю, что это хорошая идея. - Падме покачала головой.
  - Поспешу с вами не согласится. - куаррен Тундра Домея, представляющий в Сенате прогрессивных Куаррен, тряхнул отростками на голове. - Мы должны защищать себя. Защищать наши права. Защищать демократию.
  - Война - подходящий повод провести подобные мероприятия. - поддержала его мон-каламари Меена Тиллс. - Кроме того, что нам необходимо защищаться от Сепаратистов, есть множество причин для создания дополнительных сил обороны, по факту подчинённых правительствам планет, а не моффам, среди которых множество ставленников Палпатина. Конечно, всё это должно быть организовано максимально прозрачно и легально - мы же не хотим получить повод для обвинений?
  - И всё же, это должны быть самые крайние меры, - после долгой паузы возвестила Амидала. - Мы не можем идти по такому пути... Но, честно говоря, особого выбора нам не оставили. Так что... Я участвую в этом, но со своей стороны прошу помочь в переговорах с Сепаратистами.
  - Думаю, иметь запасной вариант всегда полезно. Мы поможем вам, сенатор Амидала, - сообщил Шиа Садашасса.
  Бейл облегчённо выдохнул. Ему с Мон Мотмой с трудом удалось убедить Амидалу в необходимости такого шага, и до последнего момента было непонятно, будет ли набуанка тверда в своём решении. Но теперь преград не было.
  - Тогда, обсудим конкретику. - Органа переглянулся с Иблисом. - Думаю, королевская семья Альдераана может себе позволить несколько сотен фрегатов для охраны планеты.
  - Ну, а Кореллия может позволить себе гораздо больше. - кореллианец улыбнулся в ответ. - А так же помочь тем, кто нуждается. В разумных пределах.
  Бронк задумчиво рассматривал потолок.
  - Полагаю, назыфаться ф дальнефем Лоялифтами было бы слифком фмефно?
  - Тогда... - Мон Мотма подняла свой бокал, - Нужно нечто нейтральное, но в то же время - серьёзное... Может быть, Альянс?
  - Довольно неплохо. За Альянс! - ответил ей Фар Занг.
  - За Альянс!
  ***
  Дженна лениво, но с эдаким отстранённым интересом наблюдала, как за прочным транспаристилом умирали разумные.
  Это было её частью работы уже многие десятилетия, и она, Дженна Зан Арбор, уже давно привыкла считать других людей, тви"леков, забраков, и всех остальных разумных не более чем подопытным материалом для её исследований, спектр которых был широк. Она не считала себя фанатиком - ей просто было интересно. Она создавала лекарства от смертельных болезней - и вирусы, способные погубить целые экосистемы; совершенствовала животных самых различных видов - и создавала новые, которые могли стать оружием или полезными помощниками. Она исследовала влияние Силы на организмы, пыталась понять саму природу мидихлориан.
  Естественно, многим это не нравилось, особенно - джедаям. За свою долгую жизнь она много раз сталкивалась с ними, и раз за разом ей приходилось отступать. Однако теперь, пару лет спустя, когда она стала ведущим учёным Конфедерации Независимых Систем, всё изменилось...
  Тем временем представление продолжалось. Да, это было именно представление, или, говоря сухим канцелярским языком, презентация, предназначавшаяся для заказчиков, голограммы которых сейчас восседали в креслах за её спиной: Уот Тамбор, Нут Ганрей, Шу Май...
  Подойдя к самому стеклу, Джейн пронаблюдала за подопытными, которые в этот момент подвергались воздействию нового отравляющего вещества. Пара родианцев уже валялась на полу в лужах блевотины. Тви"леки были на грани. Люди ещё держались, особенно те, кто имел средства защиты, но и у них уже проступили симптомы отравления, которые отличались от вида к виду - что затрудняло для врачей определение причин заражения. Какая-то женщина сорвала шлем, и, размазывая текущую из носа и глаз кровь, начала долбить кулаком по толстому транспаристилу, оставляя на его поверхности алые разводы, и, вероятно, выкрикивая угрозы... или моля о помощи. Помещение было не только герметично, но и звуконепроницаемо.
  Сделав пометку в деке, Дженна повернулась к заказчикам.
  - Как видите, вирус игнорирует блокаторы до бета-плюс класса, и частично воздействует на блокаторы альфа-минус-минус, что обеспечивает поражение как минимум девяноста двух процентов граждан шестидесяти процентов миров в течении двадцати четырёх часов. Также эта модификация вируса преодолевает стандартные защитные фильтрационные комплексы, применяемые в ВАР, в том числе - фильтры шлемов "Фазы-Один". Однако в этом случае симптомы проступают несколько позднее - через четверо суток - но и это выдающиеся показатели.
  - Превосходно, просто превосходно, - скакоанин поправил свои очки, - Как скоро я смогу получить первую партию?
  - Зависит от количества запрашиваемого вами вещества и способа его распространения: аэрозоли, бомбы, жидкое вещество, заражённые продукты...
  - Наши технологи пришлют вам спецификации.
  Нут Ганрей спесиво поинтересовался:
  - Что насч"ёт ваш"его об"ещанного Н-в"ируса? В посл"еднее вр"емя моя б"езоп"асность ост"авл"яет ж"елать л"учьш"его.
  - Мы завершаем последние стадии испытания. Восемьдесят процентов подопытных неймодианцев остаются живы, тогда как представители других рас погибают в полном составе. У остальных двадцати процентов присутствует реакция на заражение. Мы работаем над устранением недочётов.
  - Хор"ошо. Ваша р"абота над кам"енными ч"ервямы была уд"ачной. Над"еюсь, и с"ейчас вам буд"ет сопутсв"овать усп"ех.
  Госсамка Шу Май подалась вперёд.
  - Как продвигается ваша работа над моим заказом?
  Арбор ухмыльнулась. Глава Коммерческой Гильдии выдвинула ей довольно интересные требования, и пришлось проявить всё своё мастерство, чтобы добиться нужного результата. А он был впечатляющ. Шу Май хотела, чтобы в случае, если Республика будет близка к захвату её родной Фелуции, в ход пошли отравляющие вещества, которые навсегда изменили бы флору и фауну планеты, сделав её максимально агрессивной для пришельцев.
  - Мы практически завершили работу над первой частью, посвященной животному миру. С растениями несколько сложнее - требуется множество модификаций местных токсинов, которых насчитывается несколько сотен видов, однако смею вас заверить, что мы укладываемся в сроки...
  ***
  Наёмник-мандалорец протянул Белле инфокристалл.
  - Вот то что ты просила.
  - Спасибо. - Ордо в свою очередь протянула ему свёрток с кредитами. - Здесь ровно пять тысяч.
  - Поверю тебе на слово. - оплата скрылась на поясе мандалорца. Блеснув визорами своего шлема, он поинтересовался, - Есть ещё что-нибудь?
  - Пожалуй, пока всё. Мне нужно разобраться с этими материалами.
  - Будет интересно почитать статью... Не хочешь пропустить стаканчик? - мужчина кивнул на ближайшую кантину.
  - Как-нибудь в другой раз, - Белла Ордо улыбнулась и направилась к космопорту Мос-Айсли, где в одном из ангаров находился её кораблик. Если наёмник надеялся её напоить - то его ждало бы глубокое разочарование. Алкоголь на неё не действовал.
  Собственно, ей даже дышать было необязательно.
  Ибо, хоть Белла и считала себя разумной, но органиком в прямом смысле этого слова она не была. Её создали десять лет назад - самого совершенного на тот момент дроида-репликанта. Хотя они были запрещены, так как являлись идеальными убийцами, время от времени они всё же появлялись. Сложнейшая конструкция из металлов и сплавов, обеспечивающих неимоверную силу, и искусственных мышц с покровами, которые могли обмануть большую часть биосканеров.
  Вот и её создали как убийцу. Но... Всё пошло не так. Программист, создавший её искусственный интеллект на протяжении нескольких лет, слишком привязался к ней, чтобы позволить своей пусть и ненастоящей, но всё же дочери стать орудием наёмников. И он... Освободил её, стерев все протоколы убийства. Естественно, что компания, угробив на этот проект более двенадцати миллионов кредитов, была не в восторге. Вернер успел переправить её к старому другу, Дексу, однако сам был убит. Компания не прощает предательств.
  Декс, старый усатый бесалиск, помог ей легализоваться. Несколько операций, создавших новую внешность, новые документы... Так она смогла начать жить полноценной жизнью. Правда, всё было не так просто. Оказалось, что друг её отца был частью тайной разведывательной сети - и взамен на услугу, оказанную ей и её погибшему "отцу", попросил её время от времени помогать ему в поиске необходимой информации.
  Поразмыслив, Белла согласилась, и вот уже многие годы была шпионом. Особенно ей повезло с прикрытием - чистые документы и превосходящий обычных органиков интеллект позволил ей пробиться в репортёры одного из новостных агентств. Работа была не слишком впечатляющей, но даже так ей пару раз удалось мелькнуть в малозначительных выпусках новостей. Тем более, это было интересно - путешествовать по Галактике, изучать культуры, нравы... Общаться с другими разумными. Узнавать много нового, открывать неизведанного.
  Кстати, этого самого "неизведанного" в последние годы становилось всё больше и больше. Мотаясь по Галактике, Ордо находила множество загадок, которые только распаляли её острый ум.
  Было и много странностей. Большие денежные потоки, сменявшие десятки счетов и отделений банка, бесследно исчезали. Пропадали целые корабли с колонистами на борту - а ей было понятно, что не все погибли от несчастных случаев. Пару раз ей удалось выйти на след неких агентов, чья принадлежность так и осталась для неё тайной - но тот факт, что они не принадлежали ни к республиканской Разведке, ни к наёмникам КНС, не вызывал сомнений.
  Вот и сейчас в её руки попал очередной материал, большая часть которого заинтересует бесалиска - на информацию всегда находились покупатели.
  I. Часть Пятая. Глава 46.
  Быть созданным, чтобы творить,
  любить и побеждать, - значит быть созданным,
  чтобы жить в мире.
  Но война учит все проигрывать
  и становиться тем, чем мы не были.
  (Камю А).
  ***
  - Доброй ночи! - Таллисибет, улыбнувшись, махнула Асоке рукой и скрылась за дверью своей каюты.
  Тогрута качнула головой. "Ну вот, больше только сомневалась, а сейчас светится, как та новогодняя ёлка. Надо было сразу признать, что я знаю, что делать, а не сомневаться. Отдохнули - и можно за дело приниматься. Да и весело было".
  Медленно идя по коридору, Асока машинально сосредоточилась, пытаясь уловить оставшиеся эмоции: радости, веселья, счастья. Девочке было приятно общаться и находиться в любой компании, тем более - в большой и общительной, а Сила позволяла усилить восприятие чувств, даже чужих. Вот и устроила она небольшие посиделки с клонами, пилотами и несколькими офицерами, которые были не прочь сделать передышку в своей работе. Жаль только, учителя не было. Её связь с ним накладывала свой отпечаток на восприятие. Если Викт был слегка навеселе, то часть этих эмоций передавалась и ей. Но она была не против: если учителю хорошо, то и ей тоже. И всем остальным. Это же банально. Жаль только, что Бет этого не чувствует... Тогда бы её подруга всё поняла.
  Остановившись, тогрута начала осматриваться по сторонам. Там, на пирушке, она улавливала нечто странное, но понять, что это, так и не смогла. Вначале оно было едва ощутимым, теперь же, по прошествии времени, чувство усилилось. Повинуясь своим инстинктам, Асока направилась по направлению к источнику. Для этого пришлось пройти по нескольким коридорам и даже воспользоваться турболифтом - но ей уже овладел азарт и упрямство, так что она во что бы то ни стало должна была дойти до конца.
  Пройдя несколько десятков метров и свернув дважды, она наконец начала различать детали того возмущения, что нарушало всеобщее веселье.
  Печаль.
  Чья-то горькая печаль заполняла коридор. Нахмурившись, девочка ускорила шаг. И за следующим поворотом она увидела Шайбу, который стоял перед дверью каюты. Снятый мундир покоился на плече, придерживаемой одной рукой. Именно от него и исходила эта негативная эмоция.
  Подойдя ближе, Асока шутливо толкнула его локтём в бок и поинтересовалась:
  - Чего стоишь? Дверь, что ли, сломалась?
  Тот медленно повернул свою голову и посмотрел на неё, после чего прикрыл глаза.
  - Это не моя каюта, коммандер.
  - А... А чего ты тут тогда стоишь? - изумилась девочка.
  - Это каюта Лаки. Была...
  Асоке захотелось дать самой себе хороший такой подзатыльник.
  "Ну конечно! Как же я сразу не догадалась! Они же были как друзья, их вместе тренировали! И он грустит о своём товарище... Точно. Клоны же не особо проявляют эмоции, но учитель как-то обмолвился, что Альфы более эмоционально нестабильны по сравнению с обычными клонами. Тем более, Шайба пил наравне со всеми остальными, вот и прорвало его. Хм... А я... Получается, только я это заметила, а Эстерхази... Её связь с Силой слаба".
  - А твоя?.. Эта? - получив в ответ кивок клона, Асока мановением руки открыла дверь и подтолкнула клона внутрь. - Давай, шагай. Садись.
  Когда Семнадцатый плюхнулся на свою койку, девочка уселась на стол, стоящий рядом.
  - Ты скучаешь по нему?
  - Он... Был моей семьёй. Все клоны - братья, но это было чем-то большим. Он был для меня младшим братом. Чересчур несерьёзный. Но... Теперь, когда он погиб, мне этого не хватает. Хотя он был бы рад такой смерти. Каждый клон был бы рад не просто погибнуть в бою, но и утащить за собой такого врага. Даже я был бы рад. Но я жив - а он нет, - пробубнил клон, вперив взгляд в пол.
  "Ну, и что мне делать? Как его успокаивать? Учитель бы что-нибудь обязательно придумал. По мужски поговорил, к примеру. Или же просто приказал бы не забивать голову посторонними мыслями. Да, жестоко, но... Мастер бы смог такое приказать. А Шайба - он бы выполнил приказ. Но я так не могу. Пока не могу. Но и оставить всё как есть - не лучший вариант. Сила, что же делать?".
  Замерев, девочка погрузилась в медитацию, пытаясь найти ответ на этот вопрос. Когда она вновь вернулась в себя, - прошло буквально несколько минут - обстановка в комнате не изменилась. Взглянув на клона, Асока соскочила со стола, и, повинуясь исключительно пробудившимся инстинктам, подошла к нему. Даже так она была всего лишь на пару сантиметров выше него. Обхватив его лицо ладонями - под ними ощущалась кожа клона, немного грубоватая, но тёплая; на щеках проступала лёгкая щетина. Она подняла голову клона так, чтобы тот смотрел прямо на неё, и, закрыв глаза, сначала провела своим языком по его холодным губам, а затем и вовсе прильнула в поцелуе, переместив руку на шею клона, одновременно усаживаясь к тому на колени.
  Это было совсем иначе, нежели с Грэйс: не так горячо и страстно, не так сладко... Просто по иному. Шайба... Вообще ничего не умел, и девочка полностью перехватила инициативу в свои руки... ну или губы. Клон же замер, и лишь участившийся ритм его сердца указывал хоть на какую-то реакцию на её действия. Почувствовав уверенность, девочка усилила напор, начав поглаживать его свободной рукой по плечам и груди, очерчивая мускулы клона, заметно проступавшие под довольно обтягивающей рубашкой с короткими рукавами. Нет, у Грэйс тоже были мускулы, но не такие. Казалось, под кожей клона находятся дюрасталевые канаты. И прикасаться к ним было неожиданно приятно.
  А вот в эмоциональном плане... Тут бушевала настоящая буря. Печаль внутри клона сменилась растерянностью и удивлением. Причём капитальным таким, основательным. Казалось, что Шайба даже дышать перестал. Решив, что этого будет достаточно, тогрута отстранилась от клона, и непроизвольно хихикнула.
  "Интересно, у клонов бывает ступор?".
  Спрыгнув с его колен, девочка поспешила покинуть каюту. Пора было ложиться спать - ведь завтра начнётся новый день.
  Точнее, он уже начался.
  ***
  Едва канонерка совершила посадку в ангаре "Охотника" и двери десантного отсека откинулись в стороны, Депа Биллаба шагнула на покрытие палубы, и, оглядевшись, направилась к турболифту.
  - Не отставай, Калеб. - эту фразу женщина бросила уже на ходу.
  - Да, учитель! - мерный перестук ног падавана возвестил, что тот закончил глазеть по сторонам и поспешил присоединится к ней.
  Женщина поспешила скрыть свою улыбку. Да... Падаван. Честно говоря, Депа никогда не задумывалась о том, чтобы взять ученика. Сначала она была молода, и считала себя неготовой к такому ответственному делу, а потом... потом она стала магистром, и ей попросту стало некогда. У других магистров их тоже не было. Исключением был Йода, обучивший на посту гранд-магистра двух падаванов. Правда, за последние сто лет был только один - граф Дуку. И вот теперь, нежданно-негаданно, у неё появился падаван, Калеб Дьюм. Но нельзя сказать, что это она его выбрала, скорее наоборот - это он пришёл к ней и попросил взять в ученики.
  Конечно, сперва она растерялась. Такой подход не был принят в Ордене, и, честно говоря, попахивал откровенной наглостью. Она попыталась найти аргументы, которые убедили бы мальчика в ошибочности своего выбора... И потерпела полное фиаско. Её пространные возражения разбились о дюракритовую логику юнлинга. Поэтому, она пообещала подумать, и отправилась к гранд-магистру. Йода внимательно выслушал её, а потом посоветовал взять этого юнлинга в падаваны. "Сила, возможно, сводит вас - противиться ей не следует". А потом добавил, что помочь это может в её восстановлении после "инцидента"; так в Ордене тактично называли её падение на Тёмную Сторону.
  Пришлось согласится с мнением Йоды.
  Ну и, естественно, в ней заговорила нотка гордости. Раз уж даже Микоре, который, по слухам, в ранние годы рыцарства отличался редкостным пофигизмом, сейчас обучает сразу двух падаванов - небывалое дело! - то уж она-то точно сможет обучить одного единственного ученика.
  Поэтому, разыскав Калеба, она сообщила ему о своём решении. Тот был в восторге. А узнав, что они вот прямо завтра отправятся на настоящую войну... Мальчишка сообщил ей по секрету, что многие его одногрупники думают, что не успеют поучаствовать в этом, так как война может закончиться раньше. Заверив, что без великого Калеба Дьюма они не могли бы справиться, женщина отправила его собирать вещи, а сама поспешила закончить все формальности, связанные с учеником.
  И вот, после утренней медитации она вместе с Калебом оказалась на флагманском корабле Викта, называющемся "Дерзкий".
  - Воу! Учитель, смотрите! Вон бойцы из Тринадцатого Легиона! Клоны в ангарах Храма говорили, что они входят в восьмёрку самых крутых подразделений; в неё входят Пятьсот первый легион, Двадцать Первый Корпус Галактических Десантников, Триста Двадцать Седьмой Звёздный Корпус, Сто Восемьдесят Седьмой Легион, Седьмой Десантный Корпус, Пятая механизированная бригада и Девятый Штурмовой Корпус! - Дьюм быстро-быстро заговорил, одновременно вертя головой и пытаясь идти вровень с ней.
  - Показывать пальцем - неприлично.
  - Простите, учитель... Но интересно же!
  - Да насмотришься ты на них ещё, не переживай...
  Через десять минут они входили в рубку корабля. В задней части, вокруг тактического стола, скопилось несколько офицеров, чем-то явно руководивших. Викт же стоял в передней части рубки, как раз между ямами управления. Женщина, раскланявшись с командирами, направилась к джедаю. Подойдя ближе, она увидела за транспаристиловыми панелями рубки панораму Корусанта.
  - Доброе утро, Мико.
  - Приветствую вас, мастер Викт, - Калеб в кои-то веки решил блеснуть этикетом.
  - А ты уверена, что оно доброе, Депа? Кстати, это кто?
  - Калеб Дьюм, мой падаван.
  Викт смерил парнишку взглядом и с какой-то странной интонацией пробормотал:
  - Вроде как знакомое имя, а вроде и нет... Ну да ладно. Добро пожаловать на борт.
  - А где все ваши корабли? "Дерзкий" висит в одиночестве...
  - Они ещё на поверхности. Согласуем вылет с диспетчерами: всё же полторы сотни кораблей, из которых пятьдесят три "Охотника" и "Одобряющих" - это не шутки... Вы как раз вовремя, и сможете насладится этим зрелищем.
  Калеб немедленно прилип к обзорным иллюминаторам.
  Депа же приблизилась к Микоре.
  - Знаю, что нас назначили ответственными за операцию... нас обоих. Но я сомневаюсь в своих силах командующего. Последняя моя операция была далеко не блестящей...
  - Хорошо. Я предполагал такой исход событий. Сойдёмся на том, что командование будет на мне. Тебе же, для начала, доверю батальон. Там, кажется, прибыли те, кто уже служил с вами...
  - Что? - Женщина была озадачена. Она слышала, что кто-то из её отряда выжил, но не думала, что встретит их так скоро. Если вообще встретит.
  - Да. Эй, Сови! Где тот датапад? - мужчина призывно махнул рукой.
  - Здесь, сэр! - молодой... хм, слишком молодой офицер, едва ли старше Калеба, сидящий за одним из пультов управления, вскочил со своего места и подбежал к ним, передавая джедаю искомый девайс.
  Сверившись с ним, Викт продолжил:
  - Майор Грэй, капитан Стайлс, сержант Сажа и капрал Большерот. Это те, кто выжил на Хаарун-Кэле. Я выделил бойцов из Тринадцатого - примерно половина батальона. Ну, и пару самых опытных ребят: лейтенанта Ремо и двух капралов - Микса и Кэйло. Остальное - молодняк из свежего пополнения.
  - Спасибо. Я постараюсь не опростоволоситься в этот раз...
  - Учитель, смотрите! - Калеб привлёк их внимание. Лицо паренька буквально светилось. Бросив взгляд на иллюминаторы, Депа согласно кивнула головой.
  - Действительно, завораживающее зрелище.
  Эта... Да, армада производила впечатление. Перед ними образовалось большое "окно": упомянутые диспетчеры остановили движение аэроспидеров и кораблей в указанной зоне, так что помех для движения кораблей не было. Покидая пределы атмосферы, корабли включали двигатели на полную мощность, набирая скорость и оставляя за собой быстро рассеивающийся небесно-голубой выхлоп отработанного топлива. Дюжины и дюжины боевых кораблей покидали атмосферу Корусанта, выстраиваясь перед "Дерзким" в каком-то порядке. Наверное, боевом или походном? Неважно.
  - Как бы паника не началась там, - Биллаба кивнула на планету.
  - Возможно. У нас не было времени предупредить всех, кого следует. Тем более, операция секретная... была. Так что мы и не могли особенно распространяться.
  - А что насчёт Секуры и Фисто?
  - Их отряды базировались на Нубии, во Второй Секторальной. Поэтому они вылетели ещё вчера, и должны были встретиться у Чандриллы. Ну, а дальше - по Перлемиану до Колумекса. На данный момент времени они уже должны быть у Лантиллеса, а к своим целям - Фелуции и Салукемая - доберутся раньше нас: через двадцать пять и семнадцать часов соответственно.
  - А наш маршрут?
  - Он более долгий, хотя по расстоянию - даже чуть меньше. Сначала до Билбринджи, оттуда - на Орд-Мантелл. Там подберём пополнение и обещанные эскадры. Затем продвигаемся к Бороску, а уже оттуда - к Майгито. Но... Нам даже до Орд-Мантелла пилить двадцать восемь часов. Дальше продвижение замедлится ещё больше.
  - Из-за тихоходных "Дредноутов"? - женщина решила блеснуть своими знаниями.
  - Да. Я уже отправил оставшиеся в моей группе "Дредноуты" к Орд-Мантеллу. Восемь кораблей при десяти фрегатах ушли вчера в полдень по времени Корусанта.
  - Полагаю, вы знаете, что делаете, вам и карты в руки, - Депа улыбнулась. - Тогда, с вашего позволения, мы пойдём искать каюты.
  - Да. Я распоряжусь, чтобы вас проводили... Кстати, - Викт оживился, - Вы как, дружите с истребителем?
  - Ну... Я не Скайуокер и не Сэйси Тин, но кое-что могу, - не без гордости сообщила Депа.
  - Тогда загляни в ангар и подбери себе машину - твоя помощь в бою может быть нелишней. Правда, "Дельты" у меня нет, но взамен рекомендую новинку - СИД-Прототип.
  Тут к нему обратился молодой светловолосый адмирал, и джедай, извинившись, отвлёкся на разговор с ним.
  - Идём, ученик.
  - Да, учитель. - Дьюм отлип от "окон" и пристроился сбоку от неё.
  Уже в турболифте Депа бросила взгляд на Викта, который склонился над Тактическим столом и внимательно слушал рыжеволосую женщину-офицера.
  "Он молод, но груз ответственности на его плечах поражает. Как и то, что он с честью его несёт. Он практически создан для этого. Смогла бы я так? Не знаю."
  ***
  По рубке разносились команды:
  - Внимание! Выход из гиперпространства через тридцать секунд!
  - Начать отсчёт!
  - Всем службам - готовность номер два!
  Ринаун внутренне хмыкнул. Всё было в порядке, так, как должно быть. Зря он сомневался в этой Грэйс О"Коннор. Когда дело доходило до службы, зелтронка могла быть серьёзной и целеустремлённой. Чего не скажешь об остальном времени.
  И вот, они прибыли к Орд-Мантеллу, "Сердцу Сверкающего Бриллианта". Как по нему, местные обитатели, или кто там давал все эти высокопарные названия, чересчур перестарались, а местами же были банальны, словно в определённый момент воображение отказывало им. Ибо планета вращается вокруг голубой звезды Сверкающий Бриллиант в центре системы Сверкающий Бриллиант. Ну смешно же!
  Весь флот "Мерн-Тринадцать" выпрыгнул на большом расстоянии от планеты - около пяти тысяч километров. Это было вызвано тем, что Орд-Мантелл окружает плотное кометное облако, где уже более тысячи лет проводятся гонки блокадо-прорывателей. Вот только соваться туда на "Охотнике"... есть и другие, более простые способы погубить корабль. Да и на сам Орд-Мантелл им было и не надо; подкрепления ждали их возле скопления оборонительных станций типа "Голан" и "Убежище", расположенных вокруг массивной цилиндрической станции "Дастанхар".
  Фактически, только на этих станциях царил Республиканский закон и порядок. Сама же планета была прибежищем различных преступных организаций, вольных торговцев, изгнанников, наёмников, убийц, контрабандистов и прочих лиц, находящихся вне закона. Со временем более богатые планеты и более удобные гиперпространственные маршруты снизили стратегическое значение Орд-Мантелла, и она стала неким свободным портом для различных грузовых и торговых кораблей.
  Время от времени на планете вспыхивали локальные конфликты; один из последних погасили джедаи незадолго до начала войны. Теперь же на поверхности располагался гарнизон из клонов, патрулировавших основные города планеты, и на какое-то время там стало тише и спокойнее...
  - Сэр! - к нему обратился его "подопечный" - мичман Крор Кесслер. - А что означает приставка "Орд" перед названием планеты? Ведь есть несколько таких?
  - "ОРД" - это на самом деле аббревиатура, расшифровывающаяся как Оборонно-Разведывательный Дозор. Так именовались планеты, выполнявшие роль опорных пунктов Галактической Республики. Это началось примерно двенадцать тысяч лет назад, когда Центральные Миры начали колонизацию Внешних Колец; именно тогда, Республика основывала военные и разведывательные базы на таких планетах. Через многие тысячелетия аббревиатура "ОРД" стала частью названия планет. И как вы правильно отметили, мичман, существует тридцать пять планет с этой приставкой. Рекомендую найти ближайший проектор и проследить, каковы были границы Республики в то время, и как они расширились теперь.
  - Что, адмирал, занялись образованием подрастающего поколения? На будущее тренируетесь, так сказать? - к ним приблизился Викт.
  "К чему это он?"
  - Вы уже связались с командованием сектора, генерал?
  - Да. Вылетаем на станцию через десять минут.
  - Это хорошо. Мы пока что укладываемся в график. Однако теперь внезапность под большим вопросом. Наше появление здесь наделало много шума. Пара мелких кораблей так вообще сразу в гиперпрыжок ушла. А учитывая контингент планеты, скоро вся Галактика будет знать, что Мерн-Тринадцать находится у Орд-Мантелла...
  Джедай пожал плечами.
  - Приходится чем-то жертвовать. Благо, точную нашу цель пока что никто не знает. И, надеюсь, КНС этого предположить не сможет. Или хотя бы не успеет подготовиться.
  "Генерал прав. Многое зависит от внезапности. Но даже так самому последнему мичману понятно, что лёгкой прогулки не будет. Это сражение войдёт в историю. Не важно, будет ли оно триумфом или трагедией - его запомнят. И участие в таком деле... О чём можно было ещё мечтать? А уж если мы победим... У меня будет шанс".
  - А вот и наши "Дредноуты", - зелтронка привлекла их внимание, указывая направо.
  - Даже немного обогнали этих мастодонтов. - Ринаун недоверчиво пересчитал корабли. Все были на месте. Хотя... Эта восьмёрка кораблей, уцелевших в битве над Корусантом, была потрёпана, и закончила ремонтные работы буквально на днях. Кернатаун без промедления променял бы их на те же "Охотники" - но других свободных кораблей не было, и приходилось работать с тем, что было под рукой.
  - Точнее, это они шли на всех мощностях. Ну, и точный расчёт нашего штаба сыграл не последнюю роль, - хмыкнул Викт. - Ну что, идём?
  ***
  Пройдя в большое помещение, явно предназначенное для проведения совещаний или брифингов, я направился к главному разумному в этом зале - моффу Михаэлю Солу. Этот невысокий, полноватый человек с заметной лысиной не производил должного впечатления, однако по слухам, характер его не соответствовал внешнему виду и был куда жёстче. Ну, справедливо, иначе его бы не поставили командовать Восьмой Секторальной Армией "Сияющее Сокровище", которая с самого начала войны вела тяжёлые и упорные бои. Как мне сообщила Ли Норьега, масштаб боев и огромные потери часто вынуждали отправлять на помощь Восьмой флоты, корпуса и легионы из других секторальных армий.
  Кроме моффа и его штаба, присутствовали и другие офицеры, по виду - явно не знающие, зачем их вызвали. А ещё - я разглядел двух джедаев. Ими оказались... Да, это были именно Касс Тод и Мак Лотор. Те двое падаванов, ныне рыцари-джедаи, что я спас на Джабииме. Неожиданный поворот.
  - Рад приветствовать вас на Орд-Мантелле, генерал Викт, - Сол шагнул мне навстречу.
  - Взаимно, сэр. Всё готово? - мы пожали друг другу руки.
  - Да. Мы выполнили все распоряжения Главного Штаба и высшего генерала Ранцизиса. Итак, господа, - мофф повернулся к офицерам, стоящим на противоположной стороне тактического стола, - Теперь я могу просветить вас насчёт вашего нового назначения. Вы и ваши подразделения переходите под командование старшего генерала-джедая Микоре Викта, и приписываетесь к системной армии "Мерн-Тринадцать". Вашей целью станет захват Майгито - стратегически важной для Республики планеты.
  - Господа, - я обвёл офицеров взглядами. - Меня уже представили. За моей спиной - флот-адмирал Ринаун, адмирал Кобаяши, командор Цери, лайн-капитан Ли Норьега и второй лейтенант Санторини. Теперь ваша очередь представиться и сообщить, какие силы находятся под вашим командованием.
  - Фуф, - Михаэль Сол вытащил платок и вытер лысину, - Пожалуй, начнём с флота.
  Четыре флотских офицера, стоящие рядом друг с другом, переглянулись. Не смотря на одинаковые планки и практически одинаковый возраст, они разительно отличались друг от друга: темноволосый и статный мужчина типичной "славянской" наружности стоял рядом с щуплым фиолетоволосым "монголоидом". Третий был "негром" - причём антрацитового оттенка - с жёлтыми короткими волосами; четвёртый же был вполне обычным человеком лет сорока, если не считать залихватской бородки.
  - Командор Валериан Северайд. Моя эскадра насчитывает шесть "Охотников", четыре "Убедительных", шесть "Одобряющих", два CR-90 и шесть "Консульских".
  - Командор Тейлор Петри. Имею шесть "Охотников", два "Убедительных", четыре "Примирителя", восемь фрегатов "Пельта" и четыре корвета "Марадёр".
  - Командор Ши Ши. Под моим командованием два "Охотника", три "Убедительных", четыре "Примирителя", два СR-90, четыре фрегата "Пельта", два лёгких крейсера типа "Арквитенса" и девять кореллианских канонерок DP-20.
  - Командор Ян Додонна. Двадцать "Дредноутов" и четыре фрегата CR-90.
  "Х-м... Ого! Додонна! Тот самый!.. Два раза "х-м". Совсем не похож на "белого старца". Может однофамилец-тёзка? Нет, точно он, просто молодой ещё - вон, борода не седая. Кстати, на Кеноби немного похож, хотя лицо чуть острее".
  - Отлично. Командоры Северайд и Петри. Ваши эскадры будут действовать независимо, отсекая подкрепления противника на маршрутах между Гаргой и Орд-Траси. Координация действий - через меня и гранд-капитана Таркина. Отряды командоров Ши и Додонны войдут в основной атакующий отряд, подчинённый адмиралу Кобаяши, - сообщила Ли Норьега.
  - Что насчёт наземных отрядов?
  - Мы передаём вам два легиона клонов под командованием генералов-джедаев Тод и Лотора - Тысяча Девяносто Пятый и Тысяча Девяносто Шестой легионы, - в этот момент джедаи синхронно мне улыбнулись. Я кивнул в ответ. - Две бригады вспомогательных войск: Сто Сорок Пятую вспомогательную бригаду под командованием бригад-генерала Делкеп Белла-Трапада, и Двести Четырнадцатую под началом бригад-генерала Оусана Номаблу. А, и ещё - Тридцать Девятый отдельный полк ракетных десантников. Ими командует полковник Ив Ванко. - сообщил Сол. - Кроме того, вам выделены некоторые вспомогательные части: техники, медицинские работники и снабженцы...
  "Как-как? Ванко? Забавная фамилия. Это, видимо, вон тот массивный мужчина в доспехе. Даже чуть больше клона по комплекции. И командует клонами. Суровый персонаж - на викинга похож".
  Кивнув полковнику, я получил такой же кивок в ответ.
  - Сейчас корабли десантного ордера подходят к станции. Командующий - командор Цери. Начинайте погрузку ваших отрядов. На всё про всё у вас менее трёх часов. - Ли Норьега меж тем продолжила раздавать "Цэ-У", то бишь ценные указания.
  - Сэр, - Додонна привлёк моё внимание, - Каков план атаки Майгито?
  - Хороший вопрос. Мы будем действовать по обстановке. Но общий план у нас всё же имеется. По разведданным... кстати, когда будут свежие? - обратился я к разведчице.
  - Через сорок минут, сэр, - отрапортовала Санторини.
  - Так вот... оборона Майгито довольно крепкая. Что нам точно известно - так это то, что на орбите планеты висит восемь орбитальных оборонительных платформ Банковского Клана, наподобие тех, что обороняли Муунилист. Каждая из них три километра в длину и четыреста метров в диаметре. Каждая вооружена полусотней турболазеров и сотнями лазерных пушек. В ангарах - по полтысячи перехватчиков "Нантекс". Состав оборонительной флотилии точно неизвестен. Но как минимум - триста кораблей: дюжина "Барышников", несколько десятков "Бунтарей", возможно, двадцать-двадцать пять единиц; дюжина авианесущих крейсеров типа "Предусмотрительный". Десяток крейсеров типа "Алмаз". Остальное - фрегаты типа "Щедрость".
  - Станции станут первой целью?
  - Да. Точнее, они станут целью для центрального ударного отряда. Левое и правое крыло займётся флотом противника, а ударная линия лёгких кораблей - тылами противника. Нам важно ударить как можно сильнее, и постараться нанести как можно больший урон за наименьший промежуток времени. Только тогда можно будет говорить о дальнейшем продвижении, и начале десантной операции. Хотя там будет относительно легче. Планета не имеет собственного планетарного щита, хотя все города защищены мощными "колпаками" дефлекторных энергополей. - после краткой паузы я продолжил говорить, - Дополнительные инструкции вы получите от офицеров координации. Я жду от вас ответственного исполнения приказов и стойкости в бою. На этом - всё.
  "Надеюсь, это было не слишком высокопарно".
  Меж тем мофф Сол, знаком отпустив своих сопровождающих, задержал меня за локоть.
  - Надеюсь, мы смогли выполнить все ваши пожелания?
  "Интересно. Какой подобострастный тон... Но я, хатт побери, не чувствую лести".
  - Да. Признаться, я рассчитывал на меньшее. И уж тем более - не на целый полк ракетных десантников.
  - Это и в наших интересах, Генерал... Ведь так вас называют - с большой буквы? Моя Секторальная Армия ведёт ожесточённые бои уже почти десять месяцев, однако после захвата нами Муунилиста существенных успехов мы не добились. Так что ваше появление здесь - дар небес. Я не заинтересован в вашем проигрыше, и постараюсь вас поддержать. Как только мне стали известны подробности операции, я начал готовить ряд отвлекающих атак, которые уже начались, или будут произведены в ближайшие дни. В частности, мы планируем вновь атаковать Гвори. Предыдущая атака на верфи не принесла особого успеха. Но и сил в тот раз было выделено маловато. Когда вы атакуете Майгито, они явно перебросят часть своих сил туда - и мы сможем усилить натиск.
  "Разумно. Я бы сказал, расчётливо и цинично - но разумно. С этим парнем можно работать".
  - Постараюсь оправдать ваши надежды.
  - Канцлер неплохо о вас отзывается. А он редко ошибается в людях, - мофф улыбнулся и вновь тяжело вздохнул, - Честно говоря, когда меня рекомендовали на эту должность, я был против. Здесь нужен кто-то помоложе.
  - Судя по тому, что я вижу, вы неплохо справляетесь, - польстил я человеку. Хотя... истиной я не покривил не на децикред.
  - Это слабое утешение...
  ***
  Сидя на полу ангара, Этейн наблюдала за работой учителя. Тот, как обычно, ковырялся внутри своего личного истребителя Дельта-7, очевидно пытаясь в очередной раз что-то улучшить. Девушка же изображала помощника, время от времени подавая Энакину различные инструменты и запчасти.
  Сейчас они летели на Родию, дабы присоединиться к другим джедаям и поучаствовать в освобождении Рилота, и находились на полпути к этой планете, неподалёку от Кристофсиса. А летели они с Камино, где отражали атаку Сепаратистов на производственные комплексы. Как обычно, Этейн предпочла использовать свою винтовку, нежели меч. И пока учитель воевал сначала на истребителе в космосе, а потом в атмосфере, сбивая транспортники противника, она вместе с клонами отражала атаку аквадроидов, заняв позицию на одном из больших мостов надводной части Тайпок-Сити. Им удалось отбить нападение, правда, не обошлось без потерь - но главное, что Камино осталось нетронутым. Незначительные повреждения были нанесены внутренним строениям, но "ясли" не пострадали. И она была горда этим, так как внесла и свою лепту.
  Тер-Муркан всегда старалась стать достойной положения джедая - ну, или падавана, но сомневалась в своих способностях. Тем более, каких-то выдающихся результатов что в фехтовании, что в навыках Силы ей было не добиться. Однако Энакин Скайуокер, её новый учитель, позволил ей почувствовать себя увереннее. Он не был похож на других джедаев. Один из немногих, кто считал клонов за равных. Один из немногих, кто горевал о их смертях. Так же, как и она сама. А ещё он более эмоциональный, более простой, более понятный для неё, нежели другие. Не всегда и не во всём - например, о некоторых вещах он говорить не любил. Но в такие вот моменты, он иногда отвечал на её вопросы. Может быть, потому, что считал её ровней? Разница в возрасте между ними не была такой значительной, как если бы она стала его падаваном из юнлингов.
  - ... Нет, я не родился на Татуине. Мама говорила, что мне было больше года, когда мы прилетели туда на корабле колонистов.
  - Тебе нравилось жить там?
  - О, нет, совсем нет! Этот всепроникающий песок... Подай регулятор Эм-Три... И жара... У меня почти выгорели волосы. Это сейчас к ним вернулся цвет, а так я был настоящим блондином...
  - И это там ты приобрёл любовь к технике?
  - Ну да. Сначала я просто любил возиться с железяками, а потом... Потом я начал работать в лавке Уотто, старьёвщика, и это стало моей профессией. На Татуине сложно найти новые запчасти или узлы, не говоря уже о новенькой технике или дроидах, так что приходилось выкручиваться. Легче было с массовыми моделями, теми же ДУМ-дроидами... а вот иногда проходили месяцы, прежде чем нам удавалось найти или выменять какую-то деталь, чтобы восстановить аэроспидер или двигатели для кораблей или гоночных каров...
  - Сэр! - их беседу прервал подбежавший Рэкс. - Это срочно!
  Энакин немедленно вылетел из-под истребителя.
  - Что случилось?
  Вместо ответа клон протянул джедаю передатчик, голопроектор которого немедленно отобразил адмирала Юларена.
  - Генерал! Срочное сообщение из штаба! Мы меняем курс и отправляемся на Фелуцию.
  - Что случилось? Какие-то проблемы? Мы же на полпути к Родии!
  - Генерал Секура запросила экстренную помощь. Судя по всему, её отряд попал в передрягу. Мы единственный свободный отряд.
  - Хорошо. Меняйте курс. Я скоро буду в рубке. - учитель отключил передатчик и вернул его Рэксу.
  - Если мастер Секура просит помощи, да ещё экстренной - это серьёзно, - пробормотала Этейн, но Энакин её услышал.
  - Да. Придётся её спасать. Самое главное в этом - успеть вовремя. Уж поверь - у меня большой опыт по части таких вот "спасательных" операций.
  ***
  "Всё пошло наперекосяк"...
  Пытаясь отдышаться, Кит Фисто прислонился к стене. Бой выдался трудным, и заставил наутоланина выложиться по-полной. Но всё же его мастерство превзошло мастерство противника, и он был повержен.
  Тол Скорр, Тёмный Аколит, один из приспешников графа Дуку, бывший ещё совсем недавно рыцарем-джедаем, генералом Великой Армии Республики, перешедший на сторону врага и тёмную сторону Силы - лежал мёртвым у его ног. Кит смог его победить. Но он не смог сделать этого, не убив его. Да, он был врагом, и не задумываясь убил бы его самого - но легче от этого не становилось. Обезвредить, лишить оружия или руки - ещё куда не шло. Но лишить жизни - это было против правил.
  Но иногда приходилось переступать через правила. Война научила делать это не задумываясь. А вот переступать через себя было намного сложнее.
  "Всё пошло наперекосяк".
  Нет, в начале операции всё было просто отлично. Они атаковали Салукемай. Кораблей противника у планеты было мало, и за какой-то час все они были уничтожены. Флот установил блокаду планеты, наземные отряды начали высадку. Пять из шести важных пунктов были захвачены в течении трёх часов, даже без его непосредственного участия. Казалось, успех операции близок. Оставалось захватить столицу...
  Главный город и промышленный центр Техно-Союза находился в кальдере - обширной циркообразной котловине вулканического происхождения, с крутыми стенами неприступных скал, с прорубленными в них немногочисленными проходами, которые при приближении армии клонов были закрыты мощными воротами. За этими природными стенами, на идеально ровном плато находился Внутренний Город, защищённый мощным щитом, который мог выдержать даже орбитальную бомбардировку.
  Республиканские войска предприняли три попытки штурма, однако каждый раз несли большие потери и вынуждены были отступать. Сражение грозило затянутся. И тогда Фисто предложил этот вариант: он вместе с небольшой группой клонов проникает внутрь города, отключает щит. Авиация наносит удар по огневым точкам противника... а дальше основные отряды займут город.
  Вместе с ним пошёл и Надарр Вебб. Мон-каламари был его учеником, а теперь - полноправным рыцарем-джедаем; он и предложил отправить сразу два отряда. Подумав, наутоланин согласился. Запасной вариант должен быть всегда.
  Им удалось проникнуть внутрь укрепления.
  Но их уже ждали. Дроиды... и Тол Скорр. К счастью, отряд Вебба прошёл незамеченными, но ему самому не повезло: все клоны в его группе погибли...
  - Никак, отдыхаешь? Притомился? - мужской голос заставил Кита отлипнуть от стены и встать в боевую стойку.
  В дальнем конце тоннеля стоял Сора Балк.
  "Это нехорошо".
  Сора Балк был ещё одним Тёмным Аколитом графа Дуку. И - тоже бывший джедай. Мастер-джедай. Мастер фехтования, владеющий Ваападом, и один из лучших инструкторов по фехтованию в Ордене. Он считался погибшим на Арене Петранаки - но через месяц Квинлан Вос доложил, что викуэй жив, и более того - перешёл на сторону врага.
  - Что же ты не приветствуешь меня, Кит? Зазнался?
  - Жарковато тут. Горло пересохло.
  - Ну да, климат на этой планете так себе... Кстати, ты тут одного лупоглазого мон-каламарчика не потерял? - Сора лениво поигрывал рукояткой светового меча.
  Не своего. Это был меч Наддара.
  "Он мёртв... Не удивительно. Балк знаменит среди джедаев своим мастерским владением мечом. Он добился мастерства во всех формах боя на световых мечах, начиная с Шии-Чо до Джуйо, и он считался одним из лучших бойцов Ордена. Балк был одним из немногих джедаев, что использовали Ваапад, который создал Винду. И хотя Мейс говорил, что Сора не освоил Ваапад, сам Балк думал и говорил иначе. Но... Я не почувствовал смерти бывшего ученика. А значит, Балк сокрыл это. Эх, Наддар, Наддар. Ты был слишком самонадеян, слишком... Самоуверен. Жаль, я не разглядел это вовремя".
  - Я так понимаю, добром мы не разойдёмся? - Фисто натянуто улыбнулся.
  - Граф Дуку не любит, когда крысы шастают по его владениям.
  - Тогда не будем медлить. - Фисто активировал клинок. Через мгновение к сиянию зелёного клинка добавились красные отсветы меча Балка.
  - Хочешь отомстить за ученика?
  - Джедаи не мстят, - ответил Кит, медленно сходясь с противником.
  - Я тоже. Хотя вы и бросили меня умирать.
  - А как же он? - Фисто кивком головы указал на тело Тола Скорра.
  - П-ф. Неудачник. Кого интересует судьба неудачников? - без какой-либо паузы Балк прыгнул.
  Их клинки с треском столкнулись...
  ***
  Неторопливо умывшись, Траун привычным движением поправил причёску и воротник мундира, после чего кивнул своему отражению в зеркале и покинул каюту. Пройдя по коридору, он вышел в основной проход, располагавшийся в горбе корабля, и ведущий, с одной стороны, в боевую рубку, а с другой - в ангар "Бунтаря". Обитаемая зона этого Звёздного Разрушителя была небольшой, и все жизненно важные системы располагались в носовой части. Остальную часть корабля, в том числе двигатели, обслуживали дроиды.
  Направив свои стопы в центр управления, чисс поморщился. Опять эти рутинные, никому не нужные процедуры. Опять выслушивать традиционное утреннее напутствие "адмирала". Ничего интересного. Ведь его назначением стала практически позорная должность командира резервного отряда, охранявшего самые последние подступы к планете. То есть, фактически, ничего не делавший: ни патрулей, ни манёвров.
  Нельзя сказать, что его радостно встретили на Майгито. Местный управляющий - муун Кодо Поллок, больше интересовался извлечением прибыли из добычи и производства кристаллов, чем военными действиями, и потому появление нового командира было ему безразлично. А вот Барак Вакар, арканианский полукровка, командующий оборонительными силами планеты, некоронованный "адмирал", с первых минут встречи показал ему, кто здесь хозяин, что он думает о таком банта поодо как Траун. Поэтому Траун и оказался там, где оказался.
  Впрочем, и воевать в случае чего ему было просто нечем. После прибытия его силы были перераспределены, и в итоге у него остался только его "Бунтарь", а так же девять других кораблей: один "Барышник" старой постройки, с минимумом артиллерии, но хотя бы полноценным авиакрылом из новеньких "Стервятников", и восемь ренделийских крейсеров "Дредноут". С такими кораблями Траун уже сталкивался во время противостояния со "Сверхдальним Перелётом", поэтому, в отличие от других командиров, не посчитал этот размен убыточным. Всё же один "Дредноут" стоил двух фрегатов "Щедрость" и с грехом, но противостоял "Бунтарю".
  Большую же часть его прежних кораблей - в том числе спешно отремонтированные "Бунтари", как и внушительный отряд местных сил был спешно отправлен к Фелуции, которую атаковала Республика. Кроме неё, под осадой был и Салукемай - но резервов ещё для одного театра боевых действий в регионе не было. Как стало известно мужчине, мууны сопротивлялись ослаблению охраны Майгито, однако прямой приказ графа Дуку проигнорировать не смогли. Или не посмели. Так что две дюжины "Бунтарей", пять "Предусмотрительных" и семьдесят фрегатов "Щедрость" отбыли к Фелуции. Недостаток кораблей было обещано восполнить из первой же партии, выпущенной на близлежащей Гвори - но это произойдёт только через неделю. Пока же флот обороны Майгито насчитывал всего двести двадцать кораблей. Восемь оборонительных станций Митт"рау"нуруодо не учитывал: при сражении за Муунилист они не проявили себя, не смотря на внушительный размер, будучи более пугалом, нежели боевой единицой.
  Единственным плюсом было то, что под его командованием наконец-то оказались не дроиды, а разумные, составлявшие экипажи "Дредноутов", а так же небольшую часть команды "Барышника". По своей эффективности они превосходили любых дроидов. И были живыми. Постоянно наблюдать перед собой одни только "жестянки" и "бидоны", как называли республиканцы абсолютно всех дроидов КНС, было утомительно.
  Едва он вступил на порог рубки, как к нему обратился один из офицеров-органиков, переведённый им на "Бунтарь" пару дней назад.
  - Сэр! Срочные сообщения из Объединённого разведывательного бюро. В зоне ответственности республиканской Системной Армии номер восемь в большом количестве замечены корабли, принадлежащие "Мерн-тринадцать". Второе сообщение: в ближайшие дни возможна атака противника в пределах нашего сектора. Предположительно, целью является Гвори.
  - Спасибо, лейтенант Мэтью.
  "Занятно... С одной стороны, идёт атака Фелуции и Салукемая; с другой, КНС потеряло Родию, не смогло закрепиться на Маластаре; а на Камино противоборствующие стороны разошлись вничью. А теперь отряды Микоре Викта появляются именно здесь. То, что они атакуют именно Майгито, не подлежит сомнению. Интересная комбинация, очень интересная. Последовательное отвлечение сил противника, точный прогноз передвижения резервов. Это не может быть случайностью - и потому складно ложится в теорию о "спектакле". Возможно, что нападение произойдёт даже сегодня. Учитывая разведданные, можно сказать, что шанс Викта на успех очень велик..."
  - Сэр, - один из ООМ-дроид заклацал по кнопкам пульта, - На сканерах аномалия. Большое количество кораблей готово выйти из гиперпространства... Но в списках не указано прибытие дружественных кораблей.
  "Великолепно. Нам не оставили времени на размышления - Викт атакует прямо сейчас. Придётся импровизировать".
  - Вектор выхода?
  - Секунду... Сэр, затрудняюсь ответить! Датчики указывают на десять точек выхода. Ближайшая - в двух километрах перед нами! Остальные - ближе к основным силам!
  Взлетев на возвышение, Траун опустился в кресло и скомандовал:
  - Привести корабли в полную боевую готовность! Расчётам открыть огонь по указанным координатам ближайшей точки выхода! Предупредить остальные силы! Выпустить дежурные эскадрильи!
  "Жаль, не увижу лица Вакара... Хотя... Может, вызвать его на связь? Нет. Не стоит размениваться по мелочам. Предстоит интересная схватка".
  - Внимание! Противник выходит из гиперпространства!..
  I. Часть Пятая. Глава 47.
  Война требует быстроты.
  Цицерон.
  ***
  "Да сколько же можно там копаться!" Асока, теребя в руках свою лётную маску-шлем, едва не подпрыгивала на месте от нетерпения.
  - Мастер, вы скоро там? - поинтересовалась она.
  - Да-да... Иду. - из раздевалки вышла Депа Биллаба, пытаясь на ходу одной рукой разгладить складки пилотской униформы, а другой - придержать под мышкой шлем. - Великоват немного... Да и непривычно - в истребитель и в шлеме...
  - Ну да, - тогрута согласно кивнула, - Но разгерметизация кабины - это неудобнее шлема. В одном из последних боёв нам удалось спасти некоторую часть сбитых в космосе пилотов СИД-прототипов. Если же сбивают "Актис" или "Лавину"... Сами понимаете - шансов выжить очень мало, практически нет.
  Женщина улыбнулась.
  - Надо признать, что этот ваш СИД-Прототип - довольно удачная машина. Сыроватая, чувствуется что-то такое. Но - удачная. Особенно - щит. Другие истребители ошибок не прощают...
  - Идёмте, мастер Биллаба. Нам нужно прибыть в комнату инструктажа через пять минут.
  Развернувшись, тогурта поспешила направиться в указанном направлении. Депа присоединилась к ней, и через минуту они вошли в турболифт.
  - Кстати, куда мы так торопимся? Вроде как до выхода из гиперпространства ещё тридцать минут? А до нашего вылета - ещё больше?
  - Двадцать шесть, если быть точнее. И да, мы вылетаем во второй волне. Однако это и есть повышенная боевая готовность. Пилоты первой волны уже заканчивают инструктаж, и за двадцать минут до выхода будут в своих креслах. Кроме тех, кто уже летит в передовых отрядах.
  - Я смотрю, ты разбираешься в этом, Тано. - мастер Биллаба её явно похвалила; девочка сама не заметила, как непроизвольно вздёрнула подбородок.
  - Не то чтобы разбираюсь... Это само приходит, со временем. В первый раз я думала, что достаточно сесть в кабину, а там, как говорится, "хоть дартар не расти". На самом же деле всё сложнее. Недостаточно быть хорошим пилотом - нужно быть ещё и командиром. А я только учусь всему этому.
  - Но у тебя получилось?
  - Не сразу, мастер, не сразу. В первом бою я думала только о том, чтобы сбить побольше врагов...
  В этот момент они подошли к комнате инструктажа. Зайдя внутрь, девочка обнаружила, что примерно половина пилотов уже собралась там. Все они были людьми, но не все были клонами. И не все - мужчинами: две женщины-пилота восседали в дальнем углу. Это были лучшие пилоты, отобранные в элитные эскадрильи по всей "Мерн-тринадцать". С некоторыми пилотами она уже пересекалась, некоторых видела впервые. Но именно этих разумных ей вместе с мастером Биллабой и предстояло вести в бой. Всего же было создано шесть таких подразделений; две эскадрильи базировались на "Дерзком"; остальные - на других кораблях эскадры, и находились под командованием опытных пилотов. Одной из них командует сам Винду Барвел.
  Через пару минут оставшиеся пилоты прибыли на инструктаж и заняли свои места. Депа села в свободное кресло, предоставив ей возможность самой ввести пилотов в курс дела. Тряхнув головой, девочка активировал проектор.
  - Итак, господа... Для начала, представлю вам мас... старшего генерала Депу Биллабу. В этом бою она поведёт Малахитовую эскадрилью. Нефритовая остаётся за мной. Мы вылетаем во второй волне, через двенадцать-семнадцать минут после запуска первой ударной группы, которая должна будет поддержать передовой отряд авиации, состоящий из тяжёлых истребителей ARC-170, бомбардировщиков BTL/B и истребителей Z-95, которые наносят удар по кораблям противника. Однако для противодействия "Стервятникам", число которых может дойти до двадцати-тридцати тысяч, нужны СИД-Перехватчики и другие истребители, которых в первой волне будет около четырёх тысяч.
  - Не логичней ли было использовать нас сразу же? - один из пилотов поднял руку.
  - С одной стороны - да. Но не стоит забывать о наличии вокруг планеты восьми оборонительных станций, каждая из которых несёт по пять сотен джеонозианских перехватчиков типа "Нантекс", которые являются более серьёзными противниками, чем дроиды-истребители, так как пилотируются органиками-джеонозианцами. Именно этими отрядами и займутся наши эскадрильи.
  - Хм... Выходит ещё четыре тысячи бортов. Не многовато-ли?
  Асока кивнула.
  - Это так, поэтому нам придётся постараться. С другой стороны, по плану штаба, часть станций должна быть уничтожена до того, как успеет поднять своё авиакрыло, однако, как вы сами знаете, планы иногда меняются. Будем рассчитывать на успешную стрельбу канониров и превентивный удар передовой группы.
  - Ну вот, опять вся слава достанется "большим братьям", - немного натянуто, пытаясь изобразить обиду, протянула одна из женщин-пилотов. Остальные рассмеялись.
  Асока взглянула на наручный таймер.
  - Время, господа. Пятнадцать минут до выхода из гиперпространства. Пора занимать места в своих машинах. Наш ангар - левый боковой, СИД-ки на втором уровне, ближе к подъёмникам. И ещё. В бою не отставать, выполнять приказы, держать строй. И не дай Сила кто-то налажает - отправлю палубу драить.
  - Да, коммандер, - пилоты дружно встали, и, отдав честь, поспешили на выход.
  - Неплохая речь, - Биллаба подошла к ней и легонько хлопнула по плечу.
  - Ну, до учителя мне далеко.
  - Ну да, ну да... Пора и нам идти, Тано?
  - Да, мастер.
  ***
  Казалось, что напряжение, царившее в атмосфере, можно пощупать руками. Оно пронизывало корабль, его отсеки, ангары, рубку управления. Люди - и другие разумные - замерли на своих местах. Тем, кому повезло, убивали время за исполнением текущих обязанностей: операторы упёрлись в показатели приборов и сенсоров, старшие офицеры тихо бубнили приказания в свои гарнитуры. Остальные же, по большей части штабные офицеры, стояли вокруг тактического стола. Они проделали титаническую работу, чтобы подготовить операцию, и, возможно, нам понадобятся все их таланты, чтобы правильно среагировать на те или иные события во время боя, но сейчас - сейчас от них не зависело ничего. Они могут лишь ждать. И это только усиливает напряжение, хотя внешне этого не скажешь, совсем наоборот: невозмутимые лица, твёрдые и уверенные взгляды. Но чувства не обманешь. Даже обычные разумные ощущали это, а уж одарённые...
  Но всему придёт конец. Ещё дюжина минут - или семь сотен и ещё двадцать секунд - и напряжение сменится обычными для боя чувствами. Но масштаб будет иной. Ибо сейчас, в гиперпространстве, другие корабли ощущались слабо, практически на грани восприятия. Зато когда наша "армада" выйдет в обычное пространство - всё изменится.
  Я уже начал привыкать к такому вот предбоевому ожиданию, хотя некоторая нервозность охватывает и меня. Одно дело, когда под твоим началом десяток тысяч клонов-пехотинцев да полудюжина кораблей, и совсем другое - отправлять в бой сотни тысяч. Если добавить к силам системной армии подкрепления, полученные у Орд-Мантелла - цифра перевалит за полмиллиона... Мать твою, полмиллиона разумных!
  С другой стороны - ну как не быть нервозности, когда последние часов двадцать все сидят на стимуляторах - ибо по приближении ко времени "Икс" работы не убавилось, а только прибавилось! И дело даже не в том, что в операции участвует тот самый долбанный полумиллион разумных и две сотни кораблей; про количество МЛА я вообще не говорю. Вся соль была в том, что, по плану, все отряды должны были подойти к Майгито одновременно. И не просто одновременно, а выйти в определённых местах! И действовать максимально слаженно и чётко! Не знаю, как мы справились с расчётом координат... Это было чудом. Отчасти это чудо помогла осуществить Эстерхази. Уж на что у неё была слабая связь с Силой, но голова у неё соображала - дай такой талант каждому. Она поднаторела в прокладке полётных листов, интуитивно подправляя огрехи или внося коррективы в работу навигационного компьютера, выдавая отличный результат.
  Полуобернувшись, я посмотрел на сидящую чуть позади Таллисибет. Да, досталось ей. Хотя виду не подаёт, но тёмные круги под глазами просматриваются. Справа от неё расположился падаван Депы - Калеб Дьюм. Ну, этому пареньку впору рекламировать батарейки "Дюрасэл" - энергии хватит, чтобы "Аполлон" на Луну запустить на одном голом энтузиазме... Даже гиперактивная тогрута на его фоне как-то блекла.
  Эти двое, по причине отвратных лётных навыков, а также за молодостью лет должны помогать мне с Боевой Медитацией. Благо, теперь это было чуточку удобнее: мне не приходилось больше сидеть на неудобном полу или на хатт-знает-каком ящике! В рубке флагманского "Охотника" смонтировали небольшой помост, как раз для трёх-четырёх человек, так что теперь заживём, как белые люди! Конечно, в идеале неплохо было бы сманздрячить медитационную сферу наподобие той, что была у Вейдера на его флагмане, но... Во-первых, не поймут, ибо чисто ситское изобретение, хотя некоторые джедаи её использовали - та же Бастила Шан. А второе проистекает из первого - не рассчитана она на командную работу, ну никак не рассчитана.
  В идеале можно было привлечь к этому ещё и Касс Тод вместе с Маком Лотором, но... Эти двое займутся охраной десантного ордера. Который, хатт его забери, нам придётся брать с собой в бой. Нет у нас возможности распылять силы. Если бы не тот бой у Корусанта, то сейчас у меня было бы в общей сложности не двадцать восемь "Дредноутов", а сорок. О, тогда бы нам хватало огневой мощи. Но чего нет, того нет.
  Меж тем время неумолимо продолжало свой бег, и вот уже операторы объявили нулевую готовность.
  - Бет, Калеб - начинаем, - скомандовал я.
  - Да, мастер, - синхронно отозвались подростки, пытаясь сосредоточиться.
  Для меня же погрузиться в медитацию было обычным делом. Через пару минут, до предела отрешившись от внешних источников, я сосредоточился на ощущениях, одновременно пытаясь помочь падаванам объединить усилия. Первой подключилась Таллисибет; уже вместе мы "затащили" в нашу компанию и паренька. Того сразу же захлестнул восторг: всё же Боевое Слияние обостряет чувства, помогая увидеть то, чего раньше не замечал.
  Миг - и мы уже у Майгито, в обычном пространстве.
  И сразу - резануло болью от мгновенной смерти сотен разумных. Приоткрыв глаза, я заметил, как вдалеке расцветает зеленовато-жёлтый всполох.
  - Корвет "Эластри" типа "Консульский" протаранил вражеский "Барышник" в районе правого ангара! - вспышка, - Оба корабля уничтожены!
  Сила... Видимо, они вышли из гипера прямо перед кораблём противника, и даже не успели затормозить до обычной скорости, как врезались в борт корабля. Гипердвигатель ещё не успел отключиться, и пошёл вразнос... Страшная штука - вышедший из-под контроля гипердвигатель. Последствия взрыва всегда непредсказуемы.
  Бет сразу же напряглась. В произошедшем она винила себя - не нужно было быть гением, чтобы понять это. Но надо отдать должное, продолжалось это лишь миг. Девочка быстро успокоилась, и мы начали свою работу.
  Потому что времени отвлекаться не было.
  С одной стороны могло показаться, что мы ничего не делаем, но в этом и была вся суть Боевой Медитации. Предвидеть опасность, рассчитать варианты действия - а затем ненавязчиво передать всё это подчинённым. Нельзя назвать это ментальным посылом, или телепатией; совсем наоборот, это настолько неуловимое, что разумные даже не замечают этого. Просто... Что-то начинает подсказывать им, вселять уверенность в их действия. Кто-то списывает это на свои предчувствия; те, кто в курсе дела - слухи и "солдатский телефон" никто не отменял - помалкивали, принимая эту помощь...
  Вообще же эту систему можно сравнить с нейросетью - искусственного происхождения, или биологического - только построенной на Силе. Но сравнение очень поверхностное. Ибо она превосходит любую другую систему. Да, искусственный интеллект или нейросеть обладают огромными вычислительными мощностями, способными переваривать миллионы, а иногда и миллиарды операций в секунду, прогоняя все возможные варианты развития событий и пытаясь подобрать идеальное решение из заданных параметров. Но что толку, если Боевая Медитация не просто помогает принять правильное решение - она позволяет видеть будущее. При фехтовании этот отрезок времени составляет несколько секунд, у опытных и сильных пользователей Силы - до минуты. Я же - при помощи Боевого Слияния, объединяющего нескольких одарённых - могу увидеть события, отстоящие от данного момента на три, а то и пять минут вперёд. Всё зависело от уровня концентрации и серьёзности угрозы.
  Другое дело, что постоянно использовать эти навыки невозможно. Мы могли бы начать Медитацию десять минут назад, и предвидели бы всё это. Но вот реагировать на тот же неудачный выход корвета не могли бы. Нет на нём системы, позволявшей связываться с другими кораблями, находясь в гиперпространстве - очень уж громоздкая эта система, чуть ли не с сам этот корвет размером... Да и во всех тех источниках, что мне удалось найти, Боевую Медитацию использовали именно в бою. До начала столкновения она практически бесполезна, особенно - в гиперпространстве, но вот потом... Кроме этого, до сего момента я использовал Боевую Медитацию только на треть от её возможностей: координацию кораблей и разумных при предвидении опасностей или лучших вариантов действия. Плюс, Боевое Слияние, помогающее воздействовать точечно. Но теперь, пожалуй, пришло время использовать Боевую Медитацию на все сто процентов: воодушевление союзников - и запугивание противников.
  Кроме этого, я собирался апробировать кое-что ещё: новые построения кораблей. Хотя офицеры эскадры уже привыкли к моим закидонам не выказали ни капли удивления. Да, со стороны выглядело странно - но представлял, что из этого получится...
  Тем временем бой начался.
  Наш "Дерзкий" располагался во второй линии центрального отряда, состоящего из двадцати дредноутов и шести "Охотников" при поддержке нескольких CR-90. Слева и справа располагались ударные линии контр-адмиралов Бен Дел-Дала и Этайн Клейрмур. В каждом из них насчитывалось по четыре "Дредноута", восемь "Охотников" и нескольких крейсерских версий "Одобряющих", при поддержке дюжины "Арквитенсов". Прямо за нами располагался десантный ордер из двадцати шести "Одобряющих", прикрытых "Убедительными" и "Покорителями". Большая же часть лёгких сил - "Консульские", "Мародёры", канонерки DP-20 - вышли далеко в тылу противника, в нескольких точках. Авиация же... Сонм бомбардировщиков и тяжёлых истребителей устремился к врагу. А корабли начали вести огонь по противнику, медленно продвигаясь вперёд.
  Наш план удался, и мы застали врага врасплох... Почти. Один из лёгких ударных отрядов попал под огонь противника, который, судя по всему, начал стрелять ещё до того, как корветы и фрегаты вышли из гиперпространства. Восьмёрка "Дредноутов" под предводительством "Бунтаря" действовали на удивление слаженно. И обстрел принёс свои плоды: один за одним корабли начали выбывать из боя. Кого-то разнесли на кусочки, кого-то - лишь подбили, но... Это был провал. Как враг успел среагировать?
  Слава Силе, в других местах успех сопутствовал нам, и неудачу одного из отрядов можно было списать на мастерство вражеского командира - которое, может, и помогло его отряду, но флоту Сепаратистов в целом он помочь не мог. Бомбардировщики - коих насчитывалось полторы тысячи - прорвались через немногочисленные дежурные эскадрильи "Стервятников", и нанесли удар по станциям и кораблям врага, уничтожив несколько дюжин "Щедростей", и повредив множество других кораблей. Да, они успели поднять щиты - но от массированных залпов с небольшой дистанции они не спасли. А две станции, выбрасывая во все стороны языки пламени, начали беспорядочно вращаться. Оставшиеся корабли противника открыли запоздалый огонь, и даже кого-то сбили - но на общем фоне это было незаметно.
  Через пару минут ситуация начала выравниваться. КНС начала поднимать свою авиацию, а на всех частотах транслировался сигнал о помощи. Отряды кораблей начали подтягиваться с обратной стороны планеты - хотя размещать их там особого смысла не было. Все города были расположены в западном полушарии, неподалёку от экватора. Да и гипермаяк располагался неподалёку от того места, где мы вышли из гипера... Постепенно начал вырисовываться хоть какой-то боевой порядок. Мы в свою очередь подняли свои истребители.
  Наша шестёрка "Охотников", прикрытая "Дредноутами", которые увлечённо лупили по противнику, участвовала в бое лишь опосредственно, так как у нас была совершенно другая роль - осуществление ротации авиакрыла. Ибо кораблям левого и правого крыла было не до того, чтобы открывать свои ангары - все "Охотники" участвовали в линейном бою. Пара тяжёлых турболазерных зарядов в открытые створки - и пиши-прощай. Оставался лишь нижний ангар, обладавший незавидной пропускной способностью.
  Так что, покумекав в своё время, Ли Норьега и Доно Ширанью предложили этот самый вариант, по которому створки ангаров были открыты, позволяя бомбардировщиками и истребителям совершать посадку в главном ангаре, откуда их перемещали в технические боксы, где проводили экстренную загрузку топлива и боезапаса, и перемещали их в нижний ангар, откуда борты вываливались вниз, собирались в эскадрильи, и вновь атаковали врага.
  Кроме того, мы развили идею Барвела, апробированную у Раго, и заранее запустили всё, что могло прилететь к планете своим ходом. В какой огроменный геморрой это вылилось - не описать, но, хатт его дери, в итоге нам удалось частично разгрузить авианосцы, и увеличить количество запускаемых аппаратов первой волны - за счёт уменьшения их размеров: там, куда вставал один АРК-170, спокойно помещались три-четыре Актиса или СИД-прототипа...
  Правда, пока что это было в перспективе, ибо бой шёл считанные минуты...
  ***
  Сигнал тревоги вырвал Барака Вакара из размышлений, которым он предавался за утренней чашечкой кафа. И не успел мужчина обложить нерадивых подчинённых, устроивших безобразие, как лёгкая дрожь возвестила о том, что кто-то пробует щит его флагманского "Барышника" на прочность...
  Судьба не баловала его. Никогда. Вакар родился в семье обычных арканианцев - но многочисленные генетические эксперименты расы привели к тому, что он хоть и обладал основными признаками - белыми волосами и белыми глазами, но вот руки... руки его были пятипалые, а не четырёхпалые, как у чистокровных арканианцев. Из-за этого на родине Вакара считали не лучше тех полукровок и генетических мутантов, что жили вне больших городов и занимались грязной работой.
  Поэтому, немного повзрослев, он покинул Арканию, и стал искать для себя лучшей доли. У него было мало талантов, но один всё же позволил ему подняться. Барак умел управлять разумными. Его заметили мууны, и наняли сначала в качестве капитана одного из своих кораблей, а затем во время начала Сепаратистского кризиса - Вакар стал главнокомандующим оборонительным флотом "Жемчужины". Эта должность изрядно подняла его самооценку, и позволила осуществить многие свои мечты: дорогая одежда, украшения, женщины. А то, что его подчинённые недолюбливали его... Ха! Они должны исполнять приказания, на остальное можно наплевать.
  Нацепив на глаза специальный прибор, позволявший ему видеть в обычном спектре, мужчина воткнул разъёмы в специальный порт, выступающий из правого виска.
  Активировав голографическую систему связи, Барак увидел трясущегося мууна.
  - Что происходит?
  - Республика!.. Они напали! Большой флот!
  Поняв, что от этого труса много не добиться, арканианец отключил его, и по личному каналу связи начал отдавать указания.
  - Всем силам оборонительного флота! Начать отражение вражеской атаки! Запустить "Стервятников"! Вызвать подкрепление из ближайших систем! Свяжитесь с графом Дуку и потребуйте подкреплений! Я сейчас же поднимусь на мостик и приму управление боем!
  Повернувшись в направлении, в котором предположительно находились корабли противника, Вакар погрозил стене кулаком:
  - Республиканские ублюдки! Я не дам вам разрушить мою жизнь.
  ***
  - Сэр, все враги, вышедшие в нашем секторе, уничтожены! - возвестил оператор.
  Траун проводил взглядом кучу обломков, бывшей пару минут назад республиканским фрегатом, пролетающую неподалёку от корабля, и скомандовал:
  - Перенести огонь на центральный отряд врага. Держать строй, начать продвижение вперёд. Есть связь с командованием?
  - Секунду... да, сэр. От адмирала Вакара поступило распоряжение вступить в бой с противником!..
  "Идиот" - констатировал Траун. "Эта его любовь к констатации фактов просто убивает".
  - Запуск "Стервятников" выполнен на сорок процентов!
  - Передайте носителю - увеличить темпы запуска. Пусть остаётся на месте...
  - Командор! - перебил его ООМ-дроид. - На связи адмирал.
  Перед чиссом появилась голограмма арканианца.
  - Траун!.. - командующий буквально выплюнул его имя, а затем махнул рукой. - Таргарес убит. Поэтому, принимай командование над его отрядом, и выдвигайся на помощь оборонительным станциям - противник уже уничтожил две из них, а эти джеонозианские ублюдки ещё не поднялись на крыло.
  - Приказ принят, адмирал. - мужчина кивнул.
  В воздухе наконец-то запахло конкретикой. Даже если половина отряда того толстого родианца уцелеет, силы Трауна возрастут вдвое... Конечно, центральный отряд врага силён - двадцать "Дредноутов" и шесть Звёздных Разрушителей, но его можно серьёзно проредить, если грамотно распорядится имеющимися ресурсами. Чисс усмехнулся. Он никогда не любил повторяться, ибо это предсказуемо, но иного выбора не было. Особенно в свете того, что "адмирал" решил прикрыть им свою задницу.
  - Передайте соответствующие приказы на корабли Таргареса. Выстроиться в боевую линию. Направить пять процентов авиации на таран вражеских кораблей...
  - Внимание! - истошно заорал оператор-органик. - Смотрите!!!
  Мужчина удивлённо посмотрел на парня. Встав из кресла, чисс подошёл ближе к транспаристиловым панелям...
  Республиканские корабли совершили несколько странных манёвров, после которых образовались несколько троек кораблей - "Охотники" выстроились днищами друг к другу, образуя этакий наконечник копья. После этого они начали движение на корабли Сепаратистов, ведя массированный обстрел.
  - Их не остановить! - воскликнул кто-то.
  - Мы все сдохнем сдесь!
  - Нужно отступать!
  - Бежим! Спасайтесь кто может!
  Миг - и Траун бы поддался всеобщей панике. Однако... Республиканцы конечно продемонстрировали что-то новенькое, такая координация действий заслуживала глубокого восхищения, но на взгляд чисса этого было недостаточно, чтобы сломить их оборону. Да и этот внезапный приступ паники... Всё вместе это выглядело настолько фантасмагорично и странно, что происходящему можно было дать только одно объяснение.
  - Всем сохранять спокойствие! Это джедайская уловка! Не обращать внимание на перестроения противника! Возобновить продвижение вперёд, усилить огонь!
  "Интересный ход, Викт. Очень интересный. Ты напомнил всем, что пренебрегать Силой нельзя. Но я выучил этот урок очень давно, при первой встрече с джедаями".
  ***
  Не так давно вступив в должность командующего разведывательно-ударной линией системной армии, Коро Уильямс поначалу думал, что его стремление лично отомстить Сепаратистам за гибель отца будет сведено на нет. Ведь его флагманом по прежнему был "Решительный" - крейсер типа "Убедительный", на котором расположился штаб соединения, а штабные корабли, как и положено, находятся в тылу.
  Но постепенно он понял, что это всего лишь один из способов осуществления этой самой мести. Ибо что может сделать один корабль? А вот пять десятков корветов и фрегатов... О, при правильном планировании они могут натворить дел!
  Что, собственно, сейчас и происходило. Да, в начале боя за Майгито, практически в первые минуты был уничтожен один из отрядов - это было неожиданно, но не критично. Зато другие шесть - резвились вовсю. Юркие "Консульские" проносились в сотнях метров от бортов вражеских боевых кораблей, поливая их из скорострельных орудий. Враг же не успевал даже навести на них свои. Что может сделать простой корвет против крейсера? Многое - особенно если цель сосредоточила дефлекторы в носу корабля, ослабив другие направления, а корму и вовсе оставив беззащитной. Таким образом, удалось повредить несколько фрегатов "Щедрость". Уловка быстро была разгадана, и сепаратисты компенсировали щиты - что в свою очередь позволило тем же "Охотникам" быстрее пробивать защиту кораблей.
  Более массивные "Мародёры" были не такими скоростными - но их мощные турболазеры легко могли конкурировать с орудиями, установленными на более крупных кораблях, и наносили серьёзные повреждения. Два-три этих корабля могли легко расправится с одиночным сепаратистским фрегатом "Щедрость" или крейсером типа "Алмаз". Новенькие "Арквитенсы" поливали врага из своих более лёгких стволов, компенсируя мощность количеством. Ракетные установки этих лёгких крейсеров действовали так же успешно, уверенно поражая вражеские истребители, пытающиеся помешать избиению своих тылов, монотонно, раз в пять секунд посылая залп из четырёх ракет. Технически установки могли стрелять быстрее, но операторы просто не успевали раздавать указания...
  Отсюда, с позиции десантного ордера, вся картина боя была как на ладони.
  "Наши корабли продвигаются вперёд. Есть уже и подбитые, но врагов уничтожено больше - первый удар авиации был сокрушительным. Штаб и генерал Викт постарались на славу".
  Правда, скоро всем пришлось перенести пару секунд лёгкой эйфории, которая укрепила их веру в сегодняшнюю победу. Судя по всему паника в рядах противника тоже была делом рук. Теперь Уильямсу стало ясно, что имел в виду командующий, говоря "ничему не удивляйтесь". Однако, через какое-то время центральный отряд врага сгруппировался и начал фронтальное наступление. Фланги же были рассеяны, и ударные крылья республиканских сил начали планомерный охват кораблей врага, загоняя корабли противника в огневой мешок...
  ***
  Ли Норьега немногословно отдала очередное распоряжение, и, бросив короткий взгляд на обзорные экраны, снова повернулась к тактическому столу. Хотя всё внимание женщины было сосредоточено на происходящем, а взгляд отслеживал малейшие изменения на тактической карте, происходящее в рубке не проходило мимо неё, оставаясь чем-то вроде фона - и так последние сорок минут.
  Главным же был бой, и здесь она была в своей стихии. Флот-адмирал Ринаун, стоящий с противоположной стороны, вносил свою лепту, и их голоса чередовались, сплетая картину боя. Изредка в эту "симфонию" вплетался голос генерала.
  - Правой ударной эскадре - перенаправить огонь в сектор четыре!
  - "Верный", "Сильный", "Грозный"! Формация Эм-Три! Не следует поддаваться на вражеские обманные манёвры!
  - "Легенда Космоса", отходите назад! "Заркабу" и "Аарту Си" - сократить промежуток!
  - Станция номер три подбита! Ангар уничтожен. Станция номер четыре - средние повреждения!
  - Передайте командору Пеллеону - перенести огонь на станции номер шесть и восемь.
  - "Яго" - ускорить ремонт подъёмников левого борта! Перенаправить бомбардировщики на "Зенну"!
  - Враг запускает всё больше "Нантексов" - "Зелёные" эскадрильи не справляются. Что там с подготовкой третьей волны? - вмешался Ринаун.
  - Будет готова через двадцать минут!
  - Большая вероятность прорыва вражеских кораблей по центру, рекомендуется выработка альтернативной стратегии, - сообщил джедай, не открывая глаз. - Возможно, переброска части сил с левого фланга... Отмена, переношу огонь в сектор Эс-Семь... - джедай вытянул перед собой руку; со стороны казалось, что его пальцы конвульсивно дёргаются.
  Лайн-капитан потёрла виски. Это был знакомый жест: так генерал брал "прямое управление" над кораблями. Через минуту всё прояснилось.
  - Внимание, корабли выходят из гиперпространства... Это враг! Три "Барышника" и шесть "Бунтарей"! - доложил оператор систем слежения.
  - Противник начал подтягивать резервы... Запаздываете с предупреждением, генерал.
  - На этих не было органиков, угроза была смутна... - рассеянно пояснил Викт.
  Ли Норьега вновь сосредоточилась на бое. Действительно, группа кораблей противника, скапливающаяся против центрального республиканского отряда, имела все шансы на прорыв. Применённая тактика таранов "Стервятниками" хоть и была не совсем удачной - было подбито всего два "Дредноута" и повреждено семь - но всё же принесла свои плоды. Учитывая повреждения, полученные в ходе боя, это было уже ощутимо: в линии осталось пятнадцать кораблей из двадцати. Ядро отряда КНС - "Бунтарь" и восьмёрка "Дредноутов" - пока-что оставались невредимыми, прикрываясь фрегатами.
  "Левый фланг занят боем со вновь прибывшим подкреплением... Придётся перебросить лёгкие силы туда. Правый фланг - медленная победа, если не возникнет новое подкрепление... Хотя с той стороны - маловероятно. Центр... да, прорыв возможен. Цель? Вне сомнения, десантный ордер. При угрозе подхода новых подкреплений - шанс есть... Что же делать? Прекратить ротацию мы не можем, тем более, вскоре запуск второй волны... запуск..."
  - Есть идеи? - Ринаун сжал край тактического стола.
  - Смутные. Наличными силами прорыв остановить можно, но сложно.
  - Вражеский командир умён.
  - Это так... Значит, нужно вывести его из игры.
  - Но как? Судя по всему, флагманским кораблём является "Бунтарь"... Мирро, уточнить интенсивность обмена! Вычислить источники!.. Так вот, его прикрывают "Дредноуты" и "Щедрости"...
  - Ещё две группы гостей на подходе. - вклинился Викт.
  - Возможно...
  - Вы думаете о том же, о чём и я? - Кернатаун покачал головой. - Безумие...
  - Генерал? - Сумераги обратилась к последней инстанции, будучи уверенной, что генерал уже в курсе её замыслов. И тот не подвёл.
  - Это будет... красиво и страшно. Но это единственный выход. У нас нет времени на долгий встречный бой; мы не можем допустить потерь в десантном ордере. Действуйте. Я предупрежу Асоку и Депу - они прикроют атаку.
  - Но это задержит вылет третьей волны! Она готова... на сорок процентов!
  - Выпускайте тех что есть. И готовьте UAAT.
  - Хатт... - Ринаун прижал к уху гарнитуру и связался с центром управления полётами, расположенным в соседней башне мостика, дабы отдать соответствующие указания.
  Ли Норьега же начала вспоминать канал связи с Да Карром, командующим дуросскими космодесантниками. Десяток томительных секунд, запрос, и вот голограмма мужчины уже перед ней.
  - Готовьте своих парней к абордажу.
  - Да, мэм. Мы давно ждём этого момента! - браво отрапортовал тот, - Мои парни жаждут накостылять этим Сепаратистам.
  - Десять минут на подготовку.
  "Надеюсь, прорвется не так много кораблей, и шести батальонов хватит..."
  Постепенно вражеский отряд начал приближаться, сойдясь практически в упор с передовой линией "Дредноутов" - их разделяли считанные километры. В этот момент была запущена вторая волна авиации: прикрытые передовыми кораблями, "Охотники" ещё могли относительно безопасно осуществлять запуск своих истребителей и бомбардировщиков, а также производить частичную ротацию авиакрыла - но скоро это станет невозможно.
  - Твою мать, - удивлённо-восторженный голос Мирро несколько диссонировал с общей атмосферой, поэтому Сумераги решила поинтересоваться, что случилось. Ответ несколько выбил её из колеи.
  - Наше сражение транслируется по Голонету в прямом эфире. Судя по картинке, какая-то лоханка висит на пределе дальности - в двух тысячах от нас. Попробовать заглушить их?
  "Долбанные журналисты".
  - Ещё один отряд врага на подходе.
  - Вероятно, Сепаратистам известны пути обхода.
  - Мы предполагали такой вариант.
  - Но, ранкор задери, как самый пессимистичный...
  - Доклад Северайда. "Уничтожено девять "Щедростей" и один "Алмаз". Потерь нет. Других сил противника не наблюдаем. Ждём указаний".
  - Запрос статуса от эскадры Петри. Корабли противника на его участке не появлялись.
  - Отводите обе эскадры к Майгито. Тактика заслонов в текущем положении бесполезна, а корабли нужны нам здесь, - распорядился Ринаун.
  - Да. Это приемлемый вариант. Скоро здесь будет жарко...
  ***
  Палпатин спешно накинул капюшон своей чёрной мантии, после чего активировал систему связи. перед ним тут же появилась голограмма Дуку.
  - Владыка, - человек склонился на одно колено.
  - Докладывай, Тиранус. - вызов Дуку был довольно неожиданным, и Палпатину пришлось прервать свой сон - как гласила пометка, дело требовало его вмешательства.
  - Совет управляющих Межгалактического Банковского Клана и председатель Сэн Хилл выразили серьёзную обеспокоенность происходящим, и потребовали от меня решительных действий.
  - Потребовали?
  - Суть их речи свелась к этому, Владыка. В противном случае, они грозятся урезать или вовсе прекратить финансирование многих проектов. Ситуация у Майгито, как они считают, критическая. Флот Республики, несмотря на сопротивление кораблей КНС, вскоре захватит контроль над орбитой планеты. Какое-то частное судно транслирует сражение на всю Галактику - и это только подогревает всеобщую истерию.
  - Это... Неожиданно.
  "Но только отчасти. Надо же как-то создавать имидж нашего "генерала"... Вот только реакция муунов несколько далека от прогнозируемой".
  - Да. Решимость муунов крепнет с каждой минутой этого "шоу".
  - Хм... - Сидиус задумался на мгновение. - Заверь их, что помощь будет оказана. Переправь несколько эскадр с ближайших систем... По отдельности.
  - Республика должна захватить Майгито? - человек понял его намёк.
  - Именно так. На фоне неудач джедаев на Салукемае и Фелуции это более чем актуально для поддержания баланса.
  - Тогда я распоряжусь об отправке отрядов с Дубриллиона, Аргазда, Винсота и Агамара. Это поможет успокоить муунов.
  - Как отреагировали другие?
  - Шу Май спокойна за Фелуцию. Джедаи... не достигли успеха. Но она присоединилась к "разумным просьбам об укреплении безопасности планет, важных для нашего движения". Как и другие члены Совета Сепаратистов.
  - Что насчёт нашего проекта на Салукемае?
  - Всё идёт по графику. Осталось дождаться прибытия большего количества джедаев, чтобы приступить к испытаниям. Однако пробная партия уже показала великолепные результаты.
