Иванов Владимир Николаевич: другие произведения.

Искусство Войны ( Эпизод I. Непредвиденный Фактор. Часть Шестая. "Гордость Атрисии". Главы 60-67

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:

  Эпизод I. Непредвиденный Фактор. Часть Шестая. "Гордость Атрисии" . Глава 60.
  Жизнь и смерть во мне
  Объявили:
  Жизнь игра, у тебя нет масти,
  Смерть к тебе не питает страсти,
  Жизнь тебя проиграла стуже,
  Ты никому не нужен...
  Будешь жить не кидая тени,
  Обладая горячим телом,
  Обжигая холодным взглядом,
  Станешь ядом, ядом...
  Так и будешь идти по краю,
  Между Адом земным и Раем,
  Между теми кто жив и снится,
  Путать лица, путать лица...
  (На мотив песни группы "Кукрыниксы" )
  ***
  Выйдя из кабины турболифта, Шаак Ти поприветствовала находящихся в Зале Совета магистров, и проследовала к своему месту. Уже давно они не собирались таким составом: только Мейс Винду всё ещё был на Фелуции, остальные же прибыли в Храм лично, даже Луминара Ундули и Ки-Ади Мунди, недавно прилетевшие с освобождённого Рилота. Теперь наличие там сразу двух магистров, как и огромного количества войск, было нецелесообразно. Работа же по восстановлению штаба Четырнадцатой Секторальной Армии легла на местных офицеров. Новым моффом был назначен молодой, но перспективный офицер из штаба Тринадцатой Секторальной, Анатоль Равик. Один из мастеров-джедаев, Ара Нувест, должен был помогать человеку на первых порах, как и присматривать за Рилотом, который всё ещё был лакомым куском для КНС...
  - Я не опоздала?
  - Нет, магистр Ти, - ответил Аген Колар. - Вы как раз вовремя. Мастер Викт выйдет на связь с минуты на минуту... Передача командования прошла нормально?
  - Да. Мастера Нал-Тарпал и Камил Мардун возглавили легионы, находящиеся на планете. Честно говоря, им будет намного сподручнее руководить войсками на местах, чем мне, - тогрута чуть улыбнулась. Эти джедаи, принадлежащие к расам акваров и инлешатов, были амфибиями, а Селония - водный мир, с городами, расположенными под водой.
  Обернувшись к Оби-Вану Кеноби, тогрута поинтересовалась:
  - Скайуокер уже отбыл на Набу?
  - Да. Вчера вылетел, и уже должен был добраться до Тида. Оттуда он свяжется с гунганами, и проведёт переговоры насчёт предоставления нам нескольких отрядов их армии.
  - Они придутся очень кстати. Легионов, экипированных для действий на водных мирах, не так уж много; некоторые уже задействованы на других планетах. С подготовкой всё проще: почти все клоны-пехотинцы имеют базовые навыки для сражений под водой, однако проблема не в этом, а в отсутствии нужного оборудования: аквалангов, ласт, и индивидуальных буксировщиков. Всё это ещё нужно произвести... А гунганам всё это попросту не нужно.
  - Вообще, должен был полететь я, - Кеноби вздохнул, - Но Энакин тоже справится. Делегат Бинкс отбыл вместе с ним, так что, как-нибудь договорятся с Босс Нассом.
  - Я слышала, вы столкнулись с Сепаратистами на Маридуне, и вас сильно потрепали...
  - Да. Они развернули там производство - и проводили испытания - нового оружия, так называемого дефолиатора. Нам удалось захватить опытные образцы и завод по их производству, однако часть продукции вместе с Локом Дурдом - изобретателем этого средства массового поражения - ушла с планеты. Мы преследовали их, однако этому неймодианцу удалось уйти, так что вскоре такое оружие может всплыть в других местах... В ходе наземной операции мы потеряли почти легион клонов - в основном от воздействия дефолиаторов. Сейчас Пятьсот первый зализывает раны на Корусанте. Мой Седьмой десантный Корпус тоже прибыл в столицу с Рилота...
  В этот момент перед ними появилась голограмма Микоре Викта. Молодой человек выглядел чуть усталым, но довольным. Краешки его губ то и дело чуть приподнимались: он явно чему-то улыбался.
  - Уважаемый Совет, - джедай поклонился.
  - Полагаю, дело сделано? - спросил Винду.
  - Да, магистр. Майгито полностью под нашим контролем. Последние очаги сопротивления были подавлены около двух часов назад.
  - Это важная победа Республики, - Ки-Ади Мунди оглядел других магистров, - Полагаю, нам следует поблагодарить вас, мастер Викт, за успешно выполненное задание, если вас не затруднит, перешлите мне отчёт о действиях вашей системной армии. Пожалуй, из всех джедаев, которым поручили создание таких подразделений, вы наиболее точно осуществили задумку магистра Ранцизиса.
  - Конечно, магистр Мунди. Я распоряжусь об отправке документов, - ответил молодой человек.
  - Вам потребовалось меньше времени на захват планеты, чем вы предполагали, - буркнул Эван Пиелл. - Кто-то обещал нам полгода минимум.
  - Лучше перебдеть, чем недобдеть, магистр Пиелл, - бросил в ответ Викт, после чего посмотрел на Йоду, - Какие будут дальнейшие приказания?
  - Х-мм, - гранд магистр прищурился, - Как скоро на Корусант с армией своей прибыть вы сможете, мастер Викт?
  - Ну, - человек задумчиво уставился куда-то в потолок, - Это не только от меня зависит. Собственно, системная армия сможет выдвинуться через два дня, но... Майгито нужно хорошо охранять, а подготовка к оборонительным мероприятиям ещё на стадии формирования... Сколько мы там сделали? - Микоре обратился к кому-то за кадром, - А, спасибо... Так вот, Восьмая Секторальная готова только на сорок процентов. Ещё не размещены все орбитальные оборонительные станции, недостаточен наземный контингент, как, впрочем, и орбитальная группировка. Если мы уйдём, то Майгито останется беззащитной. Да и мууны всё ещё на нас косо смотрят, так что, оставшись без присмотра, могут поднять восстание или что-то типа того.
  Оби-Ван задумчиво теребил бороду.
  - У нас сейчас нет резервов, чтобы послать их моффу Солу, - Ади Галлия нахмурилась, водя пальцем по экрану деки, - Нет, что-то мы наскрести сможем, ту же пехоту или полицейские части, но вот лишних кораблей у нас нет. Сколько у вас сейчас в подчинении "Охотников" ?..
  - Двадцать три.
  - Вот. Двадцать три. Восьмая Секторальная их имеет меньше ста десяти. Ни в одной Секторальной их число не превышает двухсот.
  - А если задействовать в охране отряды из системной армии мастера Викта, переподчинив их местному командованию? - предложил Кеноби. - Я полагаю, вашим частям так и так нужен отдых и пополнение, и простой такого числа кораблей - непозволительная роскошь в данный момент...
  - Стоп-стоп. Я понимаю, что это хороший вариант, но мне что, потом армию с нуля формировать? Мне тут иногда пополнения все же присылали, в том числе клонов; не хочу критиковать каминоан и систему подготовки, но, хатт задери, - Микоре развёл руками, - Это небо и земля, если сравнивать их и ветеранов. То же касается и ополченцев. Тем более, сейчас наплыв добровольцев, а у них за плечами порой только пара недель ускоренных курсов, на которых они только и успевают, что звания выучить. Но против дроидов это мало помогает...
  - То есть, вы хотите сказать, что вам потребуется время на подготовку системной армии к новому сражению? - спросил тогрута.
  - Оно потребуется в любом случае, - отрезал Викт, - Некоторые из моих частей клонов имеют потери в двадцать-тридцать процентов, ополченцы - до сорока. Приведение их в божеский вид займёт... ну недели три точно. А вот если, к примеру, у меня останется только костяк - подготовка займёт минимум полтора месяца, не считая того, сколько нам придётся ждать пополнения кораблями. Сами же говорите, что их мало.
  - Но держать всю системную армию на Майгито непродуктивно, - возразил Аген Колар. - Как и вас, мастер Викт.
  - Таланты ваши в месте другом пригодится могут, - поддержал его Йода.
  Шаак Ти внимательно смотрела на Викта. Казалось, того раздирают противоречивые чувства...
  ***
  "Вот блин!.. Ожидал же чего-то подобного - и хотя Совет прав в том, что Майгито нужно охранять, и охранять хорошо, мне всё равно неприятно. Создать из массы людей и техники сплочённую силу нелегко, пусть даже на мне была всего лишь малая толика работы. И тут приходят да говорят: отдай. Как не возмутиться!"
  Прикрыв глаза, я задумался, ища аргументы, которые помогут мне сохранить корабли. А то ведь когда новые получу, если вообще получу...
  "Хотя..."
  Стоп-стоп-стоп! Ну точно же! Как я мог об этом забыть! Ведь Сиенар уже скоро выпустит первую партию новых кораблей, которые куда как лучше подходят для линейного боя! Спроектированные по считай моему заказу!
  Мысли одна за другой судорожно проносились в голове.
  "Бля, надо пользоваться шансом. Сплавить Солу всё это старьё - "Дредноуты" те же в полном составе, а взамен заполучить "Викторов" ... Кстати, названия им так путного ещё и не придумали. Но, блин, я хочу их! Зря что ли всё это затевал? Так и мимо меня могут проплыть. Но если "Мерн-тринадцать" будет неукомплектована, то с большой вероятностью я смогу заполучить их. Особенно если намекнуть об этом Совету... Да ради такого половину, нет даже чуть больше "Охотников" можно отдать ".
  Выдохнув, я оглядел голограммы членов Совета, которые выжидающе уставились на меня.
  - Я выделю Михаэлю корабли для охраны Майгито. К примеру, "Дредноуты" . Их в моём подчинении двадцать восемь единиц. Тащить их через полгалактики к Корусанту, и впрямь расточительно, а вот для охраны планеты они подойдут как нельзя лучше; для таких задач их и создавали. Ну, и двенадцать-шестнадцать "Охотников" - но тут пока не точно. То же касается некоторых корветов и фрегатов, - часть этого зоопарка тоже можно спихнуть в Секторальную, а заместо них заполучить более современные, - Однако, я заберу часть офицеров, так как мне они больше пригодятся. Думаю, мофф Сол найдёт достойных командиров на замену. То же касается наземных отрядов: ополченцев оставлю, сколько потребуется, но вот клонов заберу всех.
  "Да-да, Ива Ванко я вам хрен отдам: такая корова нужна самому. И Додонну заберу - нечего ему тут на задворках пылиться" .