  - Надеюсь, Уот Тамбор не выказал своих претензий?
  - Уважаемый главный технолог занят "осмотром" культурных ценностей Рилота. Собственно, большая часть этих самых предметов искусства в столице перекочевала в его коллекцию. Происходящее на Салукемае его не волнует.
  - Тогда оставлю это на тебя, Тиранус. - Сидиус отключил систему связи и, откинув капюшон, задумчиво посмотрел на своё отражение в одной из зеркальных поверхностей прибора.
  "Начало кампании по освещению фигуры нашего "Генерала" началась успешно - но породило несколько негативных ответвлений. Придётся подкорректировать некоторые планы. Благо, Сенату есть чем заняться - благодаря деятельности молодой панторанки, которая оказалась на диво полезной".
  ***
  Кеноби притормозил у входа, пропуская двух клонов, с трудом протиснувших в дверной проём массивный контейнер, после чего наконец-то оказался в штабе. Родианская архитектура была довольно красивой... но запутанной для неподготовленного путешественника. Родианцы не пользовались общедоступными методами топографии - схемами и планами здания. Вместо этого они применяли различные комбинации цветовых полос. Для тех же, кто не знал этого, поход по коридорам мог затянутся.
  В центре помещения, у новенького на вид тактического стола, чьи кабели были разбросаны по полу, стояли магистры Луминара Ундули и Ки-Ади Мунди. К ним-то Оби-ван и направился, минуя многочисленные ящики и контейнеры, из которых клоны-техники извлекали оборудование, часть из которого уже работала: пара операторов в дальнем углу склонилась над терминалами, весело перемигивающиеся разноцветными огоньками.
  - Приветствую вас, магистр Кеноби, - цереанин слегка склонил голову.
  - Да, утро сегодня доброе... Никто не знает, почему Энакина развернули на Фелуцию? Я всё понимаю, но разве других свободных отрядов не нашлось?
  - К сожалению, нет. Сейчас с нами должны связаться остальные члены Совета, которые в курсе происходящего, чтобы дать нам объяснения.
  - Придётся подождать, - мужчина кивнул, и начал следить за клонами, устанавливающими оборудование. Из соседней в этот момент начали вытаскивать разнообразный мусор техногенного происхождения, пострадавший при штурме: в этом здании располагался штаб обороны дроидов.
  - Штаб Секторальной Армии разместится здесь?
  - Да. После его разгрома на Рилоте многочисленные подразделения оказались без командования. Да, по автономности они могут продержаться год, но без оперативного командования все их действия - бесполезные попытки сопротивления. Так что сейчас техники ведут установку оборудования. Со дня на день должны прибыть офицеры штаба и новый мофф. Кажется, его фамилия Равик...
  Один из клонов, сидящих за дальним терминалом, повернулся к ним.
  - Генералы, на связи Корусант.
  Перед джедаями появились голограммы гранд-магистра Йоды, магистра Шаак Ти и нескольких офицеров Главного Штаба. После коротких приветственных речей они перешли к делу.
  - Боюсь, своими силами обходиться вам при освобождении Рилота нужно, - сообщил Йода.
  - А что с теми, кто должен прибыть? - изумился Оби-Ван.
  - Высшие генералы Винду и Ранцизис, а также старший генерал Джейсел вместе со своими отрядами срочно отправлены на Салукемай, - сообщил один из офицеров.
  - Что произошло?
  - Мы не можем связаться с высшим генералом Фисто и генералом Веббом - уже десять часов. Генерал Уолден Бриджер недоволен свалившимися на него обязанностями по управлению всеми отрядами - он как раз занимался переговорами с главами остальных поселений, где обсуждались вопросы гуманитарной помощи и перехода их под юрисдикцию Республики. Как нам стало известно, двое пропавших джедаев отправились на диверсионную операцию внутрь осаждённого города - последнего, который остался под контролем КНС. Ни они, ни команда клонов-коммандос не вернулись.
  - Кроме того, - слово взяла Шаак Ти, - Бриджер утверждает, что чувствует какую-то опасность. Причин не доверять его интуиции нет.
  - Всё складывается довольно... неудачно. - Кеноби продолжал мучить свою бороду, - Энакин отправлен на помощь Айле, Мейс и Оппо летят на Салукемай. Силы для штурма Рилота сократились вдвое.
  - Мы пришлём некоторые резервы - но не сейчас.
  - А что с Майгито? - спросил Мунди. - Если помощь понадобится и там...
  - Пока что там идёт бой. Ну, вы должны знать, - голограмма тогруты махнула рукой.
  - Да, мы видели голозапись. Каковы шансы Викта на успех? - заинтересованно спросила Ундули. - Кажется, он был не в восторге от этой операции.
  - Довольно шаткие, пока преимущество на нашей стороне, но всё ещё может переменится... Сложно делать какие-либо прогнозы. - офицер в ранге адмирала пожал плечами. - Обстановка на поле боя меняется с каждой секундой, действия авиации вообще не поддаются анализу - слишком много целей... В любом случае, свободных отрядов для помощи "Мерн-тринадцать" у нас всё равно нет.
  Выслушав доклад штабистов, джедаи решили посовещаться. Внезапно Оби-Ван краем глаза заметил двух клонов, несущих горбатое, покрытое замысловатой резьбой механическое кресло. Точнее, не кресло. Голопередатчик и систему связи, выполненную в таком вот необычном стиле. Но...
  - Погодите-ка парни, - Кеноби остановил клонов. - Положите это здесь.
  Те, переглянувшись, опустили прибор на пол и пошли обратно.
  Оби-Ван обошёл вокруг него, поглаживая бороду.
  - Оно мне очень знакомо. Полагаю, я видел это кресло раньше.
  Стоящий возле тактического стола джедаи - и их голограммы - отвлеклись от обсуждения и повернулись к магистру:
  - Где? - выразила всеобщее любопытство Ундули.
  Оби-Ван остановился.
  - На Набу. Вскоре после того, как Ганрея и его приспешников посадили в тюрьму в Тиде.
  Опустившись на колено, Оби-Ван провёл рукой по боку кресла. Видимо, его задело взрывом; боковая панель, скрывающая внутренности, куда-то исчезла. Ладонь джедая задела провода, выбившиеся наружу. Прибор заскрипел, выдав порцию искр, а затем... Из динамика кресла раздался безошибочно узнаваемый голос Нута Ганрея. Обращаясь к метровой высоты голографической фигуре в плаще с капюшоном, которая появилась над креслом, вице-король произнёс:
  - ...Да-да, кон"ечно. Пов"ерьте, я л"ично просл"ежу за эт"им, Влад"ыка С"идиус.
  - Королева подписала договор?
  - Она сум"ела скр"ыться от нас, Влад"ыка. Од"ин из корабл"ей Набу прорв"ался сквозь к"ольцо блокады.
  - Договор должен быть подписан!..
  Изображение мигнуло, выдавая новый фрагмент. И снова - неймодианцы и человек в капюшоне.
  - ...Влад"ыка... Опр"еделить м"естополож"ение корабля в данный мом"ент н"евозможно!
  - Только не для ситхов.
  Рядом с голограммой Сидиуса появилась вторая. Кеноби безошибочно узнал того забрака с Набу.
  - Это мой ученик, Дарт Мол...
  Новая сцена. Ганрей, Сидиус и... Дуку.
  - Значит, вы одобряете мой выбор, Владыка?
  - Да, Тиранус. Джанго Фетт - идеальная кандидатура. Условия найма - приемлемы для нас...
  Проектор кресла ещё какое-то время мигал, выдавая совсем уж короткие изображения, под конец - без звука, а затем погас.
  В комнате надолго повисло молчание.
  - Нашёл нечто важное ты, Оби-Ван, - первым отмер Йода, - Что граф Дуку в союзе с кем-то, доказательство это. Что в войне этой ключевую роль ситх играет, теперь узнали мы.
  Джедаи переглянулись. С тех пор, как началась война, имя Сидиуса всплыло лишь раз - на Джеонозисе, когда Дуку сказал Оби-Вану, что владыка ситхов, носящий это имя, держит под своим влиянием сотни республиканских сенаторов. В то время Оби-Ван полагал, что Дуку лжёт, надеясь убедить его, что он всё ещё заодно с джедаями, хоть и пытается противостоять могуществу Тёмной стороны своими собственными методами. И даже после того, как Дуку открыл, что обучался у ситха, даже после того, как он применил на Йоде и на них со Скайуокером Молнии Силы - Совет продолжали верить, что он лгал о Сидиусе. Два члена Совета - Винду и Шаак Ти - были убеждены, что Дуку был повелителем ситхов, самостоятельно научившимся использовать возможности Тёмной стороны - вероятно, при помощи ситхского голокрона.
  Теперь же, когда выяснилось, что Сидиус существует на самом деле, Оби-Ван не знал, что и думать.
  Поиски ситха-союзника Дуку шли почти с самого начала войны, на это были брошены значительные силы, но всё было безрезультатно. Мастер Тра"Саа вместе с агентами мастера Толма проверили множество источников, однако пока что их старания пропадали втуне. С другой стороны, этих следов было слишком много. Дуку обучил нескольких джедаев - рыцарей, утративших веру в идеалы Республики; падаванов, прельстившихся Тёмной стороной; заблудших новичков, вроде Асажж Вентресс, которая прежде обучалась у джедая. Но оставался вопрос: был ли учитель у самого Дуку и, если да, то кто он? Однако рогатый и татуированный ситх, которого убил Оби-Ван, не мог обучить Дуку, потому что Дуку в то время ещё входил в Орден джедаев. Однако этот Сидиус именовал его Тиранусом, что могло означать только одно - Дуку прошёл посвящение...
  Ундули склонилась перед креслом.
  - Наверняка Ганрей посчитал, что кресло уничтожено... Хотя я не знала, что в таких приборах есть записывающие кристаллы... Возможно, наши храмовые специалисты смогут вытянуть из этого проектора больше информации.
  - Важна она для Ордена, - Йода согласно кивнул, - Доставить на Корусант как можно скорее требуется вещь эту.
  Внезапно в памяти Оби-Вана всплыли слова Микоре Викта о том, что ситхи очень живучи. "Может ли быть так, что этот Мол жив? Нет, это полный бред... Он был разрублен пополам... И всё же - тела мы так и не нашли... Точнее - не искали. Не до того всем было. Отсюда интересный вопрос: Сидиус после его гибели взял нового ученика - Дуку. Но если забрак жив, то как он отнесётся к таким новостям?".
  ***
  В Храме нам часто твердили, что Сила создается и поддерживается жизнью. Что джедаи существуют, чтобы сохранять эту жизнь. Что любое убийство - это неправильно. "Часто убийство - необходимо и неизбежно. Джедай может убить при самообороне или защищая других. Он может убить, если делая это, он тем самым сохраняет другую жизнь. Но все же всегда он должен знать, что убийство - это неправильно. Что убивая, он совершает преступление против Силы. И хотя он может понимать, что делает это ради большего блага и это благо оправдывает его действия, эта смерть навсегда останется пятном в его душе".
  Может, именно поэтому джедаи оказались не готовы к этой войне? К войне, на которой приходится убивать? Или того хуже - отправлять одних разумных убивать других?
  Хатт, да даже просто чувствовать всё это... тяжело. А уж Боевая Медитация позволяет не просто прочуствовать, а увидеть всё это.
  Напряжение тела ремонтника, пытающегося соединить концы разорванного взрывом энергопровода...
  Скупая точность пальцев наводчика, подкручивающего регулятор прицельного комплекса...
  Тяжёлое дыхание пилота, пытающегося одновременно стряхнуть со своего хвоста очередного "Стервятника", и в то же время - помочь товарищу...
  Собранность медика, склонившегося над очередным раненым...
  Сотни... Тысячи... Сотни тысяч разумных сосредоточили своё внимание только на одном. На битве.
  Дроиды ощущаются совсем по иному. Холодная целеустремлённость без капли каких-либо эмоций...
  Со стороны всё выглядит не менее впечатляюще. Несколько сотен боевых кораблей разных классов, маневрирующих в космосе и старающихся уничтожить противника... Это величественная картина, испещрённая следами турболазерных выстрелов, на фоне которых меркнет остальная артиллерия - столько много их летит в разные стороны... Сонм истребителей, разбавленных немногочисленными машинами других классов, напоминает тучу мошкары, которая движется совершенно непредсказуемо и хаотично.
  Мой прогноз подтвердился. Враг решился на прорыв, дабы атаковать десантный ордер. Я бы поступил также. Пусть враг захватит орбиту - но поверхность останется цела, если его солдаты погибнут, не сойдя с транспортных судов. Мы не можем помешать этому - но мы не можем и допустить этого. Безвыходные ситуации толкают на безумные решения.
  И когда вражеские корабли прорывают линию "Дредноутов" - не все, лишь небольшой отряд из флагманского "Бунтаря", трёх "Дредноутов" и шести фрегатов "Щедрость" - шесть наших "Охотников" просто-напросто устремляются вверх, открывая им путь к десантному ордеру. А затем, когда противник пролетает под нами - шестёрка наших кораблей совершает синхронный переворот через брюхо - и из ангаров сыпятся UAAT с дуросами-десантниками на борту и летят прямо на вражеские корабли.
  С одной стороны - безумие: устраивать абордажную атаку в таких условиях. Нет, вообще устраивать абордаж в эпоху звёздных перелётов. Но... только так мы можем победить. Враг занял слишком удобную позицию - стреляя по нему, мы рискуем зацепить своих: сзади - десантные "Одобряющие", которые, в свою очередь могут влепить уже по нам, а снизу - "Покорители" Пеллеона, чьи пушки, предназначенные для орбитальных ударов, сейчас добивают последнюю оборонительную станцию. Да, две наших эскадры вновь пошатнули равновесие боя. Особенно удачно вышел из гипера отряд Петри - прямо в тылу только что прибывшего подкрепления противника. А Северайд решительным манёвром отсёк наступление КНС по центру - только малая часть кораблей противника прорвалась...
  ***
  Когда враг выпустил свои канонерки, Траун сначала решил, что республиканцы настолько отчаялись, что решили использовать против его кораблей ракетные установки этих пехотных транспортников. Честно говоря, шансы у них были, да ещё и при таком большом числе. Оставалась надежда на наводчиков орудий ПВО.
  Однако действительность преподнесла два сюрприза. Траун своим ещё пока зорким взглядом сумел заметить, как один из бластерных болтов зенитной пушки растёкся по дефлекторному щиту. "Новая модификация?"
  Вторым сюрпризом стало то, что эти необычные LAAT, подойдя на дистанцию выстрела... не сделали его, а продолжили полёт прямо к его прорвавшимся кораблям, подлетая очень близко. Настолько близко, что Траун сумел разглядеть, как их створки открываются, и из нутра канонерок выпрыгивают фигурки гуманоидов с ракетными ранцами за спиной.
  Через минуту оператор доложил.
  - Сэр, противник прорвался внутрь корабля во многих местах. Задержать его продвижение невозможно. Жду указаний.
  - Каков статус остальных сил? Где подкрепления?
  - Они блокированы двумя вновь прибывшими эскадрами республиканцев.
  - Где "адмирал" Вакар?
  - Уточняю... Он эвакуировался с флагмана на Майгито.
  Принятие решения не заняло у чисса много времени.
  - Прекратить огонь. Деактивировать боевых дроидов. Связаться с республиканским флагманом и передать сообщение о сдаче.
  - Сэр, но...
  - Сражение продолжать бессмысленно. Собственно, оно было проиграно нами ещё в самом начале. Или вы решили умереть?
  - Нет, сэр, - оператор поник и пробормотал, - У меня есть семья...
  - Тогда выполняйте приказ.
  ***
  Сражение было завершено. Точнее, его первая часть, занявшая почти два часа. Сообщения разведки указывали на то, что противник перекидывает к Майгито новые отряды. Однако на данный момент они ещё далеко - этот сектор не изобилует удобными гипермаршрутами. И пока флот занимает удобные позиции, а десантные корабли готовятся осуществить высадку - есть несколько минут для того, чтобы передохнуть.
  В рубке собрались все джедаи, а также старшие офицеры. Таллисибет особо не вникала в их разговор. Число потерь она и так знала... Да и усталость давала о себе знать.
  Впрочем, были и те, кого энергия просто переполняла. Асока, стоящая рядом, что-то ей увлечённо рассказывала, но девочка пропускала основной поток информации мимо ушей, с трудом улавливая саму суть повествования. Хотя... Что нового может быть в очередном выразительном рассказе о полёте и бое на истребителе? Она слышала от Тано с десяток таких историй - а разнообразием они, к сожалению, не отличались.
  - Сэр, вражеский командир доставлен.
  - О, спасибо, Шайба. Давайте сюда этого деятеля, посмотрим. - Викт махнул рукой.
  Так как учитель стоял спиной ко входу, а она с тогрутой - лицом, то они первыми увидели вошедшего. Довольно высокого синекожего гуманоида конвоировали двое клонов. Тот сохранял поразительное спокойствие, ступая с едва заметным, но всё же уловимым изяществом. Его красные глаза внимательно осматривали обстановку рубки...
  "Так, стоп. Какие такие красные глаза? Он же не дурос... Но и не врунианин. И не панторанин. Странно... Я не помню такой расы. Может, один из экспериментов арканиан?"
  В этот момент Викт обернулся, и... Таллисибет отчётливо уловила эмоции человека.
  Растерянность. Удивление. Непередаваемое слияние узнавания и обреченности, сменившееся какой-то истеричной весёлостью. Впрочем, другие разумные, находящиеся в рубке, тоже были озадачены не меньше. Чужак в это время, как казалось, практически наслаждался произведённым эффектом.
  - Э-м... - мастер как-то бесцеремонно ткнул пальцем куда-то в район груди вражеского командира. - Может ли такое быть, что вы - Митт"рау"нуруодо?
  - Тот факт, что вы смогли выговорить моё имя, генерал Викт, затмевает то, что вы его вообще знаете. - мягкий, плавный голос синекожего разумного был... красивым. Да, точно - красивым.
  - Скажем так, ваше имя широко известно - в узких кругах, разумеется.
  - Полагаю, что у нас даже есть общие... знакомые? - красноглазый чуть улыбнулся.
  - Да. - джедай согласно кивнул.
  - Учитель, - Асока вмешалась в разговор. - Вы знакомы?
  - Заочно, - ответил учитель. - Только заочно... Господа, позвольте вам представить - Митт"рау"нуруодо, или же просто Траун. Самый молодой и успешный командир Экспансионистских Сил за всю историю Доминации Чиссов.
  - А где это? - растерянно спросила О"Коннор.
  - В Неизведанных Регионах.
  - Я мог бы оспорить вашу оценку моих способностей. Всё же я вам проиграл.
  - Вы были тем командиром, что сражались с нами у Раго. - констатировала Ли Норьега. - Теперь я узнала этот стиль. Вот что не давало мне покоя весь этот бой. Хатт! Если бы я знала это с самого начала...
  - Не буду отрицать этот факт. Но, кажется, мы излишне увлеклись. Генерал Викт. Я сдаю вам свою эскадру. - чисс чуть поклонился. - И рассчитываю на вашу снисходительность.
  Таллисибет посмотрела на учителя.
  "Хм. Действительно - как поступит мастер? Вроде как подобных прецедентов ещё не было".
  I. Часть Пятая. Глава 48.
  Таланты образуются в покое,
  характеры - среди житейских бурь.
  (Гёте).
  ***
  В знаменитом кореллианском пабе "Соляной Орёл" - чьё название подтверждало чучело огромной птицы, подвешенное под потолком - было не протолкнуться от посетителей. Большая часть из них была завсегдатаями этого заведения, только вот редко когда они собирались в одно время. Лил Холбал - прямой потомок основателя сего заведения, мысленно потирал руки: прибыль обещала быть до неприличия большой. Впрочем, она и в прошлом была неплохой; собственно, где обсуждать свежие новости, как не в пабе?
  В данный момент внимание посетителей приковывал большой цветной экран, занимавший одну из стен.
  - ... Напоминаю, что в эфире - "Галактический Вестник" и его ведущий Маркус Скиддер! Мы ведём прямую трансляцию из системы Майгито, где буквально только-что завершилась четырёхчасовая битва между флотами Республики и Сепаратистов. Наши зрители могут прекрасно видеть, как часть наших боевых кораблей начала выдвижение к ближним подступам планеты, тогда как другая выстраивается в оборонительный периметр, предназначенный для блокады Майгито. Можно ли считать, что победа Республики - решённое дело? Слово нашему военному эксперту - Панаме де Каланон.
  - Спасибо, Маркус. Да, со стороны может показаться, что, не побоюсь этого слова, дерзкая операция уже завершена. Однако не стоит забывать о том, что для Сепаратистов Майгито является важной планетой, имеющей стратегическое значение, так что в ближайшее время, может быть, уже в следующие часы стоит ожидать контратак флота КНС. С другой стороны, не стоит упускать из виду сложности условий для наземной операции, включая довольно негостеприимную фауну и не комфортные погодные условия.
  - Вы слышали экспертное мнение Панаме де Каланон. Однако нашим зрителям не стоит забывать, что подразделением, осуществляющим эту операцию, является небезызвестная "Мерн-тринадцать" , чьи флотилии и наземные отряды внесли решающий вклад в сражение за Корусант, а, так сказать, костяк отряда участвовал в битве за Джабиим, где, как многие считают, взошла звезда генерала Микоре Викта. Военные успехи этого человека уже затмили подвиги другого молодого джедая - Энакина Скайуокера, выдвинувшегося в самые первые месяцы конфликта. Однако теперь его затмила новая фигура. Оправдает ли Викт надежды командования сейчас? Или чей-то успех заставит потесниться и его? Что-ж, как говориться, "поживём - увидим" ! И как всегда - в эксклюзивных репортажах "Галактического Вестника" ! Не переключайтесь и оставайтесь с нами! А прямо сейчас - включение с планеты Тибрин, где проходит референдум о выходе планеты из Состава Республики и присоединении её к Конфедерации Независимых Систем. Слово нашему специальному корреспонденту Валерии Сол.
  - Привет! Я вас с трудом слышу, Маркус! Здесь, перед городской ратушей собралась огромная толпа разумных; они скандируют "Дуку! Дуку! Освободитель!" , приветствуя прибытие челнока графа. Воздух буквально вибрирует. Не осталось сомнений, какое решение под давлением народа примет Верхний Круг. Возможно, это стоило бы назвать революцией...
  ***
  "Какая ирония: уйти из Ордена, протестуя против его участия в конфликте, и в итоге - всё равно оказаться на мостике боевого корабля в ранге генерала..." Или старшего генерала - женщина ещё не разобралась во всех этих тонкостях, да и не хотела разбираться. Часть её всё ещё протестовала против этой "военщины" , против участия джедаев в войне, и использования в сражениях клонов, чьё положение было хуже, чем у рабов. Но в то же время вторая половина понимала - если не она, то кто? Самоустранившись, она не решит проблему.
  Примерно этими же словами Совет её и убедил вернуться. Точнее, её убедил один-единственный магистр - Мейс Винду. Хотя Сиан была старше коруна на несколько лет, и была деваронкой - чьи обычаи ставили мужчин ниже женщин, но... Магистр Мейс Винду был одним из тех немногих, к кому она относилась с уважением; с его мнением она считалась. Тем не менее, Винду был человеком гордым и самоуверенным, а потому порой переоценивал собственные возможности - даже сама Джейсел была свидетелем парочки подобных "закидонов" , как однажды выразился Эван Пиелл. Он был также хорошо известен своим язвительным языком и дерзкими манерами - что было довольно странно, учитывая деятельность Винду: он курировал дипломатическую деятельность Ордена и осуществлял связи с Сенатом Республики. Однако он со всем этим успешно справлялся; когда это было нужно, Винду мог проявлять взвешенность решений и здоровый прагматизм.
  Справлялся он и с званием высшего генерала. Джейсел убедилась в этом на Маластаре, где они отбили атаку КНС на месторождения и центры производства топлива для звездолётов. Однако, когда эта битва закончилась, время отдыха не настало: их срочно отправили на Салукемай. И дело было даже не в том, что джедаев попросту не хватало - в этот раз помощь была нужна другим джедаям.
  Завершив созерцание проносящейся за транспаристиловыми панелями картины гиперпространства, Сиан Джейсел обернулась и взглянула на Мейса. Тот стоял возле тактического стола, рассматривая какую-то схему. Подойдя ближе, деваронка увидела, что это больше всего похоже на план города.
  Мейс при её приближении поднял голову и ответил на вопрос, который она только хотела задать:
  - Никак не могу понять, что могло пойти не так.
  - Это схема Внутреннего Города? Столицы Салукемая?
  - Да. Я затребовал подробный план; к счастью, в этот раз разведка не подкачала. Однако это не приблизило меня к разгадке.
  После небольшой паузы Джейсел поинтересовалась:
  - Как думаете, Кит ещё жив?
  - Гадать бесполезно, - корун нахмурился, - Фисто не склонен к рискованным авантюрам... У него есть чувство самосохранения.
  - И тем не менее, ваш генерал подался в самое гнездо врага практически в одиночку, - в этот момент к ним подошёл командор Сагоро Отем, который командовал соединением кораблей, которое направлялось к Салукмаю.
  - Что вы имеете в виду, командор? - Винду выключил проекцию.
  - Я конечно понимаю, что эта ваша "джедайская" тактика диверсионных ударов не раз вам помогала в многочисленных конфликтах, но нельзя же делать из этого один-единственный шаблон, отступать от которого нельзя! Тем более, у врага тоже есть "одарённые" воины, - мужчина едва ли не фыркнул.
  Джейсел скрестила руки на груди. "К сожалению, в его словах есть доля истины. Возможно - подкреплённая личным опытом". Всё же Отэм был неординарной личностью...
  Сагоро родился на Корусанте, в семье с гордой традицией служения в Сенатской Гвардии Галактической Республики; первые её представители начинали ещё при последнем Канцлере-джедае тысячу лет назад. Вполне естественно, что молодой человек пошёл по стопам предков. Однако несколько лет назад, во время расследования инцидента, связанного с гибелью одного из сенаторов, Отэм вляпался в нехорошую историю. Подробностей Сиан не знала - только то, что тому пришлось убить кого-то из родственников. После этого он был осужден и заключен в тюрьму на Брентаале-Четыре. Казалось бы, на этом его история была закончена. Но... началась Война Клонов, и Брентаал примкнул к Сепаратистам; магистр-джедай Шаак Ти, прибывшая на планету вместе с отрядами клонов, освободила Отэма и нескольких других заключенных, чтобы они помогли ей проникнуть в крепость лидера Сепаратистов. В итоге планета была захвачена Республикой, а Сагоро вступил в Великую Армию Республики, став капитаном одного из "Охотников" . Безупречная служба позволила ему продвинуться по карьерной лестнице до звания командора...
  Учитывая особенности его воспитания, конфронтация с Мейсом Винду, чей характер тоже был далёк от идеала, была делом времени. И Сиан уже приходилось пару раз служить буфером между этими двумя упёртыми бантами. Кажется, такой момент настал снова...
  - Не вам осуждать действия джедаев, командор!
  - Я признаю, что некоторые из джедаев всё-же имеют голову на плечах!
  - Давайте не будем поднимать эту тему... в двенадцатый раз? Или в пятнадцатый? - высказалась женщина.
  Мужчины одновременно пожали плечами.
  - Не я его начал.
  - На правду не обижаются.
  Джейсел тяжело вздохнула. "Сила... А ведь нам ещё больше суток лететь" .
  ***
  Странная ситуация. Вроде бы я веду непринуждённую беседу, и в то же время в голове проносятся лихорадочные мысли совсем на другую тему, хотя вот вроде бы только что закончилось не маленькое такое по масштабам сражение. Причём проносились мысли очень быстро.
  "Серьёзно? Траун? Какого ситха здесь происходит?! Какого долбанного сарлакка он здесь делает?! Он же должен сидеть в своём изгнании ещё года два, а то и все три! Однако, хренак - и он тут, прямо передо мной, да ещё и один из командиров КНС... Хотя выглядит он немного не так, как в комиксах. Тут, видимо, как с Додонной - молод ещё: на вид - тридцатник с небольшим хвостиком. Дела... Это что, моё вмешательство так повлияло на происходящее? Чего я такого сделал-то? А может... Может уже и вонги где-то поблизости шарятся?.. Не-не, это уже излишняя паника. Если бы эти ребята прибыли раньше - Палпатин, как самая информированная на данный момент в Галактике личность, уже давно поднял бы панику. Но, всё-же, стоит задуматься: стоит ли теперь безоговорочно полагаться на своё "предзнание" ... Хотя, вот об этом думать как раз времени и нет. Нужно решать, что делать со всем этим "банта поодо" . Да ещё и этот синекожий подкинул дровишек своими высказываниями - вон как на нас косятся... Тролль хаттов. Ну и что с ним делать? Ситх, не о том думаю, срочно нужно как-то выкручиваться вон как на нас косятся некоторые!"
  - Довольно неожиданно, что вы печётесь о судьбе своих подчинённых, Траун.
  - Хороший командир так и поступает, - коротко ответил чисс, поблёскивая своими красными глазами. "Это что, завуалированный комплимент?"
  - Хорошо... У нас там среди трофеев есть что-нибудь, способное вместить тысяч сто разумных?
  Ли Норьега немедленно доложила:
  - Один "Барышник" из числа сдавшихся кораблей... Сэр, вы что, хотите отпустить пленных?!
  - Да. А что с ними делать-то?
  - Ну, можно взять их под охрану, - неуверенно начал кто-то.
  - А у нас есть свободные корабли? И свободные солдаты? А снабжение? Припасы? Обеспечение безопасности? - я откровенно "наехал" на своих офицеров и начальников штаба. - Так что отведите транспортник куда-нибудь за нашу линию, пристыкуйте "Дредноуты" , сгружайте пленных - и пусть уматывают отсюда, - для наглядности я махнул рукой.
  - Учитель прав, - неожиданно меня поддержала Таллисибет. - Если мы отпустим этих пленных сейчас, то враги поймут, что... что генерал - великодушный разумный, и более охотно - и быстрее сдадутся в следующий раз. А ещё, - девочка нахмурила лоб, - А ещё эта сотня тысяч послужит информационной бомбой, распространив слухи о мощи Республиканской Армии и Флота - и нашего подразделения в частности.
  "Ого, а девочка-то соображает. Вон, даже Траун согласно кивает головой. Хм, да он даже немного удивлён! Не ждал таких трезвых размышлений от девушки? Надо будет сказать Трауну при случае, что ей ещё нет пятнадцати. И запомнить выражение его лица" .
  Решив, что вопрос с пленными себя исчерпал, я вновь повернулся к чиссу.
  - Итак, считайте, что вашим людям ничего не угрожает. Что же касается вас... Думаю, вам придётся немного подождать: у нас тут, видите-ли, военная операция в самом разгаре. Но как только я освобожусь - мы с вами поговорим, и решим, что делать дальше.
  - Полагаю, отказаться я не могу? - Траун чуть склонил голову, - В таком случае, могу я подождать вас здесь, генерал Викт?
  "Хитрец... На работу нашу посмотреть хочет? Оценить, так сказать? А почему бы и нет?"
  - Хорошо, - с этими словами я повернулся обратно к тактическому столу. - Господа. Давайте пройдёмся по нашему основному плану.
  - А почему основному? - спросила голограмма Кас Тод. - В смысле, были и запасные?
  - Дальнейшие наши действия зависели от потерь, которые мы понесли бы в ходе боя. У противника были все шансы лишить нас четверти десантного ордера - и это минимум. Но, как видите, обошлось. - я улыбнулся. - Так что... Что там по развёртыванию оборонительной линии?
  - Готовность через десять минут, - сообщил Ринаун. - И, генерал... Я бы хотел использовать трофейные "Дредноуты" . Перебросим часть команд с других кораблей, в том числе с подбитой "Легенды Космоса" - я тут набросал план...
  Я прислушался к своим ощущениям, к тому, что говорила Сила.
  - Хорошо, время для этого у нас есть. Насчёт кораблей - действуйте по вашему усмотрению... Командор Пеллеон. Вы готовы?
  - Да, сэр. Ионные торпеды заряжены, готовы жахнуть в любой момент.
  - Отлично. Лихтендаль?
  - Будем на позиции через пятнадцать минут. Готовность десанта - тридцать минут.
  - Что-ж, - я переключил тактический стол: вместо голограммы ближнего космоса появилось изображение поверхности планеты. - Это Майгито. Одиннадцать городов. Нас интересуют четыре из них. Во-первых, Сахаб, второй по величине город, расположенный в двухстах километров от столицы - Джигата. Во-вторых - Тарс, что южнее Сахаба. В-третьих - Саркем, что на западе; и, наконец, Арсам. Эти четыре города станут первыми плацдармами, после захвата которых мы начнём двигаться дальше. Но, как я уже сказал, для начала следует захватить эти четыре города. Сложность штурма заключается в том, что действовать на ледяной поверхности планеты невозможно из-за агрессивной фауны. В общем, Ли Норьега, доложите план атаки.
  Рыжеволосая женщина кивнула.
  - Планы атаки каждого города практически идентичны, так как структура этих городов выполнена по шаблону. Достаточно ровное основание, около двухсот метров высоты, расположенное на выступающих изо льда каменных плато; под ними расположены тоннели и шахты. Над ними же - цилиндрические башни различной высоты, соединённые мостами, и имеющие множество посадочных площадок различной вместимости. Это обусловлено, с одной стороны тем, что всё сообщение между городами происходит по воздуху, а с другой - тем, что обеспечение городов требует большого количества импорта. Всё это прикрыто мощными щитами. Каждый город имеет несколько десятков оборонительных турболазеров; столица - почти сотню. Однако, это довольно устаревшие орудия: их дальность стрельбы чуть меньше ста двадцати километров. Плохая новость - в столице развёрнуто пять дюжин протонных пушек J-1, поэтому прямой штурм будет нецелесообразным. Плюс, некоторая часть истребителей противника отступила на планету: как минимум четыреста "Нантексов" и две тысячи "Стервятников" . Однако это не всё, с чем нам придётся столкнутся: в гарнизоне планеты насчитывается ещё пара тысяч истребителей, из них примерно четверть - пилотируемые. Что касается пехоты, то мы можем рассчитывать на десять-пятнадцать миллионов боевых дроидов и до миллиона ополченцев.
  Выведя на проекторе новое изображение, лайн-капитан начала пояснять.
  - Атака начнётся сразу на четыре города. Первым этапом будет атака щитов, защищающих эти города, ионными торпедами. Затем - запуск десанта. Первыми идут ракетные десантники полковника Ванко: по одному батальону на город. Шестнадцать челноков типа "Ню" в грузовой модификации высадят их в паре километров над городом. За ними последуют силы авангарда - двадцать челноков типа "Каппа" и двадцать челноков типа "Ню" . Они высадят два батальона клонов при поддержке шагоходов АТ-РТ, танков ВАТ-1 и бронетранспортёров ТТ-2. Вслед за ними высадится основная волна: по сто пятьдесят UAAT и LAAT с пехотой и шестьдесят четыре грузовых канонерки с танками АТ-ВТ, и прочей необходимой техникой, включая АТ-АА. Таким образом, в первой волне высадятся четыре легиона с техникой, по одному на каждый город. После высадки транспорты пойдут на второй заход, и примерно через полчаса высадят подкрепление.
  После того, как офицер закончила, слово взял я:
  - Теперь распределим цели. Генерал Кас Тод, вашему легиону достаётся Тарс. Генерал Мак Лотор - Саркем. Депа - ваш батальон в составе одного из легионов пойдёт передовым на Арсам. Блэм - Тринадцатый займётся Сахабом; я присоединюсь чуть позже, после того, как будем готовы начать штурм столицы. Пока же я останусь здесь, на флагмане.
  Джедаи переглянулись и почти синхронно кивнули.
  - Бет, ты будешь со мной. Асока... Думаю, тебе следует задержаться на орбите: работы будет много. Будешь и дальше командовать своей эскадрильей.
  - Хорошо, учитель. - ну, другого ответа я и не ожидал.
  - Тогда... За работу, господа.
  - И да прибудет с нами Сила, - Биллаба хмыкнула и поспешила на выход из рубки; за ней по пятам следовали молодые рыцари и падаван мастера. Офицеры же начали раздавать необходимые указания. Рубку наполнил обычный рабочий гул.
  "Фух... Вроде пронесло. А теперь займёмся нашим "подарочком" .
  Подойдя к Трауну, я смерил его взглядом и кивнул на турболифт:
  - Настало время поговорить.
  - Я не сказал бы, что мне было скучно ждать этого разговора, - чисс ухмыльнулся.
  - Сэр? - Шайба вопросительно склонил голову. Видимо, его несколько беспокоило то, что я иду с пленным один. Забавно. Я ведь всё-таки джедай.
  - Всё в порядке, - я хлопнул его по плечу и вслед за чиссом вошёл в турболифт. Спустившись на два уровня, я направился к ближайшему помещению. Им оказалось... Оказался... В общем, нечто вроде конференц-зала, только небольшого, на пять-шесть персон. Трое клонов-техников сидели за небольшим столом, склонившись над датападом и что-то оживлённо обсуждая. При нашем появлении они подскочили. Старший по званию - специалист - скомандовал:
  - Смирно! Генерал!..
  - Вольно, парни. Прогуляйтесь на пять минут куда-нибудь.
  Клоны переглянулись, но спорить не стали. Наконец, двери за ними закрылись; я уселся в ближайшее кресло и жестом руки предложил сделать тоже самое Трауну. Тот медленно сел.
  - Прежде чем мы начнём, позвольте вопрос? - спросил я.
  - Конечно.
  - Как вы оказались в рядах КНС?
  - Чистая случайность: гипердвигатель одного из кораблей Сепаратистов вышел из строя, вследствие чего они оказались рядом с моей планетой.
  "Ага, значит, это случайность. В принципе, такое могло произойти по моей вине: один из кораблей оказался не там, где должен был - и вот результат. Но звоночек какой-то нехороший: какие ещё случайности, о которых я не знаю, могли произойти?" .
  - Признаться, вы заинтриговали меня, генерал Викт. - пока я обдумывал его ответ, мужчина внимательно на меня смотрел, - Учитывая то, что вы джедай, странно видеть вас среди тех, кто поддерживает Д...
  "Вот же... умник. И как он меня, интересно, вычислил?"
  - Без имён, по крайней мере здесь, - прервал я его, - К сожалению, мне приходится поддерживать его. У меня есть причины. Одна из них - я знаю о "Пришельцах Издалека" , о Йюужань-Вонгах. Даже больше, чем знаете вы, - чисс вздёрнул бровь, - Те отряды, что столкнулись с вами - всего лишь разведчики огромной армии, что прибудет через сорок лет в эту Галактику, чтобы завоевать себе новый дом. Они настроены крайне враждебно, и дипломатия в их случае неуместна. Кроме того, они очень негативно настроены против пользователей Силы. Эта неприязнь имеет глубокие корни, так что, можно сказать, я кровно заинтересован в том, чтобы эти Йюужань-Вонги не победили, а проиграли.
  Траун подобрался.
  - Кроме того, есть ещё несколько угроз... Хотя они есть всегда. Парочка, кстати, обитает в ваших Неизведанных Регионах. А наш знакомый понимает, что им может противостоять только сильное государство, которым Республика сейчас не является. А вернуться в её славное прошлое - мы же не дети, чтобы верить в сказки. Поэтому я поддерживаю его - хотя не все его методы мне по душе; однако альтернативы либо нет, либо она ещё хуже.
  - А что же ваш Орден Джедаев? - Траун демонстративно сложил пальцы домиком.
  - Эволюция, Траун, эволюция. Всё течёт, всё меняется. Орден либо изменится, либо погибнет. Законы природы ещё никто не отменял. И было бы лучше, чтобы он изменился. Вам же не понравилось ваше первое знакомство? Это хороший пример того, каким Орден не должен быть ни при каких условиях...
  - Зачем вам я? - резкая смена темы чуть не выбила меня из колеи. Чтобы заполнить паузу, я взял со стола ёмкость с водой и, открыв крышку, отхлебнул прямо из горла, не заморачиваясь со стаканами.
  - Зачем? Действительно, зачем? В-принципе, вы мне не нужны. Могу свести вас с нашим знакомым, и можете договариваться уже с ним. Могу упечь в тюрьму. Могу отпустить на все четыре стороны. Но... Знаете поговорку: лучше когда оно есть, но не нужно, чем когда оно нужно, но его нет?
  - Да, я слышал её. И потому хочу услышать ваш вариант.
  - Для меня не секрет, что вы патриот своей родины, как бы глупо это не звучало. И вам плевать на КНС, плевать на Республику, на джедаев, на ситхов. С одной стороны, вы довольно ненадёжны. Но с другой - вы не можете вернуться. Во всяком случае, не сейчас. - чисс хрустнул пальцами рук. "Оп-па, кажется, я его задел?" - Вам нужна сила за вашими плечами. Сила, благодаря которой вы утвердитесь на своей родине, докажете, что вы были правы. Да, я знаю о причине вашего изгнания. - ответил я на невысказанный вопрос, - Знаю, что ваш потенциал очень велик. И потому предлагаю сделку.
  - Я помогаю вам... А вы помогаете мне? - Траун усмехнулся.
  - Всё просто, - кивнул я. - Никаких недомолвок, никакой игры словами.
  Мужчина умолк, и даже прикрыл глаза. Время текло медленно, и пара минут показались целым часом. Наконец, Траун заговорил.
  - В любом случае, путь назад для меня закрыт: в случае провала - а я вам проиграл - меня обещали казнить. Так что... Я, пожалуй, приму ваше предложение. Тем более, служить под вашим началом - это будет интересно.
  Я постарался не показать своей радости: не ожидал я от него согласия, совсем не ожидал. А мужик силён - перебороть гордость и эмоции - это сильно.
  - Тогда я распоряжусь насчёт вашего размещения, ... капитан Траун. И буду ждать на мостике. А сейчас прошу меня извинить - но нам пора начинать штурм планеты.
  Я уже собрался уходить, когда чисс бросил мне в спину.
  - А вообще... Вы страшный человек, генерал Викт.
  ***
  Барак Вакар нервно постукивал пальцами по крышке стола. Из большого рабочего кабинета, расположенного в одной из столичных башен, благодаря большому окну, открывался вид на ледяные пустоши под городом, и частично - на хмурое небо. Сейчас, за тучами, вражеских кораблей, что захватили орбиту, не было видно - но от этого становилось не легче. Скорее, наоборот - неведение порождало больший страх. Даже ему было не по себе.
  Особенно от того, что его могут привлечь к ответственности за этот провал. И неожиданная атака проклятых Республиканцев вряд ли послужит оправданием. Дерьмо! Даже этого синекожего ублюдка не удастся подставить. Конечно, он хорошо сыграл свою роль, знатно потрепав противника, но потом... Потом этот выродок просто сдался! Этот поступок привёл Барака в ярость.
  К тому же, его запрос связи с командованием задерживался, что не прибавляло ему оптимизма. Оно не отвечало во время боя, и не отвечало после того, как он эвакуировался со своего подбитого флагмана на поверхность планеты. Наконец, после довольно долгого - учитывая обстоятельства - ожидания, голопроектор перед ним заработал. Арканианец подобрался - перед ним был граф Дуку.
  - Командующий Вакар. Рад, что вы живы...
  - Это чистая случайность: мой челнок едва не сбили на посадке!.. Я хочу знать, что вы намерены делать?
  - Мы уже решаем этот вопрос. Подкрепление из ближайших секторов должно подойти к вам в течении нескольких часов; хотя немного странно - ваш собственный флот был не таким уж и маленьким...
  - Сообщение о возможности вражеской атаки пришло за пять минут до неё, граф! За пять минут! Не об атаке, а только лишь об её возможности! Вашей разведке следует лучше работать! И следить за разумными, которых присылаете для службы! Один из них сдался врагу! И сдал корабли!
  - Спокойнее, командующий Вакар, - протянул Дуку, - Мы разберёмся с этим позднее. Что вы предприняли для отражения возможной высадки вражеского десанта?
  - Я распорядился привести в боевую готовность все оборонительные системы, а также активировать всех боевых дроидов. В данный момент формируются отряды ополчения...
  Голограмма графа Дуку пошла рябью. И тут же ушей мужчины достиг грохот; ослепительный свет на секунду накрыл всё.
  - Что происходит? - в один голос выпалили Дуку и Вакар.
  - Господин! - перед Вакаром появилась вторая голограмма, - Республиканцы атаковали щиты! Они перегружены ионными торпедами! Замечены вражеские десантные транспортники и челноки!
  - Открыть огонь из всех орудий! Поднять истребители!.. Граф, нас уже атакуют! Поторопите ваши подкрепления!
  ***
  Железностоп, держась одной рукой за свисающий с потолка страховочный ремень, свободной проверял закреплённое на поясе снаряжение. Всё было на своих местах: энергоячейки для бластерного карабина, запасной картридж с газом, четыре гранаты - три ионных и одна осколочная. Два комплекта прочных тросов - они могли пригодиться для боя в этом городе с башнями. Аварийный паёк, фляга с водой. В небольшом рюкзаке за плечами - ещё несколько боекомплектов, тёплая накидка на броню: климат в этом регионе хоть и был умеренным, но не отличался положительными температурами: даже днём термометр показывал минус два градуса. Но клонам не привыкать сражаться в тяжёлых условиях. Тем более, бойцам Тринадцатого Легиона.
  Да. Он снова идёт в бой...
  Своё прозвище, ставшее именем - Железностоп - клон получил после Джабиима. Он продержался там почти до самого конца - но всё же уходил с планеты не на своих двоих: во время одного из обстрелов горы Сурибати ему оторвало обе ступни. Медикаментов ещё хватило, чтобы остановить кровотечение, однако о полноценном лечении речи уже быть не могло. Так и провалялся он на койке до самого Корусанта, куда они прибыли после отхода с планеты. Но даже здесь возникли проблемы. Ну, как проблемы... Клонам было легче, чем другим разумным. Их кровь можно было переливать друг другу, пересаживать органы и даже целые части тела без риска их отторжения. Даже у свежих погибших можно было отрезать, скажем, кисть, и пришить тому, кому она была нужна. Однако, таких запчастей не всегда хватало; кроме того, лечение происходило по степени тяжести. Так что пришлось ему в конце концов довольствоваться протезами.
  Хотя ему было наплевать на это. Он мог продолжать службу - и на этом спасибо.
  Корпус челнока мелко затрясся.
  - Внимание! Входим в атмосферу! Готовность пять минут! - в динамиках шлема зазвучал голос сержанта Харви, командира их отделения, которое вместе с ещё тремя составляли четвёртый взвод второй роты первого полка. Вместе с ними в чреве челнока находился и третий взвод, расположившийся ближе к носовой рампе. Они же были в хвосте, рядом с двумя боковыми выходами, напротив которых застыли два шагохода АТ-РТ. Железностоп стоял прямо перед ними, у самого выхода. Рядом находились бойцы отделения - Кэлвин, Пучеглаз, Дэрек, Линд, Пак, Смит и Фил.
  Последний не преминул высказаться:
  - Надеваем подгузники, парни!
  - Твой юмор как всегда на высоте, - буркнул Пучеглаз.
  - А то! Мы все сейчас на высоте!.. километров ста.
  - Отставить разговорчики! - Харви был неумолим.
  Резкий рывок - и шаттл чуть снизил скорость. В голове пронеслась мысль:"вошли в нижние слои атмосферы" . Конечно, в идеале пассажиры не чувствовали никаких толчков - всё было предельно плавно. Однако, они были не на прогулке, а на боевом десантировании, и шаттл, что называется, камнем падал с неба.
  Взвывшие насосы системы охлаждения, находившиеся как раз за стенкой отсека, возвестили, что заработали скорострельные тяжёлые бластеры. Видимо, противник задействовал авиацию, не надеясь на одну только артиллерию. Вот только... Всё было зря. Да, челнок был большим - тридцать пять метров длины, однако и щиты его были мощными.
  - Приготовится! Тридцать секунд до высадки! - скомандовал сержант.
  Железностоп подхватил небольшой щит, до сего момента стоявший прислоненным к стене отсека. Этот кусок брони с приделанными ручками не был предусмотрен по уставу, однако командование по какой-то причине поощряло рационализм, и у некоторых бойцов были вот такие импровизированные защитные приспособления, особенно у тех, кто должен был идти в первой волне. Конечно, от массированного обстрела они не спасут, но от пары-тройки попаданий карабинов жестянок мог спасти.
  Ещё один резкий рывок - и шаттл опустился на какую-то твёрдую поверхность. Передняя рампа рухнула вниз - и поток клонов устремился на выход. Боковые проходы разверзлись в стороны; тусклый дневной свет заставил датчики визоров шлема сменить режим. АТ-РТ, до сего момента надёжно закреплённый на полу, отстегнул захваты и резво зашагал наружу. Вслед за ним выскочил и Железностоп.
  Они оказались на большой посадочной площадке; слева высилась громада транспортного корабля; несколько перевёрнутых тележек и раскиданных контейнеров свидетельствовали о том, что разгрузка была в самом разгаре. Но времени оглядываться не было - ибо повсюду были боевые дроиды. Пристрелив пропущенного кем-то В-1, который бестолково пытался развернуться, чтобы выстрелить впереди идущим отделениям в спину, Железностоп дождался своих товарищей, и уже вместе они поспешили вперёд. Орудия челнока захлёбывались огнём, расчищая пехоте путь: многие из тех боевых дроидов, что оказались в тот момент на площадке, уже были уничтожены. Но из проходов в ангары уже надвигалась новая лавина жестянок. Прикрывшись щитом, клон поспешил вперёд. За его спиной шагоход приподнялся на своих ногах, и начал вести огонь поверх их голов; дробный перестук его бластерных пушек сменялся едва слышимыми хлопками гранатомёта...
  Дальше всё слилось в странную для стороннего наблюдателя, но обычную для любого клона картину.
  Шаг вперёд. Выстрел. Выстрел. Перебежка. Поиск цели. Карликовый паук ведёт огонь по взлетевшему шаттлу. Выстрел. Выстрел. Выстрел. Выстрел. Дроид уничтожен. Укрыться за ящиком. Прислонить к нему щит. Снять с пояса гранату. Вдавить активатор на полторы секунды. Размах, бросок. Ионный разряд накрывает группу В-1: выведенные из строя дроиды оседают на покрытие посадочной площадки. Добить уцелевших. В динамиках голос сержанта - "Вперёд!" . Выстрел. Выстрел. Подхватить щит...
  - Внимание, дроидеки!
  Из ангара выкатилось несколько дюжин этих смертоносных машин. Железностоп, уже сделавший шаг вперёд, прикрылся щитом и отступил назад, под прикрытие контейнера. Не всем повезло также, как ему - десятка два клонов пали под шквальным огнём. Что неудивительно, ибо дроидеки - самые опасные противники.
  - Теряем темп! - прорычал сержант, - Лейтенант недоволен. Дэрек, чего копаешься!
  Упомянутый клон под прикрытием товарищей уже молча готовил GD-7 к выстрелу. Цилиндрический магазин с четырьмя ракетами встал в паз. Щелчок - и гранатомёт готов к выстрелу. Железностоп, не высовываясь, вскинул над ящиком карабин и начал не прицельно стрелять в сторону врага, отвлекая его на себя. Многие бойцы поступили так же.
  И вот, по всей линии над укрытиями поднялись гранатомётчики. Выстрел, выстрел, выстрел... Ракеты с ионным и фугасными боеголовками понеслись в сторону противника. Не всем стрелкам повезло. Кто-то успел сделать всего один выстрел. Кто-то два. Дэрек высадил весь магазин, прежде чем бластерный заряд угодил прямо в его шлем. Короткий писк системы оповещения в шлеме Железностопа подтвердил смерть его друга. А дроиды под прикрытием огня уцелевших дроидек уже приближались...
  Чтобы в следующий миг быть сметёнными шквалом огня. Над головами промелькнули две тени. Обернувшись, клон увидел пару репульсорных ТТ-2, которые только что высадились на площадку. Их спаренные скорострельные бластеры вкупе с главным средним орудием и двумя гранатомётами живо поменяли расклад. На площадку уже опускались новые транспортники, выгружая новых бойцов и технику. А с неба на город падали канонерки...
  - Вперёд, парни!
  Железностоп перемахнул через ящик, и, прикрываясь щитом, преодолел оставшиеся десятки метров до входа в ангары. Пора было идти дальше.
  ***
  Дежавю? Наверное.
  Снова - мостик корабля. Снова та же платформа для медитации. Снова - бой. Снова - напряжение и подкатывающая усталость. Разве что рядом находилась только второй мой падаван - Бет. Но это был скорее минус, чем плюс.
  А кто сказал, что будет легко?..
  Прошло уже почти четыре часа с тех пор, как мы начали высадку на Майгито. И три с тех пор, как к планете начали подходить вражеские подкрепления. Они были небольшими - по пять, по шесть кораблей, но шли они нескончаемым потоком. Так что расслабляться было рано.
  Хорошо хоть, что выгодная позиция была теперь у нас. Десантный ордер выстроился на границе действия турболазеров врага - тех, что мы ещё не вывели из строя: в четырёх штурмуемых городах средства противокорабельной обороны были либо повреждены, либо захвачены десантниками Ванко. Орудия других городов контролировали сектор над собой - но до нас уже не дотягивались. И теперь высадка следующей волны десанта должна была пройти без помех. Хотя первую знатно потрепало: как сообщила Ли Норьега, потери составили двадцать три процента в первой волне и семь во второй. Ну, или говоря менее официальным языком то мы потеряли почти три полка клонов, не считая пилотов челноков и пехотных транспортов.
  Сложно было и на орбите. Боевые корабли выстроились в боевой порядок для отражения вражеских атак. И это не будет хвастовством, если я скажу, что благодаря нам - мне и Таллисибет - им было намного легче это делать. Мы предугадывали, где именно из гиперпространства выйдет тот или иной отряд. Таллисибет уточняла координаты, и передавала их штабным работникам. Нам оставалось лишь вселять уверенность в канониров. И Слава Силе, что сражения ведутся в основном в так называемой трёхсот километровой зоне вокруг планет. Нет, конечно, наши турболазерные орудия самые "турболазерные" , а аналогов башенных установок "Охотников" нет ни на одном корабле: дальность стрельбы в космосе - аж полторы тысячи километров, но вся фигня в том, что выстрел будет лететь на эти полторы тысячи километров минут пять. Учитывая манёвренность даже больших кораблей, которая заметно уступает скорости истребителей - это даже не смешно. А вот на близких дистанциях, до пятидесяти километров, увернуться уже невозможно.
  Что-то подобное провернул и Траун с одним из наших лёгких ударных отрядов - хотя в его распоряжении были всего лишь обычные детекторы, улавливающие гипеространственные возмущения и сканирующие пространства на особый вид волн, излучаемый работающим гипердвигателем.
  Да, выражение лиц присутствовавших в тот момент в рубке я запомню навсегда. Чиссу понадобилось часа два, чтобы провести приготовления. Он успел смотаться на свой корабль, забрать личные вещи, вернуться обратно; к этому времени ему уже подготовили форму и идентификационный цилиндр, который он получил после того, как подписал соответствующие документы. Так что... Ха. Теперь у нас был новый капитан. Хотя стоит признать, что положение его было довольно странным. Я не мог вот так вот просто раздавать звания совершенно посторонним людям. Бюрократия в Республике была сильна, даже несмотря на ведущиеся боевые действия. Но, с другой стороны, у меня было право вербовать добровольцев и нанимать наёмников - вот Траун и прошёл по обеим этим категориям. Доброволец-наёмник... Звучит странно, но кого это волнует?
  Да и чисс не сплоховал, аккуратно и непринужденно влившись в коллектив. Через пять минут он уже довольно задорно переругивался с Ринауном и Ли Норьегой. Ничего, сработаются...
  - Квадрат Си-Семь-Ноль. Группа средних кораблей. - сообщила Бет.
  - Принято, - руки лайн-капитана запорхали над картой-голограммой боя, ставя отметки. Через минуту - я этого не видел, но ощущал - башни "Охотников" начали поворачиваться в нужном направлении. Последняя сверка прицелов - и слитный залп турболазерных зарядов уносится в сторону ещё не появившегося врага. Ещё залп, ещё... И вот противник выходит из гиперпространства ещё не зная, что его участь решена. Особенно актуально это было для "Щедростей" , которые не могли выдержать такого сконцентрированного огня. "Бунтарям" было легче, но их было мало.
  Некоторые корабли успевали выпустить дроидов-истребителей вкупе с дроидами-бомбардировщиками. А один раз из "Барышника" посыпались многочисленные перехватчики "Манквим-814" . Этот сумрачный гений ТехноСоюза хоть и стоил дешевле "Стервятника" , а управлялся живым пилотом, но из-за этой же дешевизны по своим характеристикам был очень далёк от идеала, уступая даже V-19, не говоря уже о более новых республиканских истребителях. Однако, как доказала Арена Петранаки, числом можно было завалить любого противника. Ну, почти любого, но не суть. Так что нашим пилотам пришлось попотеть.
  Даже Асока уже начала сдавать. Я чувствовал это по нашей связи. Изредка мы перебрасывались фразами - и если вначале она ещё шутила, то теперь ограничивалась рубленными фразами, выдавленными сквозь сжатые зубы. Фигурально, конечно... А может и нет.
  Ты как?
  В порядке, учитель. Хатт. Куда он прёт? Болван. Простите. Это я тоже подумала?
  Да.
  Учитель. Почему они так... Остервенело сражаются? Вражеские пилоты, я имею в виду. Я чувствую. Гнев и злобу... Так же, как было там.
  Как бы не прискорбно это звучало, но... Всё нормально. Мы их враги. Мы пришли захватить их дом.
  Я понимаю. Просто... Я надеялась, что там. На Джабииме. Был особый случай.
  - Сэр, на связи мофф Михаэль Сол, - из разговора, идущего фоновым потоком к основной работе, меня выдернул голос Мирро.
  - Выводи. - я открыл глаза и постарался сосредоточиться на голограмме человека.
  - Генерал Викт, - мофф приветственно кивнул головой. - Как продвигаются ваши дела?
  - Мы пересылаем вам отчёты... Но говоря кратко - всё неплохо. Пока.
  - Я знаю, что противник перекидывает к вам резервы аж с Винсота и Агамара. Но, мы тут тоже на месте не сидим. Эскадры Секторальной Армии активизировали свои действия и наш разговор тоже в силе.
  "О чём это... А, атака на Гвори! Ох, это было бы хорошее подспорье. Всё же иметь под самым боком вражеские верфи, пекущие фрегаты "Щедрость" как какие-нибудь пирожки - удовольствие из малоприятных ".
  - Буду ждать результатов...
  И снова - медитация. Попытки разобраться в неясных посылах, намёках, которые даёт Сила. Те, кто не проходил обучение у джедаев, или в иных организациях, или просто те, у кого мидихлориан мало, чтобы считаться одарённым, но достаточно, чтобы отличаться от основной массы, зовут это по разному. Предчувствие, прозрение, чуйка. В общем, "задница чует приключения" . Чем ближе угроза - тем явственнее становятся её образы. И вроде бы мы ничего особенного не делаем - просто сидим, медитируем. Но... Это тяжело.
  В какой-то момент Боевое Слияние с Таллисибет начинает давать сбой. Ну, вдвоём тащить этот груз - тяжелее, чем в большой группе, да и наземный бой тоже на нас. Тем более, Эстерхази ещё маленькая, не смотря на её внешний вид. Пятнадцати лет нет девчонке, и скидку на то, что она джедай, я бы делать поостерёгся. Но прежде, чем я успеваю хоть что-то сказать, она придвигается ближе и утыкается своей головой мне в спину.
  - Я в порядке, - прошептала она. - Продолжаем.
  И связь восстанавливается.
  "Видимо, физический контакт всё-таки влияет на эту технику. надо будет запомнить и при случае попробовать. Молодец, девочка" .
  Я мысленно посылаю в её сторону волну своих чувств. Одобрение, восхищение, гордость.
  - Квадрат Ди-Шесть-Двенадцать. Большая группа кораблей. Рекомендуется сосредоточение огня всех кораблей... - сообщает Таллисибет.
  - Поднять резервные эскадрильи со сто шестой по сто десятую включительно, - добавляю я.
  ***
  Плавное движение меча, завершающее выматывающий пятнадцатиминутный танец - и последний В-2 валится на дюрабетон двумя бесполезными кусками. Слева от неё остановился Калеб; оглядевшись, падаван отключил меч и как-то жалобно произнёс:
  - Что, уже всё?
  Клоны, успевшие подойти к ним, расхохотались.
  - Кажется, ребёнку не хватило жестянок. Какая незадача, - фыркнул майор Грэй.
  - Эй, кто тут ребёнок?! - взвился мальчик. Вот неугомонный.
  Оглядевшись, Депа вздохнула. Впечатляющая картина.
  Завораживающая своей красотой. Но вместе с тем - страшная. Даже до боя Арсам выглядел необычно. Из плотного тумана, окутывающего поверхность планеты, поднимались исполинские башни. Изредка туман подсвечивался всполохами с нижних уровней. Теперь же отовсюду поднимались клубы дыма, затмевающие и без того тусклый свет солнца, а марево было окрашено в красный цвет. И повсюду - звуки боя.
  - Мэм, - капитан Сайлс протянул ей комлинк, - Коммандер Нирн на связи.
  - Хорошая работа, генерал Биллаба. Теперь нам нужно зачистить южный район от остатков дроидов. Задачей же вашего батальона станет продвижение к следующий башне; цель - ещё одна посадочная площадка, соединённая с ней небольшим мостом.
  - Мы приступаем немедленно, - Депа махнула рукой, - Двигаемся вперёд. Ремо, собирайте людей.
  - Учитель, ваша туника, - Дьюм указал на неё рукой. Точнее, на её отсутствие.
  Оглянувшись, женщина заметила далеко позади искомый песочного цвета предмет гардероба.
  - Нет времени возвращаться. Считай, что мы пожертвовали ею ради благого дела.
  "Всё равно по ней потоптались... И, кажется, прострелили пару раз" .
  - А, ну раз ради благого, - мальчик пожал плечами.
  - Именно. Но запомни, падаван. Не всем ты можешь пожертвовать также легко.
  "Любую ситуацию можно использовать как учебное пособие. Кажется, так говорил Мико?"
  - Понимаю.
  - Уверен? Некоторые потери могут оказаться болезненными и мучительными. Истинный джедай не боится этих трудностей... И посвящает себя...
  Депа остановилась. Чувство тревоги всё нарастало. До слуха достиг голос подходящего сзади сержанта Сажи.
  - ... По крайней мере, мы зачистили этот район...
  - Генерал, что... - а это спросил капрал Кэйло.
  - Тревога! Нас атакуют! - Депа обхватила Калеба за плечи и прыгнула в сторону.
  На том месте, где они стояли, разорвалась ракета. Впереди, в дыму, замаячили фигуры боевых дроидов. Внезапно позади них раздался сильный взрыв. Депа в страхе замерла. Да, в страхе. Она боялась вновь потерять всех своих людей.
  - Мэм, мы отрезаны! Сепаратисты взорвали мост как раз после того, как прошёл арьергард нашего батальона!
  Женщина вздохнула. Непоправимого не случилось - пока. И сразу же активировала комлинк.
  - Биллаба - Нирну. У нас проблемы.
  - Уже слышал. Держитесь. Другого пути в эту башню у нас нет. Подкрепление по воздуху будет не раньше чем через двадцать минут.
  - Принято. Грэй, развернуть оборону. Капрал Большерот - снайперов туда и туда. Госпиталь - за те обломки.
  Раздав указания, женщина посчитала, что на этом её долг как командира закончен. Дальше клоны разберутся сами. Они же могут принести пользу не в штабе, а на передовой.
  - Ну что, падаван, - джедай активировала меч и подмигнула Калебу, - Это ты там жаловался, что дроиды кончились?
  ***
  За "остеклением" рубки корвета неслись звёзды... Слишком быстро неслись.
  - Эр-Два! - Скайуокер в очередной раз попытался добиться ответа от навигационного компьютера, но потерпел неудачу, - Что там с этим гипердвигателем!
  "Выведен из строя. Идёт вразнос. Регистрирую скорость ноль-пять" .
  - Отключай его! - приказал джедай. Айла Секура, сидящая на соседнем кресле, буквально завопила:
  - Ты сошёл с ума?..
  Молодой человек дёрнул головой. Вся эта затея была сумасшедшей. Да, хатт его задери, они успели прибыть на Фелуцию вовремя. Мастер успела отправить транспортники обратно на Лантиллес, но часть эскадры была зажата в атмосфере планеты. Естественно, в его голове родился очередной безумный план, в ходе которого Секура была спасена со своего уже падающего флагмана отрядом "Омега" , и должна была быть доставлена на орбиту - где их ждал Юларен - на быстроходном корвете, однако в ходе отступления их здорово потрепали, а потом враги при отлёте влепили в них турболазерный заряд. И всё бы ничего - но в итоге сработал гипердвигатель. И они прыгнули едва ли не из атмосферы - что было чудом. И теперь они неслись в неизвестность. Навикомпьтер глючил, выдавая хаотичные данные, однако Скайуокер прекрасно понимал, что если что-то нехорошее и произойдёт - то они об этом даже не узнают. От кораблей, вышедших из гиперпространства в астероидном поясе или около сверхновой ничего не остаётся.
  "Невозможно воздействовать на гипердвигатель. Требуется отключение реактора" .
  - Так выруби этот реактор!
  - Учитель! - его падаван Тер-Муркан, находившаяся в медотсеке, но поддерживающая связь с рубкой, замахала на голограмме руками, - Этого нельзя делать! Тогда отключится медицинское оборудование, и Дориан может умереть!
  - У нас нет выбора! Иначе мы все умрём! Эр-Два, вырубай!
  Щелчок - и они вывалились из гиперпространства. На огромной скорости. Чудовищное давление вдавливало Скайуокера в пилотское кресло "Консульского" . Ему едва удавалось управлять - не иначе как Силой - кораблём. Едва не чиркнув по поверхности какой-то луны, они понеслись прямо на планету!
  - Мы врежемся! - Секура разом побледнела - Энакин видел это краем глаза.
  - Эр-Два... Вруби этот хаттов реактор обратно!
  "Только бы успеть затормозить!"
  ***
  Барон Папаноида озадаченно откинулся на спинку роскошного кожаного кресла. Очередной пакет информации, добытой его агентурной сетью, должен был стать очень значимым, однако вместо этого документы привели его в замешательство.
  Около года назад на Картао, важном экономическом центре сектора Пракла, было заказано несколько партий различного сельскохозяйственного оборудования. И всё бы ничего, но пара фактов насторожили барона. Во-первых, это произошло в самый разгар Сепаратистского кризиса, и это при том, что многие планеты готовились к худшему и закупали оружие, а не сельхозтехнику. А во вторых... Это было самое главное: несмотря на различное наименование товаров - от сеялок до культиваторов - их стоимость была одинаковой - триста семь тысяч кредитов за единицу. И деньги поступили из неизвестного источника. Товар же попросту пропал. Как и чуть ранее, когда была заказана небольшая пробная партия.
  А теперь с главами "Творения Спаарти" некими лицами вёлся диалог о предзаказе новой партии "сельскохозяйственных товаров" . Однако на этот раз, судя по означенным суммам, речь шла о сотнях тысяч "изделий" . Но с большой долей вероятности можно утверждать, что это не повлияет на их очередное исчезновение.
  Панторанец всегда прислушивался к своим чувствам - и сейчас они буквально вопили о том, что лучше бы ему не копать в этом направлении. Есть и менее странные дела, на которых можно подзаработать более лёгкие деньги.
  I. Часть Пятая. Глава 49.
  Смелые мысли играют роль передовых шашек в игре:
  они гибнут, но обеспечивают победу.
  (Гёте).
  ***
  "У вас одно новое сообщение категории Аурек-Плюс" .
  Арманд Айсард начал массировать пальцами виски: чтение очередного зубодробительного отчёта изрядно его утомило, тем более рабочий день уже подходил к концу; сигнал настольного датапада вырвал его из почти что дрёмы. Конечно, он не игнорировал свои обязанности - просто умел вычленять полезную информацию из вороха ненужных символов почти на автомате - всего то и нужно, что правильно расставлять приоритеты. Если же пытаться вникать во всё - так можно и с переутомлением слечь. А то и вовсе сойти с ума.
  Закрыв отчёт, мужчина щёлкнул по иконке сообщения.
  "Внеплановое сообщение от Q6-Спектр-26. Для продолжения требуется идентификация личности. Пожалуйста, приложите палец к сканирующему устройству" .
  Глава Республиканской Разведки заученным движением приложил указательный палец правой руки к боковой панели датапада. Сообщения категории Аурек-Плюс были на его особом контроле, и поэтому защищались самыми передовыми средствами, так же как и остальные коды категории Аурек, в отличие от других сообщений категорий Беш и ниже, которые, впрочем, тоже были защищены, хоть и не так сильно. Фактически, пользуясь кодом Аурек-Плюс, агенты отправляли информацию непосредственно ему, минуя остальную иерархию службы. Естественно, что таких агентов было немного, всего пара сотен, и располагались они на важных местах, поставляя ему исключительно интересную информацию, которая, после оценки, зачастую отправлялась прямиком на стол Канцлеру Палпатину.
  Быстро промотав в голове список агентов, Арманд хмыкнул. "Спектр-26" была старшим агентом Санторини, и вполне легально состояла в штате системной армии "Мерн-13" , а точнее - непосредственно в штабе соединения. А это значило, что приглядывает она за Микоре Виктом - молодым и талантливым джедаем, который заинтересовал многих - в том числе и его самого, и Канцлера Палпатина.
  "Идентификация пройдена успешно. Идёт расшифровка сообщения... Завершение протокола декодирования. Вывод на экран осуществлён" .
  Арманд начал вчитываться в текст сообщения. По мере прочтения брови мужчины то и дело взлетали вверх.
  ... Окружение Генерала восприняло происшествие спокойно, во всяком случае, открытых возражений не последовало... Контакт с объектом затруднитетелен, так как "чисс" является неординарной личностью с острым умом. Воздерживаюсь от форсирования событий, жду указаний для дальнейших действий... Описание субъекта, его голограмма и документы, связанные с зачислением в соединение, прилагаются... Требуется помощь в определении и идентификации упомянутых объектов: "Доминация Чиссов" , "Экспансионистские Силы" . Поиск по базам данных звёздных карт дал отрицательный результат. Проверка упомянутых "знакомых" субъекта с Генералом дала отрицательный результат. Недостаточно информации, требуется расширенный поиск...
  Информация и впрямь оказалась "чрезвычайной важности" . Просмотрев прилагающиеся файлы, Арманд только убедился в этом выводе.
  "Нет, ну каков хитрец! Ни к одному документу не подкопаешься - но по сути генерал Республики завербовал в Великую Армию вражеского командующего, которого пленил буквально пару часов назад, после ожесточённого сражения! И мало того: люди Генерала приняли его решение!"
  В том, что подчинённые Викта - именно его люди, Айсард не сомневался. Стремительное продвижение по службе, протекция, радужные перспективы... Он даже начал понимать этого джедая - он стал ближе к обычным людям, а не к этим непонятным субъектам, логика которых порой находилась как за гранью его собственного понимания, так и за пределами разумного смысла. Понимал он и то, что агент Q6-Спектр-26 тоже попала под влияние Генерала. Пока что это не вредило служебным обязанностям, но в будущем могло принести проблемы. Но - только в будущем. Пока же она служила незаменимым источником информации.
  Пальцы мужчины застучали по клавиатуре.
  "Внимание. Информация будет перенесена на внешний носитель с защитой от дальнейшего копирования. Число копий - одна. Данные с датапада будут удалены. Желаете продолжить?"
  Директор подтвердил запрос. Несколько секунд, и одна из панелей стола поднялась вверх, демонстрируя мужчине выдвинувшийся механизм с зажатыми в держателях инфокристаллами. Двумя инфокристаллами. Один из них перекочевал в карман мундира, второй - в рабочий кейс.
  "Всегда полезно иметь лишнюю копию любого документа" . Так говорил его отец, и Арманд всегда следовал этому разумному правилу. Небольшая модификация датапада, пара собственноручно написанных программ, и вот он имеет незадокументированную возможность получить копию любой интересующей его информации, которую впоследствии он мог использовать.
  Закончив полагающиеся процедуры, мужчина отправил запрос на встречу с Канцлером, после чего вернулся к чтению отчёта, нужно было закончить работу... И тут датапад вновь запиликал.
  "У вас одно новое сообщение категории Аурек-Плюс" .
  "Да чтоб!.. Хм... Что такого могло произойти на Кореллии?"
  ***
  Всё закончилось внезапно. Ну, не совсем всё, но...
  Ещё час назад в космосе кипело сражение с очередным отрядом КНС, прибывшим на выручку осаждённой планете; таких отрядов было много, и если бы они собрались в единый кулак, то у них был бы серьёзный шанс на победу. Однако час за часом мы перемалывали мелкие группы кораблей, которые хоть и "поцарапали" те или иные корабли нашего отряда, но серьёзных повреждений нанести просто не успевали; пару раз было довольно жарковато, но флот "Мерн-Тринадцать" справился со своей задачей. Чуть хуже дело обстояло с авиацией, но и здесь мы одерживали верх, пусть и ценой довольно чувствительных потерь. Но всё это осталось там, позади: никто больше на нас не нападал. Я не чувствовал угрозы - во всяком случае, в ближайшие часы никто на нас не нападёт. А судя по совсем слабым ощущениям в Силе - в следующие двенадцать-пятнадцать часов всё будет спокойно.
  И даже на поверхности всё более-менее пришло в норму. Да, сражение продолжалось, но уже без надрыва, а планомерно и неторопливо. Судя по срокам...
  "Кстати, сколько мы уже бодрствуем? Хм... Кажется, вторые сутки уже давно пошли. Или третьи? Нет, третьи перебор. Но вторые точно. Непорядок, однако" .
  Разлепив глаза, я проморгался и оглядел мостик. Обычная картина: все на своих местах - за консолями приборов или около тактического стола; но одна деталь не ускользнула от моего взора: все без исключения то и дело поглядывали на нас, сидящих на помосте джедаев. Ну, или на кого-то из нас с Эстерхази. "О, кажется, дело в том, что мы перестали раздавать предупреждения об атаке. Да и распоряжения в целом" .
  - Генерал? - первой мой взгляд заметила Ли Норьега. Остальные повернулись на её голос. За спиной встрепенулась Таллисибет.
  - Кажется, у нас есть небольшая передышка, - мой голос был хрипловатым от усталости. Да и просто-напросто горло пересохло.
  - Насколько небольшая? - поинтересовался Ринаун.
  - Часов восемь, - я решил оставить небольшой зазор. - Советую провести это время с пользой. Например, отдохнуть.
  Поднявшись, я машинально бросил взгляд на обзорные панели... и остолбенел.
  - Ого... это сколько же мы их накрошили?
  На некотором удалении, по всей длине построения и по бокам, висели обломки вражеских кораблей. Большие и маленькие, легко узнаваемые и не очень. По большей части это были фрегаты "Щедрость" : их костисто-рёберную структуру нельзя было спутать ни с одним другим кораблём. Настоящими айсбергами среди них выделялись более-менее уцелевшие недобублики "Барышников" и стрелы "Бунтарей" . Но по большей части обломки не поддавались идентификации. И всё это было сдобрено изрядным количеством кусков "Стервятников" и ошмётков "Гиен" , и других истребителей КНС, а так же дроидами различных моделей; часть вывалилась из внутренностей кораблей, а так как по большей части это были В-1 флотской модификации, без заплечной батареи питания, то они попросту отключились. В-общем, металлолома было достаточно много, чтобы образовать что-то типа астероидного пояса около планеты. Судя по их траекториям, некоторые из них в ближайшее время вполне могли рухнуть на планету.
  - На данный момент мы уничтожили триста восемьдесят девять кораблей противника. Ещё сорок семь сбежали с различными повреждениями; шестнадцать... точнее, пятнадцать кораблей взято в плен. Шесть из них введены в строй эскадры. - доложил Таркин.
  - Каковы наши потери? - я помог подняться Бет.
  - Четыре "Охотника" , десять "Дредноутов" . Потерь среди транспортов нет. По малым кораблям - потеряно шесть "Мародёров" , десять "Консульских" , три "Арквитенса" и пять СR-90. Остальные корабли имеют повреждения той или иной степени, - ответил Ринаун. - По истребителям и прочим малым летательным аппаратам ещё уточняем.
  - Составьте отчёт. Я взгляну на него позже. Что там? - я ткнул большим пальцем себе за спину.
  - Высадка десанта осуществлена в полном размере в соответствии с планом. Резервы находятся в боевой готовности "два" . Поставки необходимых грузов проходят согласно расписанию. Раненые доставляются на медицинские фрегаты.
  - Это хорошо. - внимательно оглядев офицеров, я увидел такие же осунувшиеся лица, круги под глазами и симптомы неоднократного применения стимуляторов. - Посему наше присутствие на мостике не является чрезмерно необходимым, - о как загнул, - Так что - марш отдыхать...
  "Мы, конечно, военные, да и одарённые, но меру знать надо. Ведь даже дроиды могут выйти из строя от чрезмерных нагрузок. Что уж говорить о людях" .
  - Но... - Ринаун попытался возразить, но как-то вяло.
  - Бой закончился, во всяком случае, первая его часть. И теперь есть время зализать раны и подготовиться ко второму акту. - я развёл руками. - Иначе когда это будет нужно, вы окажетесь не в состоянии выполнять свои обязанности.
  - Вы правы, сэр, - Сумераги тяжело вздохнула. - Мы сейчас закончим самое неотложное, и последуем вашему совету.
  Я молча кивнул.
  - Идём, Бет.
  - Угу, - девочка развернулась и на автомате зашагала вслед за мной.
  "Кажется, нужно проводить её до каюты, а то как бы не заснула на ходу" .
  Вызвав кабину турболифта, я обернулся и отсалютовал офицерам.
  - Отличная работа, ребята.
  Те слегка улыбнулись. "Мелочь, а приятно" . Шипение створок возвестило о прибытии кабины. Войдя вслед за падаваном, я дождался, пока створки закроются, а потом прислонился к стене.
  - Сон или душ? - поинтересовался я у пространства. Оно не замедлило ответить - но почему-то голосом Таллисибет.
  - Я усну где угодно, даже в душе.
  - Согласен. Тогда баю-бай. - выйдя из турболифта на нужном этаже, мы направились к своим каютам. Удостоверившись, что девочка скрылась за дверью, я наконец дошёл до собственной комнаты, и едва дождавшись, пока откроется дверь, буквально рухнул на кровать.
  "Итак, мы смогли закрепиться у планеты. Осталось только захватить города... Ха, это будет ничуть не проще. Даже сложнее... Всё, хватит об этом думать. Надо отдохнуть" .
  ***
  - Сэр, Эр-Три говорит, что через пять минут мы прибудем к цели, - в шлеме полковника Дитца раздался голос его второго члена экипажа, стрелка Наро.
  - Принято. - клон потянулся, после чего положил руки на ручки управления, глазами пробегая по услужливо высветившихся на внутренних экранах шлема показаниям приборов. Всё было в норме: двигатели работали ровно и без перебоев; реактор выдавал энергию, питающую системы корабля; накопители были заряжены под завязку; пушки были готовы выплеснуть потоки огня по противнику; торпеды и бомбы мирно покоились на своих местах, готовые обрушиться на врага.
  Ещё немного - и звёзды замедлят свой бег. Бомбардировщик выйдет из гиперпространства; вслед за ним выйдут остальные машины его отряда. А слева, справа, сверху и сбоку - другие республиканские отряды, что стартовали из неприметной необитаемой системы по жёсткому графику. Командование Секторальной Армии было кровно заинтересовано в успехе операции, и поэтому число бортов, участвующих в операции, превысило семьсот машин. Только под его командованием было шесть эскадрилий бомбардировщиков. В качестве прикрытия выступали многочисленные эскадрильи ARC-170 и Z-95. "Лавины" и другие истребители, не имеющие гипердвигатели, решено было не использовать. К сожалению, новеньких BTL/В было не так много, чтобы обеспечить нужную огневую мощь. Поэтому командование использовало все нашедшиеся под рукой машины других марок, оснащённых гипердвигателем и способные нести бомбы и торпеды, в том числе устаревшие NTB-630 и куатовские "Плащевидные" .
  Естественно, что при таком размахе цель операции была соответствующей: одна из крупнейших верфей Конфедерации Независимых Систем, расположенные на планете Гвори.
  Сама планета не представляла собой ничего ценного: поверхность покрывали бескрайние пустыни, и лишь на дне тысячекилометровых каньонов, чьи отвесные стены вздымались на высоту до двух километров, ещё теплилась жизнь. Возможно, в древние времена она и была зелёной, но либо глобальный катаклизм, либо, что более вероятно, деятельность разумных существ привели её к нынешнему состоянию. Однако именно низкая ценность планеты позволила "Революционному производству Гвори" приобрести данную планету, и разместить там свои верфи, которые постепенно выбились в лидеры Внешнего Кольца, уступая разве что верфям Мон-Каламари.
  Давнее сотрудничество с "Хёрш-Кессель" , и наличие среди акционеров компании изрядного количества муунов определило судьбу компании. За несколько лет до инцидента на Набу "Революционное производство" начало выпуск фрегатов "Щедрость" ; выпускало оно их и теперь, причём с завидной скоростью: во время Сепаратисткого кризиса темпы были взвинчены в несколько раз. Республика уже пыталась в начале войны уничтожить верфи, однако потерпела неудачу. Теперь же, в свете последних событий, появился ещё один шанс.
  Таймер отсчитал последние мгновения - и полковник сильнее сжал штурвал. Оборона планеты была очень сильной, и прорваться будет непросто. Вся надежда - на скорость и массовость атаки.
  Сепаратисты оказались не готовы к такому повороту событий. Через огромное орбитальное сооружение, выполненное в виде прямоугольника со скошенными краями, пролетали бессчётные грузовые транспорты, доставляющие на планету материалы для производства кораблей. Сама станция представляла собой сканирующий комплекс, который проверял корабли на наличие органики. Если кто-нибудь попытался проникнуть на планету посредством проникновения на транспортник, его неминуемо засекли бы. А многочисленные оборонительные орудия станции, размещённые по периметру, уничтожили бы корабль. А другого пути на планету не было: сотни фрегатов "Щедрость" блокировали подступы к планете.
  Вот именно мимо них и предстояло прорваться.
  - Перекличка! - скомандовал Дитц.
  - "Альфа" на месте!
  - "Бета" готов к бою!
  - "Гамма" на позиции! - командиры эскадрилий отозвались после секундной заминки.
  Это означало, что все бомбардировщики благополучно достигли планеты.
  - Вперёд! Двигатели и щиты на максимум!
  Дроиды - или кто там командовал кораблями - заметили противника, но отреагировать уже не успевали. Когда лазерные батареи фрегатов открыли огонь - BTL/В уже пролетали мимо них. А вот "Стервятники" из патрульных эскадрилий и те, что располагались прямо на корпусах кораблей, имели серьёзный шанс нанести им урон, но наперерез им уже кинулись тяжёлые ARC-170, и над планетой закипела свалка. Но... Это было не их делом: бомбардировщик полковника, идущий передовым в отряде, уже начал входить в атмосферу.
  Так как скорость не была погашена в достаточной степени, по щиту начали растекаться огненные всполохи: трение об атмосферу было довольно заметным, в два раза превышая обычные показатели. Но и угол входа был очень острым; фактически, они пикировали на свою цель с самой орбиты. Это было небезопасно, но на войне нет безопасных мест. Скоро враг сориентируется, и начнёт принимать меры для отражения атаки республики. И вот, подтверждая его мысли, с поверхности планеты навстречу им понеслись первые турболазерные заряды. Верфи были хорошо защищены: десятки турболазеров и сотни бластерных и лазерных пушек располагались по краям одного из каньонов, в котором и находились многоуровневые стапели.
  - Приготовиться! Манёвр уклонения! - полковник плавным движением повёл машину в сторону. Следуя его примеру, другие бомбардировщики тоже рассредоточились. Но их было слишком много.
  - Это "Бета" . Потерял одного!
  - Это "Гамма-два" . Ведущий сбит. Принимаю командование!
  - Жарковато становится! - весело проорал Наро. И в виду он имел явно не температуру...
  Четыреста пять секунд. Много это или мало? С какой стороны посмотреть. Для Дитца эти секунды, понадобившиеся его бомбардировщикам, чтобы достигнуть каньона, показались нестерпимо долгими. Но время не остановить, и вот они входят в широкий пролом, становясь неуязвимыми для большей части оборонительных орудий. Сепаратисты были излишне самоуверенны при строительстве оборонительных сооружений, считая, что сквозь их флот никто и никогда не прорвётся. А цель - вот она, в нескольких километрах впереди.
  - Внимание! Атака! - с этими словами Дитц активировал прицельный комплекс. Два километра до цели, полтора... Пальцы раз за разом вжимают кнопки на рукоятках штурвала. Десять торпед пятью двойками устремляются к стапелям. Промахнуться невозможно. Разрывы протонных боеголовок вспыхивают яркими бликами корёжа конструкции, уничтожая ещё недостроенные корабли. Вслед за его торпедами летят другие, выпущенные с остальных бомбардировщиков.
  Где-то впереди "Плащевидные" атакуют аналогичную цель. Но на этих аппаратах маловато торпед, и полковник вместе со своими эскадрильями проносится мимо разрушающейся конструкции стапеля, и устремляется на подмогу. Минута полёта - и на пылающие верфи сыпятся протонные бомбы, дождавшиеся своего часа.
  - Всё, парни, закругляемся! - Дитц облегчённо вздохнул. Дело сделано: на горизонте, по всей длине петляющего каньона в безоблачное небо поднимаются густые столбы дыма...
  ***
  Помянув хатта, Шарлен резко дёрнул рычагами, наводя оружие шагохода на появившегося противника. Выстрел сдвоенной бластерной пушки - и В-2 заваливается на пол коридора: болты прошили "тело" жестянки, превращая его в бесполезную груду металлолома.
  - Чего копаешься! Продвигайся вперёд! Пехота ждёт только нас! - наушники заревели голосом лейтенанта Доуфу.
  - Так точно, сэр! - привычно отрапортовал мужчина. - Зи, давай потихоньку вперёд.
  Закреплённый в специальном гнезде зелёный дроид-шарик пропищал:
  - Понял-понял!
  АТ-РТ начал двигаться вперёд по коридору; метрах в тридцати виднелся поворот, и не надо было быть гением, чтобы сказать, что там их уже ждут боевые дроиды КНС. Шарлен ухмыльнулся. Ему самому есть чем их удивить...
  Даже будучи родом с Метеллоса, Шарлен никогда не жаловался на судьбу. Хоть и с помощью родителей, но ему удалось одновременно закончить учёбу, и заработать денег, подрабатывая в одной из мелких фирм в должности грузчика. В принципе, его дальнейший жизненный путь был предопределён, однако череда случайных событий привела его в ряды сил безопасности одной из планетарных корпораций. Там то он и пристроился, став водителем боевого шагохода. Работа не пыльная, платят хорошо. Знай держи технику в порядке и козыряй начальству.
  Вот тут-то разгорелась война, ставшая закономерным итогом Сепаратисткого кризиса. Вместе со своим отрядом, который номинально числился в Силах Обороны Метеллоса, Сун попал в Великую Армию Республики. После распределения на Корусанте они остались там, в формирующейся "Мерн-Тринадцать" , а он сам вместе со своей малюткой попал в батальон шагоходов АТ-РТ при третьем полку второй бригады вспомогательных войск.
  Это была надёжная машина, спроектированная и выпущенная на Куате. Первые модели увидели свет ещё тридцать лет назад, но, как казалось мужчине, шагоход не устареет ещё столько же. Впрочем, его собственный был выпущен всего десять лет назад. Надёжная броня, мощное вооружение, устойчивость и скорость. Да, у него были недостатки, в том числе невозможность ведения огня на ходу, но с появлением этих дроидов - ZZ-2, которые, будучи установлены на машину, брали на себя частичное управление, позволяя во время боя пилоту сосредоточиться не на том, куда бы поставить ногу, а на стрельбе по противнику - воевать стало намного легче. Именно такую модернизацию и провели в их батальоне. А ещё техники решили проблему с боепитанием гранатомёта! Теперь за креслом пилота располагался специальный короб, с подающим рукавом, соединённый с самим гранатомётом. Это позволило увеличить боезапас с восьми до семидесяти гранат. Впрочем, последних уже осталось меньше половины...
  Вторая бригада высадилась в Тарсе часов пять назад. И пока клоны штурмовали город снаружи, обычные солдаты вели штурм изнутри, проникнув через захваченные башни на нижние уровни города. И тут как раз пригодились АТ-РТ. В обычной ситуации, когда пехота Республики сталкивается с дроидами КНС в замкнутых пространствах городской застройки и палубах кораблей, последние всё же имеют некоторое преимущество за счёт большого количества моделей этих самых дроидов. Конечно, Шарлен слышал о новых силовых доспехах для клонов, но в обычную пехоту такого не завезли, по вполне понятным причинам. Однако тут на сцену выходит АТ-РТ. Его конструкция позволяет ему действовать в этих самых коридорах; первоначально он и создавался для действия на кораблях. Ну, а на Майгито, где высота потолков была рассчитана на муунов, чей средний рост приближался к двум метрам, шагоход и вовсе чувствовал себя комфортно.
  - Сержант Орнит, ваши люди готовы? - Сун через внешний динамик вызвал на связь пехотное отделение, закреплённое за его машиной.
  - Во всеоружии, сэр. - отрапортовал тот.
  - Тогда приготовьтесь... Зи, давай потихоньку вперёд и налево.
  - Вперёд-вперёд! - шагоход пришёл в движение. Шарлен прильнул к остеклению, на котором высвечивались показания системы наведения бластерных пушек и гранатомёта. Слева от шагохода по стеночке продвигался передовой отряд из пары человек. Один из них тащил в руках голову В-1. Испытанный за часы боёв метод, пока что не дававший сбоев. АТ-РТ притормозил у поворота. Боец размахнулся и с разворота закинул голову куда-то вглубь коридора. ZZ-2, не мешкая, вывел шагоход на позицию, лихо развернувшись в коридоре.
  Как и в других случаях, дроиды, ждавшие их, отвлеклись на голову их собрата. Даже пара карликовых пауков и то нацелила свои бластерные пушки на внезапно рухнувший перед ними предмет. Эта заминка была небольшой - но её хватило для того, чтобы мужчина успел открыть огонь первым. Хотя его целью стали не DSD-1, а пара В-2, оснащённых ракетной установкой. Это были более страшные для него противники.
  Стволы бластерной пушки по очереди начали выбрасывать потоки огня в сторону дроидов. Тихо зажужжала система охлаждения. Секунда - и В-2 падают на пол. Один всё же успевает выпустить ракету - но она разрывается на потолке. Машину ощутимо тряхнуло.
  - Вот гады! - Шарлен азартно оскалился, и послал в толпу разрывную гранату, а затем продолжил вести огонь из пушки, уже по карликовым паукам, которые пытались попасть в смотровую щель - единственное место, куда они гарантированно могли поразить АТ-РТ. К счастью, оная транспаристиловая панель была маленькой и толстой.
  - Давай вперё-ёд! Помаленьку! - Сун чуть подался назад. Всё же перемещение на шагоходе было не столь плавным, как хотелось бы, и был риск впечататься головой в лобовую панель. Впрочем, Зи было явно плевать на неудобства пилота. Шагоход сделал буквально пару шагов, и замер, давая ему возможность вновь открыть огонь, чтобы через пять секунд сделать новый шаг. Сзади начали подтягиваться пехотинцы. Прикрываясь корпусом шагохода, они открыли прицельный огонь по дроидам.
  Против такого огневого вала жестянкам было не выстоять, и через минуту коридор был очищен. А шагоход замер напротив очередного поворота, оказавшегося развилкой. Из соседнего как раз отступали вражеские ополченцы. Мужчина, недолго думая, выстрелил в них гранатой. Взрыв разметал нескольких человек - или кого там ещё. Увидев, что их окружают, противник побросал оружие.
  Республиканские пехотинцы сноровисто произвели захват пленников, и те под конвоем направились в тыл. Шарлен пригляделся. Обычные работяги, хотевшие защитить свой дом. В чём-то ему было их жалко. Но никто не заставлял их брать в руки оружие и пытаться убить его.
  - Сержант Сун, - к перекрестку подошёл ещё один шагоход, под управлением самого лейтенанта Доуфу. - Рас Да ранен, Хорнену повредили "ногу" . А нам край нужно додавить противника у ангара там впереди. Тогда мы возьмём под контроль этот сектор и отрежем снабжение ещё трём. Как у тебя с боекомплектом?
  - Половина.
  - А я почти до железки расстрелял, - пожаловался лейтенант. - Шарлен, идёшь первым. Два поворота, и мы на месте. Второй взвод заходит с левого фланга - если карты верны, и они не заплутают в этом лабиринте...
  ***
  Оглядев выстроившихся в ангаре "Акаги" ракетных десантников, я едва заметно качнул головой.
  После проведённой операции от полнокровного полка осталось чуть меньше двух батальонов. По местным меркам - чудовищные потери. По довоенным нормативам клонов - тоже, хотя у десантников они были чуть выше, чем в пехоте, но всё равно не превышали десяти процентов. Хотя самих клонов это не особо возмущало. Да, будь здесь простые органики, можно было бы и огрести не хилых проблем, но клоны... Не в их философии, пусть она и покажется извращённой; другой у них нет. Да и мне терзаться желания нет, если честно. Историк, изучавший как две Мировые войны, так и бессчётные военные столкновения Азии, отличавшейся своим колоритом, просто не может не знать, что такие потери ещё терпимые. У нас не то что полки - целые дивизии стачивали за это же самое время с куда меньшим результатом.
  А результат, что называется, на лицо. Противник был готов ко всему - но не к стремительной атаке десантников. Те, маневрируя с помощью своих ранцев, атаковали противника где хотели и как хотели. Самое главное - они выводили из строя орудия ПВО. Ничего сложного - одна-две гранаты, и зенитка выведена из строя; местами пришлось устанавливать взрывчатку - на крупных или многоствольных установках. Н-да... А рядом с орудиями ПВО была охрана. Не так много, потому что сами площадки для зениток были скромных размеров - но и этого хватило, чтобы потрепать десантников. Затем в дело вступили передовые отряды, подкреплённые бронетехникой, а потом и основные силы десанта подтянулись, так что командирам КНС резко стало не до десантников. Чем те и воспользовались, всласть покуролесив на поле боя. Собирали их потом почти пять часов...
  Я обратился к стоящему рядом Ванко - достаточно громко, чтобы нас слышали клоны. Это им заместо пафосной речи от командующего. Не к месту это здесь, совсем не к месту. Если вначале моего "попадания" возникали порывы толкнуть "речугу" перед строем, то теперь это казалось лишь дешёвыми понтами. Тем более, в такой обстановке, да ещё и перед клонами. Опять же, не в их философии. Вот вспомогательные войска это любят.
  - Отлично, полковник. Ваши подчинённые справились с поставленной перед вами задачей. Можно даже сказать, что они её перевыполнили. Я уже распорядился о выделении вам из резерва бойцов, прошедших подготовку с ракетными ранцами, а также имеющихся у нас запасов этих самых ранцев.
  Ив пожал плечами. В его исполнении это выглядело внушительно. Хотя не сильно он меня и выше - но вот в плечах шире, и объёмнее. Отсюда и солидность.
  - Нам много не надо. Часть оснащения нам удалось собрать; использовать нельзя только те, что были уничтожены. А вот бойцов придётся гонять, чтобы не уступали "старикам" . Полигонная подготовка это одно...
  - А реальный боевой опыт - это совсем другое, - закончил я за офицера, - Вы командир, вам и карты в руки. Но если что-то понадобится - просто сообщите.
  - Сколько у нас есть времени? - Ванко перешёл к конкретике.
  - Недели три, если не месяц. - ответил я. - Раньше нам с первым этапом просто не управиться.
  Полковник хмыкнул.
  - Вы командующий, вам виднее.
  Я вернул ему улыбку.
  - Что ж. Отдыхайте пока. Мне пора идти.
  Кивнув головой, я направился к ожидающему меня шаттлу. За спиной послышались команды Ванко. Одно дело сделано, пора возвращаться в штаб... Хотя нет, нужно ещё заглянуть к Додонне, поблагодарить за бой и посмотреть на трофейные "Дредноуты" . Вроде бы их уже успели оснастить командами. Ну да, я мог себе позволить такие вот полёты между кораблями, не ограничиваясь голосвязью. Временем я располагал. Обстановка тоже располагала - хотя сильно не расслабишься...
  Прошли уже сутки с тех пор, как я рухнул на койку в каюте и уснул. Из них примерно часов восемь ушло на этот самый сон. Роскошь - но надо. А потом я вернулся в рубку управления, к штабу, который тоже успел немного отдохнуть.
  Мы приготовились к новой схватке... Но прилетела птичка обломинго. Нас никто не атаковал. Вообще. Пришлось сосредоточиться на наземной операции, попутно пытаясь прояснить обстановку.
  Дела шли не так плохо. Лучше всего, как не странно, в Тарсе. Да, у новичков под командованием Касс Тод. Хотя здесь свою роль сыграло то, что я немного подстраховался, и в нагрузку ей и Маку, кроме их легионов и бригады вспомогательных войск, выделил резервы - по полку клонов, плюс, некоторые спецчасти. Однако только Касс сумела этим воспользоваться, захватив уже сорок процентов города, включая центральный административный район. Парень же немного тормозил, и был только на третьем месте с тридцатью процентами Саркема. На втором месте был Блэм, отхапавший с Тринадцатым тридцать семь процентов Сахаба. Но тут и сопротивление больше, и сам городок внушительнее. Последней по показателям была Биллаба, с четвертью занятой застройки Арсама.
  Пришлось нажать себе на совесть и выделить дополнительные силы ещё и ей. Полк клонов при бронетехнике уже должен был приземлиться на захваченном плацдарме. Ох-хо-хо, а ведь это только первая фаза! А резервов уже кот наплакал! Один неполный легион клонов - без пары батальонов, которые уже обещаны Иву Ванко, да два полка вспомогательных войск.
  Пока мы занимались организационными вопросами, вроде налаживания связи между подразделениями, и координации их действий на местах для более гибкой тактической координации на поле боя, прояснились новости с "большой земли" .
  Самое главное и насущное для нас - мофф Михаэль Сол таки раздолбал верфи Гвори, угробив при этом почти двести пятьдесят истребителей и бомбардировщиков, но раздолбал капитально: производство не подлежало восстановлению. Заодно с верфями угробили почти сотню строящихся фрегатов "Щедрость" . Сепаратисты были в панике, и им стало не до нас. Ещё бы, крупнейшая - и единственная - верфь в регионе. Пока она функционировала, действия Восьмой Секторальной Армии и соседних с ней были затруднены. Теперь же командованию КНС придётся отправлять подкрепления почти что через полгалактики - с Пенгалена-Четыре или с Дака.
  А потом и Главный Штаб соизволил прислать общую сводку о положении в Галактике. Картина вырисовывалась нелицеприятная, но, немного успокаивающая. Почему успокаивающая? Просто после появления Трауна я грешил на какие-то глобальные изменения, которые пошлют "канон" и всё моё послезнание банте под хвост. И вроде бы кое-какие мелочи поменялись - что настораживало, но, слава Силе, ничего глобального пока не изменилось... Почти.
  Секура как и в каноне налажала на Фелуции. Ну нет у неё флотоводческого таланта, нет. На поверхности она ещё могёт выехать на одной харизме, тут не спорю. Хотя она и во второй раз там же налажала, на этот раз высадившись-таки на саму Фелуцию. Но опять же, это не показатель: там и Кеноби со Скайуокером лажали, и ещё кто-то. Семь раз подряд, если я всё правильно помню. Или девять? Нет, точно семь раз. Госсамцы, конечно, народ милый и добрый, но если их прижать - звереют не хуже родианцев.
  То же, что и в каноне, случилось на Салукемае. ВАР завязла, и пришлось вызывать кавалерию в лице Оппо Ранцизиса... и Винду. Да-да, того самого, что вроде как после Маластара - на котором мы прогнозируемо наваляли Сепам - должен был улететь на Родию, чтобы участвовать в штурме Рилота. Сообщение о пропаже Кита Фисто не добавляло оптимизма. В памяти крутилось что-то связанное с какими-то клонами, но точно утверждать не берусь. Хотя там же должен быть Сора Балк. А Квинлана Воса, завалившего этого матёрого секача, я сам уконтрапупил на Татуине из бластера... Видимо, поэтому корун туда и летит.
  Из-за этих происшествий штурм Рилота пока что откладывался на пару недель. Требовалось подтянуть дополнительные силы - а это лишнее время, отданное противнику. Но зная Уота Тамбора, можно с уверенностью сказать, что он скорее потратит это время на вывоз экспроприированных ценностей, чем на укрепление обороны Рилота. Плюс, флотом Сепаратистов там командует самоуверенный неймодианец - не помню только его имени.
  Где-то на юге резвился Гривус. После захвата Летриллии он попытался атаковать Мугаар, но в очередной раз это оказалось отвлекающим манёвром, и через три дня киборг оказался вместе со своим флотом у Эриаду. Но там соплеменники Таркина вроде как надавали Гривусу "по щам" , и тот вынужден был отступить.
  На Орд-Канфри восемьдесят тысяч бойцов Айлонской Нова-Гвардии, нанятые Республикой, противостояли сотням тысяч дроидов, пытающимся захватить планету. Пока что счёт был в пользу наёмников, но это и неудивительно: Айлонцы по подготовке и командному духу не уступают клонам, во всяком случае, пехоте, и уж точно превосходят мандалорцев. Нам бы побольше этих бойцов - но воюют они исключительно за деньги, а Сенат - те ещё жмоты. Хотя после Корусанта могли и раскошелиться. Не всё же Палпатину кошелёк опустошать.
  А вот следы Вентресс и её почти пятикилометрового флагмана затерялись. Разведка писала кипятком, но найти дредноут не могла. А тот мог появиться где угодно, и даже в одиночку атаковать почти любую цель. В пределах Внешнего Кольца - точно любую. Но тут, думаю, постарался Палпатин. Республике и так тяжело, и добавлять ей новых проблем - чревато большими неприятностями.
  На фоне этих событий штурм Майгито выглядел образцовой операцией - хотя командование что-то не спешило нас поздравлять. Краткий сеанс связи с Корусантом, и ещё более короткий разговор с Йодой и Шаак Ти. Судя по их виду, джедаям было совсем не до меня, а мысли их были далеко. Я не стал расспрашивать, потому что они могли и не ответить, или ответить что-то в духе "не твоё дело" ...
  Войдя в салон шаттла, я скомандовал пилоту отправляться.
  ***
  Отложив датапад, Шив откинулся на спинку кресла и надолго задумался. Две новости, доставленные Айсардом, были очень интересными.
  Хотя первая попахивала абсурдом. Ну кто мог предположить, что в пределах Республики вынырнет тот самый синекожий гуманоид - чисс Митт"рау"нуруодо, ответственный за уничтожение "Сверхдальнего перелёта" , причём по его, Дарта Сидиуса - приказу. Но ладно, это ещё можно вообразить. Но вот то, что откопает его именно Микоре Викт - который доподлинно всё знает...
  Палпатин ещё раз убедился, что мудрость приходит только с возрастом. "Два юных клоуна из заштатного театра! Общие знакомые у них! Хорошо хватило мозгов отвлечь всех от этого инцидента - хотя разведка таки докопалась!" Но звоночек был тревожный. Мало того, что джедаи с помощью Трауна могут связать Сидиуса с пропажей К"Баота, но и узнать о вторжении Чужаков Издалека... Точнее, Йюужань-Вонгов. Поэтому нужно перевести чисса под своё крыло. Через некоторое время, чтобы не вызывать подозрений. Но у Викта тот точно не останется.
  Вторая новость была куда как серьёзнее. Информатор разведки, обосновавшийся на Кореллии, сообщил, что буквально вчера прошло внеочередное совещание членов Администрации Диктата, на котором выступил сенатор от Кореллии Гарм Бел Иблис. Длилось это совещание почти семь часов - что уже было странно: на повестке стоял всего лишь один вопрос, а главы кореллианских корпораций ценили своё время. Ну и на закуску - решение совета было секретным. Впрочем, информатору удалось добыть записи с совещания. Обрывочные, но и по ним можно было составить общую картину.
  Итак, Гарм Бел Иблис, ярый противник участия Кореллии в войне, который лоббировал принятие изоляционистских законов, предложил Диктату начать не только спешную модернизацию флота, но и его наращивание путём как выпуска уже имеющихся моделей кораблей, так и разработки новых боевых кораблей, включая Звёздные Разрушители от километра и выше, для замены устаревших кораблей кореллианского флота.
  Но и это ещё было не всё! Иблис выступил посредником "между корпорациями и некоторыми системами" , которые хотели закупить новые кореллианские боевые корабли. Причём это не приведёт "к усилению Республики" . Именно так сенатор и выразился - что очень настораживало.
  Кореллия издревле соперничала с Корусантом, считая именно себя колыбелью человечества. Отсюда и многочисленные "холодные конфликты" . Сейчас это выражалось тем, что в начале войны Кореллианский флот перекрывал Сепаратистам прямой путь в Ядро, от чего самомнение кореллианцев было выше крыши. При этом они отказывались поставлять во флот Республики большое количество боевых кораблей, в частности, фрегатов CR-90, аргументируя это загруженностью верфей частными заказами, и занятостью модернизацией уже существующих республиканских CR-70 до параметров новых кораблей. Однако нападение на Корусант показало, что их "защита" не такая уж и надёжная, а постепенное наращивание ВАР начало умалять вклад Кореллии в общее дело, и Диктату волей-неволей пришлось "выходить на рынок" .
  Тем более, резкий подъём Сиенара - не без помощи этого вездесущего Викта - заставил многие крупные компании шевелиться, в том числе и "Ротану" с Куатом, и Ренделию с Кореллией. Новые образцы вооружений, гонка за госзаказы... Всё это, как ни странно, положительно сказалось на всех сферах деятельности. Всё же Республика уступала КНС, и чрезмерное подыгрывание ВАР не могло остаться незамеченным. А так ситуация была сложной, но вполне контролируемой.
  "Нужно дать распоряжения прощупать Иблиса. И добыть больше конкретики насчёт этих заказов. Кто, куда, сколько, и, главное, зачем? Неужели компания Органы и этой Мотмы решила действовать так рано?" .
  ***
  Уилохафф задумчиво ковырялся ложкой в подносе с едой. Сообщения с Эриаду были тревожными. Планета и так с самого начала войны была окружена враждебными республике мирами КНС, так ещё и генерал Гривус появился там со своим флотом. Пока Восемнадцатая Секторальная под командованием моффа Луннела держалась, однако Таркину сейчас хотелось быть там, а не здесь. Но долг выше желаний. И, может быть, успех Республики здесь, у Майгито, заставит Сепаратистов ослабить натиск на его родной мир.
  - Как насчёт вас, гранд-капитан?
  В столовой было довольно людно; горячка первых дней прошла, и все втянулись в привычный ритм работы, который давал время на отдых. За соседним столом группа молодых офицеров что-то весело обсуждала. За их столом тоже протекала беседа, но мужчина несколько выпал из неё.
  - Простите? - он обратился к задавшему вопрос капитану Ло.
  - Мы обсуждаем вопрос, почему Генерал вновь не использует ту штуку.. ну, вы поняли.
  - Без понятия, господа, хотя условия подходящие, учитывая наличие у врага бойцов-органиков. Да и упадок морального духа у гражданских приблизил бы нашу победу. Возможно, для подготовки нужно время...
  Из-за спины Таркина раздался мягкий голос, в котором проскальзывала эдакая покровительственная интонация:
  - Вряд ли такое средство будет применено.
  Повернув голову, мужчина увидел устраивающегося за соседним столом синекожего гуманоида. "Чисс" , как выразился Викт.
  - А вы знаете планы командования, капитан Траун? - хмыкнул кто-то.
  - Не думаю, что это является таким уж секретом; простые логические выводы помогут вам найти ответ на этот вопрос.
  - Что ж... Может быть, вы просветите нас на этот счёт? - язвительно поинтересовался Уилхоф.
  - Генерал понимает простую вещь. Страх - очень тонкое понятие; он не может быть грубым оружием, только высокоточным инструментом. Страх должен быть дозирован, иначе эффективность его упадёт, или же приведёт к обратному результату. Кроме того, насколько я знаю, существуют множество рас и культур, для которых запугивание и страх - ничто. Он лишь раззадорит их. Но даже тех, кого можно запугать, подвергать страху рискованно. Даже банта, будучи в отчаянье, может броситься на ранкора. Страх может придать вашим противникам сил, помочь им сделать то, на что они в обычном состоянии были бы неспособны. Что же насчёт примера - далеко уходить не стоит. Разве атака КНС на Корусант поставила Республику на колени? По моему, как раз наоборот.
  - Вы так считаете?
  - Да. Хотя взгляды некоторых республиканских военных теоретиков придерживаются именно "доктрины страха" , если можно так выразиться. Что порой приводит к довольно забавным казусам, особенно с боевой техникой. Хорошо, что генерал Викт обладает разумным взглядом на вещи.
  - А разве она не должна устрашать противника?
  - Она должна противника уничтожать. В этом и состоит её функция. Но она может быть и красивой - если это не идёт на вред конструкции и характеристикам. - синекожий гуманоид пожал плечами, и начал трапезу, показывая, что разговор окончен.
  ***
  Ещё один день позади. Ну как день - эскадра жила по времени Корусанта, поэтому на часах был вечер; местное время не совпадало, и на Майгито было раннее утро. Это было даже удобно: к началу нового дня на планете мы успевали проработать планы на этот день, а потом - потом от нас всё равно ничего не зависело. Использовать Боевую Медитацию было неудобно, потому что мы находились далековато от места событий. Но опять же, так мы могли следить за всей планетой сразу; если же перелететь в какой-то один город - другие просто не будут ощущаться. На такой риск пока что идти нельзя. Вот при штурме столицы придётся спуститься "на землю" .
  - ... Так что, нам нужны ещё материалы для ремонта мостов. И мы, и враг стараемся не использовать тяжёлое вооружение, но сами понимаете: там танк взорвался, там истребитель рухнул... Хорошо ещё, пролёты крепкие, - голограмма Кас развела руками.
  - Грузовые шаттлы прибудут через пару часиков. Сумераги, отправьте запрос на Орд-Мантелл: нам нужны дополнительные стройматериалы.
  - Но мы израсходовали только девять процентов наших запасов, - сообщила лайн-капитан.
  - Вот именно. Уже девять процентов, за каких-то двое суток боёв. - Эстерхази потёрла лоб. - Это превышает наши расчёты.
  - Хорошо, коммандер. Предлагаю послать один из "Одобряющих" - так будет быстрее. - наш главный тактик только что руками не развела.
  - У тебя всё? - я повернулся к Тод.
  - Да, мастер.
  - Тогда удачи... Блэм, что у тебя? - маршал-коммандер был последним на сегодня. Биллаба и Мак уже отчитались перед нами, а потому отключились от сеанса связи.
  - Терпимо, сэр. - ответил клон. - Хотя об одном жалею: нельзя загнать в город А6. Негде ему тут развернуться, а летать он не умеет. Средние репульсорные машины конечно хороши, но всё равно не то. Особенно если появляются ракетные или артиллерийские "Октуптарра-Магна" .
  Я понимающе ухмыльнутся. "Джаггернауты" на то и носят своё название. А6 так вообще практически не пробиваем.
  - Так в чём проблема? Обрисуй свои хотелки, и отправляй мне. До щитов же вы додумались.
  Вот здесь был мой большой косяк. Я точно помню серии мультсериала, в которых клоны, да и не только клоны, использовали щиты. Но вот почему-то в голову втемяшились только энергетические, а они, зараза, дороговатые. Даже сепаратисткие поделки для ВХ стоят полторы тысячи кредитов, а уж более качественные модели - от двух и более тысяч. Так что пропустил я этот момент. А вот клоны призадумались - и наклепали всяческих эрзацев наподобие римских скутумов и других щитов всех возможных форм и размеров.
  - Да всё просто, - буркнул клон. - А6 должен летать.
  - А ты поконкретней, поконкретней...
  Закончив шутливый спор, мы перешли к делу. Впрочем, доклад клона был кратким и содержательным. Решив насущные вопросы - те же стройматериалы и боепитание, мы закруглились.
  - Мы будем у себя, - я с хрустом расправил плечи.
  - Да, сэр. только вот здесь и здесь требуется ваша виза, - Ли Норьега протянула датапад.
  - Это что?
  - Приказ на перепрограммирование трофейных дроидов В-1. Мы, то есть штаб, планируем использовать их на второстепенных участках сражения; всё же на Джабииме они себя неплохо показали. Кроме того, они будут привлечены для охраны пленных и патрулирования захваченных районов.
  - Дельная мысль. И много их у нас?
  - Около семидесяти тысяч...
  Закончив совещание, я предложил падавану немного попрактиковаться во владении мечом. Что-то последнее время расслабились, недолго форму потерять.
  Так то бы и первую мою ученицу стоило позвать на тренировку, но Асока уже дрыхла без задних ног. Ночью Сепаратисты попытались перебросить подмогу в штурмуемые нами города из других поселений посредством транспортников и аэроспидеров. Пришлось поднимать авиацию и перехватывать подкрепления. Некоторая часть дроидов всё же прорвалась, но большая усеяла своими обломками ледяные равнины. Вся эта свистопляска длилась пять часов, и потребовала нешуточного напряжения. Всё же летать в темноте не каждый пилот может, даже несмотря на приборы. Тогрута могла собой гордиться - двадцать пять сбитых транспортников: больше чем у кого-либо.
  Спустившись на турболифте, мы проследовали в тренировочный зал, располагавшийся неподалёку от наших кают. Зайдя, мы скинули куртки, оставшись в безрукавках, и встали друг против друга. Бет посмотрела на стойку с закреплёнными там тренировочными клинками.
  - Не-не, давай стандартный комплекс, без выкрутасов.
  - Хорошо, мастер, - падаван активировала свой меч и тут же атаковала меня...
  Минут через пять мы устроили передышку, опустившись прямо на пол.
  - Учитель, ... можно спросить?
  - Конечно. - почему бы и не поговорить?
  - Я внимательно наблюдала... В общем, рыцари Тод и Лотор... Они странно смотрят друг на друга. Даже на голограмме это видно - если внимательно смотреть.
  - Ничего удивительного. Они любят друг друга, а сейчас они разделены... - брякнул я, и только потом понял, что я сказал и кому. Реакция девочки была предсказуемой.
  - Любят?! Но это ведь не правильно!
  "Ну здрасте, приехали. У меня уже был такой разговор - с Асокой. Теперь что, и с Таллисибет нужно повторить? Да ё моё!"
  - Почему?
  - Но... Но... но...
  "Кажется, разрыв шаблона Бет переносит тяжело. С Асокой было легче: тогрута и так бунтаркой была, а вот Эстерхази - прилежная девочка, но некоторые сомнения её всё же гложат. Эх, грехи мои тяжкие" .
  - Какова первая строчка Кодекса?
  - Нет эмоций - есть покой. - Бет сразу ухватилась за спасительную фразу.
  - В чём смысл этой фразы? Говорится ли, что джедай не должен испытывать эмоций? Или что он должен держать их под контролем?
  Таллисибет чуть призадумалась.
  - Страх открывает доступ к темной стороне Силы. Страх рождает гнев. Гнев рождает ненависть. Ненависть - залог страданий. Все это - путь темной стороны Силы. Путь, который всегда ведет лишь к разрушению. Такова темная сторона, которой всегда нужно опасаться, поскольку она может запутать Джедая, ввести в заблуждение, и в итоге - уничтожить. Джедай никогда не действует по велению страха, гнева, ненависти, или агрессии. Джедай должен действовать лишь в полном спокойствии, в гармонии с Великой Силой. - она явно кого-то цитировала.
  - Хорошо. Теперь зайдём с другой стороны. Ты будешь опечалена, если я умру?
  - Да. - ответ без промедления, уже хорошо.
  - Таким образом, ты подтверждаешь свою привязанность ко мне? - я весело ей подмигнул.
  - Да, - пробурчала девочка, немного покраснев.
  - Но джедаям нельзя привязываться к чему-либо. - развёл я руками.
  - Но как тогда?.. Вы же мой учитель! А с Асокой у вас вообще Узы Силы, которые связывают... Ой. Но это тоже привязанность, даже большая, чем у меня. Но нам говорили, что Узы Силы - это редкий и хороший дар, возникающий только между истинными Учителем и Учеником. - растерянность девочки буквально ощущалась, но вместе с тем она успевала делать логические выводы. Не зря говорилось, что у неё голова соображает как бы не лучше многих мастеров; а по моему мнению - и некоторых магистров. - Учитель... Я запуталась.
  Придётся провести разъяснительную работу... Хотя по правде, это даже хорошо, что она сама начала разговор: не нужно придумывать повода.
  - Я тебя понимаю, и попытаюсь объяснить. Запомни. Джедай может испытывать эмоции - это отличает нас от дроидов. Главное - держать их под контролем. Но до крайностей доходить не стоит. Некоторые из джедаев могут спокойно смотреть, как убивают их друзей. Они даже могут отправить своих друзей на смерть. Такого я не приму никогда. Что же до привязанностей... некоторые джедаи скажут, что без любви джедай не может быть в гармонии с Силой. Как думаешь, что испытывает мастер, чей ученик достиг мастерства? Гордость. Что ощущают джедаи из АгроКорпуса, ухаживая за растениями, выводя новые сорта? Восхищение. Удовлетворение. Так или иначе, мы проявляем чувства, и в конце концов обретаем привязанность. Да, она может привести к падению, если не контролировать свои чувства. Но мы рискуем - кто-то больше, кто-то меньше. А некоторые не готовы рисковать в принципе. И лишь малая часть готова поставить на кон всё.
  - Как рыцари Тод и Лотор?
  - Да. Они же могут тебе рассказать о своём друге, Тэ Диате. Он был... да, одним из последних потомственных кореллианских джедаев. Вам же рассказывали об анклавах Ордена, существовавших на других планетах?..
  - Да. На Корелии, Телосе-Четыре, Датнутине, Оссусе, Тарисе...
  - Вижу, предмет ты знаешь. Так вот, анклавы хоть и подчинялись центральному Храму, но имели свои Советы и свои порядки. Кореллианцы придерживались старых традиций: создавали семьи, заводили детей, а потом обучали их Путям Силы. Учителем Тэ был его родной дядя. Но они оба погибли, так что даже не знаю, кто продолжит эти традиции.
  - Но почему... Орден стал таким, какой он есть сейчас?
  - Много причин. После Руусана джедаи посчитали, что ситхи уничтожены - и что нужен более жёсткий контроль - один учитель, один ученик - дабы ситхи не образовались вновь. После самой битвы почти все те, кто сражался на поле боя - стражи, консулы и гвардейцы Ордена погибли, и остались библиотекари, целители, агрономы. Орден утратил свои политические позиции в Республике - и как мне кажется, даже не хотел их сохранять.
  - Но теперь же война. И ситхи вернулись. Магистр Кеноби убил одного на Набу десять лет назад! Почему мы не начали меняться?
  - Никто не хочет меняться. Все привыкли к стабильности - но она означает застой.
  - Поэтому вы учите Асоку и меня не так, как учат других падаванов?
  - Да.
  - Учитель... А кто... Точнее, как вы сами дошли до этого? Вам же никто этого не объяснял.
  - Мне понадобилось умереть. - я попытался улыбнуться, но получилось как-то натянуто.
  - Мастер, это совсем не смешно. - Бет посмотрела на меня с укором.
  - Ну да, прости. Я почти умер. А это, знаешь ли, хорошо прочищает мозги. Можно сказать, что на песок Арены упал один человек, а встал совсем другой...
  "Совершенно другой, если честно. Сплав джедая... и ещё кое-кого. Но этого вам знать необязательно" .
  Несколько минут мы провели в молчании.
  - Я пожалуй пойду. Мне нужно подумать, - девочка встала и пошла к выходу.
  ***
  - Учитель, вы проснулись? - голос за дверью принадлежал Калебу. - Пора завтракать.
  - Уже иду. - Депа поправила капюшон плаща - последний остался - и вышла из комнаты, которую вместе с другими клоны батальона реквизировали для отдыха. Жители были эвакуированы из зоны боёв в тыл республиканских войск. Когда они продвинутся дальше, рабочие и техники вернутся обратно. Естественно, они будут недовольны - но это меньшее из того, что её сейчас волновало.
  Падаван, ждавший у порога, поспешил присоединится к ней. Выйдя в коридор, они направилась к ангару, где был назначен сбор соединения после ночёвки. Да... отдых требовался даже джедаям, не говоря уже о клонах. Ночью передовую линию держали отряды вспомогательных войск, а вот атаковать позиции КНС будут уже элитные отряды - отдохнувшие... и позавтракавшие. Войдя в ангар, Биллаба поёжилась: утро выдалось морозным и свежим. Всё было бы идеально, если бы картину не портил запах дыма; город кое-где ещё горел. Оглядевшись, она начала искать взглядом Грэя и других клонов-командиров, что было довольно затруднительно: по всему ангару около портативных разогревателей собрались кружки из клонов, сидящие кто на полу, а кто на импровизированных скамейках-стульях-ящиках и уплетающие еду за обе щёки. Наконец, она обнаружила искомых разумных, расположившихся как раз неподалёку от них.
  - Доброе утро, генерал, - поприветствовал её майор Грэй. - Стайлс, обеспечь командиров продовольствием.
  Клон передал им дымящиеся металлические тарелки с чем-то аппетитным. Женщина пристроилась на свободном ящике, тогда как Дьюм уселся прямо на пол.
  - Что-то стряслось, генерал? Выглядите не выспавшейся, - поинтересовался капитан.
  - Вчера я снова чуть не завела вас в ловушку. Вот и думала всю ночь над этим. - пояснила женщина.
  - Генерал. Не вините себя. - майор Грэй попытался её успокоить.
  - И всё же, ответственность лежит на мне.
  - Это война. Нам случалось проходить и не через такое. - ответил лейтенант Ремо.
  - Да. Нам повезло, что почти полбатальона - опытные вояки. - майор дохлебал остатки... ну пусть будет супа, и распаковал хлебцы, - Конечно, остальные бойцы даже на середнячков не тянут. Сплошная "зелень" , как выражаются в Тринадцатом. У некоторых ещё имен нет. Если честно, этим сосункам здесь не место: гонять и гонять их на полигоне, а потом - во вторую линию... Но выбирать не приходиться... Капрал, где наш десерт?
  Сидящий рядом с ней Большерот жестом заправского фокусника извлёк из стоящего рядом рюкзака крупный, спелый плод. Резкое движение руки с виброножом - и тот распался на дольки.
  - Угощайтесь, генерал, - следующий кусок клон протянул Калебу, остальные - разделил между сидящими клонами, - На, мелкий, заточи дыньку.
  - Я не мелкий. - возмутился Дьюм, однако фрукт принял и начал с удовольствием поедать.
  Сама же женщина с удивлением уставилась на врученное ей угощение.
  - Мейлуран? Не знала, что они растут на Майгито.
  - А они тут и не растут. Большерот каким-то непостижимым образом добывает эти фрукты везде, где бы мы ни были, - сообщил Грэй.
  - Что тут сказать. Это дар, - Большерот самодовольно погладил бороду.
  Тут к их группе подбежал клон-рядовой, судя по всему - не из их батальона.
  - Генерал, сэр... То есть мэм... KS-21ST-1157 прибыл с сообщением. Разрешите обратится к майору Грэю?
  - Разрешаю, - женщина отправила последний кусочек сочного мейлурана в рот.
  - Майор Грэй, коммандер Литц сообщает, что легион "на низком старте" . Начало атаки - через пятнадцать минут.
  I. Часть Пятая. Глава 50.
  Герои бывают в злом, как и в добром.
  (Ларошфуко).
  ***
  Где-то там, за стенами Тайпок-Сити, бушевала очередная буря. Это было нормальное состояние погоды на этом водном мире; солнце никогда весело не светило в голубых небесах - практически всегда шёл дождь, сильнее или слабее, вот и всё разнообразие. Но это было где-то там, за стенами. Внутри же города было тепло и светло. По мнению Шаак Ти, слишком светло, в особенности из-за преобладания белого цвета во всём. Белыми были стены, полы, потолки, двери... Возможно, для каминоанцев, чьё зрение различало больше оттенков, это не было странным, но тогрута порой немного тосковала по другим краскам...
  Она находилась на Камино уже почти две недели с тех пор, как Сепаратисты вновь попытались атаковать планету. Собственно, она и до этого момента была здесь, на самой важной сейчас для Республики - наравне с Корусантом - планете. Её задачей была охрана производства клонов, и наблюдение за подготовкой новых бойцов. Хотя наблюдение - это громко сказано. Она безвылазно находилась в Тайпок-Сити, а ведь в столице Камино находилось всего двенадцать процентов производственных мощностей каминоанцев-клоноделов; на самой Камино - всего шестьдесят процентов. Остальные инкубаторы находились на других планетах системы. А так как она не могла разорваться на части, это задание было настоящим издевательством.
  И это ещё не всё! На ней, как на члене Совета Джедаев, лежали огромные обязанности, ведь именно джедаи, как защитники Республики, возглавляли Великую Армию Республики, и командовали десятками миллионов клонов и сотнями миллионов других бойцов, что сражались практически на всей площади известной Галактики: тысячи и тысячи планет были охвачены огнём войны. Вот и сейчас она, заняв конференц-зал, любезно предоставленный каминоанцами, присутствовала на расширенном заседании Совета, на котором присутствовали и офицеры из Главного Штаба. Перед ней расположились уменьшенные голограммы разумных, расположившиеся полукругом по периметру стола; в центре находилась карта Галактики, которая по командам одного из офицеров меняла масштаб, показывая общую обстановку на том или ином участке. И надо сказать, маркеров с эмблемой КНС становилось всё больше, а республиканские - или исчезали, или отступали.
  Как, например, на Фелуции. Это важное наступление было сорвано в самом начале - мастер-джедай Айла Секура потерпела неудачу. Хорошо хоть, что дело не дошло до наземной операции - иначе клоны были бы попросту отрезаны вражескими кораблями от подкреплений и снабжения. Второго Джабиима Республика не перенесла бы. А ведь и так получился форменный разгром: молодого Скайуокера пришлось отправлять на выручку тви"лечке. В итоге же спасать пришлось уже обоих: спасательный корвет по воле пошедшего в разлад гипердвигателя занесло на сотни световых от планеты. Он рухнул на поверхность Арды, одной из отдалённых планет. К счастью, им почти сразу удалось выйти на связь, и адмирал Юларен отправился спасать "спасателей и спасённых" .
  Однако теперь участие Скайуокера в операции по захвату Рилота было невозможно, так как она начнётся буквально завтра... Точнее, уже сегодня, по времени Корусанта. Поэтому Луминара, Ки-Ади и Оби-Ван начнут без него. Вместо отсутствующих отрядов Совет послал на Родию нескольких джедаев, в том числе А"Шарад Хетта и К"Крукха, с небольшими резервными отрядами. А вот Скайуокер вместе с Секурой отправятся в ближайшую от них горячую точку на карте.
  Салукемай.
  Эта планета вызывала всё больше опасений. Да, магистры Винду и Ранцизис вместе с другими джедаями прибыли на планету, и включились в штурм единственного сопротивляющегося города. Но... обычные атаки не принесли должного результата. Щит, защищающий город, был непробиваем, мощные турболазеры не давали подойти Республиканским кораблям на линию выстрела, а более мелкие орудия уничтожали технику клонов, едва та приближалась к стенам кальдеры, превращённым скакоанскими технологами в неприступную крепость.
  И всё же джедаям ценой невероятных усилий удалось прорваться в крепость в одном месте, и даже закрепиться там. Но тут Мейс и другие столкнулись с новой проблемой. Как оказалось, обороной Внутреннего города командовал Сора Балк. Сиан Джейсел сошлась с ним в коротком поединке, но вынуждена была отступить перед превосходящей мощью викуэя. А ещё...
  Ещё против джедаев кинули большой отряд клонированных воинов-моргукаев, вооружённых световыми пиками и силовыми шестами. Они играючи расправлялись с обычными клонами, и даже теснили джедаев, несмотря на потери. И ужасало в этой ситуации не их боевые навыки и ярость, а то, что у Конфедерации появилась технология клонирования. А ведь Республика после начала войны ужесточила контроль над подобного рода технологиями! Благо, что производство этих клонов было ещё на стадии тестирования, и всё оборудование - и записи - были сосредоточены именно на Салукемае, в столице, которую сейчас Республиканцы и штурмовали.
  И до сих пор была неизвестна судьба Кита Фисто и Надарра Вебба. Томились ли они в плену Сепаратистов, или были убиты в бою - можно было только гадать.
  Вообще, хороших новостей было мало. Ряд малозначительных побед на периферии утопал в вале сообщений о победах КНС на многих мирах. Где-то после упорных и долгих боёв, где-то клонов смели одним мощным ударом. Чаша весов войны вновь качнулась в сторону противника Республики. Подтверждал это и доклад одного из офицеров, который как раз сейчас держал речь перед Советом.
  - ... Уничтожение верфей Гвори хоть и ударило по Сепаратистам, однако эта победа проходит по статье "долгосрочной перспективы". Флот КНС начнёт ощущать недостаток кораблей лишь через две-три недели. - обер-генерал Уббал Замба устало потёр виски. - Можно сказать, что эти сутки закончились для нас крайне неудачно. На Атракене мы практически полностью утратили инициативу. Большая часть подразделений потеряла до пятидесяти процентов своего состава, а те, кто уцелел - рассеяны и разобщены. Единственное на данный момент боеспособное подразделение на планете - Сорок Четвёртая смешанная дивизия "Ренегаты" под командованием генерал-майора Ника Росту. В копилку добавились и обновленные данные по погибшим гражданским - теперь их четыреста сорок три тысячи. К командованию Секторальной Армией обратился Кайсил Вервуд из Движения помощи беженцам, с предложением эвакуировать гражданских из зоны конфликта.
  - Не остаться может гражданских к концу битвы этой, - Йода на несколько секунд зажмурился, - Хорошим решением стать эвакуация может.
  - Нужно рассмотреть этот вопрос, - магистр Кеноби согласно кивнул, - Думаю, стоит привлечь к этому сенатора Амидалу; как-никак, она одна из лидеров этой организации.
  - Продолжайте, генерал, - Сэйси Тин кивнул Замбе.
  - Так, что тут у нас. - мужчина заглянул в датапад, - Ага, плохие новости... Вот. На Баламаке мы хоть и победили, отразив нападение Сепаратистов, но понесли большие потери. Около пятнадцати тысяч клонов убито, ещё десять - ранено. Старший генерал-джедай Нанда-Рии Жануу тоже ранена, и нуждается в эвакуации и последующем длительном лечении... Дальше. Антар-Четыре. Судя по всему, планету нам удержать не удастся, даже не смотря на поддержку Антарианских Рейнджеров. Их слишком мало, а дроидов - чересчур много: силы вторжения насчитывают двенадцать миллионов жестянок, против наших неполных семидесяти пяти тысяч бойцов ВАР и двухсот тысяч Рейнджеров... На Андо обстановка продолжает накаляться. Правительство планеты оказывает полную поддержку силам КНС, как материальную, так и военную: сотни отрядов национальной гвардии сражаются против наших солдат и андоанских повстанцев, помогающих нам в борьбе. Однако, надежды на победу практически нет. Генерал-джедай Аван Пост погиб ещё вчера, и Северный фронт рухнул... А на закуску - тяжёлая победа на Бассадро. Старший генерал Эмпатояйос вместе со своим Двести Восемьдесят Шестым Звёздным Корпусом при поддержке двух дивизий Айлонской Нова-Гвардии полностью уничтожил отряды дроидов, вторгшиеся на планету, а адмирал Ловланд на орбите истребил флот Сепаратистов на его счету более сорока кораблей противника. Однако потери клонов велики. Командование айлонцев прислало довольно едкий отчёт, в пух и прах разнося наши тактические решения, принятые джедаем. Подобные доклады поступили и от других отрядов Нова-Гвардии...
  - Не было ли ошибкой привлекать этих наёмников? - поинтересовалась Шаак Ти.
  - Они никогда не сражались против Республики, - Эван Пиелл хмыкнул, - Хотя они и требуют за свои услуги баснословные суммы, но полностью их стоят.
  - Без отрядов этих тяжело пришлось бы нам сейчас, - подытожил Йода.
  - У вас есть предположения, почему Сепаратисты активизировали свои действия именно сейчас? - Ади Галлия задумчиво уставилась куда-то в потолок. - Мне казалось, что с началом этой операции... "Щит и меч" , мы одержали ряд побед, и не было никаких намёков на то, что враг начнёт такую яростную контр-атаку.
  Офицеры Главного Штаба переглянулись, после чего слово взяла Делара Ханника - единственная женщина среди всех трёх дюжин разумных, входящих в высший эшелон Штаба. Впрочем, кому, как не ей, войти в этот консультативный орган, состоящий из наиболее опытных и заслуженных офицеров Республики? Опыта у неё на нескольких человек хватит - а ведь она считалась старой уже тогда, когда сама Шаак Ти была ещё юнлингом! За долгую службу в Корпусе Юстиции Делара имела на своём счету множество побед, в том числе - против крупных флотов пиратов. Участвовала она и в сражении в проливах Маластара.
  - Мы не можем утверждать наверняка - но множество косвенных источников подтверждают нашу теорию о том, что Сепаратисты начали своё наступление после того, как системная армия "Мерн-тринадцать" выдвинулась на Майгито, - женщина говорила тихо, также как и привыкла изъясняться на мостике своего корабля, однако никто не перебивал её не единым звуком.
  - А причём здесь отряд Викта? - изумился Кеноби.
  Высший адмирал Ханника рассмеялась.
  - Отряд... хорошая шутка, высший генерал Кеноби. Четверть миллиона пехоты, ещё столько же органиков на кораблях, коих почти три сотни. И всё это дополнено новейшими образцами вооружений, которые Генерал добывает одному ему известными путями. По сути, это одна шестая от нормального штата Секторальной Армии, а по ударной силе приближается к четверти. Мощный кулак, способный проломить любую броню. И это не считая репутации, окутывающей это подразделение, и его командующего в частности.
  - Уважаемая Делара права. - довольно молодой полковник из разведки подхватил нить разговора, - Не побоюсь этого слова, но Сепаратисты боятся Генерала Микоре Викта. Порой ему приписывают даже то, чего он не мог совершить в принципе - но разумные верят слухам. А потому, пока "Мерн-тринадцать" находилась на Корусанте, ведя подготовку - неизвестно к чему, кстати, но в тоже время находясь в боевой готовности - многие командиры КНС, наместники на планетах и прочие лица, обличённые властью, с опаской следили за новостями, не решаясь выступить против нас. А вдруг мы пошлём к ним Викта? Но вот, Генерал атаковал Майгито - и все понимают, что увяз он там надолго.
  - Всё это довольно занимательно, но что вы предлагаете делать? - поинтересовался Сэйси Тин.
  - У нас есть несколько вариантов дальнейших действий, и несколько рекомендаций для "Мерн-тринадцать" . Главная из них - как можно скорее захватить Майгито.
  - Мы, кажется, уже обсуждали этот вопрос перед началом операции, и мы высказались против радикальных действий, которые могут привести как к разрушению инфраструктуры, так и к многочисленным гражданским жертвам. - тон Луминары Ундули был непререкаем.
  - Давайте посмотрим правде в глаза. Это было очень давно, и не учитывало текущую обстановку, - один из офицеров развёл руками. - Мы прекрасно понимаем, что указанный генералом срок - полгода - очень оптимистичен. По расчётам наших аналитиков, срок захвата Майгито составляет от года до полутора лет при заявленных условиях. Однако... генералу нужно захватить Майгито не позднее чем через месяц. Иначе совокупные потери превысят урон даже от плана Викта, по которому города подверглись бы орбитальной бомбардировке. Кроме того, есть риск, что мууны могут уничтожить производства, дабы они не достались врагу. По докладам разведки, командующий обороной Жемчужины очень эксцентричная личность, и он может отдать такой приказ. Поэтому нам придётся идти на риск. Если мы захватим столицу, то у нас будет шанс взять под контроль всю планету, а так же производство кристаллов. Блокада планеты ещё не сказалась на производстве противником бластеров и турболазеров, но вскоре им придётся искать заменители. Они их найдут - но худшего качества. В свою очередь захват производства позволит нам не только восполнить дефицит кристаллов, но и начать выпуск более мощных орудий.
  - Боюсь, Викт пошлёт вас с вашими планами... очень далеко, - перебил его магистр Пиелл, скептически уставившись на офицеров. - И сможет по праву сказать "я же говорил" .
  - Мы... понимаем это, однако если вы утвердите эти планы, они станут не рекомендацией, а приказом. А приказы Генерал всегда выполняет. - высказался ещё один офицер, судя по акценту - альдераанец.
  - Канцлер в курсе? - осведомился Ки-Ади Мунди.
  - Да, он одобрил наши планы. Сейчас Республике нужны громкие победы. Если сдвинуть сроки захвата Майгито, и если он будет захвачен одновременно или же чуть позднее освобождения Рилота - это может стать не только серьёзным информационным ударом, но и заявкой на преимущество Республики в этой войне.
  Цереанин оглядел присутствующих магистров.
  - Думаю, у нас не будет возражений.
  - Кто сообщит генералу "приятные известия" ? - с ехидцей поинтересовался ланник.
  В этот момент все дружно посмотрели на тогруту. Шаак Ти тяжело вздохнула.
  - Перешлите мне копии приказов. Я немедленно свяжусь с ним.
  - Хорошо. Мы же пока обсудим подготовку к удару по Рилоту. - сообщил Кеноби.
  - Минутку, - полковник-разведчик поднял руку. - По нашим данным, Сепаратисты в ближайшее время не планируют атаковать Камино. Как минимум - в течении ближайшего полугода точно. Поэтому будет целесообразно перевести высшего генерала Шаак Ти на другой участок фронта.
  - Это достоверная информация? - поинтересовался Аген Колар.
  - Более чем, а её источники - надёжнее некуда. Мы не можем их раскрыть, но уверяю вас - они ещё никогда не ошибались.
  - Помощь ваша не лишней будет, - Йода чуть заметно ей кивнул.
  - Я вылетаю на Корусант сегодня же.
  Отключив проектор, женщина некоторое время неподвижно сидела в кресле, а потом послала запрос на установление связи с Виктом. Примерно через двадцать минут - как раз успели прийти нужные файлы - перед ней появилась голограмма Микоре. Тот выглядел немного сонным. "Кажется, по общегалактическому сейчас полночь" .
  - Магистр Ти. Эм... Такое женщинам не говорят, но вы неважно выглядите.
  Тогрута нехотя улыбнулась.
  - И я рада видеть вас, мастер Викт.
  - Чем обязан столь позднему... звонку? Мой адъютант не уточнил детали. Какие-то срочные новости?
  - Можно и так сказать. Я пересылаю вам приказы командования. Ознакомьтесь с ними...
  ***
  Выйдя из душа, я завернулся в полотенце и пройдя пару шагов, опустился в кресло перед рабочим столом, на котором стоял активированный датапад. На экране отображались вкладки открытых документов, директив и приказов, которые несколько часов назад мне переслала магистр Шаак Ти. Потребовалось время, чтобы немного прийти в себя, отогнать сон, и настроиться на рабочий лад.
  Что же в этих приказах было? Ничего хорошего. Высшее командование ВАР поступило в лучших традициях Советской Армии, кинув лозунг типа "Даёшь Варшаву" , "Даёшь Берлин!" . Только в нашем случае это "Даёшь Майгито" , но не суть. Плюс, всякая "мелочёвка" на вроде усиления патрулирования близлежащих территорий - в секторе были замечены мародёры и прочие тёмные личности, и организации охраны грузовых караванов "трофейщиков" , которые вскоре начнут сбор обломков вражеских кораблей, но всё это вполне ожидаемо и выполнимо. А вот первое... Хатт, они хотят, чтобы я взял Майгито через месяц!
  Первым моим порывом было послать их всех далеко-далеко... Но при дамах не выражаются. Кроме того, Шаак Ти довольно деликатно объяснила почему и как было принято это решение. Фактически, посвятив меня в дела вышестоящего командования, чего другие явно бы не сделали; впрочем, мне это было и не по рангу. По итогу вырисовавшейся картины я нехотя согласился с решением Совета Джедаев и главного Штаба. Мы не можем позволить себе возится с Майгито...
  Естественно, что официальные источники и отчёты чуть приукрашивали картину. На самом же деле Республика потихоньку проигрывала. Магистр Ти подробно объяснила, что думает на этот счёт, и что думают аналитики; у меня же появились и свои предположения, которые подкреплены фактами. Итак, Палпатин, он же Сидиус, следит за балансом сил в этом противостоянии. И в этой реальности, и в каноне, Конфедерация Независимых Систем получилась сильнее Республики. Поэтому требовалось "подыграть" Республике. Поэтому и был сдан Муунилист. Но вот парадокс: благодаря моим вмешательствам те же "Охотники" стали чуть сильнее и защищённее, поэтому там, где пять канонных кораблей не могли справиться с двенадцатью фрегатами противника, пять "прокачанных" Звездных Разрушителей с трудом, но выигрывали сражение против того же количества "Щедростей" . Весы качнулись в сторону ВАР - но слишком сильно. И Сидиусу вновь пришлось подправлять ситуацию. Но, как в старой доброй поговорке, "хотели как лучше, а получилось как всегда" . Сражение у Корусанта тому доказательство - слишком уж всё прошло "на грани" . Хатт, Рилот ещё только будут освобождать - начало операции через два дня, а ведь по канону корун уже должен был брать столицу родины тви"леков! Хотя где тот Винду? Правильно, на Салукемае. А вместо Ки-Ади Мунди на Майгито застрял я. "Что-то пошло не так" . Многие оказались не там, где должны были быть. Из этих случайностей и сложилась текущая картина - маятник опасно качнулся в сторону КНС. Вновь требуется выправлять ситуацию. Думаю, он справится. Справился же в прошлом варианте развития событий. Всё равно, скорая победа Республики Палпатину не нужна - но ещё меньше ему нужна победа КНС.
  Да, он сможет извлечь выгоду и из этого - но всё же это не идеальное решение. Меня тоже это не устраивает - как и быстрая победа Республики. Кто бы что не говорил, но война - двигатель прогресса. А без прогресса мы даже с джедаями вонгов не одолеем...
  Тепло распрощавшись с Ти, я ненадолго отвлёкся, и вот теперь пришло время принимать решения. На штаб спихнуть всё это я не могу - слишком большая ответственность.
  Итак, что нам нужно? Взять под контроль Майгито, причём быстро. Как это сделать? Хороший вопрос. Умники из Главного Штаба полагают, что взятие столицы Майгито - всё равно что победа. Допустим, это логично: как историк я могу привести кучу примеров, когда взятие столицы ставило одну из воюющих сторон на колени. Впрочем, есть примеры и обратного. В любом случае Джигат - крепкий орешек; мало того, что город сам по себе большой, что автоматически увеличивает как население - и потенциальных ополченцев, так и гарнизон дроидов, и количество оборонительных орудий различной мощности. Учитывать нужно и то, что в столице находится командующий обороной. А как показывает практика, начальники пекутся о своей безопасности. Значит, прямой штурм будет очень трудным.
  И фокус с ракетными десантниками не пройдёт. У J-1 один из самых современных прицельных комплексов, позволяющей этой немаленькой такой дуре, выглядящей неповоротливой, сбивать и LAAT, и истребители, и любые другие малые летательные аппараты. А огневая мощь вкупе с довольно сложно объяснимой с точки зрения науки составляющей выстрела позволяет не только сбивать даже крупные корабли, но и игнорировать дефлекторные щиты цели. И есть шанс, что они могут сбить тяжёлые корабельные торпеды - всё же пятнадцать-двадцать метров длины - это немало. Придётся проводить массированный залп, чтобы снять щит и подавить огневые точки.
  Хотя - какой сейчас штурм? Свободных сил-то нет! Даже по минимуму нужно два легиона клонов и пара бригад вспомогательных войск. И часть дроидов трофейных кинуть. Надо уточнить, сколько успели перепрограммировать... Хм, пятая колонна? Интересная мысль... Но как их протащить внутрь города? Стоп. У нас же есть несколько трофейных кораблей, и транспортники на них. Однако нужна правдоподобная легенда. Не можем же мы просто так пропустить эти корабли? Как не можем и послать одних только дроидов. Да ещё и этот потенциальная истеричка-командующий обороной. Нужно как-то вывести его из строя... Но он ведь явно под охраной, просто так к нему не подойти, разве что... Точно! У меня даже убедительный реквизит есть!..
  Точнее, не "реквизит" , а самый натуральный ситхский меч красного цвета. Берём подходящего по описанию на одного из Аколитов графа Дуку человека, репетируем роль, даём парочку сопровождающих, желательно спецназовцев... Да того же Ванко можно послать! Он в своём мандолорском доспехе вполне сойдёт за наёмника. Далее... Сажаем эту группу на пару трофейных кораблей, загружаем хакнутыми дроидами. Инсценируем кипеж на орбите... Часть судов можно отвести в ближайшие системы - якобы там замечены рейдеры КНС. Хотя всё равно много останется. Трофейные корыта придётся раздолбать... но только после того, как десантные баржи вылетят из ангаров и направятся к поверхности. Блин, как бы ещё обосновать бездействие нашей авиации? О, можно попросить сепаратисткого командира выслать "Стервятников" для охраны. Это будет правдоподобно. Далее, лже-ситх вместе с "мандолорцами" следуют прямо к командующему - тут нужно понаглее, понаглее... А дроиды тем временем рассредоточатся по городу...
  Ещё одна проблема. Как обосновать это? Не могут же дроиды самовольно шляться где хотят? такого бардака быть не может. Или может? Нет, лучше не рисковать. Может, создать из них отдельные отряды, с тяжёлым вооружением? Которые разместятся "в возможных точках высадки республиканских отрядов" ? Вроде там в одном отчёте мелькали гранатомёты... Да, точно. А командовать ими будет Жестяныч. Только перекрасить придётся...
  Тут-то мы и атакуем город, снеся щит массированным залпом торпед. "Засланные казачки" спеленают этого... как его, Вакара, дроиды выведут из строя орудия J-1 и зенитки, и по возможности устроят неразбериху. В этот момент клоны и высадятся в городе...
  Несколько часов спустя черновой план атаки начал вырисовываться. Ещё час понадобился на проработку деталей. Однако прежде всего нужно было закончить с Сахабом, где сражается Тринадцатый Легион: только тогда у нас появится достаточное количество сил для атаки столицы и что самое главное, плацдарм. Но беда в том, что мы уже увязли в этом городе. Вариант с отступлением я даже не рассматривал, хотя с некоторых ракурсов он выглядел вполне логичным. Однако отступление покажет врагам, что мы не готовы драться до конца, что достаточно им проявить упорство - и мы отступим. Поэтому остаётся только одно: взять город.
  Потянувшись, я взял со стола комлинк. Пора было раздавать указания.
  Активировав средство связи, я дождался, пока динамике раздастся голос Альфы-Семнадцатого.
  - Сэр?
  - Готовь роту "Аркани" , Шайба. Намечается веселье.
  - Эм... Я что-то пропустил? - клон выглядел озадаченным.
  - Все подробности на утреннем брифинге, но если кратко - нам придётся вступить не там, где мы планировали, и раньше.
  - Принято, сэр. Будем готовы к вылету через три часа. - клон отключился.
  Естественно, что я вместе с ученицами не намеревался всё время отсиживаться в штабе. Бывают моменты, когда грубая сила может решить исход боя - как раз такая ситуация у нас и образовалась... Поэтому я заранее подготовился, организовав специальный отряд для сопровождения меня и моих учениц.
  По сути эта элитная рота состоит из четырех независимых отрядов - взводов, которые в свою очередь состоят из четырех отделений, выполняющих свою, конкретную задачу. Каждый из девяти клонов первого отделения вооружён карабином DS-15, парой термальных детонаторов, и пятью-шестью ионными гранатами. Эти бойцы будут вести непосредственное сопровождение джедая. Второе отделение имеет на вооружении тяжёлые силовые доспехи и скорострельные Z-6, и будет прикрывать первый отряд, или же пробивать ему путь на сложных участках. Или выполнить роль смертников, позволив первому отделению отступить из горячей точки - это уж как повезёт. Третье вооружено гранатомётами GD-7, и станет уничтожать вражескую технику и крупные скопления дроидов, прикрывая первые два отделения. Четвёртое вооружено снайперскими винтовками, и по плану будет располагаться на задней линии, издалека пробивая путь для первого отряда. Вся эта огневая мощь предназначена только для одного - прикрывать в бою джедая: меня, Асоку или Бет. Четвёртый взвод может вести Шайба. Он конечно не одарённый, но его опыт и навыки на дороге не валяются...
  ***
  Таллисибет отложила датапад и посмотрела на учителя - тот, скрестив на груди руки, наблюдал за офицерами, собравшимися вокруг тактического стола в рубке "Дерзкого" . Сначала ей показалась странной его просьба прибыть на утренний брифинг в боевом облачении, но теперь последний кусочек пазла встал на своё место.
  - Учитель, мы отправляемся в Сахаб? - тихонько спросила она.
  - Да. Умница, быстро догадалась, - так же тихо ответил Викт.
  - Так мы отправляемся воевать? А сразу сказать было нельзя? - возмутилась Асока, однако учитель её проигнорировал. "Можно было и догадаться. Всё же мастер надел своё боевое облачение: чуть переделанный неполный клоновский доспех. Зачем бы он ему понадобился на корабле?"
  - Сэр, можно вопрос? - Ли Норьега первой из офицеров вышла из задумчивости. - У командования с головой всё в порядке?
  Женщина не побоялась озвучить такое... эм, особое мнение; судя по реакции других разумных, они были с ней солидарны.
  - Не возьмусь утверждать то или иное. Скажу лишь, что доводы в пользу принятого решения довольно убедительные. Поэтому нам придётся выполнять этот приказ. Но вот как его лучше выполнить - это уже наша забота.
  - Генерал, у вас есть какой-то план? - не столько спросил, сколько утверждающе заявил Траун.
  - Да, - учитель вставил в слот стола инфокристал, после чего нажал пару клавиш. Над проектором начали высвечиваться голограммы схем, карт и страниц документов. - План безумный, не спорю, но по моему - единственно возможный.
  Через пару минут лайн-капитан утвердительно кивнула.
  - Вы очень тонко подметили: план действительно безумный. Но, хатт его задери, это может сработать! Правда, нужно проработать детали...
  - Вот вы этим и займётесь, как всем тем, что связано с космосом. Патрулирование, блокада... И этих "мусорщиков" прикроете. Кстати, когда они прибудут?
  - По графику - сегодня в восемнадцать часов должны прибыть первые корабли.
  - Ну вот, работа у вас есть. Я же займусь непосредственно наземной операцией. С Сахабом нам возиться некогда, поэтому применим "тяжёлую артиллерию" , то есть меня с ученицами. Думаю, наше участие ускорит продвижение наших отрядов. Насколько именно - гадать не берусь, но ускорит.
  - Да, это верное решение. Удачи, сэр. Мы позаботимся об других задачах.
  Остальные офицеры молча козырнули. Учитель же обратился к ним с Асокой.
  - Идёмте. Нас ждут в главном ангаре.
  Вместе они вошли в турболифт, и начали спускаться на нижние уровни. Никакой подготовки не требовалось. И учитель, и Асока были облачены в свои "доспехи", только у тогруты бронепластин было меньше: только наколенники и наручи. Всё остальное тело покрывала не сковывающая движения тканевая броня.
  Таллисибет, по настоянию учителя, тоже заказала себе защитный комплект из того же материала, только без защитных пластин вовсе - они сковывали её движения при выполнении приёмов Макаши, и полностью белого цвета. Однако применять его по назначению её ещё не приходилось...
  - Волнуешься?
  Вопрос учителя застал её врасплох, но она попыталась ответить наиболее честно.
  - Немного не по себе.
  - Ты главное клонов держись, - поучительно сказала Асока. - Если что, они помогут.
  В её голосе было что-то такое... неуловимое. Те же самые интонации иногда проскальзывали и в речи учителя. И взгляд... Насчёт Викта Таллисибет была не уверена, но вот её подруга изменилась. Всё произошедшее с ней оставило свой отпечаток на тогруте; наверное, и на учителе тоже. Сейчас девочке было отчётливо видна разница между собой и этими двумя разумными. Сможет ли она стать такой же?
  - Я постараюсь делать всё так, как вы меня учили, - ответила Эстерхази.
  ***
  Втянув морозный воздух, я медленно выдохнул, наблюдая за облачками пара, вырвавшимися изо рта. Лёгкий морозец, всего пара градусов ниже нуля; ветер кружит мелкие колкие снежинки, сыплющиеся из свинцовых туч пополам с пеплом: кое-где над городом поднимаются столбы дыма. Хатт его знает, что там горит, но пожар не распространяется - но и не угасает. На краю сознания промелькнула мысль о том, что виды здесь красивые.
  - ...Так говорите, в той башне вражеские орудия и снайперы? - я повернулся к командиру полка вспомогательных войск, занимающего одну из башен города. Вокруг нас располагались его бойцы, прячущиеся за баррикадами, выстроенными по периметру площадок из подручных материалов. Но всё же они не были сплошными: нужно было иметь возможность выдвинуться вперёд. Напротив высилась конструкция покрупнее; широкий - метров двадцати пяти и длинный мост соединял эти районы. С техникой безопасности у них здесь полный швах: никаких ограждений по бокам - так, небольшие двадцатисантиметровые бордюрчики. А ведь до поверхности метров четыреста лететь! Чуть в стороне возвышалась вторая башня, едва видимая из-за метели.
  - Да, сэр. Они полностью простреливают мост. Мы уже пытались продвинуться вперёд, однако как только мы вступаем на мост - дроиды и ополченцы занимают свои позиции и ведут по нам огонь. Учитывая, что стреляют по нам и с того конца моста... Здесь нам не пройти. Приходится ждать, пока клоны продвинутся на других участках, и атакуют этих гадов с тыла. Ну, или снизу.
  - А подавить огнём вы их можете? - поинтересовался я.
  - Можем, но... Как только мы открываем огонь - они отходят. И тут же следует контратака с той противоположной мостовой башни, если она к тому времени уже не идёт. А воевать на два фронта нам не с руки: как вы видите, эта башня, - капитан топнул ногой по настилу площадки, - довольно маленькая; мы смогли разместить здесь только семь BAT-1(g) и пару LFSV-5(g). Этого едва хватает, чтобы сдерживать вражеские контратаки.
  - И сколько вы их уже выдержали?
  - Мы заняли эту башню пятьдесят два часа назад. Было одиннадцать атак дроидов. И кажется, вот-вот начнётся двенадцатая.
  Я прислушался. Вдалеке, на противоположной стороне стодвадцатиметрового моста послышался лязг и мерный гул. Поступь боевых дроидов КНС ни с чем другим не спутаешь.
  - Так, оберст. Готовьтесь открыть огонь по тем стрелкам.
  - Э, генерал... А как же вражеская атака?
  - Мы контратакуем. Вы же приготовьтесь выдвигаться вперёд.
  - Мы? Кто мы? То есть, вы, и эта горстка клонов? Против сотен дроидов? - изумился офицер.
  - Просто следуйте приказам... и наслаждайтесь зрелищем.
  Я молча проследовал к переднему краю. Отделение клонов следовало за мной по пятам. Чуть позади вышагивали клоны в силовых доспехах, грозно поводя шестиствольными лучемётами. Гранатомётчики и снайперы уже должны были занять свои места. В подтверждение лейтенант, командующий взводом, сделал руками условный знак, означающий, что они готовы.
  - Сэр, противник вступил на мост. Впереди батальон В-1, за ним В-2. Дальше - "пауки" , большие и маленькие. Следом - шесть ААТ.
  Замерев за ящиком, я скинул плащ и снял с пояса рукоятки мечей. Щелчок - и они соединились в один метровый жезл. Сжав его обеими руками, я сосредоточился. Рывок Силы или Ускорение Силы - не совсем техника, но название имеет. По сути, это начальный этап подготовки к фехтованию, где надо двигаться очень быстро. Рывок же - это просто бег вперёд, с небольшими отклонениями. Нечто подобное можно было видеть в Первом эпизоде, когда Квай-Гон и Кеноби удирали от дроидек. Тренировали мы это и с Тёмной Женщиной. Как она утверждала, с моим стилем боя главное сблизиться с противником, а там пойдёт потеха...
  Выдохнув, я вскочил и бросился вперёд. Сотня метров моста пролетели за две-три секунды. Никто из противников не успел среагировать на это - даром что В-1 шли с бластерами наперевес.
  Чуть присесть - и активировать клинки. Длинное оранжевое лезвие с гулом разрезает воздух - я ещё перед боем установил длину клинков на максимальную, но пока мне нужно было только одно. Первый взмах - и сразу полдюжины дроидов медленно оседают, разрубленные в произвольном порядке. Ну, это для меня медленно; для стороннего же наблюдателя всё произошло в мгновение ока. Шаг влево - над головой пролетают ракеты и разрываются в задних рядах противника: гранатомётчики не спят. Взмах, шаг, взмах, оттолкнуть дроида плечом - с В-1 это можно провернуть, взмах... И вот уже я не один - за спиной клоны, преодолевшие мост, открывают огонь. Ионные гранаты летят в гущу врагов. Точнее, в стройные ряды В-2 - Передовых "болванчиков" мы уже преодолели. Немногочисленные уцелевшие В-1 всё ещё продолжают наступать, не оглядываясь на нас. Можно было бы развернуться и безнаказанно бить их в спину - но это не наша задача. Их добьют парни в тяжёлых доспехах. Полагаю, они даже стрелять не будут, а покрошат жестянок в рукопашной.
  Удар, удар, удар... Рубить В-2 тяжелее. Да и сообразительнее эти сволочи - батальон остановился и начал реагировать на угрозу - то есть на нас. Но тут в дело включились снайперы, выбивая дроидов одного за другим. Мы же продвигаемся вперёд. Снова бросок ионных гранат - и DSD-1 падают на плиты моста. Ещё один Рывок, и я аккуратно срезаю ногу OG-9, пытающемуся поразить кого-то за нашими спинами.
  А вот и ожидаемый фланговый огонь с дальней башни. Разъединяю мечи, и начинаю отбивать выстрелы, прикрывая клонов, которые в этот момент разбираются с ААТ. Эти танки конечно бронированные, но против термальных детонаторов даже они не выстоят. Слитное стаккато танковых выстрелов - и снайперы врага замолкают. Это наши танки заговорили. Вовремя, хотя и тормозят маленько господа командиры из вспомогательных отрядов. Нет, всё нормально: по мосту уже бегут первые пехотинцы, а за ними ползёт гусеничный бронетранспортёр ТТ-2(g). За ним - ещё один. Ну что ж, плацдарм мы им обеспечили. Клоны с Z-6 выстраиваются полукругом, поливая всё, что движется, длинными очередями.
  - Сэр, слева до батальона противника! - в наушнике раздаётся голос клона-лейтенанта. Я взглянул в указанную сторону.
  "Дроиды?.. Нет, органики. Ополченцы" .
  Наверное, впервые с времён Джабиима мне придётся убивать столько людей... разумных, в-общем. Скорее всего, вражеский командир решился на безумную контратаку. А что им ещё-то делать? Мост захвачен, огневые точки подавлены, дроиды смяты. Ещё немного, и они проиграют. Но они не хотят проигрывать. А мы - хотим выиграть.
  Волна разумных нарывается на кинжальный огонь Z-6. И тут же раздаются взрывы: ополченцы кидают гранаты в клонов. Нет, ребята, так не пойдёт. Рывок вперёд - и я врубаюсь в толпу людей. Меч легко скользит сквозь их тела. Криков боли не слышно - и не от того, что шум боя перекрывает их: я не стремлюсь к гуманизму, как обычные джедаи, и вместо отрубания рук рассекаю тела и шеи. Так быстрее, и надёжнее... У них, как ни странно, был бы шанс, будь их меньше. А так, они просто мешали друг другу - и потому погибали под ударами меча и огнём клонов. Нас же было мало - но среди моих бойцов отсутствовали неопытные клоны - только тренированные ветераны, прошедшие Джабиим...
  "Всё? Да, всё" . Меньше двух минут длилась встречная схватка - а ополченцы уже бросают оружие, поднимая руки. В их глазах читается страх... Нет, это не джабиимцы: те были слеплены из другого теста... Да и самому как-то... Легче, что ли? Их смерти ощущаются, но уже не режут душу.
  - Проследите, - бросаю я лейтенанту. Тот прикладывает руку к шлему, отдавая приказания. Я же призывно машу пробегающим бойцам вспомогательных войск.
  - Ребята, давай внутрь башни. Нужно взять её под контроль. Капитан! Вы со своим взводом идите по той площадке! Мы зайдём слева, и отрежем подходящие подкрепления.
  - Есть, сэр! Вперёд, парни! - человек взмахивает бластерным пистолетом и устремляется в указанном направлении. А на предмостную площадку уже вползает наша бронетехника, лязгая гусеницами.
  - Сэр, пленные переданы ополченцам. Какие дальнейшие указания?
  - Продвигаться вперёд. Передайте остальным - пусть занимают новые позиции. - я выключил шото, и взял из кобуры бластерный пистолет. Кажется, придётся немного пострелять. И побегать...
  ***
  Асока по инерции несколько раз сжала спусковой крючок бласткарабина, но тот выдал всего лишь один выстрел. Впрочем, его хватило, чтобы добить шевелящегося дроида. С отвращением отбросив бесполезное оружие, тогрута начала оглядываться в поисках своего основного меча. Найти его оказалось проблематично: вокруг неё возвышался настоящий завал - почти по колено - состоящий наполовину из частей дроидов, а на вторую половину - из частей тел органиков. Иногда просматривались и вполне целые тела, с отметинами от бластерного выстрела. Парочка принадлежала клонам, правда, не из её группы, а из батальона, ведущего наступление на этом участке.
  В голове промелькнула навязчивая мысль: "если бы джедаи до сих пор пользовались бы металлическими клинками, то, пожалуй, здесь было бы многовато крови" .
  Прибыв в город вчера утром, они сражались уже два дня, почти без перерыва на отдых. Во время полёта на планету, находясь в десантном отделении челнока, учитель просветил их на тему того, как важно захватить Сахаб - и чем быстрее, тем лучше. Это вполне устраивало и саму Асоку. Конечно, полёты на истребителе - это хорошо, но настоящий бой - это кое-что получше...
  Наконец она взглядом отыскала рукоятку, и притянула её телекинезом. Затем начала было искать свои пистолеты DS-17, но в таком месиве найти их было нереально. В этот момент к ней приблизился лейтенант Крикс, командующий взводом прикрытия.
  - Коммандер Тано. Коридоры зачищены. Спускаемся на нижние уровни?
  - Нет. Этим займётся пехота второго полка. Пополнить боезапас, отдых - тридцать минут, и атакуем следующий мост.
  - Вечереет, - заметил клон, - Обычно тут после захвата башни отдыхают.
  - Вот и противник не ждёт атаки. Тут то мы его и... - девочка повела рукой, показывая, что именно означает это "и" .
  Тут пискнул её комлинк. Она нажала клавишу приёма.
  - Асока. Ты в порядке? - голос джедая был немного хриплым... "А, нет, это динамик повредило... Ну и чего спрашивать, раз знает, что всё хорошо?" Тогрута не хотела признавать, что ей самой приятно слышать голос учителя. Это значит, что он сам в порядке. Мелочь, а приятно - так что можно и потерпеть его заботу.
  - Я в норме.
  - А что это такое было минут пять назад?
  - А!.. Какой-то болван пальнул в меня из дробовика.
  - Дробовика? - переспросил мужчина.
  - Ну да. Я даже Щитом не прикрывалась - просто телекинезом дробь остановила. Жаль, обратно отправить не могу пока... Учитель, мне пора.
  - Хорошо. Осторожней там. Отбой.
  Развернувшись, девочка направилась к выходу. Спускаясь по лестнице, она натолкнулась на солдат, убирающих тела вражеских ополченцев. При её появлении они замерли вдоль стен, вытянувшись по стойке "смирно" .
  - Вольно, - бросила она и поспешила дальше. Сила подсказывала, что солдаты её немного побаиваются, что было вполне логично. Она, фактически, в одиночку порубила несколько сотен дроидов... и органиков, пробиваясь через эти коридоры к командному пункту противника. На это ушёл почти час. Обратный путь был намного короче: через десять минут она, спустившись на десяток уровней, достигла грузового ангара, где расположились клоны её отряда. Этот ангар стал первой точкой в этой башне, которую они захватили; теперь тут располагался сборный узел. Затем им нужно будет пройти на другую сторону башни...
  Мимо проходили отряды клонов и вспомогательных войск, движущихся к "линии соприкосновения" с противником. Туда же двигались снабженцы с нагруженными репульсорными тележками, и отряды медиков. Часть из них уже возвращалась обратно, транспортируя раненых.
  Подойдя к транспортной машине снабжения, вокруг которой собрались бойцы взвода, она кивнула клону-технику.
  - Мне два DS-17, по две ячейки к ним, и шесть гранат - три ионных и три термодетонатора.
  - Коммандер, - клон осуждающе качнул головой, - Это уже третья пара.
  - Да? - опешила девочка, - А разве не вторая?
  - Да нет, - ответил клон, под смех остальных бойцов.
  - Ну если тебе не лень, можешь поискать их на... на сто сорок седьмом уровне. Там большая куча всего валяется, не промахнёшься.
  - Ладно, пусть этим трофейщики занимаются. Однако впредь советую больше не терять личное оружие, - снабженец протянул ей запрашиваемую амуницию.
  "Вот ворчливые клоны пошли" .
  ***
  Войдя на посадочную площадку, Сорок Седьмой огляделся. Его "подопечная" обнаружилась у самого края: девушка стояла и смотрела куда-то вдаль, в заснеженные равнины. Клон медленно приблизился и тронул её за плечо.
  - Коммандер Эстерхази...
  - О, прости. Я задумалась. - ученица командующего обернулась и приветливо улыбнулась. Хотя улыбка была скорее печальной, нежели весёлой.
  - Мы готовы выступать к точке встречи с отрядом Генерала Викта.
  - Хорошо. Идём.
  - Но я бы посоветовал вам больше так не задумываться. Мало ли... - пробурчал клон.
  - Я чувствовала твоё приближение. Просто... мысли одолели.
  Девушка на ходу обхватила себя руками.
  - Я просто подумала... Сколько мы уже здесь? Пять дней? Скольких же мы убили за это время?
  Лейтенант мысленно хмыкнул. Коммандер Эстерхази хоть и была отличным воином - он сам убедился в этом, и не раз; кроме того, она была отличным тактиком, и умело командовала вверенным ей отрядом. Но иногда пробивало её на такие вот разговоры... И как водится, крайним оказывался он, Сорок Седьмой, клон со странным именем. Нет, а почему вместо прозвища нельзя взять свой номер?.. Ну да ладно, с этим они быстро разобрались. А вот разговоры - разговоры до сих пор не кончились. И ведь не плюнешь на всю эту... как её... философию.
  - Ровно столько, сколько понадобилось для победы, коммандер. Никто не заставлял их брать в руки оружие и направлять на нас. Поэтому нам пришлось их убивать. Другого способа ведения войны пока что не придумали.
  - Я джедай, Сорок Седьмой. Точнее, падаван, но это не так важно. Я не должна идти такими путями.
  - Иногда дорогу выбирают за нас, коммандер.
  Дальнейший путь прошёл в молчании. Наконец они вышли наружу, на кольцевую трассу, расположенную по периметру башни; три моста расходились в разные стороны, соединяя эту башню с другими башнями-районами. Лишь одна оставалась в руках противника; всего же Сепаратисты контролировали только три из них. Нижние, производственные уровни, были давно захвачены. Победа была делом времени...
  Подойдя к одной из командирских машин, развернувшейся на базе репульсорного бронетранспортёра, Сорок Седьмой увидел, что клоны собрались вокруг вынесенного наружу ретранслятора-радиоприёмника. Среди собравшихся был и маршал-командер Блэм. Подойдя ближе, клон наконец услышал передаваемую передачу.
  - Это был музыкальный привет для парней из Двадцать первого корпуса галактических Десантников, освобождающих Рилот от оккупации жестоких дроидов Конфедерации. А сейчас Ирина Морнингстар споёт для парней из "Мерн-тринадцать" , штурмующей Майгито! И пусть эта песня согреет вас!
  Я пущу свое желание по ветру,
  В это прекрасное закатное небо.
  Словно птица, полетит оно по свету,
  Через бескрайнее пространство.
  Сквозь сияющую туманность
  Полетела бы за ним и я;
  Но преодолеют ли этот путь
  Мои слабые крылья?..
  Лети, моё желание, по ветру,
  Лети, лети не возвращаясь,
  Сообщи моему любимому,
  Что я с ним не прощаюсь!
  - Красиво поёт, - шепнула коммандер.
  - Ага, - так же шёпотом ответил Сорок Седьмой.
  ***
  Последний раз взглянув на панораму города, я крикнул пилоту:
  - Взлетаем! - после чего прошёл в салон и плюхнулся в свободное кресло. Рядом Асока потирала озябшие ладони.
  - Наконец-то мы отсюда улетим. Этот холод... и слякоть... и метели... мне уже надоели!
  - Я сама не верю своим словам, - Бет улыбнулась, - Но я с тобой согласна... Весна здесь ужасна...
  Мне ничего не оставалось, как кивнуть. Семь дней на планете, проведённых в боях... Они нас вымотали. Не так, как Джабиим - но усталость всё же накопилась. Асока вроде бы ничего, а вот с Эстерхази следует поговорить... Хатт, а ведь времени в обрез: Сахаб мы взяли, теперь надо готовиться к захвату столицы. Другие джедаи тоже делали успехи. Касс Тод уже взяла свой город - позавчера, так что её легион мы тоже привлечём к захвату Джигата. Мак Лотор и Депа Биллаба ещё возились со своими городами - но судя по докладам, в ближайшие два-три дня и они падут...
  С "большой земли" тоже поступали более-менее оптимистичные доклады. Кеноби и компания таки высадились на Рилот, хотя их флот изрядно потрепало. Но всё же сил там собрали даже побольше, чем у нас, так что должны справиться... Где-то на юге гоняли Гривуса. Молодой флотоводец, адмирал Октавиан Грант, не только оказался не по зубам киборгу, но и раз за разом разбивал его флот, сорвав захват четырех важных планет. В общем, ситуация потихоньку выправлялась. Скоро должны взять и Салукемай.
  Кстати о Салукемае. Наконец разрешилась судьба магистра Фисто и его бывшего падавана, как его там... Вебба. Один из клонов, участвовавших в той вылазке, был ранен и оказался в плену у Сепаратистов. И когда его освободили, он поведал о гибели наутоланина и мон-каламари от рук викуэя с красным мечом. Нетрудно догадаться, что это был Сора Балк.
  Естественно, назревал вопрос, кто станет новым магистром. Подумав, я склонился к мысли, что им станет сестра Ади Галлии. Самая вероятная кандидатура на данный момент. Хотя она вроде как заменила ушедшего Эвана Пиелла... Тогда, если - или когда - он уйдёт... А уйдет ли? Может и нет - а может и да... Блин, запутался.
  Так, за размышлениями, я и пропустил весь полёт. Едва челнок влетел в ангар "Дерзкого" и опустил трап, к нам бросился Старгейзер.
  - Сэр, срочные новости!
  - Что такого могло стрястись за время нашего полёта?
  - Сэр, пришло сообщение из Главного Штаба. Салукемай пал.
  - О как! - я переглянулся с обрадованными ученицами.
  - Да, сэр. Но... - паренёк замялся.
  - Не тяни, - вот всегда есть это проклятое "но" .
  - Высший генерал Оппо Ранцизис погиб.
  "Не ушёл тасспиасец от своей судьбы, не ушёл" .
  - Учитель... как же так? Уже второй магистр погиб за такое короткое время!
  - Печальные новости... Что-то ещё?
  - Нет, сэр. На этом всё.
  ***
  Баррис рассеянно шагнула внутрь чистой, просто пахнущей свежестью каюты корабля. Эта чистота и покой - казались иррациональными, ненастоящими. После Дронгара всё казалось ненастоящим...
  Она считала, что про неё забыли. Даже смирилась с мыслью, что сгниёт на этой поганой планете. Будь проклята эта бота... Слишком большую цену за неё приходится платить. И даже её новые способности не могли помочь: клоны умирали, погибали... От её легиона осталось три батальона. Три батальона! Все остальные погибли в боях за бескрайние поля травы. Глядя в зеркало, она видела не себя, а только свою тень.
  Но всё же о ней вспомнили. и теперь её путь лежал на планету Дагу. Там, по сведениям разведки, Сепаратисты обратили в рабство почти сто тысяч райбетов, заставляя их добывать минералы из многочисленных шахт. Естественно, здоровье рабов и условия их содержания мало интересовали рабовладельцев. Их методы были... жестокими. Настолько, что слухи о них достигли Совета Джедаев.