  - Вот и хорошо, - Ади Галлия расслабилась. - Уточните организационные вопросы с Главным Штабом и штабом Восьмой Секторальной...
  - Но у меня есть пара условий, - с улыбкой добавил я. Повисла небольшая пауза.
  - Во первых, пополнения пехоты. Их я бы хотел получить как можно скорее, пусть даже и необученных: сами займёмся их подготовкой.
  - Думаю, это разумное требование, - Мунди кивнул мне.
  - И, кроме того, я настаиваю на предоставлении мне кораблей из опытной серии, строящейся на Корулаге фирмой "Сиенар" , - выдал я главное требование.
  - М? Мы об этом ничего не знаем, - немного растеряно пробормотала Ади Галлия.
  - Это опытные образцы боевых кораблей, для пополнения флота Республики. Первая партия в рамках предконкурсного заказа будет выпущена примерно через полтора месяца; она насчитывает примерно сотню штук. Так вот, я хочу двадцать четыре из них - столько, сколько положено по штату системной армии. Таким образом, командованию не придётся предоставлять нам новые "Охотники" , которых, как всем ясно, не хватает. Заодно, проведу испытания новых образцов, и передам данные конструкторам, для улучшения следующих серий.
  Сэйси Тин хмыкнул.
  - А вы, мастер Викт, случаем, не имеете отношения к их созданию?
  - Имею, - отпираться тут явно не нужно, да и незачем, - Собственно, инициатором второго проекта был я.
  - Второго?
  - Да. Первый осуществляется на верфях Рендели, под руководством инженера Валекса Блиссекса. Но насколько они продвинулись, я не знаю. Возможно, пока есть только чертежи. А вот Сиенар уже готов предоставить первую партию.
  - К-хм, - Винду нахмурился. - Может вы не знаете, Викт, но бюджет на этот год ещё не принят; в Сенате идут горячие обсуждения; кроме того, сейчас на этом... рынке доминирует Куат, так что мы не гарантируем выделение средств на закупку этих кораблей. Распределение заказов курирует одна из комиссий Сената...
  - Их возня меня не волнует. Гарантируйте мне двадцать четыре корабля, остальное я решу сам, - настойчиво посоветовал я, после чего внимательно посмотрел на Винду, - А вы, я смотрю, хорошо осведомлены о происходящем в Сенате, магистр. Видимо, на Фелуции вам нечем больше заняться...
  Ну не могу я не подколоть этого афросамурая, просто не могу! Не "ндравится" он мне, и всё тут: нелюбовь с первого взгляда. Однако реакция коруна меня слегка озадачила. Тот даже в лице не изменился, а тон его ответа был... он что, стебётся?
  - Хорошо, что вы мне напомнили об этом, мастер Викт. Сенат без сомнения захочет услышать доклад о столь успешно проведённой операции. Советую начать подготовку к вашему выступлению.
  Перспектива пару часов трепать языком в Сенате меня не воодушевила. Совсем не воодушевила. "Ну Мейс, ну Винду... Подложил свинью, зарыл собаку..." . Ладно, в эти игры можно играть вдвоём.
  - Спасибо за совет, магистр... Так что там насчёт моих кораблей? - я посмотрел на Йоду.
  Тот переглянулся с магистрами, и кивнул Шаак Ти. Та в свою очередь обратилась ко мне:
  - Полагаю, мы можем предоставить вам эти корабли, но, как уже говорилось, не можем гарантировать выделение на них денежных средств. Хотя я не представляю, как вам найти столько денег...
  - Вот и договорились. Насчёт остального не беспокойтесь, - я мысленно потёр руки, - Ещё что-нибудь?
  - Да. - Кеноби усмехнулся, - Вы в курсе ситуации с Мон-Каламари?
  - Да. Очень... неприятное происшествие; можно сказать, провал на двух фронтах. На военном ещё туда-сюда, можно было бы что-то исправить, но вот на дипломатическом уровне всё серьёзнее. Мон-Каламари, не смотря на все перипетии, всегда были нашими союзниками. И вот теперь, такой демарш...
  - Хорошо, что вы это понимаете, - Оби-Ван сделал рукой неопределённый жест, - Сейчас нам - и Республике - нужны крепкие тылы, а вот такие вот происшествия негативно сказываются на всеобщей атмосфере. Граждане начинают терять веру в правительство... и Орден. Поэтому, нам требуется заручиться поддержкой как уже входящих в Республику звёздных систем, не допуская подобных, как вы выразились, демаршей, так и нейтральных образований. Сейчас десятки дипломатов занимаются этим. К одному из заданий мы хотим привлечь вас, учитывая, что свободное время у вас будет. Тем более, в случае с хаттами у вас неплохо получилось.
  - Логично, - я кивнул, - Куда меня направят?
  - В Атрисианское Содружество...
  "Э-э... Куда?"
  ***
  Кантина "Велиречавый Вуки" , расположенная на одном из проспектов Корусанта, неподалёку от Галактического Космопорта, сегодня была набита до отказа. Местные жители, залётные торговцы, путешественники, паломники и просто странные личности, коих Дермонт Эрис - хозяин заведения - на своём веку перевидал немало, собрались этим пятничным вечерком, чтобы обсудить последние новости. Выпивка и закуски поглощались быстро и беспощадно. Дермонт не опасался дебоширов: четвёрка дроидов-охранников неподвижными статуями напоминали всем о необходимости соблюдать правила. Впрочем, были и иные причины подобного: Эрис приторговывал информацией, а лучшая её часть как раз и слетала с пьяных языков. А то, что с хозяйского места всё слышно... Такая уж акустика у здания, ничего не поделаешь!
  - Не, хорошо мы им всыпали!..
  - Да-да, вот прямо ты там и геройствовал, ха-ха-ха!..
  - Да только дайте мне бластер - я покажу этим...
  - Сядь уже, балбес, пиво прольёшь...
  - Теперь мууны своё получили! Давно пора было этих большеголовых приструнить.
  - Они что, тебе кредит не дали, что ты на них сердишься?
  - Говорят, "Мерн-тринадцать" возвращается на Корусант.
  - Да, я тоже это слышала. Теперь враг дважды подумает, прежде чем напасть на планету.
  - Викт крутой, пусть и джедай. А ещё - мужик! Уважаю! Видел его голофото с Морнингстар? Сразу видно, наш человек!
  - Эх, вот бы его увидеть... и потискать! Для такого я на всё готова!
  - Да он на тебя и не посмотрит, Энжи!
  - Сама банта страшная!.. Он такой лапочка!
  - У меня сеструха с этого Викта тоже тащится, позавчера где-то его цветную картину надыбала и домой притащила.
  - И что в этом плохого?
  - Сотня кредитов, Карл!..
  - Я говорю тебе, дело не только в этом. У меня родственник есть на Велусии, так у него друг работает на фрахтовщике, летающем на Сципио. Так вот, он слышал, что мууны всерьёз подумывают о выходе из Конфедерации.
  - Да ну!
  Эрис навострил уши.
  - Слух, конечно, непроверенный, но откуда-то они берутся, такие новости. Не может быть, чтобы на пустом месте.
  - Да не, пургу гонишь. Это мууны сами всё подстроили. Они же, суки, на этом нехило поднимаются. Вон, курс кредита Сепов к Республиканскому как скакнул. Тут-то Корусант, а во Внешнем Кольце наша валюта и не ходит вовсе. Вот мууны и устраивают такие встряски, навариваясь на колебаниях...
  - Да не, тему говорю: мууны мира хотят. Даже вроде как наши сенаторы - ну, эти, из Лоялистов, хотят на Сципио лететь, обсуждать условия мира.
  - Это всё фигня. Мне интересно, куда Генерала направят теперь?
  - Борк, имей уважение к искусству!
  - Я всё понимаю, но сотня кредитов, Карл!..
  ***
  Отложив датапад на стол, Палпатин вместе с креслом повернулся к панорамному окну своего кабинета. На Сенатский район опускался вечер. Закрыв глаза, человек предался размышлениям.
  Всё шло не сказать чтобы отлично, но хорошо. План выполнялся. Война охватила Галактику, и при этом ущерб пока был минимальным. Незначительные огрехи можно было вовремя заметить и купировать, а то и вовсе оставить так, как есть. В то же время, накал страстей был нешуточным. Противостояние Республики и КНС переходило в новую фазу. Обе стороны усиленно вооружались и развивались - вот только ему приходилось постоянно сдерживать подчинённых Дуку.
  Слишком уж сильной получилась Конфедерация, и слишком вялой - Республика...
  Отчасти в этом был виноват он сам. Точнее, ситхи, на протяжении многих веков способствующие развитию бюрократии, взяточничества, пиратства. Всё это, подобно злокачественной опухоли, внедрялось в тело Республики, после чего ситхам оставалось лишь контролировать распространение заразы, пока она не пустила корни настолько глубоко, что начала разрывать жизненно важные органы ... Особо никого заставлять было не нужно: разумные сами шли по этому пути, ибо коррупция и прочие "прелести" появились задолго до ситхов. Они же лишь иногда подталкивали других.
  После убийства Плэгаса он, Сидиус, стал наследником этого важного дела. Самым главным постулатом стратегии ситхов являлось следующее: если не можешь победить врага в открытую - победи его тайно. Изнутри. Так ситхи и действовали на протяжении почти тысячи лет. Так действует и он сам.
  Существование сильного Ордена джедаев вполне устраивало ситхов, потому что ощущение всемогущества ослепляло их и не позволяло видеть ничего вокруг. Ситхи могли плести свои маленькие интриги в их тени. Палпатин оценил такое положение дел, и всегда им пользовался. Пускай они триумфально стоят на пьедестале. Пусть размягчаются, пусть делают, что угодно их душе. Пусть забудут, что Добро и Зло существуют вместе. Пусть продолжают не видеть дальше стен своего ненаглядного Храма - тогда они за деревьями не смогут разглядеть лес.
  Но, конечно, не все они были слепы. Не стоит недооценивать противника, подобно джедаям. Многие из них осознавали эти перемены - этот медленный дрейф во Тьму. И никто, наверное, не постиг этого лучше, чем умудрённый годами Йода. Но магистры, составляющие Совет джедаев, находятся во власти убеждения в неотвратимости этого дрейфа. Вместо того чтобы найти первопричину подступающей тьмы, они лишь делают всё возможное, чтобы сдержать её. Они ждали рождения Избранного, ошибочно полагая, что только он будет способен восстановить равновесие.
  В этом опасность пророчества.