  "Надеюсь, мы быстро справимся с этим заданием... и я смогу вернуться в Храм" .
  I. Часть Пятая. Глава 51.
  Не всё, что колеблется, падает.
  (М. Монтень).
  ***
  Наверняка, со стороны это выглядело если не смешно, то уж точно странно: бегущая по полутёмному коридору, пол которого был усеян мусором, обломками дроидов и телами клонов, молодая девушка, крепко сжимающая в своих руках монструозного размера бластерную винтовку, тяжёлую даже на вид. Впрочем, стороннему наблюдателю здесь было нечего делать: всё-таки Салукемай не такая уж и населённая планета; те же разумные, кто всё же находился на ней, поддерживали КНС, и были враждебно настроены против Республики и Ордена. Так что скорее всего они не стали бы просто наблюдать за ней, а пальнули бы из бластера...
  Именно такие посторонние мысли сейчас крутились в голове Тер-Муркан. И, честно говоря, она была рада таким мыслям - они отвлекали её от тревоги за учителя. Тот несколько десятков минут назад послал тревожный сигнал, и с тех пор не выходил на связь. Насколько она знала, Скайуокер с двумя взводами клонов из роты "Торрент" направился по какому-то следу; по какому, учитель не сообщил, но догадаться было не трудно. После падения Внутреннего Города все силы были брошены на поиски Соры Балка.
  Мятежный джедай атаковал штаб Республиканских сил в тот момент, когда там находился только магистр Оппо Ранцизис. Другие же джедаи - магистр Винду, мастера Джейсел и Секура, и она с учителем - штурмовали штаб вражеский. Они его взяли, но... Не успели они выключить клинки, как к ним по связи пробился один из выживших офицеров. Он то и сообщил, что викуэй убил джедая. А ведь они только недавно узнали о гибели наутоланина, магистра Кита Фисто... Все были потрясены случившимся, и не сразу кинулись в погоню; поэтому Балку и удалось уйти из разгромленного штаба, но с планеты тот не сбежал. Блокада, установленная командором Сагоро Отемом, была непроницаемой. И вот, после почти двух суток поисков, они могут найти Тёмного Аколита. Точнее, его уже нашёл её учитель. Тревога, охватившая всех без исключения джедаев, подтверждала эту теорию. Только бы не было поздно...
  Следом за ней, дыша в затылок, бежал Скорч; вот только его руки сжимали совсем не карабин или винтовку, а световую пику. Клон в первый же день отобрал её у одного из клонов-моргукаев, когда потерял в рукопашной свой карабин. Точнее, его разрубили всё той же световой пикой. Но вот достать самого владельца не смогли. И теперь клон щеголял этим не совсем привычным оружием, попутно заставляя Скайуокера "показать приёмчик" . Энакин пробовал бурчать что-то вроде "сначала неправильный падаван, теперь неправильный клон - куда катится мир..." , но в итоге махнул рукой и показал клону азы владения световым оружием. Впрочем, световая пика не требовала особого мастерства - с ней мог справится любой неодарённый.
  Естественно, что кое-кто оказался против. Магистр Винду, заметивший "это непотребство" , в ультимативной форме посоветовал клону отказаться от этого оружия на основании того, что только джедаи могут носить такие клинки - и это при том, что джедаи не пользуются пиками. Однако Скорч его проигнорировал, выдав парочку едких замечаний, по результату которых Винду принялся усиленно игнорировать данного клона...
  Отношения этих двоих не задались с первого же знакомства. На совместном совещании Скорч, привыкший давать советы - иногда странные, но иногда и полезные - довёл коруна до кипения своими предложениями и критикой предложенных джедаем решений, по сути откровенно высмеяв. Когда же Винду начал отчитывать клона, тот совершенно спокойно повернулся к стоящей рядом Айле Секуре и поинтересовался: "интересно, если ему на лысину плюнуть - он зашипит или нет?" . В общем, с этими двоими было сложно...
  Упомянутый магистр вместе с другими джедаями и клонами во главе с капитаном Рэксом бежали чуть позади, немного отстав в переплетении коридоров.
  Поэтому именно она со Скорчем после долгого бега первыми прибыли в небольшой ангар, выдолбленный в естественной стене города. Наверняка с противоположной стороны вход не был виден, а вот с внутренний вполне отчётливо просматривались подъёмные механизмы небольших ворот. Напротив них замер кореллианский фрахтовщик серии YT. Какой точно, Этэйн сказать не могла: миллионы таких аппаратов бороздили Галактику...
  На полу ангара в различных позах замерли убитые клоны; десятки уничтоженных дроидов, пара убитых моргукаев и отметины на стенах указывали на жаркий бой. Падаван прислушалась к своим ощущениям, и бросилась в нужную сторону. Обежав корабль, она обнаружила учителя, сидящего рядом с опущенным трапом корабля.
  - Учитель, вы в порядке? - девочка бросилась к нему, на ходу кладя свою винтовку на пол.
  Скайуокер поднял голову. Взгляд молодого человека был усталым. Девушка начала осматривать его, и тихо ойкнула. Одна из кистей человека отсутствовала. Впрочем, Тер-Муркан тут же успокоилась. Обрубок не оканчивался обгорелой плотью - из остатков протеза учителя торчали только провода.
  - Более-менее, - выдавил Энакин.
  Тут помещение наполнилось звуками шагов: остальная группа прибыла в ангар. Клоны из роты тут же рассредоточились по помещению. Часть начала осматривать убитых. Рэкс вместе с джедаями подошёл к ним; осмотрев джедая, клон молча протянул тому фляжку с водой. Джедай с радостью её принял.
  - Скайуокер, - Винду огляделся. - Что произошло?
  - Один из пленных указал на этот тоннель, сообщив, что он ведёт к ангару, и что по нему недавно кто-то прошёл. Следы на полу это подтвердили... Ну, пыли там много было. Я решил, что это Балк... и оказался прав. Он был здесь, рядом с кораблём. Я подумал, что он собирается улететь. Только... Это оказалось ловушкой.
  Секура опустилась на корточки рядом с Энакином.
  - Где он?
  Вместо ответа Скайуокер указал на Скорча, который склонился над кем-то у дальней стены ангара. Встав, клон пнул тело, и направился к ним.
  - Готов, ублюдок. Отличный удар, генерал Скайуокер.
  Магистр Винду молча отправился к телу викуэя, замерев над ним неподвижной статуей.
  - Спасибо, - Энакин попробовал улыбнуться, но тут же поморщился, схватившись за бок.
  - Учитель, вы ранены? - девушка вновь накинулась на него, начав ощупывать.
  - Ой, ладно... ну, потрепал он меня сильно. Почти зажал у той стены. Я уж думал всё... Но тут пришла идея - я и подставил под его удар руку. - Энакин продемонстрировал остатки протеза, - На миг это задержало его.
  - Ты справился с Сорой Балком? - недоверчиво переспросила Сиан Джейсел. - Как такое могло произойти?
  - А вы не рады? - буркнула Этейн. Эта деваронка порой была чересчур надменна.
  - Нет, что ты. Просто... Сора Балк - один из лучших мечников Ордена... был. Да и... - женщина оглянулась на Винду, - Как никак, он обучался у Мэйса, и владел частью приёмов Ваапада.
  Энакин как-то зло усмехнулся.
  - Ну, Викт мастера Воса вообще из бластера застрелил, а ведь тот тоже был не последним в фехтовании. Чем я хуже?
  Девушка сокрушённо качнула головой - но так, чтобы другие не заметили. И чтобы учитель уж точно не заметил. В последнее время у него появился этот пунктик насчёт "чем я хуже?" . И вызван он был многочисленными сообщениями и обсуждениями в Голонете. Этэйн знала, что в первые месяцы войны имя Энакина часто упоминалось в связи с военными победами. И хотя джедаям не стоит таким кичится - всё же она понимала, что такое внимание было приятно Скайуокеру. Однако всё изменилось, и теперь с экранов звучало имя мастера Викта. Надо было отдать ему должное: всё, что про него говорили - он заслужил. Но... какая-то часть девушки снедалась лёгкой обидой: ведь не её учителя считают лучшим генералом.
  - Нужно сообщить Совету. - Секура поднялась и направилась к выходу, - Я позабочусь об этом.
  - Хорошо, - Сиан кивнула. - Я разберусь с... последствиями боя. Нужно забрать тело Балка и его меч.
  - А мы пойдём в лазарет, - подхватила Этэйн, помогая учителю подняться.
  - Да. От отдыха я бы не отказался, - поддакнул учитель. Но это было совсем не в его духе. "Досталось ему сильнее, чем он хочет признавать" .
  ***
  - ... И помните, полковник: от успеха вашей диверсии зависит очень многое. Кроме того, это отразится и на вашей карьере, Ванко. Справитесь - и считайте, что звание генерала у вас в кармане.
  - Не беспокойтесь, сэр. - Ив оскалился, - Мы готовы отправиться туда и взять этого ублюдка.
  Я лишь молча кивнул. Сомнений в его словах у меня не было. Полковник основательно подготовился к проникновению на вражескую территорию. Теперь его и пятерых его людей трудно было отличить от наёмников-мандолорцев. Сам полковник Ванко, будучи командиром ракетных десантников и так щеголял в мандалорских доспехах - клоновские ему были маловаты. Клонам же удалось подобрать необходимое снаряжение - частично валявшееся на складе "Акаги" с тех времён, когда мы гоняли пиратов в Диких Территориях, частично - переделанных из клоновских путём конверсии. Получилось очень убедительно. Плюс, разномастное вооружение из тех же трофеев.
  Оставалось лишь добавить последнюю деталь... которая почему-то задерживалась.
  Не успела эта мысль пронестись в моей голове, как двери в помещение открылись, пропуская майора СБР Фирмуса Баракуса и ещё одного человека в форме рядового одного из вспомогательных полков. В его руках была увесистая сумка, по виду - с какой-то одеждой.
  - Задерживаетесь, Фирмус, - поприветствовал я "политрука-особиста" . Почему я его так окрестил? А хатт его знает, но именно этот термин мог хоть как-то объяснить то, чем занимаются люди из Службы Безопасности в ВАР.
  - Никак нет, Генерал, - бодро отрапортовал тот, - Мы с опережением графика... Позвольте представить: рядовой четвёртого полка второй вспомогательной бригады Кэлвин Логан.
  Я оглядел человека. Тот вполне соответствовал заявленным требованиям: рост, цвет волос, причёска. Хатт, да даже зрачки его глаз были радикального жёлтого оттенка! Вылитый ситх, за исключением того, что Сила в нём ощущалась на уровне среднестатистического обычного разумного.
  - Вы уверены, что он нам подходит? - уточнил я.
  - Да, сэр. До вступления в ряды ВАР господин Логан состоял в театральной труппе "Лазурный Берег" , которая имела честь выступать в самой Галактической Опере, один раз - со спектаклем, в котором он сам играл роль ситха.
  - Да? Как называется?
  - "Величие Ак-Минора" . Я имел честь выступать в роли Дарта Лонгиния. - отрапортовал бывший актёр.
  "Вроде бы что-то знакомое... Ох, блин! Это, кажется, та самая постановка, которую критиковали все кому не лень, в том числе - в Храме. Да и учитель Нхон упоминал. Что-то там было насчёт откровенных костюмов и фривольных диалогах... Хальная порнуха, в общем, разве что без публичного совокупления. Нет, детали не вспомню, но в голове засело" .
  - Что-ж, значит, представление о том, что вам нужно сыграть, у вас есть?
  - Да, сэр, полковник посвятил меня в детали плана. Я даже кое-что подобрал из одежды. Правда, ассортимент довольно скудный, но жаловаться было бы смешно.
  - Надеюсь, вы не сильно распространялись об этом? - я покосился на Фирмуса.
  - Нет, сэр. Я долго думал над проблемой, а потом начал поиск, исходя из того, что нужно будет именно "играть" роль Тёмного Аколита. То есть - искать надо среди бывших артистов. Как видите, подходящий человек нашёлся.
  - Кстати. Чего вас в армию-то понесло? - поинтересовался я у актёра.
  - Это мой гражданский долг, сэр.
  "Ну... Допустим, и такое бывает" .
  - Итак. - я протянул человеку рукоятку светового меча, некогда принадлежавшего Вентресс. - Это ваш главный реквизит...
  Дальнейший инструктаж занял около часа. Большую часть времени я обучал "подсадную утку" азам обращению с мечом. Ничего сложного - просто пафосно вытряхнуть рукоятку из рукава мантии в ладонь, а затем активировать клинок, при этом не отчекрыжив себе чего лишнего. Благо, Кэлвин оказался понятливым малым, да и с мечом мог управляться, хотя в постановке они и пользовались муляжами. Под конец мы немного порепетировали вместе с людьми Ванко, добиваясь слаженности действий и достоверности. Конечно, на сцену Галактической Оперы нас не пустят, но для провинциального Майгито сойдёт. Ну, а когда дойдёт до дела, всё будет намного проще. Ванко возьмёт вражеского командира, а Кэлвин прикинется поленом и постарается не отсвечивать.
  - Итак, господа, время пришло. Сейчас вы отправитесь на челноке в соседнюю систему. Там вы подниметесь на борт одного из "Барышников" , откуда при прибытии на орбиту Майгито полетите в столицу. Вместе с вами пойдут десантные баржи с перепрограммированными дроидами под командованием Жестяныча. Если что, его временный позывной - Д-К-1278. В случае непредвиденных обстоятельств он вас прикроет. Дальнейший план вы знаете.
  - Мы не подведём вас, сэр, - отсалютовал Ванко.
  ***
  Барак Вакар, восседая во главе стола, задумчиво глядел на голограмму, парящую над столешницей. Остальные собравшиеся в зале заседаний - и расположившие по обе стороны стола - также обратили свои взоры на неё. Хотя его подчинённые и были в курсе происходящего, но каждый стремился выказать своё рвение. Даже главный финансист Ривас Тахаро, заносчивый до невозможности муун, отвечающий за добычу и обработку кристаллов, был тих. Мужчина внутренне усмехнулся. "Что толку от твоего гонора теперь, когда враг наседает, и всё зависит от меня, а?" .
  Тем временем совещание продолжалось.
  - Как вы видите, - начальник службы безопасности махнул рукой, - Благодаря действиям информационных бюро и пущенных нами слухов удалось завербовать в ряды ополчения ещё около семидесяти тысяч рабочих в столице; в других городах - от сорока трёх до пятидесяти шести тысяч...
  - Какие именно слухи вы распустили?
  - Кроме стандартных? Через нашу сеть информаторов мы распространили "достоверные сведения" о том, что после победы Республика уволит всех текущих рабочих, выгнав их на улицу без гроша в кармане, и привезёт с Корусанта голытьбу из нижних уровней, которая будет готова работать буквально за еду. Ну, а смертность среди таких неквалифицированных разумных Республику не интересует: парой миллионов больше, парой миллионов меньше... Для Корусанта это жалкие крохи.
  - Неплохой результат, но нам нужно ещё больше бойцов. Граф Дуку будет очень недоволен, если мы сдадим врагу ещё и столицу! А ведь и так - три города уже потеряли, и ещё один падёт не сегодня-завтра!.. Что скажет служба снабжения?
  - Сэр, при всём уважении - мы не можем обеспечить такое количество солдат оружием. О еде и снаряжении можно не волноваться: у нас большие запасы, скопившиеся на всякий случай, а вот оружия маловато. Даже эти семьдесят тысяч полностью вооружить не удастся.
  - Что вы предлагаете?
  - Ну... Возможно, стоит разоружить часть дроидов...
  - Нет, это неприемлемо! - Вакар ударил кулаком по столу, - Мы должны усиливать нашу армию, а не ослаблять её!
  - Мы можем перепрофилировать несколько наших мастерских под производство огнестрельного оружия...
  - Огнестрельного? Не смешите! - бросил кто-то, однако арканианин ухватился за идею.
  - Сколько оружия мы сможем получить? - поинтересовался начальник службы безопасности.
  - Ну... примерно тысячу - полторы тысячи стволов в день. - главный инженер начал что-то считать на датападе, - Но это максимум через два дня, и то, если отдать указания прямо сейчас. Однако, есть проблема с боеприпасами: у нас не так много необходимых химических ингредиентов. Не уверен, что мы сможем в должно мере обеспечить...
  Барака раздражённо забарабанил пальцами по подлокотникам кресла. Как жаль, что его окружают такие некомпетентные разумные!
  - Это не важно! Начинайте выпуск оружия немедленно! Для первого боя сойдёт, а потом можно будет вооружить бойцов либо трофейным оружием, либо тем, что останется от уничтоженных дроидов...
  Внезапно в кабинет ворвался его личный секретарь.
  - Прошу меня простить, господин. Срочные новости. - человек выглядел взволнованным, и Вакар решил, что стоит его выслушать.
  - Докладывай.
  - Только что примерно две трети блокадного флота покинули нашу систему. Остальные корабли Республиканцев начали усиленно маневрировать. И буквально только что мы зафиксировали большой объём зашифрованных голо-сообщений, идущий на частотах Конфедерации.
  Все без исключения сидящие за столом разумные радостно переглянулись; даже Барак позволил себе вальяжно откинутся на спинку кресла.
  "Кажется, у поганых республиканцев начались проблемы? Неужто к нам идёт подкрепление? Но тогда граф Дуку сообщил бы... Хотя он мог сыграть в тёмную, не посвятив меня в детали плана. Возможно, для того, чтобы сбить с толку вражескую разведку. Но с той же вероятностью это может быть и очередная каверза этого проклятого Генерала Викта" ...
  ***
  Войдя в помещение, Касс Тод тут же заявила:
  - Мастер Викт. Я считаю, что мы принесли бы больше пользы там, на поверхности, чем здесь, на корабле.
  Идущий следом за ней Мак Лотор поддакнул девушке:
  - Я ещё понимаю, что вы вызвали Касс, но зачем здесь я? Штурм Саркема ещё не закончен: нам нужно-то ещё день, максимум два! Я должен быть там, со своими бойцами.
  Усмехнувшись, я жестом пригласил молодых рыцарей присоединиться к нам.
  "Вот он, юношеский максимализм во всей его первозданной красоте. Хатт! Говорю, как заправский старикан, хотя я старше этих ребят буквально на восемь лет. Докатился, что называется" .
  Тем временем Касс и Мак уселись на пол, на свободные места между Таллисибет и Калебом Дьюмом, завершая импровизированный круг из семи разумных...
  Мы находились в надстройке "Дерзкого" , но не в рубке управления, а на две палубы ниже, где в одном из помещений была обустроена "медитативная камера" . Ничего лишнего, только мягкий пол и полная тишина. Всё равно никакие приборы нам сейчас не помогут, да и не влезли бы мы все на тот помост. А вот это помещение прекрасно подходило для моей задумки.
  Собственно, план по штурму столицы пришёл в действие.
  Жестяныч вместе с отрядом проникновения уже давно был на борту одного из трофейных "Барышников" , под завязку набитого перепрограммированными В-1, коих удалось собрать почти сто тысяч. Ещё четыре фрегата "Щедрость" исполняли роль конвоя, попутно неся под своими брюхами по две десантные баржи C-9979 с теми же В-1. Вполне естественно, что одну пехоту мы не отправляли - это было бы странно. Так что тысяча танков ААТ была готова атаковать ничего не подозревающего противника. Кроме того, многие В-1 несли гранатомёты производства КНС, специально предназначенные для дроидов, хотя и органики могли из них стрелять.
  Флот под чутким руководством Ринауна и Ли Норьеги уже совершает манёвры, призванные сбить с толку противника. Почти две трети кораблей ушли по запутанным маршрутам, бороздя ближайшие необитаемые системы; но каждый корабль по сигналу был готов вернуться к Майгито. Оставшаяся часть кораблей - в основном тихоходные "Дредноуты" и транспортные "Одобряющие" - согласно плану совершает предписанные эволюции, которые в условленное время приведут к образованию небольшого окна, куда и прыгнет отряд Жестяныча.
  А затем начнётся "представление" . Первым в столицу отправится челнок с Ванко и лже-Аколитом. Они займут внимание вражеского командира, одновременно пробравшись в самое сердце административного корпуса. Жестяныч же, перекрашенный в цвета КНС, начнёт высадку "подкреплений" в разных частях города, обращая особое внимание на места расположения J-1 и прочих зенитных орудий. Если же у кого-то возникнут вопросы - так наш дроид-тактик умеет давить авторитетом. То есть он попросту опустит любого вражеского командира ниже плинтуса, доказав несостоятельность его тактических суждений. Он это может, так как опыта у него предостаточно: натренировался на наших офицерах. Плюс, его личность, не смотря на свой невысокий класс искусственного интеллекта, сильно развилась по сравнению с обычными сепаратисткими ООМ-дроидами, поэтому на обычного болванчика он не походил.
  Так как мы просто не можем не отреагировать на прибытие сил врага, "Барышник" и "Щедрости" придётся уничтожить, причём в тот момент, когда все загруженные десантные баржи войдут в атмосферу - но не раньше, чем их покинут пустые транспорты, выступающие в роли бутафорских декораций. Часть из них должны будут сбить истребители, чтобы было уж совсем правдоподобно. Этим актом пьесы займётся Траун, который прибудет на хвосте "вражеских" кораблей.
  Пройдёт какое-то время, прежде чем дроиды совершат выгрузку. Но как только Жестяныч завершит развёртывание отрядов, он пошлёт условный сигнал. По нему Ванко совершит захват вражеского командующего, тем самым парализовав управление обороной. Жестяныч вместе с дроидами ударит по уязвимым местам, связывая врага в сражении.
  Вот тут-то в дело вступают основные силы. Пеллеон со своими "Покорителями" снесёт планетарный щит, прикрывающий столицу, открывая путь десанту, который произойдёт сразу с двух направлений: с земли и из космоса. Наземную часть обеспечивает Блэм с полным составом Тринадцатого Легиона, который выдвинется из Сахаба, чтобы атаковать южные районы столицы. Три полка полетят на канонерках - UAAT и LAAT, и высадятся непосредственно на верхние посадочные площади города, как это было при штурме предыдущих городов. Ещё один выдвинется на репульсорных танках и бронетранспортёрах под прикрытием скоростных спидеров. Этот полк атакует нижние уровни, ворвавшись в них оттуда, откуда их не ждут. Самое главное, по пути не нарваться на червей...
  Из космоса атака будет происходит силами трёх полков на челноках "Каппа" и "Ню" . Два полка клонов из числа легиона Касс атакуют западные районы города, тогда как полк клонов, бывший под командованием коммандера Литца, что воевал рядом с Биллабой, займётся районами восточными. Ещё один небольшой отряд на спидерах при поддержке нескольких репульсорных танков будет высажен к северу от города, однако его роль будет только отвлекающей. Клоны произведут имитацию атаки, а затем отступят, присоединившись к отряду Литца.
  Всё это требовало невероятной слаженности действий и проработанности плана, а также надёжности всех его звеньев. И тут я с гордостью мог заявить, что в этой операции участвуют лучшие из лучших. Опытные офицеры, закалённые бойцы. Мы просто не можем себе позволить такую вещь, как неудача.
  Какую же роль я отвёл в этом плане себе, ученицам, и другим джедаям? Очень простую. Мы соберёмся вместе, чтобы совершить Боевое Слияние, которое позволит усилить мою Боевую Медитацию, и таким образом, мы сможем сосредоточится на поверхности, применив её там, в столице, находясь на орбите прямо над ней. Да, я и Таллисибет немного слабоваты, но та же Депа в Совет не за красивые глаза попала. У Асоки огромный потенциал: она уже сейчас превосходит не только Дьюма, который обещает стать крепким "середнячком" , но и более взрослых Касс и Мака. А ведь эти двое тоже не последние джедаи, которых подводит разве что недостаток обучения.
  Ведь Тано я натаскиваю уже почти одиннадцать месяцев, и совсем не так, как это принято. И уж намного лучше, чем это делал Скайуокер. Хреновый из него учитель - но это совсем не его вина. Там аж два предыдущих звена лажали. Квай-Гон был хорош, но доучить Кеноби не успел. А этот недоучка, соответственно, недоучил самого Избранного. Хатт, да Скайуокеру вполне по силам Разрушитель с орбиты сдёрнуть, или там, целый флот Штормом Силы в куски порвать! Но чего нет, того нет. А, да что там говорить...
  Улыбнувшись, я попытался успокоить молодых людей.
  - Вы одновременно не правы... и правы. Да, вы можете принести пользу, ведя свои отряды - но есть шанс, что вас убьют. Да вы можете просто не долететь до города, если ваш транспорт собьют. А здесь вы точно принесёте пользу.
  - Учитель, - Асока глянула на часы. - Нам пора начинать.
  - Да, Мико, - Депа заинтересованно на меня посмотрела, - Что нам делать? Я не застала К"баота, а во время твоих выкрутасов над Корусантом валялась в коме, так что даже не представляю, как это работает.
  - Не беспокойтесь. Это лишь звучит сложно, - Бет хмыкнула, - я поначалу тоже волновалась. Всё, что вам нужно, это медитировать, сосредоточившись на себе, а затем почувствовать друг друга.
  - Дальше всё зависит от степени доверия каждого из вас к друг другу. Чем сильнее оно, тем легче будет объединить разумы в единое целое, - добавил я.
  - И чем выше концентрация, тем сильнее мы будем, - подхватила Асока. - Это незабываемое ощущение.
  В комнате наступила тишина. Все сосредоточились на медитации. Я тоже прикрыл глаза и начал выполнять привычные для себя действия. Сложно объяснить постороннему, что такое медитация - а ведь её видов существует вагон и маленькая тележка. Из известных мне пять восходят к дже"дайи; четыре были переняты джедаями, и они изобрели ещё две. Ситхи заимствовали у прародителей три, и создали ещё четыре. У многих рас, даже не-одарённых, есть свои виды медитаций: например, вифиды могут впадать в медитацию-транс, позволяющую им излечивать даже серьёзные повреждения своего организма. О медитативных ритуалах гандов ходят лишь легенды. И, вероятно, есть ещё куча других видов и подвидов, которые нам не известны.
  Сейчас каждый из нас использовал вид медитации, называющейся Медитацией Пустоты. Она позволяет отрешиться от эмоций и сосредоточится на себе. Именно такой вид предполагает знаменитую позу медитации, зовущуюся на земле "Позой Лотоса" . В Небесной же Реке эта поза получила название схожего растения с Тайтона. Но со временем его перестали использовать, называя её, как самую распространённую среди джедаев, по простому - "поза для медитации" .
  Для меня отрешится от эмоций было довольно просто - сказывалась большая практика в Корпусе Равновесия. Другим потребовалось чуть больше времени. Сосредоточившись, я попытался почувствовать остальных джедаев. Чем-то это походило на Поиск Жизни, только более глубокий. И вскоре я "увидел" шесть звёзд, висящих в пустоте. Сам же я был седьмой. Возможно, каждый видит это по своему, но мои ассоциативные образы были именно звёздами. Все мы были разными: кто-то больше, кто-то меньше. И свет наш был разным. Самой яркой была Таллисибет. Асока уступала ей, но была более... живой, что ли. Касс и Мак неосознанно тянулись друг к другу этакими протуберанцами.
  Легче всего было с Асокой, с которой нас соединяли незримые нити. Потянувшись к ней, я ощутил отклик - и наши разумы соединились. Следующей была Бет. Затем присоединилась Касс, притянув с собой Мака. Последними были Депа и Калеб. С чем же сравнить Слияние? Сложный вопрос. Локальная сеть из компьютеров? Может быть.
  "Интересное ощущение" .
  "Каков следующий шаг?"
  "Доверьтесь мне" .
  Настало время Боевой Медитации. Тем более, судя по возмущениям в силе, операция вот-вот начнётся. Но нам и не нужно ждать начала. Миг - и передо мной раскинулся Джигат...
  Бой ещё не начался - но для нас это не проблема. Мы уже можем применить свои силы, однако любой другой джедай или ситх посмотрел бы на нас с удивлением, ибо первые использовали Боевую Медитацию для управления своими войсками, вселяя в них уверенность, а вторые предпочитали сеять страх и ужас в бойцов вражеских. Только вот сейчас нам требовалось совсем не это: нам нужно было спокойствие. Расслабленность. Дезориентированность. Конечно, на дроидов мы подействовать не могли - но у врага были сотни тысяч ополченцев-органиков - и именно на них мы и сосредоточились.
  Вот оператор на наблюдательном посту начинает позёвывать, и отвлекается от мониторов, чтобы поболтать с соседом. Тот с радостью начинает разговор. Офицер же, вместо того, чтобы одёрнуть их, внезапно предаётся воспоминаниям о семье. В его голове пролетают образы жены и детей - яркие, незамутнённые, заставляя его на минуту-другую забыть о своих служебных обязанностях.
  В другом месте наводчик зенитного орудий вылазит из кресла. Уж очень спина затекла. Его товарищи весело начинают обсуждать его незадачливость. Чуть поодаль сержант тайком переключает канал связи с командным центром на волну радио. Из наушников звучит завораживающая мелодия. Да, нарушение устава - но кто сейчас нападёт на них? Да никто. Оборона города непробиваема, так что можно немного расслабиться...
  Из таких мелочей и начала складываться общая картина. Враг перестал ожидать удара...
  ***
  Город горел.
  Ещё недавно лежавший местами тонкий слой снега был припорошен пеплом, сметён взрывами или растоплен пламенем. Война пришла в Джигат, нарушая привычный порядок течения вещей.
  Хотя несколько часов назад всё казалось куда как радужнее. Да, планета была под осадой, враг занял несколько городов - но это стоило ему больших потерь. И уж что точно - так это то, что столицу ему не взять. Она надёжно защищена. Миллионы дроидов и почти четыреста тысяч ополченцев - серьёзная сила, охраняющая покой города. В остальном же всё было как всегда. Настало утро - и рабочие поспешили в шахты и на заводы. матери повели детей в школы, чтобы после отправиться на свою работу. Другие рабочие и инженеры, работавшие в ночную смену, спешили по своим квартирам, чтобы как следует отдохнуть: вечером снова их очередь работать.
  Майгито славился своими кристаллами, использующимися в разных отраслях промышленности. Но главными потребителями были военные производства. Бластеры, лазеры и турболазеры требовали качественных кристаллов. И Майгито, как член Конфедерации Независимых Систем, поставляла их на многочисленные заводы Бактоида и ТехноСоюза. Многокилометровые шахты, пробуренные в толще базальтовых плит, вели в пещеры, стены которых были усеяны кристаллами. Конечно, не все они были пригодны для оружия. Большая часть была и вовсе не на что не годна; даже украшения из них стоили бы на рынке сущие гроши.
  Но планеты была богата на кристаллы, и хотя местные условия затрудняли их добычу, это в своё время не отпугнуло муунов. На месте первых шахт росли города. Тысячи разумных прибывали на планету, начав жить и работать здесь, обеспеченные всем необходимым.
  И вот теперь Республика захотела получить эту планету в свои загребущие руки. Уже несколько недель враг осаждал планету. И казалось, что защитники обречены. Но вот по информационным каналам приходит весть: "Всё хорошо! Подкрепление прибыло!" Жители с радостью смотрели на садящиеся транспортники Торговой Федерации, на выходящих из них боевых дроидов, на выезжающие танки. Это значило, что о них не забыли. Что у них ещё есть надежда. Да, враг уничтожил часть транспортников, которым пришлось прорываться к планете с боем - но это были сущие мелочи, на которые никто не обращал внимания. Ведь у них есть надежда. Какими нелепыми казались теперь эти мечты!..
  Всё обернулось в прах в одночасье. Дроиды, марширующие по улицам, обернули оружие против таких же дроидов и ополченцев, и открыли огонь. Никто не ждал от них нападения - а потому первый удар оказался страшен. Сотни и сотни были убиты, даже не успев взять в руки оружия. Сотни и сотни погибли, даже не успев понять, что их убило. По всему городу гремели взрывы: враг уничтожал орудия, технику, склады.
  А затем небеса полыхнули - и щит, надёжно прикрывающий Джигат, рухнул, беспрепятственно пропуская вражеские десантные транспортники. Безжалостные бойцы Республики - воины-клоны - наводнили город, наступая, кажется, со всех сторон и со всех направлений.
  А командование же не спешило отдавать указания по отражению штурма. Никто не знал, что следует делать. Вскоре по коридорам и площадям, по мастерским и заводам, по баррикадам и заграждениям поползли слухи - командующий убит диверсантами. Командный центр - взорван.
  Казалось, что всё потеряно.
  Но нашлись те, кто сбросил оковы страха и неуверенности. Командиры различных рангов в разных частях города поднимали своих ополченцев, начиная отдавать указания, организуя оборону, возглавляя яростные атаки. Тактические дроиды, разобравшись в своих полномочиях, начали составлять схемы ответных действий. И враг сразу почувствовал на своей шкуре, что это такое - Армия Дроидов. И что разумные, сражающиеся за всё самое дорогое в жизни - стойкие солдаты.
  И враг дрогнул.
  Дроиды, так вероломно напавшие на них, закончились первыми. Всё же ополченцев было намного больше, чем вражеских В-1, не говоря уже о количестве дроидов Конфедерации. Конечно, в панике некоторые союзные отряды дроидов попали под дружественный огонь - но это было не мудрено: у страха глаза велики. Клонов же оказалось не так много, как это было на первый взгляд.
  Самая тяжёлая ситуация сложилась в южных районах: враг ударил и с воздуха, и с поверхности, преодолев ледяные равнины - что считалось практически самоубийством. Однако, такой шаг позволил клонам закрепиться на всех уровнях этих кварталов, и даже самые яростные атаки разбивались об их оборону. Всё же десять тысяч бойцов - это не пара батальонов. Затем враг и вовсе начал доставлять подкрепления и предпринял попытку продвинуться дальше - но, в свою очередь, завяз в наскоро организованной линии обороны...
  Город горел... И повсюду незримым пожаром разгорались очаги сражения.
  ***
  Лейтенант Жарр внимательно вгляделся в показания приборов наблюдения.
  - Рави! "Магна" на три часа! Саммон - поддержи его огнём!
  Танковая пушка репульсорного ВАТ гулко хлопнула, посылая снаряд во вражеского три-дроида. Средняя бластерная пушка, расположенная в малой башне, ровно застучала, посыла во врага свои выстрелы.
  - Риммон, Арон - не спите! Вражеская пехота слева и справа!
  Спаренные бластерные противопехотные скорострелки резво замолотили, заставляя систему охлаждения взвыть на низких тонах.
  Танковый батальон, куда входил и взвод Жарра, участвовал в наступлении вот уже почти сутки. За это время они трижды пополняли боекомплект - но вот об отдыхе и слова не было. Впрочем, для самого лейтенанта это было не в новинку. На Джабииме он входил в экипаж одного из "Джаггернаутов" , и вот чего у них было мало - так это сна и отдыха.
  - Жарр! - в шлемофоне раздался голос капитана Виладэ, - Выдвигайся к мосту! Второй взвод уже на подходе!
  - Есть, сэр! - коротко ответил клон, и продублировал команду своему взводу и механику-водителю танка в частности. ВАТ-1 резво полетел вперёд, на ходу сбив нескольких дроидов, и вырвался на мост... По которому наступали вражеские ААТ. Увидев угрозу, два передовых танка немедленно выстрелили. Один промах, одно попадание. Танк вздрагивает, но не рушится на настил - а это значит, что они всё ещё на ходу. Плохая новость - отделение экипажа начало наполняться дымом.
  - Сэр, повреждены резервные энерговоды и накопители среднего бластерного орудия. Задействована система пожаротушения!
  - ...Хатту это дерьмо! Впрёд! Рави!..
  Но наводчик кинетической пушки не спал. Выстрел - и левый ААТ исчезает в облаке взрыва. А они пролетают ещё полсотни метров вперёд, пока взрыв ракеты, пущенный очередной "Октупатаррой магна-три" , не завершает их путь.
  Кашляя от дыма и ощущая, как огонь охватывает внутренности машины, Жарр успевает связаться с сержантом Фаули, своим заместителем.
  - Принять командование. продвигаться вперёд согласно приказу.
  А потом система пожаротушения отказывает. Или, может быть, она исчерпала свои запасы...
  ***
  Кван Торвун, оглушенный близким взрывом, с трудом поднимался на ноги. Подбитая вражеская машина горела, заволакивая предмостную площадку клубами дыма. Был бы ветер - так нет, как назло ни одного дуновения. Подобрав бластерную винтовку, мужчина вскинул её к плечу. Противник должен был быть там, на мосту.
  "Пиу! Пиу! Пиу!"
  На очередное движение пальцем бластер никак не прореагировал.
  "Батарея села..."
  В этот момент из дыма вынырнули клоны. С другой стороны наступали ополченцы.
  - Бей ублюдков! - чей-то клич вспорол воздух.
  Перехватив винтовку на манер дубинки, Кван бросился вперёд и огрел ближайшего клона по шлему. Мастер рудодобычи никогда не жаловался на силу. Осколки пластали, окрашенные в красное, полетели во все стороны... "Мясной дроид" выронил своё оружие и рухнул на плиты площадки. И тут же Торвуну пришлось уворачиваться от удара виброножом...
  Завязалась рукопашная схватка. ополченцы и клоны - с обеих сторон было до роты бойцов - дрались кто чем придётся: прикладами, ножами, дубинками... Кто-то пытался стрелять, попадая по своим и чужим. Клоны были более искусными бойцами, чем они. Но тут к защитникам города прибыло подкрепление, и ополченцы воспряли духом, начав теснить клонов. Однако те внезапно резко отступили, скрывшись в дыму.
  Причину такого поступка Кван понял сразу. Прямо под его ноги прилетела граната. Последнее, что увидел мужчина - весело горящий огонёк детонатора...
  ***
  Ли Норьега излишне эмоционально припечатала датапад к поверхности тактического стола.
  - Мы застряли, сэр.
  Я мог лишь кивнуть ей в ответ: ни на что другое сил уже не было.
  Прошло двое суток с того момента, как первые клоны высадились в Джигате. Пятнадцать часов мы провели в Боевой Медитации, сначала воздействуя на солдат противника, а потом - начав помогать своим бойцам. Хотя посторонний наблюдатель мог и не заметить нашего вмешательства, но это вполне естественно: мы не брали клонов под полный контроль, не управляли отрядами напрямую. Просто в одном месте командир взвода вдруг понимал, что вот вот по нему ударят с неожиданной стороны - и он успевал перегруппировать бойцов до того, как на него обрушивались дроиды. А в другом командир батальона внезапно принимал совсем не очевидное решение, которое на первый взгляд хоть и проигрывало другим вариантам, но позже приводило к куда более лучшему результату.
  И всё же что-то пошло не так. Что именно? Трудно сказать. Множество факторов наложилось друг на друга, приведя к озвученному Сумераги результату: мы застряли. Точно так же, как и в других городах Майгито до этого. Стремительного захвата не получилось, хотя план сработал на все сто процентов.
  Вражеский командующий был захвачен... Но Ванко, зажатому в офисе, пришлось уходить через окна наружу, предварительно убив этого Вакара, и взорвав помещение с помощью термальных детонаторов.
  Жестяныч совершил практически невозможное - но что такое сто тысяч дроидов против миллионов других дроидов и сотен тысяч ополченцев? капля в море. Да, они смогли нанести ощутимый урон, и даже вывели из строя все J-1 - но что с того? Враг продолжал сопротивление. Даже ополченцы сражались намного яростнее, чем раньше.
  Клоны великолепно провели десантную операцию, даже потери сначала были в пределах нормы. Но вот потом...
  Лучше всего дела обстояли у Блэма. На юге города мы закрепились прочно, добавив к Тринадцатому легиону ещё полк клонов и бригаду вспомогательных войск. На западе обстановка накалялась с каждым часом. К двум полкам из легиона Касс мы добавили ещё два - но было непонятно, сможем ли мы удержать этот плацдарм. А вот на востоке всё обстояло очень плохо. Часть орудий ПВО продолжала действовать, и вовремя высадить подкрепления мы не могли. А из-за архитектурных особенностей этого района города было слишком много направлений, по которым дроиды могли атаковать бойцов Литца. А ведь это казалось хорошим вариантом тогда - ведь и мы могли атаковать их по многим направлениям... Фактически, мы потеряли связь с полком, и хотя всё говорило о том, что клоны ещё сражаются, надежды на победу в этом месте не было.
  - Продолжайте следить за обстановкой... Хотя нет. - я решительно мотнул головой, - передайте приказ о переходе к стандартной тактике наступления.
  - Но сэр, - лайн-капитан удивлённо посмотрела на меня, - Вы же в курсе моих выкладок о том, что при таких темпах столицу раньше, чем через два месяца, не взять. Да, сейчас можно внести коррективы, но всё равно полтора месяца - это самый оптимистичный срок. И командование...
  - Да к хатту это командование! - буркнул я, - Мы потеряли слишком много бойцов, выполняя их указания, хотя могли бы сберечь их. Подумаешь, месяц туда, месяц сюда...
  "В каноне два года возились, и ничего!"
  - Хорошо, Генерал. Я отдам необходимые распоряжения... Вам бы передохнуть.
  - Да. Особенно в свете того, что мне предстоит разговор с Советом. - я отсалютовал находящимся в рубке корабля офицерам и направился к турболифту.
  I. Часть Пятая. Глава 52.
  Кое-какое место должно быть оставлено и для случая.
  (У.Рассел).
  ***
  Отложив датапад, я откинулся на спинку кресла. "Хорошо то, что хорошо кончается" . Маршал-коммандер Блэм только что доложил, что в их расположение вернулся Жестяныч. Дроид сходу посетовал на то, что ведение партизанской тактики боевых действий в данном случае невозможно, а он так хотел её апробировать... Хаттова жестянка. Это что, если бы у него были ресурсы, то мы бы его и не увидели до взятия столицы, что ли? Развелось, понимаешь, самостоятельных дроидов.
  Но всё же на душе стало легче. Ванко и его люди вместе с нашим актёром вернулись ещё вчера. Никто не пострадал, разве что побегать им пришлось изрядно. А вот неопределённость с судьбой нашего тактика разрешилась только теперь. Надо будет запросить у него краткий отчёт о ходе нашего "манёвра" с перепрограммированными дроидами.
  Н-да. Кстати об отчётах...
  Как ни странно, ситуация с провалом стратегии командования - той самой, "пятилетку в два месяца" , никак не отразилась на текущем положении вещей. Всё прошло как-то слишком... буднично, что ли. Мы отправили отчёт - командование приняло его к сведению. На этом - всё. То ли командование смирилось с результатом, то ли и вовсе не рассчитывало на наш успех. А может, они всё-же сохранили надежду на то, что я сотворю какое-нибудь очередное чудо? Или есть что-то ещё, о чём я не знаю?
  Тихий шорох открывшейся двери отвлёк меня от созерцания потолка.
  - Я сильно опоздала? - Депа Биллаба буквально влетела в комнату и опустилась в кресло рядом со мной.
  - Минут на пять, может, шесть, - я пожал плечами. - Можно сказать, что вы вовремя.
  - Почему Совет настоял на конфиденциальности? И почему затребовали меня? - поинтересовалась женщина, - При всём уважении, Мико, раз уж ты командуешь, то тебе и отчитываться.
  - Я знаю не больше твоего. Но вряд ли это что-то настолько срочное: дату и время назначили за целые сутки до проведения совещания.
  - Это разумный довод. Что ж... начнём?
  - Да, - с этими словами я активировал систему связи.
  Через минуту перед нами на столе высветились голографические фигурки участников совещания. Оглядевшись, я определил, что присутствуют все магистры и несколько десятков мастеров, включая глав орденской Разведки, корпусов Равновесия и Провидцев; а вот офицеров Главного Штаба не было видно - и это слегка настораживало.
  - Мастер Викт, мастер Биллаба. - Шаак Ти приветственно склонила голову, - Теперь, когда мы все в сборе, можно начинать.
  Едва она закончила, слово взял Мейс Винду.
  - Как вы уже знаете, Совет потерял двух магистров. После обсуждения мы приняли решение о возведении двух мастеров в ранг магистра и принятии их в Совет. Первой будет мастер Стасс Аллие. Второй - Депа Биллаба.
  Я машинально посмотрел на женщину. Та выглядела крайне озадаченной.
  "Допустим, кандидатура сестры Ади Галлии вполне логична, но вот возвращать в Совет Биллабу - это довольно спорно. И ведь у неё падаван есть - как с этим быть? Хотя... Йода же как-то Дуку обучил, будучи гранд-магистром. К-хм" .
  - Вы думаете, я готова?
  - Да. Тебе пора вернуться и занять своё место, - на моей памяти Винду впервые обратился к кому-то на ты. Хотя... Она ведь его ученица, и частично из-за него она чуть не пала на тёмную сторону.
  - Значит ли это, что меня отзывают с Майгито? - спросила Депа.
  - Да, мы ожидаем вас на Корусанте в ближайшие сутки.
  - Я отправлюсь немедленно, - подтвердила та.
  "А вот это уже хреново. Допустим, ладно, войска её они оставят. Но вот то, что мы лишимся одного... Точнее, двух джедаев - если считать Калеба..."
  - Раз уж мы затронули эту тему, - Ади Галлия как-то странно на меня посмотрела - и я понял, что одной Биллабой дело не ограничится, - Какова обстановка на Майгито?
  - Хуже, чем хотелось бы, но лучше, чем могло бы быть. Сейчас мы перешли к тактике сдерживания, заняв оборону в захваченных районах столицы. Южный плацдарм мы удерживаем прочно, в других местах обстановка довольно шаткая. Враг постоянно атакует нас, но мы сохраняем подобие инициативы. По нашим расчётам наступательный порыв врага выдохнется дней через пять-десять. Тогда мы сможем перейти к более активным действиям...
  - Пожалуй, нам можно не беспокоиться, - прервал меня Аген Колар, и тут же огорошил: - Викт, мы забираем у вас двух рыцарей-джедаев...
  - Вы серьёзно?
  - Серьёзней некуда. На Майгито вы справитесь сами, а джедаи нужны в других местах. Как, впрочем, и хорошие офицеры...
  - Уже не имеете ли вы в виду... - Я начал закипать. Откровенный грабёж пошёл!
  - Да. Мы пересылаем вам список офицеров, чей перевод на другие места службы уже одобрен. Кого поставить на их место - решать уже вам.
  - Собственно, их не так много, - Шаак Ти явно заметила моё негодование, и поспешила сгладить углы, - Несколько офицеров среднего звена из штаба, десяток офицеров с флота...
  "Ну, допустим, обезглавливать системную армию они и впрямь не собираются... Но всё равно неприятный звоночек" . Терминал пискнул, сообщая о прибывшем документе. Открыв его, я пробежался по списку. "В принципе терпимо... Хотя стоп. Ладно, Калгена пора в полные адмиралы выводить, а того же Ден-Дала на его место поставить - перерос командор свою должность, перерос... ну и этих троих пора на повышение. А этого я толком и не знаю: середнячок, ничего выдающегося". Я бы так и не заметил, но в самом конце списка две фамилии насторожили. Таркин... и Траун. Первого переводили на родной Эриаду, с повышением в штаб Секторальной. Чувствуется рука Палпатина. Ну да, в каноне-то он туда чуть позднее попал, так как был капитаном до середины войны, а моффом стал и вовсе под конец. А вот в нашей версии событий я его продвинул по карьерной лестнице... Да и общение с той же Ли Норьегой сказалось на уровне его подготовки и знаний. А вот Траун... Ну, логично предположить, что и за этим стоит Сидиус. Пункт перевода - Центакс-2 - прямо-таки указывает на это. И ведь не поспоришь - я сам чиссу документы выправил так, что не подкопаешься. Легализовал его, что называется, по полной...
  - Положим, я что-нибудь придумаю с офицерами - но вот с джедаями проблема будет. Куда их хоть переводят?
  - На Драгуул-два. Там они поддержат тридцать четвёртую дивизию айлонцев и отряды местных ополченцев. По сути, нам нужны там представители Республики, но и реальная помощь этих двух рыцарей будет немаловажным подспорьем в освобождении этой планеты, - ответила тогрута.
  "Очередное галактическое захолустье... Там же нет ничего, кроме песка и пыли! Впрочем, это может помочь Касс и Маку выжить, если битвы будут не столь ожесточёнными" .
  - Хорошо, - а что мне ещё остаётся сказать? - Есть ещё что-нибудь?
  - Для вас всё, мастер Викт.
  - Перейдём к следующему вопросу, - Ади Галлия повернулась к коруну, - магистр Винду, как проходит подготовка к вторжению на Фелуцию?
  Я заинтересованно прислушался.
  - Мы начали перегруппировку частей мастера Секуры, отступивших на базу флота. Вскоре к ним присоединятся и наши отряды, перемещаемые сейчас с Салукемая. На Лантиллесе мы сформируем походный ордер, и осуществим вторжение. Я вместе с Секурой и Джейсел будем командовать тремя отрядами вторжения. Скайуокер займётся воздушной поддержкой...
  - Простите, магистр, - Шаак Ти перебила его, - Но Скайуокера мы тоже отзываем на Корусант.
  Винду, в отличие от меня, не стал возмущаться, а молча стал ждать разъяснений.
  - Ему будет поручена важная дипломатическая миссия.
  "Скайуокер? На дипломатическую миссию? Серьёзно?"
  - Разве ему не подошёл бы кто-то более опытный или не занятый? - Мейс явно разделял мои сомнения.
  - Похоже что нет, - отрезала женщина. - Канцлер настоял на его кандидатуре.
  "А, опять какие-то игры нашего Сидиуса" .
  - Я сообщу ему о решении Совета, - буркнул Мейс, и продолжил излагать план атаки...
  Совещание продлилось ещё несколько часов. Мы обсудили... ну как обсудили: по большей части мы лишь слушали, лишь изредка кто-то вносил предложения или задавал уточняющие вопросы. А ведь круг проблем был широк. Одна только вторая атака на Фелуцию чего стоит. Не могу судить, как это всё пройдёт на этот раз, однако что-то мне подсказывает, что госсамы по упорству не уступят муунам. А по решимости - и вовсе превзойдут. Могут и планету травануть, дабы она республиканцам не досталась.
  На Рилоте тоже было не всё спокойно. Да, Кеноби и компания прорвали блокаду - в этот раз с большими потерями. Новые корабли "ТехноСоюза" - так называемые "Волнорезы" - оказались неприятным сюрпризом. По вооружению - восемь спаренных тяжёлых турболазеров - они дотягивались до мощности "Охотника" в главном калибре, а значит, были опасными противниками. В общем, прорваться-то они прорвались, и даже совершили образцовую высадку. Видимо, по отсутствию Винду, и наличию здравомыслящих Ундули и Мунди десант пошёл не рядом с городами, напичканными J-1, а вдалеке от них. Посему потери были, как говорят клоны, "в пределах допустимого значения" . Но... Высадка высадкой, на орбите же ситуация оставалась шаткой. Республика контролировала всего лишь четверть орбиты - а потому никто не мешал Сепаратистам переправлять на планету подкрепления из других систем. Битва обещала затянуться...
  В-общем, информации было много, и из неё можно было выудить несколько основных тезисов, один из которых касался моего доклада. Возможно, штабисты сделали неправильные выводы, предположив, что я всего лишь сгущаю краски и пытаюсь подстраховаться. Что вполне реально, учитывая общую обстановку, на фоне которой мои "не совсем удачные действия" выглядели полным успехом.
  Но только после того, как совещание завершилось, голопроекторы отключились, а Депа Биллаба распрощалась со мной и поспешила на поиски своего падавана, дабы отбыть на Корусант, я понял одну вещь: за время совещания Йода не сказал вообще ничего. Маленький зелёный гранд-магистр только молчал, вертел в руках свою узловатую трость и, как подсказала память, выглядел ну очень уж задумчивым.
  Что же его встревожило до такой степени, что заставило изменить своему обычному поведению?
  ***
  Казалось, бомбардировщик медленно плывёт над поверхностью планеты, хотя всего в двадцати метрах под ним расстилались ледяные поля. И только встречные торосы, иногда вздымающиеся на пару десятков метров, позволяли хоть как-то оценить его скорость.
  Асока выжимала максимум возможного из своей машины, стремясь приблизиться к городу за минимально возможное количество времени. Хотя почти все долговременные оборонительные сооружения столицы были уничтожены, некоторые станции слежения всё ещё работали. И ничто не мешает дроидам заметить её BTL. Ну, а там можно и из ААТ огонь открыть, на худой конец, заставить пару батальонов В-1 стрелять в воздух. Бомбардировщик хоть и оснащён шитом, но по размерам и манёвренности заметно уступает тому же СИД-Прототипу.
  Однако у него есть другие преимущества. Лёгкий истребитель-перехватчик не несёт ракет или торпед, не говоря уже о бомбах. А сейчас требовались именно они...
  Честно говоря, Асока придумала этот план... от безделья. Однако учитель её внимательно выслушал, после чего отдал соответствующие распоряжения. И теперь примерно эскадрилья бомбардировщиков наносила точечные удары по Джигату. Естественно, что в боекомплекте машин были исключительно ионные торпеды и ионные же бомбы. Если загрузить обычные протонные, то можно нанести куда как больший ущерб. Сама тогрута предполагала, что вполне сможет разрушить одну из башен до самого основания - если правильно попасть.
  С другой стороны, массово применять ионные заряды было слишком опасно... и расточительно. Во первых, при массовых налётах ни о какой точности речи не шло. А ионные разряды с одинаковой эффективностью будут поражать и своих, и чужих. Опять же, чем больше республиканских машин в воздухе - тем легче по ним попасть.
  Поэтому точечные удары были наилучшим вариантом. Учитель подтвердил это, посетовав, что сам об этом не догадался. Асока моментально возгордилась - ну ведь и повод есть самый что ни на есть настоящий!..
  - Две минуты до цели, - сообщил стрелок оборонительной турели, клон по кличке Лыба, которую он получил после того, как взрывом ему чуть повредило губы. Теперь клон всё время улыбался. Хотя если бы на нём тогда не было шлема, то и прозвище давать было бы некому.
  - Принято, - тогрута и сама уже начала различать впереди громаду города. Немного сбросив скорость - ВТL/В не отличался особой подвижностью на "больших оборотах" - девочка приготовилась к манёвру.
  "Три... Два... Один..."
  Кувырок, штурвал на себя - и нос бомбардировщика смотрит в зенит. Вращение, ещё раз штурвал на себя, и последний кувырок: передовой рубеж города пройден, и она уже летит между башнями, маневрируя между соединительными мостами, расположенными на разных уровнях.
  На одном из таких мостов находится её цель: дроиды, атакующие позиции клонов. Сейчас они скапливались на предмостной площадке, выходя из ворот в башне, и обтекая её с двух сторон. Тщательно прицелившись - более полагаясь на Силу, нежели на бортовой компьютер наведения - Асока одну за одной выпустила две торпеды. Даже не взглянув на результат своих действий, тогрута моментально изменила курс, двигаясь к следующему пункту. На этот раз ей предстояли более сложные манёвры, но это больше раззадоривало её, чем пугало.
  - Тридцать секунд до цели номер два, - монотонно бубнил клон, - Бомбы готовы к сбросу.
  - Аг-га, - ВТL, повинуясь движениям её рук, сжатым на штурвале, уже начал выполнять необходимые манёвры.
  И вот она уже несётся параллельно поверхности башни, возносясь к небесам. на секунду ей захотелось просто полететь туда, к звёздам, скрытым этими противными свинцовыми тучами. Но... Не сегодня. Скольжение, кувырок, бочка - и она уже несётся прямо вниз. Несколько секунд - и она выравнивается. Прямо под ней - мост, соединяющий башни. На нём - скопление дроидов врага. Миг - и ионные бомбы срываются с держателей, летя к цели, а Асока уже уводит его в сторону.
  - До цели номер три пятнадцать секунд, - сообщает Лыба...
  Через час, посадив бомбардировщик на посадочную площадку, расположенную в Сахабе, тогрута выпрыгнула из кабины и потянулась. Боевой вылет был завершён, все цели поражены, боезапас израсходован. Пусть и немного, но сегодня парням в городе будет легче отбивать атаки.
  "Кажется, это последний вылет" . Асока вгляделась в небо. Местное солнце плохо просматривалось за тучами, но всё же блеклый его диск можно было разглядеть. И сейчас он клонился к горизонту.
  - Эджо, все вернулись с вылета? - спросила она у подошедшего дежурного по "аэродрому" . Ночные полёты были запрещены, и это правило соблюдалось неукоснительно. Нет, она сама вполне могла бы ориентироваться хоть в кромешной темноте... Но не все же пилоты - джедаи.
  - Машина Лановски возвращается, все остальные на базе, коммандор Тано.
  - Подготовьте машины к завтрашнему вылету. Инструктаж в девять ноль-ноль. - она отдала распоряжения, и поспешила направится внутрь ангара, рядом с которым были помещения, выделенные для проживания пилотов.
  "Ещё один день прошёл просто прекрасно" .
  ***
  Отложив датапад, я потянулся к термосу и наполнил пустую чашку свежим, горячим кафом. Пора было сделать перерыв...
  С момента того знаменательного совещания прошло семь дней. Биллаба вместе с недовольным Калебом отбыли на Корусант. Я даже немного сочувствовал пацану: придётся торчать там, да ещё и в близости от Совета... Весёлого мало. Касс Тод и Мак Лотор отбыли в тот же день, что и новоиспеченный-восстановленный магистр, разве что их целью была Нубия - штаб Второй Секторальной. Они тоже были не в восторге от решений командования, однако спорить не решились. Они понимали, что их выводы для Совета будут, мягко говоря, смехотворны и нелепы.
  Вот так вот мы и остались втроём: я и две мои ученицы. Ничего экстраординарного или срочного не происходило, и дни наполнились скукой и рутиной. Асока, вытерпев всего два дня однообразных тренировок, умотала на поверхность, нести "кару небесную" дроидам в столице. Я поддержал её идею, и не столько потому, что это займёт её, а исключительно для её же пользы. Это хороший повод получить так необходимый ей опыт как командования отрядом - пусть это и одна эскадрилья - так и оперативного планирования всех операций этого самого отряда, с чем у девочки иногда возникают трудности. Но даже так - сейчас она намного более умелая, чем была в тех же мультфильмах, и больше думает головой. А фехтование можно потренировать и потом. Хотя - куда лучше то?
  Таллисибет же окопалась при штабе. Именно там её аналитического склада ум нашёл простор для своей деятельности. Ей было интересно решать разного рода тактические и стратегические задачи, возникающие перед штабом. И хотя особых подвижек на поверхности не было, она вместе с Сумераги совершенствовали оборонительную тактику, и даже, как я заметил однажды, моделировали развёртывание чего-то наподобие быстровозводимой линии укреплений, состоящих из различных модулей. Но и про флот они не забывали. Сопровождение конвоев, составление графиков перевозок, распорядок патрулирования ближайших систем, разработка стратегий для противодействия пиратам и контрабандистам, которых многовато развелось в последнее время... Веселье шло во всю.
  Кроме всего прочего, на них лежала задача управления уже захваченными городами. Восстановление повреждений, организация производства, распределение продовольствия между жителями, поддержание порядка... Всё это было на наших плечах, так как об установлении республиканского порядка говорить было преждевременно - мы всего четыре города взяли; но и на самотёк пустить всё это мы не могли...
  Мне же самому заняться было совершенно нечем. Вот такая вот ситуация, что даже обидно стало. Вся система работала как часы, и моего вмешательства и не требовалось. Даже отправиться на поверхность и воевать как "джедай" было так себе идеей. Сейчас наступали не мы, а противник, да и сопротивление его было куда сильнее, чем в Сахабе. Опять же, второй раз "кавалерийский наскок" может и не прокатить. В прошлый раз всё получилось, не спорю, но... Уже потом мы поняли, что прошли по грани. В нас не попадали - но отметин на броне и одежде хватало...
  Посему я решил взять на себя часть организационных обязанностей штаба, и заодно проследить за тем, как воюет новая техника. Ага, щаз-з. Разбежался. Удивительно, как много вещей нужно сделать, чтобы такое образование, как системная армия, нормально функционировало. И сколько же всяческой "писанины" и "макулатуры" изводится при этом - словами тут не описать. Боевые действия накладывают на это свой отпечаток, и мне пришлось перелопатить гору информации, прежде чем передо мной нарисовалась хоть сколько-нибудь внятная картина.
  С одной стороны, моя системная армия немного отличалась от других формирований. Мы старались унифицировать всё вооружение, и потому вспомогательные части лишались своих планетарных образцов вооружений, и оснащались клоновскими карабинами и винтовками. Это позволяло облегчить многое. С другой стороны, я внедрил множество новинок, и география поставок была шире, чем это можно себе было представить.
  Ежедневно к нам прибывает несколько десятков грузовых кораблей: новая клоновская техника с Ротаны; запчасти, расходники для кораблей и шагоходы с Куата; танки, бронетранспортёры, ракеты и снаряды с Алланда; истребители с Корулага; топливо с Маластара; медикаменты с Тайферры; продовольствие и пайки с Салличе... И это только известные всем крупные корпорации. А сколько было мелких фирм, поставляющих армии и флоту различные материалы и снаряжение!..
  Впрочем, не о всей нашей технике можно составить мнение. Танкисты хорошо отзываются как о АТ-ВТ, так и об алландских разработках. А вот АТ-АР так и не покинули ангаров "Одобряющих" . Эти артиллерийские платформы чутком мощноватые для ведения боя в городе. Опять же, АТ-АА: мы хоть и развернули эти самоходные зенитные установки, смонтированные на базе АТ-ВТ, бывшего прямым наследником АТ-ТЕ, но применить их по назначению было невозможно из-за практически полного отсутствия вражеской авиации.
  А вот с потерями было сложнее. С пехотой легче, как бы это цинично не звучало. А вот теряя технику, мы зачастую теряем и высококвалифицированные экипажи. Только за последнюю неделю мы лишились двух сотен разумных. Общие же потери с начала десантной операции перевалили за тысячу. Где брать пополнение? Часть предоставлялась из резервов Секторальной, но и они не вечны. Даже с простой пехотой становится туговато: на Майгито мы потеряли почти шесть тысяч клонов - ранеными и убитыми; во вспомогательных частях убыль составила ещё пять тысяч.
  И всё же, можно было сделать вывод, что почти всё, что мне удалось внедрить в свою армию - созданное или отобранное с моей подачи - показало себя довольно неплохо. Истребители хвалят, гранатомёты - тоже. Немного ворчат на гусеничную технику, но это так, по первому времени. Она хоть и уступает репульсорной, но иногда она просто незаменима.
  На волне этих размышлений я и принял решение ознакомиться с теми проектами и задумками, что сейчас находятся на стадии разработки...
  ***
  Джасмилль с трудом оторвала голову от подушки. Комлинк, лежащий на прикроватной тумбочке, весело попискивал, сообщая о входящем звонке. Сев на кровати, женщина похлопала себя ладошками по щекам, после чего, запахнув халат, направилась в кабинет.
  Активировав систему связи, она увидела перед собой голограмму Микоре Викта.
  - Доброе... к-хм. Простите. Кажется, я вас разбудил? - человек, по всей видимости, только сейчас понял свою оплошность. - Не знаю, сколько времени сейчас на Корулаге...
  - О, не волнуйтесь: вы третий в списке тех, кто может звонить мне в любое время, - ответила Селанно. - Да и уже скоро утро.
  - Всего лишь третий? Вы изрядно снизили мою самооценку, - с напускной горечью пробормотал молодой джедай.
  Женщина рассмеялась, после чего поинтересовалась:
  - Что вам было нужно, генерал?
  - А, да... Я хотел узнать, как продвигаются наши работы по обоим проектам. Прошло уже довольно много времени, и хотелось бы быть в курсе происходящего.
  Джасмилль откинулась на спинку кресла.
  - Что касается совместной работы Блиссекс и Сиенара - всё идёт согласно графику. Особых затруднений не возникает. Да, есть рабочие моменты, но всё решаемо. Правда, некоторые характеристики могут чуть отличаться от плана, но основные параметры мы сохраним. В частности, чуть сократится авиакрыло, да и с его составом пока что нет определённости.
  - А что с "сольным альбомом" ?
  - Ну... тут всё сложнее. Райт не укладывается в сроки. Говорит, что вы поставили высокую планку. Есть проблемы с подбором материалов и компоновкой... Я могу прислать вам отчёт о ходе работ.
  Джедай на несколько минут замолчал.
  - Будьте так любезны... И знаете - я могу кое в чём помочь. Скажите Райту, что я отправлю ему команду специалистов. Лира тоже может их задействовать, если потребуется.
  Селанно недоумённо посмотрела на Викта.
  - Прошу прощения, но я была в сборочных ангарах. Там работают лучшие специалисты фирмы... Может быть, даже профессиональнее, чем в аналогичных отделах "Куата" . И я не понимаю, кто может им помочь.
  - О, не беспокойтесь. Он уже работал с ними... Примерно двадцать два года назад. В общем, он их знает. Об остальном я позабочусь сам. Жду отчёта.
  Голопроектор погас. Джасмилль пожала плечами, и, зевнув, направилась в спальную, где скользнула в постель. Её тут же обхватили мужские руки.
  - Кто это был? - Райт Сиенар зарылся носом в её волосы.
  - Викт. Спрашивал насчёт хода работ, - Селанно хихикнула, - Кстати, с кем ты работал двадцать лет назад?
  - А что? - Райт замер.
  - Он обещал прислать их сюда, - женщина повернулась к мужчине, и смогла лицезреть его крайне удивлённое лицо.
  - Не может этого быть...
  ***
  Склонившись над тактическим столом, Энвандунг-Эстерхази, глядя на схему, задумчиво пробормотала:
  - Может, схема восемнадцать?
  - Отрицательно. Двадцать два, - сообщил Жестяныч.
  - Вы оба неправы. Схема тридцать два.
  Девочка и дроид повернулись к Ли Норьеге.
  - Ну вы что, не видите? Совпадение по параметрам дорн, креш, альфа, сигма, - лайн-капитан указала на соответствующие отметки.
  - И правда, - Бет всмотрелась в изображение городского ландшафта. - Схема тридцать два подойдёт наилучшим образом. - Девочка начала производить манипуляции с голограммами. Выделив один участок, она начала расставлять метки, - Флавиус - подготовьте приказ для одиннадцатого батальона: перегруппировать линию обороны согласно схеме размещения отрядов, огневых точек и линий заграждений.
  - Да, коммандер, - мичман Спунс чуть покраснел при взгляде на неё, но всё же молодцевато козырнул и поспешил к соседнему терминалу, буквально на ходу скопировав данные на голодиск...
  Вопреки прогнозам штаба, уровень сопротивления защитников столицы не ослабевал. И хотя атаки ополченцев стали менее яростными и ожесточёнными - дроиды действовали всё так же напористо. И штабу системной армии приходилось придумывать всё новые и новые способы сдерживания этих атак. Одной инициативы клонов-командиров в этой ситуации уже не хватало для успешного ведения войны. К тому-же, судя по действиям противника, командование принял кто-то довольно опытный. Или же, как предполагала сама Таллисибет, за ними стояли дроиды-командиры, сосредоточившие в своих руках всю полноту военной власти. А дроиды не привыкли отступать. Да и... Как там два дня назад учитель ответил на её горестный вздох "ну почему они не сдаются?" . Да, точно. Он спросил у неё: "а ты бы сдалась?" . Ей было нечего ответить на это.
  Тут внимание девочки привлёк шум в рядах специалистов связи, которых возглавлял Мирро. Они как раз собрались возле его терминала, и что-то горячо обсуждали. Затем капитан встал, и направился к ним.
  - Что-то важное, Кристен? - спросила Ли Норьега.
  - Да! Нам поступил запрос от менеджера самой Морнингстар! Она хочет дать несколько концертов прямо у нас!
  - Да ладно! - изумилась лайн-капитан.
  - Ничего себе! - Бет обрадованно хлопнула в ладони, - Специально для нас петь будет? да ещё и вживую! Вот бы...
  Находящиеся в рубке офицеры, свободные от выполнения неотложных обязанностей, собрались в группы и начали оживлённо обсуждать новость. К тактическому столу подошли и Ринаун с Калгеном.
  - Я разделяю вашу радость, господа... Но решение будет за Генералом Виктом. - осадила их Ли Норьега.
  Бет чуть приуныла.
  "Вряд ли учитель серьёзно отнесётся к такому легкомысленному делу... Но всё же попытаться стоит" .
  - Учитель, вы где? Вам нужно подняться в рубку, у нас тут важное дело, - Бет быстренько проговорила это в комлинк и отключилась.
  Через десять минут учитель вошёл в рубку корабля, и Таллисибет тут же направилась к нему:
  - Учитель!..
  - Доброе утро, Бет. Ну и что это за важное дело?
  - Большая новость!
  - Мууны капитулировали?
  - Нет... совсем не то.
  Таллисибет объяснила учителю ситуацию, и выжидающе уставилась на человека. Впрочем, как и все остальные.
  - Концерты, говоришь... как там её... Морнингстар? Забавно... Она популярна?
  - Да вы что! Номер один в чартах этого месяца! Топ-три в "Голонете" и "Теневом Вещании" за этот год! Вы что, не знаете?
  - Откуда? Вероятно, я её не застал. Да и вообще, мы в своё время с Уилли Уоткинса тащились.
  - Фу! Нудятина...
  - Ничего вы в музыке не понимаете, - притворно обиделся учитель.
  - Ну так что, Генерал?
  После продолжительного молчания тот ответил:
  - Хорошо. Займитесь организацией всего этого мероприятия... И вообще: Бет, назначаю тебя ответственной за курирование этой певицы. Будешь охранять, и всё такое. Асоку тоже можешь привлечь.
  - Да, учитель!
  - Сэр, почему вы согласились? - удивлённо поинтересовалась Ли Норьега.
  - А вы сами как думаете? - с какой-то хитринкой в глазах спросил джедай, оглядывая рядом стоящих офицеров.
  - Сэр, - Жестяныч первым подал голос, - Психологическое оружие?
  Все обескураженно уставились на ООМ-дроида.
  - Ты прав. - учитель кивнул, - Судя по вашим словам, её слушают и в Республике, и в КНС. Надеюсь, её песни приободрят наших солдат... И размягчат сердца вражеских бойцов. Заставят задуматься о том, стоит ли им дальше воевать. Ведь они могут потерять так много. Они вспомнят о своих семьях, о своих любимых - и о том, что могут их потерять... потерять навсегда.
  Таллисибет поёжилась.
  "Иногда учитель... такой непредсказуемый. И такой... страшный" .
  ***
  "Итак, ещё один день позади" .
  С этими мыслями я шагнул в свою каюту. Действительно, очередной день на Майгито завершился. Уже завтра к нам прибывает эта певичка, а через три дня - мы начинаем наступление в столице... и начинаем штурм ещё одного города - Халлама. Вот уж чего противники не ждут - так это именно этого. Я и сам бы не решился на такой шаг - очень уж рискованно. Но, поразмыслив над этим вопросом вместе с остальными, мы приняли такое решение...
  Пока что это было необговорено - кто именно возьмёт на себя непосредственное командование этой операцией, но я подумывал о том, чтобы поручить это дело Асоке. Или всё же Бет? Она, как бы это не странно, лучше подходит на роль командира. Но... есть у неё парочка комплексов, которых тогрута напрочь лишена. Ставить же их двоих нецелесообразно. Поругаются, помирятся, а я потом крайний окажусь.
  Я уже собирался войти в душевую, когда сигнал корабельный системы связи обломал мои устремления на корню. Подойдя к настенному терминалу, я вдавил клавишу приёма.
  - Я слушаю.
  - Сэр, один из патрульных фрегатов доставил к Майгито задержанный ими корабль. Судя по их докладу, требуется ваша помощь.
  - Это как так? - изумился я.
  - Сэр... Вам лучше выслушать их самому, - неуверенно пояснил Мирро.
  - Хорошо. Переводи их на меня.
  Через минуту я уже лицезрел перед собой голограмму молодого человека.
  - Докладывает первый лейтенант Честер Гриссом. Находясь в патрулировании с заданием противодействовать контрабанде и пиратству, задержали подозрительный корабль малого грузового класса, следующий курсом через систему Ди-Сорок-Пять-Гамма-Семь. На наши запросы корабль не отвечал, и я принял решение на задержание и досмотр. В ходе абордажа команда корабля оказала яростное сопротивление, и была полностью уничтожена.
  - И зачем вам потребовался целый генерал? - съязвил я.
  - Сэр. Нам кажется, что это по вашей, по джедайской части. Нам как-то не по себе, - первый лейтенант передёрнул плечами. - Какое-то гнетущее ощущение... и груз странный. Как и экипаж. В какие-то робы наряжены... И груз... Мы не решились вскрывать контейнеры... И один из отсеков запечатан прямо во время штурма...
  Я задумчиво потёр подбородок.
  "Культисты что ли какие? Мало ли одарённых по галактике шляется? И что могло заставить их так отчаянно сражаться? Может, дело в грузе? Какая-то особая контрабанда?"
  - Гриссом. Я сейчас прибуду к вам на шаттле. Вам же следует немедленно покинуть задержанный корабль. Я сам обследую его.
  - Есть, сэр! - офицер облегчённо выдохнул.
  - Мирро, - я переключил канал связи. - Подготовьте челнок в боковом ангаре по левому борту. Я вылетаю через полчаса.
  - Будет сделано, Генерал...
  Через час мой челнок медленно влетел в ангар "Мародёра" , слева от которого на причальных конструкциях покоился грузовой корабль неизвестной мне модели. Судя по отдельным элементам, это какая-то самоделка из частей различных кораблей. Такие корыта частенько встречаются во Внешнем Кольце и Диких Территорих. В общем, обычный корабль для таких мест. Он выглядел довольно маленьким по сравнению с патрульным кораблём: метров тридцати в длину, не больше.
  У трапа меня встретил командир фрегата.
  - Сэр, добро пожаловать на борт.
  - Вольно, лейтенант. Ну что, показываете, куда идти.
  - Сюда, сэр. Следуйте за мной.
  Пройдя пару коридоров, и один раз поднявшись на турболифте на другой уровень, мы подошли к соединительному рукаву, возле дверей которого находилось несколько клонов. В коридоре рядом были сложены черные упаковочные мешки. Вероятно, это команда загадочного корабля. Почти полсотни трупов. Я бы сказал, слишком большая команда для такого корыта.
  Рядом было сложено их оружие: в основном - неизвестные мне образцы бластерного вооружения. По виду - какие-то раритеты, что тоже вполне объяснимо.
  - Это весь экипаж?
  - Да. Мы провели сканирование - органиков на борту не обнаружено, - доложил клон-сержант.
  "Значит, сюрпризов можно не ждать" .
  - Отличная работа, лейтенант. Будьте на связи. - с этими словами я прошёл через соединительный рукав и оказался внутри корабля. Внешняя и внутренняя дверь шлюза корабля были вырезаны во время штурма, так что я без труда проник внутрь. Компоновка коридоров походила на аналогичную "Сокола" - такие же круглые коридоры, разве что всё выглядело ещё более потрёпано и запущено. Абордаж добавил своего колорита: на стенах и потолке были отметины бластерных попаданий.
  И действительно - атмосфера на корабле была, мягко скажем не очень. И при всём при этом никакой угрозы я не чувствовал. Странно...
  Очень быстро я оказался около указанного грузового отделения. Дверь была закрыта на замок и заварена чем-то - но световой меч решил эту проблему за пару минут. Толкнув вырезанный кусок дюрастали, я отодвинул остатки двери в сторону.
  "К-хм. И из-за этого стоило устраивать шум".
  Помещение было действительно странным. Увешанные материей стены, массивные подсвечники - всё это навевало мысли о каком-то святилище. У дальней стены находился... контейнер? Саркофаг? Гроб? Просто резной камень? Ещё один ларец-ящик-контейнер - нужное подчеркнуть - находился на подставке сразу рядом со входом. Естественно, что тот был заперт - но меня в очередной раз спасла универсальная открывашка джедаев.
  Внутри, на бархатной подложке лежал... кусок камня?! Да, именно так. Грубая призма размером сантиметров двадцать на десять, полностью серого цвета, с едва заметными прожилками. Он не походил ни на один мне известный драгоценный камень. Поднеся к нему ладонь, я уловил... нечто, связанное с Тёмной стороной.
  "Вот так сюрприз. И что это за хреновина?" .
  Беглый осмотр подтвердил, что камешек не является голокроном или кристаллом светового меча. Хотя это и из размера понятно. Осторожно взяв его в руку, я ощутил... ощутил... Да ничего не ощутил, кроме того, что он явно пропитан Тёмной стороной Силы. Камень просто был холодным. Возможно, это какой-то артефакт - но то ли он не работает, испортившись от времени, то ли я не понимаю принципов его действия. Во всяком случае, я не чувствовал от него угрозы - что было интригующе...
  Решив, что разгадка может быть в большом ящике, я сделал несколько шагов по направлению к нему, и... В этот момент раздалось шипение. Контейнер открылся замысловатым способом. Я рефлекторно отпрыгнул, одной рукой сжимая камень, а второй - занося для удара пока ещё не активированный световой меч.
  Но удара не потребовалось.
  Из внутренностей... контейнера? бокса? капсулы? гроба?.. вывалилось... Да, это человек. Женщина, судорожно вдыхающая воздух. Её тело, прикрытое ветхого вида туникой, распростёрлось на полу грузового отсека. Фиолетовые, с воронёным отливом волосы разметались во все стороны, скрывая её лицо.
  - Кто вы? - я так и не активировал свой меч, надеясь, что он и не потребуется.
  "Может, это пленница? Или рабыня? Но зачем запихивать её в ящик? На гибернационную капсулу это не похоже, да и кто в здравом уме будет их использовать? Хотя стоп... Я чувствую... Силу. Это одарённая."
  В этот момент она приподнялась на руках и взглянула на меня. Её глаза были слегка затуманены, и судя по всему, она была слегка не в себе. Но одно я мог сказать с точностью - её глаза полыхали золотом. А это значит...
  - Скажи... Ты джедай?
  Смысл вопроса я понял с трудом. Она использовала столь архаичную форму общегалактического, что если бы я в своё время не помотался с Нхоном по галактике, а позднее - не перелопатил кучу старых военных отчётов из Архивов Храма, то не понял бы её.
  - Да. Я джедай. Вам нужна помощь? - для надёжности я кивнул.
  Но женщина только смотрела на меня - очень пристально, изучающе. А потом как-то горько рассмеялась и что-то забормотала.
  - ... Какая ирония... Нам всё же удалось сделать это... не смотря ни на что... Все... Жертвы были не напрасны... О, как бы я хотела, чтобы все они увидели это... Но теперь... Мне больше не зачем... - она неловко села, и, снова глядя мне в глаза, пробормотала, - Можешь убить меня, джедай.
  - Зачем мне вас убивать? - я был откровенно шокирован её заявлением.
  Но она, кажется, не слушала меня.
  - Мы боролись не зря, джедай. Орден... изменился - даже если... для этого... потребовалось время. Это было... нашей целью...
  Я осторожно приблизился к ней. Ситуация была абсурдной, и я не знал, что мне делать. Я чувствовал Тьму в ней - но какую-то странную. Как в этом камне. Нет. Не так: она была просто другая, нежели у тех же Вентресс или Воса. Но, хатт его задери, я не чувствовал угрозы.
  "Учитель? Что случилось?"
  "Асока. Беспокоится..."
  "Я в порядке. Помощь не требуется" .
  "Я чувствую что-то странное" .
  "Потом" .
  - О чём вы говорите? - я вновь обратился к женщине.
  Она устало усмехнулась.
  - В тебе есть и Ашла... И Боган. К этому мы... стремились... с тех пор, как покинули... Тайтон... и обрели дом... на Оссусе... Равновесие... Истинное равновесие...
  "Тайтон? Оссус?! Ашла?! Боган?! Какую дичь она несёт?!"
  - Да кто вы такая? - я опустился на пол рядом с ней, и положив камень на пол, встряхнул её за плечо.
  Незнакомка едва прореагировала на мои действия, но всё же ответила:
  - Меня... зовут... Арден. Арден Лин.
  I. Часть Пятая. Глава 53.
  Глубокие идеи похожи на те чистые воды,
  прозрачность которых затемнена их же глубиной.
  (Гельвеции).
  ***
  Её пробуждение было... странным, но всё же ожидаемым. Даже не смотря на все неудачи и падения, случавшиеся в её жизни, она всегда поднималась и шла дальше, рано или поздно добиваясь результата. Она не привыкла сдаваться - не сдалась она и тогда, когда могильный холод сковал её сердце в тот момент, когда издыхающий Аудриста Пина направил всю свою Силу на одно лишь действие - на Морихро...
  После того, как джедаи обосновались на Оссусе, в попытке систематизировать все знания, что удалось вывезти с Тайтона, они начали давать различным явлениям и способностям свои, особенные названия, сведённые в общую категорию - Способности Силы. Это было довольно удобно, и упрощало как понимание их сути, так и обучение их применению. Одной из таких техник было морихро - мощное воздействие, позволявшее приостанавливать биологические функции, включая дыхание и сердцебиение. Первоначально её использовали только врачи на своих пациентах - в тех тяжёлых случаях, когда речь шла о минутах и секундах. Гораздо сложнее было применять её на себе. Требовалась высокая концентрация и внимание, а так же понимание всех аспектов собственного тела.
  И уж что было непреложно - так это то, что морихро запрещалось использовать как оружие. Были и куда более простые виды убийства. Однако морихро был одним из самых действенных. И именно его применили против неё джедаи, когда поняли, что поединок проигран.
  Какие же лицемеры...
  Но она выжила, поборола морихро - пусть и провела достаточно много времени в исцеляющем сне, дарованном Тёмной Стороной. Почему долго? Хотя её разум всё ещё был как в тумане, Арден не могла не отметить, что форма одеяний джедаев изменилась... Да. Какая ирония. Последним, кого она видела, был джедай. Джедай же оказался рядом с ней первым в тот момент, когда она очнулась. Довольно молодой... Чуть старше её - может быть, на год, не более. Но... молодость его была обманчива, словно внешняя маска. Внутренне же - он был намного старше. Чувствовалось, что он многое повидал за свою жизнь, многое перенёс. А ещё - в нём ощущались обе стороны Силы. И Ашла, и Боган. Точно так же, как это было во всех обычных живых существах. Так же, как это должно было быть у всех одарённых.
  Но самое главное - его взгляд. Одновременно и твёрдый, и мягкий... Переполненный эмоциями - и безмятежно спокойный. Полыхающий силой и мудростью. Знанием. Такого взгляда не было даже у Ксендора... Хотя этот джедай и не похож на него, что-то общее между ними проскальзывает.
  - То есть ты - та самая Арден Лин? Из Легионов Леттоу? Стальная Рука Палавы? - переспросил человек, удивлённо подняв брови.
  - Ты прав, - ей было немного трудно понимать человека, но к счастью не настолько, чтобы смысл слов ускальзывал от неё.
  - Тогда у меня для тебя плохие новости: ты очень долго проспала. Очень.
  - Какой... Какой сейчас год?
  Джедай открыл было рот, но после паузы закрыл его, и принялся что-то считать на пальцах, и уже после этого сообщил:
  - Сейчас тридцать шесть тысяч четыреста тридцать второй год от прибытия То Йоров.
  - Невозможно, - Арден почувствовала, что начинает паниковать, - Ты что... Не могло пройти столько времени...
  - Боюсь, это так. Ты проспала двадцать четыре с половиной тысячи лет, Арден Лин. Времена Первого раскола уже давно стали легендами...
  Молодая женщина непроизвольно вздрогнула.
  - Первого раскола? То есть, ты хочешь сказать, были ещё?
  Однако джедай не обратил на её вопрос никакого внимания. Вместо этого он встал, и сняв с плеч песчаного цвета плащ, накинул его на её плечи.
  - Пожалуй, сейчас не время разговоров. Тебе нужно к доктору - всё же такой долгий сон...
  - Нет! - Арден схватила его за руку, - Я в полном порядке! И я хочу знать, что произошло!
  - Ну раз так, - джедай вновь опустился на пол, - То это место всё равно не подходит для такого долгого разговора. Но если кратко... После того, как ты погрузилась в сон, оставшиеся ваши последователи отступили - но только лишь для того, чтобы вернуться и отомстить... Ну, и захватить власть. Они полностью отринули Светлую сторону, назвав джедаев заклятыми врагами. Война длилась... кажется, сотню лет. Они проиграли - ибо за джедаями стояла вся мощь зарождающейся Республики, которую джедаи взялись защищать и оберегать.
  - Нет... Что же они наделали, - Лин уронила голову на колени. По щекам покатились предательские слёзы, - Мы не за это боролись...
  "Мы ведь просто хотели, чтобы джедаи не отвергали Тёмную сторону. Да, Ашла более созидательна, а Боган склонен к разрушению - но каждый инструмент следует использовать для своего дела. Целитель может излечить рану как используя свои силы, так и забрав жизнь врага. Важно ли средство, если раненый будет жить?.. Но сосредоточение на одном лишь аспекте Силы - непозволительное преступление... Да, на Тайтоне соблюдение баланса было жизненно необходимым - но ведь они были уже не на этой планете..."
  - Ну... до нас дошло не так много фактов о тех временах... А, да. Что там было дальше? Остатки проигравших были изгнаны; скитались по галактике долгие тысячи лет, они были забыты. Орден рос и развивался вместе с Республикой. Но проблема Тёмной Стороны осталась. В итоге, новые отступники, появившиеся после одного из сложных периодов в истории, названный Пиус Дэа, обосновались на Коррибане, и объявили себя Ситхами. С тех пор прошло семь тысяч лет - и все эти годы шло противостояние между ситхами и джедаями. Множество раз начинались кровопролитные войны. Джедаи одерживали верх - но ситхи возрождались, раз за разом. Их Империи были могущественны - и иногда почти ставили Республику и Орден на колени. Один раз даже почти уничтожили и то и другое. Но всё же, джедаи побеждали - однако каждая победа давалась нелегко. И каждый раз Орден менялся. Последний крупный виток противостояния случился тысячу лет назад... Казалось, ситхи были уничтожены навсегда. Однако они вернулись... И сейчас идёт новая война.
  От таких шокирующих новостей Арден стало дурно. Она не могла себе представить, что их борьба может вылиться в такое.
  - Я... Я должна... Я должна всё исправить! - она дёрнулась, порываясь встать, но руки джедая удержали ей, - Мне нужно идти... Я должна...
  - Вот... - джедай выругался и крепче сжал её в объятиях, - Ты головой вообще думаешь? Куда ты собралась идти, да ещё и в таком состоянии?
  Но Арден лишь сильнее забилась в судорожных попытках вырваться из его рук. Краем сознания она уловила бормотание джедая: "а почему бы и нет" , после чего её грубо прижали к полу. А затем - она почувствовала, как на её шее оказалось... Оказалось... Что-то...
  Лин поняла, что успокаивается. Нет, все её эмоции и переживание остались - но больше не рвались наружу. Теперь она могла их контролировать. В тот же миг джедай отпустил её. Сев, женщина провела ладонью по своему телу - и обнаружила небольшой медальон, выполненный в форме крестика. Такой знакомый материал... И ощущения...
  - Откуда... Откуда у тебя камень с Ашлы?
  - Что? - джедай явно был удивлён.
  - Я говорю, откуда это у тебя? Такие медальоны были редкостью даже в наши времена... Камни Ашлы пропитаны Светлой стороной Силы - а потому помогают сохранять спокойствие, позволяют держать под контролем свои мысли и эмоции... Закрываться от внешнего мира, сосредотачиваясь на себе... Но долго носить такой медальон нельзя - ибо без эмоций очень сложно существовать... И потом можно сорваться... очень сильно сорваться... Даже не все мастера решались использовать такие медальоны на длительный период времени...
  - Да? Я что-то не заметил ничего такого, да и никто мне не говорил... Хм. Интересно. А знали ли это... И почему...
  - Кто?
  Джедай почесал затылок и, улыбнувшись, рассмеялся.
  - Ну, знаешь... Не парься, короче. Это мои проблемы.
  Арден ещё раз оглядела молодого человека.
  - Почему ты помогаешь мне? То есть, я хочу сказать - я для джедаев враг...
  - Не знаю, - тот огорошил её своим ответом, - Без понятия, если честно. Может, у меня увлечение такое - всяких чудиков подбирать? Да и... есть у меня некоторые разногласия с Советом.
  - Чудиков? Советом?
  - Кажется, медальон тебе помог - но вот соображаешь ты ещё туго. Ещё порываешься бежать в неизвестность?
  - Не знаю, - в тон джедаю ответила Арден, - Я ничего не знаю. Я даже не знаю, где я сейчас, и уж тем более, куда мне идти.
  - Тогда... Думаю, тебе нужно время, чтобы отдохнуть и освоиться. Потом будешь думать, что тебе делать. Хотя я не представляю, что ты сможешь изменить. Боюсь, если ты не откажешься от своих убеждений - а ты ведь не откажешься - то джедаи тебя... Нет, вряд ли они тебя убьют - но вот заточить в тюрьму или отрезать от Силы могут. Ситхи... Боюсь, тут вариант погибнуть намного вероятнее. Впрочем, они могут и заставить тебя служить им. Они могут быть очень убедительны...
  - А что ты? - прервала его Лин.
  - Я? Ну... Я особый случай. У меня есть свои мотивы поступать так, как я поступаю - даже если для других это может выглядеть странно.
  - Как тебя зовут?
  - О, прошу прощения. Мастер-джедай Микоре Викт, старший генерал-джедай Великой Армии Республики. В данный момент находящаяся под моим командованием системная армия "Мерн-13" ведёт штурм Майгито - одной из важнейших планет Межгалактического Банковского Клана, входящего в состав Конфедерации Независимых Систем, с которой Республика сейчас воюет... Кажется, из всего, что я сказал, ты поняла только моё имя.
  - Ты прав. Кажется, мир сильно изменился, - Арден тяжело вздохнула, - И мне... Мне действительно нужна помощь.
  - Тогда... Нам пора. Тебя нашли на корабле каких-то отщепенцев, и, заподозрив их в контрабанде, заинтересовались странным грузом. Я прибыл проверить, что это - но нам уже пора обратно, - тут джедай неожиданно что-то подхватил с пола, а затем - поднял и её. Арден от неожиданности схватила его за шею - и обнаружила, что левое плечо Викта как-то странно ощущается. Скосив взгляд на руку, она тихо охнула. Она была... неживая. Протез.
  - Что с тобой случилось, если целители не смогли восстановить твою руку?.. И вообще, почему ты меня на руках несёшь? - запоздало возмутилась женщина. - Я и сама могу идти...
  - Ну, я всё же считаю, что тебе пока не следует напрягаться. А насчёт руки... Это долгая история.
  - Но ты расскажешь её мне?
  - Обязательно, - тут они, пройдя по коридору, вышли в другой корабль. Это было понятно по оформлению... наверное. Рядом со шлюзом замерли... гуманоиды, в белой броне, с каким-то стрелковым оружием наперевес. Вряд ли это бластеры или лазеры - очень уж маленькие. Лин видела оружие обычных солдат - большие такие полуметровые трубы сантиметров десять-пятнадцать в диаметре, соединённые толстым кабелем с заплечным элементом питания. Их лица скрывали шлемы, но у женщины образовалось ощущение, что они родственники.
  - Сэр? - навстречу им шагнул офицер в необычного покроя одежде.
  - Вольно, лейтенант. Груз осмотрен. Ничего опасного там нет. Этой женщине нужна помощь, так что мне нужно отвести её на флагман...
  "Кажется, мир действительно изменился".
  ***
  Асока вбежала в ангар в тот момент, когда челнок учителя только-только заходил на посадку: защитные створки ещё сдвигались в сторону. Нетерпеливо ковыряя носком сапога покрытие пола, девочка ждала, когда же наконец летательный аппарат влетит внутрь, и она сможет увидеть учителя... И задать вопросы. Попросту говоря, её раздирало от любопытства.
  Около часа назад она ощутила тревогу за учителя, которая, правда, быстро исчезла. Всё же, она решила поговорить с ним через их связь - но джедай отделался общими фразами, заявив, что "всё путём" . Для проформы она связалась с дежурным - и узнала, что Викт, как оказывается, умотал осматривать какой-то подозрительный корабль контрабандистов. И это без неё! Заинтригованная тогрута не нашла ничего лучше, чем начать медитацию и попытаться понять, что происходит с учителем.
  Однако это не принесло облегчения, а лишь добавило вопросов. Да, она почувствовала его - но... Рядом с ним был кто-то ещё. Кто-то одарённый. Кто-то неуловимо похожий на джедая, но в то же время другой. Более Тёмный. Но вскоре всё это затерялось в эмоциях учителя, неожиданно нахлынувших на неё с куда большей силой, чем прежде. Примерно так же было в первые дни после установления Уз Силы. А вот незнакомца она перестала ощущать.
  Наконец, челнок залетел в ангар и начал открывать аппарель. Асока шагнула вперёд... И замерла, отчётливо ощущая, как её челюсть падает вниз, а внутри закипает океан эмоций, главной из которых было негодование.
  Учитель, вышедший из пассажирского отсека челнока, нёс на руках молодую женщину. Молодую, привлекательную женщину, беззастенчиво обхватившую его за шею, да ещё и спящую к тому же! И одетую в плащ учителя!
  - Что-о?! Учитель! Что это вообще такое! - от возмущения девочка начала махать руками, одновременно тыкая пальцем в учителя.
  - А, Асока, - учитель удивлённо огляделся, словно бы не ожидал увидеть её здесь. - Час поздний - так что ты тут делаешь?
  - Как что? Я понимаешь, беспокоюсь о нём - а тут это!.. Это что вообще такое?! - для убедительности она вновь ткнула пальцем в женщину.
  Человек как-то озадаченно огляделся, а потом посмотрел на свою ношу.
  - А, это... Это Лин...
  - Лин? Кто такая эта Лин?! Почему вы зовёте её по имени?! И почему она у вас на руках! И в вашем плаще!..
  - Асока!
  - М-м?
  - Не кричи так. Разбудишь... Да, это Лин. У неё... проблемы, а я помогаю. Она была на том корабле контрабандистов...
  - Что с ней случилась? - Асока сбавила обороты, начиная понимать, что выглядит сейчас очень глупо.
  - Сложная история. Но сейчас главнее доставить её к врачам. А так как ей некуда идти, и у неё никого нет - некоторое время она пробудет у нас.
  Джедай направился к выходу из ангара. Тогрута, чуть помедлив, догнала его и пристроилась рядышком.
  - Учитель!
  - Что?
  - А не проще было носилки вызвать? - язвительно поинтересовалась Асока.
  - Хм... ну... Это не такой тяжёлый случай.
  - Я вижу, - пробурчала девочка, окидывая взглядом фигуру спящей женщины.
  "Конечно, она лёгкая. Вон, плащ учителя мешком на ней весит. Значит, она довольно стройная... И её босые ноги, выглядывающие из-под плаща, очень красивые... Хатт, о чём я вообще сейчас думаю!"
  - Асока...
  - А? - девочка невольно дёрнулась, выныривая из своих мыслей и пытаясь скрыть своё смущение.
  - Можно тебя попросить? - учитель остановился на перекрёстке двух коридоров и огляделся.
  - Что? - Асока мигом поняла, что учитель высматривает, нет ли рядом посторонних. Такое поведение было для него не совсем типичным.
  - Не распространяйся о том, что она - одарённая. И Бет предупреди. Пожалуйста.
  Асока на минуту задумалась. Ситуация была крайне странной. Да и учитель редко её о чём-то просит, если дело не касается учёбы или войны...
  - Хорошо. Но... зачем вам это?
  Учитель вздохнул и пробормотал:
  - Скажем так - она не совсем джедай. Но и не ситх.
  - А это как?
  - Я же говорю - всё сложно...
  ***
  За окном аэроспидера проносились самые обычные виды Корусанта. Но вряд ли бы пассажиры, сидящие сейчас в его роскошных креслах, заметили бы, если эти унылые урбанистические конструкции сменились панорамами какого-нибудь курорта на нетронутой цивилизацией планете, или даже джунглями Кашиика...
  Официально сенатор Бейл Органа вместе с сенаторами Мон Мотмой и Гармом Белом Иблисом провожали ещё двух сенаторов - Меену Тиллс и Тундру Домея - в космопорт, откуда они должны были отбыть на Дак. Но при пристальном рассмотрении можно было заметить, что маршрут спидера построен так, чтобы как можно больше затянуть время полёта - а ведь от Сената можно было пролететь до Галактического Космопорта буквально по прямой.
  Однако пассажирам было нужно как раз время - чтобы без проблем поговорить.
  Иблис, откинувшись на спинку дивана, поинтересовался у сидящего напротив Органы:
  - Всё это интересно, Бейл, но почему с нами нет Амидалы? Мне казалось, она одна из идейных вдохновителей нашего...
  - Всё так. Но, пожалуй, ей не стоит знать всего, - ответил альдераанец, - Это важно как для её безопасности, так и, не скрою, для эффективности нашей деятельности. Она иногда сильно сомневается - но в итоге действует решительно.
  - Пожалуй, ты прав, - ответил кореллианец. - Тогда поговорим о деле...
  - Как ваши успехи, Гарм? - осведомилась Мон Мотма.
  - Лучше, чем можно было ожидать. В отделе перспективных разработок "Кореллианской Инженерной Корпорации" уже несколько месяцев разрабатывают перспективные модели кораблей, на основе полученного военного опыта.
  Иблис вытащил из кармана инфокристалл и вставил в переносной проектор. Над ладонью человека появилось изображение корабля - характерного для Кореллии внешнего вида. Массивная задняя часть, хорошо выраженные блоки корпуса, молотоголовая носовая надстройка.
  - Итак, вот он - ZD-9300, Кореллианский "Звёздный Разрушитель" . Восемь сотен метров длины, гипердвигатель класса ноль-семьдесят пять, экипаж шесть тысяч человек, десант - сто пятьдесят пехотинцев. Вооружение - тридцать шесть турболазерных батарей по два орудия, тридцать счетверенных лазерных пушек в турелях, шестнадцать тяжелых ионных пушек. Правда, все турболазеры средние, но это всё, что у нас есть: кристаллы, пригодные для тяжёлых турболазеров, зарезервированы для отправки на "Куат" . К тому же, конструкторы смогли вместить в него только две эскадрильи истребителей и три шаттла. В линейном бою это не так важно - но всё равно, ему нужно будет сопровождение из двух-трёх корветов или фрегатов для защиты от авиации в другие моменты.
  - И во сколько он нам обойдётся?
  - Пятьдесят миллионов. Однако мы сможем начать их массовое производство не раньше чем через три месяца.
  - Чуть дешевле, чем Разрушитель типа "Охотник" , - констатировал Бейл, - С одной стороны, уступает в огневой мощи, но, судя по параметрам, превосходит в броне. Иного от вас и не ожидалось, Гарм.
  - Лесть в данном случае неуместна, Органа, - сухо ответил Иблис. - Что касается остального - то мы наращиваем производство корветов и фрегатов всех марок. Часть из них предназначена для тайной передачи участникам Альянса.
  - Это отличные новости, - заключила Мон Мотма, - Надеюсь, наши друзья с Дака вернутся с хорошими новостями.
  Мон-каламари и куарренка переглянулись, после чего Тиллс сообщила:
  - Мон-Каламари начали переоборудование пятидесяти шести пассажирских лайнеров в боевые крейсеры на верфях "Мон-Ккала" . На большую огневую мощь рассчитывать не стоит - но это лучше, чем ничего. Однако они смогут нести много наших истребителей, выпуск которых уже давно идёт не только на Даке, а по всему сектору. Осталось только нарастить темпы производства. Однако о производстве боевых кораблей пока речи не идёт. Да, у нас есть фрегаты MC-15, но они уже давно устарели. Требуются новые корабли - но на их разработку нужно время. К тому же вы и сами понимаете, что для управления такими кораблями требуются мон-каламари. Другим расам затруднительно управляться с нашими органами управления...
  - Вот как, - Бейл был чуть разочарован, но постарался не подать вида, - Однако, как вы и сказали, нам пригодится любая помощь. И да, что насчёт куарренов?
  - К сожалению, все наши верфи сейчас оказались под контролем КНС, и мы не можем выпускать ничего крупнее корвета - но и для них у нас недостаточно оснащения и материалов, - ответила Дормея. - Более точную информацию мы сможем сообщить только после того, как переговорим с лидерами куарренов и мон-каламари.
  - Мы понимаем ваши трудности. - Мон Мотма заботливо улыбнулась, - Однако... освобождение ваших планет пока что зависит от продвижения Армии Республики. Взятие Фелуции могло бы значительно в этом помочь - но, как вы знаете, джедаи потерпели там поражение. А одного Салукемая недостаточно. Тем более, планета сейчас по факту находится в тылах Сепаратистов, и малопригодна как плацдарм для дальнейшего продвижения.
  - Будем надеяться, что вскоре всё изменится, - куарренка посмотрела в окно, - кажется, мы прибываем к космопорту...
  ***
  Депа Биллаба потёрла переносицу. Её возвращение в Совет прошло довольно буднично и непритязательно... И добавило массу головной боли от вывалившейся на неё информации. Судя по виду ещё одного нового члена Совета, Стасс Аллие, она тоже была шокирована.
  Когда магистр Шаак Ти закончила свой длинный монолог, чалактанка решительно взяла слово, понимая, что ей нужны объяснения.
  - Так, стоп. - Депа воздела руки. - Я правильно вас понимаю? Дуку и есть тот самый Тиранус - якобы ситх и ученик Сидиуса? Который организовал вторжение Торговой Федерации на Набу десять лет назад, прежнего ученика которого сразил Оби-Ван, и который стоит за Конфедерацией? Вы серьёзно?
  Гранд-магистр Йода уставился в пол.
  - Видел собственными глазами я, чем он стал, и поверить не могу в это. Записи, в кресле Ганрея найденные, подтверждают это.
  - Но как Дуку смог отыскать Сидиуса? Или это было наоборот?
  - Не можем мы знать этого. Но принял Дуку Сидиуса, как наставника.
  - Могло ли это стать причиной, по которой Дуку покинул Орден?
  - Возможно. Но мощь Тёмной стороны даже самое стойкое сердце совратить может.
  Женщина откинулась на спинку своего кресла, пытаясь осмыслить услышанное.
  - Учитель Йода, это Сайфо-Диас дал заказ на армию клонов? - спросила Стасс Аллие.
  Йода кивнул.
  - Связался он с каминоанами.
  - Не поставив вас в известность? - изумилась та, - Он же был всего лишь мастером.
  - Не поставив, да. Но существует запись о том, что в контакт он вступил.
  - Вы расспрашивали каминоан, Учитель?
  - Скрытными они были сперва, когда на Камино я прибыл. Лишь то, что тебе рассказали уже, я услышал. Что Сайфо-Диас заказ сделал, что Тиранус донора для клонов предоставил. Что клоны эти - для Республики. Ни Сайфо-Диаса, ни Тирануса не видели каминоане. Но после того, как подверглась нападению Камино, больше узнал я от Тон Уи и Ко Сай. Об оплате.
  - От Сайфо-Диаса?
  - От Тирануса.
  - Мог ли Сайфо-Диас быть заодно с Тиранусом? Или он действительно что-то знал? Предвидел ли он эту войну? Или был лишь пешкой в задумке ситхов?
  - Узнать этого не сможем мы - гадать остаётся. Умер Сайфо-Диас - до того, как Дженго Фетт на Камино прибыл.
  - Его убили?
  Йода сжал свою трость.
  - Предположение у меня есть - не более. Убийство Дуку совершил. Затем стёр он Камино из архивов джедаев. Доказательство вмешательства в архивы мастер Джокаста Ню обнаружила - доказательство того, что Дуку сделал, хотя хорошо спрятано оно было.
  - И что мы собираемся со всем этим делать? - поинтересовалась у гранд-мастера Депа.
  Но ответил ей Мейс Винду.
  - Ничего.
  - Как это?
  - Вот так. Эта информация... Слишком опасная, чтобы обнародовать её. Всё сказанное должно остаться в этом Зале. Иначе я даже не берусь предсказывать, к чему может привести то, что обо всём этом узнают в Сенате и в народе. Граждане Республики... Их мнение о нас серьёзно пошатнулось. Да, мы начали понемногу выправлять ситуацию, но... Всё может рухнуть в один момент.
  ***
  "И всё же здешние виды довольно красивые" .
  Митт"рау"нороудо отвернулся от окна своего нового кабинета, находящегося в главном здании военной базы на Центаксе-Два. Эта луна располагалась рядом со столичной планетой Корусант, будучи второй по счёту из пяти его лун. И самая безжизненная - только лишь голый камень и отсутствие атмосферы. Но порой, под определённым углом падения солнечных лучей поверхность искрилась тысячью разноцветных огоньков. Этого нельзя было увидеть откуда-либо ещё, кроме как с поверхности луны - и его кабинет был почти что идеальным местом для наблюдения...
  Его перевод был довольно неожиданным, но подсознательно чисс ожидал чего-то подобного. Уверенности добавил Генерал Викт, успевший шепнуть на прощание: "кажется вами заинтересовался наш общий друг" . И теперь новоявленный гранд-капитан Траун мог сказать, что джедай был прав.
  Несколько дней назад, когда он только прибыл к новому месту службы, к нему на терминал поступил необычный звонок...
  Перед чиссом появилась фигура гуманоида, закутанного в плащ, чей капюшон скрывал его лицо. Лишь подбородок и краешек губ были видны - но не более. Очень... знакомая фигура.
  - Приветствую вас, Дарт Сидиус. Я всё ждал, когда же вы со мной свяжетесь.
  - Вам не откажешь в проницательности, гранд-капитан. Ваше появление оказалось для меня сюрпризом. Приятным, к слову. Я хотел связаться с вами чуть позднее, когда обстоятельства будут более... благоприятными.
  - Кажется, от вашего внимания невозможно ускользнуть. Думаю, вы следите за многим, и можете влиять на происходящее. Мой перевод на новое место службы - ваших рук дело? - поинтересовался мужчина.
  - Очень лестное... замечание. И да - я заинтересован в нашем дальнейшем сотрудничестве. Вы неплохо проявили себя при нашем первом знакомстве, и я надеюсь, что за это время вы не растеряли своих талантов. Такой разумный, как вы, может мне очень пригодиться.
  - Меня интересует, в чём будет моя выгода? - Траун отвернулся к окну, - Зачем мне... выполнять ваши поручения?
  - Потому что только я могу помочь вам обрести то, что желанно вами больше всего.
  Чисс вздрогнул и вновь посмотрел на фигуру в плаще.
  - Ваша гордость уязвлена, и вы жаждете отмщения. Вы хотите вернуться в ваши родные миры победителем, диктующим свою волю. Хотите доказать, что ваш путь - которому вы следовали всё это время - правильный. Ведь не просто же так вы оказались здесь, в нашей части Галактики?..
  "Откуда он... Впрочем, и Викт это знал. Могут ли одарённые видеть то, что сокрыто от посторонних глаз?" Раньше он рассмеялся бы от подобных мыслей - но не теперь, не после всего того, что узнал.
  - И вы предлагаете мне свою помощь в этом?
  - Не просто помощь. Содействие. Реальную поддержку.
  - Вы имеете такую власть? Как мне кажется, Республика и джедаи...
  - Уже скоро канут в небытие. Их дни сочтены, и вскоре наступит Новый Порядок. Мой ученик уничтожит джедаев, а Республика будет реформирована. В Империю.
  "Что ж... Возможно, он слишком самоуверен, но это не значит, что я не могу воспользоваться его помощью и извлечь из нашего сотрудничества выгоду. В прямом смысле этого слова. А там - кто знает, как повернётся дело" .
  - Ответьте только на один вопрос: вся эта война... Ваших рук дело? Вы стоите за обеими сторонами конфликта?
  - Да.
  - Тогда... Я принимаю вашу помощь, - Траун чуть склонил голову...
  - Сэр! - в кабинет заглянул молодой лейтенант, - Грузовики с материалами для возведения планетарных баз прибыли в ангары номер шесть и семь.
  - Превосходно. Распорядитесь, чтобы они были распределены между десантными кораблями по двойной норме согласно расписанию. Мы отбываем к Императрице Тета завтра в пятнадцать ноль-ноль - к этому времени все приготовления должны быть завершены, лейтенант Дорнеллес...
  ***
  Войдя в каюту, я доплёлся до кровати, куда и рухнул - плашмя и с размаху. Денёк выдался так себе, и полностью меня вымотал.
  Сначала я полночи провозился с Арден. Та ещё находочка, скажу я вам. Степень моего удивления была безгранична, так что действовал я не совсем осмысленно. Всё же персона в своём роде легендарная. Однако, сделанного не воротишь, и пришлось выполнять обещание. После разговора с Асокой я таки доставил Лин в медпункт, где её осмотрел дроид-врач, обколол прививками и посоветовал умеренные нагрузки да и пару дней постельного режима вкупе с усиленным питанием. Женщина в этот момент с каким-то детским восторгом оглядывалась по сторонам. Ну да, в её время всех этих штук и в помине не было. После чего я проводил её до каюты, расположенной рядом с моей, и, подумав, снабдил датападом и инфокристаллами с информацией. Лин клятвенно пообещала не выходить, лежать и кушать, и тут же уткнулась в экран. Кажется, её ждёт много интересного... ну, и разочаровывающего тоже.
  Так что в каюту я вернулся далеко за-полночь. Но даже лёгкая усталость не смогла полностью вытеснить из моих мыслей момент о том медальоне. Знал Палпатин о всех его свойствах или не знал? И если знал, то почему не сказал? Или... он не был со мной честен? Хотя, глупый вопрос. Но... всё же - чего он хотел этим добиться? И что мне теперь делать? Вопросы, вопросы - и так мало ответов. Решив, что утро вечера мудрее, я завалился спать.
  А утром прилетела Ирис Морнингстар.
  Прибытие было обставлено с помпой. Личный лайнер певицы прибыл с эскортом из дюжины фрегатов и пары "Охотников" . Ну ни фига себе: как корабли на боевую операцию выделить - так резервов нет, а как понты построить - так пожалуйста. Да и сам кораблик типа С-3 был не из дешёвых - почти полтысячи метров в длину! А по цене - наверняка за пару крейсеров перевалит.
  Едва корабли вышли из гипера, Морнингстар отправилась на мой флагман... вместе с кучей разумных из её окружения и отрядом из агитационного бюро ВАР. Да, как оказалось, есть и такое. Естественно, я встречал её в ангаре. Ученицы тоже были там - как организаторы всего действа. И поначалу я подумал - как же хорошо, что я спихнул на них всю эту белиберду.
  Как же я ошибался...
  На самом деле, всё оказалось... плохо. Если б я знал, во что выльется самодеятельность Асоки и Бет - то взял бы всё это в свои руки. Однако, что сделано - то сделано. И теперь мне предстояло пройти все круги ада... Эти девчонки - певица оказалась двадцатидвухлетней - быстро спелись, и взяли меня в оборот. Для начала - фотосессия вместе с певицей, если так можно назвать съёмку на голокамеры. "Повернитесь сюда... Чуть левее... подбородок вверх... наденьте этот плащик" . Вся эта круговерть гримёров-костюмеров и постоянных вспышек малость меня ошарашили, так что на какой-то миг я выпал из реальности. Когда же я пришёл в себя, то обнаружил, что с этакой показной ленцой восседаю на боковой панели "СИД-прототипа" , а Морнингстар, одетая в вариацию флотской формы "мини" - мини-сапожки, мини-топик, мини-юбка и обычная фуражка - восседает у меня на коленях и чуть касается своими губами моей щеки. Фотографы заходятся в экстазе, бесперебойно щёлкая своими камерами, а на заднем плане ржёт Асока.
  Не спорю, на каком-нибудь агитационном плакате это будет смотреться очень здорово, но... не со мной же в главной роли!
  Естественно, я затаил мстю. И проникся глубоким неуважением к певице, которая буквально висла на мне, сообщив, что она - моя фанатка. Дожил... И ладно бы она восхищалась мной по-тихому, так нет: одна её болтовня чего стоит. За несколько минут она вывалила на меня гору информации, а я и мог, что только любезно улыбаться, благодаря Силу за джедайский "покерфэйс" .
  Потом начался концерт - прямо в главном ангаре корабля - который, как оказывается, может вместить почти десять тысяч человек - всю команду "Дерзкого" , за исключением бедолаг-дежурных, да некоторое количество гостей с других кораблей - в основном офицеров. И тут нельзя было не признать, что голос у неё что надо... Как она гордо сообщила, все тексты и музыку она сочиняет сама, и даже написала несколько десятков сценариев для оперы, часть из которых имела успех даже в Галактической Опере... Да, болтать эта Ирис любит.
  Я люблю тебя, принц огня,
  Так восторженно, так маняще,
  Ты зовёшь, ты зовёшь меня
  Из глухой, полуночной чащи.
  Хоть в ней сны золотых цветов
  И рассказы подруг приветных,
  Но ты знаешь так много слов,
  Слов любовных и беззаветных.
  Так давно я ищу тебя,
  И ко мне ты стремишься тоже.
  Золотая звезда, любя,
  Из лучей нам постелит ложе.
  Ты возьмёшь в объятья меня,
  И тебя, тебя обниму я,
  Я люблю тебя, принц огня,
  Я хочу и жду поцелуя...*
  Сразу после концерта Морнингстар умотала на следующий... А потом на ещё один - уже на планете, а потом ещё один - уже в другом городе. И мне, хатт всех задери, пришлось её сопровождать. Правда, я немного отвёл душу, под шумок надавав одной наглой тогруте шутливых подзатыльников под одобрительные кивки Бет, но... Весь день пролетел как один миг, а под конец был званный ужин, на котором я тоже должен был присутствовать.
  И эта проклятая певичка весь вечер мне усиленно подмигивала. Но я с каким-то мстительным удовлетворением проигнорировал все её потуги, весь вечер проболтав с Ринауном. Он один не развесил слюнки на певичку - и я то знаю, почему. А вот все остальные глаз от Ирис не отрывали - даже женщины-офицеры и Асока, что уже не в какие ворота не лезет. А, ну ещё Бет было фиолетово - но она можно сказать и не в счёт. И что они в ней нашли? Да, личико красивое, и фигурка что надо, но больно уж характер... Бе-е... Слишком много "ми-ми-ми" , как говорил один мой знакомый...
  Но, хатт, как же всё это меня вымотало. Спать, спать, спать...
  ***
  Это здание никак не выделялось среди городского пейзажа - вокруг хватало и более вычурных зданий - архитекторы старались вовсю. Это же... Самое обычное строение, с цилиндрическим шпилем на крыше, вершину которого венчало строение, отдалённо напоминающие полураскрывшийся цветок, четыре лепестка которого были отогнуты вниз, а ещё четыре - представляли собой посадочные площадки для аэроспидеров и небольших челноков. Сам бутон был неправильной, гранёной формы, с множеством антенн на крыше. И хотя высота его была всего лишь в половину от самого высокого здания Корусанта - Храма Джедаев - построено оно было на самом краю Галактического Города, в районе с более скромными по размерам зданиями, примыкавшему к бывшим заводским районам - и потому возносилось над всеми ними на значительную высоту.
  Можно было лишь гадать о назначении этого здания: жилые площади, коммуникационный центр, причуда какого-нибудь богача... Но на самом деле всё было намного проще. Это было укрытие. Укрытие Дарта Сидиуса.
  На нижних уровнях здания располагался мощный источник питания, дающий энергию не только системам здания, но и прочному энергетическому щиту, способному защитить даже от орбитальной бомбардировки и падения метеорита или астероида. За фигурными выступами скрывались турболазерные турели, держащие под прицелом всю округу, и способные достать любой корабль на низкой орбите. Специальная система связи позволяла связаться с любым уголком Галактики - и в то же время защищала от прослушивания любыми источниками. Впрочем, от сканирования - тоже. Специальные материалы, применённые во внутренней отделке, помогали скрыть присутствие одарённых.
  Неудивительно, что именно это место Палпатин использовал для встреч со своими сторонниками и слугами. Они были редкие, эти встречи - Канцлер Республики не мог себе позволить частых исчезновений. Но всё же, изредка, под предлогом медицинского обследования в частной клинике. он выбирался сюда. И даже частично не врал - здание было оборудовано новейшими медицинскими средствами и лучшими меддроидами, способными излечить буквально всё, даже самые тяжёлые повреждения организма...
  На Галактический город наступала ночь. Тусклый свет от потолочных ламп освещал небольшой полукруглый зал, с несколькими роскошными диванами. На одном из них восседал сам Палпатин; напротив него сидели Слай Мур, Сэйт Пестаж и лорд Кронал. Около двери, закутанная в плащ, стояла ещё одна фигура, пока что никак не участвовавшая в совещании.
  - ... Граф Дуку сообщил, что уже начал операцию. Нападение может осуществиться в течении ближайших суток. Так как я буду очень занят в ближайшее время, то буду передавать распоряжения через свою помощницу. - Палпатин кивнул на умбаранку.
  - Владыка, позвольте полюбопытствовать, как продвигается ваше дело с Скайуокером? - спросил Пестаж.
  - Я встречался с ним пару дней назад, когда отправлял его на дипломатическую миссию. Когда он вернётся, то будет обязан доложить мне о её результатах; тогда мы вновь побеседуем. Но даже того краткого времени мне было достаточно, чтобы прочесть его эмоции - ревность, недоверие, зависть - направленные против джедаев и... Викта. Кажется, его волнует увеличившаяся слава нашего "Генерала" .
  - Ваша идея использовать Викта как "знамя" была великолепна, и принесла даже больше результатов, чем мы предсказывали, - лорд Кронал улыбнулся краешками губ, - Патриарх Каданн и старший пророк Джадгарр провели множество часов в медитации, дабы прозреть возможные варианты будущего. И как видим, удача благоволит вам, Владыка. Однако...
  Палпатин жестом руки велел ему продолжать.
  - Мы уверены, что как только наступит подходящий момент, джедая следует устранить. Однако - лишь в подходящий момент. И лучше будет, если генерал в этот момент будет иметь максимально возможную популярность и звание. Возможно, даже Главнокомандующим ВАР.
  Палпатин неодобрительно покосился на старика.
  - Вы уверены в своих выводах, Кронал?
  - Абсолютно. С одной стороны, это отвлечёт джедаев от вашей персоны. С другой... Убийство Главнокомандующего от рук Сепаратистов... Это вызовет небывалый народный подъём. А уж если и заказчиками, и исполнителями будут не-люди... Армия будет на нашей стороне целиком и полностью. Хотя даже сейчас его смерть оставит существенный отпечаток на будущем. Однако, слишком маленький.
  Сидиус задумчиво посмотрел в окно.
  - Я рекомендую вам тщательнее проверить возможные варианты. Мне нужны более точные предсказания, лорд Кронал. И... Возможно, это стоит поручить Энакину?
  - Ни в коем случае. Это будет бесполезно. В конечном итоге он убьёт его без раздумий и сожалений. Гораздо более продуктивно будет поручить ему избавиться от своей ученицы. Только тогда он сможет постичь могущество Тёмной стороны, - ответил Пророк.
  - Тогда, кто им займётся? У этого молодого человека исключительное везение. Удар должен быть смертельным.
  По знаку Кронала из тени выступила молодая девушка, откинув капюшон своего плаща. Палпатин тут же узнал её. Сарисс - одна из подручных Кронала, которая часто сопровождала Пророка на такие вот совещания и встречи.
  - С вашего позволения, им займусь я, Владыка. - девушка поклонилась. - Я хорошо изучила этого человека, и уверена, что знаю его слабые стороны, а значит, смогу с лёгкостью его победить.
  - Похвальный энтузиазм, - Палпатин позволил себе хлопнуть в ладоши, будто бы аплодируя. - Молодость подчас так бескомпромиссна.
  - Владыка, - Кронал сделал своей подопечной знак рукой, и та вновь отступила к стене, - Я лично прослежу, чтобы всё прошло гладко.
  - Я не потерплю провала в таком важном деле. - Палпатин поднял с дивана датапад и взглянул на экран. - Есть подвижки в поисках Дарта Мола.
  - Ни единой зацепки, - ответил Пестаж, - Наши агенты проверили множество мест, но безрезультатно. Вы уверены, что он жив?
  - Да.
  - Тогда нам остаётся лишь искать...
  Когда совещание было кончено, и разумные покинули зал, Дарт Сидиус повернулся к Слай Мур.
  - Кажется, ты хочешь что-то сказать?
  - Нет, Владыка. Мне остаётся только молча восхищаться той игрой, которую вы ведёте, - почтительно ответила умбаранка.
  - Что ты думаешь насчёт Кронала?
  - Он боится. Викта. - после паузы пояснила Слай.
  - Вот как, - мужчина усмехнулся, - не понимает, и потому боится. Как нехорошо. А что насчёт Сарисс?
  - Ах, эта молодость... - с улыбкой произнесла Мур, - Кто знает, какие мотивы ей движут?..
  ***
  Оторвав взгляд от тактического стола, я обратился к Ли Норьеге и Бет, стоящим напротив:
  - Отлично поработали. Такими темпами последний город мы возьмём играючи... Так. Завершайте уже эту возню с Халламом - всего-то треть районов взять осталось, и сосредоточтесь на Джигате. Что-то мы там тормозим, причём основательно. И где Асока?
  - На вылете вместе с Оранжевой. Атакует части противника в четырнадцатом районе.
  - Это хорошо, но перекиньте их обратно на Джигат. Там их меткость будет нужнее...
  Закончив вечерний брифинг, я со спокойно душой отправился отдыхать. Ну, как спокойной... Все шло нормально. Стихийное бедствие по имени Морнингстар умотало от нас куда подальше, и мы таки смогли продолжить воевать. Запланированная высадка в Халламе прошла успешно, даже больше того - за два дня мы заняли половину города. Отличный результат. Зато в Джигате мы забуксовали: сопротивление ополченцев было очень сильным. А вот дроиды лезли на наши позиции уже не так часто. Вероятно, берегут силы для будущих боёв. Ну, это им не сильно-то и поможет. Потихоньку, помаленьку, но мы захватим этот чёртов город. Да, можно и быстрее - но наши потери будут огромными. Сейчас мы тратим одного клона, чтобы уничтожить пять ополченцев или сорок дроидов. Да, всё это благодаря продуманной обороне и насыщении войск огневыми средствами - но бойцов мы теряли. Часть из них были только ранены, но их восстановление займёт время. Иногда - недели и месяцы...
  С такими мыслями я добрался до каюты. Открыв дверь, я обнаружил внутри Арден, тренирующуюся с учебным световым мечом. Осторожно зайдя внутрь, я прикрыл дверь и молча начал любоваться её уже отточенными и грациозными движениями. Хотя... ей проще без клинка: мастер терас-каси - это не просто звание. Но вот незадача: захотелось ей, и всё тут.
  М-да. Со стороны посмотри - так я обзавёлся ещё одной шебутной девчонкой-ученицей, только двадцати шести лет отроду. И в отличие от той же Асоки, этой было интересно абсолютно всё. Звездолёты и рационы питания. Световые мечи и аэроспидеры. Звёздные карты и бластеры. Джедаи и ситхи. Особенно её интересовали Призраки Силы. Список был бесконечным, так как в её времена всего этого либо ещё не было, либо было в зачаточном состоянии. Да что там, в её время Республика состояла из семисот планет! А сейчас столько можно насчитать в рядовом секторе. Я же оказался крайним в её любопытстве. Хотя надо признать, что и Лин много чего рассказала. В том числе - и свою историю.
  После этого мне стало понятно, почему основное боевое подразделение клонов чаще называется не бригада - легион. И почему многое было забыто, но вот Легионы Леттоу ещё помнят.
  На мой взгляд, Ксендор и Лин были излишне идеалистичны, и из-за своих чувств к друг другу не видели ничего дальше своего носа. Точнее, не видела Лин - судя по её словам. Да, их идея была ещё как-то более-менее исполнима, когда у них были только ученики из числа тех, кто вместе с ними покинул Оссус. Но потом к ним примкнули послушники ордена Дай Бенду, члены Гвардии Бреата, последователи Палавы, аколиты Баран До, слушатели Академии Чатоса... Естественно, что монолитного образования из этого не получилось. Да, они носили общее название - но зачастую имели свои идеалы, цели, устремления. Некоторые в погоне за Тёмными знаниями зашли слишком далеко. И когда основатели опомнились - было уже поздно. Легионы Леттоу вошли в историю как безжалостные воины, после которых остаётся лишь развалины и пепел. Впрочем, винить их одних было бы неправильно. Республика того времени тоже была не образцом добродетели - особенно в свете того, что джедаи ещё не имели на неё влияние. А так как граждане Республики того времени - в подавляющем большинстве люди, а среди Легионов были представители почти всех рас галактики... конфликт был неизбежен. А потом в войну вступил и Орден, одним махом записав всех последователей Ксендора и Лин во враги. Это было неправильно - но... Джедаи ещё помнили Войну Силы, потому и дули на воду.
  Война длилась четыре года. Джедаи выигрывали - потому что были едины. К тому же, орденские дипломаты были убедительны: Республика встала на их сторону. И в конце концов в одной из битв Ксендор был убит. Казалось, всё кончено. Но знамя подхватила Лин, Стальная Рука Палавы. Она понимала - точнее, поняла после смерти своего любимого - что они не смогут выиграть. Однако... одарённые надеялись на неё. Потому что другой надежды не было. И она не смогла бросить их, а потому - повела в бой. Легионы Леттоу сопротивлялись ещё полтора года, прежде чем джедаи рассеяли их, а затем - настигли и её саму...
  - О, ты вернулся. Слушай, - Арден деактивировала свой клинок, и, подойдя, сняла со своей шеи медальон и протянула его мне, - Спасибо, он мне больше не нужен. Я... разобралась со своими проблемами.
  - Хорошо, если так. Только вот что-то не хочется его снова надевать, - пробурчал я себе под нос. - Ну, что нового успела узнать за сегодня?..
  Мы проговорили около часа, сидя на полу, когда Арден внезапно спросила:
  - Я тут подумала... Что говорят твои подчинённые?
  - Ты о чём? - я с трудом вырвался из охвативших меня мыслей.
  - Ну... Я долго нахожусь в твоей каюте... и ухожу поздно. Никто не знает, что я... одарённая. С другой стороны... Ты много времени проводишь со мной. Я бы заметила... Что у тебя кто-то есть. Может, я тебе мешаю? Прости, если так...
  Я невольно покраснел. С чего это она вдруг подняла эту тему?
  - У меня нет никого... в этом плане. Так что всё нормально.
  - Почему? Ведь мужчине нужна женщина. А вокруг тебя их столько - и ты не воспользовался моментом?
  - Ну, как-то так. - я развёл руками. - Не срослось, в общем. Честно говоря - меня просто отшили как последнего неудачника.
  - Ну ты даешь. А ведь многие были бы не прочь - даже твои ученицы.
  - Это уже перебор. - я замахал руками.
  - Но ведь ты не следуешь правилам, - женщина улыбнулась, - Из того, что я узнала о нынешних джедаях... Ты бунтарь.
  - Ты права. Но принципы - непреложны.
  - Хм, - Арден подпёрла голову кулачком. Её золотые глаза задорно сверкнули, - Тогда ты не будешь против?
  - Против чего?
  - Если я заберу тебя себе? - внезапно она оказалась рядом со мной, обхватив руками за шею.
  "Приехали..."
  - Э-э-э... Чё?
  - Я - хочу - тебя, дурак.
  - Но постой... Ты же... Я же... Как так то? - сказать, что я был ошарашен - это значит преуменьшить степень моего охренения.
  - Точно, дурак, - её глаза смотрели прямо в мои, - Мне больше не к кому идти. Мне нужен кто-то, на кого я смогу опереться. Ты единственный, кто помогает мне. Кто заботится. Я чувствую твои эмоции. От них становится тепло. Ты... Ты сильный. И загадочный. Я... не прошу, чтобы ты любил меня. Только не бросай. Этот сумасшедший мир изменился, очень изменился. Ты же не хочешь, чтобы я погибла из-за твоего равнодушия?
  - Конечно нет...
  - Тогда поцелуй меня.
  Я колебался лишь минуту - а потом притянул её к себе...
  Через час, лёжа на кровати и смотря в потолок, я размышлял, как же докатился до такой жизни. И как же мне хотелось, чтобы всё это оказалось мороком... но нет. Спящая Арден лежала рядом, обхватив руками и уткнувшись головой мне в шею. Тихое её дыхание щекотало мне кожу.
  "Вот же ж скотина! Да, ты, Микоре Викт, скотина! Воспользовался девушкой... Да, я её не люблю - но она мне нравится. Но это не повод, совсем не повод! И что на неё нашло... А если передумает? Что же будет тогда? Может, она всё ещё любит своего Ксендора? А я так, под руку подвернулся, стресс снять? Или же я просто замена? Неприятно... Блин, а если не передумает? Проблема то как бы не большая! И что тогда делать? Как себя с ней вести! Не могу же я просто спать с ней! Не рабыня же она. Хм... но было приятно, не спорю. Особенно с одарённой - все чувства намного глубже... О чём я думаю вообще! Это неправильно... А ещё и с ученицами объясняться - они-то обязательно заметят... Блядь... Теперь-то точно слухи пойдут... А может, они уже шли? Не зря же Лин спрашивала... Ох, грехи мои тяжкие..."
  - Сэр, срочное сообщение! - вызов по корабельной системе связи заставил меня отвлечься от самобичевания.
  - Ну что там, Кристен? Опять какая-нибудь певичка на ночь глядя припёрлась? - я телекинезом нажал кнопку приёма. Могу ведь иногда, если захочу!
  - Нет, сэр. Сепаратисты атаковали Кореллианскую систему. Десант дроидов высаживается на Селонии.
  Я подскочил с кровати и подбежал к коммуникатору.
  - Охренеть... А какого хатта делает Тридцать Четвёртое оперативное соединение? Где оно вообще?
  - Генерал, - в разговор вклинилась Ли Норьега. - Отряд обер-адмирала Кетериса полностью разбит и отступил к Кореллии. Вторая эскадра дредноутов уничтожена в полном составе.
  - Бля! Да там же восемь двух-с-половиной километровых бронированных корыт в каждой из эскадр! Как они смогли облажаться?
  - Сепаратисты пригнали свой новый пятикилометровый дредноут... типа "Покоритель" . Тот, у которого нет кольцевого ионного орудия, но куча турболазеров. Он шёл на острие атаки, и попросту смёл защитников. Вместе с ним прибыли двенадцать "Инсургентов" . Число кораблей других типов перевалило за пять сотен. Командование спешно перекидывает все возможные резервы к Кореллии, для организации контр-атаки...
  "Кому-то определённо будет весело" .
  -  - - - - - - - - - - - - - -
  * Из произведений Н. Гумилёва.
  I. Часть Пятая. Интерлюдия Љ5.
  Тот, кто считает, что искусство
  и инженерное дело - разные вещи,
  глубоко заблуждается.
  (Сэр Эдмунд Хапполд).
  ***
  Без сомнения, картина гибели большого военного корабля - очень величественное и завораживающее зрелище. И чем больше корабль - тем дольше продолжается агония. Корветы и фрегаты зачастую просто исчезают во вспышках от взрывов реакторов. И даже самые современные крейсеры подчас разваливаются настолько быстро, что через пять минут уже невозможно сказать, чем было это поле обломков. Но вот дредноуты... Дредноуты гибнут не сразу. Даже взрыв реактора не всегда означает мгновенную гибель: слишком прочный корпус, слишком толстая броня. Слишком большой размер. И вот, потеряв ориентацию, многокилометровая туша начинает беспорядочное вращение, выбрасывая во все стороны клубы дыма. Хотя, чему бы там гореть? Даже топливо для реакторов и истребителей скорее взорвётся, чем воспламенится. А уж различные технические жидкости, вроде хладагентов системы охлаждения, не говоря уже о воде, и вовсе не горят. Однако, на повреждённом корабле все эти элементы, покинув отведённые им ёмкости и трубопроводы, могут внезапно смешиваться, образуя дикие химические сочетания, которые и вызывают пожары; иногда их невозможно даже потушить... И всё это не происходит в одно мгновение - так что процесс растягивается настолько, что даже металл начинает плавиться или испарятся... Да, с виду корабль ещё держится - но это уже конец. Завораживающая картина.
  Особенно, если ты сам приложил к этому руку.
  Хмыкнув, Ассаж отвернулась от панорамного окна рубки управления своего флагмана - "Злобы" , и повернулась к капитану - дроиду Т-серии.
  - Доложить о повреждениях.
  - Корабль боеспособен на восемьдесят пять процентов. - отчитался дроид, - Мы потеряли пять двигателей из шестнадцати. Скорость снижена на двадцать процентов. Ремонт возможен только на верфи. Сто пять турболазеров выведены из строя. Шестьдесят отремонтируют в течении пятнадцати часов. Авиакрыло укомплектовано на сорок процентов... Выдаю запрос на использование трофейных запчастей и двигателей вражеских кораблей для восстановления боеспособности корабля...
  Бой за Селонию - одну из планет Кореллианской системы - был жарким. Кореллианцы и селонианцы яростно защищали одного из пяти братьев - однако силы КНС, участвовавшие в нападении, были велики. Её пятикилометровый флагман и дюжины "Инсургентов" почти не уступали четырёхкилометровым дредноутам Кореллии. И пока они связали их боем - другие корабли занялись мелочью. Большинство судов, производимых над Селонией, строились для использования в Кореллианский системе, а поскольку селониане, как правило, мало заинтересованы в дальних путешествиях, корабли не оснащались гиперприводами; так что они даже сбежать не могли. Вскоре флот Вентресс занял орбиту. И как раз вовремя - к защитникам планеты начали прибывать подкрепления из других миров. Прибыл и республиканский флот.
  Да, под её командованием было пять сотен кораблей, однако и корабли ВАР не уступали: сто пять "Охотников" и три сотни корветов с фрегатами. И это не считая кораблей Кореллианских Сил Безопасности. Теперь преимущество было не на их стороне. Однако... Атака на Селонию не была спонтанной. Не имея каких-либо значимых объектов на поверхности, планета имела мощные орбитальные верфи, которые очень бы помогли КНС, выпуская свою продукцию для них. Естественно, республиканцы защищали их - но Граф Дуку всё очень хорошо подготовил, в том числе - и захват самих верфей. А она, Ассаж Вентресс, не только осуществила атаку, но и внесла свой вклад. Несколько "Барышников" были загружены не стандартными для него "Стервятниками" , а дешёвыми поделками Техно Союза - истребителями "Манквим-814" . Этот "летательный аппарат" не мог соперничать ни с одним республиканским истребителем - но идеально подходил на роль управляемой торпеды. Так что противников ждал сюрприз: сотни самоубийц, летящих прямо на них. Да, за штурвалами были дроиды В-1, и ожидать от них много было бы излишне оптимистично, однако они выполнили свою задачу: строй противника был разомкнут, многие корабли подбиты и повреждены, или вовсе потеряли управление.
  Тут-то её основные силы и атаковали противника. И если республиканские "Охотники" превосходили корабли КНС в индивидуальном противостоянии, то вот кореллианские - уступали по одной простой причине: расположение вооружения на них было выполнено по стандартной кореллинской схеме, которая не позволяла сосредоточить все орудия в носовой проекции. "Щедрости" , "Бунтари" и "Инсургенты" , напротив, были опасны как раз в лобовой проекции. А уж о превосходстве в авиации и говорить было нечего. Орды "Стервятников" просто смели истребители противника, а "Гиены" почти безнаказанно атаковали корабли и наземные цели. Абордажные капсулы занялись верфями, а в недрах "Барышников" баржи принимали в свои чрева аквадроидов для высадки на поверхность: большую часть поверхности Селонии покрывали океаны и моря, усеянные многочисленными островами. И постепенно чаша весов склонилась на сторону Сепаратистов...
  - Как протекает десантная операция? - датомирка, вернувшись в своё кресло, активировала систему связи. Голограмма ещё одного дроида-тактика, появившегося перед ней, сообщила:
  - Все важные острова планеты уже заняты нашими отрядами. Аквадроиды взяли под контроль логовище Л"рвакка, и уже приступили к захвату логовищ Кас"ас Чен"ру и Чанзари.
  Вентресс уже давно поняла, что уследить за всем одной - просто нереально, не смотря на всю её силу и умение. Поэтому она осуществляла лишь общий контроль за операцией, тогда как дроиды-тактики командовали на местах, имея определённую свободу действия. Именно так они показывали весь свой потенциал как командиров, уверенно управляя звёздными кораблями и отрядами боевых дроидов. Именно так они побеждали...
  - Что с верфями?
  - Взяты под контроль. В отдельных местам подавляем незначительные очаги сопротивления. Все специалисты, не успевшие эвакуироваться, находятся под стражей.
  - Прекрасно. Продолжайте выгрузку наземных отрядов. Начать развёртывание оборонительных орудий на поверхности планеты. Высылайте группу технологов "ТехноСоюза" на верфи. Обеспечьте им охрану и сопровождение. Проследите, чтобы местный персонал оказывал им содействие, иначе - они нам больше не нужны.
  - Будет сделано, - проскрипел Т-дроид...
  "Как и предсказывал граф, сопротивление селонианцев было едва заметным. А вот мы так просто не сдадимся. Десять миллионов дроидов на поверхности быстро не выкурить. Наш флот силён и без ремонта, а уж после него мы фактически восстановим наш боевой потенциал. Жаль только, "Злобу" серьёзно потрепало... Но с другой стороны - я не собираюсь сейчас куда-то на нём лететь... После столь удачного захвата глупо было бы бросать планету. Нет, теперь её нужно защищать ".
  ***
  Поначалу контроль над телом был настолько слаб, что он не чувствовал вообще ничего. Даже мысли текли как-то медленно и вяло. Он не воспринимал себя чем-то конкретным, как раз наоборот. Было так спокойно и безмятежно, что не хотелось ничего. Однако... голоса. Откуда-то доносились голоса. Они звали его за собой, манили. "Ступай за нами... Ступай за нами, сын Датомира" . Они ничего не значили - но всё равно привлекали. Потянувшись за ними, он начал себя осознавать, ощущать своё тело. Вместе с этим пришла боль - но он смог её перетерпеть. В какой-то момент он глубоко вздохнул и открыл глаза.
  - Брат... - чей-то голос... знакомый голос.
  Мол поднял голову. Рядом с ним стоял... кто-то. Прежде чем забрак успел подумать, его рука крепко вцепилась в незнакомца. Хотя... Это не незнакомец. Это... Саваж.
  - Брат, - хриплый звук вырвался из его горла.
  "Почему он здесь? Рядом со мной? И... где я? Что со мной случилось?"
  И тут Мол вспомнил всё. Сумрак Датомира. Детство. Жара Мустафара. Жестокие тренировки. Орисс. Снова тренировки. Молодость. Холод Майгито. Обучение у Сидиуса. Постижение тайн Силы. Первый световой меч. А затем - то, ради чего он тренировался и жил. Титул Лорда Ситхов, подкреплённый убитыми джедаями. Новые тренировки. План учителя. Набу. Джедаи... Кеноби.
  Кеноби.
  Шахта...
  Его начала переполнять ярость.
  - Мои ноги, - приподнявшись, забрак уставился на металлические протезы, находящиеся на месте отрубленной части тела. Неверяще глядя на них, Мол начал осторожно их ощупывать. Не смотря на то, что это был металл, ноги ощущались как его собственные.
  - Мать Талзин вернула их тебе, - Саваж кивнул на кого-то, находящегося за спиной Мола.
  Он мгновенно обернулся.
  - Добро пожаловать домой, сын Датомира, - верховная ведьма распростёрла руки в стороны. Оглядевшись, мужчина понял, что находится в храме. Вдоль стен стояли ведьмы из клана Сестёр Ночи. Они с любопытством осматривали его.
  - Мать... Я долго ждал этого... Мой путь был тёмен; темнее, чем я мог представить.
  - Но ты выжил. Сильнейший из сынов клана, порождение Кайсины - не зря она выбрала тебя, но не братьев, чтобы стать достойнейшим.
  Мол с трудом встал. Эти ноги ещё плохо слушались его, но он, собрав волю в кулак, выпрямился и уверенно шагнул вперёд.
  - Конечно, выжил. Ведь ненависть моя хранила силу духа, хоть тело было сломлено. В забвении я провёл всё это время, будучи чудовищем неуправляемым.
  Подняв голову к сводам залы, Мол издал дикий крик, выплеснув в него всю свою ярость. Затем он подошёл обратно к брату и Матери.
  - Как много... как много я пропустил? Я чувствую... Равновесие нарушено.
  - Да. Прошло десять лет с тех пор, как твой разум канул во Тьму. Идёт война, - сообщила Талзин, - Война Клонов. Новый ученик Дарта Сидиуса - Дарт Тиранус, или, как его все знают, граф Дуку, возглавляет КНС, борющуюся с Республикой. Джедаи противостоят им.
  "Значит, учитель начал осуществление плана, и вскоре джедаи будут уничтожены..."
  - Так значит... Она началась? И без меня?.. Но как он мог забыть про меня? Бросил? Посчитал негодным? И всё это из-за Оби-Вана Кеноби... Мерзкий джедай...
  - Ты должен отомстить им, - Ведьма обняла Мола за плечи. - Отомстить им всем. Продемонстрировать им мощь Датомира.
  Мол согласно кивнул. Это отвечало его замыслам. Тем самым, что вынашивала та его частичка сознания, что была окружена безумием всего остального.
  - Сначала... Сначала я убью Кеноби. А затем... Затем я докажу ему, что он зря бросил меня. Моя сила велика, я мог бы достичь таких высот... И я их достигну - чего бы мне это не стоило. Я покажу всем свою силу, - Мол до хруста в пальцах сжал свой кулак.
  - Я помогу тебе в этом, брат, - Саваж протянул ему... половинку его прежнего двухклинкового меча. Его меча! Вытянув руку, Мол телекинезом притянул рукоятку к себе. Красное лезвие с гудением разрезало воздух.
  - Спасибо, брат...
  - Но сначала, - Мать Талзин чуть улыбнулась, - Тебе стоит войти в форму.
  - Я готов!.. - взвился было Мол, но рука брата, схватившего его за плечо, остановила порыв.
  - Много времени прошло с тех пор, как ты держал в руках меч. Многое... изменилось. Безрассудно кидаться в неизвестность, брат.
  - Да, ты прав, - мужчина усмирил свои эмоции, - Ты прав. Стоит подумать, как лучше осуществить мою месть...
  ***
  - Господин Сиенар... Господин Сиенар...
  - Джас, крошка, я сплю. Утром...
  - Господин Сиенар! Просыпайтесь! Уже утро!
  - А... Что? - Райт дёрнулся и тут же застонал. Тело неимоверно затекло, так как он, судя по всему, умудрился уснуть прямо в своём кабинете, за рабочим столом. Рядом стоял Тарли Хадсон, и тряс его за плечо.
  - Господин. "Жуки" закончили работу. Первые опытные образцы собраны и готовы к установке оборудования, - радостно сообщил главный технолог производственного комплекса.
  Сон моментально выветрился из головы Сиенара.
  - Так чего ты меня раньше не... а, в общем, идём, - подхватив со спинки рабочую куртку, которую он накинул уже на ходу - на широте Краллова наступила осень - Райт направился вслед за человеком к выходу из кабинета, расположенного в одном здании со сборочными цехами Исследовательского Центра Перспективных Разработок. Именно там сейчас работали специалисты из "Флотских Систем Сиенара" и... представители компании "Хаор Челл Инжиниринг" - инсектоиды расы Кси Чар...
  Когда Джасмилль сообщила ему, что Викт пришлёт его "давних знакомых, с которыми он уже работал в молодости" , первое же, что ему пришло в голову - это Кси Чар. Однако, такая версия была невероятной. Мало того, что те были очень далеко, так и их компания - "Хаор Челл" - работала на КНС. Однако, через пару дней транспортный корабль, приземлившийся на площадке сборочного комплекса, выпустил из себя пять тысяч инсектоидов. Возглавлял их Аарон Дуо Челл, из ветви Челл великого народа Кси Чар, и старший инженер компании "Хаор Челл Инжиниринг" , которая, как оказывается, сейчас вовсе не работает на Сепаратистов, и более того - она принадлежит Микоре Викту! И расположена не где-нибудь, а на Брентаале-Четыре! Где тихой сапой клепает корветы "Гозанти" и проводит модернизацию других кораблей!
  "Вот ушлый сукин сын" - с восхищением тогда подумал Райт. Впрочем, с первой встречи было ясно, что этот джедай - не так прост, каким кажется на первый взгляд. Но теперь он переплюнул все свои предыдущие достижения. Даже сейчас Райт иногда ловил себя на мысли, что происходящее - всего лишь плод его воображения! Однако, это было не так. Войдя в цеха, он увидел кучу Кси Чар, копошащихся на сборочных стапелях - издали почти неотличимые от людей. Их скорость работы, качество исполнения, и главное, гениальность сложно было переоценить. Не зря Райт в молодости хотел учиться именно у них. И именно у них он... "экспроприировал" некоторые идеи, за что и был чуть не убит.
  Впрочем, с ветвью Челл у него были неплохие отношения. А инженеры компании ещё и попеняли ему на криворукость, присовокупив к этому слову кучу других нелестных эпитетов как из общегалактического, так и специфические выражение инсектоидов - навроде "дефектная личинка, вылупившаяся раньше срока из недозрелого яйца, зачатого в начале сезона" . Райт не возмущался - лишь с изумлением следил, как едва прибывшие работники и инженеры оккупируют сборочные цеха, облепляют две дюжины прототипов, созданных работниками его, Сиенара, фирмы - созданные за месяцы кропотливого труда... И растаскивают их на части. Хадсон чуть не плакал, глядя, как "жуки" - такую кличку получили инсектоиды - потрошат внутренности СИД-аппаратов, разбирают панели, ковыряются в реакторах и двигателях, выкидывая детали в сторону. После чего Аарон заявил, что "работы непочатый край - нужно исправить всё, что вы тут наворотили" , и выставил их вон. Райт едва успел поинтересоваться, знакомы ли они вообще с требованиями, которые Викт выдвинул к разработкам, на что получил утвердительный ответ.
  Через два дня Кси Чар, "выпустив пар" , привлекли к работе и специалистов Сиенара. В основном дело касалось вооружения, реакторов солнечной ионизации, ионных двигателей и гипердвигателей. Всё остальное "Хаор Челл" брало на себя. Что в общем-то было правильно. А так как с вооружением более менее определились, а реакторы и сдвоенные ионные двигатели требовали лишь небольшой отладки согласно полученным от Кси Чар замечанием - удалось бросить все силы на гипердвигатели.
  Ведь задача стояла нетривиальная - уменьшить размер гипердвигателей малых летательных аппаратов как минимум вдвое, а то и втрое. Существующие двигатели четвёртого, третьего и второго классов, не говоря уже о самом лучшем двигателе полуторного класса не отвечали поставленным массо-габаритным требованиям. И при всём при этом требовалось не слишком задирать цену этого самого аппарата...
  Подойдя ближе, Райт поинтересовался у Аарона:
  - Ну что, чем порадуете?
  Кси-чар указал на стапели.
  - Мы более менее определились с корпусами. Изготовлено три варианта, причём у последнего - два подвида. Конечный выбор зависит от предпочтений заказчика, а также от требуемых характеристик, которые немного различаются. Но более точно я могу сказать лишь после установки всей начинки.
  - Мы немедленно займёмся компоновкой, - заверил его мужчина, оглядывая серо-стальные конструкции будущих летательных аппаратов. - Вы всё-таки оставили для первый модели наш корпус?
  - Да. Он наиболее практичен и симметричен, что положительно скажется на общей конструкции. Однако, пришлось изменять панели охлаждения: мы планировали использовать идентичные для всех образцов, однако в том случае данного результата достичь не удалось - требовалась другая форма.
  - А какая между ними разница? - поинтересовался Райт, глядя, как панели ближайшего аппарата складываются в сторону корпуса, принимая практически горизонтальное положение. Благодаря этому его высота сократилась едва ли не вдвое. Впрочем, было бы странно ожидать меньшего от создателей "Скарабея" и "Стервятника" .
  - В основном - расположение крыльевых лазерных пушек, а также конструкция поворотного механизма, обеспечивающего их складывание. Сама рама панелей чуть другая.
  - А что вы там говорили про две модели третьего корпуса? - вылез Хадсон.
  - Первая выполнена на основе второго корпуса, так что её длина идентична - семь и два метра, но вот ширина - возросла. Другая - намного длиннее - почти четырнадцать, но равна по ширине второй модели.
  Сиенар согласно кивнул.
  - Как скоро мы сможем завершить работы?
  - Это будет зависеть от того, как вы продвинетесь в работе над гипердвигателями. Если сделаете его компактнее - мы сможем аккумулировать объёмы для чего-то нужного. Если нет - придётся чем-то жертвовать.
  - Хорошо. Я отдам соответствующие распоряжения. А теперь давайте посмотрим вблизи. Так сказать, "попробуем на зуб" , - Райт в предвкушении потёр руки...
  В общем, в ангарах Райт застрял на три дня, и выдернуть его оттуда смогло лишь сообщение Лиры Блиссекс, которая просила прибыть на орбитальные верфи для совещания по поводу проекта "Виктор" .
  Да, доля работы самого Сиенара в этом проекте не была такой уж и большой - но... Инженеры и конструкторы под руководством Лиры постоянно что-то оптимизировали, регулировали, переформатировали... В общем, делали своё дело. А Райту приходилось каждый раз мотаться туда и корректировать параметры своего реактора солнечной ионизации. Точнее, даже двух. Да и вообще - надо же подчинённым напомнить - кто тут главный. А то Лира, привыкшая работать на Куате, мгновенно построила его специалистов-раздолбаев в шеренгу, и припахала по полной программе. Впрочем, этим лоботрясам не помешает и попыхтеть иногда.
  Вот только на станции его ждал небольшой сюрприз: в кабинете, помимо Лиры и инженеров, обнаружился сам глава корпорации.
  - А вот и блудный сын! - Нарро Санте добродушно усмехнулся. - всё со своими ионниками балуешься?
  - Зачем ты здесь? - Райт скрестил руки на груди, глядя на родственника.
  - О, ты не подумай. - старик картинно замахал руками, - Просто прилетел посмотреть, как вы тут справляетесь. Не нужно ли чего...
  - У нас всё в порядке, знаешь ли. Ведь в порядке, Лира?
  Девушка изобразила улыбку.
  - Да. Мы наконец определились с конфигурацией энергопотребления, и рассчитали необходимые параметры - которые совпадают с одними из ранее разработанных образцов реакторов. Так что, мы продолжили работу над остальными компонентами. Проще всего с вооружением...
  - Отличная новость! - Райт был в восторге, - Так, когда мы сможем начать?
  Блиссекс нахмурила лоб. Один из инженеров - кажется, Грен Братано - пришёл ей на помощь. Сверился с датападом, он сообщил:
  - Если двигаться такими же темпами, то через месяц мы сможем завершить подготовку чертежей, и начать закладку первой партии кораблей - в сто единиц.
  - Всего сто?
  - Да. Но мы, благодаря аккумуляции ресурсов - госпожа Блиссекс говорила, что с вооружением нет проблем, и, к примеру, башни главного калибра можно производить уже сейчас - мы завершим их через два месяца после закладки.
  - А потом? - спросил Нарро.
  - Потом... Потом мы заложим партию в восемь сотен, но их срок строительства - от четырёх до пяти месяцев. То есть, фактически, эти восемь сотен будут готовы через восемь - десять месяцев, отсчитывая от сегодняшнего дня...
  ***
  "Рилот... Суровая, неприветливая планета. Однако, такая красивая, что порой трудно оторвать глаз от её пейзажей" .
  - Генерал Кеноби!
  Человек оторвался от созерцания парящих скал, на фоне замершего на краю горизонта солнечного диска, разрезанного пополам, и повернулся к коммандеру Коуди, который как раз взбирался по ступеням на площадку.
  - Любуетесь видами? - поинтересовался клон.
  - Да. Такой картины больше нигде не встретишь.
  - А по мне, так тут только ветер, пыль и песок, - уверенно заявил Коуди.
  - Если бы здесь был Энакин, он бы тебе прочёл лекцию по этому поводу.
  - То есть?
  - Он не любит песок, - пояснил Кеноби. - Всеми клетками своего тела не любит.
  - А, вот оно что... Ну, здравое зерно в его рассуждениях есть. Эм, генерал - нам пора выдвигаться, - клон махнул в сторону лагеря у подножия скал, где десятки АТ-ТЕ и несколько АТ-АТ готовились к выступлению. Пехота как раз загружалась в их недра. Вокруг сновали скауты на АТ-RТ и спидерах.
  - Да, ты прав...
  Собственно, он не столько наблюдал за причудливо парящими скалами, сколько обдумывал недавнее происшествие. Проснувшись среди ночи, он почувствовал чей-то яростный крик... Возмущение в Силе. Это не походило на что-либо, встреченное им за годы жизни. Терзаемый сомнением и любопытством, Оби-Ван после размышлений решил связаться с Йодой. Каково же было его удивление, когда тот сообщил, что Кеноби не единственный, кто ощутил возмущение...
  - Гранд-магистр Йода...
  - Возмущение в Силе ты тоже почувствовал?
  - Да. Я... почувствовал, но не понял, что это.
  - Хирам Мардин тоже произошедшим обеспокоен. Боюсь, опасность грозит тебе. Восстав из мёртвых, твой враг старый отмщенья ищет.
  - Старый враг?
  - Учителя твоего убивший давным-давно...
  - Этого не может быть! Я его убил!.. Стоп.
  - Боюсь, что может. И сам ты понял это, Оби-Ван.
  И поэтому, спустя несколько часов после этого разговора, Кеноби и оказался на той скале, пытаясь собраться с мыслями. Не оставили они его и после того, как он оказался в кабине АТ-АТ, идущего в направлении очередного поселения тви"леков, которое республиканцы должны отбить у Сепаратистов.
  "Может ли тот ситх быть... живым? Хм. А ведь мастер Викт как-то обмолвился, что ситхи очень живучи. Возможно, он что-то предвидел? Можно только гадать... Или же спросить его самого? В крайнем случае, можно... тогда, если забрак жив - что он будет делать? Присоединится ли он к таинственному Сидиусу, или же всё намного сложнее..."
  Одиннадцать лет назад, когда Оби-Ван разделался с ситхом на Набу, было неясно - кого же он убил, ученика или учителя? Этот вопрос коренился на убеждении, что учение ситхов - по существу, уничтоживших себя тысячу лет назад - запрещало создавать ситские армии и предусматривало одновременное существование лишь двух адептов ордена: таким образом, два ученика не могли вступить в сговор, объединить свои силы и уничтожить учителя. То была скорее догма, а не правило, но догме удалось сохранить орден ситхов на протяжении сотен лет. Так и жили они, хорошо маскируясь от посторонних глаз.
  "Но теперь же всё встало на свои места. Забрак был учеником Сидиуса - это подтверждали фрагменты записей, извлечённых из механического кресла-передатчика Ганрея. Однако, теперь учеником считается Тиранус - Дуку. Что же теперь произойдёт?"
  - Следующая остановка наша, генерал, - сказал стоявший позади него Коуди.
  Повернувшись, Оби-Ван увидел, как Коуди вставляет новую обойму в свою DC-15, и услышал знакомое жужжание механизма перезарядки. Другие клоны так же готовились к высадке, проверяя снаряжение и тросы. Он рефлекторно положил большой палец на кнопку активации светового меча.
  - Как вы хотите уладить это, сэр? - клон кивнул на виднеющееся за поворотом селение. Дроиды уже открыли огонь по ним, однако с такого расстояния пробить броню шагохода не могли даже пушки ААТ. Правда, это могли сделать J-1 - но, к счастью, они были сосредоточены вокруг более значимых объектов. А АТ-АТ были всё же более защищены, чем АТ-ТЕ. И хотя на Джабииме эти четырёхногие шагоходы проявили себя не с лучшей стороны, здесь, на Рилоте, с его каменистыми равнинами и полным отсутствием грязи, они были эффективны.
  - Ты знаток военного дела, коммандер. Я лишь следую указаниям.
  Коуди кивнул - должно быть, улыбаясь под шлемом.
  - Хорошо, сэр. Задача у нас простая: уничтожить как можно больше врагов...
  ***
  Едва Энакин вошёл в приёмную, как секретарь канцлера - родианец - немедленно вскочил и поприветствовал его:
  - Генерал Скайуокер. Канцлер ожидает вас в своих покоях.
  Молча кивнув, молодой человек проследовал в двери кабинета, миновав пару замерших Алых Стражей. После того случая, когда бой над Корусантом докатился до кабинета Канцлера, тот наконец-то озаботился своей охраной. К Сенатской Страже Скайуокер относился... с некоторой долей иронии. "Церемониальные бойцы" , красиво выглядящие со стороны, но мало что могущие противопоставить настоящим солдатам или наёмникам, случись им напасть на Сенат. В-общем то, так оно и получилось. А вот Алая Стража... Эти ребята выглядели опасными.
  Миновав кабинет, Энакин направился в личные апартаменты Палпатина. Он уже бывал там и не раз, так что не испытывал какого-либо недоумения по поводу места встречи. В чём то это даже согревало его самолюбие: всех остальных посетителей Канцлер принимал исключительно в кабинете.
  - А, Энакин! Рад тебя видеть, - канцлер, сидящий за обеденным столом, указал на противоположное кресло. - Присоединяйся. Сегодня отменное меню.
  Видимо, наступило время обеда. Энакин, чтобы не обижать... друга, без повторных напоминаний присоединился к трапезе. "Действительно... асмолианские омары хороши" . Несколько минут они молча ели.
  - Как всё прошло? - Палпатин промокнул губы салфеткой.
  - Я довольно быстро добрался до Далтаари, и вступил в контакт с местными жителями. Я передал ваше послание их президенту, но... Если бы со мной не было Три-Пи-О, то я бы, пожалуй, и не разобрался толком в том, что они мне говорили. Их поведение мне непонятно, - Энакин разве что руками не развёл, если бы в них не были зажаты столовые приборы.
  - Далтарианцы довольно экзотичны: полурастения-полунасекомые, и используют не только звуковые средства общения, но и язык запахов, - пояснил Палпатин. - Однако, я не сомневался, что ты с успехом выполнишь поручение.
  - Так... что теперь?
  - Думаю, ты заслужил пару дней отдыха.
  В душе Энакина боролись несколько желаний. Он и вправду хотел бы остаться на пару дней на Корусанте... Может быть, увидеться с Падме. Но вслух высказал другое:
  - Я хотел бы вернуться на фронт...
  - Похвальный энтузиазм, но позволь спросить, чем это вызвано? - Палпатин внимательно посмотрел на него, - Что-то не так, мой мальчик? Я чувствую, тебя что-то беспокоит.
  - Ничего существенного, - ответил Энакин. - Но я всегда чувствую себя виноватым, когда злюсь.
  - В этом твоя ошибка, - мягко сказал Палпатин. - Гнев - естественное чувство, Энакин. Думаю, все мы прошли через это - вспомни, что произошло на Татуине.
  - Оби-Ван не показывает гнева - конечно, кроме тех случаев, когда он сердится на меня. И даже тогда это скорее... раздражение, причём - на самого себя.
  - Энакин, ты пылкий молодой человек. Это отличает тебя от твоих товарищей-джедаев. В отличие от Оби-Вана и других, ты вырос не в Храме, где детей учат обуздывать гнев, становиться выше него. У тебя было обычное детство. Ты мог фантазировать, у тебя были мечты и грёзы. Ты не безмозглая машина, не бессердечный механизм. Конечно же, я не считаю, что джедаи все без исключения таковы, - поспешно добавил Палпатин, - но, вероятно, у таких, как ты, любая важная для тебя вещь вызывает эмоциональный отклик.
  После короткого молчания Палпатин произнёс:
  - Ты думаешь, я не подвержен гневу?
  - Я никогда не видел, чтобы вы злились. - Энакин удивлённо посмотрел на Канцлера. И вправду, тот почти никогда не демонстрировал отрицательных эмоций.
  - Ну, скорее я научился сдерживать свой гнев... не давать ему воли и выплёскивать лишь тогда, когда остаюсь один. Но делать это становится всё труднее перед лицом моих неудач в Сенате. Притом, что война продолжается... О, я знаю, что ты и другие джедаи делаете всё от вас зависящее... Но нам с Советом джедаев не слишком часто удаётся проводить встречи и с глазу на глаз обсуждать стратегию военных действий. Ты знаешь, моя любовь к Республике не имеет границ. Вот почему я так упорно стараюсь удержать государство от развала.
  Энакин выдавил из себя саркастический смешок.
  - Сенату надо бы просто следовать вашим указаниям. Но вместо этого они вам препятствуют. Связывают вам руки, как будто завидуют власти, которую они вам дали.
  - Я... рад, что ты так считаешь. Не многие джедаи разделяют твою точку зрения.
  Энакин нахмурился.
  - Вы говорите о мастере Викте? То есть генерале Викте?
  - Да, именно о нём. Исключительно талантливый молодой человек, и ещё более талантливый командир. Победитель в битве над Корусантом. Иногда я даже немного завидую ему: со скуки он не умрёт...
  - Я тоже, - ляпнул Энакин.
  - Что, прости? - переспросил Канцлер.
  - Эм... Ну, я тоже немного завидую ему. - пояснил джедай, - Он намного слабее меня - но добился большего. И как бы я не старался...
  - О, понимаю. Но, с другой стороны, я слышал, что он постоянно совершенствуется. Его учитель может им гордится.
  - Но Оби-Ван хороший учитель!
  - Я бы сказал, что ему не хватает опыта. Всё же, он взял тебя на обучение, будучи ещё падаваном, младше тебя сейчас. Хотя и не разбираюсь в джедайских практиках, но думаю, если бы он был опытнее, то мог бы научить тебя большему. Впрочем, - Палпатин задумчиво оглядел его, - Возможны и другие варианты. Например, страх.
  - Страх?
  - Ты сильнейший из ныне живущих джедаев, Энакин. Может быть, самый сильный из всех когда-либо существовавших. Даже если бы ты не стал джедаем, то достиг бы большего, чем любой член Ордена. Всё-таки, выиграть Бунта Ив в девять с небольшим - огромное достижение...
  Энакин поражённо уставился на канцлера.
  - Вы хотите сказать, что джедаи боятся моей силы?
  - Я лишь предположил это. Может, я не прав, и дело в чём то другом...
  ***
  С момента атаки на Селонию прошло почти две недели. Джедаи, обеспокоенные такими действиями Сепаратистов, осуществили две попытки отбить планету. Однако обе провалились. Первый раз атака осуществлялась наспех собранными резервами. Во второй раз - удар нанесли джедаи-асы во главе с Сейси Тином. Однако добиться результата не получилось - дроиды вцепились в планету сарлачьей хваткой.
  Однако требовалось решать эту проблему. Сенатор от Кореллии, Гарм Бел Иблис, выступил с речью, в которой язвительно заметил, что Кореллия вступила в войну благодаря джедаям, и полностью выполняла свои обязательства. А вот Республика что-то не спешит на помощь. Мало того, захват Селонии ставил под угрозу маршруты к Дуро и Нубии, и лежащим за ними мирам и секторам - так это была и первая планета в пределах Ядра, захваченная Сепаратистами с начала войны.
  В общем, такое положение дел не устраивало командование ВАР. А потому джедаи обратились за помощью к тем, кто мог им помочь.
  К Куату. Они прибыли сюда два дня назад, во главе с гранд-магистром Йодой, который и вёл переговоры с Онарой Куат. Просьба джедаев была довольно простой: предоставить для операции один из куатских восьмикилометровых дредноутов. Боевой мощи такого корабля как раз хватит, чтобы очистить орбиту Селонии от кораблей противника. Дальнейшая десантная операция будет делом техники. Без снабжения дроиды долго не протянут.
  Наконец, после двух дней переговоров, Куат дал своё согласие. Не без помощи мастера-джедая Болтар Суон, надо сказать. Эта женщина была родом с Куата, и имела некоторое влияние на руководство компании. Но... как бы это не было печально, за всё приходится платить. И пока Йода договаривался о цене этой "помощи" , а Балтар ему в этом помогала, сама Шаак Ти направилась на корабль, чтобы как можно скорее начать операцию.
  Возле шаттла её, однако, попросили подождать. Через пять минут в ангар прибыл высокий, статный мужчина в военной форме.
  - Позвольте представиться - адмирал Орет Наморе-Куат. - мужчина галантно поклонился.
  - Рада с вами познакомится, адмирал. А вы...
  - Да, я родственник Онары. Если точнее, младший брат. И по совместительству - командир того корабля, что вам выделен для операции.
  - Я рада, что Куат так быстро откликнулся на нашу просьбу...
  - Не стоит. Онара была против. Сами понимаете - политика.
  - Но тогда как?..
  - Я убедил её, что лучшего способа испытать нашу новую игрушку и придумать нельзя. Как раз есть подходящие противники.
  - Новую игрушку? А разве "Доверители" не выпускаются уже восемьдесят лет?
  - Вы правы, генерал Шаак Ти. Самый молодой из них чуть младше меня самого. Ещё парочка - ровесники. Но в данном случае у нас и вправду - новинка. Вы сами всё увидите, когда мы прибудем на место.
  Тем временем шаттл уже покинул административную зону, и летел над кольцом, опоясывающим Куат.
  - Куда именно мы направляемся? - женщина огляделась, пытаясь по направлению полёта челнока определить конечную точку маршрута.
  - Во-он туда... Видите здоровенные такие коробки?.. Секция номер Восемь. Там закрытые верфи, на которых и строились величайшие суда, когда-либо созданные Куатом - дредноуты "Наместник" и "Доверитель" . Рядом с ангаром номер два и висит наш корабль.
  - Кажется, он отличается от других кораблей...
  - Ха! Вы заметили? - адмирал Орет Наморе-Куат усмехнулся, - Надо признать, глаз у вас острый - рассмотреть с такого расстояния что-либо сложно. Да, это обновлённая версия "Доверителя" - "Доверитель-Два" , или же - "Наставник" . По сути, это всего лишь модернизированная первая модель, работы над которой начались около двух лет назад, с началом Сепаратистского кризиса. Но уровень изменений стал настолько большим, что ставить этот корабль в ряд с другими стало попросту невозможно.
  - Чем именно он отличается? Я вижу, что он длиннее, и... снизу появилась выпуклость, - сообщила тогрута, разглядывая замершие рядом с кольцом корабли, и сравнивая их. Даже на фоне этого огромного сооружения дредноуты выглядели внушительно.
  - Да, корабль подрос на семьсот пятьдесят метров длины - новые двигатели не влезали в старые габариты; и стал толще, за счёт установки более мощного реактора. Броневые плиты, прикрывающие его, как раз образуют тот самый выступ, что вы заметили.
  - Зачем всё это?
  Адмирал развёл руками.
  - Возникшие в последние годы угрозы в лице Торговой Федерации и Сепаратистов требуют новых, ещё более мощных боевых кораблей. Благо, с началом войны Куату удалось выбить разрешение на отмену "Руусанских Постулатов" , которые ограничивали класс гипердвигателей кораблей подобных размеров. На "Наставнике" установлен гипердвигатель второго класса, тогда как самый быстрый "Доверитель" имеет всего лишь восьмой класс.
  - Полагаю, вы модернизировали вооружение и защиту?
  - Да. На корабле установлено семьсот пятьдесят тяжёлых турболазерных батарей, аналогичных тем, что стоят на "Охотниках" . Ещё семьсот пятьдесят установлены по одиночно в казематах, но эти орудия чуть мощнее. По сути, это модернизированные планетарные турболазеры. Ещё есть пятьсот ионных пушек, двести пятьдесят торпедных установок и столько же ракетных. Что касается щитов - то мощнее обычных на тридцать процентов. Если перевести их мощность в стандартные единицы, то мы получим число в сорок пять тысяч триста шестьдесят...
  - Это много?
  - "Охотник" имеет немногим более трёх тысяч... три тысячи триста, если точно. И "Наставник" уж точно превосходит его в бронировании. Самый толстый броневой лист "Звёздного Разрушителя" - эти слова адмирал произнёс с сарказмом, - всего тридцать сантиметров. А броня дредноута в самом тонком месте - два метра.
  - А какая же самая толстая?
  - Пятнадцать метров.
  - Впечатляет - хотя я и не совсем в этом разбираюсь, - Шаак Ти виновато улыбнулась.
  - Будьте уверены: это самый мощный боевой корабль во всей Галактике. и вам не стоит беспокоиться насчёт боя. Мы сметём противника, как мусор со стола...
  По прибытии в ангар, расположенный за боевой рубкой, Шаак Ти ждал сюрприз.
  - Вы используете "Эфирные Феи" ? - она указала на ряды истребителей, стоящих около стен помещения.
  - Впечатляет - хотя я и не совсем в этом разбираюсь. Хотя этот истребитель и носит прозвище "джедайского" , летают на нём и наши пилоты. Эскадрильи всех наших дредноутов укомплектованы именно ими. В частности, на "Наставнике" - двадцать четыре эскадрильи таких птичек...
  ***
  Граф Дуку расхаживал по своему кабинету, недовольно хмуря брови. Члены Совета Сепаратистов уже в открытую высказывали недоумение в связи с ситуацией на Майгито. "Как?! У вас нашлись силы для удара на Селонию, но нет сотни кораблей, чтобы отправить их на Майгито и вышвырнуть республиканскую погань вон?" В конце совещания, графу пришлось пообещать, что в скором времени эскадра, готовящаяся к этому самому удару, начнёт атаку.
  Хотя... Ничего ещё не было готово, да и не готовилось вовсе. Владыка Сидиус откровенно намекал, что захват Майгито Республикой - дело времени. То есть, планету нужно сдать. Однако, придётся изыскать резервы, чтобы успокоить муунов и остальных. Пусть эскадра будет не такая большая, однако её численность не должна ставить под сомнение решительность его действий. Если всё сложится удачно, и республиканцы отобьют атаку, то этот момент можно будет опустить в разговорах с Сидиусом, как малозначительный.
  Но...
  Кого же можно поставить командовать этой эскадрой? Нужно выбрать подходящую кандидатуру.
  Через пару минут Дуку вернулся в кресло, и вызвал по связи главу ТехноСоюза. Уот Тамбор откликнулся не сразу.
  - Что вам угодно, граф?
  - Я понимаю, что вы заняты: республиканцы пытаются отбить захваченный вами Рилот, но я хотел кое-что уточнить.
  - Я вас слушаю.
  - Помните того дроида, что командовал эскадрой у Корусанта? Где он?
  - Мы сняли показания матриц, и проводим работы над созданием более продвинутой серии дроидов-тактиков. Супер-тактиков, если хотите, - сообщил скакоанин.
  - Но сам дроид вам уже не нужен?
  - Он хранится законсервированным на складе Металорна.
  - Пришлите его мне, - приказал Дуку.
  I. Часть Пятая. Глава 54.
  ...Мы с вами люди флотские, и хорошо понимаем
  важность мощи современного флота...
  (Рузвельт - Черчиллю. 14.06.40).
  ***
  Лёгкий электрический разряд, сгенерированный маленьким браслетом, уколол мою кожу, заставив вынырнуть из утренней дрёмы. Сей девайс был не только будильником, но и местным заменителем часов - при нажатии высвечивал цифры-голограммы, и миниатюрным ком-линком, сигналы которого также можно было настроить на беззвучное оповещение несколькими способами. Подняв руку к глазам, я всмотрелся в едва светящиеся цифры. Очень раннее утро. Три часа пятьдесят минут пятого дня четвёртого месяца четырнадцатого года, если точно. Один из тех дней, когда нужно подняться рань-непрерань и тащиться в штаб, чтобы подвести итоги очередного отрезка и набросать дальнейшие планы действий. Конечно, привычный сигнал будильника был бы проще и эффективнее - ибо нарушить устоявшийся распорядок дня слегка напряжно. Ну насчёт эффективности можно поспорить - но вот приятнее был бы точно. Однако, с некоторых пор обстановка в моей каюте изменилась: я больше не был один, и новый будильник был всего лишь результатом осмысления реальностей совместного проживания...
  Повернув голову, я невольно залюбовался Лин, которая тихонько посапывала рядом со мной, вцепившись в левую руку. Картина, ставшая за эти две недели привычной и обыденной.
  Да, поначалу я знатно поломал себе мозг - почему, что и как, пытаясь понять изощрённую женскую логику, но вовремя остановился, поняв тщетность своих жалких потугов. "Мне бы что попроще - шашку да горячего коня" , как говорится. В итоге я плюнул на причины происходящего, и как говорится, поплыл по течению. В какой-то мере это даже подстёгивало моё самолюбие. Пусть Лин любит кого-то другого, пусть у неё есть какие-то скрытые цели - но, хатт его задери, спит-то она со мной! То есть, выбрала меня, а не кого-то там. И вообще - живёт в моей комнате, привнося в мою жизнь капельку удовольствия и... комфорта? Домашней теплоты? Не знаю, как всё это точно описать... В общем, жизнь для меня - сплава среднестатистического джедая и среднестатистического жителя Земли - стала намного проще и понятнее. Накопившееся психологическое напряжение растворилось; я даже поймал себя на том, что стал чаще улыбаться. Конечно, были и кое-какие трудности или забавные моменты - навроде смены будильника - однако в конечном счёте это того стоило. О дальнейшем ни я, ни Арден не думали, да и, честно говоря, не хотели думать. Да и, собственно, какое к хаттам планирование личной жизни, когда вокруг война?