  Джедаи даже не поняли, какую опасность представляет для Ордена мальчик, который был освобождён из рабства на Татуине. Даже он, Палпатин, был немного ослеплён им. Хорошо, что ему вовремя открыли глаза. Что самое забавное - это сделал джедай...
  Так или иначе, перевес в силах между Республикой и КНС всё ещё велик, и нивелировать его будет сложно - но можно. Поэтому, вскоре эта сила выплеснется в виде большого наступления, которое сейчас разрабатывает Тиранус. Главной его целью является... Хотя нет, не так. У него много целей, и некоторые из них главы КНС никогда не услышат.
  Во-первых, КНС атакует сразу несколько сотен миров, в основном на обоих Кореллианских маршрутах, пробиваясь к центру Галактики. Конечно, на первых порах это ослабит Республику... Вот только Сепаратисты откусят такой кусок, которым подавятся. Центральные миры, осознав угрозу для себя лично, наконец, как говорят в простом народе, вытащат голову из задницы, и начнут действовать всерьёз. Постепенно Республика вышвырнет их из этих миров, заодно захватив родные планеты Сепаратистов в пределах от Ядра до Среднего Кольца.
  Во-вторых, это позволит под прикрытием ситуации ввести ряд поправок и законопроектов, укрепляющих его власть, и ограничивающих власть Ордена и Сената. Это необходимо для претворения в жизнь некоторых других решений, направленных на укрепление военной мощи государства. Сегодняшняя ситуация, когда Сенат - во время войны - мелочится и затягивает принятие бюджета, мало кого устраивает. Палпатина - в первую очередь.
  В-третьих, подобные действия противника вызовут подъём в обществе, направленный против врага, а точнее, против ксеносов, и - против джедаев, неспособных повлиять на ситуацию. Это позволит создать ряд организаций, которые в дальнейшем помогут ему построить Новый Порядок...
  Краткий перерыв, который стал лишь физическим отдыхом, завершился. Вернувшись к работе, Палпатин заглянул в датапад.
  Итак, Генерал Викт пребывает на Корусант через пару дней. Майгито захвачена, даже чуть быстрее, чем предполагал Главный Штаб. Это событие стало главной новостью недели: все новостные каналы так или иначе муссируют эту тему, затрагивая и личность Викта. Популярность этого конкретного разумного в различных слоях населения довольно велика. Можно сказать, что его план насчёт этого джедая выполняется сам по себе, нет, даже лучше, чем он мог добиться. Хотя кое-какие шаги следует предпринять. Например, устроить приём в честь офицеров "Мерн-тринадцать" , где обязательно поприсутствует Канцлер. Для многих это будет величайшее событие в жизни, и благодарны они будут именно Викту.
  Микоре Викт. Даже после всего, Палпатин так и не понял, что из себя представляет этот человек. Зато было понятно, как его использовать. Генерал должен, хе-хе, пожертвовать жизнью ради идеи. Так сказать, послужить Империи до конца. Естественно, он позаботится о том, чтобы потомки обязательно прочитали исторический трактат "Возвышение и смерть Генерала Викта" . Подходящее название. Однако, пока до последней главы ещё далеко, сейчас в самом разгаре "возвышение" . И вот тут придётся приложить немного усилий...
  Первым пунктом идёт выступление в Сенате. Очень удачно, что магистр Винду сейчас на Фелуции; обычно он берёт на себя подобные выступления. Теперь же Викту придётся делать это самому. Хороший момент для увеличения популярности Генерала. Надо не забыть послать ему наброски речи - джедай явно оценит этот жест, хотя вполне себе может обойтись и без чьей-либо помощи.
  На руку может сыграть и положительные отзывы некоторых лояльных ему сенаторов. Нужно только намекнуть, что и как сказать, а там всё само устроится. Правда, эти Лоялисты могут немного испортить картину, но...
  Мысль, посетившая голову человека, ему понравилась.
  Хмыкнув, Палпатин сделал отметку в датападе напротив фамилии альдераанского сенатора. Стоит дать ему слово на этом докладе. Учитывая предыдущие столкновения Органы и Викта, последний вновь может макнуть этого напыщенного аристократа в самое "банто поодо" . Причём перед всеми остальными сенаторами... О, это будет великолепное представление!
  После доклада, Викт, вероятно, какое-то время проведёт в Храме, после чего отправится на дипломатическую миссию в Атрисианское Содружество. Это государство по ту сторону Глубокого Ядра, на стыке с Дикими территориями всегда его интересовало. Практически замкнутая человеческая община, идущая немного необычным путём, но славящиеся прогрессивными взглядами... Республика много раз предпринимала попытки дипломатического решения вопроса о вхождении Содружества в состав Республики, однако из-за разногласий этого так и не произошло. Военное же вмешательство было... нецелесообразным, учитывая удалённость региона и наличие у атрисианцев сильной армии и флота.
  И вот теперь, после принятия закона, дающего права клонам, дело может сойти с мёртвой точки. Ведь армия Содружества по большей части состоит именно из клонов, а в Республике к ним было, мягко скажем, многополярное отношение, не регламентированное законами.
  Именно этим и займётся Викт. Палпатин уже давно настаивал на кандидатуре джедая, и вот, Орден дал согласие. Учитывая предыдущие успехи Викта, сомневаться в успехе дипломатической миссии не стоит. Список задач, стоящих перед джедаем, уже обрисован, и будет предоставлен ему после заседания в Сенате. Там есть и программа-минимум, и программа-максимум. Выбор тех или иных предложений будет зависеть от обстановки на месте.
  И вернётся Викт как раз к наступлению Сепаратистов. Какое хорошее совпадение! А уж он, Дарт Сидиус, со своей стороны постарается, чтобы Викта послали на самый важный участок...
  ***
  Почувствовав приближение Микоре, Арден поспешила закончить медитацию. Дверь с шорохом отошла в сторону, пропуская джедая. Открыв глаза, она выкинула вперёд правую руку, подхватывая падающий камень. Чёрный холодный кусок минерала удобно лёг в её ладонь.
  - Прости, что помешал, - человек виновато улыбнулся.
  - Да нет, я уже заканчивала. Скоро прибудем в столицу?
  - Только что прыгнули от Оринды. К утру будем у Борлеяса, а там и до Корусанта рукой подать.
  - Никак не привыкну к таким скоростям передвижения. И к таким большим расстояниям, - вздохнула Лин.
  - Что это? - Викт указал на её руку. - Я чувствую нечто странное, исходящее от этого предмета...
  Лин взвесила камень в руке.
  - Это? А, это Каши-Мер.
  - Привет из прошлого? Я подобрал его рядом с тобой, когда нашёл. Кажется, именно он пробудил тебя ото сна? - полюбопытствовал человек. - Есть какой-то смысл в медитации с этим предметом?
  - Он помогает постичь Тёмную сторону. Хотя, более точно будет сказать так: он помогает постичь Тёмную сторону внутри себя. Понять свой внутренний мир, узнать сокровенные желания... Самые смелые фантазии, глубоко скрытые эмоции, которые ты боишься проявить. Некоторые говорили, что это прямой путь во Тьму, хотя на самом деле это не так. Просто он родом с Богана, вот и всё.
  - Это не опасно?
  - Ничуть... То есть, прямого вреда от него нет. Как ты и говоришь, выбор делаем мы сами.
  - Тут ты права. Я вот как-то увидел, чем могу стать. Можно сказать, свою Тёмную сторону. Не понравилось, знаешь ли.
  Арден машинально кивнула. Она видела, во что превращались некоторые из их последователей, павших на Тёмную сторону. И что они творили. Если Микоре последует за ними, то страшно представить, чего он может натворить...
  Викт бросил на неё пристальный взгляд.
  - Что тебя беспокоит? - человек сел напротив неё, и взял за руки.
  Минуту Лин сидела молча, а потом решилась:
  - Я не знаю, чего я хочу. Ещё недавно, год - и двадцать тысяч лет назад - всё было просто и понятно. Я знала, что мне нужно, и шла к цели. А сейчас... сейчас я уже не уверена в своих желаниях. Это меня беспокоит.
  Собственно, именно поэтому она и медитировала. Просто утром она внезапно поняла, что не уверенна в своей цели, к которой шла всё это время. Ксендор. Она всегда хотела вернуть его. Она думала, что сможет найти способ: Сила - невообразимая субстанция, способная на вещи, неподвластные больше никому. Она скурпулёзно изучала различные источники, выискивала крупицы знаний... Но утром она вдруг осознала, что всё реже и реже думает об этом. Что нынешняя жизнь всё больше и больше её устраивает. Это было странно и необычно. А самое главное, Арден осознала, что Викт ни в чём не уступает Ксендору. Иногда он даже лучше...
  - Это нормально: много думать и сомневаться, - очнувшись, Лин обнаружила себя в объятиях молодого человека, - На меня порой тоже накатывает. Хочешь поговорить?
  Арден поудобнее устроилась в руках джедая.
  - Не стоит. Женские заморочки... Кстати, Бет хочет меня в Храм затащить, чтобы я кому-то там приёмы свои показала. Я конечно освоила Сокрытие, но всё-же не уверенна, что смогу.
  - А ты в принципе не против?
  - Нет. Знания должны жить. Вы многое утратили за тысячи лет. Может, я отвратно фехтую, но в рукопашной дам фору многим из вас.
  - Да, ты крутая, - поддержал её Викт.
  - В общем, если надумаю, то схожу с Таллисибет. Но уж точно не в первый день...
  - Хочешь остаться на корабле? Точнее, в наших казармах?
  - Да. Буду в твоей комнате...
  ***
  Оперевшись на ограждение выдвижного моста, один конец которого уходил в борт "Дара Ветра" , а другой примыкал к казармам, Асока оглядела строения и площадки между ними, на которых сейчас находились корабли. Повсюду сновали разумные, из трюмов выезжала техника, пролетали истребители и бомбардировщики, спеша занять место в боксах и ангарах военного комплекса. Системная армия вернулась на Корусант.
  "Раз, два, три... Восемь "Охотников" , а где-то дальше и с другой стороны казарм - два десятка "Одобряющих" и корабли помельче. Вроде Бет так говорила ".
  - А здесь стало оживлённо, учитель! Смотрите, сколько разумных!
  - Да... наверно, это наёмные работники, - Викт вскинул ладонь козырьком, вглядываясь вниз.
  - Разве это не солдаты? Они же в форме... Хотя она странная.
  - Полагаю, что нет. Немногие готовы взять в руки оружие, и идти воевать. А вот получить прибыльную работу хотят все.
  Тут к ним строевым шагом подошли два офицера.