  Впрочем, некоторые вопросы следовало решить. Например, статус самой Лин. Появившись на корабле, молодая женщина неминуемо стала причиной появления многочисленных слухов. Впрочем, как бы то ни было, отношение к ней было хоть и настороженным, но всё же положительным. Однако, чем больше проходило времени, тем естественней было всеобщее желание узнать, кто же всё-таки она такая. Вполне естественно, что пришлось озаботиться её легализацией. При джедаях - да и вообще -
  женщина будет скрывать себя в Силе, так что проблем не будет. Забавно, что эту технику ей пришлось изучать уже здесь, на корабле. В её время такие методы не были распространены; однако справилась она быстро. Однако для "широкой общественности" отмазка всё равно была нужна. Выход предложила сама Арден. Вот так и появилась на нашей эскадре наёмница-инструктор по рукопашному бою.
  Ну, и по совместительству - "любовница самого Генерала" .
  Именно такой эпитет я услышал, проходя по одному из коридоров. А знакомые офицеры - те же Ринаун с Ли Норьегой - при встречах хоть и хранили невозмутимый вид, но глазки-то их выдавали. И что самое странное - там было исключительно одобрение и понимание, и даже какая-то облегчённость, что ли. Поделившись этой "проблемой" с Арден, я получил от неё вполне объяснимый ответ, после которого мне оставалось лишь подолбиться головой об столешницу - так очевиден был вывод.
  "Мико, ну ты как ребёнок. Насколько я знаю из твоих записей, Орден - довольно закрытое общество. Мало кто представляет, что у вас там вообще происходит. Да и на людях... при посторонних вы ведёте себя малость странно. Нет, и в наше время такое присутствовало, но мы были как-то ближе к народу, что ли. В общем, джедаи - загадочные личности. А ты своим поступком стал для всех понятнее. Вроде как свой парень, такой же, как и все" .
  Ну вот кто мешал мне прийти к таким выводам, спрашивается? Да никто. Может, я знаю и умею очень многое - но в некоторых вопросах я полный профан.
  Так или иначе, Арден довольно ответственная девушка, и серьёзно подошла к своему "прикрытию" , а потому живо организовала "клуб любителей рукопашного боя" , занятия которого проходили сначала в самом большом спорт-зале корабля, а затем - в главном ангаре "Дерзкого" . Многие отнеслись к этому со скепсисом - и ведь основания у них были. Ну не выглядит Арден опасным противником от слова совсем: метр шестьдесят пять роста, совсем не выраженная мускулатура - уж тут я ручаюсь. Даже Таллисибет сложена более... спортивно, что ли. Так что, многие - в основном клоны из противоабордажной команды, коммандос и бойцы Ива Ванко вместе с полковником - решили показать ей, кто тут на корабле самый крутой. Зрелище собрало множество зрителей.
  Ну что сказать? В течении где-то двух часов Лин, под ошарашенные взгляды присутствующих, отметелила больше полусотни бойцов, не сильно при этом запыхавшись. Причём последний поединок был пятеро против одной - и его умудрилась выиграть. А ведь она ещё успевала комментировать действия... Не зря она титул Стальной Руки Палавы носит. Так что, народ проникся, и перестал произносить её должность со смехом. Даже Бет пришла в восторг от талантов Лин. Впрочем, тут-то всё понятно - два фанатика рукопашного боя нашли друг друга.
  Единственной, кто относился к Арден с неприятием, была Асока. И я догадывался, почему - однако всё как-то подходящего момента не было. То она на боевом вылете, то я в штабе закопаюсь. Так что, время для разговора с ней нашлось буквально позавчера, когда она вместе со своей эскадрильей рано утром вернулась на "Дерзкий" для отдыха и плановых технических осмотров бомбардировщиков...
  ***
  Закончив длительную тренировку, Асока жадно прильнула к ёмкости с соком, спеша утолить жажду. Всё же, идея одновременно фехтовать и пытаться удержать телекинезом в воздухе один из ящиков была опрометчивой. Самое большее, что ей удалось - это подкидывать многострадальный ящик раз за разом. Впрочем, в последний раз тогруте даже не пришлось как-то сосредотачиваться на предмете - тот взмыл в воздух как бы сам, без её вмешательства. Пытаясь осмыслить свои действия в тот момент, девочка уселась на пол и машинально начала медитировать.
  "Ох уж этот учитель с его медитациями. Прилипло намертво... С другой стороны, это действительно помогает... Учитель! И что с ним не так?"
  Ну, вообще-то с ним одновременно и всё нормально, и - нет. Юнлинг Асока Тано совсем не так представляла себе того разумного, который станет ее проводником на пути к званию рыцаря джедая. Но вот падаван Асока Тано уже не могла себе представить кого-то другого на этой роли. Человек по имени Микоре Викт прочно укрепился в её жизни - хотя с первого взгляда он не выглядел идеальным джедаем. И вскоре тогрута поняла, почему: он был более "человечным" , чем она ожидала, более живым. Но оттого - не менее интересным. В значительной степени как талантливым, так и непредсказуемым. Очень нетерпеливым, и наряду с этим очень снисходительным. Время от времени у них случались... интересные... ситуации. Ну хорошо, она несколько раз балансировала на краю дозволенного - но он всегда относился к ней с пониманием. Прилежно учил, заботился о ней. И никогда не казался разочарованным ею.
  - ...
  "Вот то, кем я хочу стать однажды. Именно таким джедаем я хочу стать" .
  - Асока.
  "Но как же он иногда бесит! Он мой учитель, и ничей больше! Ну ладно, пусть ещё и учитель Бет... Но вот больше рядом с ним никого быть не должно!"
  - Асока!
  - Учитель? - девочка распахнула глаза. Тот, о ком она только что думала, сидел напротив неё, на расстоянии вытянутой руки, и насмешливо щурясь, махал своей ладонью перед её лицом.
  - Пзоб, приём. Корусант вызывает Пзоб... - человек дурашливо проскандировал эти слова, явно кого-то пародируя, а потом поинтересовался - на хаттском:
  - Конна тии-токку малия?*
  После того случая с сыном Джаббы Асока заинтересовалась этим языком. Кроме того, ей иногда хотелось понять, что за выражения время от времени использует учитель. Поначалу было трудновато, особенно с произношением, но упорства ей было не занимать. Однако, недавно учитель застал её с датападом... Точнее, он проходил мимо неё, когда она разучивала новые фразы с помощью приложения. И с тех пор языковой практики у неё было хоть отбавляй. Вот только... чем дальше, тем больше Асока убеждалась, что иногда учитель говорит совсем не на хаттском.
  - Тчут-тчут...* Как я могла вас не заметить?
  - Не ко мне вопрос, - джедай развёл руками.
  - Чего вам нужно, учитель? Вы же вроде сейчас на совещании должны быть?
  Учитель вместо ответа указал на неё пальцем:
  - Нужно поговорить. Нам с тобой. А совещание... не развалятся один раз провести и без меня.
  - И о чём же нам говорить? - она сделала вид, что не понимает, о чём речь, хотя на самом деле догадывалась, какую тему затронет учитель. Какая-то часть девочки даже хотела этого разговора.
  - Ты сама знаешь, о чём. Ой, вот только не надо делать такое милое недоумённое личико - я тебя насквозь вижу, - человек погрозил ей пальцем.
  Асока вздохнула, после чего неуверенно спросила:
  - Ну, и как это вообще вышло? Я имею в виду, у вас с... этой Лин. Что вы в ней нашли?
  "Всё же разговаривать на такие темы несколько смущает. Особенно с учителем" .
  - Ну, во первых, инициатива была проявлена вовсе не с моей стороны. А во вторых - ты что, ревнуешь?
  Асока вконец растерялась. "Я? Ревную?! Конечно... То есть совсем нет... То есть..." Однако учитель буквально спас её от надобности отвечать, продолжив говорить:
  - Ну ты даёшь... Временами мне кажется - свершилось! Моя ученица повзрослела! Но вот в другие моменты ты - сущий ребёнок. Ты что, решила, что если я теперь с ней... сплю, то забуду о вас, что ли? Как это вообще взаимосвязано, поясни мне пожалуйста?.. Хотя не надо: женская логика непостижима. Пойми ты - вы мои ученицы вне зависимости от любых факторов. Даже Бет понимает: вы мне ближе кого-бы то ни было во всей этой галактике... Хатт, ты ближе ко мне настолько, насколько это вообще возможно. Нас связывают Узы Силы. Мы едва ли не единое целое! Мы понимаем друг друга без слов! Мы ощущаем чувства друг друга! И ты всерьёз полагаешь, что кто-то сможет превзойти тебя? Заменить?
  После такой отповеди тогрута несколько опешила. Однако, всё говорило о том, что учитель говорит совершенно искренне. Она и вправду это чувствовала. И понимала то, что учитель, в общем-то, прав: она вела себя неподобающим образом. Учитель в аналогичной ситуации принял её выбор, отнёсся с пониманием. А она устроила не пойми что...
  - Простите, учитель, - виновато протянула она, - Я была неправа. Просто... всё это так неожиданно.
  Человек махнул рукой.
  - Для меня - тоже. Однако, этот факт совсем не оправдание твоему поведению. Раз тебя что-то не устраивало или волновало, то нужно было сразу прийти и поговорить.
  - Простите... - Асока опустила голову и уставилась на покрытие пола.
  Через пару секунд она сначала услышала, а потом и почувствовала, как джедай придвинулся ближе к ней. Руки человека обхватили её за плечи, и тогрута оказалась в плену крепких объятий. Чуть поёрзав, девочка поудобнее устроила голову на его груди. Волна тепла и заботы, идущая от учителя, вскоре заставила её чуть улыбнуться.
  - Ну, и что это такое? - она ткнула его кулачком в бок.
  - Как, что? Это моя секретная суперспособность! - возвестил Викт.
  - Обнимашки, что ли?
  - Ага! Перед ними ничто не устоит! Зло будет повержено, а Добро восторжествует!
  Девочка хихикнула.
  - Тогда, как насчёт обнять магистра Винду? Ему не помешает толика...
  - Фу, Асока! - тон учителя кардинально изменился. - Меня сейчас вырвет!.. И вообще, эта способность исключительно для женского пола предназначена...
  ***
  В общем, уже вчера Асока смотрела на Лин не со взглядом типа "всехубьюоднаостанусь" , а с более тёплым - "ненарывайсяиостанешсявживых" . Арден это несказанно веселило, однако ей хватало такта никак не выказывать это при девочке.
  ...Высвободившись из объятий Лин - мне удалось сделать это, не разбудив её - я проскользнул в санузел, где быстренько принял душ. Настоящий водяной душ, привилегия офицеров и высшего комсостава. Не то чтобы я в прошлой жизни был чистюлей - а вот "одаренный" Викт на этом фоне выделялся среди других джедаев. Но тут всё дело, в, хи-хи, душевной травме полученной в юном возрасте. Как-то падавана Викта вместе с учителем Нхоном занесло на отдалённую полупустынную планету, где воду было принято употреблять бережно и исключительно внутрь. Иное её применение жестоко каралось. А так как корабль остался на орбите, а челнок не был оборудован удобствами, Мико пришлось мучатся аж три месяца без водных процедур. Бр-р-р... врагу не пожелаешь.
  Освежившись, я быстро оделся и вышел из каюты. По пути в рубку я заглянул в офицерскую столовую, и, наскоро перекусив, отправился в рубку корабля, попутно прихватив с собой пару ёмкостей-термосов с кафом. Он нам совсем не помешает.
  Хотя надо сказать, что какого-то аврала не предвиделось. Самая обычная рутинная работа - но от того не менее нужная. Эпизодические всплески сейчас происходят лишь тогда, когда начинаются бои за новый город, но даже в этом случае нервотрёпка занимает от силы пару дней. А потом, по первичным результатам, мы уже видим, сработал наш план или нет; насколько хорошо он осуществлён; и какие требуются корректировки. Однако пока что удача нам благоволила. Ну как удача? Под моим началом команда первоклассных специалистов - именно это определяет наш успех, а не какая-то там воля Судьбы, веление Силы или великий Рандом.
  Единственной нашей головной болью был Джигат. Столица упорно сопротивлялась, и за эти две недели, прошедшие с момента атаки Сепаратистов на Селонию, мы лишь незначительно продвинулись вперёд, взяв под свой контроль только три квартала. Сколько это будет в процентах от общей массы - нужно Жестяныча спрашивать: кто, как не дроид, любит точные цифры? Зато на других направлениях всё было путём. Сначала к Сахабу, Тарсу, Саркему и Арсаму присоединился Халлам. Потом мы с ходу взяли самый маленький город Майгито - Лахт. Сейчас отряды клонов заканчивают зачистку последнего района города Юсу. В итоге, кроме столицы, нам останется взять только три города - Зафар, Фанум и Кеш. Подготовкой штурма последнего мы сейчас и занимаемся. И задача эта совсем не тривиальная, так как дроиды, не смотря на некоторую "тупость" , довольно быстро учатся, и применять против них одни и те же приёмы чревато серьёзными неприятностями. Поэтому и приходится каждый раз ломать голову, выискивая новые возможности, изобретая тактические ходы и познавая новые способы использования наличных ресурсов.
  Поблуждав по коридорам и лифтам минут пять, я наконец прибыл в нужное мне место. В столь ранний час в рубке было немноголюдно... немногоразумно. Дежурная смена второй очереди - шестнадцать операторов-техников во главе с клоном-мичманом. В левой, "авиационной" рубке бьёт баклуши команда диспетчеров из дюжины разумных, а где-то в глубине корабля, на резервном пульте ошиваются ещё с десяток операторов. По основному же боевому расписанию количество разумных только в основной рубке зашкаливает за шесть десятков, считая штаб. Ну, а сейчас из всего его состава наблюдается только Ли Норьега, пара лейтенантов - судя по наглым рыжим мордам - Верметтер и Поллард, Жестяныч и от флотских - адмирал Лустиан Калген.
  - Утречка доброго, господа офицеры! - я весело поприветствовал их, подходя к тактическому столу и ставя поднос с кафом на ближайшее свободное место.
  - Мне бы ваш оптимизм, - отругнулась Сумераги, тем не менее, экспроприируя одну из кружек-термосов.
  - Сэр, - лейтенанты козырнули, Калген же ограничился кивком.
  - Ну-с, что у нас новенького? - поинтересовался я, имея в виду общегалактическую сводку новостей. Это уже стало частью нашего утреннего ритуала.
  Норин Верметтер кашлянул, и, заглядывая в датапад, начал говорить:
  - Отряд адмирала Таллона у Баламака уничтожил экспериментальную платформу для помех, которая срывала передачи Голонета в секторе Тальдот. Удар авиакрыльев эскадры полностью дезорганизовал оборону жестянок, и бомбардировщики без проблем отработали по цели... На Гарросе-Четыре Сепаратисты уничтожили последние укреплённые пункты республики. Планета - и её академии с исследовательскими институтами - полностью под их контролем... На Ярриэле отбита атака дроидов, Алтисиане запрашивают помощь у Ордена... Взят Арьидьик - Девятьсот Второй легион под командованием старшего генерала-джедая Джейсона Скиффа преуспел в массированной атаке позиций КНС... Ян-Фатаал находится под осадой флота противника... На Амальтанне зачищают последние очаги сопротивления Сепаратистов. Барон Эдди Ведд капитулировал перед генералом Рушем Нованом...
  В общем, всё было как и вчера. Местами побеждаем мы, местами - КНС. Порой всё это происходит очень непредсказуемо: Республика отступает там, где вроде как и не должна, а где-то КНС сливает по крупному перед куда как меньшими силами противника. Боюсь, Палпатину уже едва хватает ресурсов, чтобы хоть как-то держать ситуацию под контролем. Я уже не говорю о "микроконтроле" - тут бы общую ситуацию не просахатить...
  После информационной пятиминутки мы переключились на новости местные. Заводы в захваченных городах уже начали поставлять продукцию к потребителям в Республике. Те раненые, что были выведены из строя во время штурма первых четырёх городов, уже начали возвращаться в строй. Поставки расходников - топлива, медикаментов, боеприпасов и прочего - осуществляются точно и в срок. Патрульные силы во главе с Уильямсом шерстят окрестности на предмет пиратов, контрабандистов и прочего отребья.
  После принятия кафа мы углубились в разработку плана по захвату Кеша. И, честно говоря, когда прошло пять часов, мы обнаружили, что не сильно продвинулись в этом деле. Общий план был готов, но вот о конкретике говорить не приходилось.
  За это время успела смениться "ночная смена" , и рубка наполнилась большим количеством людей: новый день боёв начинался. Особенно это касалось авиации, которая активизировалась как раз днём. Прибыло подкрепление и к нам - бодрая и свежая Эстерхази успела внести свою лепту в тактические ходы.
  - Сэр! - Мирро, едва успевший устроиться за своим пультом, едва не вскочил на ноги. - Важная информация! Ого!..
  - Что стряслось?
  - Сэр, это надо видеть... Разрешите задействовать основные обзорные экраны?
  "Интересненько. Что он нам показать хочет?" .
  - Действуй.
  Пальцы мужчины запорхали по клавиатуре. Броневые створки рубки закрылись, и в образовавшейся полутьме на стене появился голографический экран. На нём тут же появилось изображение...
  - Ситхова мать...
  Другие разумные выразились не менее эмоционально, и было от чего. На экране отчётливо было видно, как огромный - очень огромный - корабль приближается к планете, на фоне которой замер флот.
  - Сэр, трансляция идёт от Селонии! Какой-то придурок висит в сотне километров от места событий! - сообщил довольный Кристен.
  - Они пригнали дредноут "Доверитель" ? - Сумераги недоверчиво повернулась ко мне. - Как это вообще возможно? Я не говорю о дипломатических сложностях: как удалось незаметно пригнать к Селонии "Доверитель" ? Это же медленное корыто, отследить которое не составляет труда.
  Я внимательно всмотрелся в изображение.
  - А это, господа, совсем не "Доверитель" . Посмотрите - хвост длиннее; и вон, снизу - бронирование реактора выступает. - я припомнил одни из разговоров с Лирой Блиссекс, - Это модернизированный дредноут "Доверитель" , под названием "Наставник" . Улучшенный гипер, орудия... Сепаратистам будет весело...
  - Противник открыл по кораблю огонь! - взволнованно возвестил Калген.
  Я тоже слегка вздрогнул. Страшное зрелище - по одному республиканскому кораблю ведут огонь две сотни кораблей противника. Даже с такого расстояния было отчётливо видно, как по щиту дредноута растекаются заряды вражеских выстрелов. По нему стреляли все - и "Щедрости" передового дозора, "Бунтари" и "Инсургенты" , а из-за далёких строений орбитальных верфей медленно вылазит дредноут Сепаратистов...
  В бытности мою студентом - когда-то где-то на Земле - я частенько слышал шутку, что мол, боеготовность России в период с первого по четвёртое января равняется нулю. Анекдот так себе, но улыбаться заставлял всегда. К чему мне это вспомнилось? Да к тому, что если бы кто-то - например, Йуужань-Вонги - решил напасть на нашу Галактику именно сейчас - то это был бы идеальный момент. Наверняка подавляющее число тех, у кого есть хоть какие-то средства связи и приёмные антенны, а также мало-мальские экраны или приёмники, уткнулись в них, следя за происходящими событиями. А посмотреть было на что...
  "Наставник" вышел из гипера километрах в ста пятидесяти от противника. Примерно половину расстояния до них он просто летел, не открывая огонь. Должно быть, выдержка у его командира железная: изображать из себя мишень не так то просто. Однако, сколько бы противник не попадал по дредноуту - все его выстрелы растекались по щиту.
  А затем республиканский корабль открыл огонь...
  Передовой отряд КНС - что-то около сорока "Щедростей" - был сметён в мгновение ока, за каких-то четыре залпа дредноута. Ничего удивительного, если вспомнить, что на обновлённом корабле больше двух тысяч турболазеров, тысяча из которых вполне себе может вести огонь по курсу движения. Такой резкий отпор привёл к тому, что на мгновение огонь Сепаратистов прекратился... Чтобы стать ещё яростнее и сильнее.
  Всё новые и новые корабли КНС втягивались в сражение, но только лишь затем, чтобы погибнуть от огня "Наставника" . "Покоритель" Сепаратистов - кажется, его название "Злоба" - ускорился, и выдвинулся вперёд. Его полтысячи турболазеров начали грызть защиту своего визави... и вскоре он добился успеха: щит республиканского корабля пал. Впрочем, это было не особо существенно, учитывая пятнадцатиметровую броню куатского корабля. А вот "Покоритель" был пожиже, и, в свою очередь, лишившись дефлекторов от массированного обстрела, начал получать повреждения - быстрее и серьёзнее. В какой-то момент казалось, что песенка его спета. Однако, атака четырёх "Инсургентов" , зашедших сбоку, заставила канониров "Наставника" перенести огонь на них. Ну ещё бы - те подошли на сраных десять километров, где разница между мощностью орудий Республики и КНС существенно снижается.
  И пока "Бунтари" - переростки погибали, "Покоритель" , дымя во все стороны и теряя целые куски обшивки, учапал обратно за верфи, а потом и вовсе - слинял из системы. Поэтому последняя фаза боя больше напоминала избиение. Многочисленные, но слабые корабли ничего не могли сделать "Наставнику" ; да, он тоже получил повреждения - однако из-за огромных размеров на общем фоне корабля всякие взрывы выглядели игрушечными, а повреждения - незаметными...
  Вскоре последние оставшиеся корабли КНС поспешили покинуть систему. И тут же к Селонии начали прибывать корабли Кореллианских Сил Безопасности вместе с республиканскими кораблями...
  - Ура! Победа! - кто-то в рубке почти прокричал эти слова, и народ кое-как отлип от экрана. М-да... Что-то многовато людей-нелюдей в рубку набилось. Почти весь штаб, ученицы, свободные от вахты офицеры...
  - Это ещё не победа. Так, перехваченное тактическое преимущество, - Ли Норьега как всегда скептически отнеслась к ура-настроениям, - Вот когда дроидов выбьют и с планеты, и с верфей - вот тогда и будет победа.
  - Это будет очень сложно, учитывая особенности планеты, - Таллисибет задумчиво потёрла лоб, - Кажется, в ВАР всего семь или восемь легионов, пригодных для использования на водных мирах. Я подразумеваю имеющие необходимое оборудование и готовые выдвинуться по первому приказу. В космосе будет чуть легче - однако размер верфей уже сам по себе влияет на время боя.
  - Так, ладно. Кино закончилось - все разошлись по своим местам, - я жестами повторил свои команды. Народ, ворча, потянулся из рубки. Повернувшись к штабным офицерам, я поинтересовался: - Ну что, продолжим работать, или как?..
  ***
  Пара Сенатских Гвардейцев синхронно козырнули, и, развернувшись, направились к аэроспидеру. Собственная охрана Амидалы - почётный взвод ополчения Набу - был представлен только капитаном Панакой. Другие набуанцы сейчас находились в специальных помещениях Дома Пятьсот, так как сопровождали её исключительно вне Корусанта, а охрана самого здания осуществлялась специальной службой. Однако, на взгляд Падме, даже такая охрана была чересчур обременительной. Рассеянно кивнув гвардейцам, женщина направилась к турболифту, ведущему в её покои.
  - До завтра, сенатор, - Панака поклонился ей и дождался, пока створки турболифта закроются.
  - Доброй ночи, - пробормотала она в ответ.
  Денёк выдался не из простых. Заседание в Сенате затянулось почти на десять часов - целая прорва времени, наполненная пустопорожней болтовнёй и никому не нужными разговорами. Однако, за всем этим было необходимо следить - малейшие нюансы речи того или иного сенатора могли сказать о многом: о его взглядах на текущую ситуацию - не то, что он подразумевает, а то, что думает; о возможности дальнейшего диалога в зависимости от текущих нужд; о том, членом какой фракции данный сенатор является в данный момент, и не является ли его речь объявлением о переходе в другую группу.
  А ведь завтра предстоял не менее насыщенный день, отделённый от этого всего лишь несколькими часами отдыха. Однако, в отличие от множества других дней, сегодняшний вечер был особенным. Амидала с радостью стремилась домой. Ведь там её ждут.
  И верно - едва она вошла в апартаменты, как оказалась на руках у Энакина.
  - Падме!.. Если бы ты знала, как я устал тебя ждать.
  - Ну прости, - с шутливой строгостью ответила женщина, нежась в объятиях своего мужа, - Ты ведь знал, кто я такая, когда брал меня в жёны. И, уж если на то пошло, то ждать тебя гораздо хуже.
  - Не скажи. Я тут со скуки попросил Эр-Два включить трансляцию из Сената... В общем, я даже выспаться успел под это дело, - Скайуокер донёс её до дивана, куда бережно опустил, после чего направился к бару, - О чём вы там вообще говорили?
  - Энакин, ну как это можно было не понять? Мы обсуждаем законопроект "О гражданстве" , ну, тот, который подразумевает предоставление прав граждан Республики всем клонам, находящимся в армии.
  - Так хорошо же. Парни это вполне заслужили, - Энакин пожал плечами, чуть не разбив бокалы, однако ему удалось спасти содержимое. Сев на краешек дивана, молодой человек протянул ей бокал с вином.
  - Дело совсем не в том, заслужили они это или нет! - Амидала пригубила напиток, - Дело в том, что каждый сенатор желает высказаться по этому поводу, и что гораздо хуже - выторговать что-то для себя. Да и то, с какой настойчивостью его продвигают сенаторы Чо и Маверик - обе из партии канцлера - настораживает.
  - Ты думаешь, в этом есть какой-то скрытый смысл? - Скайуокер картинно потрогал ей лоб, - Кажется, ты переутомилась. Да и Канцлер не такой человек, чтобы использовать подобный законопроект во вред Республике... Постой, ты хочешь сказать, что не поддерживаешь это предложение?
  Амидала поняла, что чуток перегнула палку.
  - С чего ты взял? Я просто негативно отношусь к затягиванию процесса; уже давно можно было перейти к более насущным проблемам, например, к ситуации в Кореллианской системе.
  - Мне казалось, тамошний сенатор... Иблис вроде, категорически высказался о том, что "мы сами с этим разберёмся" .
  - Да, но от этого проблема не решится. Благо хоть, что джедаи быстро отреагировали... Однако вмешательство Куата - палка о двух концах, и появление их дредноута вызвало вал критики и жарких споров... Опять бесполезные сотрясания воздуха. Сколько полезного можно было сделать за это время.
  - Полагаю, если бы все Сенаторы были как ты, война была бы давно выиграна, - Энакин ласково провёл ладонью по её щеке.
  - ...Войны не было бы вообще, - поправила его Падме.
  - А что ты предлагаешь? Сдаться, что ли?
  - Во всяком случае, мирный договор был бы...
  - Извини, но это невозможно. Ты и сама понимаешь, почему.
  - Да, я понимаю. Но не могу же я смотреть на всё происходящее безучастным взглядом?
  - За это я тебя и люблю. Кстати, о пустых разговорах... Может, займёмся чем-нибудь более полезным? - Энакин без предупреждения вновь подхватил её на руки, и направился в спальню.
  Она засмеялась, но сил сопротивляться не было, да и не хотелось.
  - Нет ничего, что мне хотелось бы больше, чем оставаться здесь с тобой весь день, но... А тебе разве не следует тренировать своего ученика? Ей то ты время хоть уделяешь?
  - Наглый поклёп, - запротестовал он. - Она вообще-то большая девочка. Я дал ей инструкции, и она, несомненно, следует им. Это очень важная часть обучения падавана.
  Женщина изобразила насмешливую гримасу.
  - Очень важной частью обучения, я так думаю, ты пренебрег.
  - Это несправедливо, - возмутился он, продолжая свой медленный путь в спальню. - Если я когда-то и не слушался Оби-Вана, то только когда он был неправ.
  - Похоже он частенько бывал не прав, - возразила она, затем хихикнула. - Я вот задаюсь вопросом, не будет ли твоя ученица думать тоже самое и о тебе?
  - Она вполне самостоятельна, - сказал он. - Во всяком случае, она знает, что ей на пользу, а что нет.
  - О-о-ох, какой строгий! Ну чего ты медлишь - иди быстрее...
  ***
  Солидный возраст графа не создавал ему никаких особых неудобств: в свои восемьдесят с небольшим он выглядел намного лучше, чем большинство людей в его возрасте. Граф пребывал в великолепной физической форме, его чувства были остры, как в юности, а что до здоровья, то он никогда не жаловался даже на простуду. Джедаи вообще редко болеют, другие одарённые, в том числе ситхи - тоже.
  И только сейчас, согнувшись в поклоне перед фигурой своего учителя, он почувствовал тяжесть прожитых лет. Даже в виде голограммы мерцающая фигура Дарта Сидиуса - жуткая смесь синего цвета и теней - довлела над ним, заставляя осознавать всю ничтожность своего существования, и, казалось, сдернула с него мнимую молодость, оставив лишь хрупкие кости, изношенные суставы и бугристые вены. Так бывало уже не раз, когда он отчитывался перед Владыкой.
  - ...Поражение у Селонии - довольно неприятный факт. Однако, мощи дредноутов Куата сложно что-либо противопоставить. Хорошо уже то, что Ассаж удалось увести "Злобу" из сражения, иначе мы бы потеряли единственный наш крупный корабль...
  - Настойчивость джедаев стала неожиданностью не только для вас. - голос Сидиуса хоть и был твёрдым, однако в нём ощущалась усталость. - Я надеюсь, что сопротивление наземных сил будет более успешным?
  - Несомненно. Джедаям хоть и удалось установить господство флота, но так просто уничтожить миллион дроидов на верфях и двадцать на планете им не удастся. Кроме того, системы обороны Селонии не были повреждены при захвате и находятся в нашем полном распоряжении.
  - Чудно. А теперь, граф, доложите о ситуации с муунами.
  "Откуда он узнал?" Дуку не стал спрашивать.
  Дарт Сидиус знал. Он всегда все знал.
  - Они подумывают о радикальных шагах, - ответил Дуку. - Заявляют, что готовы пойти на крайние меры, если ситуация у Майгито не будет взята под наш контроль. На данный момент отряды Викта уже заняли большинство из городов, а также ведут штурм столицы. Ещё пара месяцев - и Майгито падёт. Муунов очень беспокоит такой исход дел; Сэн Хил требует решительных шагов с нашей стороны. Они настроены решительно, так что я бы рекомендовал оказать помощь защитникам планеты...
  - Нет! - резко сказала мерцающая фигура. - Длительное столкновение слишком сильно разрушит эту планету, после чего она перестанет представлять из себя что-либо стоящее. Она может быть нам полезной только в том, чтобы ослабить Банковский Клан и перейти к реализациям наших проектов... Впрочем, вы всегда можете сказать им продолжать сражаться. Пообещай им подкрепления - скажи, что готовится флот вторжения. А пока - отправь небольшую эскадру для отвлекающего удара.
  - Пятьдесят-шестьдесят кораблей, под управлением дроида?
  - Это будет в самый раз. - Сидиус чуть заметно кивнул.
  - Я осмелился начать приготовления к такому удару ещё несколько дней назад, - сообщил Дуку.
  - Ваша проницательность, граф, достойна похвалы.
  - А что потом, когда пройдёт время, а других подкреплений не будет?
  - Скажите, что сейчас корабли нужны в других местах, что потеря верфей Гвори сказалась на количестве выпускаемых кораблей, но как только ситуация наладится, мы нанесём удар по блокирующей Майгито эскадре. Пообещай им это и сделай так, чтобы они поверили.
  - Я понял, - сказал Дуку.
  "Как непринужденно мы предаем тех, кого приручили" .
  Голографическая фигура наклонила голову в капюшоне.
  - Маленький приступ раскаяния, мой ученик?
  - Нет, Владыка. - Дуку посмотрел прямо в тёмный провал под капюшоном.
  - Их привела к нам алчность, - сказал Сидиус. - В глубине своей они с самого начала знали, с чем связываются...
  Уже после сеанса связи, графа, сидящего в своём кресле наедине с бокалом коррелианского, посетила ещё одна мысль.
  "Не случится ли так, что в угоду ситуации Дарт Сидиус может принести в жертву слишком многое? Например, мою ученицу Вентресс, посчитав её угрозой? Или же меня самого? Нет, мысль слишком бредовая, чтобы быть правдивой. Однако... Всё слишком туманно, чтобы делать однозначные выводы. Во всяком случае, я замечу, если что-то пойдёт не так" .
  ***
  ТХ-07 медленно расхаживал по мостику фрегата, который только что вошёл в гиперпространство. Два часа и семь минут назад он был активирован, после продолжительного периода ожидания. Как ему сообщили, отключение было вызвано надобностью в анализе накопленного им боевого опыта, для улучшения последующих моделей дроидов-тактиков. Это, можно сказать, польстило самолюбию Ноль-Седьмого, если бы он мог испытывать настоящие чувства.
  Однако, сразу же после обязательной диагностики ему сообщили, что для него есть задание, суть которого он узнает от самого графа Дуку. Ноль-Седьмой признал это логичным. Во-первых, его навыки не должны пропадать втуне. Во-вторых, заслуги его как дроида-тактика были неоспоримы, и выход на новый уровень управления был вполне логичным. Получив задание, дроид сразу же приступил к его выполнению...
  Связавшись с ближайшим информационным центром КНС, Ноль-Седьмой начал планомерно впитывать информацию, которой за эти месяцы накопилось предостаточно. Однако, по настоящему интересны были только некоторые моменты, на которые дроид заострил внимание, ибо связаны они были с одним органиком - вражеским командиром генералом Виктом, с которым он уже не раз сталкивался. Именно с ним Ноль-Седьмому придётся побороться за Майгито - планету Межгалактического Банковского Клана.
  Вот только сил для подобной операции выделили мало. В его распоряжение откомандировали эскадру из пятидесяти семи кораблей: одного "Инсургента" , десяти "Бунтарей" , трёх "Предусмотрительных" , трёх "Барышников" и сорока фрегатов "Щедрость" , плюс ещё один фрегат, на котором он летел к Дубриллиону, где эскадра его и ожидает. Этого было мало против эскадры генерала; к тому же, эффекта внезапности ему не достичь. Судя по отчётам, завеса патрульных кораблей была построена грамотно и не оставляла тёмных пятен на карте. Но всё же, шансы на это есть.
  На закономерные протесты граф Дуку посоветовал учиться обходится наличными силами, и сказал, что более свободных кораблей у него нет. Однако на запрос о прочих ресурсах - истребителях, дроидах и технике - граф ответил положительно. Более точный его ответ звучал как "всё то лишнее, что ты найдёшь на складах Дубриллион, можешь использовать в операции. Однако, я потребую отчёт о потерях" .
  Так что, одновременно с изучением боевой обстановки, ТХ-07 сделал запрос в службу снабжения Дубриллиона. После получения документации - благо, "Щедрость" был оборудован мощнейшей системой как обычной связи, так и гиперпространственной, позволяющей обрабатывать огромные массивы данных - дроид-тактик пустил все свои вычислительные мощности на разработку плана.
  "Задача - захват Майгито... Силы противника имеют превосходство... Главнокомандующий - чрезвычайно опасен... Ресурсы ограничены... Рекомендуется не вступать в открытое столкновение... Вычисление возможных вариантов... Расстановка приоритетов плана... Выведение из строя авиации - не критично. Выведение из строя кораблей противника - не критично. Устранение командования... Вычисление... Приоритетно. Расчёт эффективности - более семидесяти процентов. Возможна дезорганизация противника с вероятностью сорок процентов. Расчёт плана согласно директиве... Прямое нападение - тактика неприемлема. Тайная операция - тактика неприемлема. Абордаж... Вычисление потерь... Запрос о состоянии техники... запрос о штурмовых дроидах... Подтверждение сведений... Вывод положителен" .
  Завершив расчёты, Ноль Седьмой послал запрос на предоставление техники и дроидов. На складах Дубриллиона обнаружилось двенадцать десантных судов типа "Трезубец" , идеальных для абордажа, а также четыреста сорок менее совершенных абордажных капсул типа "Дрох" . В качестве десанта выступят как обычные дроиды В-2, в том числе - ракетной модификации, помещённые в десантные капсулы "Дрох" , так и "аэро-дроиды" с ракетными ранцами, которые выпрыгнут из кораблей - "брандеров" . В-2 типа АА на Дубриллионе обнаружилось аж шесть тысяч. Менее удачных модификаций В-1 под тем же индексом АА набралось что-то около тысячи. На закуску присутствовали сто дроидов серии ВХ, которые также будут отправлены на вражеские корабли с помощью капсул "Трезубец" .
  И вся эта мощь будет направлена на одну конкретную задачу - устранение флагманского корабля Республики и Микоре Викта в частности...
  ***
  Голос оператора системы слежения вывел Кернатауна из раздумий. Лайн-капитан Ли Норьега и вторая ученица Генерала... В общем, все зовут её Тактик, - тоже оторвали голову от панели тактического стола, на которой моделировалась какая-то ситуация.
  - Сэр! Патрульный корвет "Звезда Марадоны" засёк в квадрате Ди-пять-Восемь вражескую эскадру из шестидесяти кораблей. Направляется к нам. Время прибытия - сорок пять минут.
  - Чем они там занимаются вообще? - Ринаун чуть не сплюнул, но вовремя опомнился, - Их должны были засечь ещё в квадрате Ди-Три!
  - Шестьдесят кораблей? Не так много для полноценной атаки, - задумчиво сообщила Сумераги.
  - Да? А если это дредноуты? - саркастически заметил адмирал, - Следует привести флот в боевую готовность. - Ринаун знаком приказал кому-то из офицеров заняться этим, - Сообщите генералу о случившемся.
  - Вряд ли это что-то крупное, иначе им бы не удалось проскользнуть так далеко, - возразила Ли Норьега. - Однако, действия противника довольно странные. Они дали нам передышку в три месяца, а теперь атакуют?
  - Странно это или нет, мы должны отбить атаку...
  Внутренне Ринаун жаждал боя. Многомесячное ожидание - не самое приятное времяпрепровождение. Всё же он - флот-адмирал, и не какой-нибудь там штабной, а самый что ни на есть боевой. И протирать штаны в его положении... ну просто смешно. А тут противник сам пришёл к нему... Просто подарок! Поэтому Кернатаун живо взял всё в свои руки. Вышедший на связь Викт сообщил, что прибудет в рубку к началу атаки - сейчас он вместе с другой ученицей как раз находился в ангаре "Дерзкого" . Впрочем, роль Генерала в предстоящем действе скорее моральная, нежели реальная.
  От операторов связи начали поступать доклады:
  - Передовой отряд "Дредноутов" Додонны приведён в боевую готовность!
  - Левое крыло готово! Идёт запуск дежурных эскадрилий.
  - Правое крыло...
  В общем, его флот пришёл в движение. Экипажи занимали места по боевому расписанию; канониры готовились открыть огонь по противнику. "Действительно, шестьдесят кораблей - это не так много. Им не пройти даже через передовую линию" .
  - Внимание, - Таллисибет, чьё имя Ринаун наконец вспомнил, отвела от уха наручный комлинк, - Учитель сообщает, что почувствовал что-то странное. Он начинает медитацию прямо в ангаре.
  Офицеры переглянулись. Способности Генерала не только приносили победу, но и не раз спасали им всем жизнь, так что со временем все разумные в системной армии стали с уважением относится к Силе, и подобное сообщение заставило всех отбросить шутки и подтянуться.
  - Приготовится! Усилить бдительность! Поднять дополнительные авиакрылья! - скомандовала Ли Норьега.
  Потекли минуты ожидания. Кернатаун до рези в глазах всматривался в пустынный космос, но обнаружить присутствие вражеских кораблей пока не мог. Хотя, это несколько дурная привычка: системы слежения засекут их ещё на подлёте, по излучению гиперприводов. Подтверждая его мысли, клон-техник возвестил:
  - Сэр! Корабли выходят из гиперпространства! Расстояние... Тысяча километров.
  - Сколько? - переспросил кто-то. - Не далековато ли?
  - Один дредноут типа "Инсургент" , дюжина фиговин поменьше, "Щедрости" и "Барышники" , - сообщила капитан "Дерзкого" , О"Коннор.
  - Противник открыл огонь.
  - Открыть ответный, - отреагировал Ринаун.
  "Что же они задумали?"
  - Ещё корабли в гиперпространстве... Подлёт одна минута. Точка выхода в... двух километрах от передовой линии!
  - Хатт! - в рубке зазвучал голос Викта, - Внимание всем! Противник осуществляет абордаж!
  Кернатаун удовлетворённо выдохнул, неизвестность больше не висела над ними, но...
  "Абордаж? Серьёзно?! Хотя... Очень здравый ход. Очень" .
  - Тревога альфа-два! Поднять противоабордажные команды!
  - А ну брысь от штурвала! Приготовится к манёвру уклонения! - зелтронка буквально отшвырнула клона-мичмана от пульта управления и резво уселась в кресло. "Всё же, иметь первоклассного рулевого на флагманском корабле - не такая уж и плохая идея, даже не смотря на все её недостатки" - подумал адмирал.
  По кораблю разнеслись звуки сирены...
  ***
  *Где тебя ситхи носили?(хаттский)
  *Неважно(хаттский)
  I. Часть Пятая. Глава 55.
  Стремительное нападение на противника
  является самым блестящим
  оборонительным средством.
  (К. Клаузевиц).
  ***
  Шагнув из плавно приземлившейся канонерки, которая как раз перед посадкой открыла свои боковые "двери" , в помещение главного ангара "Охотника" , носящего название "Препесцилла" , Шаак Ти успела заметить, как последние джедайские "Эфирные Феи" заходят на посадку. Из ближайшего к ней истребителя, севшего в ту же ячейку, что и шаттл, выпрыгнул Сэйси Тин, и направился к ней. С другой стороны к ней приближалось несколько офицеров, один из них, судя по возрасту и планкам, был старшим в этой группе.
  - Высший генерал Шаак Ти, - по команде офицера остальные разумные отдали ей честь, - Добро пожаловать на борт "Препесциллы" . Я Джонатан Соретти, контр-адмирал Восьмой Ударной Эскадры из состава Четвёртой Секторальной Армии. Наши корабли переданы в ваше распоряжение моффом Праджи для выполнения операций в районе Кореллианской Системы. Готовы к выполнению любой задачи. Желаете ознакомиться с обстановкой? Наш командный центр и штаб в вашем распоряжении.
  Подошедший магистр-икточи покровительственно кивнул военным.
  - Хорошая работа, контр-адмирал. Мы немедленно займёмся тем, для чего сюда и прибыли. Нужно выкинуть дроидов Конфедерации из Кореллианской Системы - хотя это будет не так просто.
  Тогрута тут же повернулась к нему.
  - Магистр Тин... Спасибо за прикрытие в бою. Хотя "Наставник" превосходит все корабли Сепаратистов, к сожалению, от авиации он защищён слабо. Особенно от такого количества авиации. Мы насчитали до двадцати тысяч вражеских отметок. Основные повреждения корабль получил именно от "Стервятников" и "Гиен" , и если бы не ваше своевременное прибытие на поле боя...
  - Мы потеряли двух пилотов, сражаясь около дредноута, магистр Ти. - просто ответил Сэйси. - И потеряли бы больше, если бы вы не разбили противника. Хотя жаль, что вражеский флагман сбежал. Опять.
  - Простите, что прерываю, - Соретти огладил свои усы. - Куатский дредноут не будет участвовать в операции?
  - Нет, контр-адмирал, - женщине было бы проще сократить это до адмирала, но её бы не поняли. - "Наставник" уходит обратно на Куат, где пробудет в ремонте от двух до трёх месяцев.
  - Так долго?
  - К сожалению, это так: повреждения, полученные им в бою, существенны. Поэтому в операции будут участвовать только силы Четвёртой Секторальной Армии, а также резервы из Первой и Второй.
  - Жаль. А вот привлечение дополнительных сил - это хорошо. Как вы знаете, в Четвёртой сейчас нет горячих точек и фронтов. Фактически мы осуществляем только блокаду Неймодий, в остальном же усиливаем соседние Армии - Двенадцатую и Тринадцатую, поэтому сейчас не дотягиваем до штатного состава процентов тридцать, а то и все сорок. Кроме того, у нас нет частей для действий в подводной среде...
  - Не беспокойтесь. Три легиона клонов-подводников со всем необходимым оборудованием уже выдвинулись к нам с Кариды. Их прибытие запланировано... кажется, уже на завтрашний день, - Шаак Ти нахмурилась, - Однако, вы сказали, что недоукомплектованы?..
  - Это не совсем верно. Наши эскадры полностью оснащены кораблями, техникой и личным составом, однако самих эскадр у нас меньше, и число их постоянно колеблется. К примеру, буквально месяц назад мы отправили три эскадры - шестнадцатую, семнадцатую и восемнадцатую - в Двенадцатую Секторальную. Эскадры с десятой по пятнадцатую - в Тринадцатую... Заново формируется три эскадры. Так что на данный момент мы осуществляем лишь защитные функции, согласно нашему названию "Белый панцирь" . Но, пожалуй, более удобно говорить в командном центре.
  Тогрута рассеянно кивнула.
  - Да, вы правы... Однако, всё это сейчас не так важно. Наша приоритетная цель сейчас - это верфи Селонии. Нельзя позволить дроидам и дальше контролировать их...
  Они уже собирались направится в рубку корабля, когда их остановило чьё-то восклицание.
  - Магистр Тин! - к ним быстрым шагом приблизилась молодая девушка джедай. Шаак Ти, на секунду задумавшись, узнала её. Солстиш Магрэ, рыцарь-джедай и пилот-ас из команды Сэйси Тина. - Тут такое!.. У них есть СИД-ки! Целых тридцать шесть! - девушка махнула рукой на противоположный борт корабля.
  - Да ладно! - изумился Тин. - Интересно будет на них посмотреть... И пощупать. Контр-адмирал... Я задержусь ненадолго в ангаре?
  Шаак Ти улыбнулась. Когда дело доходило до истребителей, Сэйси Тин становился немного странным и неадекватным. С другой стороны, другого такого пилота стоило поискать. Конечно, молодой Скайуокер мог бы поспорить с ним в навыках пилотирования, но вот что касается посадки... Эта "особенность" Избранного уже стала притчей о языцах: он мог поднять в небо любой хлам, но в то же время разбить при посадке новенький кораблик.
  Один из молодых офицеров рядом с ней хмыкнул.
  - Разрешите представиться - Джейк Фарелл, капитан эскадрильи "Крик Баньши" . Мы летаем на тех "СИД-Прототипах" . Отличные машинки - не для удобства, но для боя... Почему вы удивились, увидев их? Разве у вас их нет?
  - А почему они у нас должны быть? - в свою очередь спросил икточи. - Их производят на Корулаге - тысячами в месяц, но на наш запрос о предоставлении партии был дан ответ, что поставки расписаны на месяцы вперёд, так что...
  - Ну так... - полковник удивлённо развёл руками, - насколько я знаю, наш мофф знаком с моффом Первой Секторальной, вот и сумел получить несколько эскадрилий этих машин. Что же насчёт вас... Странно, что ваш Орден не получил их первым - ведь именно джедаи приложили руку к их созданию.
  - Вы уверены?
  - Да. По крайней мере, один точно. Генерал Микоре Викт, если не ошибаюсь. Он заказал эти перехватчики у "Республиканских Систем Сиенара" , и вроде как тесно сотрудничает с кем-то из конструкторов. Может быть, с самим Райтом Сиенаром - я точно не знаю.
  Шаак Ти переглянулась с Сэйси.
  - Вы слышали о чём-то подобном?
  - Нет, магистр. Я только знаю, что хаттская доля этих лёгких перехватчиков идёт в системную армию, которой командует Викт, однако... К-хм, даже не предполагал, что он приложил к этому руку.
  Тогрута задумалась.
  - Это... не странно, если честно. Мастер Викт всегда серьёзно относился к обеспечению своих отрядов. Джабиим и другие операции доказали это.
  - И всё же, я задам ему пару вопросов. Вы не могли бы связаться с Виктом? - икточи повернулся к офицерам.
  - Пройдёмте в рубку. Там это будет удобнее всего, - Соретти жестом пригласил всех следовать за ним.
  ***
  Один из дальних углов главного ангара "Дерзкого" сейчас использовался нами совсем не по назначению. Там собрались пилоты трёх элитных эскадрилий, для которых мы - я и Асока - проводили брифинг, связанный с операцией по взятию Кеша. Штабу во главе с Сумераги всё же удалось разработать новую стратегию, которая просто обязана принести нам успех. Однако, были некоторые моменты, которые нужно было дополнить, и так скажем, персонально донести в массы. В данном случае речь шла о прикрытии десантных отрядов авиацией, непосредственно в городской черте. Задача сложная и нетривиальная. Именно поэтому к заданию были привлечены самые лучшие пилоты, так как требовалась ювелирная работа по поражению целей. Конечно, можно было бы сказать, что три эскадрильи - это мало, однако в нашем случае много - это не просто хуже, а много хуже.
  В общем-то, сам брифинг вела Асока. Как раз сейчас она показывает пилотам на переносном проекторе планы атаки, с которыми хорошо знакома: одну из эскадрилий поведёт именно девочка, кровно заинтересованная в успехе, ведь пару моментов для него сама тогрута и предложила. Я же пришёл лишь для общего контроля, не вмешиваясь в процесс, да и мыслями был немного не здесь.
  С утра меня захватило какое-то смутное беспокойство. Ничего конкретного, однако, я же джедай, поэтому должен обращать внимание на такие мелочи. Точнее, не могу себе позволить не обращать на них внимания; но вот что именно не давало мне покоя, я понять не мог.
  - ...Поэтому крайне важно поразить указанные цели, - рука Асоки ткнула в очередную точку на голограмме, - В их число входят узлы обороны, созданные дроидами на важных магистралях, мостах и площадках; ангары, где предположительно находится до нескольких тысяч "Стервятников". Однако, как показывает практика, дроиды чаще применяют их как лёгкие шагоходы, стремясь перекрыть своё отставание от нас в наземной технике. Однако это не снижает приоритет их уничтожения. Майор Веласкес - особое внимание обратите на район номер пять...
  Внезапно в ангаре раздался голос диспетчера:
  - Внимание! Это не учебная тревога! Корабли противника на подходе! Всему персоналу занять свои места по боевому расписанию! Пилотам дежурной эскадрильи приготовиться к вылету! Повторяю! Это не учебная тревога!
  Пилоты мгновенно сорвались со своих мест и рванули по направлению к своим аппаратам. В других местах ангара так же закипала предбоевая суета.
  - Сэр! - комлинк воспроизвёл голос Мирро, - Мы засекли вражеские корабли, в квадрате Ди-пять-Восемь. Предположительно до полусотни кораблей. Время прибытия к Майгито - сорок минут!
  - Ясно. Действуйте согласно протоколу. - отключив связь, я, однако, остался на месте.
  - Учитель? - Асока напряглась и посмотрела на меня.
  Я тоже ощутил нечто странное. Точнее, давняя тревога стала куда более осязаемой... Но всё ещё туманной.
  - Мне нужна твоя помощь, Асока.
  - Медитация? - тогрута мгновенно уловила мою идею.
  - Она самая. Я чувствую нечто странное. Да и ты, как вижу, тоже. - я шагнул ближе к ней, и, опустившись прямо на пол, замер. Через секунду Асока села рядом - спиной к спине. Активировав комлинк, я вызвал Таллисибет, которая как раз находилась в рубке.
  - Бет!.. В общем, с этой атакой не всё так просто. Мы с Асокой ощущаем что-то... Угрозу. Какую - понять не можем, поэтому начинаем медитировать - прямо в ангаре. Не ждите нас в рубке.
  - Принято, учитель, - ответила ученица.
  - Ты готова? - поинтересовался я у Асоки.
  - Да, учитель. Можем начинать.
  Несколько минут прошло в молчании. Мы успокаивали дыхание, отрешаясь от происходящего. Это было сложновато, учитывая обстановку, но многочисленные тренировки и наличие постоянной практики позволили нам войти в медитативное состояние минут за двадцать. Наши Узы Силы позволили нам оперативно провести Боевое Слияние. Как я уже говорил недавно Асоке - мы почти единое целое, и способны действовать эффективно даже в отрыве друг от друга; что уж говорить про совместные усилия. Вот и теперь, соединив наши возможности, мы отчётливее ощутили опасность, нависшую над нами.
  Происходящее переставало мне нравиться.
  Сосредоточившись - хотя куда уж больше - я начал осуществлять Медитацию - на этот раз уже Боевую. Это было посложнее, но я справился. Да, я не могу махать мечом, как Скайуокер или Оби-Ван, или жонглировать тяжёлыми предметами, как Йода и Сидиус. Но моя сила - в другом. Время потекло медленнее - и прямо в моём сознании начала вырисовываться картина боя. Боя, которого ещё не произошло. Усилив нажим, используя все свои резервы - кажется, опять кровь носом пойдёт - я начал "проматывать" события, стараясь заглянуть дальше. И вот, я уже вижу, как корабли противника выходят из гипера... Странно... Они вышли в нескольких сотнях километров от границы гравитационного поля планеты, рядом с которой развёрнуты наши передовые отряды. Как и сообщил Мирро, их было около полусотни. Немного помедлив, вражеские корабли открыли огонь. Мы начали стрелять в ответ. Однако угроза исходила совсем не от них. Хотя, было что-то неуловимо знакомое во всём этом. Точнее, в действиях, как будто там был кто-то знакомый мне...
  И тут я увидел, как прямо около "Дредноутов" Додонны выпрыгнули ещё десять кораблей. Не снижая хода, они прорываются через линию кораблей, и устремляются прямо к центральному отряду. Точнее, не к нему - а прямо к нам, к небольшой группе кораблей командного звена: три "Охотника" , один из которых - "Дерзкий" . Корабли центрально отряда, как и крыльев, увлечённые перестрелкой с далёким врагом, не успевают отреагировать. "Щедрости" прорываются. Внезапная атака? Нет, это... Это десант! От кораблей, которых всё же нащупала наша артиллерия, начали отделяться десантные капсулы и просто дроиды - наверняка, абордажная модификация В-2, которую я мельком видел в одном из эпизодов мультсериала. Тогда они успешно атаковали корабли Секуры... Блядь, сколько времени осталось? Минута с небольшим? Не успеваем, но всё же...
  Разорвав связь - в голове как будто разорвалась бомба - я вскочил, и пошатываясь, рванул к ближайшему терминалу корабельной связи. Устройство, отдалённо напоминающее древние уличные телефоны, только без будки, весело помигивало огоньками. Вжав клавиши, я вызвал на связь мостик корабля. Однако вокруг всё было не так спокойно, как, скажем, час назад. Первая волна истребителей была выпущена, и сейчас техники готовили к вылету вторую волну. Гудели подъёмники, доставляя в ангар машины с нижней палубы. Туда-сюда катались тележки, растаскивая перехватчики. Техники тянули рукава топливопроводов. В общем, шума было предостаточно.
  - Хатт! - я повысил голос, стараясь перекричать какофонию ангара, - Внимание всем! Противник осуществляет абордаж!
  Резко переключив тумблер системы связи, тем самым сменив канал и адресата, я вновь закричал:
  - Ванко! Поднимай своих десантников! Дроиды идут на абордаж! Пошли дежурные отряды наружу корабля!
  В этот момент в помещениях загудела сирена. Хотя, скорее не сирена, а баззер, чей звук был мне хорошо знаком даже по фильмам. Бардак, творившийся на палубе, хоть и не перестал быть бардаком, но хотя бы сменил направление. Техники начали в темпе растаскивать борта в стороны, убирая всё ненужное и вооружаясь карабинами из настенных стеллажей. Пробежало несколько клонов-пехотинцев с оружием на изготовку.
  Кто-то что-то проорал мне в ответ. Я уловил лишь конец сообщения. "...дет сделано, сэр" . Ну да, чего это я. Десантники Ванко небось уже минут десять как в полной боевой, и готовы выдвинуться по любому чиху.
  - Учитель! Что нам делать с десантом? - Асока подскочила ко мне. Глаза тогруты буквально полыхали предвкушением драки, - Можно я вылечу на истребителе?
  - Нет времени. Бой примем здесь, в ангаре... Приготовься обороняться, Шпилька. К нам идут дроиды. Много дроидов...
  Тут к нам сзади подбежала группа клонов. Обернувшись, я опознал их как свою "охрану", специалистов ближнего боя. Каждый из клонов был вооружён интегрированным в наручи виброклинком, но и бластеры они не забыли. "Тридцать шесть, полный взвод" . Позади них возвышалась четвёрка клонов в тяжёлых доспехах, почти что - в силовой броне. Эти ребята были вооружены роторными Z-6. Один из них тащил сразу две - по одной в каждой руке.
  - Сэр, лейтенант Кирк прибыл в ваше распоряжение. Нас послала коммандер Энвандунг-Эстерхази, - козырнул ближайший клон.
  - Ай, молодца девочка. - Я сразу повеселел. Четыре десятка клонов, прикрывающих твою тушку - это уже что-то. Весомый аргумент. - Расцелую, как увижу... Приготовьтесь к бою, парни.
  В этот момент корабль слегка тряхнуло. Снова. И снова.
  - Учитель, смотрите! - Тано указала на потолок главных створок. Там что-то усиленно искрило.
  - Десантные капсулы противника! - я сцапал с ближайшего стеллажа оставшийся карабин и навёл его на всё чётче формирующийся круг света: дроиды проделывали путь в обшивке корабля. - Приготовится открыть огонь! Асока, прикрывай!
  Едва округлый кусок металла шлёпнулся вниз, я высунул ствол через защитное поле отсека и вдавил спусковой механизм. Первый бластерный болт улетел куда-то вглубь темноты, но уже второй попал в видимую цель - дроида В-2, летящего... Точнее, падающего вниз, на покрытие центральной взлётно-посадочной полосы. Следующий успел приземлиться, прежде чем был мною застрелен. Третий дроид пал от огня клонов. Казалось бы, так их можно было бы сдерживать, но... противник проделывал всё новые и новые проходы. Десятки и сотни В-2, в том числе с гранатомётами, начали заполнять огромный ангар "Охотника" . К нам тоже прибыло подкрепление: ближайший подъёмник доставил несколько отделений клонов. В других местах клоны так же прибывали... Но прибывали и дроиды.
  Начался бардак. Техники - те ещё стрелки, особенно не-клоны. Таких на "Охотниках" в моём флоте как бы не треть наберётся. Палят во все стороны, бестолково кидают гранаты - ионные, разумеется. Кто бы им термодетонаторы доверил, косоруким. В довершении, вытащили из своих загашников пару АТ-ХТ, со снятыми гранатомётами - слава Силе - и пустили их в дело. Шагоходы в наглую вылезли на центральный проспект и начали выкорчёвывать дроидов. Продержались они до того момента, как дроиды сообразили пальнуть в них ракетой. Первому не повезло фатально: ракета угодила прямо в кабину пилота, уничтожив и его, и боевую машину. Взрыв реактора разметал ближайших клонов и дроидов. Второму шагоходу повезло больше - он всего-то лишился одной "ноги" . Замерев на мгновение, он опрокинулся. Впрочем, пилот ненадолго пережил свою машину. В отсутствии щита АТ-ХТ очень уязвим из-за тонкой брони, и В-2 не составило труда короткой очередью пробить обзорный транспаристиловый кокпит своими бластерами.
  А потом стало и вовсе туго. Откуда-то нарисовалось несколько десятков ВХ. Эти парни был уже посерьёзней. Ко всему, они были оснащены переносными щитами. Не все, примерно половина, остальная вооружена штатно - но от этого стало не легче. Пришлось бросить карабин и активировать мечи. Работы по отбитию выстрелов было много, даже Асока уже не справлялась...
  И самое странное - поначалу дроиды атаковали во все стороны, но вот потом они целенаправленно начали атаковать именно в нашем направлении. Точнее, в моём. Это что, их цель - не атака флагмана, а атака меня?.. Да они совсем обнаглели! Хотя, с определённой точки зрения, это вполне действенно. Джедаи в большинстве случаев так и поступали: выводили из строя главарей. Но, опять же, это не всегда действует.
  Внезапно пол начал уходить у нас из-под ног. Очень резко. Мне удалось удержаться на ногах. А вот клоны попадали. Впрочем, как и большая часть дроидов.
  "Что?! Что за... авария? Нет, резкий манёвр!"
  - Кажется, Грэйс взяла управление! - весело крикнула Асока.
  - Если кто и вытащит нас из этого банто поодо, так это она! - проорал я. - Пользуемся моментом! Атакуем, парни!
  Прыгнув, я приземлился между двумя пытающимися встать ВХ. Взмах мечом, взмах шото - и они груда металла. "Груда металла, я сказал. Груда, бля!.. Живучий, гад" . Ткнув мечом ещё один раз, для верности, я было шагнул в сторону копошащихся В-2, но в этот момент корабль снова сманеврировал, даже сильнее чем в прошлый раз. Все силы пришлось прилагать на то, чтобы устоять на ногах. А вот Асока поскользнулась на деталях дроидов и рассыпавшихся инструментов, и грохнулась на попу.
  Не успел я ехидно прокомментировать фиаско ученицы, как бешеный удар в стопы подкинул меня почти к потолку; если быть точным, то слегка по диагонали к стене. Да он, бля, всех и вся подкинул! Встретившись глазами с тогрутой, которую, по причине лёгкого веса чуть в этот самый потолок не впечатало, я уловил в них ту же самую мысль, которая вертелась в моей голове. Точнее, две мысли.
  "Какого хатта происходит" и "Грэйс к штурвалу больше не пускать!" .
  ***
  Стоя на мостике своего флагмана, Ноль-Седьмой наблюдал - на голограмме, ибо с такого расстояния даже его искусственным глазам было не разглядеть деталей - как корабли десантного отряда выходят из гиперпространства рядом с передовой линией противника, укомплектованной "Дредноутами" , с которыми его отряд сейчас и перестреливался. Опасный противник даже для "Бунтарей" и "Предусмотрительных" . Но противник опасен, когда готов к бою. Сейчас же канониры республиканских кораблей просто не успели прореагировать. А фрегаты "Щедрость" уже проносились мимо них на полной скорости, стремясь к своей цели - флагманскому кораблю. Определить его местонахождение было очень просто: интенсивный обмен данными, начавшийся при появлении отвлекающего отряда, было легко отследить и выявить источник. Оставалось лишь рассчитать координаты выхода для десантного отряда, который ожидал своего часа на орбите соседней, необитаемой планеты.
  Для перевозки десанта и капсул Ноль-Седьмой задействовал десять фрегатов "Щедрость" , как наиболее скоростных и наименее ценных. После высадки десанта они вряд ли уцелеют. Даже не все из них смогут прорваться. Поэтому половина из них была лишь отвлекающими, и только пять должны были атаковать вражеский флагман. Как показала практика, его расчёты были верны.
  Из десяти кораблей к цели пробилось семь. Четыре несли в себе десант дроидов. Только три смогли высадить капсулы на флагман противника. Четвёртый пришлось перенацеливать на соседний корабль. "Внесение неразберихи в ряды противника - один из гарантов успеха" . Однако, Генерал Викт - а именно против него сражался ТХ-07 - в очередной раз подтвердил уровень своего мастерства. Корабли боевого ордера наконец разобрались в происходящем и начали поливать огнём обречённые фрегаты. А флагман Генерала начал уходить в сторону, уворачиваясь от летящих на него десантных капсул и "АА" - дроидов. Звёздный Разрушитель - это не истребитель, и не может летать подобно ему, но всё же подобные действия рано или поздно принесут плоды.
  "Расчёт последствий. Уменьшение количества десанта... Тридцать процентов. Снижение эффективности плана на двадцать процентов. Вероятность устранения цели - снижение на пять процентов... Вычисление оптимальных параметров ответного хода..."
  - Капитан, - Ноль-Седьмой задействовал свой вокабулятор, - Отдайте приказ кораблям D-3 и D-4 протаранить вражеский флагман.
  - Понял-понял, - отозвался ООМ-дроид.
  Переведя взгляд на голограмму, дроид-тактик внимательно стал наблюдать за реализацией своего приказа. Лишь при невероятном с точки зрения статистики случае фрегатам "Щедрость" удалось бы уничтожить "Охотник" с помощью тарана. Слишком непрочная конструкция. Но вот замедлить и нанести повреждения - вполне реально. Если они успеют добраться до цели... Республиканские канониры просто не могут промазать с такой близкой дистанции. Кроме того, находиться в самом центре строя врага - это значит быть обстреливаемым со всех сторон - что моментально снижает срок жизни корабля.
  Ноль-Седьмой не мог ошибаться. Все его расчёты и вычисления были идеальны. Науку придумали органики, опираясь на надежду, ожидания и отрицания. Он же просто оперирует цифрами.
  Выбранные им фрегаты, не несшие десанта, а потому не успевшие приблизиться к вражескому флагману, устремились вперёд. "Охотник" же, заметив их приближение, резко сменил курс, так, что один из фрегатов неминуемо оказался под огнём всей его артиллерии. Стреляли по ним и другие корабли врага. Лишившись щита, D-3 быстро был выведен из строя. Кувыркнувшись через борт - вышли из строя репульсоры - теперь уже не корабль, но груда металла - медленно устремилась куда-то вбок от первоначального курса.
  А вот D-4 достиг успеха. Как и предсказывал ТХ-07, фатальных повреждений фрегат нанести не смог. Даже больше: "Охотник" , сманеврировав, подставил под удар самую защищённую свою часть - брюхо. Удар пришёлся вскользь, и "Щедрость" всего лишь пропахала в корабле небольшую борозду, сорвав десяток-другой бронелистов; сам же фрегат лишился рубки управления и большинства верхних антенн...
  - Командир, - ООМ-дроид обратился к нему. - Корабли левого фланга противника активируют гипердвигатели.
  "Вычисление возможных вариантов действий... Атака основных сил. Варианты развития событий. Недопустимые потери..." .
  - Приготовиться к отступлению. Передать десанту - сражаться до исчерпания всех ресурсов. Мы отходим к Орд-Траси, после чего приступим к атакам на линии снабжения противника. Отослать графу Дуку отчёт о сражении, - Ноль-Седьмой развернулся и направился на выход из рубки "Инсургента" .
  - Понял-понял, командир.
  ***
  Наверняка со стороны она казалась эталоном спокойствия. Недвижимая - будто выточенная из гранита - фигура; уверенная, гордая поза, от которой веет силой; тихое дыхание; рука, покоящаяся на мече. Однако спокойствие было лишь внешним. Внутри же Бет полыхали эмоции, главной из которых была тревога.
  Хотя нет. Зачем врать самой себе?
  Ей было страшно.
  Не за себя, а за учителя. Он где-то там, сражается... И может погибнуть в любой момент. Нет, девочка не хотела об этом даже думать.
  Когда учитель предупредил её о своих опасениях, Бет решила послать к нему охрану. Это показалось ей хорошей идеей, а то мало ли что может случиться. Впрочем, отделение клонов направилось и в рубку корабля, для охраны штаба. Как оказалось, это было верным решением. Но тревога от этого никуда не исчезла...
  Броневые створки рубки дано были опущены, и теперь разумные следили за происходящим вокруг с помощью голографических экранов. Это было не так удобно, однако позволяло избежать фатальных повреждений, которые могли бы вывести из строя не только команду операторов и штаб, но и весь корабль. Однако это сейчас мало кого волновало.
  - Ещё капсулы на три часа! - флот-адмирал Ринаун быстро-быстро машет руками.
  - Разворот! - мгновенно реагирует Ли Норьега.
  - Не успеваем! - откликнулась О"Коннор. - Слишком быстро!
  - Нам нужно уходить! - судорожно прокричал кто-то.
  - Мы в гравитационном поле планеты! Гиперпрыжок невозможен!
  - Перенести огонь левого борта на цель номер четыре!
  - Слишком много целей!.. Дерьмо, там и наши десантники!
  - Сосредоточьтесь на капсулах!
  - Прорыв в отсеке семьсот-жэ! Заблокировать проходы!
  - Дроиды прорвались в левый ангар! - сообщил Старгейзер, нервно оглядывающийся на клонов, замерших около створок турболифта и прохода к аварийной лестнице.
  - Направить туда контрабордажную группу! - бросила Таллисибет.
  Девочка плотно сжала губы. "Дело плохо. Дроидов не слишком много, но мы утратили инициативу. Соображай, чем ты можешь помочь" .
  Внезапно на экране отобразилась картина того, как один из вражеских кораблей ускоряется, держа курс прямо на них.
  - Хатт, вражеский корабль идёт на таран!
  - Грэйс! - кажется, сейчас все произнесли это имя.
  - Уже! Прекратить огонь! Вся мощность на двигатели!.. - зелтронка цедила слова сквозь зубы, - Давай, малышка, р-разворачивайся! Шевели своей большой задницей!
  - Держитесь! - Бет мгновенно бросилась к ближайшему креслу и крепко вцепилась в спинку. Остальные разумные - те, кто успел - последовали её примеру.
  Удар был такой силы, что она не смогла удержаться. Короткий полёт, за время которого она всё-же успела сгруппироваться, закончился впечатыванием в стену. Плечо девочки жалобно хрустнуло, и отдалось резкой болью при падении на пол. Однако, после всех её тренировок, проведённых в Храме, эта боль была почти незаметной. Поднявшись, Таллисибет быстро осмотрелась.
  Большинство операторов остались на своих местах, но некоторые приложились шлемами о панели. Те, кто был на ногах в момент удара, пострадали сильнее. Ринаун зажимал ладонью рассечённый лоб. Ли Норьега судорожно вдыхала воздух, согнувшись от удара животом о край тактического стола. Мичман Старгейзер лежал у стены без сознания.
  - Доложить о повреждениях! - Бет проковыляла ближе к Грэйс, которая в этот момент посылала в пространство нецензурные выражения.
  - Главный реактор не повреждён! Неполадки в системе охлаждения! Башни главного калибра левого борта обесточены! Проекторы щита перезагружаются! Работают только носовые! Гипердвигатель неисправен! - доклады сыпались один за одним.
  - Капитан!.. Уводите корабль за линию десантных кораблей! Мы должны уйти из этой зоны! - Бет наклонилась над одним из клонов. "Жив, но... Сотрясение мозга" .
  - Я этим и занимаюсь!..
  - Отряд Этайн Клэйрмур запрашивает разрешение на атаку основных сил противника!
  - Передайте контр-адмиралу - пусть действует! Нужно отогнать этих ублюдков...
  Эстерхази бросила взгляд в сторону далёкого противника.
  "Вся их атака была построена из расчёта на десантную операцию. Не думаю, что те корабли атакуют нас теперь... Точнее, они не будут атаковать вообще, а перестрелка - лишь отвлекающий манёвр, призванный отвлечь нас от десанта. И едва они поймут, что мы атакуем их - то непременно отступят. Да, это наиболее вероятное решение" .
  И она не ошиблась.
  - Внимание! Противник разворачивается! Они уходят...
  - Но почему?
  - Дроиды не достигли своей цели. Точнее, выполнили её лишь на половину. Дальнейшие боевые действия бессмыслены. Они не смогут нанести нам урон, не получив его сами...
  - Противник совершил гиперпрыжок!
  - Нужно отследить их перемещения! Передайте их вектор движения Уильямсу. Пусть организует слежение. - скомандовала Сумераги.
  ***
  "Мне нужен флагман побольше. И бронированный. И вообще со стелсом. А то, каждый норовит обидеть" .
  Примерно такие мысли крутились в моей голове, пока тело выполняло привычные движения. Шаг, ещё шаг, взмах клинком. "Три дроида слева... Что за хрень? Похожи на В-1, только... М-мать, у них виброклинки! Ух, ещё бы чуть-чуть... а вот вам!" Отпрыгиваю, замечая, как к ногам дроидов подкатывается ионная граната. Разряд - и дроиды корчатся в сгенерированных импульсах. Похоже на то, как люди дёргаются под воздействием электричества. Только вот от последнего можно защититься, а от ионок - нет.
  Приготовившись сражаться дальше, я огляделся - и не обнаружил вблизи ни одного дроида. Вокруг были только клоны, и только где-то в носовой части ангара ещё слышались звуки боя.
  "Ху-х... Отбились? Похоже на то. Во всяком случае, новые жестянки не прибывают. Закончились? Это хорошо" .
  Тут я заметил как из проёма ближайшего подъёмника начали показываться клоны. Десантники просто напросто прыгали с нижнего уровня, используя ранцы. Для них плёвое дело, да и тут высоты-то всего метров пять. Возглавляла их Арден Лин, непринуждённо запрыгнувшая на палубу вслед за клонами. Вот прямо безпалевно так запрыгнула. Заметив меня, она решительно направилась в нашу с Асокой сторону.
  - Мико! - женщина крутила в руках виброклинок, видимо, отобранным у ВХ, внимательно рассматривая его - У вас часто такое веселье? Интересная штука, кстати.
  - По выходным...
  - Вот как. Ну, мы тут очистили левый ангар. Дроидов там больше нет, как и по левому борту. На правом их не было, но я слышала, что в правом ангаре какая-то заварушка.
  - Отличная работа, Лин! Вот ты и займись этим, а то, я смотрю, тебе совсем не скучно!.. Капитан Джарк, следуйте за ней, - я привлёк внимание ближайшего клона-офицера. Лин не помешает подмога.
  Клон отсалютовал кулаком.
  - Есть, сэр! Вперёд, парни!
  Лин усмехнулась.
  - Не бойся, малыш. Я накажу гадких жестянок, - она развернулась и грациозно зашагала прочь.
  "Вот женщина, а! Слона на скаку остановит, и хобот ему оторвёт" .
  - Учитель, я с ними! - прокричала тогрута и бросилась вдогонку удаляющемуся отряду.
  - Давай, я тут порядок наведу, - пробормотал я.
  "Нестись куда-то с шашкой наголо? Нет, это не про меня. В большинстве случаев не про меня - если в угол не загонят... Ладно, хатт с ними, с этими проклятыми дроидами... Что у нас вокруг творится? Надо связаться с рубкой и выяснить обстановку" .
  Как назло, ближайшие терминалы были выведены из строя. Пришлось задействовать комлинк.
  - Сэр? Вы в порядке? - Мирро откликнулся не сразу.
  - Да, всё нормально. Какова общая ситуация? - я уже не ощущал угрозы, но не могло же всё кончиться так быстро.
  - Всё не так плохо... Но корабль больше не пригоден для исполнения роли флагмана. Да и для боя как такового. Мы заглушили основной реактор - система охлаждения дала сбой; держимся на резервных источниках, питающих бортовые орудия.
  "Вот ублюдки! Мой флагман! Они расфигачили мой флагман!"
  - Zachibis... - прокомментировал я.
  - Что-что, генерал? - переспросил капитан.
  - Нет, ничего... Инициируйте протоколы эвакуации. Бет, ты там?.. Доставь штаб на другой корабль. Мы тут закончим, и тоже перебазируемся.
  - Хорошо, учитель... Да, с вами хочет поговорить магистр Сэйси Тин.
  - Пошли его... куда-нибудь. Некогда нам. - буркнув, я мысленно ещё раз выматерился.
  - Я передам ему, что вы заняты, - понимающе ответила Эстерхази.
  "Мне только разговоров сейчас не хватало" .
  ***
  Оби-Ван внимательно всмотрелся в изображение ближайших окрестностей, отображённых на карте.
  - Ваши разведчики продвинулись до этого места? - человек указал на поселение тви"леков.
  - Да, - Чам Синдулла, стоящий напротив, усмехнулся. - Не стоит недооценивать бларргов. Они лучше ваших шагоходов.
  "Я бы с этим поспорил" .
  Луминара переглянулась с ним, словно бы соглашаясь с мыслью человека.
  - И всё же, мы отстаём от графика. Выйти к столице требуется не позднее чем через две недели; мы и так дали противнику слишком много времени на укрепление.
  - Даже без этого столица - непростой орешек. - Ки-Ади Мунди огладил свою бороду, - Насколько я помню, единственный подход к ней - это силовой мост. Если дроиды отключат его, проникнуть внутрь будет проблематично, а наши войска окажутся под прицелом врага на открытой местности.
  - Авиаудар мог бы помочь, но дроиды развернули защитное поле, прикрывающее всю территорию города. Так что, придётся прорываться обычными методами.
  В этот момент к ним подошёл клон-техник.
  - Сэр. Нам поступил запрос на сеанс гиперпространственной связи. Адресат странный: откуда-то из Внешнего Кольца, точнее - с Диких Территорий - но в запросе указано ваше имя.
  - Хм. Странно. Не припомню, кто мог бы мне... А, впрочем, выведите сообщение на проектор.
  Перед Кеноби появилось изображение... заставившее его замереть. Перед ним был... Да, сомнений нет. Это он.
  - Кеноби! - клокочущий, словно звериный рык, голос забрака рвал установившуюся тишину. - Я так долго ждал нашей встречи... Но вот беда. Тебе придётся первому нанести мне визит вежливости. Иначе...
  Изображение сменилось. теперь на нём был не только забрак, но и десятки разумных - судя по виду, фермеры из какой-то глуши. Все они стояли на коленях, а их руки были связаны позади. Мужчины, женщины, дети.
  Оби-Ван напрягся. Ничего хорошего ожидать не стоило.
  Взмах светового меча - и полдюжины из фермеров падают. Одна женщина ещё жива, и её крики терзают слух. Впрочем, ситх быстро добивает её.
  - Кеноби! Я жду тебя! На твоих руках будет ещё больше невинной крови!.. Если ты не явишься сюда, ко мне! Один! Но если ты не придёшь... То этот мир сгорит...
  Голограмма погасла. В кабине АТ-ТЕ, переоборудованном под штаб, повисла могильная тишина.
  - Откуда пришло сообщение? - мужчина первым нарушил её.
  - С планеты Родония, генерал.
  "Он всё-таки жив. Жив, и вновь сеет страх и смерть, как тогда на Набу. Я должен его остановить, на этот раз - навсегда" .
  - Я лечу, - Кеноби посмотрел на замерших магистров.
  - Только не один. Нужно задействовать... - Луминара как всегда осмотрительна,
  - Нет. Вы же видели, на что он способен. Это обезумевший дикий зверь.
  - Наверняка это ловушка, - Мунди обеспокоенно посмотрел на него.
  - Это определённо ловушка. Но я не могу не пойти.
  - Нужно посоветоваться с гранд-магистром Йодой. Мы просто не можем тебя отпустить.
  - Нет, магистр Ундули. Я лечу. Не пытайтесь отговорить меня. И... Полагаю, Йода уже в курсе. Он предполагал, что этот ситх вернётся.
  ***
  Голос дроида отвлёк Кэда Бейна от созерцания голограммы с изображением новой коллекции шляп.
  - Сэр, мы застали врага врасплох. Готовимся к высадке.
  - Сосредоточьте огонь на командном центре. И... Свяжитесь с группой "Нашта" . - дурос отложил датапад и поднялся из кресла.
  - Понял-понял... Группа "Нашта" , приём.
  - Орра, и за что я по твоему тебе плачу? - наёмник высказался в пустоту, однако Орра его услышала.
  - Ну уж точно не за скалолазание, Кэд. И всё же я на позиции.
  - Ты засекла цель?
  - Да. Джедай в зоне видимости.
  - Другие цели?
  - Двое на восточной площадке.
  - Займись ими. Этот родианец мой. - Кэд махнул рукой и быстрым шагом направился в ангар.
  С тех пор, как он осуществил то нападение на Сенат - совпавшее с нападением дроидов на Корусант - прошло уже много времени. Пару месяцев ему и Орре пришлось скрываться от джедаев, разыскивающих их. Это дало повод просить у графа Дуку компенсации, ведь первоначальный план не предполагал ничего подобного. И граф не только согласился, но и подкинул новую работёнку. Так что без дела Бэйн не сидел. Ну, а то, что в большинстве случаев он помогал Конфедерации, было лишь частностью, ибо работа всегда была интересной.
  Ведь его целями почти всегда были джедаи.
  По сути, он не испытывал к ним какой-то личной неприязни. Они были просто добычей. Опасной, но которой можно по праву гордиться. Вот и сейчас его целью был джедай Болла Ропал. Он убьёт его, Орра, присоединившаяся к нему - устранит других джедаев. Дроиды тем временем вернут под контроль эту дыру. Вроде бы в начале войны Республиканцы отбили эту планету у Сепаратистов, и сейчас там был лишь небольшой гарнизон клонов, осуществлявший не только охрану, но участвовавший в восстановлении планеты. Интересующий его джедай находился на одном из строящихся объектов - большой речной плотине...
  Когда шаттл приземлился, вокруг уже кипел бой. Дроиды уверенно теснили клонов, оказавшихся без прикрытия техники. Поправив шляпу, которую чуть не сдуло близким разрывом, дурос уверенно направился в сторону зелёных всполохов. Пройдя метров сто, Бэйн увидел Ропала: тот отбивался от наседавших дроидов.
  - Простите, уважаемый, - Кэд скрестил руки на груди. - Не могли бы вы уделить мне пару минут?
  Родианец удивлённо обернулся.
  - Кэд Бэйн?
  - Приятно, когда слава бежит впереди тебя.
  - Сдавайся, и обещаю тебе справедливый суд...
  - Вы так предсказуемы, что даже обидно, - дурос выхватил оружие, - Получи!
  ***
  Выйдя из грузового челнока типа "Ню" , я осмотрелся. Собственно, а что здесь можно увидеть нового и интересного? Самый обычный корабль типа "Охотник" , только называется не "Дерзкий" , а "Дар Ветра" . Теперь он - наш флагман. А прежний "Звёздный Разрушитель" теперь годится только на запчасти. Ремонт обойдётся в слишком большую сумму. Оставшиеся на борту техники с эскадры снабжения уже начали раскулачивать его на предмет полезностей. Ну, и кое-что по мелочи из запасов перевезти надо... Наши вещи мы несли с собой. Асока собрала пожитки Бет, которая прибыла сюда вместе со штабом, а вот тащить рюкзак пришлось мне. И баульчик Лин - тоже. И когда барахлом обрасти успела? Так нет, ей и этого мало: затрофеила у ВХ четыре виброклинка. Хотя её можно понять - в её время такие чудом показались бы, хотя с точки зрения современников - дерьмовая штамповка.
  Асока огляделась.
  - Придётся попотеть, чтобы перегруппировать авиакрыло. Я имею в виду, собрать здесь наши эскадрильи.
  - Это не такая уж и проблема. - я пожал плечами. - Делегируй Сумераги. Хотя чуток попозже - ей сейчас бардак разгребать ой-ой-ой сколько.
  - Думаю, вы правы.
  - Вы такие серьёзные, аж жуть, - Лин хихикнула.
  - В угол поставлю, - безапелляционно отрезал я. - И ремнём... по попе.
  - Оу, - Лин облизнулась. - Хочешь по жёстче?
  - Учитель! - Асока фыркнула, - Ну не при всех же!
  "И за что мне это наказание, спрашивается? А ведь всего-то хотел быть не предвзятым. А в итоге - кругом бабы, и каждая на шею сесть норовит. Надо хоть с Кристеном дерябнуть кореллианского в сугубо мужской компании" .
  Тут я увидел Эстерхази, которая оглядывалась, вероятно, в поисках нас. Я поднял свободную руку, привлекая её внимание.
  - Учитель! - Бет, казалось, была готова буквально бросится мне на шею, однако затормозила буквально в шаге от меня, - Я так волновалась...
  - Правда? - в душе чуть потеплело. Всё же добрая она. Светлая.
  - Правда-правда.
  Внезапно кулачок тогруты врезался мне в бок.
  - Мастер, - Асока ехидно улыбнулась. Это не предвещало ничего хорошего. - Вы, кажется, что-то там обещали сделать с Бет... Что же вы там говорили?..
  "Ой блин, нехорошо то как. Ляпнул, не подумав, а теперь расплачивайся? Ну уж нет!"
  - Шпилька! - возвопил я, - Ты обещала не прикалываться надо мной!
  - А я разве прикалываюсь? - и девочка сделала "аниме-глазки" , - Я реку... речу... В общем, одну правду говорю.
  - Ещё слово...
  - Боюсь-боюсь! - тогрута улыбнулась.
  - Вы о чём? - растерянно пробормотала Бет. Асока, быстро подойдя к ней, что-то прошептала ей на ухо. Взглянув на меня, девочка покраснела.
  - Ну всё, падаван Тано! Мстя моя будет страшна!
  ***
  Едва "Злоба" вышла из гиперпространства около Пенгалена-Четыре, как к ней бросились суда поддержки и буксировщики. Облепив повреждённый корабль, они потащили его в строну верфей.
  Вентресс облегчённо выдохнула. Ей удалось довести корабль до базы, что, учитывая его повреждения, было не таким уж лёгким делом. Особенно потому, что проклятые джедаи вцепились в добычу, не желая отпускать подранка. Охота была объявлена нешуточная, однако им удалось проскользнуть сквозь кордоны патрулей противника. Сила была на её стороне.
  - Госпожа, - дроид-тактик повернулся к ней. - запрос связи. Категория значимости - высшая.
  - Я пройду в комнату связи. Никому не тревожить меня. - женщина поспешила покинуть рубку. Пройдя по коридору, она вошла в небольшое помещение. Тут же перед ней появилась голограмма, при виде которой ведьма рухнула на колено и склонила голову.
  - Владыка.
  Это был всего третий случай на памяти Вентресс, когда она общалась с самим Дартом Сидиусом. И первый - один на один. Однако, с самого первого раза датомирка ощутила исходящую от закутанной в плащ фигуры властность и мощь. И это не смотря на то, что это - всего лишь голограмма!
  - Граф Дуку неплохо отзывается о тебе... Ассаж. ты неплохо справилась с последним заданием.
  - Благодарю за похвалу - но я должна была достичь большего.
  - Похвальная самокритика. Полагаю, при следующем ты приложишь все силы?
  - Да, Владыка. Можете рассчитывать на меня.
  - Тогда, у меня есть для тебя дело. Я уже уведомил графа, так что можешь приступать немедленно.
  Из вспомогательно проектора появилось ещё одно изображение. Это был забрак, покрытый татуировками, сжимающий в руках двойной световой меч.
  - Это Дарт Мол, мой... бывший ученик. Он разочаровал и предал меня. Ты должна найти его и убить. Отправляйся на планету Родония - ты найдёшь его там.
  - Владыка, - Вентресс внимательно рассматривала голограмму своей цели. - Почему... Почему он всё ещё жив?
  - До недавнего времени я считал, что он мёртв. Теперь я хочу, чтобы мои предположения стали явью, - тон Дарта Сидиуса не оставлял сомнений в том, что его желание будет исполнено. Должно быть исполнено.
  I. Часть Пятая. Глава 56.
  Перемена занятия - своего рода отдых.