  - Генерал Викт! Разрешите представиться: комендант секции "D" полковник Джейрот Лландон. Это мой заместитель майор Велк Синг. Для размещения системной армии всё готово, так что можете не беспокоится насчёт мелочей. Если возникнут какие-либо вопросы - обращайтесь прямо к нам.
  - Вольно, господа офицеры. Если потребуется, я вас найду. Свободны.
  - Есть, сэр! - офицеры синхронно развернулись и быстрым шагом скрылись из виду.
  - Ну что, идём? - Асока дёрнула учителя за рукав, - Вы говорили, что нас кто-то встретит по прилёту?
  - Да, сообщение прислали за пару минут до посадки...
  Через пять минут, добравшись до галереи, идущей вдоль строений на большой высоте - оттуда открывался хороший вид на посадочные площадки - тогрута увидела магистра Депу Биллабу; рядом с ней стоял Калеб, и махал рукой. Асока, а вслед за ней и учитель с Бет, подошли к ним.
  - Асока, Таллисибет - хорошо выглядите. Микоре. Рада тебя видеть, - поприветствовала их чалактанка.
  - Добрый день, магистр Биллаба. Привет, мелкий.
  - Я не мелкий, - пробормотал Дьюм.
  - Небось, скучаешь тут? - спросила Асока.
  - Ты даже не представляешь, как, - выдохнул парень. - Учитель занята в Совете, так что приходится торчать в Храме. Скукотища...
  - Ищи во всём хорошую сторону. Пока магистр не видит, можно заняться чем-нибудь эдаким, - наставительно сказал Викт. - Кстати, привет, Депа.
  - Эй, не порти мне ученика, - Биллаба толкнула его локтём в бок.
  - Так что стряслось?
  - Меня послали встретить вас и сопроводить в Храм. Заседание Сената начнётся через пять часов, так что Совет хочет дать вам пару рекомендаций. Канонерка ждёт на соседней площадке.
  - Раз так, идёмте... Но я вроде как общался с Советом, да и речь подготовил, - удивлённо спросил учитель.
  - Нужно уточнить кое-какие вопросы вашей речи перед Сенатом; кроме того, собрание обещает быть кратким. Сейчас в Храме только Йода, Шаак Ти и Стасс Аллие; магистр Винду будет на связи с Фелуции. Ну, и я, конечно. Остальные либо на задании, либо их присутствие не нужно.
  - Учитель, а нам же необязательно идти с вами в Сенат? - спросила Асока.
  - Ну, вообще-то нет. Это будет та ещё морока. А что?
  - Я давно не была в Храме. Хочу просто побродить там, - сообщила тогрута.
  - А мне нужно найти Наставницу Чен, - Бет улыбнулась, - Хочу показать ей пару приёмов, что нам Лин показала, да и неплохо было бы её в Храм привести.
  - Лин? - переспросила магистр.
  - О, наёмница, уникум в рукопашном бою. Думаю, она не уступит мастеру Айлине, - пояснил Викт.
  - Даже так? Откуда она взялась, эта Лин?.. Хотя, это сейчас не к спеху. Совет ждёт.
  ***
  Канонерка плавно влетела в юго-западный ангар Храма, и, чуть поманеврировав, опустилась на ближайшую свободную площадку. Мы тут же сошли на каменные плиты: створки весь полёт были услужливо раскрыты. Но это и понятно, не в боевой же мы обстановке...
  - Мы дома! - Асока воздела вверх свой кулак.
  Всё же, Храм остаётся домом для джедаев во все времена. Даже мне приятно сюда вернуться. Эти стены, эти полы, эта мозаика на окнах... Всё дышит древностью и Силой. Сюда просто хочется возвращаться. Здесь можно отдохнуть, предаться мыслям, отстраниться от действительности, что бушует за стенами. Порой это нужно, хотя некоторые этого не признают в открытую.
  Депа не торопила нас, понимая, что это такое - спустя долгое время вернуться в Храм. Вдохнув побольше воздуха, я медленно выдохнул. Да, мы дома. Хорошее настроение не могла испортить даже перспектива скорого выступления в Сенате...
  В ангаре было оживлённо. Слева от нас выстроились две эскадрильи джедайских "Дельта-Семь" ; возле них кучковались джедаи-асы, споря с техниками, обслуживающими машины. Рядом с нашей канонеркой замерли её товарки. И везде сновали разумные: джедаи - рыцари и из Корпуса Обслуживания, клоны - пилоты и техники... Видимо, сегодня многие прилетели - или многие улетают...
  - Смотрите! На этом корабле мы на Илум летали, - Шпилька указала на корвет знакомых очертаний, стоящий около проёма. Так вот почему мы маневрировали: корабль стоит на стартовой позиции.
  - Ты права. Наверняка, туда на экскурсию летит новая группа юнлингов. Видишь, двое джедаев ждут их у трапа.
  "Или же они летят туда, чтобы найти свой кристалл, и собрать первый настоящий световой меч" .
  - Микоре?.. - голос Депы вырвал меня из воспоминаний.
  - А, да, пошли.
  Шагая бок о бок, мы направились по свободному проходу вдоль выстроившихся летательных аппаратов к выходу из ангара...
  Что-то было не так. Какое-то странное предчувствие...
  Я резко остановился, пропуская Асоку и Бет. Пройдя два шага, они тоже остановились и обернулись ко мне...
  "Опасность!" .
  Время как будто замерло. Воздух стал тягучим, как расплавленное стекло. Все без исключения джедаи, находящиеся в ангаре, что-то почувствовали. Я это видел - по напряжённой Асоке, по лицу Бет, по тревоге в глазах Депы. Медленно, очень медленно я развернулся - ибо опасность была там, позади меня.
  Все мои чувства буквально вопят: "Опасность! Опасность!"
  В голове раздаётся голос Асоки.
  "Учит..."
  И тут я понимаю, что случиться. Звуки застревают в горле, но мысли всё ещё подвластны мне.
  "Асокащитбыстро!!!"
  И тут же понимаю, что она не успеет. Никто уже ничего не успеет.
  Но я не собираюсь сдаваться!
  Шаг назад.
  Медленно, слишком медленно.
  Руки тянутся назад. Протез жалобно скрепит, не успевая за мыслью.
  Стопа проделала полпути. Ещё немного, и она опускается на каменные плиты.
  Краем глаза вижу, как Депа приседает, наклоняясь к полу. В этот момент она похожа на готового к броску хищника. Глаза ищут опасность.
  Правая рука находит плечо Бет. Уже хорошо. Она за моей спиной.
  Левая натыкается на руки Тано. Она вскидывает ладони, пытаясь выставить Силовой Щит. Поздно, ученица. Это не защитит тебя.
  Впереди, в рядах канонерок, яркая вспышка.
  Едва успеваю прикрыть собой обеих учениц. Это всё, что я могу. Я ведь обещал.
  Удар.
  Жар.
  Боль.
  Тьма...
  ***
  Казалось, весь Храм вздрогнул. Это было обманом, ибо поколебать такую конструкцию, покоящуюся на крепкой горе, было практически невозможно. Скорее, вздрогнула сама Сила.
  Из рук гранд-магистра Йоды вывалилась трость, со стуком упав на пол. В голове будто разорвалась светошумовая граната, а сердце дало сбой. Шаак Ти подавилась концом слова, а с её лица сползала улыбка. Сестра Ади Галлии вскрикнула, хватаясь за голову.
  - Что случилось? - голограмма магистра Винду обеспокоенно мотала головой. - Что вы молчите?!
  - Сила... - выдохнула тогрута.
  Учитель Учителей горестно вздохнул. Такое могло случиться лишь в одном варианте развития событий. Лишь гибель большого количества живых существ может дать такой отклик. Точнее, одновременная гибель большого количества одарённых.
  - Страшное произошло, - Йода наконец сумел совладать с собой. - Смерть в Храм пришла...
  Аллие, вскинув голову, внезапно вскочила со своего места, и, пробежав прямо через голограмму Винду, бросилась к окну. Ударившись об него лбом, толотианка прошептала:
  - Сила... Из-юго восточного ангара идёт дым! Много дыма!
  Но Йода уже и сам видел столб чёрного смрада, поднявшийся на уровень башни Совета.
  - На помощь спешить нам нужно. - когда это было нужно, Йода мог быть быстрым. Миг - и он уже у кабины турболифта. Через мгновение рядом с ним оказались и два других магистра.
  - В Храме взрыв? Что это? Диверсия? Атака? - надрывался Винду.
  - Не время догадки строить сейчас, - бросил Йода.
  Шаак Ти внезапно побелела.
  - Южный... ангар... сегодня... юнлинги... Илум...
  ***
  - Кажется, до выступления Генерала Викта ничего важного мы не услышим, - Мон Мотма кивнула на сенатора Луза Пеннингтона, который сейчас выступал со своей платформы.
  - Пожалуй, что так, - Амидала согласно кивнула. - Си-Три-Пи-О, сделай запись, пожалуйста. Если что, потом просмотрю... А вы тоже зовёте этого джедая его прозвищем?
  - Это скорее неофициальное звание, нежели прозвище. Трудно сопротивляться веяниям моды, - женщина чуть улыбнулась.
  - Как по мне, это уж слишком, и отождествляет Викта с Гривусом.
  - Многие так и думают, считая этого джедая нашим ответом на зверства этого киборга.
  - Всё-же, методы у него... странные. Хорошо, что Бейлу дали шанс высказаться по поводу выступления этого джедая. Так мы сможем заострить внимание на негуманных методах этого генерала... Кстати, он сейчас у себя?
  - Да, Бейл подготавливает вопросы. Но, мне кажется, что слово ему дали не спроста.
  - Ты думаешь? - начала Амидала, но закончить свой вопрос не успела, так как протокольный дроид скрипнул своими приводами, поворачиваясь к ним и одновременно махая руками.
  - Госпожа Падме... Срочная новость...
  Среди сенаторов распространялся шум, быстро переросший во всеобщий гвалт, заглушивший речь сенатора Пеннингтона. Тот недоумённо оглядывался, до того момента, как его помошник не встал и что-то сказал ему на ухо. Далтарианец как-то разом порозовел, что говорило о крайней степени взволнованности.
  - Что случилось?
  Внезапно над Канцлерской ложей появилась голограмма. Набуанка охнула... передача велась с Корусанта. Она легко узнала этот район Галактического Города, и выделяющийся на фоне остальной застройки Храм Джедаев, вот только... Над ним поднимался большой столб густого дыма...
  "Нет... Не может быть... Там же Энакин сейчас" .
  - Сенаторы, - в ложу влетели два гвардейца, - Убедительная просьба проследовать в укрытие. По гарнизону объявлена тревога.
  - Это атака Сепаратистов?
  - Не имеем информации. Всё, что известно - в Храме Джедаев произошёл мощный взрыв...
  ***
  С трудом переставляя ноги, Ашша брела по коридору Храма в направлении своей комнаты. За эти сутки она очень устала. В Залах Исцеления было слишком много больных, которым требовалась помощь джедаев-целителей...
  Взрыв, произошедший в Храме, унёс много жизней. В тот момент в ангаре было более двухсот пятидесяти разумных, включая восемьдесят девять джедаев: один магистр, двадцать три мастера, сорок пять рыцарей, падаваны... немногие из них выжили. Взрыв был очень сильным, и разрушил часть боковых помещений, а пожар, раскинувшийся после взрыва - были задеты хранилища топлива - выжег пару этажей в этом блоке. Было много пострадавших от дыма, да и моральных травм прибавилось. Произошедшее стало слишком сильным испытанием, особенно для юнлингов. Они испугались. Сильно испугались. Все джедаи по мере своих сил успокаивали их, однако многим из них самим нужна была такая помощь.
  Да... Юнлинги. По счастливой случайности, один из них забыл тёплую накидку, так как волновался перед своей первой поездкой на Илум. Наставник группы остановил их, чтобы девочка-сефи вернулась за одеждой. Это их и спасло. Другим же повезло меньше...
  Магистры во главе с Йодой одними из первых прибыли на место, и начали спасать выживших. Мюррей, прибежавшая туда вместе с Вокарой, сама видела, как маленький гранд-магистр ворочал телекинезом здоровенные балки, а Шаак Ти бесстрашно бросалась в огонь, помогая клонам его тушить...
  Внезапно миралука заметала знакомое пятно, притаившееся в оконной нише.
  "Странно. Разве Баррис вернулась? Так почему её не было в Залах Исцеления? Она ведь могла нам помочь".
  Присмотревшись, Ашша поняла, что не всё так, как обычно. Сила Баррис была другой. Возможно, другие не видели этого, но она-то была миралукой, а потому её взору открывалось многое.
  Подойдя ближе, девушка услышала бормотание мириаланки.
  - Джедаи не должны потворствовать насилию. Раз они верят в насилие, значит, насилие должно их в этом разубедить... Да-да, именно так... Я сделала это, потому что поняла: джедаи несут ответственность за эту войну... Орден сбился с пути, я это вижу... Мы стали злодеями, убийцами, чудовищами... Я должна была это остановить, ибо иначе Орден будет уничтожен, а Республика падёт... Да, я это вижу...
  Усталое сознание целительницы сделало простой вывод.
  "Кажется, она не в себе" .
  Прикоснувшись к плечу джедая, Ашша улыбнулась.
  - Баррис, привет... Нужна пом...
  - Н-не трогай меня!
  - Нет, я вижу тебе нужна помощь.
  - Я сказала, уйди! - голос Оффи стал громче.
  "Что-то с ней не так" .
  - Я позову... - миралука замерла на полуслове. Какое необычное ощущение. Как будто её пронзили световым клинком.
  - Эй, ты что делаешь! - чей-то удивлённый крик. Гудение светового меча. Звук сталкивающихся лезвий.
  Упав на колени, Мюррей схватилась руками за живот. Точно. Её пронзили клинком. Клинком, пропитанным Тьмой.
  Сила. Она слишком устала. Нужно прилечь, отдохнуть... Постепенно звуки исчезали; последнее, что она услышала - голос... да, это джедай-страж. Перепутать сложно: у носящих маску один и тот же тембр...
  - Прекратите! Стой! Пре - - к-хр-р-аа!
  I. Часть Шестая. Глава 61.
  А ведь смерть добрая.
  Только жизнь причиняет страдания.
  Но мы любим жизнь и ненавидим смерть.
  Это очень странно!
  (Джек Лондон).
  ***
  Дроид-помощник тихо просеменил своими ногами-лапками по полу кабинета и осторожно поставил на стол поднос с небольшим чайником.
  - Спасибо, Диппи, - Вокара бережно взяла заварник и налила исходящий паром напиток в небольшой стаканчик, после чего отпила небольшой глоток. По телу прокатилась волна тепла...
  Дверь комнаты отошла в сторону, пропуская магистра Шаак Ти. Зайдя, тогрута поклонилась.
  - Я не помешаю, магистр Вокара?
  - Нет. Мы закончили свою работу. Присоединитесь?
  - С удовольствием. Ваш отвар цветков ро"шки поистине бесподобен.
  Дождавшись, пока тогрута усядется напротив неё, Вокара налила напиток и подала той пиалу.
  - Кстати, как ваши руки? - целительница указала на забинтованные ладони Шаак Ти. Та в ответ улыбнулась.
  - Ещё пару дней, и повязки можно будет снять... Как раненые?
  - Последние трое вышли из второй категории. Мастер Антар Нгуен скончался пять часов назад; падаван рыцаря Ла Кай - Ринар - за два часа до него. А вот Фелиха Канто выкарабкалась и теперь пойдёт на поправку. Правда, плавать ей в бакта-камере как минимум две недели, а потом полгода реабилитации.
  Шаак Ти тяжело вздохнула.
  - Так, каков итоговый счёт?
  Вокара сверилась с записями.
  - На момент взрыва в ангаре было двести пятьдесят восемь разумных, из них восемьдесят девять джедаев. Так уж совпало: в этот день многие прилетели с заданий, и многие улетали. Ещё и юнлинги должны были на экскурсию лететь... Хорошо, что они не дошли... Сто три разумных погибло в этом взрыве. Сто пятьдесят четыре получили ранения. Накари Бри - падаван, только что получившая своего учителя, отделалась испугом - чего не скажешь о её мастере. Двадцать шесть погибли за то время, пока мы разбирали завалы или при транспортировке раненых в Залы Исцеления. Из тех, что оказались там, на данный момент умерло ещё семьдесят. Осталось пятьдесят выживших, которые со временем поправятся: три мастера-джедая, одиннадцать рыцарей, семь падаванов, двенадцать джедаев из Корпуса Обслуживания, один целитель, четыре наёмных техника и девятнадцать клонов.
  Магистры синхронно вздрогнули. Такого на их памяти ещё не было. Да, на Арене Петранаки погибло почти сто девяносто джедаев. Но они именно что погибли, и случилось это где-то далеко и неодномоментно. Раненых, не считая клонов, было всего ничего. Шесть... нет, даже три джедая были ранены в тот день, а помощь понадобилась только Скайуокеру: приделать протез вместо отрубленной кисти-запястья.
  Сейчас же всё было по иному...
  Вообще, этот взрыв стал большим испытанием для Ордена. Да и для Корпуса Целителей в частности. Даже начавшаяся чуть больше года назад война не стала таким сильным потрясением, как это происшествие.
  Конечно, Залы Исцеления были обширной частью Храма Джедаев. Они располагались в юго-западной стороне комплекса, и были центром оздоровления и спасения жизней раненых членов Ордена. Так было в древние времена, когда джедаи вели войны с ситхами. Но после Руусана многие из помещений были законсервированы за ненадобностью: одномоментно там бывало не более десяти-двенадцати пострадавших, которые занимали небольшую площадь.
  Да и сам Круг Целителей, входящий в Медкорпус, сильно поредел. Многие из джедаев осваивали азы техник исцеления, которых хватало на мелкие раны. Серьёзных случаев ранений было не так много. После начала войны часть целителей отбыла на места сражений, что ещё больше сократило штат тех, кто находился в Храме.
  Поэтому такой наплыв раненых заставил их выложиться на полную. Целителей не хватало, мобилизованные джедаи из Корпуса обслуживания наполнили Залы, мелькая своими сине-белыми поясами; но даже так раненые умирали. И тогда Вокара распорядилась задействовать Целебные Огненные Кристаллы - одно из ценнейших достояний Ордена Джедаев. Считалось, что данные артефакты могли выводить пациентов из предсмертного состояния, когда всё остальное уже не помогало, что время пришло. Камни были изъяты из комнаты, где хранились с особым тщанием и осторожностью. И постепенно раненые начали выздоравливать. Это был не быстрый процесс, многим понадобится время. Но всё же, это было намного лучше, чем ничего. Без кристаллов они рисковали потерять почти всех.
  - Мастер Коулман К"кай уже прибыл? - спросила Вокара, чтобы заполнить возникшую паузу.
  - Да. Как только завершим погребение магистра Биллабы, он займёт её место в Совете. - сообщила Шаак Ти. А затем спросила:
  - Как состояние мастера Викта?
  Вокара хмыкнула.
  - Как же вы мне все надоели...
  - М-м, простите, вы это о чём? - тогрута удивлённо посмотрела на тви"лечку.
  - Ох, извиняюсь. Просто... О его здоровье справляются ежедневно все кому не лень. Девять моффов, семьдесят три сенатора, администрация Канцлера, офицеры Великой Армии Республики и "Мерн-Тринадцать" в частности, представители Главного Штаба, с десяток джедаев, и даже Райт Сиенар - хотя каким он тут боком, я не пойму... Диппи, завари ещё порцию, - тви"лечка подозвала дроида, и передала тому поднос. - Ладно, о чём это я? А, Викт. Нормально всё с ним.
  - А та женщина... Она всё ещё здесь? - поинтересовалась тогрута.
  - Да. Она постоянно возле него.
  - Я всё поражаюсь, как вы её не прогнали.
  - Прогонишь такую, как же, - тви"лечка поёжилась. - Как зыркнет своими глазищами... Не по себе становится. Помню, как она ворвалась сюда. Вся такая взволнованная, кинулась к Викту. Её попытались остановить - всё же тут не место для посторонних. Тут то и понеслась... Мигом изменилась: осанка как у королевы, властный взгляд, непреклонный тон... Все стали по струнке ходить.
  - Интересно, что её связывает с Виктом? И кто она?
  - Думаю, он ей дорог, но пока не пойму, почему именно. Всякое возможно.
  ***
  Запрыгнув во взлетающую канонерку, Энакин ухватился за страховочную сетку: пилот LAAT с самого взлёта начал закладывать крутой вираж, ведя машину между строениями взлётно-посадочного комплекса. Причина такого поведения была довольно веской: нужно было как можно скорее довезти раненых до целителей...
  Скайуокер был в Храме, когда прогремел тот взрыв в одном из ангаров. В общем-то, взорвавшийся термодетонатор - на дистанционном взрывателе - не нёс в себе такой уж огромной разрушительной силы. Но в ангаре было много техники и топлива, да и взрывы реакторов истребителей да канонерок - дело нешуточное. Серия вторичных детонаций привела к сильным разрушениям... и большим потерям среди джедаев и персонала.