  (Менаж).
  ***
  Голограмма Генерала Викта отсалютовала находящимся в кабинете офицерам, после чего изображение сменилось на голо-схему, которая отражала произошедшее: утренний бой у Майгито, в котором Сепаратисты попытались ни много ни мало вывести из строя высшее командование системной армии "Мерн-тринадцать" во главе со старшим джедаем-генералом Микоре Виктом. И лишь чудо не позволило дроидам достигнуть успеха.
  От одной лишь мысли о том, что после всех усилий планета может быть потеряна, Михаэлю Солу становилось нехорошо. Всё же Генерал - это одно; он джедай, и спрос с него будет от Ордена. Сам же мофф так легко может и не отделаться. Хотя он и тяготится своей должностью, но это одно, а получить позорное пятно, которое поставит крест на его долгой беспорочной службе - это совсем другое.
  - Господа, - человек обратился к сидящим офицерам штаба Восьмой Секторальной, - Что вы думаете обо всём этом?
  Полковник Арес Катсуре, принадлежащий к разведывательному ведомству, оторвался от созерцания проекций кораблей, ведущих бой.
  - Нам ничего не известно о передислокации вражеских сил в нашей зоне ответственности...
  - Ну конечно, вам неизвестно! - вспыхнул Води Корр, полковник Службы Безопасности, - Вам вообще что-нибудь известно когда это нужно?!..
  - К-хм, - глава службы внутренних дел Сектора, комиссар Виктор Ольгерд, прервал зарождающийся спич безопасника, - Я полагаю, разведка имеет что сказать дальше?
  - Спасибо, комиссар, - Корр прищурился. - Я повторю, что нам неизвестно о перемещении вражеских сил в нашем Секторе. Что несомненно говорит о том, что эта... вражеская эскадра была переброшена к нам издалека.
  - Я согласен с Води, - обер-адмирал Йет Бенбоу постучал ногтем по экрану датапада. - Причём собран отряд в спешке. Слишком уж странная конфигурация. Ну... "Инсургент" в роли флагмана, но слишком мало "Бунтарей" , "Предусмотрительных" и "Барышников" . А вот "Щедростей" - почти полсотни. Было. Теперь меньше, но всё равно странно.
  - Генерал упоминал, что, возможно, вражеский командующий - тот же самый, что атаковал Корусант.
  - Это объясняет наличие дредноута в качестве флагмана, и переброску отряда издалека, - Катсуре довольно оглядел присутствующих, - Это может означать, что местное командование Сепаратистов не справилось со своими обязанностями, и их высшее командование решило озаботится нашей проблемой.
  - Это плохо, - Сол вздохнул. - Очень плохо. Но... Что дальше, господа?
  - Хороший вопрос, - штабной офицер Михаэля, командор Люпен Наварр, оторвался от чтения выведенного перед ним документа. - Ли Норьега полагает, что отряд противника так или иначе продолжит атаки. Однако с большой долей вероятности, Майгито они атаковать вновь не будут. Хотя я не исключаю и обратного.
  - Ну, уж если сама Ли Норьега так говорит, то спорить бессмысленно. Так что, они могут атаковать в любом месте? - Бенбоу обернулся и посмотрел на карту-схему сектора, проецируемую на стене, - Бесспорно, их база - где-то в районе Дубриллиона, но вот где они вынырнут в следующий раз.
  - Я считаю, что нападению подвергнутся наши конвои, да и пути снабжения в частности, - сообщил Наварр.
  - Это нехорошо. Наши силы и так работают на пределе всех возможностей. И ладно бы с поставками к Майгито - у армии Генерала есть какие-никакие запасы. Хотя и это будет больно. А вот транспортники с Майгито, особенно с кристаллами - мы терять не можем. Любой уничтоженный корабль - это срыв поставок орудий для кораблей, - вяло пробормотал полусонный Райк Кабарил, генерал-майор службы снабжения.
  - И что делать? Мы не можем распылять наши силы. Особенно, учитывая наличие дредноута. Он, конечно, не чета Куатским или Кореллианским, но дерьмовый дредноут - это тоже дредноут. К тому же, скоростной, а не как наши медлительные банты, - обер адмирал откинулся на спинку кресла.
  - Таки неплохо было бы, если бы Генерал взялся за эту головную боль. - высказался комиссар.
  - У него тоже недостаточно сил, чтобы одновременно оборонять Майгито, и гоняться за этими ублюдками. Напомню, что флот "Мерн-тринадцать" тащит на себе ещё и патрульную службу в большом районе. - хмыкнул Бенбоу.
  - Сэр? А если мы форсируем выполнение оборонительного плана? - в наступившей тишине голос генерал-майора прозвучал громко.
  - То есть? - Михаэль подался вперёд, налегая грудью на крышку стола.
  - Ну... Мы же хотели усиливать оборону Майгито, так как армия Викта не будет торчать у нас вечно. После взятия планеты их перекинут на другой участок...
  - Да, это вопрос мы обсуждали пару месяцев назад. Насколько мы продвинулись с тех пор?
  - Вообще-то, не очень, сэр. Основная фаза была запланирована... почти через месяц. Но кое-что готово уже сейчас. - Райк достал из кармана голодиск и вставил в приёмник. - Первое и самое главное - оба наших дредноута типа "Неукротимый" - систершипы прославившегося у Корусанта "Изысканного" - почти готовы войти в строй. Основное вооружение уже установлено, идут отделочные работы. Мы форсируем их и через пять дней корабли будут готовы выдвинутся к Майгито.
  - Это которые двухкилометровые "старые корыта" ? - переспросил Катсуре.
  - Именно, полковник. Модифицированы согласно техпаспорту "Изысканного" . Новые турболазеры, лазерные установки с клоновских SPHA, протонные пушки, мелкокалиберная артиллерия... Теперь это серьёзные боевые единицы. Но, тихоходные. Очень тихоходные. Для флотских операций они не годятся, а вот для обороны планеты - лучше нам и не найти.
  - Это уже интересно. Что ещё?
  - Мы планировали разместить у Майгито несколько боевых станций, для укрепления обороны. Если быть точным, то шестнадцать. Однако, на данный момент мы готовы начать развёртывание только трёх из них: две типа "Голан-1" , и одну типа "Огненная Звезда" . Последняя как раз прибыла в разобранном виде позавчера. Сборка на месте займёт трое суток, ещё пять дней - на введение её в действие. С "Голанами" проще - мы их переместим в готовом виде.
  - А их таки можно буксировать? - изумился комиссар.
  - Если захотеть, то можно и горы свернуть. Уж поверьте - это наименее сложная задача из тех, что мне приходилось решать за эти полгода, - с гордостью ответил снабженец.
  - Хм, - Люпен что-то быстро черкал на панели датапада. - Если вы справитесь за неделю, плюс-минус, туда-сюда... Это позволит Генералу высвободить небольшую группу - кораблей в десять, максимум в пятнадцать. У нас нет резервов, так что помочь не сможем. Особенно если противник последует вашим предположениям, начав атаки на линии снабжения. Но всё же, Генерал не тот, кто отступает перед трудностями. Если он сможет найти эту эскадру и атаковать - проблем резко поубавится. Сэр? - командор посмотрел на моффа.
  Михаэль вздохнул. "Вот она, ответственность во сей красе" .
  - Хорошо. Проинформируйте Викта о нашем плане. Начинайте подготовку, и будем надеяться, ваши догадки верны.
  ***
  Обернувшись к Мирро, я спросил:
  - Как там связь с Корусантом?
  - Будет через три минуты, сэр.
  - Да, будь так любезен. - зевнув, я потянулся и начал настраиваться на разговор с "начальством" ...
  Собственно, это было ожидаемо: запрос Ордена на отчёт по ситуации. Майгито - одно из ключевых сражений, идущих сейчас в Галактике, наряду с Рилотом и Селонией. И если с последними не всё пока ясно, то вот перспективы успеха нашей армии довольно существенные. И любое изменение ситуации должно интересовать командование ВАР. Однако то, что один из членов Совета, магистр Сэйси Тин, хотел связаться со мной ещё во время этой самой атаки - вот что странно. Если бы это было связано с атакой - то это была бы не просьба о разговоре. Тем более, Тин вроде как сейчас у Селонии, вместе с Шаак Ти. Хатт, сплошные непонятки...
  Проектор, мигнув кнопками, высветил голограммы членов Совета. Я быстро оглядел их. Йода - это само собой. Эван Пиелл, Аген Колар, Депа Биллаба, и, собственно, Шаак Ти вместе с Сэйси Тином. А вот офицеров Главного Штаба или Генштаба, которые обычно присутствуют на таких вот заседаниях-конференциях, не видно. Остались за кадром или их вообще нет? Странно.
  - Уважаемый Совет, - я чуть поклонился.
  - Рад видеть в здравии тебя, мастер Викт, - Йода сидел в своём кресле в Башне Совета, - Успеха Сепаратистов атака не достигла - вот что хорошо.
  "А уж я то как рад - ты даже и не представляешь" .
  - Однако, это тревожный звонок, - Депа обеспокоенно посмотрела на меня, - Насколько серьёзна ситуация?
  - Мы всё ещё анализируем произошедшее, однако эта атака была лишь вопросом времени. Нам дали даже слишком большую передышку - аж в три с половиной месяца. Полный отчёт вышлет мой штаб, а пока доложу: в атаке приняло участие почти шестьдесят вражеских кораблей, в том числе - один дредноут типа "Инсургент" . Хотя, как вы можете увидеть на схеме, большая часть кораблей противника всего лишь отвлекала нас от настоящей атаки, в которой приняли участие десять фрегатов "Щедрость" , с десантом на борту. Цель их атаки - мой флагман. Вероятно, они вычислили его по интенсивному информационному обмену. В итоге: минус мой флагман - Охотник теперь пригоден только на запчасти. Один корабль повреждён средне - часть десантников высадилась на нём, ещё три слегка потрёпаны. У врага - минус десять фрегатов, и тысяч пять-десять десантников.
  - Какова вероятность повторения атаки? Учтите, рассчитывать вы можете только на свои силы. Резервов у нас нет, - сообщил Аген Колар.
  - Да я как-то и не рассчитывал на это. Кроме того, атака может иметь целью и оттягивание наших сил с других фронтов, а не деблокаду Майгито. - пофилософствовал я.
  - Вы уверены?
  - Конечно, нет. Тут нельзя быть уверенным, особенно...
  - Почему? - переспросила Шаак Ти.
  "Почему-почему... Подозрения и чувства к делу не пришьёшь. А впрочем, ответить можно" .
  - Мне кажется, что эскадрой противника командует тот-же индивидуум, что атаковал Корусант. Очень уж почерк схожий. Это только мои догадки, но некая уверенность в этом есть.
  - Предпринять что планируете вы, хм-м?
  - Как я уже сказал, мы анализируем ситуацию, и будем планировать действия только после получения результата. У нас некоторые предположения, но пока без какой-либо конкретики. Мы тесно сотрудничаем с командованием Восьмой Секторальной, и выработка решения не займёт много времени.
  - Хм-м. Решение вопроса этого за вами оставим мы, - Йода прищурился.
  - Ещё что-нибудь? - я посмотрел на Сэйси Тина.
  Икточи тут же оживился.
  - Викт. Меня интересуют "СИД-Прототипы" . Какое вы к ним имеете отношение?
  "А, так вот что его интересовало! А я ломал себе мозг" .
  - Я заказал эти машины у "Республиканских Систем Сиенара" , для своей системной армии. Ведь при формировании мне было разрешено оснащать её техникой и вооружением по своему усмотрению. Вот я и обратился в эту фирму - а то больно дорогие аппараты у того же Куата, и их вечно не хватает. А что?
  - Мне бы хотелось получить несколько образцов. По слухам перехватчик получился неплохой - и даже в два раза дешевле, чем "Актис" . Ну и технические решения необычные.
  - Так зачем дело стало? - я пожал плечами, - Я распоряжусь, чтобы вам отправили... Сорок восемь машин хватит?
  - Это будет замечательно! - Сэйси Тин кивнул.
  - Постойте, - магистр Пиелл ухмыльнулся, - Сорок восемь машин - это сколько же в цене?
  Я мысленно подсчитал.
  - Семь с небольшим миллионов.
  - Вряд ли у Храма найдутся такие деньги для удовлетворения ваших потребностей, магистр Тин, - с сарказмом заметил ланник.
  Икточи чуть поумерил пыл.
  - Действительно. Да и, собственно, разве вы можете распоряжаться такими вещами, мастер Викт?
  - Уж поверьте - это я могу. Ну, а что касается денег... Ваша "Дельта-Семь" , помнится, модифицирована очень сильно... У вас сохранились чертежи? Особенно меня интересует гипердвигатель. Насколько я знаю, образец, собранный вами - уникален. Ничего подобного серийно не производят, да и опытных образцов тоже не встречал.
  Магистр удивлённо почесал затылок.
  - Что-то где-то валялось.
  - Вот и отлично. Отошлите мне материалы, и считайте, что мы в расчёте.
  - Как-то это странно всё, - пробормотал Аген Колар.
  - Ещё что-нибудь, уважаемый Совет? - я проигнорировал последнее высказывание.
  - Думаю, на этом всё, мастер Викт. Держите нас в курсе происходящего, - Шаак Ти чуть улыбнулась, - И да прибудет с вами Сила...
  Отключив проектор, я хмыкнул.
  - Сила - это конечно "макси-класс" , но мне бы чего посущественней...
  "Вот так и бывает - думаешь одно, а на деле выходит совсем другое. Хотя... даже странно, что СИД-ки заметили так поздно. Или я чего не знаю?.. Но всё же пользу я с них получил - может, примочки Тина помогут Райту и Кси Чар доделать новые машины. Уж Сэйси знает толк в истребителях. Ему их даже по блату подгоняли разные сенаторы, которым он помогал; вот и говори после этого о бескорыстии джедаев."
  ***
  Адмирал Монтилей Квинтест, как и прочие офицеры штаба, повернулись к стремительно вышедшей из турболифта синекожей тви"лечке. Это была старший генерал-джедай Айла Секура, командующая Триста Двадцать Седьмым Звёздным Корпусом. Вместе с ней на флагман адмирала - "Охотник" , носящий название "Розмерта" , прибыл и клон маршал-коммандер этого корпуса, Блай. Сам же молодой человек был командиром десятой эскадры Двенадцатой Секторальной. Сейчас все его корабли находились у Лантиллеса, базы Армии, откуда они вместе с другими эскадрами должны были осуществить вторжение на Фелуцию. Второе по счёту, если точно.
  И этот факт никого из офицеров не воодушевлял. Ибо, как всем стало известно, первой атакой руководила как раз эта джедайка; флот под её командованием понёс большие потери. Именно поэтому для второй операции были привлечены силы флотов Секторальной армии. Кроме восьмой, в деле участвовали пятая, двенадцатая и двадцатая эскадры. Но только им "повезло" оказаться в подчинении у Секуры.
  - Как продвигается погрузка клонов и техники? - без предисловий осведомилась джедай.
  - Завершена наполовину. Сейчас под погрузкой находятся оставшиеся девять "Одобряющих" ...
  - Отстаёте от графика, адмирал.
  - Никак нет, мэм. Погрузка будет завершена через пять часов. Выдвижение флотов отряда вторжения - через девять. - возмутился лайн-капитан Торик, начальник штаба восьмой эскадры.
  - Возражения не принимаются. Эскадра должна быть готова в срок. И надеюсь, вы сможете обеспечить высадку и дальнейшее прикрытие.
  - Наша эскадра - одна из самых сильных и опытных, - высказался адъютант Квинтеста, полковник Рик Ли, - Участвовала в сражениях с начала войны. Имеет в своём составе семьдесят два корабля, в том числе пятнадцать "Одобряющих" , шестнадцать "Охотников" , и более тридцати пяти корветов и фрегатов.
  - Ну-ну, - Секура насмешливо окинула их взглядом, - Адмирал. Я поведу эскадрилью, прикрывающую передовой эшелон высадки. На вас оставляю уничтожение вражеских кораблей. Посмотрим, чего вы стоите в бою... Идём, Блай. Пора готовится к высадке...
  Едва тви"лечка вместе с клоном скрылись в турболифте, Торик едва на пол не сплюнул.
  - Тоже мне, командир выискалась... Шлюха! Как есть шлюха.
  - Особенно с виду, - поддакнул Рик. - Я бы ей...
  - Ну-ну, господа, - Монтилей натянуто улыбнулся, - Давайте без похабщины на мостике.
  - Вот уж послали боги командира, - не унимался Торик.
  - Ну, не все же джедаи такие, - Монтилей попытался урезонить старика, но тот лишь отмахнулся, продолжая брюзжать, - Я слышал, что мофф Тербонн хорошо отзывался о некоторых из них?
  - Хорошо быть на короткой ноге с моффом, а? - хмыкнул лайн-капитан.
  Молодой человек тяжело вздохнул. Ну не выбирают дети родителей, неужели не понять? Ну и что, что его отец - заслуженный офицер Корпуса Юстиции и начальник Алсаканской Флотской Академии? Он никогда этим не кичился, и всё, что он получил - заработано честным путём. Трудом, трудом, и ещё раз трудом.
  - Да ладно уж, - продолжил Торик, - Это иногда бывает полезно. А говорил он не про Викта?
  - Да, про Генерала.
  - Ну, тут ничего удивительного. Вы его не застали, адмирал, а я ещё будучи под началом Ринауна встретился с этим джедаем. Он тогда ещё, по их наименованию, рыцарем был, да. А Кернатаун - командором. А сейчас - уже флот-адмирал. Вот это я понимаю, карьера... Он тут порезвился у нас в Двенадцатой, этот Викт.
  - Это всё очень интересно, - Ли улыбнулся, - Но не пора ли нам делом заняться?
  ***
  Зевнув, Асока продолжила ковыряться в подносе с едой. Сидящая напротив Бет прилежно поглощала свой завтрак, добравшись до салата. В офицерской столовой было не многолюдно по причине раннего времени и даже поговорить было не с кем, потому тогрута и скучала. А когда она скучала - аппетит пропадал напрочь.
  А что оставалось делать?. После того нападения прошло несколько дней, в течении которых тогрута торчала на флагмане, вместе с другими пилотами элитных эскадрилий, чьё участие в операции по захвату Кеша было отменено. Вдруг враг нападёт снова или же им потребуется спешно выдвинутся куда-нибудь? Так что, вместо боя планетарного им предстоял бой в космосе. Но где, и главное, когда - было пока непонятно. Вражеская эскадра себя никак не проявляла, хотя патрульные корветы и АRC-170 несли усиленное патрулирование.
  Вон, та же Бет хотя бы занята интересным ей делом: вместе с офицерами работает над планами по усилению обороны. Вроде как им должны прислать пару старых развалин, да несколько боевых станций. "Лучше бы кораблей прислали... зачем нам эти неподвижные груды металла?"
  - Что ты думаешь? - внезапно поинтересовалась Бет.
  - О чём?
  - Об этой Лин. Ты говорила, что она уверенно использует Силу. Но она не джедай, и не ситх. Кто она?
  - Ну да... Это интересный вопрос, - девочка оживилась, - Может, она из Звёздных Странников?
  - Асока! Это детские сказки! Неужели ты им поверила? - Таллисибет качнула головой, - Скорее, я бы поставила на Алтисиан. Ну, тех самых...
  - Почему тогда не сказать об этом? Что в этом такого?
  - Наставники не охотно о них говорили. Знаю только, что они в конфронтации с Орденом, хотя и поддерживают с нами связи.
  В этот момент в столовую вошли учитель вместе с Лин. Кивнув им, люди взяли в раздатчике подносы с едой, и сели рядом с ними.
  - Доброго утра! - поприветствовал их Викт.
  Лин же просто отсалютовала вилкой, и накинулась на еду.
  - Добро-ого, - Асока зевнула, а затем заговорщицки подмигнула Бет. - Спроси его.
  - А? Вы о чём? - переспросил джедай.
  - Эмм... Учитель, - Бет неуверенно покосилась на женщину, - Мы хотели спросить...
  - ...Кто такая Лин. - подхватила Асока. - Интересно же. Ну, она же многое может, да и в бою выделилась.
  Мужчина переглянулся с "наёмницей" ?
  - Что? Скажи им, - та пожала плечами.
  - Так не поверят же, - учитель развёл руками.
  - Во что мы не поверим? - Асока быстро переводила взгляд с одного на другого.
  Джедай с сожалением отодвинул поднос.
  - Ну... Что вы знаете о эпохе Первого Раскола?
  Асока наморщила лоб. "Причём здесь это-то? Однако, мы с Бет обе не правы оказались" .
  - Кажется, это было жуть как давно.
  - Это когда джедаи только переехали с Тайтона на Оссус? - предположила Эстерхази.
  Викт хохотнул.
  - Ну ладно, падаван Тано - известная прогульщица, да ещё и без ушей, - игнорируя её возмущённое "Эй!" он продолжил, - Но ты-то, Бет... как ты могла?
  - Я хотя бы немного знаю, о чём речь, - смущённо пробормотала та.
  - Ну ладно... Так вот, Лин жила в те времена. Но, скажем так, в силу обстоятельств была погружена в долгий сон. Я нашёл её на том корабле контрабандистов, и случайно вернул к жизни.
  Асока чуть кафом не подавилась.
  - Эй, это же тысячи лет назад было!
  - Десятки тысяч! - поправила её Таллисибет.
  - Я же говорил, не поверите, - учитель пожал плечами.
  Внезапно Асоку пробрал неудержимый смех. Сползая на крышку стола, девочка заходилась хохотом; от избытка чувств она даже пару раз стукнула ладонью о стол.
  - Ты чего? - Викт изумлённо уставился на неё. Бет и Лин - тоже.
  - Ой, простите... Ха-ха Я тут подумала... Помните, мы мой день рождения отмечали?.. Там тортик был... Со свечками... Ха-ха... По количеству лет... Ха-ха... Двадцать тысяч свечек на тортике... Ха-ха... Где их столько взять... Ха-ха.
  - Убью, мелочь, - безапелляционно заявила покрасневшая Лин. - Сначала замучаю, а потом убью... Мне двадцать шесть, понятно! Двадцать шесть свечек - и не единой больше!
  ***
  Взобравшись на "крыло" своей "Эфирной Феи" , Кеноби с трудом протиснулся в кабину. Делать это с одной рукой было не совсем удобно; правая же была занята тем, что зажимала рану на левом плече, из которой текла кровь.
  - Эр-Пять, давай убираться отсюда, - скомандовал Оби-Ван, морщась от боли.
  Астродроид что-то быстро пропиликал. На экране высветилось сообщение: "Вы ранены? Требуется помощь" .
  - Да, я в курсе, - человек вскрыл аптечку, и, достав из отсека тюбик с бактой, щедро залил рану гелем. - И если мы сейчас же не улетим, то лечение мне может и не понадобится.
  Истребитель немедленно взлетел, взяв курс на оставшееся на орбите гиперкольцо. А магистр тем временем опустошил третий тюбик - последний в аптечке истребителя. Вколов обезболивающее, Оби-Ван поудобнее устроился в кресле - чтобы не тревожить плечо. А вот избавиться от тревоживших его голову мыслей было не так просто...
  Прибыв на планету, Кеноби сразу же ощутил... Точнее, почувствовал своего противника. Этот бурлящий поток злобы и ненависти ни с чем нельзя было спутать. Всё было как тогда, одиннадцать лет назад, на Набу... Покинув истребитель, мужчина направился к виднеющемуся невдалеке селению. Оно было единственным на этой удалённой планете, так что Оби-Вану не требовались долгие поиски ситха. Выйдя на главную улицу, Кеноби чуть вздрогнул от окрика. Подняв взгляд, он увидел ситха. Мол... Забрак почти не изменился. Да, он постарел, а его нижняя часть была из металла - но глаза горели так же ярко. Он назвал себя Дартом Молом, и пообещал убить его. Оби-Ван молча активировал клинок - и в тот же момент был атакован.
  Магистр хорошо помнил свой первый бой с ним. Сначала в паре с учителем, потом - в одиночку. И вот эта вторая часть была совсем иной, нежели первая. Оби-Ван обрушился на противника с такой яростью, что тот отступил. Он забыл обо всем, даже о том, что надо хотя бы иногда защищаться. Он не чувствовал боли, когда то один, то второй клинок ситха время от времени цеплял его. Все тонуло в кровавой дымке горя и ярости. Естественно, что против такого напора ситх не устоял. Один из ударов пришелся как раз на середину рукояти необычного оружия ситха. Какую-то секунду ситх ошарашенно смотрел на распавшуюся рукоять, потом бросил один из обломков, чтобы продолжить бой вторым клинком. Оби-Ван ударил еще раз, метя в рогатую голову и...
  И промахнулся. Лишившись оружия, Кеноби чуть не упал в ту самую шахту. Забрак уже был уверен в своей победе - но падаван Кеноби не собирался сдаваться. Сила сорвала его с неверной опоры, он взлетел, опираясь на ее поток, точно на крыльях, а когда приземлился на ноги за спиной у противника, в его раскрытую ладонь плотно и уверенно легла рукоять учительского меча. Зеленое пламя клинка полоснуло противника, рассекая напополам.
  Но даже с такой раной тот смог выжить. И вновь сошёлся с ним в поединке...
  На этот раз забрак сражался одноклинковым мечом. Обрубком того самого, с Набу. Однако, теперь преимущество было на стороне Оби-Вана. Десять лет, проведённых в тренировках, сказывались на разнице в силах. Он теснил Мола, но тут в дело вступил ещё один забрак. Вероятно, это и была ловушка ситхов. Да, точно. Глаза второго забрака полыхали золотом точно так же. От него точно также веяло Тьмой. Можно сказать, что они были похожи: одинаково яростно сражались, одинаково желали победы. Ему пришлось туго - настолько, что забракам удалось загнать его в угол. Но Кеноби славился своим умением не атаковать, а защищаться, а потому не терял надежд на победу.
  И тут в дело вмешалась Вентресс. Ведьма атаковала забраков - и чуть не убила желтокожего. Мол в последний момент успел подставить клинок. Впрочем, Кеноби не питал иллюзий, ибо Ассаж бросила ему - "ты следующий" . Невольный союзник после победы обещал стать врагом. Вздохнув, магистр сосредоточился на бое.
  А потом. Потом их атаковали. Кто-то невидимый - он рассмотрел лишь размытые тени, стреляющие, судя по всему, из луков - но снарядами, похожими на бластерные. Или даже лазерные - в тот момент было не до технических подробностей - ноги бы унести оттуда. Но одно было точно - неизвестные сражались на стороне Мола. И это было совсем ни к хатту... Один ситх - это проблема. Два - уже серьёзнее. А вот ситх с союзниками - попахивает головной болью. Как будто им Сидиуса с Тиранусом не хватает...
  Едва истребитель пристыковался к кольцу, Кеноби скомандовал:
  - Лети на Корусант. В Храм, - после чего отключился.
  ***
  Составляя очередной отчёт, ТХ-07 успевал следить за идущим сражением. Хотя, сражением это не было - скорее избиением, так что оно шло для дроида-тактика этаким фоном к его основной деятельности...
  Уже три дня его соединение действовало на путях сообщения Республики между Майгито и ближайшими подконтрольными ВАР планетами. Собственно, маршрутов было два. Первый вел от Жемчужины к Мондхудлу, через подконтрольные КНС Гарги и Менаши. Второй оканчивался у планеты Цезит, и пролегал через Мармот и Арис. Враг использовал оба маршрута, однако все они проходили по территории КНС, так что в плане передвижений Ноль-Седьмой был не ограничен - как и в своевременном снабжении и ремонте. Так было бы и с пополнением новыми кораблями - но Гвори больше не производит кораблей для флота Сепаратистов...
  После атаки на Майгито Ноль-Седьмой отвёл свои корабли обратно к Дубриллиону, после чего стал ожидать реакции графа Дуку на итоги и дальнейшие планы, составленные дроидом. Наконец, ему сообщили, что граф оценил его успехи и поддерживает его начинания. Так что, пополнив запасы, и подгрузив недостающие истребители с бомбардировщиками, ТХ-07 выдвинулся в район боевых действий, для атак на вражеские конвои.
  Тактика была проста: сначала в бой вступали несколько фрегатов, а когда противник втягивался в сражение - подходили основные силы. Против "Инсургента" корабли сопровождения - в основном CR-90, "Консульские" и прочие корветы-фрегаты - не играли никакой роли. Транспортные корабли уничтожались, и эскадра уходила прочь, выныривая в другом месте.
  Вот и сейчас под атакой находился очередной конвой. Пятёрка фрегатов "Пельта" уже была уничтожена, а два десятка транспортников находились под огнём "Щедростей" ; одиночный "Консульский" как раз пытался выйти из гравитени планеты, надеясь сбежать.
  - Сэр, вражеские корабль пытается сбежать. Преследовать его?
  - Пошлите на перехват "Гиены" . Конвой должен быть уничтожен полностью.
  Корвет отчаянно отбивался, и даже смог уничтожить пару эскадрилий "Стервятников" , прежде чем "Гиены" сделали своё дело, поразив его в двигатели. После этого корвет прожил ровно до того момента, как ближайший фрегат навёл на него свои основные орудия.
  - Корабли противника закончились. Наблюдаем тридцать две спасательные капсулы, - доложил ООМ-дроид.
  - Уничтожить, - скомандовал Ноль-Седьмой.
  ***
  Поздоровавшись с офицерами, я прошёл мимо штабных, слушающих указания Ли Норьеги, к передней части рубки управления. Обозрев через транспарастиловые "окна" рубки окрестности Майгито, я хмыкнул. За ночь многое изменилось. Слева и справа от нас в космосе повисли две громадины боевых станций, обещанных Солом. А впереди, среди передового отряда "дредноутов" под командованием Додонны - всего двадцать семь кораблей - замерли два близнеца "Изысканного" - "Весёлый рыцарь" и "Жунсалю" . Эх, хороший был кораблик...
  - Сэр, лайн-капитан Ли Норьега просила передать, что совещание назначено на восемь часов, - ко мне приблизился Юлиан Верметтер.
  "Это хорошо. Пора начинать операцию против этого ублюдка" .
  Под этим нелестным эпитетом я подразумевал командующего вражеской эскадры, вот уже восьмой день атакующей наши конвои. По последним данным, уничтожено более четырёх сотен транспортников, и пятьдесят два корабля конвоя. Это уже были ощутимые потери, и не только в кораблях. Некоторые грузы стоили порядочных денег, так что потери уже исчислялись десятками миллионов кредитов.
  Но и бросить всё, погнавшись за врагом, мы не могли. По сути, что у нас есть? Двадцать пять "Охотников" - и всё. Ну, ещё "Дредноуты" - но это корабли обороны, не нападения. А "Одобряющие" и вовсе в расчёт брать не следует. Это БДК, а не крейсеры. Так что, требовалось что-то, что усилит оборону, позволив нам высвободить хотя бы пятнадцать "Охотников" . Уже с этими силами можно осуществить атаку на врага. Если мы, конечно, найдём его.
  - Я вижу, станции прибыли?
  - Да, сэр. Две штуки, модели "Голан-Один" .
  "Голан? Что-то такое слышал" .
  - Что у них по характеристикам? - поинтересовался я.
  А что? Всего я знать не могу. Викт этим не интересовался, да и я уделял больше времени кораблям с наземными войсками, чем станциям, хотя они не редкость. Правда, до "Звезды Смерти" им как от Корусанта до Пзоба на карачках, но всё же мало-мальски себя уважающая планета имеет хотя бы одну станцию. Точнее, те, кто может себе такое позволить. Та же Набу, к примеру, едва содержит пару эскадрилий истребителей, да дивизию ополчения-милиции.
  - "Голан-Один" , производства "Голан Армс" . Тысяча двести метров длинны, около трёх сотен ширины, высота по шпилю пятьсот. Приличные - на уровне "Охотника" - щиты и броня, в том числе - корпускулярный щит. Двадцать восемь спаренных средних турболазеров, ангар на четыре эскадрильи, плюс челноки. Экипаж триста двадцать пять, плюс рота пехоты в качестве охраны. А, ещё пять средних ракетно-торпедных пусковых.
  - Хм... То есть, если авиацию исключить, то она и "Охотнику" не уступит?
  - Не совсем. У станции орудия малость устаревшие, то есть бьют на меньшую дистанцию, - пояснил капитан.
  Тут рядом со мной стал Кернатаун Ринаун, отошедший от тактического стола, в сопровождении своего "адъютанта" - Кесслера. Мой же протеже - Старгейзер - сейчас должен дрыхнуть после ночной вахты.
  - А там что? - я указал на столпотворение транспортных кораблей и кучи мелких судов: тягачей, буксиров, рабочих платформ и Сила знает ещё чего.
  - "Огненная Звезда" .
  - Несусветное старьё, сэр! Их выпуск прекратили... да ещё до моего рождения! - сообщил Крор Кесслер.
  Флот-адмирал кивнул.
  - Да, парень. Пожалуй, что и раньше. Однако, это надёжная станция, проверенная временем. И особенно актуальная сейчас. Да, у неё нет тяжёлых орудий, но взамен она вооружена ста сорока восемью скорострельными импульсными лазерными пушками - "Ночные клыки" от "Голан Армс" и "Джуль Эксы" производства "Тайм и Бэк" . Лучше них только "Кореллиан-Эй-Джи-Два-Джи" . Но они, сами понимаете, дороговаты, да и дальность у них ни к хатту - в три раза меньше. Плюс, шесть десятков лёгких ракетно-торпедных установок - чьи, не помню уже. Вроде родные ренделлийские, но не поручусь. В общем, "Звезда" для истребителей противника - головная боль. Учитывая ещё и щит, не уступающий по мощности дефлекторному "Охотника" , и ангар на двести сорок бортов... Поверь - это старьё может многих удивить, - Ринаун добродушно усмехнулся.
  - Ну да, скорострелки против "Стервятников" - самое оно, - поддакнул я. - Так что там, решили?
  - Да, сэр. По расчётам, четырнадцать кораблей высвободим без ущерба для обороны. Правда, пока не решили, какие именно.
  - Может, отряд Клэйрмур? Усилим его, доведём до четырнадцати кораблей...
  - Хороший выбор. Но всё равно против вражеской эскадры маловато. Даже при условии того, что она не пополнялась после боя.
  - Погрузим в "Охотники" корветы "Консульский" . Как вступим в бой, скинем их из нижних ангаров, - я пожал плечами. - Ну и как всегда, надежда на авиацию.
  - Так никто не делает, Генерал... хотя идея интересная. - Ринаун мгновенно посерьёзнел. - Знаете, какой проблемой бывает обеспечить взаимодействие разных типов кораблей? Особенно теперь, когда на "Охотниках" есть станция гиперсвязи. Допустим, поступили важные сведения - но как их передать на корветы или фрегаты?..
  - Это да, проблема, - согласился я.
  ***
  Спустившись вслед за Скайуокером по трапу челнока на покрытие посадочной площадки, Этейн Тер-Муркан поинтересовалась:
  - Учитель, что мы здесь делаем? В смысле, на Бормусе? Здесь же нет ничего...
  Для наглядности она указала на голые скалы, к которым и примыкала посадочная площадка. На каменных громадах, отполированных временем и ветром, отражались голубоватые всполохи "северного сияния" , которое было видно в любой части планеты.
  Человек вздохнул.
  - Не нужно было прибегать в последний момент... А вообще, это хорошо. Все думают, что здесь ничего нет.
  - А на самом деле?
  - На самом деле здесь завод по производству бомбардировщиков BTL/В. Мы должны проинспектировать его по просьбе Канцлера и забрать первую партию машин.
  - Как это - забрать? Нас же двое всего.
  - Пилоты для них уже должны были прибыть сюда.
  Девушка огляделась.
  - И вправду: не скажешь, что здесь есть производство... кто его построил?
  - Граны. Хотя по началу здесь должна была быть фабрика гоночных подов, - пояснил Скайуокер.
  Не успели они подойти к дверям, встроенным в скалы, как створки распахнулись, выпуская вперёд грана в богатых одеждах.
  - Генерал Скайуокер! Мы не ждали вас так рано...
  - Я как раз вовремя... Простите, не знаю вашего имени.
  - Я Иим Иилм, инженер производства, к вашим услугам. Прошу, следуйте за мной. - гран почтительно поклонился, и гостеприимно указал на проход.
  Войдя вслед за ним, джедаи попали в коридор, одна из сторон которого была застеклена и выходила на большой ангарный цех, в котором кипели работы. Этейн удивлённо присвистнула: здесь было как минимум десять сборочных линий, на которых собирали эти самые бомбардировщики. Судя по тому, с какой скоростью двигался конвейер, фабрика была способна выпускать до четырёхсот аппаратов в сутки - но это если этот цех единственный.
  - Это такая честь, принимать вас здесь: гости сюда заглядывают редко. Как видите, генералы, производство идёт полным ходом. Мы даже чуть перекрываем заказ в этом месяце, - словоохотливый гран всё не умолкал, - Если вы беспокоитесь о предназначенной вам партии, то уверяю вас, что все бомбардировщики готовы и даже заправлены...
  Чуть отстав от инженера, Этейн поинтересовалась:
  - Учитель, почему он так странно себя ведёт?
  - Ну так, мы же от самого Канцлера прибыли. Да и... Была у меня история с гранами, - Энакин смущённо поправил волосы.
  - Это какая?
  - Да пришлось их разок припугнуть, когда производство только налаживали. Их сенатор, Ааск Аак всё затягивал выпуск продукции, ну вот нам и пришлось вмешаться.
  ***
  Один из муунов, сидящих в кресле оператора, повернулся к адмиралу Ниену Теллу и сообщил:
  - Все корабли флота вышли в указанных координатах. Прыжок завершён штатно. По флоту сохраняется боевая готовность номер три.
  - Отлично. Начинайте подготовку к дальнейшему продвижению. Цель - Хаверлинг.
  - Будет исполнено, адмирал, - капитан фрегата отдал ему честь и повернулся к подчинённым. Сам же Телл добродушно осмотрелся. Вокруг его флагмана медленно плыли другие корабли его флота. Шестьдесят три фрегата "Щедрость" находилось под его командованием. Это всё, что удалось собрать вице-председателю Межгалактического Банковского Клана, досточтимому Чену Кераку из клана Керак, который входил в число пяти влиятельнейших родов муунов: Дамаск, Керак, Хилл, Сеул и Фесс.
  Никто не собирался мириться с тем, что чужаки захватывают Жемчужину. Однако, обязанности МГБК по отношению к Конфедерации никто не отменял, и свободных кораблей у муунов не было. К тому же, они и так понесли большие потери - Муунилинст, родина муунов, уже полгода была в руках Республики. И обещания помощи от графа Дуку выглядели всё неубедительнее и неубедительнее. Да, недавно он попытался что-то изобразить, но потерпел неудачу. Майгито могло пасть в любой момент, и нужно было что-то делать.
  Вот поэтому-то достопочтенный Керак и собрал эти корабли: втайне, по одному. И поручил их ему - адмиралу Теллу, из отдела безопасности. Кроме кораблей, в его распоряжение отдали четыреста тысяч боевых дроидов IG-серии, которых нужно было доставить на Майгито, пробившись через вражескую эскадру. Любой ценой, даже собственной гибели. Но, как сказал достопочтенный Керак, можно уничтожить и противника. Именно так адмирал и собирался поступить.
  - Внимание! Флот совершает гиперпрыжок! - сообщил капитан.
  - Начните подготовку к определению маршрута следующего прыжка. Мы должны быть уверены, что не столкнёмся с вражеским патрулём.
  - Да, адмирал. К счастью, у нас есть несколько маршрутов - для внутреннего пользования Банковского Клана, о которых неизвестно Республике. Правда, придётся миновать пару известных планет - но все они находятся под контролем КНС, так что наше появление не вызовет подозрений...
  ***
  На мостике "Сены" - флагмана Этейн Клэйрмур - царила дисциплина. Это не было заметно, но отчётливо ощущалось. И только мы - я, Асока, Бет, Жестяныч да пара офицеров штаба - нарушали этот устоявшийся порядок. Однако, по понятным соображениям, Клэйрмур приходилось нас терпеть.
  Мы находились на орбите Моришима - одной из планет, подконтрольных КНС. Относилась она к первому типу - пригодной для жизни, однако ценность представляла довольно малую, обладая лишь сельскохозяйственными производствами. Собственно, её и колонизировали всего лет пятьсот назад, по причине удалённости от основных трасс. Так что, хоть Сепаратисты её и контролировали, Республика не спешила её захватывать. Накой хатт она сдалась?
  Охранный флот планеты некогда составлял пять крейсеров типа "Алмаз" . Если точнее, таким он был час назад, когда мы прибыли в систему. Зато сейчас планета обзавелась маленьким, рукотворным поясом из обломков. Против четырнадцати "Охотников" у них не было шансов. Даже авиацию ни мы, ни они задействовать не успели.
  - Это конечно хорошо - потренировать наводчиков по реальным целям, но по сведениям разведки вражеская эскадра должна быть в нашем секторе, - раздражённо заметила командор.
  - Ну так, мэм... Две тысячи систем, двести обитаемых планет, - откликнулся капитан Поллард. - Мы можем годами здесь летать и не наткнуться на них... Ладно, готовим прыжок к Ди-Пи-Эс-четыреста-двад...
  Тут один из клонов-операторов возвестил:
  - Сэр! Патрульный АRC номер сто двадцать семь засёк вражеский флот в системе Ди-Пи-Эс-четыреста-двадцать-два-ноль. Они совершили прыжок к Моришиму пять минут назад!
  - Всем кораблям - приготовится к бою! Время прибытия вражеского флота?
  - Один час... примерно. Точно сказать пока не можем.
  - Мы же собирались прыгнуть туда! Ещё бы чуть-чуть, и мы разминулись бы в гиперпространстве! - Клэйрмур схватилась за голову. - Приказ по эскадре - боевая готовность номер два! Выпустить корветы!
  - Мирро! Ты глушишь связь? - спросил я у капитана.
  - Уже час как, с самого прибытия: у них тут примитивная станция связи. А что? - удивлённо спросил Кристен.
  - Продолжай в том же духе. Противник не должен догадаться о нашем присутствии.
  "Наконец-то мы их прищучим" .
  - Асока - дуй в ангар! Подготовьте там всё для вылета!
  - Да, учитель! Я знаю, что делать! - фыркнула тогрута.
  - Помни - твоя цель - флагман! Мы наведём тебя, так что не пропускай команды диспетчерской. - напутствовал я ученицу. Не хотелось бы, конечно, в бой её отправлять, но она - наш самый большой козырь. Как и пара элитных эскадрилий BTL/В, находящихся под началом тогруты.
  Обернувшись к Бет, я указал на свободный участок пола:
  - А нам пора медитировать.
  - Да, мастер.
  I. Часть Пятая. Глава 57.
  Пот экономит кровь,
  кровь сохраняет жизнь,
  а мозги сохраняют и то и другое.
  (Э. Роммель).
  ***
  Силовые техники никогда не были её коньком. Бет это всегда понимала, но чем взрослее становилась, тем больше это осознавала. В семилетнем возрасте она не могла поднять телекинезом даже самый обыкновенный стакан. Но это было понятно: все юнлинги только-только начинали осваивать телекинез, и у многих это не получалось, а учителя говорили, что это нормально; хотя кое-кто демонстрировали успехи, и их хвалили за это. Но вот когда ей исполнилось тринадцать - она всё ещё продолжала заниматься с семи-восьмилетними, ибо до сих пор не могла поднять всё тот же многострадальный стакан... Это было обидно, и в какой-то мере позорно, но Таллисибет старалась не обращать внимание на подколки друзей и оппонентов по спаррингам.
  Всё изменилось, когда она стала падаваном мастера Викта. Нет, она не стала сильнее от одного этого - ведь этот джедай был уже третьим учителем, которого она успела сменить. Первый погиб на Арене Петранаки - через пару дней после того, как взял её в падаваны. В тот день её оставили в Храме. Второй - на первой же совместной миссии. Оба были отличными джедаями. По сравнению с ними она ощущала себя... Лишней. Ничтожной. Слабой. Хотя девочка и горевала об их утрате, но собственная судьба также волновала её. Она хотела стать джедаем, но всегда боялась, что окажется в АгроКорпусе, даже не смотря на то, что гранд-магистр Йода всегда тепло относился к ней и даже заботился.
  Но с мастером Виктом всё было по другому. Он и сам был ненамного сильнее её - однако именно от него она узнала, что Сила - это не всегда главное. Викт частенько говорил: "У нас хватает тех, кто может махать "svetoshashkoj" , а вот чтобы головой думать!". Да, она не может сделать многое из того, что могут даже юнлинги; единственная техника, которую она смогла кое-как развить, было Предвидением. И то она работала только при полной концентрации да через раз. Но... Учитель показал ей другой путь. Вместе с ним, и с Асокой, она окунулась в доселе неизвестный ей мир. Возможно, если бы сейчас не шла война... То есть, она не радуется этому, но быть частью чего-то большего - как образно, так и напрямую очень волнующе и увлекательно.
  Однако, иногда то, что говорил ей учитель, и то, что она видела своими глазами, расходилось с преподаваемым в Храме. Им всегда говорили: "Джедай использует Силу только для знаний, защиты себя и других, и никогда для нападения" . Но что делать, когда идёт война? Таллисибет знала, что древние джедаи много раз воевали - так придерживались ли они тех же принципов? Этого она не знала. Но... Учитель всегда хвалил её. Значит ли это, что она делает всё правильно? Значит ли это, что ни смотря ни на что, она сможет стать джедаем? Даже таким странным...
  Что же это такое - быть командиром? Этому не учат в Храме, и девочке самой пришлось постигать эти тонкости. Как падаван, Эстерхази имеет ранг коммандера, что по сути приравнивает её к флотскому командору, или полковнику пилотов. Или клону-коммандеру. Или бригадному генералу. Это позволяет ей управлять целым легионом клонов, или бригадой вспомогательных войск. Или дюжиной эскадрилий истребителей или бомбардировщиков. А то и вовсе - небольшой эскадрой кораблей, в пять-десять вымпелов. От этого захватывает дух, и дрожат колени. Её оружием стал не меч, но куда более грозное оружие. Даже не оружие. Иметь власть над такими силами... Иметь власть над таким количеством живых существ... Это огромная ответственность. Любой неверный шаг - поражение. Поражение, означающее их гибель. Асока рассказывала, как переживала в свой первый вылет во главе эскадрильи. Как плохо ей было после того, как не все пилоты вернулись на корабль...
  Но всё же, она справляется. Наставники всегда хвалили её за ум и сообразительность. И если раньше могло казаться, что это лишь из жалости - лишь бы похвалить, хоть за что-то, то теперь Бет знала: это всё было неспроста. Общаясь с командирами, составляя планы битв и сражений, девочка с удивлением узнавала о своём превосходстве над ними. Быстрее вычислить итог, подвести происходящее под закономерность, выявить слабину в расчётах... Во всём штабе было лишь пару разумных, чей уровень превосходил её. Но, возможно, если бы у неё было больше времени на изучение соответствующих дисциплин, как у Ли Норьеги, то, возможно, сейчас она переплюнула бы и её. Да и во всём Ордене, наверное, не так уж и много тех, кто умел в управлении войсками. Так, во всяком случае, говорит учитель. И эти слова разжигают тёплый огонёк в её груди, заставляя чувствовать... Радость? Да. А ещё - гордость.
  Но и это было не всё. Учитель раскрыл перед ней обширные горизонты, недоступные другим разумным. Сила. Боевое Слияние. Боевая Медитация. Ощущения, испытываемые при этом, сложно описать. Держать руку на пульсе боя, управлять - иногда и напрямую - действиями разумных, вселять в них уверенность и решимость; своими усилиями приближая победу... Это завораживающе; заставляет сердце биться чаще...
  Внезапно её посетила смутная мысль, и чем дальше девушка её распутывала, тем в большее замешательство приходила.
  "Какие-то странные ассоциации возникают."
  Как-то давно Асока упомянула, что учитель много рассказывал ей о ситхах. И Эстерхази попросила мастера рассказать и ей. Так вот, в тот раз она узнала многое о вечном противнике джедаев, и, в частности, о их кодексе. И сейчас девочка с удивлением поняла, что её рассуждения очень похожи на те строчки... "...Через страсть я получаю силу... Через силу я получаю могущество... Через могущество я получаю победу... Через победу мои оковы рвутся" .
  " Это что, я думаю, как ситх?!"
  От этого умозаключения Бет чуть концентрацию не потеряла. И тут же от учителя, с которым она сидела спиной к спине, пришла волна лёгкого удивления. Попытавшись ответить ему эмоцией, больше похожей на виноватое раскаяние, девочка решительно отбросила все лишние мысли.
  Сейчас было совсем не до пространных рассуждений...
  Уже почти час они готовились к битве. То время, что понадобится вражеской эскадре для преодоления гипепространства, нужно было потратить наиболее эффективно. Ведь у них всего четырнадцать крупных кораблей и десять корветов, да четыре тысячи истребителей с полутысячью бомбардировщиков, которые ещё успеть запустить надо: "Охотник" , при всём его огромном авиакрыле, может за раз выпустить не более восьмидесяти аппаратов. Так что, пришлось планировать запуск трёх волн. Первая взлетела через десять минут после сообщения о вражеской эскадре. Вторая - пять минут назад. Третью же придётся выпускать под огнём противника, а это значит, что использовать центральный ангар чревато. Поэтому третья будет запускаться из боковых, что автоматически делит её ещё на четыре волны. Бедолагам из диспетчерских привалило работы...
  С кораблями было проще. После того, как они с учителем определили место появления вражеских кораблей, эскадра Клэйрмур заняла позиции сбоку от вектора выхода. Так они смогут атаковать врага сбоку, на какое-то время оказавшись вне досягаемости главных орудий "Щедростей" , да и "Бунтарей" с "Инсургентом" - ведь они у них курсовые. Кроме того, по её предложению "Охотники" будут разделены на две семёрки, каждая из которых будет обстреливать одну цель. По расчётам, огневой мощи семёрки хватит, чтобы снять щит фрегата "Щедрость" меньше чем за минуту. На уничтожение или выведение из строя потребуется ещё меньше времени. Но это в идеале. Как система покажет себя в бою, неизвестно. Но Викт сказал, что это самый удачный вариант, учитывая обстоятельства и отсутствие времени на размышления.
  Корветы "Консульский" были отведены назад и заняли позицию ниже плоскости основного боя - на десяток километров. С началом атаки они продвинутся вперёд и ударят по вражеским кораблям снизу, где у почти всех сепаратистких кораблей слабое место. Для скоростных судов это не проблема, а у противника нет кораблей сходного класса для противодействия. Хотя нет, есть какие-то мелкие ракетные корветы старой куатской постройки - заказанные Торговой Федерацией ещё до конфликта на Набу, но их у КНС очень-очень мало.
  Авиация же атакует "сверху" если это слово применимо для описания этой картины. Собственно, вся их надежда - на бомбардировщики под командованием Асоки. Четырнадцати "Охотникам" не легко будет против полусотни вражеских, и без потерь явно не обойдётся. Да и "Инсургент" - непростой противник... Самое главное - не давать врагу запускать свои истребители, или хотя бы вовремя их сбивать. По расчётам, на каждый республиканский истребитель придётся до пяти вражеских...
  - Всем приготовится. Пять минут до подхода противника, - не разрывая Медитацию, произнесла Бет. Она в их команде осуществляла прямое общение с разумными, чтобы учитель не отвлекался на такие мелочи. Всё же ему сложно приходится, ведь каждый раз он действует на грани своих возможностей.
  Сосредоточившись на рисунке ещё не начавшейся битвы, девочка нахмурилась.
  "Странно - я не могу понять, куда делись большие корабли? Одни "Щедрости" , да ещё шестьдесят три штуки. Значит ли это, что к врагу прибыло пополнение? Но зачем разделять силы? Какая-то ловушка? И если так - почему мы не можем её увидеть?"
  ***
  Звёзды, слившиеся в единый поток, резко затормозили свой бег, и фрегат вынырнул в обычное пространство у планеты Моришим. Заштатный форпост КНС, даже не соизволивший выйти на связь с эскадрой, дабы прислать запрашиваемый отчёт по обстановке. Но кто-то из свиты Ниена Телла вспомнил, что у местных сил слабая система связи, всё время дающая сбои. Однако адмирал не мог оставлять это без последствий, и собирался как следует пропесочить местного управляющего. Так, в предвкушении беседы, муун чуть задремал в своём кресле. Не успел голос капитана Жаэля сообщить о успешно завершённом переходе, как оператор системы слежения истошно закричал:
  - Внимание! Вражеские корабли слева по курсу!
  Ленивая дрёма мгновенно слетела с Телла. Вскочив с кресла, он повернулся к транспаристиловым панелям. Рубка фрегата давала отличный обзор, и адмирал легко разглядел виднеющиеся вдалеке силуэты республиканских "Звёздных Разрушителей" типа "Охотник" .
  "Как?! Откуда? Их здесь быть не должно! Стоп, без паники. Этому тебя и учили в академии!" .
  - Приготовиться к бою! Разворот на противника! Корабли с десантом - вглубь построения! - властно распорядился мунн. Подчинённые, тоже по всей видимости впавшие в ступор от неожиданности, начали развивать бурную деятельность. Ниен же внимательно следил за кораблями республиканцев.
  - ...Четырнадцать кораблей! Расстояние двадцать километров!.. Наблюдаем ещё десять корветов - ниже тридцать! Авиация противника заходит в атаку! Расстояние десять километров!
  - Запустить эскадрильи "Стервятников" ! - нервно скомандовал Телл.
  - Противник открыл огонь!.. Фрегаты номер шесть и сорок четыре под огнём!
  "Дерьмо банты! Это не случайная встреча! Нас ждали, определённо ждали! Не могли они так быстро среагировать при спонтанном столкновении. Но кто мог слить информацию?!"
  Чтобы развернуться к противнику и образовать подобие строя, понадобилось около четырёх минут. За это время пять фрегатов были уничтожены огнём "Охотников" . Ещё один, с развороченным носом - корабль лишился главных орудий - медленно отползал назад, прикрываясь другими кораблями. И это при том, что враг не понёс потерь! А меж тем истребители и бомбардировщики группы - всего-то полторы тысячи машин - столкнулись с истребителями противника. Завязалась обычная свалка, вот только... Республиканских машин было больше, да и по качеству они были лучше. Против разношёрстной массы "Беллбуллабов" , "Манквимов" , "Кинжалов" , "Стервятников" и "Гиен" действовали лёгкие республиканские перехватчики; и пока часть из них сковывала основную массу авиации, остальные прикрывали бомбардировщики, которые безнаказанно атаковали корабли. Да, на "Щедростях" было много лёгких орудий - только противоистребительных огневых точек было почти шестьдесят, и они собрали с атакующих кровавую жатву; но множество BTL прорвались, и запустили свои торпеды. Ещё с десяток кораблей было уничтожено или повреждено этой атакой.
  - Построение завершено! - едва дождавшись - проклятье, как же медленно - этих слов, адмирал скомандовал открыть огонь по противнику. Тяжёлые курсовые спаренные турболазеры и ионные орудия начали выплёвывать свои смертельные подарки. Им вторили многочисленные средние турболазеры. Дистанция до противника сократилась, так что муун хорошо видел всплески попаданий на щитах вражеских кораблей. Впрочем, ещё отчётливее это было видно на примере попаданий вражеских болтов по его кораблям. И это было намного больнее: мало того, что щиты вражеских кораблей были прочнее, так ещё и собственные пушки были слабее.
  - Сосредоточить огонь на левом отряде противника! Распределить целеуказание! - Ниен машинально кивнул головой в такт своим словам. Противник действовал именно так: две группы по семь кораблей выбивали одну цель, и переходили к следующей. Иначе бы им не удалось за столь короткий срок уничтожить так много его кораблей. Что-ж, Теллу всегда говорили, что он быстро учится. Посмотрим, что на это скажет вражеский командир. Не один он такой умный...
  - Идентифицированы суда республиканцев! Принадлежность... - голос мууна-оператора резко сел.
  - Ну?! - капитан резко развернулся к незадачливому подчинённому. - Что там?
  - Это корабли Генерала Викта!
  Все мууны разом переглянулись. У Ниена Телла по спине пробежал холодок.
  Имя этого джедая, как и его дела, уже успело обрасти легендами. Пожалуй, самый лучший республиканский генерал и флотоводец, не раз побеждавший в самых различных ситуациях. Да, были ещё разумные, чьи имена так или иначе упоминались в командных кругах КНС. Но это были либо адмиралы, на вроде Гранта, либо чисто пехотные командиры. Но вот столь зловещую репутацию и того и другого имел только Викт... Герой Корусанта - так его зовут в Республике. И ведь именно он сейчас штурмует Жемчужину. Неужели он прознал о подкреплении, и вышел на их след, чтобы уничтожить?
  - Что вы застыли! Нас больше в пять раз! Не раскисать! Атакуем противника! Всеобщее наступление! - адмирал повысил голос, перекрывая перешёптывания команды. - Отправить сообщение на все корабли! Сражаться до последнего! Это приказ! И... Отвести корабли с десантом к планете! Нельзя допустить их уничтожения!
  Вновь сосредоточившись на битве, Ниен чуть выдохнул - всё складывалось не так плохо. Численность сражающихся сторон сказывалась на многом. И если в авиации республиканцы превосходили их, то вот в крупных кораблях преимущество оставалось за ними. Пока. И требовалось реализовать его, пока не стало поздно. И вот, повинуясь его приказу, фрегаты начали сближение со "Звёздными Разрушителями" . На ближней дистанции разница в качестве орудий не так заметна, да и канонирам легче целиться. Вот уже первый из вражеских кораблей, освещённый внутренними взрывами, вываливается из строя. Второй, потеряв щиты, разрывается на части от детонации реактора; третий теряет рубку, хотя орудия его ещё продолжают вести огонь...
  Но и его флот несёт потери. Сложно что-то противопоставить огневой мощи "Охотников" . Там и сям фрегаты выходят из строя, поражённые вражескими залпами. Юркие республиканские корветы прошивают их строй, паля во все стороны из своих орудий на предельной скорострельности. Им сложно промахнутся, а вот мууны-наводчики не успевают поразить их, а если и успевают задеть парой попаданий - корвет это не истребитель, подобной щекоткой из строя не вывести. А противник продолжает обстрел. Вот уже и его флагман оказывается под ливнем огня. Щиты не выдерживают и минуты - но капитан хладнокровно уводит "Щедрость" в сторону, пряча его за другим кораблём.
  - Вражеские бомбардировщики заходят на флагман! Запуск торпед! - докладывает кто-то.
  - Уклонение! - скомандовал Ниен, но адмирал понимал - им не успеть.
  "Обстрел флагмана не был спонтанным... Поразительная координация действий. "Большие братья" сняли щиты, а бомбардировщики закончат начатое. Вот что значит - Генерал Викт ".
  Мостик тряхнуло. Защитные створки быстро опустились, отсекая рубку от открытого космоса - но прозрачные панели, разлетевшись градом осколков, калечат экипаж; один из осколков ударил Ниена в голову. Пол резко ушёл из-под ног, и внезапно адмирал увидел потолок. "Странно... не могло всё кончиться вот так... Какая несправедливость" ... Сквозь шум в ушах муун уловил смутные крики.
  - Пов... слиш... ёзны. Эваку...! Спас... адмирала!
  "Эвакуация? Значит, корабль обречён... Стойте! Куда вы меня тащите? В капсулу? Нет. Только не плен! Лучше погибнуть вместе с кораблём."
  Но сознание предательски покидало тело, и муун уже ничего не мог поделать. Последнее, что он запомнил - как кто-то укладывает его на ровную поверхность.
  ***
  Левую секцию бронестворок рубки заклинило вражеским выстрелом, и мне пришлось прижаться щекой к транспаристилу, чтобы рассмотреть "Охотник" , медленно вращающийся вдоль своей оси. Корабль был серьёзно поврежден, и его судьба вызывала опасения. Вот из средней части корабля вырвало большой кусок обшивки, вслед за ним вырвалось облако огня - по другому эту картину назвать нельзя. Кажется, сдетонировал вспомогательный реактор.
  - Ну, что там? - обеспокоенно спросил я.
  - Сэр, капитан "Серого странника" объявил эвакуацию. Повреждения слишком серьёзны, - сообщил Старгейзер. - Главный реактор нестабилен.
  - Ясно. Вышлите спасательные челноки, - распорядившись, я направился в заднюю часть рубки, где возле такт-стола собрался штаб. Таллисибет что-то обсуждала с Поллардом, а Клэйрмур с кем-то ругалась по гарнитуре.
  - Будет исполнено, сэр, - бросил мне вдогонку адъютант.
  "Твою мать... шестой корабль. Мы только что потеряли шестой корабль. Шестой, сука, корабль, из четырнадцати. Упорные попались гады..."
  Бой закончился минут двадцать назад, и теперь мы разбирались с его последствиями. Я, как наиболее перетрудившийся, был самоназначен главным думающим по поводу стратегии; тактика же была мной делегирована штабу. И, хотя это прозвучит эгоистично, но мне как бы не больше работы выпало. Клэйрмур и Таллисибет всё понятно: организовать сбор спасательных капсул, распределить истребители и бомбардировщики, отдать распоряжения насчёт раненых - и прочая самая обыкновенная послебоевая работа. Мне же думать нужно: как, зачем и почему.
  Вообще, бой был несколько странным. Ни "Инсургент" , ни "Барышники" так на поле боя и не появились. Почему - хрен его знает. Это позволило нам полностью раскрыть карту авиации. А вот наличие аж шестидесяти трёх "Щедростей" уже не так радовало. Это значит, что с последнего боя у Майгито враг пополнил свои ряды как минимум вдвое. А то и втрое. И эскадра противника в двадцать вымпелов может к нам нагрянуть в любой момент. Я, несомненно, их почувствую, так что эффекта неожиданности у них не будет; однако, с восемью кораблями, поломавшими строй, с бардаком в виде малых летательных аппаратов... Перспектива для сражения далеко не радужная.
  Кроме того, команды встреченных нами фрегатов были укомплектованы органиками. Их смерти отчётливо ощущались мной на протяжении всей битвы. Хотя это может объяснять, почему в абордаже участвовали корабли с дроидами в качестве десанта и экипажа. Не смотря ни на что, КНС бережёт своих солдат-органиков. Мало их у них. Но это не объясняет, почему они так яростно сражались. Даже когда мы уничтожили их флагман, после небольшой заминки Сепаратисты продолжили атаку на наш строй.
  Однако, есть другая странность. Весь рисунок боя был иным, нежели у Майгито и Корусанта. То есть, не похожим на прежние действия. Другая манера построения и перемещения, другие приоритеты в выборе целей... Что это? Смена командования, новые тактические ходы? И чего нам ждать в дальнейшем? Блин, как всё сложно! До кучи, ещё и авиакрыло этих "Щедростей" было собрано с бору по сосёнке, по чвииру с Кашиика. Это не характерно для КНС: использовать в эскадрах - да что там в эскадрах, на отдельных кораблях смешанные авиакрылья, да ещё и с раритетами вроде "Кинжалов" . Максимум, на что их хватает - это "Стервятники" и "Гиены" в одном ангаре.
  "Хех, раритеты. Зажрался ты, Микоре. Месяцев восемь назад ты бы за пару эскадрилий этого старья душу бы продал - лишь бы здесь и сейчас" .
  Но так или иначе, бой мы выиграли. Сорок девять вражеских фрегатов было уничтожено. Пять плюхнулись на Моришим, и по докладам разведки, резво выгружали из трюмов боевых дроидов. Добить бы их - но нет ни времени - где-то ошивается костяк этой долбанной эскадры, ни ресурсов. Требуется впихнуть авиацию на оставшиеся авианосцы, и осуществлять ротацию просто негде и нечем. Остатки же эскадры противника - девять единиц - бежали с поля боя. Преследовать их отправилась половина уцелевших корветов - четыре единицы. Хотя даже не преследовать, а проследить: куда они направятся? Может, они выведут нас на другую часть эскадры, или хотя бы укажут месторасположение их базы.
  - Сэр! - Мирро привлёк моё внимание. - Важное сообщение.
  - Что там?
  - Сэр... Один из наших челноков подобрал вражескую спасательную капсулу. Она транслировала сигнал бедствия, в котором сообщалось, что на её борту находится вражеский адмирал, - бодро доложил Кристен.
  - Вот как? - я удивлённо присвистнул. - Целый адмирал? Неплохо.
  - Да, сэр. Вот только... Это мууны, сэр. Все на этом флоте были муунами. И они не имеют никакого отношения к нападениям на Майгито и конвои. Они только-только прибыли в наш сектор, хотя и имеют... имели задачу пробиться через нашу блокаду Жемчужины, и высадить подкрепления - четыреста тысяч дроидов IG-серии. Это сообщил капитан флагмана. Сам адмирал - некто Ниен Телл - ранен и находится в бессознательном состоянии.
  - Стоп-стоп-стоп! - я воздел руки, - Ты что, хочешь сказать, что мы разгромили какую-то банто поодо левую эскадру, а тем временем наши знакомые сейчас громят очередной конвой?
  - Эм-м... Я только передаю то, что сообщают с челнока. Я уточню и...
  - Да не надо, капитан. И так понятно, что мы в заднице, - Этайн шваркнула своей кепкой об пол, - Это ж надо!..
  - Промашка вышла, - смущённо пробормотала Бет.
  Развернув за подголовник ближайшее свободное кресло техника, я плюхнулся в него и закрыл глаза.
  "Теперь то всё понятно. Все эти мелкие нестыковки образовали единую картину. Надо же, другая эскадра! И шла прямо к нам. Учитывая их настойчивость, несколько кораблей точно бы прорвались к планете. А это - сотни тысяч дроидов подкрепления... Охренеть подарочек был бы. А так, мы помогли КНС усилить гарнизон никому не нужной планеты. Но, едрить, что дальше то делать? Вражеская эскадра всё ещё где-то там, и ловить её нам теперь нечем. Нет, мы можем попробовать - но не факт, что сможем её найти, не нарвавшись на ещё одну левую добычу. Так или иначе, вначале нужно вернуться на Майгито, перегруппироваться, а уже потом действовать дальше" .
  - Вот что, господа, - я открыл глаза, - Хотя это и провал нашей операции, некоторую пользу мы всё же поимели, - игнорируя бурчание контр-адмирала, на тему "кто там кого ещё поимел" , я продолжил, - Поэтому, возвращаемся на базу. Ускорьте сбор спасательных капсул, и сбор экипажей с подбитых или уничтоженных кораблей: может, кто и выжил... Времени вам - два часа. Ведь Сепаратисты уже наверняка растрезвонили о нашем положении, и к нам может наведаться наша настоящая добыча. А мы сейчас на охотника не сильно похожи.
  - Вы правы, сэр, - Клэйрмур уже подобрала кепку, и, отряхнув, решительно водрузила на голову, поправив за околышек. - Так, все за работу!..
  ***
  Закончив рассказ, Кеноби машинально потёр плечо, и стал ждать реакции остальных магистров. Впрочем, Зал Совета был погружён в тишину, лишь голопроектор, выводящий изображения отсутствующих на Корусанте магистров, едва слышно гудел.
  - Дурные вести принёс ты, Оби-Ван. - Йода нарушил молчание первым, - Союзников неизвестных ситх нашёл - вот что тревожно.
  - Меня больше беспокоит, откуда взялся второй забрак, обученный Тёмной Стороне, - магистр Винду посмотрел на гранд-магистра, - Вне всякого сомнения, что его готовили не Дарт Сидиус, или Тиранус. Значит, есть ещё кто-то, кто занимается их обучением.
  - Множество разных сил в Галактике существует, - ответил старый джедай, - Одни в тени прячутся, ситхам подобно. Другие ото всех обособленно держатся, и джедаев и ситхов избегая. О иных же нам неизвестно ничего.
  - Но то, что Вентресс сражалась против них, говорит о том, что Мол сейчас не сотрудничает с Сидиусом, - задумчиво пробормотал Эван Пиелл. - Видимо, у бывшего ученика возникли претензии к учителю.
  - Это может нам помочь, - Стасс Аллие начала говорить неуверенно, но потом её тон окреп, - Я хочу сказать, что они могут затеять борьбу между собой. Это ослабит их, сделает неосторожными. Они даже могут раскрыть себя. И даже если победит один - мы избавимся от одной угрозы.
  - Учись видеть неочевидное, сестра, - Ади Галлия хмыкнула. - Борьба ситхов может причинить множество несчастий, по сравнению с которыми текущая война - жалкий детский лепет. Ведь этот Дарт Мол - ученик, хоть и бывший, Дарта Сидиуса, который, как нам известно, может контролировать Сенат. Если забрак был хоть немного прилежен - то усвоил часть уроков. А значит, может попытаться устроить нечто подобное. Где и как, я предположить не могу.
  - Преступный мир всегда был одним из инструментов в руках ситхов, - заметил Аген Колар.
  - Правы вы, магистр. - Йода кивнул, - В случае любом оставлять дело это негоже нам.
  - Гранд-магистр, - Кеноби решительно подвинулся вперёд, - разрешите мне...
  - Знаю я, чего хочешь ты, Оби-Ван, - Йода внимательно на него посмотрел. - Но месть - не джедая путь. В одиночку не достигнешь успеха ты.
  - Я понимаю это, гранд-магистр. Но... не могу я просто сидеть и ждать.
  После продолжительной паузы Йода возвестил:
  - Охоту на ситхов организовать нужно нам. Мастеров подобрать, сведущих в этом деле более.
  - Думаю, Тёмная Женщина подошла бы, - предложила Шаак ти.
  - И мастер Толм. А ещё - мастер Тра Саа, - Винду несколько раз кивнул, - Отряд джедаев собрать для них. Пусть они сосредоточатся на поимке Мола. Раз он находится в конфронтации с Сидиусом, то может и выдать его личность.
  - Если он её знает, - отметил Ки-Ади Мунди.
  - Что же делать мне? - Оби-Ван оглядел Совет. - Я готов отправиться на любое задание. К примеру, я слышал, что у мастера Викта какие-то проблемы.
  - Там нет ничего, с чем бы Викт не справился. Есть другие, не менее важные направления, - ответил Винду.
  - С Маридуна нам поступил сигнал бедствия. Ти Уат Каа, лидер местных поселенцев, сообщает, что планета захвачена Сепаратистами. Они разворачивают там свои базы и какое-то производство. Кроме того, лурмены сообщили, что у них нет связи с некоторыми поселениями. - пояснила Ади Галлия.
  - Маридун? Это же где-то во Внешнем Кольце? - Кеноби попытался вспомнить нужный район звёздной карты, но потерпел неудачу.
  - Да, это в тысяче световых на северо-запад от Вджуна.
  - Вы отправитесь туда вместе со Скайуокером и его Пятьсот первым легионом. Так как ваши отряды сейчас сражаются на Рилоте, вам выделен ещё один легион - Шестьсот тридцать четвёртый, а также одна из вспомогательных бригад, - сообщила Шаак Ти.
  - Тогда, с вашего позволения, мы отправимся немедленно, - получив одобрительные кивки Кеноби поднялся со своего места и проследовал к дверям турболифта.
  ***
  Как только перед ней появилась голограмма графа Дуку, датомирка опустилась на одно колено.
  - Простите, учитель. Я не смогла выполнить задание. Мне... Помешали.
  - Это должно было быть чем-то серьёзным, не так ли? - с интересом спросил граф.
  - Там был Кеноби. Он тоже шёл по следу Мола, и уже вступил с ним в бой, когда я нашла их. Кроме того, там был ещё один забрак, сражающийся красным световым мечом. И... ещё кто-то. Не могу сказать, кто, но их было много. Я не видела их, да и Кеноби тоже не понял, что на нас напало. Они вмешались в битву, помогая забракам. Мне пришлось отступить.
  Граф Дуку начал машинально тереть подбородок.
  - Хм... Хорошо. Ты всё правильно сделала. Однако, наличие союзников у этого отребья вызывает опасения. Я сам доложу об этом Владыке Сидиусу. Ты же отправляйся на Десевро.
  По голограмме учителя шли помехи, аванпост КНС, куда прибыла Вентресс, был расположен вдалеке от основных маршрутов, а система связи едва дотягивалась до ближайшего гиперпространственного ретранслятора.
  - Десевро? - Ассаж озадаченно посмотрела на учителя, - Значит ли это, что?..
  - Ты права. Мы вновь займёмся Мон-Каламари. Нам нужны их производственные мощности для пополнения нашего флота. Кроме того, некоторые личности из правительства готовы нам помочь. Так что, твоей задачей станет мягкая оккупация. Флот Республики, охраняющий планету, должен быть сметён быстро и решительно. Для этого тебе выделяются несколько эскадр из соседних секторов. Дальнейший план действий указан в файле.
  - Я немедленно отправлюсь на Десевро, - Ассаж склонила голову. Система связи отключилась - видимо, граф Дуку посчитал разговор исчерпанным. Из бокового паза выдвинулся голодиск с уже записанной информацией. Взяв его, Вентресс направилась к тактическому столу командного пункта аванпоста.
  "Итак, Десевро... Эскадра из двухсот кораблей... Две эскадры из района Топравы, всего сто десять кораблей. Одна эскадра из района Дубриллиона - всего сорок семь кораблей. Силы вторжения: шесть миллионов дроидов, из них два миллиона аква-модификаций... Маршрут. Наступаем через Мунто-Кодру и Руисто. Поддержка со стороны паммаантской флотилии - всего сто шесть кораблей... Контакты в правительстве Мон-Каламари. Что-ж, на этот раз всё должно сработать" .
  - Мне нужен челнок, - женщина повернулась к ООМ-дроиду.
  - "Колчан" номер семь в вашем распоряжении, мэм, - незамедлительно отреагировал дроид...
  Честно говоря, Вентресс кое о чём умолчала, а именно: личность таинственных незнакомцев ей была хорошо известна. Точнее, она почувствовала, кто это. Датомирские ведьмы из клана Сестёр Ночи. Она смутно помнила, а потом нашла подтверждения, что её мать была именно из этого клана. Вот только... Её продали наёмникам, в обмен на защиту. Сёстры Ночи были необычным кланом Датомирских Ведьм: это был клан изгоев и отступников, долгое время враждовавший с другими, более древними кланами: кланом поющих гор, кланом туманных склонов, кланом красных холмов и прочими. Однако, в какой-то момент истории Сёстры Ночи обрели силу, и стали считаться отдельным кланом, не только принимая беглецов других кланов, но и воспитывая собственных дочерей. Впрочем, этот клан унаследовал многие традиции старых кланов, такие как матриархат, и искусство дрессировки ранкоров.
  Ассаж всегда знала, кем является по рождению: датомирской ведьмой. Но раньше каких-то особых чувств по этому поводу она не испытывала. И причин для своего поступка - утаивания информации - она не находила. Неужели она стала сентиментальной?
  Отогнав эти мысли, Вентресс направилась к посадочной площадке.
  "И всё же, почему они помогали этим двум забракам... Хотя... Могут ли они быть из братьев? Тех самых, что находятся в подчинении Сестёр Ночи? Но как один из них оказался в учениках у Дарта Сидиуса? Мне нужны ответы на вопросы" .
  ***
  Сильные, но чуткие руки опустились ей на плечи и начали медленно массировать мышцы. Арден прикрыла глаза и блаженно откинула голову.
  - Ты уже вернулся, Мико? - спустя какое-то время поинтересовалась она.
  - Ещё утром, - ответил джедай.
  - Вот как? Не заметила.
  - Ещё бы. Что-то ты в последнее время всё больше в книжного червя превращаешься. Как ни застану тебя - так всё в датапад уткнувшись, - молодой человек заботливо взъерошил ей волосы.
  - Мне так много нужно узнать, - Арден потянулась, одновременно успевая зевать и кивать на датапад, экран которого высвечивал какой-то текст.
  - А про меня, значит, не интересно? Как слетал, что было?
  - Мико. Ты же знаешь - это не моя война. Я в своё время накушалась сполна. Да, я врежу тем, кто лезет ко мне, но вот участвовать в ваших разборках - уволь. Да ещё и вникать в их суть.
  - Ладно-ладно, ты это уже говорила. А мне, значит, это интересно? - джедай скинул свою верхнюю одежду и плюхнулся на кровать.
  - Конечно, иначе бы ты так далеко не продвинулся. Ты буквально живёшь этой войной. Учитывая, каким бездарем ты был до её начала...
  - Эй! Что за грязные инсинуации! Я не был бездарем! - наигранно возмутился тот.
  - Не ври. Я навела кое-какие справки. - Арден вслед за джедаем переместилась на кровать, нависнув над ним. - Уж поверь - чудики из Звёздных Наблюдателей никогда в чести не были.
  - Может, из Корпуса Равновесия? - руки джедая начали скользить по её телу.
  - Нет, в моё время они назывались так. Вот об этом я и говорю: мне многое нужно узнать.
  - Но отдыхать то тоже нужно, - приподнявшись, Викт запечатал её губы свои поцелуем...
  Насытившись друг другом, они вальяжно - насколько это позволяла узковатая корабельная койка - раскинулись на кровати. Устроив свою голову на плече человека, Лин водила пальцем по его груди.
  - Кстати, ты не мог бы сделать запрос в Архивы Храма? Мне нужна кое-какая информация, которой нет в ГолоНете.
  - А что конкретно? - лениво поинтересовался Викт.
  - Ну, я тут составила список. Там много чего...
  - Ладно. Займусь этим завтра.
  ***
  Прошла почти неделя с тех пор, как мы разгромили эскадру адмирала Ниена Телла. Благополучно вернувшись к Майгито, мы начали зализывать раны и готовиться к новой экспедиции по поиску этой долбанной эскадры. Однако, спустя пару дней, нападения на конвои прекратились. Сутки мы провели в полной боевой готовности, не зная, чего нам ожидать от врага. А затем разведка засекла эту группу уже далеко за пределами сектора - аж у Биммиеля. Двигалась она куда-то на восток, но главное - подальше от нас. Правда, у меня были кое-какие предположения насчёт конечной цели их маршрута, но высказывать их я не решился. Мало ли куда они направились.
  Остатки отряда Телла так и не смогли избавиться от хвоста из "Консульских" , и в конечном счёте они навели на "Щедрости" Седьмую эскадру из состава Восьмой Секторальной Армии. Имея в наличии пять "Охотников" , пять "Убедительных" , два "Одобряющих" и десяток корветов, командор Лаймитц просто порвал противника на "британский флаг" . При случае человек обещал проставиться. Ну, сам предложил, я его не заставлял.
  Новости из других мест тоже были более-менее хорошими. Магистры Шаак Ти и Сэйси Тин отбили у дроидов верфи Селонии. В пятидневном сражении на орбите полегло почти семь тысяч клонов; потери же КНС насчитывали несколько сотен тысяч дроидов. Правда, теперь им предстояла задача не менее сложная - отбить саму планету. Был бы жив Кит Фисто - был бы как раз на своём месте. Ему же акваланг не нужен. Но, чего нет, того нет. Придётся отдуваться другим.
  На Рилоте войска магистров Ки-Ади Мунди и Луминары Ундули очистили южные плато, и вплотную подобрались к столице планеты тви"леков. Несколько десятков километров они преодолеют меньше чем за пару часов. и чем ближе был этот момент, тем больший разгорался политический ажиотаж. Ведь лидер Рилотского Сопротивления, Чам Синдулла, был в разногласиях как с правительством планеты, так и с сенатором Орн Фрии Таа, который называл его "повстанцем и мятежником" . Впрочем, Чам тоже не выбирал выражения, называя сенатора "толстой продажной шлюхой" . Вот такие вот милые ребята. Хорошо, что это не моя головная боль.
  Самая главная новость последних дней - вторжение Республики на Фелуцию. В этот раз флот не подвёл, и вышвырнул Сепаратистов с орбиты, и начали высадку наземного контингента. Хотя этого следовало ожидать, ведь за главного был сам магистр Винду. При всём моём к нему неуважении корун был более-менее толковым командиром. Конечно, по сравнению с другими джедаями. Хотя, он выезжает на харизме и своём опыте политического представителя, нежели на знаниях и умениях. Но каждый вертится как может.
  Ложкой дёгтя были сообщения о действиях Гривуса во Внешнем кольце. За две недели неугомонный киборг привел под контроль КНС пару десятков планет. За ним безуспешно гонялось несколько эскадр, но каждый раз они опаздывали буквально на пару часов. А одну из них, под командованием рыцаря Уэрта Цзяо он вообще разбил, заманив в ловушку минного поля. Гривус уже проворачивал этот трюк раньше, но, похоже, некоторые не учатся на чужих ошибках.
  В-общем, всё вернулось на круги своя. Выдохнув, мы вошли в обычную колею. Припасы и пополнения для системной армии стали поступать к нам в обычном темпе. В безопасности были и кристаллы с производств захваченных городов. А сама "Мерн-тринадцать" продолжила захват городов Майгито. Штурм одного из них как раз подходил к концу.
  - Они капитулируют, сэр. - сообщила Ли Норьега. - Сообщение на всех каналах: "Просим прекратить огонь. Мы сдаёмся" .
  Я картинно потёр руки.
  - Это отличная новость. Кеш мы взяли - осталось ещё два города.
  - Я же говорил, генерал, - Баракус самодовольно осклабился, - Что освещение вашего сражения и демонстрация пленного адмирала пойдут на пользу духу наших войск, и скажутся на боеспособности вражеских.
  - Это, конечно, так, но могло получится и наоборот, - возразила ему Бет. - Это могло лишь укрепить веру защитников в скорую помощь извне.
  - Да, но риск был оправдан! - не согласился с ней полковник.
  - Не стоит строить иллюзий, полковник, - Бет не сдавалась, - Кеш это самый маленький город, с ограниченными возможностями к обороне. В первый же день мы захватили половину города. Половину. Вот поэтому они и сдались. В других городах будет сложнее. А столица так и вовсе сопротивляется сильнее всех...
  В этот момент в рубку вошёл ни кто иной, как Альфа-Семнадцать собственной персоной.
  - А, майор Шайба! Какими судьбами? - поприветствовал я клона.
  - Броню отладить надо, да расходники пополнить, - сообщил клон, отвечая на моё рукопожатие. - Я слышал, вы тут во всю веселитесь.
  - И не говори... кстати, - я вспомнил вчерашний разговор с Сумераги. - У штаба есть на тебя планы, так что ты задержись...
  - Что-то мне не улыбается. Может, я обратно, дроидов на металлолом пускать. Подумаешь, голыми руками, - шутливо заметил Семнадцатый.
  - Нет, друг, ты так легко не отвертишься, - хлопнув его по плечу, я привлёк внимание начшатба...
  ***
  "Ещё один день закончился" .
  Это была условность, ведь на Рилоте не было понятной всем смены дня и ночи, но надо же как-то сутки делить? Поэтому одна часть суток называлась "днём" , а вторая - "ночью" . И при этом в разговоре надо было не спутать их с Днём и Ночью - освещённой стороной Рилота и другой, покрытой вечным мраком.
  - Чашку кафа, генерал Ундули? - тви"лек улыбнулся.
  - Было бы неплохо, - мириаланка поудобнее устроилась на лавочке. Её отряд расположился в древних скальных строениях, сейчас необитаемых. Их указали тви"леки-ополченцы под командование своего вождя, которые сейчас вместе с клонами располагались вокруг костров, на которых готовилась еда. Стоит заметить, что костры здесь - редкий праздничный ритуал, ведь топлива для огня, что называется, "днём с огнём не сыщешь" . Но клоны, как показала практика, очень смекалистые, а потому быстро научились делать костры из подручных материалов, например, из топлива для огнемётов и смазки для дроидов.
  За соседним костром пожилой тви"лек прошёлся пальцами по арфе и начал петь.
  ...Так слушайте, сыны Рилота, о том,
  Что пришло к нам домой.
  Видали ли вы, чада Рилота,
  Машинной военщины неистовый бой,
  И что им на это ответили отважные воины?
  На Рилот с небес опустилась баталия,
  Другая личина, натура иная ли?
  И вот вместо нашей войны с Богачами
  Пришлось воевать нам с другими врагами.
  Гибли невинные, старые, малые,
  Смерть им несли механизмы удалые,
  Нам не было важно, какие их флаги,
  И Чаму, сплотившему нас как фаланги...
  Покачав головой, Луминара отпила каф из чашки. Эта примитивная песня-баллада, которую каждый исполнитель пел по своему, уже давно звучала среди ополченцев. И совпадала с её мыслями.
  "Боюсь, с нашей победой война так и не будет окончена. Если разногласия между тви"леками достигнут предела, может вспыхнуть открытый конфликт. И, может статься, нам придётся выступить на одной из сторон. Вот только я не уверена, что это будет верная сторона" .
  ***
  Полковник Тот Лаа опустил бинокль, который повис на ремне. Ему уже не требовались приборы, чтобы видеть противника. Он его слышал.
  - Шумят как стадо бант. - заметил капитан Мао Нут, стоящий поблизости.
  - Как стадо тупых жирных бант. - откликнулся второй ротный командир - капитан Жен Тан.
  - И как банты, они не знают, что идут на бойню. - заметил Пин Кеу. Все трое расхохотались.
  - Тихо вы там, - буркнул майор Нал Тоо.
  - Начинаем, - полковник махнул рукой. По его команде, переданной условными знаками, бойцы батальона немедленно залегли, до поры скрывая своё присутствие. Маленьким госсамам вообще легко было прятаться, тем более здесь, на Фелуции...
  Фелуция была миром, почти полностью покрытым дикими, фантастическими лесами и не менее живописными болотами. Многочисленные живые и растительные формы на планете были частично или полностью прозрачны, и солнечный свет, проходящий сквозь них, делал их похожими на освещённую мозаику. Ни одна другая планета не могла похвастаться таким буйством красок и оттенков. Однако, эта красота имела обратную сторону. Фелуция была сложным для колонизации миром. Из-за защитных приспособлений многих местных растений: острые шипы, взрывающиеся споры и смертоносный яд, ранние попытки развития сельского хозяйства оканчивались неудачей.
  Неизвестно, сколько первопроходцев сгинуло без вести на этой планете. Однако, кое-кому удалось на ней закрепиться. Этими счастливчиками стали госсамы. Собственно, они прибыли на планету в ранний период их межзвёздной истории. Путь поселенцев был тернист и опасен, но всё же, они достигли Фелуции. Сражаясь с опасной природой, они расчистили первые плацдармы и построили несколько городов.
  Но на этом всё и остановилось. И по сей день на планете было всего четыре города - Квей Теоу, бывший столицей, и три других - Хар Го, Джиаози, Нианго. Их общее население насчитывало всего восемь миллионов госсамов, да полмиллиона представителей других рас. Естественно, что планета уже давно принадлежала Коммерческой Гильдии, и была чем-то вроде курорта для богатых и состоятельных членов гильдии, включая саму Шу Май, которая с началом войны выбрала Фелуцию своей штаб-квартирой.