  Сразу же была объявлена тревога. Никто не мог подумать, что Храм подвергнется атаке, хотя меры безопасности из-за войны были усилены. Поэтому, все свободные джедаи - те, кто не мог помочь целителям - взяли Храм под свою охрану. Некоторые прочёсывали коридоры или прилегающие кварталы, другие охраняли юнлингов и важные помещения. Прибывшие клоны - гарнизон планеты среагировал быстро - присоединились к ним.
  Догадок по поводу причин было множество: от технической неисправности до атаки Сепаратистов. Ну, или ситхов. Однако чем дальше, тем больше узнавали дознаватели. Однако, спустя сутки произошло то, что никто себе и представить не мог. Баррис Оффи вдруг начала атаковать джедаев. Убив целительницу, подошедшую к ней, мириаланка вступила в поединок с подоспевшими Стражами Храма. И убила многих из них.
  Он уже готовился в этот момент отправиться на патрулирование, но вызов главы Стражей вытряхнул его из канонерки. Вместе с другими джедаями Энакин кинулся на помощь Стражам: пятеро из них уже лежали мёртвыми, а двое с трудом отражали нападки противника. Энакин без раздумий вступил в бой. И ему удалось перехватить инициативу в этом поединке, не дав ей убить ещё кого-то. Но это было невероятно трудно. Он много раз встречал Баррис Оффи раньше, во время совместных миссий, и пару раз они - тогда ещё падаваны - устраивали спарринги. Мириаланка была умелой фехтовальщицей, но всё же уступала ему в силе. И Силе тоже.
  Но теперь... теперь она сражалась по иному. А ещё - Оффи использовала клинок с красным лезвием. После того, как ему удалось выбить его, она выхватила уже свой - но решила не продолжать поединок, а уйти. К сожалению, ей это удалось. Погибло ещё двое стражей.
  Позднее гранд-магистр Йода опознал в нём меч Артеля Дарка, одного из джедаев, ставших с началом войны Тёмными Аколитами графа Дуку. Тот просто-напросто заменил кристалл своего меча на красный, присущий ситхам. Но, видимо, сейчас Дарк мёртв. Наверняка он встретился Оффи во время одного из заданий, но рыцарь-джедай одержала верх над ним. Странно только, что она не докладывала об этом. Были и другие вопросы, например, почему Баррис использовала этот? Йода затруднялся ответить.
  Может быть, её подтолкнула Тёмная сторона, пропитавшая меч?
  Ведь, как утверждали следователи, психика мириаланки была серьёзно расшатана, хотя сама она всё ещё каким-то чудом находилась на Светлой стороне Силы. Цин Драллиг, участвовавший в поединке с ней, прямо указал на то, что не почувствовал в ней Тьмы. Огромную Силу - да, но не Тьму. Возможно, её упорство и стойкость выше, чем могли себе представить другие, но... Это не оправдывало совершённого ей преступления.
  Пять дней джедаи при поддержке клонов вели поиски этой сумасшедшей. Пять дней Энакин вместе с Этейн, Рексом, Скорчем, и отрядом "Омега" - Найнером, Дарманом, Атином, Файем и Корром - носились по всему Корусанту. И вот, они напали на след преступницы. Хотя суда ещё не было, Скайуокер для себя решил, что Баррис не заслуживает прощения...
  Да, они напали на её след. И настигли беглянку. Час погони, десять минут боя - и Баррис уходит от них на угнанном "Консульском", оставляя за собой раненых и трупы...
  Бросив взгляд, Энакин стиснул зубы. Над Дарманом и Атином вился меддроид IM-6, пытаясь облегчить их муки; Тер-Муркан, со слезами на глазах, пыталась ему помогать, но толку от неё было мало. Скорч зажимал обрубок руки, но весело скалился: ему одному удалось достать Баррис своей световой пикой. Впрочем, Оффи отделалась лишь шрамом... А вот их отряд понёс потери. Тела Найнера и Корра остались лежать там, на посадочной площадке, под охраной пары клонов из роты "Торрент"...
  - Пилот! Быстрее! - рявкнул молодой человек.
  - Выжимаю всё что могу, сэр, - ответил клон. - Я уже связался с Храмом - медики будут ждать нас в ангаре.
  - Хорошо, - Энакин устыдился секундного порыва ярости, охватившего его.
  - Мы успеем, сэр, - Рэкс сжал его плечо. - Коммандос ребята крепкие, да и доспехи их получше наших, со встроенной аптечкой.
  - Да, ты прав. Не стоит паниковать раньше времени и подавать плохой пример ученице.
  "Ну вот, дожил, говорю, как Оби-Ван. Хотя Этейн что-то совсем расклеилась. Да, они её друзья, но вот так убиваться? Что-то странное происходит".
  ***
  "Что?"
  "Где я?"
  Мысли медленно собирались в единый комочек, выплывая из темноты. Вместе с ними пришла боль, зуд и жжение. А потом - потом я наконец-то начал ощущать своё тело. Я... лежу? Да, лежу на чём-то мягком. Голова... на голове что-то вроде маски, закрывающей нос и рот. Кажется, что-то закрывает глаза - и они нестерпимо чешутся... запах... Запах больницы. И тишина. Что я тут забыл?
  "Сукабля!!!"
  Тут я всё вспомнил.
  Ангар. Опасность. Взрыв.
  "Что?! Что это было? Где я? Что с Асокой и Бет? Какого хера вообще происходит?"
  Тело не слушалось, хотя я вроде как дёрнул руками, но тут же замер, пытаясь унять боль в груди, руках, ногах. А ещё чесались ступни, пальцы правой руки, и, что совсем невероятно, вся левая рука - от кончиков пальцев до плеча. Это же невозможно, ведь этой руки у меня нет, а чувствовать металлом невозможно. Какого хрена происходит? Поглубже вдохнув, я попытался позвать на помощь.
  - Хр-р-аа-х, - из горла смог вылететь лишь этот полустон-полухрип. Однако, это повлекло за собой неожиданную реакцию. Меня схватили за правую руку.
  - Мико, ты очнулся... Не пугай меня так больше, придурок! - знакомые пальцы сжали мои. Несильно, бережно, даже как-то заботливо.
  "Лин? Всё непонятнее и непонятнее".
  С моего лица сняли маску - но я по прежнему ничего не видел. Что-то закрывало мои глаза.
  - Хво-одт-ы... - нестерпимо хотелось пить.
  - Пить, Мико? Сейчас... Тебе только целебный раствор можно пить, и то немного, - голос Лин звучал глухо, как будто она была где-то вдалеке, но постепенно звуки становились чётче. Тут моим губам приложили край пиалы...
  "Фу, гадость, хотя... Мне сейчас сойдёт и моча банты. В горле будто полный полдень Татуина: жарко и сухо. Даже язык как будто меньше стал, и весь деревянный... О, да-а-а, живём".
  - Ли-ин... Где я? Что? Учен... - ладошка женщины закрыла мне рот.
  - Тебе пока нельзя много говорить, Мико. Слушать можно, а говорить нельзя. В Храме был взрыв - пять дней назад. Вы пострадали, и сейчас в Залах Исцеления... Асока и Бет в порядке, хотя и ранены. У Бет раздроблены правое плечо и левая нога - это не считая треснутых рёбер и лёгких ожогов рук. У Асоки ушибы, но более серьёзные ожоги. Эти раны они получили от вторичных взрывов и пожара, а вот первый взрыв их не задел. Ты, придурок, прикрыл их собой. Чем ты думал вообще! Хотя, это на тебя похоже...
  "По моей ладони потекло... Слёзы? Лин плачет?"
  - Не-е-е пла-ачь. Всё-ё пуч-ком. Я?
  - Тебе досталось сильнее. Сломанные рёбра, другие кости, пара ранений осколками, ожоги...
  "Это всё фигня. Меня совсем другое волнует".
  - Ру-ка... Чешется... Левая...
  - А, это... целители заменили тебе этот уродливый протез на полноценную руку-протез с синтетической кожей... И обе ступни. Мизинец на правой руке, и две фаланги на безымянном.
  "Охренеть меня потрепало. Однако, мне стоило ожидать чего-то подобного. Да, пожалуй, я смирился с этим в тот момент. Главным для меня было защитить учениц. Всё остальное - вторично".
  - Не ви-ижу? Почему?
  - Ты, Мико, чуть глаза не потерял, придурок! На них сейчас целебная повязка, однако снимать её нельзя. Ты едва не ослеп!.. Теперь несколько месяцев их лечить, чтобы ты хоть что-то увидел, идиот! Если бы не эти ваши исцеляющие камни, ты бы уже никогда ничего не увидел!
  "О как... Херово. Мн-да. Глаза - это серьёзно. Но даже так - я готов был заплатить цену за выживание учениц. В тот момент я, кажется, перегорел слегка. На первом месте было не собственное здоровье, а жизнь Асоки и Таллисибет. Ну, такой уж я странный человек".
  Сжав руку Лин - насколько мог, я пробормотал:
  - Фиг-ня. Жив-вой... Ты? Как здесь?
  - Попробовали бы меня не пустить! Я... Как узнала, сразу сюда. Ты дурак!
  Постепенно я полностью очнулся, и теперь чувствовал, что Лин сильно взволнована.
  "Приятно, конечно, что она, как в каком-нибудь плохоньком романе, скорбит у постели раненого героя, но не до такой же степени... Или она не хотела терять меня? Что я ей? Или - что-то изменилось? Хотя вся эта фигня может подождать. Главное сейчас другое".
  - Взрыв. Что случилось?
  За краткий миг ожидания я перебрал в голове кучу вариантов, даже самых безумных, но ответ всё равно меня потряс.
  - Я ничего толком не знаю, но слышала, что это сделала какая-то сучка из молодых рыцарей-джедаев... Орфи. Брифи... Нет, не помню её имя. Она какой-то дряни под названием бота обкололась, и вроде как крышей поехала. Что-то с Силой связанное - я такого не встречала. В общем, она сначала взрыв устроила, а потом с мечом начала кидаться на всех. Её вроде как ловят, но пока безуспешно...
  - Баррис Оффи? - растерянно пробормотал я.
  - Да, вроде так.
  Тело безвольно растеклось по больничной койке.
  - Я же говорю, тебе пока рано напрягаться. Отдыхай пока, - Лин по своему растолковала моё поведение, и ещё-что-то там говорила, но сейчас я её уже не слушал: мысли были далеко.
  "Это пиздец. Полный и безоговорочный пиздец. Ты, Мико, не просто идиот - ты дегенерат".