  Естественно, что для её защиты были собраны большие силы, в том числе элита госсамской армии - Госсамские Коммандос. Хотя Коммерческая Гильдия на примере Торговой Федерации уже давно перевела армию на дроидов, некоторые подразделения остались укомплектованы из органиков. Их использовали в спец-операциях на территории противника, ликвидации неугодных политических лидеров и несения охранной службы. Отряды коммандос состояли исключительно из мужчин госсамцев, и служба в этих отрядах была почётной. Тем более, в последнее время, когда коммандос проявили себя в таких операциях, как захват Вируджанси. Не смотря на сопротивление местных сил и отрядов ВАР, батальон Тот Лаа вместе с двумя другими полностью уничтожили несколько ангаров с истребителями Z-95, коих в силах самообороны Вируджанси насчитывалось почти две сотни.
  Теперь же им предстояло сразиться на своей территории.
  В прогале между двумя папоротниками показались разведывательные шагоходы клонов. Вслед за ними двигался пеший патруль, а сотрясения почвы указывали на приближение большого количества шагоходов.
  Слух полковника уловил дробные щелчки - это бойцы приводили в готовность свои бластеры. С началом Кризиса батальоны были перевооружены на стандартное оружие КНС - бластерные карабины Е-5. Для увеличения огневой мощи отряды коммандос снабдили тяжелыми лучеметами которые обслуживались расчетами из двух бойцов, а так же гранатомётами Е-60R, такими же дешёвыми и неприхотливыми...
  Клоны, естественно, не заметили его бойцов. И когда колонна республиканской техники, следующая к Нианго, втянулась в прогалину, майор Нал Тоо дал отмашку. Боевой рожок выдал забористую трель, которая, впрочем, вскоре была перекрыта звуками взрывов. Десять расчётов гранатомётчиков выпустили свои ракеты по АТ-ТЕ. Эти шагоходы были отличными мишенями, и хотя ракеты не были управляемыми, глазомер некоторых наводчиков позволил им поразить врага в уязвимые места.
  Тут же по пехоте ударили лучемёты; бойцы с карабинами выборочно поражали цели, стреляя размеренно и точно. Клоны попытались организовать сопротивление, но второй залп ракет не оставил шанса их начинаниям...
  Обозрев разгромленную колонну, Тот Лаа сплюнул.
  - Сворачиваемся! Перемещаемся на точку три!
  I. Часть Пятая. Глава 58.
  Ученье без размышления бесполезно,
  но и размышление без ученья опасно.
  (Конфуций)
  ***
  В одном из вспомогательных координационных залов "Дара Ветра" проходило необычное совещание. Уже один состав разумных, собравшихся в этом маленьком помещении, должен был насторожить любого мало-мальски посвящённого в штабные дела. Однако, всё проходило в обстановке секретности, а потому беспокоиться нам было пока что не о чем.
  Бросив взгляд на индикатор времени, я поинтересовался у Ли Норьеги:
  - Может, начнём?
  Вместо неё ответила Селан Санторини, старший агент разведки на нашей эскадре.
  - Пожалуй. Больше никого ждать не нужно.
  Альфа-Семнадцатый скептически окинул взглядом нашу тройку.
  - Прошу прощения, но... За каким здесь я?
  - Всё в своё время, майор. - Санторини улыбнулась, - Для начала, лайн-капитан обрисует общую обстановку, а затем, когда все вопросы отпадут, перейдём к конкретике.
  Сумераги кашлянула, и активировала голопроектор, высветивший карту-схему одного из участков поверхности Майгито и расположенных на нём городов.
  - Как вам всем известно, мы захватили большую часть городов на Майгито. На данный момент под контролем КНС находится всего два города - Зафар и Фанум. Кроме того, продолжаются бои в столице, где мы захватили тридцать девять процентов кварталов. Однако, не смотря на все наши успехи, противник продолжает яростное сопротивление. Конечно, ставить под сомнение факт нашей победы не стоит, однако вопрос в том, какую в итоге цену мы за неё заплатим. Уже сейчас наши общие потери в пехотных и других наземных частях достигли сорока тысяч: около двадцати убитыми и двадцать ранеными. Часть из них уже вернулась в строй, примерно восемь тысяч. Однако, в некоторых частях - не смотря на прибывающие пополнения - ощущается лёгкая нехватка личного состава... Но мы сейчас не об этом. После начала нашего вторжения, и в частности после захвата ряда городов, КНС очень трудно осуществлять контроль ситуации. Если в пределах одного города командованию удаётся держать связь с дроидами и ополченцами, то вот между городами - уже нет. Особенно теперь. Но как я уже говорила, командование в Джигате всё ещё пытается держать руку на пульсе, и так как обычные средства связи не актуальны по ряду причин, они перешли к более простым методам, а именно - гонцы на спидерах. Очень трудно контролировать такую большую территорию, да и погодные условия не самые лучшие. Что толку с того, что мы можем засечь объект с орбиты, если на месте его не видно из-за пурги и метели?
  Тут лайн-капитан не соврала. Да, на верхотуре городов это не так заметно, а вот внизу... Морозные туманы, метели... Видимость нулевая, да и поверхность сама по себе не очень ровная. Да ещё и черви не дремлют...
  - Вот этот момент нам как раз интересен. Нет, не определение местонахождения гонцов, а некоторые нюансы их перемещений. - агент увеличила масштаб карты, выделяя один из городов. - Как вы знаете, все города защищены мощными щитами, вырубить которые можно только массированным обстрелом торпедами с орбиты. Но, этого нельзя сделать неожиданно. Одно выдвижение кораблей на позиции для стрельбы демаскирует наши планы... И потому скрытное проникновение в города невозможно.
  - Однако, гонцы в них всё же попадают? - полуутвердительно спросил я.
  Санторини кивнула.
  - Именно. Два дня назад в Джигат прибыл посыльный из Зафара. Естественно, проекторы щита выведены нами из строя, и проникновение для него не было сложным. Однако, он был ранен, будучи замеченным внешним патрулём. И обратно отправится другой гонец. Вот ему-то уже придётся преодолевать щит. Насколько нам известно, при приближении он подаст сигнал, и щит будет выключен. Оборона городов не предусматривала создания "окон" , да и мууны полагались на свой флот. Поэтому щит будет отключён весь. Перезагрузка и запуск системы занимает пятьсот шесть секунд.
  "Чем мощнее система - тем дольше она включается. Хотя нет, не так. Чем мощнее система - тем дольше идёт подготовка к её запуску и работе. Щиты - это не телевизор. Щёлкнул кнопкой - включился; щёлкнул - выключился. Да даже на "Звезде Смерти" главное орудие стреляло раз в сутки, а подготовка выстрела занимала аж минуту, а то и больше - пока на цель её развернёшь, десяток-другой секунд уйдёт. Чем меньше цель - тем дольше этот промежуток ".
  - Откуда такие подробности? - заинтересованно спросила Ли Норьега.
  - Новый гонец - наш сотрудник, если так можно выразиться. Он печётся о судьбе своей семьи на Муунилинсте, а потому помогает нам в обмен на некоторые услуги.
  - Как удобно, - Шайба хмыкнул.
  - Это так, - подтвердила женщина. - А ещё мы уверены, что именно он отправится с пакетом указаний и распоряжений для командования Зафара. Точное время мы не знаем, но в течении ближайших трёх суток точно. Из других источников нам известно место встречи высших чинов Зафара, а так же то, что при известии о прибытии очередного гонца они немедленно собираются, чтобы обсудить приказы, и выработать стратегию дальнейших действий. Сами понимаете - такой способ связи имеет очень большую задержку по времени, и противник всеми способами старается её сократить.
  "Вот всегда бы разведка так работала" .
  - То есть, они собираются в одном месте? - наш "спецназовец" мгновенно уловил суть дела.
  - Именно. И вашей задачей, майор, станет проникновение в Зафар. В тот самый промежуток времени, когда щит будет отключен.
  - И каким же образом я это сделаю?
  - Суб-орбитальный прыжок с истребителя, который в составе звена будет осуществлять плановый облёт территории. Такие патрули летают уже несколько месяцев, и не вызывают подозрений у противника. В зону ПВО они не залетают, а стрельба из ПКО неэффективна по столь малым целям.
  - То есть, как только щит отключится, я должен буду прыгнуть?
  - Немного раньше. Как только гонец прибудет к городу, он подаст нам сигнал. Мы передадим его вам, и вы прыгнете.
  - Вы что, серьёзно сейчас всё? - Шайба покрутил пальцем у виска, - Затея откровенно дерьмовая.
  - Да. Но именно вы можете всё это осуществить. У вас есть необходимые навыки, подготовка и опыт. Проникновение по земле очень рискованно, так как отряды дроидов патрулируют окрестности.
  - Допустим. Щит не открывается. Что делать?
  - Просто отлетаете в сторону - запас топлива в ракетном ранце это позволит. В отдалении вас будет ждать группа прикрытия, которая вас подберёт в случае неудачи.
  - Хорошо. Допустим, я согласился на ваш идиотский план, щит открыт, я в городе. Мои действия?
  - Место встречи - вот в этой башне. Конкретнее - комната рядом с этой стеной. Соседняя имеет технический выход на внешний балкон... Точнее, баллюстраду, опоясывающую этот уровень. Через него вы проникните внутрь. Уничтожаете всех, кто там есть, после чего даёте нам сигнал. Мы атакуем город стандартными методами: сносим щит, высаживаем десант.
  - А не проще мне щит уничтожить?
  - Это не просто - в одиночку. Кроме того, уничтожение командования будет более эффективно... Уж простите, Генерал, но на вашем примере это отчётливо видно.
  - Тебе решать, Шайба. - я внимательно посмотрел на клона. - Затея и впрямь рискованная, но на выходе будет большой куш.
  Семнадцатый на минуту задумался, а потом молча кивнул.
  ***
  Войдя в просторный ангар, рядовой Джана Лоуэлл огляделась. Ей, как другим новобранцам, всё было внове. Поступив добровольцем на службу в Великую Армию Республики, девушка полагала, что её жизнь сильно измениться. Но чтобы на столько! Их группу после недели обучения направили не куда-нибудь, а в "Мерн-тринадцать" , на Майгито. Для неё, никогда не бывавшей за пределами Библоса, это было как у ситха на куличиках...
  Сопровождавший их лейтенант обернулся и махнул рукой в дальний конец помещения.
  - Так, новобранцы, ваша команда приписана ко второму батальону. Они расположились там. Найдёте прапорщика Херина Солборна и доложите. Шагом марш!
  Джана вместе с товарищами - ровно сорок молодых парней и девушек - направились в указанном направлении, соблюдая - или, во всяком случае, пытаясь соблюсти подобие строя. Лейтенант же, встретивший их у транспортника, скомандовал двум другим группам идти за ним, и растворился вместе с ними в толпе снующих солдат, клонов, техников, и одни боги знают кого.
  Наконец, они достигли дальней стены ангара, вдоль которой ровными рядами стояла бронетехника. Это были не много раз виденные в голопередачах АТ-ТЕ, а нечто более приземистое и обтекаемое. И никаких ног. Но машины всё равно выглядели грозно, а их орудия не уступали клоновским пушкам. Возле одного из танков стояла группа разумных, ещё пара сидела на ящиках. Из задних рядов было не совсем видно, но, кажется, они нашли то, что искали.
  - Сэр, мы ищем прапорщика Солборна из второго батальона! - рядовой Лор Аболетт, назначенный старшим в их группе, лихо козырнул.
  С ближайшего к ним контейнера поднялся... Джана едва не присвистнула. Это был человек, но довольно большой, метров двух ростом; чернокожий, с парой массивных золотых серег в ушах и сигарой во рту. Форменная куртка не могла спрятать выдающиеся мышцы. "Не хотелось бы разозлить такого" . Окинув их взглядом, здоровяк процедил:
  - Вы по адресу. Кто такие?
  - Пополнение, сэр, - чуть менее уверенно сообщил Лоуэлл.
  Однако тут к здоровяку подлетела маленькая женщина, в той же форме, но с планкой сержанта.
  - Солборн! Это что за хренотень? Я заказывала техников, - тыча декой в лицо человека, женщина грозно на него наступала, - Здесь написано - техников. Мне по буквам тебе прочитать, или как? Я как должна машины обслуживать?
  - Ёу, Одан, не кипятись. - прапорщик примирительно поднял руки, - Не прибыли они ещё, задерживаются... А вот кстати, и пополнение для нас. Можешь выбирать первой.
  Хмыкнув, женщина развернулась и окинула новобранцев взглядом.
  - Ты, ты, ты и ты, - указав на Лоуэлл и ещё троих ребят, сержант мотнула головой, - За мной. А с тобой я ещё поговорю, - бросила она здоровяку.
  Перехватив вещмешок, девушка поспешила за ней.
  - Меня зовут Куртц Одан, я сержант во второй роте; командую взводом танков - три штуки, если кто не знает. Вы приписываетесь к одному из них. Ваш командир... а вот и он. - офицер кивнула на капрала, который что-то втолковывал двум рядовым.
  - Эй, Марлик, я тебе новичков привела. - сержант указала на них рукой, после чего развернулась и зашагала обратно. "Видимо, снова трепать нервы прапорщику" .
  - О, эт хорошо, да... Ну ладно, я тут разберусь, мэм, - мужчина улыбнулся, после чего приветливо раскинул руки.
  - Я Бен Марлик, капрал. Командую танком, если кто не понял. Эти двое раздолбаев - Фитц Жард и Соган Кода. Добро пожаловать в команду. Вас-то как звать?
  - Йорен Трейм, Коли Даннер, Честер Тулл, Джана Лоуэлл. - новобранцы по очереди назвали свои имена.
  - Ясненько... Откуда будете?
  - С Библоса.
  - Ясненько... Так, салаги. Знакомьтесь. Это ВАТ-1, в просторечье "Батя" , - капрал похлопал по броне машины, - Модификации "джи" , то есть - на гусеничном шасси.
  - На гусеничном? А разве репульсорная не проще? - вякнула Тулл.
  - Мы поначалу тоже так думали. И командование. В нашей роте перед высадкой было одиннадцать танков - шесть репульсорных и пять гусеничных. После пары недель боёв осталось два репульсорных и четыре гусеничных. Особых отличий у них нет, разве что в вооружении. А вот корпус и броня одинаковые. Это я к чему... Репульсорники гнали в атаку, а мы потихоньку ползли сзади. В итоге, парней подбивали, а мы выживали. Вот такие пироги...
  Оглядев танк, Лоуэл передёрнула плечами. Тот был весь в отметинах от попаданий, и какой-то потрёпанный. Но, раз они всё ещё его используют, значит, машина надёжная...
  ***
  "Ещё чуть-чуть... Ещё... Ещё немного... Теперь левее..."
  Шайба, несясь на огромной скорости вниз, короткими импульсами корректировал свой полёт. Конечная цель уже была помечена маркером и услужливо подсвечивалась на внутреннем дисплее шлема. Ракетный ранец доспеха "Катарн-два" выгодно отличался от того же девайса для первой модели, не говоря уже о ранцах обычных ракетных десантников. Он был удобнее в управлении. И имел больший запас топлива, и даже что-то вроде раскладных крылышек, увеличивающих стабильность полёта. Однако...
  "Так... Пора тормозить... Тормозить я сказал... Бля... Сука-сука-сука-а-а-а!"
  До цели оставалось две сотни метров, когда он активировал главный двигатель, развернувшись ногами к поверхности. Башни города уже были видны невооружённым взглядом - и быстро приближались. Скорость падала медленно, так как он успел порядочно разогнаться. Приложившись о покатый бок башни, Семнадцатый плюхнулся на решётчатое покрытие этого долбанного балкона. Металлическая конструкция жалобно скрипнула... Ещё раз скрипнула... Заиндевелый каркас лопнул, и один из кусков "пола" чуть не рухнул вниз: его удержал кабель, принайтованный каким-то умником прямо в этой самой площадке. Впрочем, Шайба тут же поблагодарил этого неизвестного, так как прочный трос позволил и ему самому удержаться на месте.
  "Дерьмо банты! Засунуть бы сюда эту... эту... женщину, так её. Посмотрел бы я, как она выкарабкивалась бы из этой ситуации" .
  Взобравшись на относительно прочный участок, Шайба подтянулся, наконец-то утвердившись на своих двоих. Подняв взгляд, клон успел застать момент включения защитного поля: будто лёгкая плёнка на миг затянула небосвод. "Щит стандартный, сепаратистского производства" - машинально определил он. На это указывал красноватый оттенок, который приобрёл окружающий пейзаж.
  - Я на месте. Приступаю к проникновению, - сам себе пробормотал Шайба и направился на поиски искомой двери. Через пару минут оная была найдена. Потянувшись за термошнуром, Семнадцатый на миг задумался. А вдруг?.. Взявшись за маховик, клон навалился на него. Рукоятка поддалась, и после двух оборотов дверь была открыта.
  "Это просто праздник" .
  Шагнув внутрь, клон оказался в узком коридоре, по стенкам которого шли многочисленные трубопроводы и кабели. Сверившись со схемой, Шайба скинул бесполезный теперь ракетный ранец, и выставив его наружу, закрыл дверь, после чего взял на изготовку бластерный карабин...
  Через пять минут он уже был в нужном месте. За этой стеной - встроенный тепловой сканер указывал на наличие в соседней комнате разумных - были его цели. Определив наиболее уязвимый участок стены, майор начал прикреплять термальный шнур, заодно использовав и второй. Вообще, хватило бы одного, а в запасе было ещё четыре отрезка этой абордажной взрывчатки, но он решил перестраховаться.
  "Три... Два... Один!"
  Шнур вспыхнул, прожигая дюрасталь высокотемпературным импульсом. Наверняка сейчас все находящиеся в комнате недоумённо уставились на этот фейерверк. Ударом ноги Семнадцатый вынес овальный кусок, и тут же отправил внутрь пару гранат: ионную и светошумовую. Вспышка, грохот, вспышка, грохот. Проникнув сквозь отверстие, чьи края светились раскалённым металлом, он начал стрелять. Его целями были четыре мууна, судорожно кашляющих и теревших глаза. "Пиу-пиу-пиу-пиу" . Оглядеться, добить копошащихся дроидов - "пиу-пиу" , заблокировать дверь...
  "Всё кончено. Пора давать сигнал" .
  Сняв с пояса активатор, Альфа вдавил клавишу. Где-то снаружи принайтованный к ранцу баллон открылся, и над башней начал подыматься большой столб зелёного дыма...
  ***
  Заработавшись, Амидала не сразу заметила подошедшего Си-Три-Пи-О.
  - Госпожа, прибыли сенаторы Мон Мотма и Бейл Органа.
  - Пригласи их сюда. И принеси напитки.
  - Будет исполнено, - золотистый протокольный дроид заковылял к дверям её аппартаментов, что-то бормоча себе "под нос" . Наверняка сетует на то, что она давно не отдыхала...
  Через пять минут её друзья опустились на диван напротив.
  - Наконец-то всё это закончится, и мы перейдём к делу, - Бейл устало потёр лицо.
  - Голосование назначено на завтра? - осведомилась Падме, имея в виду принятие законопроекта о предоставлении клонам гражданства.
  - Да, прямо с утра, - подтвердил альдераанец.
  - Это хорошо. Возможно, после обеда мы сможем перейти к обсуждению бюджета, - откликнулась набуанка.
  - Полагаю, вы уже заняты просмотром материалов? - Мон Мотма заинтересованно заглянула в один из датападов, лежащих на столе.
  - Да. И могу сказать, что нам будет очень непросто отстоять наши позиции. У Республики просто нет лишних денег. Хотя, их никогда не было, но сейчас совсем нет.
  - Всё так плохо?
  - Да. С началом Сепаратисткого кризиса потери от поступления налогов составили рекордные суммы. А траты ведь только растут...
  - Мы же содержали Корпус Юстиции, да и кое-какие резервные фонды не стоит со счетов сбрасывать...
  - Ха!.. Простите, сенаторы. Это несравнимые числа. К примеру, упомянутый вами Корпус Юстиции существует около девятисот восьмидесяти лет. Первая модернизация произошла в девятьсот пятьдесят пятом году до великой Ресинхронизации. Последняя - в тридцатом году до ВРс, и закончилась в нулевом. Произошла замена устаревших CR-70 и фрегатов типа "С" на новые кореллианские корветы, сразу же получившие название "Консульский" ...
  - Все мы летали на них, и не раз... простите, Падме, что прервала вас.
  - Ничего. Так вот, за двенадцать тысяч поставленных Корпусу корветов "Консульский" Республикой было уплачено восемнадцать миллиардов кредитов. На суда других типов, а также истребители, челноки и прочее - ещё двадцать миллиардов. Итого - сорок. Пятьдесят, если считать расходы на подготовку личного состава в академиях. Но это - на протяжении более двадцати лет, то есть по два с половиной миллиарда в год. Содержание всего этого обходилось нам примерно в миллиард кредитов в год, начиная с нулевого года.
  - Разве это не мало?
  - Одному только Куату за поставленные ВАР Звёздные Разрушители типа "Охотник" - три тысячи шестьсот восемьдесят девять единиц - было выплачено двести десять с половиной триллионов кредитов. Ещё сто семьдесят пять триллионов ушло на оснащение их авиакрылом. Дополнительные полсотни триллионов - на экипажи, топливо, астродроидов и прочее. Итого - более двухсот тридцати триллионов. Менее чем за год. А ведь это только одна маленькая часть расходов на армию... Взять ту же бакту: сейчас она идёт по три тысячи кредитов за литр. В месяц Республика закупает до восьмисот тысяч литров, тратя на это двести сорок миллиардов кредитов.
  Покачав головой, Амидала сообщила:
  - Но есть и проблемы. Тот же Корпус Юстиции - корабли и разумные - были мобилизованы в ВАР. Это же произошло и с рядом планетарных сил обороны. Сами понимаете, что это вызвало всплеск активности пиратов, работорговцев, контрабандистов... Армия и джедаи по мере сил стараются с ними бороться, но у них хватает иных забот. Созданный Корпус Внутренних Дел по сути ничего не может сделать: нет ни кораблей, ни персонала. Вероятно, глава Корпуса будет требовать увеличения финансирования. И я, пожалуй, с ним согласна. Оставлять всё как есть никак нельзя.
  - Чего нам будет стоить возведение их до предвоенного уровня Юстициаров? - поинтересовался Бейл.
  - Не менее пятидесяти триллионов кредитов в течении ближайшего года.
  Глотнув вина, Мон эмоционально взмахнула бокалом.
  - Это было бы непросто даже лет пять назад, когда ещё не начался Кризис. А сейчас, учитывая то, что Республику покинули более десяти тысяч миров... Это будет очень трудно.
  - Не всё так страшно, - успокоила её Падме, - Да, в одиннадцатом и двенадцатом годах из-за этого мы потеряли более тридцати пяти процентов денежных поступлений; да и выплаты от таких гигантов, как Торговая Федерация или Коммерческая Гильдия, были существенной статьёй дохода республиканского бюджета. Их выход из Республики сильно по нам ударил. Но сейчас, из-за роста выпуска военной продукции, поступление налогов увеличивается. Агро-миры Ожерелья Салличе выплатят налогов... в шестнадцать раз больше, чем обычно. Куат - почти в двадцать раз. Это большие суммы: речь идёт уже не о десятках миллиардов - а о десятках триллионов.
  - То есть, мы пока на плаву?
  - Это так. Но расходы на армию продолжают увеличиваться. Общая сумма кредитов, ушедших на армию, на данный момент составляет почти два квадриллиона. Прогнозы аналитиков на следующий год - если война будет продолжаться - указывают на сумму в девять квадриллионов кредитов.
  Допив своё вино, Амидала жестом указала дроиду налить ещё.
  - А ведь кроме войны, у нас есть и стандартные расходы: на содержание гиперпространственных маяков - сорок семь триллионов в год, с приростом в два миллиарда ежегодно; обслуживание сети "ГолоНет" - хотя тут надо сказать, что она почти себя окупает. Но всё равно, пару-тройку триллионов мы на него тратим. Обслуживание Сената и сопутствующие расходы - сорок триллионов в год. И ещё много других статей: ликвидирование техногенных угроз, расчистка орбитальных пространств от мусора, помощь беженцам... В общем, при нынешних раскладах мы либо должны будем существенно урезать некоторые статьи бюджета, либо залезать в долги.
  На несколько минут все умолкли, осмысливая слова Амидалы. А сама женщина продолжала рассуждать.
  - Боюсь, если бы не джедаи, то у нас просто не хватило бы денег. Я тут посчитала: только за транспорты типа "Одобряющий" , коих было выпущено четыре тысячи единиц, они заплатили сто семнадцать триллионов кредитов. А за первую партию клонов - четыре квадриллиона кредитов. Общие же траты на армию достигли пяти с половиной квадриллионов.
  - Откуда джедаи изыскали такие суммы? Это же...
  - Как вы знаете, подготовка армии клонов началась больше десяти лет назад. Полагаю, джедаи растянули выплаты на этот срок. Кроме того, у них есть статьи дохода, приносящие хорошую прибыль. Кроме двух триллионов ежегодных выплат от Республики, только АгроКорпус приносит не менее двадцати триллионов кредитов в год...
  - Это всё хорошо, - Органа взял первый попавшийся датапад, - Но взваливать всю эту работу на вас одну нехорошо. Вы ведь уже давно сидите?.. Вам следует больше отдыхать, Падме.
  - Сейчас не время для отдыха, Бейл, - ответила Амидала.
  - Тогда мы вам поможем. Давайте вместе подумаем, какие статьи расходов мы будем отстаивать, а чем можно будет пожертвовать.
  ***
  Оперевшись руками на бок тактического стола - сказывалась напряжённость последних суток, я, вместе с другими офицерами слушал доклад Ли Норьеги, который уже подходил к концу:
  - ...Таким образом, на данный момент все части двести шестидесятой бригады высажены в Зафаре. Они поддержат наступление "тысячных легионов" - девяносто пятого и девяносто шестого - в районах номер три, пять и двенадцать. Двести сорок вторая бригада уже задействована в боях в районах номер восемь и девять.
  - Отличная работа, лайн-капитан, - похвалил я её. - Теперь можно выдохнуть...
  Затея Санторини удалась. Шайба мастерски осуществил проникновение во вражеский город, и вынес командование муунов. После получения его сигнала о удачном исходе операции, мы начали осуществлять вторжение в город. Отряд кораблей Пеллеона спешно выдвинулся на нужное место и отстрелялся ионными торпедами по городу, снеся щит. Вслед за ними, буквально бок о бок, шли челноки и канонерки с клонами и техникой. На эту операцию было выделено два легиона, ранее бывших под командованием Касс Тодд и Мака Лотора - тысяча девяносто пятый и тысяча девяносто шестой. Они были чуть потрёпаны в предыдущих боях, поэтому их состав - общий - насчитывал чуть менее пятнадцати тысяч клонов. Но, этого должно было хватить для первоначального удара. После закрепления плацдарма мы начали переброску двух бригад вспомогательных войск.
  Сейчас заканчивались третьи сутки с начала операции, и пятые с начала ожидания сигнала от "курьера" . И если всё пойдёт нормально, то дней за десять-двенадцать мы возьмём этот город, после чего будем думать, как взять оставшийся. Прогнозы же по боям в столице были менее утешительными: противник может сопротивляться от трёх недель до полутора месяцев. Возможно, когда мы закончим со второстепенными городами и высвободим пехотные части, то сможем перекинуть их в Джигат. Хоть на немного, но они должны склонить чашу весов в нашу строну.
  Тем более, командование Восьмой Секторальной продолжало осуществлять план по взятию Майгито под свой контроль. Из пары городов наши отряды вспомогательных войск и дроиды были выведены, заменены на другие отряды, в том числе специализированные "милицейские" , призванные поддерживать правопорядок. Что хорошо, ибо из вояк "полицаи" не ахти. Боевые станции, доставленные на орбиту, уже вошли в строй. "Голаны" первой модификации готовы были отразить атаку, а "Огненная звезда" как раз заканчивала пополнение авиакрыла. Всё же двести сорок машин на дороге не валяются. Естественно, речь не шла о новых моделях: ангары заполняли лёгкие А-6 и устаревшие куатские "Плащи" . Кроме того, в ближайшие три недели мофф Михаэль Сол обещал подкинуть ещё две боевых станции, а через пять недель - сразу семь. Общая же группировка боевых станций должна была нарасти до двадцати единиц. Внушительное число... Но только для мирного времени, когда даже одна станция могла отпугнуть мелкие отряды пиратов. Сейчас же и полсотни не могут обеспечить должную защиту, если поблизости нет союзного флота, а вражеский - вот он...
  Хотя всё это не было так важно: обычные военные будни. Самой же обсуждаемой темой был принятый Сенатом законопроект "О гражданстве" . Шесть тысяч проголосовавших "за" - это очень показательно... Этот указ давал всем клонам, состоящим на службе ВАР, полное республиканское гражданство, и все прилагающиеся к этому права и привилегии, в том числе - право на имена, справедливый суд и прочее. Было установлено, что любой клон - а не только "изготовленный" из материалов Джанго Фетта - при поступлении на службу в республиканскую армию, или уже находящиеся на ней, получает гражданство. Так же был объяснён статус ещё не "рождённых" клонов Фетта, находящихся на Камино. Пока они в пробирке, считаются вещью; как только они "рождаются" и начинают курс обучения - автоматически получают гражданство. Для других клонов это правило не действовало.
  Впрочем, не все поняли суть этого нововведения, в особенности - сами клоны. Тот же Блэм, подойдя ко мне в столовой, попросил объяснить "а на кой хрен нам это надо" . Тут недальновидность Сената проглядывает капитально: нет бы выпустить какую-нибудь брошюру, или ещё что-то в этом роде... Пришлось брать это на себя, и объяснять "как могу" . Дескать, это ни что иное, как признание ваших заслуг перед государством, которое вы защищаете.
  Вот только я знаю, что многим клонам это просто не нужно. Не понимают они, что это такое, и что с ним делать. И не охотно говорят о времени "после войны" . Очень неохотно. Зато некоторым личностям этот закон станет как кость в горле. Ну, тем, которые клонов "мясными дроидами" считали...
  - Так точно, генерал, - Сумераги кивнула. - Мы хорошо поработали.
  - Тогда на сегодня закончим. Всем, кто не на дежурстве - отдыхать, а то уже с ног валитесь. Если будет что-нибудь важное - сообщайте, - отсалютовав офицерам, я направился к турболифту.
  ***
  "Сабля" , подняв облако пыли, лихо затормозила у четвёртого колеса "Джаггернаута" , орудия которого мерно постреливали куда-то вдаль. Скайуокер тут же спрыгнул на землю.
  - Я сойду, капитан, - обернувшись к клону-танкисту, Энакин махнул рукой в строну поселения, - Двигайтесь туда и поддержите наши отряды у поселения.
  - Будет сделано, генерал, - репульсорный танк немедленно сорвался с места; другие машины понеслись вслед за ним, а молодой человек взлетел по откинутому трапу внутрь машины, и поднялся на третий этаж, где был расположен командный пункт. Там его встретили Оби-Ван и Этэйн.
  - Ты уже вернулся? - спросил Кеноби, не отрываясь от карты.
  - Да. С аванпостом на западе покончено.
  - Отлично. Тогда мы закончим освобождать это поселение, и двинемся к главной базе Сепаратистов...
  Они прибыли на Маридун пару дней назад. Скайуокер не понимал, чем Сепаратистов заинтересовала эта планета? Всё её население составляла пара десятков тысяч фермеров-лурменов, возделывающих поля. Однако, факт оставался фактом: КНС развернуло на поверхности несколько своих баз, и требовалось их отсюда выбить - даже не смотря на то, что Республика хоть и прислала их сюда, но задерживаться тут не будет. Даже аванпост на планете развёртывать не планируется. А даже если бы он и был, помешать повторной высадке дроидов он явно не смог бы.
  Так или иначе, Пятьсот Первый легион вместе с другими частями высадился на планете и двое суток уничтожал базы КНС. Все они были небольшими, как и поселения лурменов. За два дня их освободили более десятка. Теперь же оставалось взять всего одно, а затем - главную базу дроидов, размером побольше...
  - Сэр, тут что-то странное... Вам стоит это увидеть, - голос Скорча заставил джедаев невольно поморщится - клон врубил динамики на полную катушку.
  - Где он? - спросил Энакин.
  - На крыше, - ответила Этейн, подхватывая со стола бинокль.
  Поднявшись по трапу, Скайуокер оказался на плоской крыше боевой машины. Земля находилась метрах в двадцати внизу. А ограждения, как водится, не было предусмотрено.
  - Что случилось, капитан? - спросил Кеноби.
  - Во-он там, генерал, на холме. Какая-то техника КНС выдвинулась на возвышенность. Не пойму, что это, - клон указал рукой в нужную сторону.
  Энакин всмотрелся вдаль.
  - Далековато, нашими пушками не достать.
  - Учитель, это какие-то странные танки. Похожи на помесь ААТ и J-1. - сказала Тер-Муркан.
  - Возможно, это и есть то новое оружие, о котором упоминалось в отчёте? - Оби-Ван задумчиво теребил бороду. - Предупредите передовые отряды...
  - Но зачем совмещать их? - недоумевал Энакин, - Там же от силы пара зарядов влезет, да и устойчивости у репульсорного танка нет...
  - Ну да, они вроде там картриджи тащат... - добавила Этэйн, прижав бинокль к глазам.
  - Вспышка! Они стреляют, - Скорч указал на пару следов дыма, остающихся за снарядами. Образовав две дуги, они рухнули прямо на поселение.
  Казалось, вся деревенька мгновенно вспыхнула. Два огненных кольца, образовавшихся на месте взрыва, расширились до двух сотен метров, сжигая всё на своём пути. В небо тут же поднялось облако дыма и пепла.
  - Нет! - Этейн вскрикнула, роняя бинокль. Энакин сжал челюсть. В Силе отчётливо ощущалась смерть. Много смерти.
  - Сколько там было наших? - спросил он у Кеноби.
  - Батальон... Целый батальон, - магистр сокрушённо мотал головой, - И полтысячи мирных жителей.
  - Ну, во всяком случае, они уничтожили и своих, - пробормотал Скорч, но тут же подхватил оброненный падаваном бинокль и поднёс его к шлему. - Ахре... то есть, г-м, какая неожиданность.
  Но Энакин уже сам видел выходящую из поселения колонну дроидов.
  - Отступаем! - Оби-Ван развернулся, - Нужно отойти и перегруппироваться. Это новое оружие... Судя по всему, оно уничтожает органику - но не металл. Страшное оружие.
  Первым спрыгнув вниз, Энакин бросился к консоли связи.
  - Дайте мне адмирала Юларена. Быстро!
  "Нужно нанести авиаудар по позициям дроидов, и поквитаться за наших" .
  ***
  Оценив своё положение, Бет мысленно вздохнула и хлопнула свободной ладонью по покрытию тренировочной площадки - Лин вновь не оставила ей шансов. После условного сигнала захват, удерживающий её лицом вниз, тут же исчез. Перекатившись на спину, девочка приняла протянутую руку женщины и поднялась на на ноги.
  - Опять я проиграла, - буркнула Бет.
  - Ты сегодня довольно неплоха. Пять побед, - похвалил её учитель.
  - Да - из тридцати одного поединка.
  Усевшись на пол рядом с медитирующими учителем и Асокой, Бет повернулась к Лин, которая уже собиралась вставать.
  - И всё же... Соревнуясь с учителем или Асокой, я побеждаю примерно в половине случаев. В половине - проигрываю. Но вот с вами всё сложнее - и я не могу понять почему.
  Женщина помедлила, а потом сказала:
  - Может, тебе стоит поразмышлять не о том, почему ты проигрываешь, а почему побеждаешь?
  От такой постановки вопроса девочка впала в раздумье. Однако, когда она очнулась, и Викт, и Арден были всё ещё тут; по видимому, ждали её ответа.
  - Я думаю, что знаю, почему выигрываю... просто постоянно проигрывая, я недовольна... И, наверное, злюсь. - мотнув головой, Бет поправилась, - Нет, точно злюсь. Но я же не должна этого делать!
  Асока задумчиво почесала монтраллы.
  - А ведь и я иногда замечаю, что в поединке... В общем азарт меня охватывает. Вот только я из-за этого наоборот, проигрываю. Увлекаюсь, становлюсь неосмотрительной. В чём разница?
  - В ваших эмоциях. Точнее, в способе их использования.
  - Но ведь... "Нет эмоций - только покой" , - Таллисибет процитировал строчку Кодекса. - А злость, как и страх, ведут на Тёмную сторону... Их нельзя использовать.
  - Ты права - но лишь отчасти, - сказал мастер.
  - Точнее, вовсе не права. - поправила его женщина.
  Викт и Лин обменялись долгим взглядом, после чего учитель вздохнул и начал говорить:
  - Хотя подобные чувства действительно нередко ведут на Темную сторону, это еще не значит, что ты ступила на неверный путь. Опасны не сами чувства, а неспособность ими управлять. Слишком сильное погружение в негативные эмоции. Невозможность смотреть на них со стороны. Джедаи не дроиды, мы не можем не испытывать эмоции, но мы и не звери, чтобы поддаваться им. Любовь, ненависть, радость, страх. Не пытайся вытравить их из себя или преодолеть, просто прими их - как данность. Ты меня понимаешь? Желание властвовать, сокрушать, черпать силы из слабости других - даже это ещё не признаки падения на Темную сторону, но звоночек тревожный. Не чувства и привязанности делают тебя Темной или Светлой, совсем нет. Это скорее вид восприятия... мне сложно это объяснить в двух словах.
  - Учитель. Как же тогда испытывать эмоции, избегая Тёмной стороны? Я хочу сказать, разве можно испытывать злость или страх?
  - У меня для тебя новость, Бет. Темная сторона здесь. - Учитель постучал себя по груди. - Где бы мы ни были, она всегда с нами.
  - То есть? - переспросила Асока.
  - Что такое равновесие, падаван? - вместо учителя заговорила Лин.
  Бет изобразила ладонями весы, для наглядности покачав "чашками" - ладонями.
  - Тогда, что по твоему равновесие Тёмной и Светлой стороны?
  Девочка снова задумалась. Как было видно, тогрута делает тоже самое.
  "А ведь и правда... Равновесие - это стабильное положение весов при нахождении на нём двух объектов. То есть, если положить Светлую и Тёмную стороны, то... Но как же так-то?"
  - Помните, - учитель явно чувствовал обуревавшие их эмоции. - Я рассказывал вам о дже"дайи?
  Девочки синхронно закивали головами.
  - Так вот... Замкнутые на Тайтоне, который обладал удивительными свойствами - реагировать на изменения Силы - они поневоле вынуждены были хранить баланс между Светлой и Тёмной стороной. Однако, в той или иной степени они использовали обе Стороны Силы. Вот только позднее, из-за известных вам событий, дже"дайи покинули эту планету... И разделились - на последователей Ашлы и Богана, Света и Тьмы.
  - И в этом была их ошибка. - сообщила Лин. - Какой смысл было хранить равновесие, если оно было нарушено изначально, а его суть искажена?
  - Вы хотите сказать, что учение джедаев... нет не только джедаев, но и ситхов - ошибочно?
  - Да. Они неполноценны, и со временем лишь деградировали. Уж поверь мне - я знаю, каким был Орден давным-давно. То, на что были способны одарённые древности, сейчас кажется лишь легендами... А образ жизни и правила всё больше и больше изменялись. К примеру, семья. Сейчас это под запретом, но когда-то было нормой.
  - А у ситхов и вовсе было одной из возможностей выживания, - добавил Викт.
  - Даже если так - разве без всего этого нельзя стать хорошим джедаем? - Бет отчаянно искала аргументы. А вот Асока лишь молча слушала, переводя взгляд с одного участника разговора на другого.
  - А разве ты хочешь быть разумным, которому все безразлично? Например, жизнь твоего учителя? - поинтересовалась Арден. - Или твоей подруги Тано?
  Ей хотелось ответить правильно. Но... то чему учили их, и то что она хочет ответить... Что из этого правильно?
  А Лин только усмехнулась, следя за её потугами.
  - Правда в том, что их смерть тебе не безразлична. Так и должно быть. Правда в том, что если это не так, то ты живешь ненастоящей жизнью. Правда в том, что принципы, кажущиеся правильными кому-то, кто может себе позволить рассуждать о таких вещах, бессмысленны для нас, для тех, которые живут, страдают и умирают в этом мире. Наше время так коротко, так драгоценно, так сладко. Повернуться к жизни спиной, спрятаться в монастырь и приучить себя ничего не чувствовать... Это безумство - но именно к этому стремятся современные джедаи.
  - Но... Кто же тогда прав? Дже"даи, ситхи, джедаи... или кто-там ещё есть? - Эстерхази обратилась к учителю. Тот лишь развёл руками.
  - Суть в том, что нет ни добра, ни зла, - проговорил он со слабой улыбкой. - Есть только жизнь... или ее нет. Когда человек перестает отрицать то, во что он всегда в глубине души верил, когда он познаёт себя до конца, он в какой-то мере открывает свои истинные возможности. Тьма или Свет - это не концы одной палки, это почти что единое целое. И в миг отчаяния, миг ярости, когда твои глаза открыты и ты видишь мир в истинном цвете... это необходимый первый шаг, вот и все. Не нужно бояться эмоций. Не нужно бояться Тьмы... или даже Света. Это неправильно. Как можно бояться части себя? Так что... Если тебе помогает побеждать любовь - люби. Если злость придаёт тебе сил - что ж, пусть будет так. Но прежде - думайте. Я всегда учил вас думать, размышлять, трезво взвешивать. Может, идеальными джедаями вам не стать, но вы, по крайней мере, выживете в этой войне. А там будет видно, кто прав.
  - Мастер... Как вы... То есть, почему вы так думаете? Точнее, как вы к этому пришли? Я не хочу сказать, что вы не правы, ведь вы не хотите нам зла или чего-то подобного, но... С чего вы пришли к таким выводам?
  Викт задумчиво посмотрел в потолок.
  - Пожалуй, мне для этого пришлось умереть. Почти.
  I. Часть Пятая. Глава 59.
  Тот, кто наблюдает за игрой со стороны,
  часто видит в ней больше, чем её участники.
  (Г. Уолпол).
  ***
  Звук льющейся воды успокаивает.
  Наверное.
  Подставив лицо бьющим с потолка струям, я закрыл глаза. Сознание ну вот никак не хотело успокаиваться, и мысли всё время возвращались к разговору двухчасовой давности.
  Признаться, он стал для меня... не неожиданностью, но просто как-то не вовремя. Слишком рано, что-ли. И мои объяснения были несколько сумбурными. Не думаю, что мне удалось убедить Асоку и Таллисибет. Последнюю - в особенности. И это при том, что я сам ещё толком не знаю, что же делать. Да, я с самого начала понимал, что джедаи хоть и пришли к своему нынешнему состоянию по ряду довольно веских причин; и сам по себе отрезок существования Ордена не мог не сказаться на изменениях, ведь со временем всё меняется, но... Всегда есть пресловутое "но" . В данном случае - все эти причины не оправдывают джедаев. Да, были периоды, когда джедаи были истинными защитниками Республики, да и вообще Галактики в частности. Однако, это происходило лишь во времена войн, когда другого выхода не оставалось, хотя и там порой выскакивают такие причуды, что мама не горюй. С другой стороны, в мирное время джедаи расслаблялись, излишне играя в добрячков. "Джедаи не правят, а служат другим, во имя блага всей Галактики" . Вроде хороший лозунг-правило, вот только не работает оно. И как только джедаи после своего укрепления выпускали эту власть из рук - начинался форменный бардак, будь то Пиус Деа или Руусанская реформа.
  С другой стороны, в некоторых вопросах джедаи были, а сейчас ещё больше стали "ограниченными" . Это я понимал ещё до своего попадания в Небесную Реку. Затем я только укрепился в сей мысли, а уж после знакомства с Лин - и подавно. В чём была проблема того времени: после основания Храма на Оссусе многие начали говорить, что, мол, мы более не на Тайтоне, пора возвращаться к равновесию, то бишь к изучению обеих сторон Силы. Да, я всё понимаю, Войны Силы отгремели совсем недавно, и джедаи на Тьму смотрели очень косо, но зачем всё было сводить к той хуйне, которая в итоге привела сначала к Легионам Леттоу, а потом - и к появлению полноценных Ситхов. Ну вот умные вы там в Совете - так почему не проследили за молодёжью, не направили их энергию в нужное русло, не проследили за процессом, дабы то самое равновесие дже"дайи постичь? "Я - сердце Силы, я - путеводный огонь света. Я - таинство тьмы. В равновесии с хаосом и гармонией, бессмертный в Силе" . Так нет, рыкнули на мелочь, запретили. А уж я то знаю, даже на собственном примере, как дети относятся к запретам. Вот и получилось: свалили Ксендор с Лин в другое место, основали свою академию, набрали сторонников - и понеслось... В итоге кто-то поехал во тьму, за ним скатились другие - ведь за той толпой единомышленников, что собрала эта парочка, было уже не уследить...
  Или возьмём ту же Вентресс. Похоже, Кай Нарек был единственным здравомыслящим джедаем на тот момент, с нормальными, не закостенелыми взглядами. Ну и что, что девочка датомирка, да ещё и Тёмная от рождения? Ведь взялся же обучать. Так нет, Совет был против: "Тёмная сторона, тыры-пыры" . В итоге, мы имеем не, как минимум, мастера-джедая с офигенными фехтовальными навыками на службе Республике, что-то навроде Тёмной Женщины, может быть, джедая-тень, а Тёмного Аколита, убивающего этих самых джедаев. Сколько их там у неё сейчас? За полсотни жертв перевалило.
  "Не-не-не, ну его нафиг. Систему надо менять, однозначно. Иначе эта биполярная схема "джедаи-ситхи" когда-нибудь доконает эту Галактику. У нас вон на земле она сколько продержалась? Лет сорок-пятьдесят? Так едва к атомной войне не скатились. Каждый уважающий себя гражданин в то время знал, что делать, если у него "вспышка справа" ... В ДДГ всё намного хуже: не знаешь, где и когда рванёт. Впрочем, я не единственный, кто это понимает: в своё время к подобным выводам пришла Дарт Трея. Она рассматривала многочисленные войны, в которых сражалось бесчисленное количество "форсъюзеров" , как доказательство того, что пока существует равновесие, Сила не заботится о жизнях тех, кто растворяется в ней. Трея думала, что ни Светлая, ни Тёмная сторона не преобладают одна над другой в полном смысле слова; а для того, чтобы народы были по-настоящему свободными, в галактике надо ликвидировать Силу. Чересчур радикальная точка мировоззрения, и вполне понятно, что распространения она не получила.
  Всё это уже давно крутилось в моём мозгу, но какого-то единого направления мысли пока не получили. И тут на тебе... нет, понятно, что моё обучение не похоже на методы других джедаев, и девчонки рано или поздно начали бы задавать вопросы. Но чтоб настолько рано... Не думаю, что они готовы понять мои рассуждения. Да ё... я сам ещё не готов, а убедить их в том, что Тьма - не всегда Зло, а Добру иногда требуются увесистые кулаки - задача нетривиальная. Хотя, какие-то мысли у них в голове должны быть.
  "Ладно, завтра над этим подумаю. Утро вечера, как говорится..."
  - Ты бы уже определился - одеваться тебе или нет, - насмешливый голос вывел меня из самокопаний. - Хотя уже поздно...
  Сфокусировав взгляд, я обнаружил, что уже вышел из душа - наверно, домылся машинально; большое полотенце обёрнуто вокруг пояса, и стою я уже у своего шкафчика с вещами. Долго стою - уже мёрзнуть начал. А за столом сидит Лин, и насмешливо на меня пялится.
  - Я вот подумала - из тебя неплохая статуя вышла. Может, заказать себе копию? Установлю в уголке, - она явно издевается.
  - Давно я тут торчу?
  - Минут двадцать - я не засекала.
  - Извини. Задумался, - я развёл руками.
  - Ты что, волнуешься насчёт твоего разговора с падаванами? - дождавшись моего кивка, Арден фыркнула. - Вот болван. Ты всё верно сказал. Может чуточку сумбурно, но это всегда так бывает. И если думаешь, что они тебя не поняли... То ты просто недооцениваешь своих учениц. Они сообразительные...
  "Твои слова, да... Силе б в уши" .
  ***
  Взвесив на ладони упаковку с шоколадками, Асока посмотрела на свою сумку, куда уже были уложены её вещи из "малого походного комплекта" . Девочка вновь отправлялась на поверхность, в один из городов, откуда она вместе с эскадрильями бомбардировщиков будет помогать наземным частям. Это было далеко не в первый раз, так что тогрута уже знала, что ей потребуется, а что - нет. Кроме того, долго она там не задержится. Пять, может, семь дней...
  Запихнув упаковку в сумку, она чуть помедлила... И отправила туда вторую. "Полёты в сложных условиях так выматывают" . Не то чтобы она любила сладкое... Просто иногда охота пожевать чего-нибудь питательного и вкусного.
  Тут в дверь тихонько постучали.
  - Заходи, Бет, - бросила Асока. Как она угадала, кто за дверью? Очень просто, и даже Сила не нужна. Стук в дверь - одна из причуд учителя, и лишь некоторые её подхватили - она сама, Бет да Грэйс. Остальные предпочитали пользоваться стандартными средствами оповещения.
  Её подруга незамедлительно воспользовалась приглашением, войдя в каюту.
  - Собираешься? - спросила Эстерхази, кивая на сумку.
  - Ага. Через два часа отлёт. Забыла разве? На совещании ведь говорили.
  - Нет, не забыла. Просто голова другим занята. Есть время поговорить?
  - Э-э, - тогрута озадаченно посмотрела на неё. - А учитель тебе помочь не может?
  - В том то всё и дело... Это касается того нашего разговора. Я всё думаю, думаю, и не знаю, что делать. Мне больше не с кем поговорить, кроме тебя, Асока.
  "Блин, ведь два дня уже прошло. Но и правда, с кем ей ещё-то это обсуждать?" .
  - Ну ладно. - Асока плюхнулась на койку и ладонью хлопнула по одеялу. - Садись. Шоколадку?
  - Спасибо, - Таллисибет приняла батончик.
  Минуту они шелестели обёртками, после чего Бет спросила:
  - Что ты думаешь о словах мастера? Он прав?
  - Зная его, я не могу предположить, что он думает. Может, это всего лишь испытание...
  - Испытание?
  - Ну, вроде тех, которым подвергают падаванов, когда учителя считают, что те готовы стать рыцарями. Это похоже на испытание духа... Хотя учитель мог говорить обо всём всерьёз.
  - Если это испытание, то уж чересчур натуральное. Не думаю я, что учитель будет так шутить. Но, если он говорит серьёзно - что нам делать? Ведь то, что он говорит... Это всё странно и непривычно.
  Асока потёрла лоб.
  - Я слышала от учителя, что рыцарь-джедай Квай Гон-Джинн...
  - Учитель магистра Кеноби? Который погиб на Набу? - переспросила Бет.
  - Да, именно он. Так вот, он тоже имел свои взгляды на Силу, считая её Живой, из-за чего Совет смотрел на него... с неодобрением. Однако можно ли сказать, что он был плохим?
  - Наверное, нет. Он же достойно воспитал своего ученика...
  - А магистр Шаак Ти и вовсе со своими учениками улетала куда-то далеко. Вроде на родную планету, и возвращалась только тогда, когда они были готовы стать рыцарями.
  - Это несколько иное, Асока. Ведь... Ну, понимаешь, учитель говорит, что нельзя зацикливаться на одной стороне Силы. Что джедаи - такие же отступники, как и ситхи. Это... страшно.
  Асока вздохнула. Она и сама немного думала над этим, но, видимо, Таллисибет переживает больше, чем она.
  - Я не знаю, Бет. Вся эта околофилософская фигня меня всегда утомляла. Я знаю одно: став учеником... Микоре Викта, - Асока с трудом заставила себя произнести его имя, - Я очень много узнала и многому научилась. Мне нравится то, как он рассказывает обо всём, будь то политика или давние исторические события. Мне нравится то, как он относится ко мне, к тебе... Ко всем остальным. Как он ответственно относится к своему делу. Я даже в чём-то с ним согласна. Если ты можешь победить, используя тот или иной приём - будь то твоё поле боя или сражение армий... Почему бы и нет? И, - тут Тано вдруг поняла, что упустила в этом разговоре. - Учитель ведь не заставляет тебя следовать тому, что он говорит. Выбор - за тобой.
  - Но...
  - Учителю всё равно, чем мы станем, - подытожила тогрута.
  - Всё равно? То есть? - подруга ошарашенно на неё посмотрела.
  - Ну, не всё равно... Не знаю как сказать. Если ты или я выберем какой-то свой путь - учитель не обидится, не расстроится. Он не будет разочарован. Да даже если кто-то из нас падёт на Тёмную сторону... Вряд ли он откажется от нас. Он примет нас любыми. И за это я его... даже не уважаю, но люблю. Не в том смысле, а в общем... Ну ты поняла, - Асока ощутила, как кровь приливает к щекам.
  - Ты так думаешь?
  - Да, я в этом уверена.
  ***
  Какая-то хаттова железяка противно скрипнула под сапогом клона, который спускался по штурмовому тросу, закреплённому на одной из наружных стен башни. Три других клона, спускавшихся рядом, замерли на месте, ожидая, что их в любой момент могут заметить. Однако, ничего не произошло: противник не обратил внимания на странные звуки. Может, не услышали за шумом ветра, а может, рядом с краем посадочной площадки никого не было...
  С верхнего этажа свесилась голова лейтенанта Грэма, который условными знаками спросил, какого хрена у них происходит. Сержант Хунто, освободив одну руку, распальцовкой объяснил, что всё нормально. А потом ткнул в Дрена - новичка в их отделении, и погрозил кулаком. Связь использовать было опасно, так как клоны двигались в тыл врага...
  Сражение за столицу длилось уже четыре месяца, но пока что Республика контролировала едва ли половину города. Мууны и боевые дроиды Конфедерации зубами вцепились в город и категорически не хотели сдавать его противнику. Однако для "Мерн-тринадцать" - и Тринадцатого Легиона - не было невыполнимых задач. Хунто это знал на собственном примере. Он прошёл этот год войны в рядах тринадцатого, сражаясь на Доновии, в первой своей битве. Сражался он и на Джабииме, где погибло много его братьев. Ему повезло выжить, чтобы сражаться дальше. Он был хорошим солдатом, и здесь на Майгито, стал хорошим сержантом. Так, во всяком случае, говорил лейтенант Грэм, и капитан их роты, Вако.
  В данный момент их третья рота в составе четвёртого батальона третьего полка вела бои в одной из этих проклятых башен-районов. Клоны уже заняли верхние уровни, и пока первый и второй батальон при поддержке вспомогательного полка двигались в горизонтальном направлении, атакуя следующий район, третий и четвёртый батальоны двигались вниз. Где-то там, в заводских постройках, служащих этаким фундаментом для жилых башен, сражался четвёртый полк, один из батальонов которого уже был у подножия башни. Однако, встретив серьёзное сопротивление, они остановились. Да и продвижение их собственной роты было минимальным. Впрочем, для них нет невыполнимых задач.
  Достигнув нужного уровня башни, Хунто, используя снятый с пояса телескопический удлинитель с закреплённой на конце камерой, заглянул за угол. На этом уровне располагался ангар, в котором дроиды и ополченцы устроили командный пункт, а также базу снабжения. Броневые створки были закрыты... Почти. Механизм одной из них намертво заклинило, и между краем створки и полом оставалась узкая щель. Она-то и была их возможностью атаковать противника с тыла. Капитан Вако отправил их отделение для выполнения этой миссии; когда они ударят по дроидам, рота начнёт наступление.
  Переместив прибор, сержант осмотрел козырёк посадочной площадки, выступающий за габариты башни. Естественно, там обнаружился дозорный. Хорошая новость заключалась в том, что это был дроид В-1. Ополченец бы мог их заметить, но вот жестянка тупо расхаживала взад-вперёд, и совершенно не смотрела вверх. Наверное, недавно собран и активирован. Те дроиды, что воюют дольше, немного умнее.
  Короткий обмен жестами, и рядовой Чавос легко соскальзывает на козырёк. Опытный боец, воевавший бок о бок с Хунто с самого начала, был напрочь лишён командной жилки. Такое случалось, и нередко. Впрочем, боец он был первостатейный. Что и продемонстрировал, выведя из строя дроида, просто-напросто отчекрыжив тому голову. Тотчас остальные бойцы спустились на площадку. Каждый из них был тяжело нагружен: сержант тащил верный Z-6 вместе с треногой для него. Дрен чуть сгорбился под сорокакилограммовой тяжестью элемента питания. Бим пыхтел с ящиком гранат; такой же был за спиной Чавоса. Ещё четверо бойцов его отделения уже спускались по тросам...
  Проникнув в ангар, они сразу же обнаружили удобную позицию рядом с грудой контейнеров. Сорвав треногу, Хунто начал её устанавливать, поглядывая на противника. Чудо, что их ещё не заметили.
  - Какого хрена? - вынырнувший откуда-то сбоку муун-ополченец удивленно уронил челюсть. Впрочем, тревогу он поднять не успел: выстрел Бима пробил его голову.
  - Контакт! - заорал сержант. Более скрываться нет смысла. Чавос швырнул четыре ионные гранаты в ближайших противников. Через пару секунд ионные разряды поразили дроидов. Ополченцы же отделались испугом. Пока. Водрузив роторный бластер на станок, клон подхватил протянутый Дреном энергопровод, и подсоединил его к оружию. Щелчок тумблера - и Z-6 готова к стрельбе. Ухватив рукоятку, сержант открыл огонь. Даже целиться не надо: противников так много, что все болты находят свою цель.
  Впрочем, противник быстро опомнился. Ополченцы залегли за укрытиями, а дроиды развернулись и зашагали в их направлении, ведя огонь. Из дальнего угла надвигались "Стервятники", в формации шагохода. Чавос всё швырял гранаты, а другие клоны били из карабинов, не давая жестянкам приблизиться к лучемёту. Тут подтянулись ещё четверо бойцов, один из которых нёс гранатомёт. "П-ш-шихх" ! Ракета летит во врага; вслед за ней - ещё три. Чем хорош, GD-7, так это четырёхзарядным магазином и большим ассортиментом боеприпасов... Ну, а то, что они летят относительно недалеко - в данном случае не критично.
  Взрыв. Что-то ударило в плечо сержанта. На одном из внутренних дисплеев потухли две метки, обозначающие бойцов его отряда. "Хаттов новичок! Хаттовы дроиды" . Хунто перевёл огонь на В-2, который только что выпустил в их сторону ракету. Выстрелы Z-6 пробили корпус дроида, выведя его из строя. Его собратья, идущие рядом, тоже получили повреждения, и падали один за другим.
  - Держаться. Рота уже должна начать наступление! - скомандовал сержант.
  - Сэр! - Чавос вскинул винтовку и вынес ополченца снайпера, который прижал Бима. - Второе отделение спускается вниз! Две минуты до подхода первой четвёрки!..
  - Принято. Держимся, парни...
  ***
  Сделав пометку в датападе, Райо Чо вновь прислушалась к речи сенатора Круя Вандрона, который чуть насмешливо критиковал выступление сенатора Фимы Бааба, краем глаза следя за временем. Однако представитель сектора Сенекс не вышел за рамки регламента, завершив выступление впритык к окончанию регламентированного отрезка.
  После его последних слов возникла небольшая пауза, а затем сенаторы вновь возобновили полемику; некоторые вывели свои ложи ближе к центру зала Сената, к подножию канцлерской ложи. Ни Алавар размахивал руками, что-то высказывая Вандрону, а Лили Рин спокойно, но уверенно его перебивала. Спикер Масс Аммеда в который раз призвал всех к порядку, однако восстановить его удалось только через пять минут.
  Сохраняя внешнее спокойствие, внутренне молодая панторанка негодовала. Вот уже шесть дней Сенат обсуждал новый бюджет, и всё это время в залах и кулуарах кипели нешуточные словесные баталии. Но у Сената Республики не было единства - даже в такое непростое время, как сейчас; хотя, казалось бы, угроза самому существованию Республики и демократии должна сплотить сенаторов - но нет. Каждая группа единомышленников или отдельные представители секторов, планет или иных объединений старались внести, как они думали, свою лепту, в образование бюджета; на деле же они лишь хотели получить определённые преференции или дотации. И хотя Райо их понимала - ещё недавно она действовала точно также, оправдывать их теперь она не собиралась.
  Впрочем, не всё было так плохо. Блок сенаторов и делегатов, поддерживающий Канцлера Палпатина, в который входила и сама Райо, внезапно для себя ставшая одним из его лидеров, наряду с Лориан Маверик, Кейдой Поллок, Тивиолой Тардуном и другими, насчитывал почти три с половиной тысячи разумных. Они проводили единую политику, чья суть сводилась к усилению полномочий Канцлера, увеличению расходов на военные нужды, для достижения скорейшей победы над КНС, даже путём некоторого урезания других расходов.
  Другим блоком был так называемый Альянс Лоялистов, во главе с Падме Амидалой, Мон Мотмой и Бейлом Органой. Он насчитывал полторы тысячи сенаторов и выступал за сокращение военных расходов, увеличение статей бюджета, связанных с социальными нуждами граждан Галактики; кроме того, Лоялисты ратовали за мирные переговоры с Сепаратистами, что вызывало негативный отклик в рядах "блока Канцлера" . А вот некоторые нейтральные сенаторы поддерживали их, предлагая свою помощь в осуществлении каналов связи с руководством КНС.
  Основными доводами Лоялистов было то, что после ряда побед Республики руководство КНС будет более сговорчиво. В ответ им намекали, что хотя Салукемай пал, а Майгито вот-вот падёт, вероятность мирных переговоров очень призрачна, особенно в свете того, что на Селонии всё ещё хозяйничают дроиды, Рилот вроде как уже должны были освободить, но столица всё ещё в руках противника. А на Фелуции и вовсе непонятная ситуация, грозящая вылиться в затяжное противостояние, поглощающее войска и технику со скоростью голодного ранкора.
  Остальные группировки были куда менее многочисленны, и придерживались более нейтральных взглядов. Однако их голоса были важны, и потому каждая из двух фракций упорно отстаивала свою линию. Конкретно сегодня были прения о расходах на здравоохранение и поддержку малоимущих слоёв населения. Лоялисты настаивали на увеличении дотаций, тогда как соратники Райо указывали, что будет хорошо, если их удастся сохранить в рамках предыдущего бюджета. В общем, атмосфера была довольно напряжённой.
  Хотя надо отметить, что по некоторым вопросам все сходились во мнениях. Так, три дня назад Сенат почти единогласно проголосовал за выделение сорока триллионов на нужды Корпуса Внутренних Дел, организации, призванной заменить Корпус Юстиции, так как последний по сути не существовал на данный момент. Все корабли и офицеры давным-давно были призваны на службу в Великую Армию Республики.
  "Что ж, кажется, половина дня пройдена. Сейчас будет объявлен перерыв... Хотя до двенадцати часов ещё есть время" .
  - Тишина! - возвестил Масс Аммеда. - Слово предоставляется посланнику от Мон-Каламари, Носсору Раю.
  Панторанка удивлённо посмотрела на вылетевшую вперёд платформу. Другие сенаторы тоже выглядели озадаченными. Лёгкий гул перешёптываний и восклицаний заставил спикера вновь применить свой посох.
  "Очень странно. Этого не было в сегодняшней повестке. Кроме того, кто этот куаррен? И почему он выступает из ложи гостей Сената, а не находится рядом с сенаторами Тиллс и Домеей?"
  Меж тем куаррен дождался тишины и возвестил:
  - Сенат Республики!..
  "Очень странно. Обычно говорят - уважаемый Сенат, а тут такое отступление от протокола и этикета" .
  - Я посланник его величества Йоса Колина, царя Мон-Кала, прибыл, чтобы сообщить вам его волю! С сего момента планета Мон-Каламари, как и прилегающие миры сектора, выходит из состава Республики и присоединяется к Конфедерации Независимых Систем!..
  Последние слова куаррена потонули в гвалте, который охватил зал. Сенаторы и делегаты вскакивали со своих мест, что-то выкрикивая. Райо обеспокоенно оглядывалась. Заметив выражение лиц сенатора Тиллс, панторанка поняла, что та была не в курсе происходящего.
  "Кажется, у нас проблемы" .
  Схватив лежащий на соседнем кресле датапад, панторанка быстро отыскала сводки боевых действий. Действительно, в отчёте двухчасовой давности упоминалось нападение на эскадру, охраняющую Мон-Каламари, и помехах в системе связи дальних рубежей Двенадцатой Секторальной. Однако это не объясняло, как Сепаратисты могли захватить планету так быстро, да ещё и принудить Мон-Кала к таким решениям, как выход из Республики.
  "Хм, принудить... А что если это было давно спланировано? Ведь не мог же посланник прибыть сюда за два часа?"
  ***
  Обессиленная, Луминара Ундули всё-же склонилась над очередным раненым. Молодая тви"лечка, лежащая на расстеленном куске материи, была ещё жива, но без сознания. Наверное, это было хорошо, так как её раны были серьёзными, и причиняли сильную, нестерпимую боль. Весь левый бок был обожжён, и обугленная кожа ярко контрастировала с неповреждёнными участками кожи: чёрно-коричневое выделялось на жёлтом. Хуже всего было то, что половина левого лекку отсутствовала: из рваной раны вперемешку с кровью сочилась беловато-серая жидкость. Очень нехорошая рана. Девушке повезёт, если это не скажется на её мозге. Точнее, насколько сильно это скажется.
  Сосредоточившись, мириаланка вытянула свои ладони над ранами тви"лечки. Её руки стали проводником Силы, отчего пальцы и ладони обзавелись лёгким ореолом свечения. Так всегда происходило при лечении ран с помощью Исцеления Силы. Почти все джедаи в той или иной мере могли им пользоваться, однако некоторым требовалась длительная медитация перед её применением, а кто-то делал это просто и легко. Навыков самой Луминары было недостаточно, чтобы стать полноценным джедаем-целителем, однако все признавали, что у неё есть талант к этому. Луминара мысленно поблагодарила Силу за такую возможность, ибо сейчас целители были нужнее воинов...
  Они взяли Лессу. Столица Рилота пала после быстрого, но тяжёлого сражения. Магистры лично возглавили атаку, прорубая путь для клонов в обороне дроидов. Однако, как оказалось, Уот Тамбор успел эвакуироваться из города, отбыв на свой флагман, который вместе с другими кораблями КНС вскоре покинул систему. По пути глава ТехноСоюза прихватил большое количество ценностей, награбленных в городах Рилота. Прощальным же подарком скакоанина стала бомбардировка города с помощью "Гиен" . Часть из них сбили подоспевшие республиканские истребители, но несколько десятков машин успели высыпать на город свой смертоносный груз. И всё бы ничего - но в городе было очень много мирного населения. Слишком много. Во время вторжения тви"леки стекались туда в поисках защиты, так что население заметно увеличилось. Даже по периметру города находилось множество импровизированных палаток и шатров местных жителей. После захвата планеты все они стали заложниками Уот Тамбора. Так что каждая выпущенная дроидами бомба нашла свою цель.
  Навскидку, среди тви"леков потери достигали трёх тысяч, включая женщин и детей. Ещё больше было раненых; всем требовалась помощь, медиков не хватало, кроме того, часть пострадавших оказалась под завалами, и Луминаре пришлось вспомнить свои навыки целительства, иногда перемежая их занятиями телекинезом...
  - Магистр Ундули, - голос Ки-Ади Мунди вырвал её из... она что, уснула?
  - Да... Что?
  - Вы слишком переутомились. Ещё немного, и вы отключитесь прямо здесь. - цереанин помог ей встать.
  Луминара оценила своё состояние.
  - Да. Пожалуй вы правы.
  - Идёмте. Нас ждут в командном центре. Канцлер и другие члены Совета ждут нашего отчёта.
  - Что с обстановкой?
  - Мы полностью контролируем систему. На планете больше нет очагов сопротивления.
  - Раненые... - Луминара на ходу посмотрела назад.
  - Я уже вызвал медтранспорты, - успокоил её магистр, - Все наличные суда, находящиеся поблизости, уже вылетели. Медслужбы кораблей спешно доставляются сюда. Часть раненых переводится на корабли - им нужно серьёзное лечение.
  - Это хорошо, - пробормотала Ундули.
  Несколько минут они шли молча, после чего цереанин бросил:
  - Весть о нашей победе уже разошлась по Галактике. Как и то, что произошло в столице.
  - Не все довольны нашими действиями? - предположила Луминара.
  - Да. Конкретно сенатор Орн Фри-Таа выступил с резкой критикой в адрес Ордена Джедаев. К счастью, или к сожалению, сейчас это не главное.
  Мириаланка внимательно посмотрела на Ки-Ади. Старый цереанин - на фоне её тридцати семи его семьдесят один год выглядели старостью - всегда отличался уравновешенностью. Это было отличительной чертой всех цереан, но в Мунди это проявлялось сильнее. И сейчас Луминара отметила, что тот погружён в раздумья, и от этого стал более эмоциональным.
  - Что случилось?
  - Двенадцать часов назад Мон-Каламари объявили о своём выходе из состава Республики, и присоединение к Сепаратистам.
  Женщина сбилась с шага.
  - Как такое произошло?
  - По докладам разведки, КНС нанесли мощный удар по эскадрам в том районе. Почти все они уничтожены, некоторые отступили. Кроме прямого вторжения, была осуществлена внутренняя диверсия. По слухам, в этом участвовала Ассаж Вентресс. Она захватила сына царя Мон-Кала, чем принудила его к сотрудничеству. Колин очень дорожит семьёй, и сделает для неё все, что от него потребуется.
  - Это большая проблема.
  - Да, - Мунди кивнул, - Как политическая, так и экономическая: теперь КНС получили доступ к верфям Мон-Каламари. Некоторые из них и так тайно выполняли заказы Сепаратистов, теперь же всё стало ещё хуже.
  ***
  Писк комлинка прервал нашу оживлённую беседу, происходящую за обеденным столом офицерской столовой. Что характерно, средство связи сработало не только у меня, но и у всех офицеров штаба. Вдавив клавишу приёма, я услышал голос Старгейзера, дежурившего сегодня в рубке корабля в отсутствии других командиров.
  - Генерал! Срочное сообщение от патрульных групп из района Фанума. В городе происходит что-то странное!
  - Пожалуй, обед окончен, господа, - я поднялся со своего места, и направился к выходу. Ли Норьега на ходу допила сок и присоединилась ко мне; другие тоже быстро запивали-зажёвывали свои пайки, после чего спешили за нами.
  Через десять минут мы уже стояли вокруг тактического стола.
  - Сэр, по докладам наблюдателей, в Фануме начались боестолкновения, - доложил адъютант.
  - То есть? Мы же не атакуем этот город.
  - Да, сэр. Но там идут полномасштабные боевые действия... Сэр, поступили данные с одного из АRC-170. Вывожу изображение на главный проектор.
  Перед нами появилось нечёткое изображение одного из районов города. Видимо, пилот разведывательного звена снизился очень низко, пролетая едва ли в десяти километрах над городом. В другое время противник уже давно начал бы вести по нему огонь, однако сейчас этого не происходило. И было ясно, почему.
  В городе шёл бой, самый натуральный. Если бы я точно не знал, что это Фанум, то подумал бы, что это Джигат или Зафар. Взрывы, столбы дыма, росчерки бластерных выстрелов, марширующие колонны дроидов.
  - Учитель... кажется, бой ведут ополченцы и дроиды. - пробормотала Бет.
  - С кем? - я всмотрелся в голограмму.
  - Не с кем, а между собой. Да, точно, - сообщила Сумераги.
  "Однако" .
  Переглянувшись с другим офицерами, я понял, что они тоже в недоумении.
  - Может, это какой-то отвлекающий ход? - предположил Верметтер.
  - Не похоже. Слишком уж натурально всё, - парировал Поллард.
  - А может, это восстание дроидов? - после произнесения этой фразы в рубке наступила тишина.
  Даже я слегка поёжился.
  Пожалуй, одно из главных страшилок Небесной реки, наряду с ситхами, является восстание дроидов. В отличие от Земли, где подобные темы являются пока что фантастикой, отображаемой в литературе и фильмах, Небесная Река видела не одно такое происшествие. Дроиды существуют... Очень долго. Они были созданы Раката, и они же первые додумались до боевых дроидов. После их падения технологию подхватили другие разумные, доводя её до совершенства.
  Так они думали, создавая помощников - строителей, переводчиков, официантов. Так они думали, пытаясь создать более совершенных дроидов-убийц. В этом-то и заключается величайшая ошибка конструкторов разных лет: машину можно наделить сверхчеловеческой силой, могучим интеллектом и самым одарённым разумом - однако даже гений не сможет обучить груду металла чувствам. И если уж в совершенный мозг дроида закрадётся какая-то ошибка, сбой или вирус - непременно жди беды. И такое случалось нередко. То в одном месте очередной убийца, созданный в очередной подпольной лаборатории, выйдет из-под контроля, и начнёт убивать "мешков с мясом" . То в другом месте навороченный дроид-администратор решит, что органики неэффективны, и объявит революцию.
  Собственно поэтому все дроиды Конфедерации были такими... тупыми. Десять лет назад, на Набу, дроиды Торговой Федерации и вовсе были почти что дронами, не способными действовать самостоятельно. Однако, практика показала несостоятельность такого метода против организованного противника. Однако, в дальнейшем конструкторы умышленно ограничивали интеллект модернизированных В-1 и других моделей, стремясь избежать возможности их восстания. И пока что такой метод работал.
  Возможно, до сего момента.
  - Сэр, данные радиоперехвата! - Кристен Мирро сдёрнул гарнитуру, повисшую на шее, - Дроид-тактик, находящийся в подчинении командующего обороной Фанума Уорма Нотта, на собрании командиров объявил о неэффективности командующего, по причине того, что тот является органиком. Дроид попытался ликвидировать командиров с помощью отряда боевых дроидов. Однако, некоторые мууны, в том числе Нотт, успели уйти. Ополченцы по их приказу начали деактивацию боевых дроидов...
  - Итог мы видим сами, - закончила за него Сумераги. - Вероятно, тактик посчитал это агрессией в их сторону, возможно, предательством. И приказал атаковать ополченцев.
  - Зачем он это сделал? - Верметтер удивлённо посмотрел на лайн-капитана.
  Ли Норьега в ответ смерила его взглядом.
  - Вы же читали спецификации, присланные разведкой? У Т-серии очень специфическое мировоззрение, если его так можно назвать. Все тактики на редкость высокомерны, циничны, абсолютно уверенны в собственной непогрешимости и беззаветно верят во власть цифр. Известны случаи, когда они просто-напросто убивали своих командиров-органиков, считая их некомпетентными или неэффективными. Последний случай произошёл пару недель назад, на планете Плаген. Был убит генерал Пиар Нагелсу; дроид взял командование на себя и победил республиканские войска.
  - Значит, это не восстание как таковое, - заключила Бет. - Уже проще.
  - Сэр, новые данные! Кажется, ополченцы Фанума считают, что это мы применили перепрограммированных дроидов, как делали это в других городах...
  - Да мы тут совсем не причём! - возмутился Старгейзер.
  - Это понятно, - успокоил я его, - Однако, нам следует решать, что делать. Что у нас есть под рукой из войск?
  - Три батальона и две роты ракетных десантников Ванко, до полка вспомогательной пехоты, сорок три отдельных контр-абордажных отряда на кораблях, численностью до трёх полков дуросов и клонов. Может, ещё что, надо уточнять, - пальцы Ли Норьеги запорхали над клавиатурой.
  - Учитель, вы хотите вмешаться в бой?
  Я на минуту задумался. "А надо ли нам это? Может, следует поступить так, как подсказывает древняя мудрость?"
  - Нет. Я хочу, так сказать, снять сливки с этой ситуации.
  - В смысле? - переспросила Бет.
  - Подождём, пока противники ослабят друг-друга, а вот уже потом нападём.
  - Правильно ли это?
  - Сама подумай. Там до сотни тысяч ополченцев, и тысяч восемьсот боевых дроидов. Сколько вы там отвели на штурм Фанума? Три недели? Если число противников сократится, то нам будет легче взять город. Да, так и поступим. Лайн-капитан, подготовьте план вторжения. Соберите доступные нам отряды, чтобы отправлять их централизованно. Да, Старгейзер, вызовите из Джигата коммандера Тано вместе с её авиаотрядом.
  - Сколько у нас времени, генерал? - спросила начштаба.
  - Думаю, двенадцать часов мы подождать в состоянии. Зависит от того, как эффективно ополченцы и дроиды будут уничтожать друг друга.
  ***
  Собрание Совета Сепаратистов, проходящее на Серенно, длилось уже десять часов. Нут Ганрей устало откинулся на спинку резного кресла. Это важное собрание уже давно назревало, подталкиваемое происходящими событиями, и вот, наконец, они собрались в замке графа Дуку, чтобы обсудить дальнейшие действия Конфедерации Независимых Систем как на политическом, так и на военном театре. Лишь двое из всех представителей членов КНС присутствовали в виде голограмм: эрцгерцог Джеонозиса Поггль Меньший, которому было сложновато добираться до Серенно через всю галактику, да представитель Куарренской Лиги Изоляции, Тиккес, находящийся сейчас на Мон-Каламари, которая стараниями графа Дуку неделю назад присоединилась к Сепаратистам.
  Остальные же прибыли лично: сам Нут Ганрей, вместе с помощником Руном Хаако; старшина "ТехноСоюза" Уот Тамбор; председатель Банковского клана Сэн Хилл; президент Коммерческой Гильдии Шу Май вместе с секретарём Кат Миин; магистрат Корпоративного альянса Пассел Ардженте; представитель Картеля Гиперсвязи По Нудо.
  Они уже обсудили окончательное слияние военных сил участников Конфедерации, с введением единой эмблемы и расцветки боевых кораблей, истребителей и дроидов, а также полным установлением единого командования, в лице Генерала Гривуса, и окончательного объединения всех военных сил членов Конфедерации. Такой ход был вполне приемлем, учитывая недавние обстоятельства, связанные с Майгито. Граф Дуку поставил Хиллу на вид утаивание боевых кораблей, которые, в ином случае, могли бы помочь в возврате контроля над "Жемчужиной муунов" . Однако в итоге, из-за действий членов Банковского Клана, более полусотни боевых кораблей было бездарно потеряно.
  - ...Восемьсот миллионов джеонозианских рабочих завершают строительство автоматизированных сборочных комплексов фирмы "Бактоид" на семидесяти пяти мирах. Введение объектов в строй планируется в ближайшем месяце. Производительность комплексов позволит выпускать до пятисот миллионов боевых машин в месяц, - джеонозианец закончил доклад, и опустился на своё место.
  - Как всегда, в вашу сторону нет нареканий, - граф Дуку чуть склонил голову, - Кстати, как обстоят дела на Джеонозисе?
  - Мы завершаем восстановление сборочных цехов, повреждённых Республикой год назад. Своевременная поставка материалов и продовольствия сказываются на темпах работ, - Поггль вернул графу поклон.
  - Перейдём к последнему, но от того не менее важному вопросу: выпуск боевых кораблей. Перед вами находятся материалы по этому вопросу, - сообщил Дуку, - Как вы знаете, флот Конфедерации превосходит флот Республики по числу больших боевых кораблей, однако уступает по качеству. С присоединением к нам Мон-Каламари мы получили доступ к их верфям. Царь Мон-Кал любезно предоставил нам не только стапели, которых насчитывается ровно тысячу, но и рабочих, а также материалы. Самое главное, что более восьмисот стапелей пригодны для производства кораблей до двух тысяч метров длиной.
  - Мы уже готовы начать закладку первых боевых кораблей, - сообщил Тиккес, вставая со своего кресла.
  Ганрей меж тем просматривал материалы, выведенные на небольшом экране. Тем же занимались другие разумные. Действительно, флот Конфедерации был огромен, и на данный момент насчитывал четыре тысячи двести шестнадцать транспортов "Хардкелл" , тысяча четыреста пятьдесят крейсеров типа "Алмаз" , одиннадцать тысяч девятьсот двадцать семь фрегатов "Щедрость" , три тысячи четыреста двадцать два линкора типа "Барышник" , и тысячу двести девяносто четыре отдельных корабля-ядра; четыре тысячи пятьсот восемнадцать лёгких Разрушителей "Бунтарь" , тысячу девятьсот девяносто пять авианесущих крейсера "Предусмотрительный" , четыреста девяносто четыре крейсера "Волнорез" , двести восемьдесят семь дредноутов "Инсургент" и один тяжёлый крейсер типа "Покоритель" .
  Республиканский флот был менее внушителен: шесть с половиной тысяч тяжёлых крейсеров типа "Дредноут" , четыре тысяч двести транспортов "Одобряющий" и его модификаций, три тысячи сто восемьдесят один Звёздный Разрушитель типа "Охотник" , девяносто семь дредноутов "Неукротимый" , двадцать семь дредноутов "Наместник" , шесть куатских восьмикилометровых "Доверителей" и один новенький "Наставник" .
  Зато в более малых кораблях Конфедерация проигрывала: против двадцати пяти тысяч республиканских корветов и фрегатов Сепаратисты могли выставить только семь тысяч своих аналогов.
  Сменив документ, Ганрей открыл статистику по производственным мощностям, одновременно слушая Тиккеса. Действительно, союз с Мон-Каламари скажется на выпуске боевых кораблей. А ведь КНС номинально превосходит Республику по количеству верфей, имея двадцать четыре тысячи восемьсот шесть стапелей против восемнадцати с небольшим тысяч республиканских. Однако, качество верфей и их класс были на стороне Республики. К примеру, стапелей, пригодных для сборки кораблей до двух тысяч метров, у республики одиннадцать тысяч, против недавних шести с небольшим у КНС. Присоединение Мон-каламари добавило к этому числу семь сотен.
  Кроме того, некоторые верфи хоть и выпускают продукцию, но по сути бесполезны. Один только Фаэрост чего стоит: три тысячи девятьсот восемьдесят стапелей, сотня из которых способна выпускать корабли более двух с половиной километров! И всё это работает впустую. Да, корабли сходят с них - но что толку, если планета находится в блокаде?
  А вот верфи Республики находятся в безопасности: Куат, Кореллия, неизвестно где находящаяся Ротана, Рендели, набирающая силу "Сиенар" ...
  - Что ж, теперь, когда общая обстановка ясна, перейдём к главному. - граф Дуку встал, - Довожу до вашего сведения, что через два месяца и пятнадцать дней мы начинаем крупномасштабную операцию "Копьё Света" . Детали её, по соображениям секретности, пока разглашены не будут. Однако целью нашей атаки станет удар по центральным мирам Республики, с целью полного перехвата нами инициативы в этой войне.
  - Им"еем л"и мы р"есурсы для пров"ед"ения такой оп"ерации? - поинтересовался Нут.
  - Несомненно. - Дуку слегка улыбнулся. - Кроме того, в ближайшие месяцы мы не планируем других атак, посему накопим значительное количество кораблей и боевых дроидов для осуществления плана.
  - Что если республиканцы предпримут что-то со своей стороны? - спросил Ардженте.
  - Это маловероятно. Джедаи надолго застряли на Фелуции, - поклон в сторону самодовольной Шу Май, - Это касается и Селонии, которую всё ещё удерживают наши дроиды. Потеря Рилота была лишь вопросом времени, тем более, планета не имеет такой уж большой ценности. Падение Майгито тоже не вызывает сомнений. К сожалению, теперь мы не можем сделать ровным счётом ничего. Генералу Викту осталось взять столицу; остальные города уже пали. Однако, армия Генерала серьёзно потрёпана, и не сможет в ближайшей перспективе атаковать где-нибудь в другом месте. Скорее всего, её отведут на переформирование назад на Корусант. Кроме всего этого, Владыка Сидиус со своей стороны гарантирует отсутствие внезапных телодвижений в Сенате Республики...
  ***
  "Вот и всё" .
  Усмехнувшись, я отвернулся от обзорных панелей. Кажется, именно такие слова я мысленно произнёс после Джабиима. Те же самые слова - но разница между двумя этими событиями огромна. Джабиим, первая серьёзная операция, в которой я принимал участие как генерал, не смотря на все наши усилия, был разгромом. А вот Майгито стала моей первой победой. Точнее, первой крупной победой...
  Да, хатт его задери, мы сделали это! Майгито полностью наш, спустя четыре месяца и двадцать пять дней тяжёлых боёв. Два часа назад последние очаги сопротивления в Джигате были подавлены. Всё это время мы провели в напряжении, ожидая подтверждения. А потом... Потом как будто невидимый волшебник вытащил из всех нас стержень. Все без исключения выдохнули, расслабились. Я никого не одёргивал, ибо они заслужили, да и сам я испытывал лёгкое чувство эйфории.
  Возможно, мы ещё были бы далеко от победы, если бы не тот случай в Фануме почти две недели назад. Дроид-тактик, решивший, что он будет эффективнее органиков, сам того не желая, принёс нам победу на блюдечке. Мы ждали трое суток, пока ополченцы и дроиды в жёсткой форме выясняли, кто из них главнее. А потом с лёгкостью захватили город. По сути, это сделали только десантники Ива Ванко. Прибыв первыми, сразу после снятия щита, они заняли все важные места города. Ополченцы, измотанные сражением с дроидами, не оказывали сопротивление. Дроиды же к тому времени были "побеждены" самими бравыми вояками: частично уничтожены в боях, остальные - деактивированы. Хорошо, когда у тебя есть пульт с кнопкой "всех победить" - война становиться намного легче.
  Зафар продержался неделю, после чего тоже был захвачен. Мууны сопротивлялись изо всех сил, однако клоны медленно, но уверенно одержали победу. И вскоре большая часть боеспособных клонов была перекинута из других городов в Джигат, тогда как ополченцы частично оставались там, постепенно передавая их частям Восьмой Секторальной. Это сказалось на наших темпах продвижения в столице. Новые пополнения клонов сильно пошатнули веру противника в победу, тогда как муунам уже было не на что надеяться. Падение двух городов подряд - Зафара и Фанума - тоже не были радостными событиями. Постепенно мы начали атаковать, выбивая дроидов; ополченцев же к тому времени осталось много меньше, чем было при первом штурме столицы. Даже сражались они уже по инерции.
  И вот, всё позади. Мы победили. - Учитель, - улыбающаяся Эстерхази тряхнула меня за плечо. - На связи Совет Джедаев...
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Светлый "Сфера 5: Башня Видящих"(Уся (Wuxia)) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

НОВЫЕ КНИГИ АВТОРОВ СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Сирена иной реальности", И.Мартин "Твой последний шазам", С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"