  Накатила какая-то злость, причём на самого себя, и, что самое обидное, она была полностью обоснована: всё это время я занимался совершенно не тем. Расслабился, поддался течению. Раз выгребать против него бессмысленно, так почему бы и не поплыть туда, куда вода вынесет? Ох уж этот Микоре... Мы уже давно единое целое - но я стал забывать, что сплав двух веществ - это не всегда материал со свойствами, отличающимися от начальных ингредиентов. Иногда эти свойства складываются, а иногда - просто совмещаются. Так и здесь: может, я и был недостаточно целеустремлённым, но вот Микоре... Он был откровенным распиздяем, но я то какого хрена расслабился?
  Или решил, раз такой крутой попаданец - "всёзнаю", так теперь всё по маслу идти будет? А вот хер с прибором! Я эти знания никак не использую, ну почти. Завязки с Сиенаром и Куатом, да пара известных битв - вот и всё. Гораздо больший пласт остался незатронутым.
  Я же знал об этом случае с Баррис. Она и в каноне-то малость двинулась, а здесь ведь всё пошло чуть по другому. Она раньше стала самостоятельным рыцарем-джедаем, так как Луминара Ундули оказалась в Совете. Кажется, для неё это стало слишком тяжёлой ношей. И ведь я мог что-то сделать с этим! Наивно было полагать, что раз теперь Асока - мой падаван, а не Скайуокера, всё будет путём. Я должен был что-то сделать. Ну, не знаю, предупредить как-нибудь завуалированно, или провести ненавязчиво разговор с Баррис на тему "политпросвещения"... В итоге же: Асоку не смогут обвинить во взрыве. Она в этот взрыв попала...
  Пожалуй, я слишком сильно расслабился - во всём. Даже Палпатин начал совершать странные телодвижения в отношении меня. Да что там - я, кажется, даже предположил, что он причастен к этому взрыву. Ведь я выложил ему весь расклад - так почему бы ему им не воспользоваться... Стоп. Я выложил? Минуточку, а что конкретно Слай Мур передала Дарту Сидиусу? Я этого не знаю, а спросить... Правдивый ответ будет совсем не в духе этой интриганки.
  Так или иначе, Палпатин сформировал обо мне своё мнение. И может статься, человека по имени Микоре Викт оно совсем не обрадует.
  "Дерьмо! Ведь полагаться на предзнание бесконечно невозможно. Я уже многое изменил, и когда-нибудь расхождения станут фатальными. Нужно использовать это время - по максимуму".
  Расслабившись, я начал думать. Раз уж ничего другого я пока делать не могу - почему бы не потратить это время с пользой.
  ***
  "Рыбка моя, открой глазки".
  Чей-то знакомый голос у неё в голове.
  "Что? Где я?"
  Тело как будто парит в невесомости. Нет, оно... Плавает? Да, точно. Под пальцами что-то мокрое и склизкое. Обоняние улавливает знакомый запах. Бакта. Наверняка, она сейчас в бакта-камере. Но что она тут забыла? И тело сильно чешется.
  Тут девочка вспомнила, что произошло. Взрыв. Спина учителя. Боль. Глаза резко распахнулись.
  Да, она сейчас в колбе с целебной жидкостью. На лице - дыхательная маска. Кажется, это Храм? Залы Исцеления? Похоже на то. Стоп. Её звал учитель! Где он? Через бакту плохо видно, но там за стеклом, стояли... Да, учитель, и ещё кто-то. Он жив? А Бет? Да, вот и она... А я ещё в бакта-камере? Не могла же я пострадать сильнее!
  "Давай, просыпайся, спящая красавица".
  Снова учитель.
  "Да, сейчас... Что вообще происходит? Что?! Как?!"
  "Выползай оттуда, нормально поговорим".
  Тут тогрута ощутила, как её тело поднимается. Её достают из камеры? Хорошо.
  Через пару минут она, натягивая сухое больничное бельё, рассеянно слушала ворчание главной целительницы - Вокары Че. Та вроде как рассказывала о характере её ранений, но девочка её почти не слушала. Её больше волновало состояние учителя с Бет, а также то, почему и как произошёл этот взрыв. Кто его устроил, и что теперь делать?
  - ...Так что, хоть тебя подлечили бактой, новой коже требуется время, чтобы прийти в норму. Можешь приходить в Залы, чтобы тебе её обрабатывали. Мази я тебе на всякий случай дам, но до всех поражённых участков ты не дотянешься...
  "Что? О чём это она?"
  Короткий взгляд на свои руки расставил всё по своим местам.
  Бросившись к зеркалу, Асока задохнулась от нахлынувших чувств. Вокара конечно сказала, что она обгорела, и кожа её чесалась везде, но чтобы так... Её тёмно-оранжевая кожа была испещрена рваными обрывками-клочками куда более светлого оттенка. Даже её лекку были покрыты ожогами - но там они менее выделялись. Однако, её раскраска была... Точнее, не была. Её именно что не было. Наверняка, её смыли, чтобы не мешать лечению, но без неё она походила на страшилище.
  Шорох открываемой двери. Голос учителя буквально звенит в тишине.
  - Привет, Шпилька. Я рад, что ты относительно цела.
  - Нет! - девочка обхватила себя руками и отпрыгнула к дальней стене. - Не смотрите на меня!
  "Только не это! Учитель не должен видеть меня такой. Только не он!".
  - Асока. Вспомни-ка главное правило, при котором я согласился взять тебя своей ученицей.
  Тогрута от удивления замерла. Причём здесь это-то?
  - Ну... Э-э-э... Не прикалываться над вами? Но к чему это? - забыв про свои страхи, девочка обернулась и посмотрела на учителя.
  "Ой".
  Глаза учителя были замотаны бинтами. Он улыбался...
  Через мгновение девочка едва не сбила его с ног, врезавшись в человека.
  - Учитель! Что? Как? Неужели вы...
  - Ой, тише. Зашибёшь ведь, - охнул учитель. - И нет, я не ослеп. Во всяком случае, не навсегда.
  - В тебе чересчур много энергии, Асока, - рука Эстерхази сжала её плечо. - кажется, ты хорошенько отдохнула за эти семь дней.
  - Семь дней? Ты шутишь? Я проторчала в этой колбе семь дней?
  - Не всё так плохо. Меня достали пять дней назад. Бет - позавчера вечером...
  - Ой, у вас рука нормальная! - с каким-то детским восторгом заявила Асока.
  - Это да. Провели апгрейд незапланированный... Ладно, идёмте. Не будем мешать целителям. Да и разминаться нам нужно, - учитель протянул ей плащ и тапочки. Сам он, как и Бет, были одеты подобным же образом.
  - Куда мы?
  - На длинные прогулки не рассчитывай, но, к счастью, Залы тысячи фонтанов неподалёку. Там и поговорим.
  Глядя, как Викт и Эстерхази идут, Асока закусила губу. Бет чуть подволакивала левую ногу, морщась каждый раз, когда наступала на неё. В то же время, она баюкала правую руку. Учитель шёл осторожно, как будто ребёнок, едва научившийся ходить.
  - Учитель, можете опереться на меня, - тогрута догнала их и пристроилась сбоку от учителя.
  - О, спасибо. Знаешь, забавно ориентироваться, используя только Силу.
  Асока сжала зубы. Учитель... Он пострадал, защищая её. И она ничего, совсем ничего не может с этим поделать.
  - Учитель, кто устроил этот взрыв? Сепаратисты? - требовательным тоном спросила она.
  - Знаешь, не с этого я хотел начать наш разговор. Совсем не с этого. Понимаешь, Баррис...
  - Баррис Оффи? - подхватила девочка, - Причём здесь она? Она же не погибла?
  Мысль о том, что одной из её... да, подруг, больше нет, не прибавляла радости.
  - Нет. Баррис устроила этот взрыв.
  - Это невозможно! - Асока переводила взгляд с учителя на Бет, но не чувствовала в них лжи. - Она же не могла так поступить!
  - Однако, это именно так. А потом она и вовсе убивала других мечом...
  Учитель рассказывал последние события - и каждое слово отпечатывалось в мозгу тогруты.
  "Сила... как же так! Столько!.. Столько джедаев погибло! И магистр Депа Биллаба, и Калеб Дьюм, и другие! Зачем, Баррис?! Зачем?!"
  ***
  Обернувшись, Ринаун увидел, как в помещение конференц-зала - самого большого, который смогли отыскать в казармах - входят старший джедай-генерал Викт и двое его учениц: коммандеры Тано и Энвандунг-Эстерхази. На секунду в помещении повисла тишина, разорванная всеобщим гвалтом. Офицеры и клоны поприветствовали возвращение своего командира...
  Когда прогремел этот взрыв, они некоторое время находились в неведении. Все были на взводе. Даже Кернатаун понял, как важен для них этот молодой джедай. Именно ему они обязаны своим возвышением по карьерной лестнице, именно с ним они познали вкус победы. Флот-адмирал попытался примерить на роль командующего "Мерн-тринадцать" кого-либо другого, но так и не смог этого сделать.
  Однако, с помощью навыков капитана Мирро им удалось узнать, что Генерал Викт жив, хотя и ранен; позже пришло официальное извещение. Вернувшаяся из храма наёмница Лин была немногословна, однако капитану О"Коннор удалось вытянуть у неё, что раны джедаев довольно серьёзны, но их жизни ничего не угрожает. Это вызвало большое облегчение, хотя беспокойство всё равно никуда не делось. Разумные пытались забить чувства работой, но, как назло, её было немного.
  Теперь, спустя две недели после взрыва, Ринаун видел, что это действительно так. Не смотря на слухи о чудесах джедайской медицины, которые не всегда были вымыслом, в чём мужчина однажды убедился на реальном примере, Викт и его падаваны всё ещё выглядели болезненно. Их движения были не такими, как раньше, может быть, немного дёрганными. Под одеждой угадывались повязки. Бинты были и на глазах Викта. Сам Генерал опирался на плечо тогруты. Неужели он потерял глаза?
  - Здравия желаем, генерал!
  - Сэр, рады вас видеть!
  - Воу-воу, господа, по-умерьте свой пыл! - Викт воздел руки, - Давайте потише. В ушах звенит.
  Офицеры пристыженно примолкли. Ли Норьега выступила вперёд.
  - Сэр, как вы?
  - Довольно неплохо. Конечно, нам требуется длительное восстановление, но ничего фатального не произошло. И нет, я не ослеп, но глаза пострадали. Ну, рассказывайте, как вы тут?
  - Да что рассказывать, сэр. Приняли пополнение пехоты, сейчас ими занимаются инструкторы из наших ветеранов. А больше сейчас и делать нечего. Сидели, как на иголках, - обиженно сообщила начальник штаба.
  - Понимаю, весёлого мало. Да ещё и ваш триумф украли. Но, - Викт улыбнулся. Ринаун вздрогнул. Теперь, когда повязка закрывала его глаза, разговаривать с джедаем стало... не совсем удобно, - не всё потеряно. Сами понимаете, взрыв, траур по погибшим. Не время было праздновать нашу победу.
  - Это так, сэр. - подтвердил капитан Миттермаер.
  - И всё же, через пять дней в "Гранд-Отель" пройдёт торжественный вечер, посвящённый нашей победе, организованный Канцлером Палпатином. Приглашены все офицеры "Мерн-тринадцать", начиная от лейтенантов и заканчивая мной. Сам канцлер тоже будет присутствовать, как и высший свет Корусанта, да что там - самые сливки. Приказываю начать подготовку к этому мероприятию, чтобы никто не ударил в грязь лицом.
  Ринаун хмыкнул. Действительно, это настоящий подарок для офицеров.
  - Я не потерплю провала, господа, - тон Викта не мог скрыть его веселья, - Мы "Мерн-тринадцать", и мы не терпим поражений!
  - Да, сэр! - хором выкрикнули все.
  - Кристен! Раздобудь информацию и просвети народ по поводу гостей мероприятия. - Викт начал раздавать указания, - Старгейзер! Ты у нас, что называется, голубых кровей, поэтому тебе и карты в руки: натаскай тех, кто не знает, как себя в высшем обществе вести. Кернатаун: чтобы у всех вид был бравый и боевой.
  - Да, сэр.
  - Ли Норьега! Это же касается и наших женщин-офицеров. Чтобы блистали, как бриллианты.
  - Хм... Не совсем моя сфера деятельности, сэр, но я попробую.
  - Вот и отлично. Да, О"Коннор - будешь клеить Канцлера - ноги оторву.
  - Что?! - возмутилась зелтронка. - да я даже и не собиралась!
  Смех был ей ответом. Ринаун рассмеялся вместе во всеми. "Генерал вернулся".
  ***
  Завершив связку ударов, Таллисибет отступила назад, тяжело дыша.
  - Закончим? - поинтересовалась она у морщащейся Асоки.
  - Да, пожалуй. - тогрута выключила тренировочный меч, и направилась к сидящему на скамейке учителю. - Мастер, передайте мазь.
  - Держи, - Викт протянул ей баночку. Тогрута уселась рядом с ним, и, открыв крышку, щедро зачерпнула целебную массу. Молодая кожа, оставшаяся на месте ожогов, дико чесалась, и была немного стянута, что сковывало движения Асоки. Но она, как и все, усердно тренировалась.
  - Как плечо? - учитель обернулся к ней.
  - Не очень, - сообщила Эстерхази.
  Действительно, целители буквально заново собрали ей раздробленный сустав и кости, но прежней подвижности она ещё не обрела. С ногой было чуть легче, но проблемы были и с ней.
  - Садись, - учитель кивнул себе под ноги.
  - Ага, - девочка медленно опустилась на пол, оперевшись спиной на ноги учителя. Викт аккуратно начал массировать мышцы. Бет помимо своей воли испустила блаженный стон. Закрыв глаза, она расслабилась; чувствовать эти руки было... приятно? Да, именно так.
  Тихое журчание ближайшего водопада. Лёгкий шелест листвы, овеваемой едва заметным ветерком. Сложно было принять, что он создан искусственно, этот ветер; казалось, они находятся где-то далеко, на зелёной планете, на небольшой полянке; они сидят на тёплых камнях крошечной площадки, окружённой высокими кустами, покрытыми распустившимися цветами необычайной красоты... И ничто не может нарушить этот покой.
  Разве что знакомый стук деревяшки...
  Открыв глаза, девочка увидела, как с тропинки к ним выходят гранд-магистр Йода, в сопровождении ещё одного магистра - Стас Аллие.
  - Добрый день, магистры, - Викт, не переставая массировать её плечо, поздоровался с вновь прибывшими.
  Асока тоже поприветствовала их, не переставая растирать ногу. Пришлось и Бет промямлить положенные слова, сидя на полу.
  - Извините, что побеспокоили вас, - ответила толотианка.
  - О здоровье вашем я побеспокоиться пришёл. - сообщил Йода, и неожиданно просеменил к скамейке. Таллисибет тут же узнала "этого" Йоду: так он обычно вёл себя с юнлингами.
  - Ну, как наше здоровье?.. Вам со стороны виднее, - ответил Викт.
  Бет была готова биться об заклад, что учитель сейчас улыбается. В последнее время он стал больше шутить, особенно на тему своих увечий. Она чувствовала, что это было неспроста: несмотря ни на что, мужчине было тяжело. Это как бесконечная тренировка, когда на твоей голове глухой шлем, а ты пытаешься отразить выстрелы тренировочного дроида. Только всё намного сложнее. Но учитель старался этого не показывать. Глядя на него, девочка испытывала странную смесь эмоций: гордость и сострадание. И - не пыталась жалеть его. Это было лишним сейчас.
  - Виднее, х-мм. Полна энергии молодёжь. Совсем старым стал я, раз это ощущаю...
  - Да ладно вам прибедняться, гранд-магистр, - Викт хмыкнул, - Вы у нас в самом соку...
  - Ха-ха, - Асока расхохоталась, - Молодой-зелёный...
  Бет улыбнулась. Очень точно подмечено.
  - К старшим уважение проявлять должно, - назидательно заметил гранд-магистр, улыбаясь.
  - Ладно, - Викт закончил разминать её плечо, и обернулся к Йоде, - Зачем вы пришли?
  Вместо главы Ордена Джедаев ответила Стас Аллие.
  - Как скоро вы сможете приступить к вашему заданию?
  - Вы про Атрисианское Содружество?
  - Да.
  Эстерхази оживилась. Учитель дал ей материалы по этому делу, ещё во время полёта на Корусант. Война-войной, но ей ещё не приходилось участвовать в подобного рода заданиях, на которые джедаи обычно и летают.
  Викт помассировал виски.
  - Завтра у нас приём для офицеров. После мне нужно слетать на Корулаг, утрясти кое-какие дела, связанные с комплектованием "Мерн-тринадцать", по пути заглянув на Брентаал-Четыре. Думаю, это займёт три-четыре дня. После возвращения мы будем готовы отправиться.
  - Оу, так скоро? - удивилась молодая женщина, и тут же пояснила, - Я думала, вам потребуется недели две...
  - Ну, мы выглядим хуже, чем есть на самом деле, - Асока вытерла руки о полотенце. - Вот воевать нам немного рано.
  - На том сойдёмся. - Йода соскочил со скамейки. - Через пять дней отправитесь вы в Содружество. Отправку организуем мы, в содействии с Сенатом...
  - А они тут причём?
  - Один из сенаторов полетит с вами, как представитель Сената.
  - И кто?
  - От Набу сенатор с вами летит, - заявил гранд-магистр.
  - Уж не Амидала ли? - изменившимся голосом спросил Викт. Таллисибет удивлённо посмотрела на него.
  "С чего бы это? И Асока как-то странно морщится".
  - Да.
  - Ot pizdjec...
  I. Часть Шестая. Глава 62.
  В политике ничего не происходит случайно.
  Если что-то случилось, то так было задумано.
  (Теодор Рузвельт).
  ***
  Закончив процедуры, я отправил использованное полотенце в специальный контейнер. Ранения, полученные при взрыве, и наличие повязки на глазах внесли коррективы в моё обычное расписание. В частности, душ принимать было нельзя; поэтому приходилось ограничиваться обтиранием материей, пропитанной специальным составом. Самый ближайший аналог - влажные салфетки. Так себе результат, не сравнимый с привычным душем, но не всегда наши желания совпадают с возможностями.
  Так же осторожно я вышел из душа. Эх, скорее бы глаза зажили. Зудятся, сволочи, сил нет - но это хорошо; значит, процесс восстановления идёт. Пару месяцев осталось терпеть эту темноту. Остаётся подбадривать себя тем, что это интересный опыт. Да, Сила здесь здорово помогает, немного облегчая передвижение да помогая "видеть" своих собеседников. Однако, до миралук мне далеко. Они видят... может быть, немного по другому, но в некоторых моментах даже лучше, чем люди или кто-то ещё. К примеру, темнота для них вообще не помеха.
  Интересно... а есть ли у миралук такое понятие, как день и ночь? Я вот уже немного потерялся во времени, деля его на "время бодрствования" и "время сна". Последнего, кстати, было довольно мало. Тело, не отягощённое обычными заботами, меньше уставало. Мозг, не получая должного количества информации от глаз, точно также уставал медленнее. Идеальные условия для мыслительного процесса.
  Особенно в том случае, если есть над чем подумать.
  Добравшись до стола, я "нашёл" спинку стула, на который и уселся. На столе - быстрая проверка рукой - покоится датапад с подключённым к нему модифицированным дроидом-колобком серии ZZ-2. Техники пошаманили над ним, встроив нормальный вокодер от какого-то дроида-слуги, и добавив программы, помогающие мне работать с текстом на экране. Ведь буквы и цифры не увидишь с помощью Силы. Поэтому, приходилось использовать посредника: "колобок" зачитывал документ, и помогал вносить туда правки. Лин сегодня ночует в другой комнате - она с пониманием отнеслась к моему желанию поработать, и не стала задавать лишних вопросов. Так что, я никому не мешаю своим бубнежом.
  Наименьшая из моих проблем - это предстоящий "светский раут". Новенькие джедайские одежды, заказанные в ателье, уже висят в шкафу. Асока и Бет тоже получили обновки, так что оборванцами мы точно выглядеть не будем. Даже больше: одежда была заказана в том самом ателье, где мы уже закупались однажды, и пожелания клиентов были выполнены в точности: цвет моих одеяний сочетается с флотскими мундирами; Асока подобрала себе вещи в кроваво-чёрной гамме; пришлось повозиться с выбором тканей, которые бы не раздражали её заживающую кожу. Эстерхази же... Аки "рыцарь", вся в белом. Не скажу, что оригинально, но белый подчёркивает её цвет волос, как и фигуру в целом...
  Плюс, каждый из нас был облачён в защитный комбинезон из тканой брони, аналогичный тому, что носила Амидала во втором эпизоде. Лёгкий, пригодный к незаметному ношению, и обеспечивающий приемлемую защиту. Собственно, удар когтей того зверька, что должен был располосовать набуанку пополам, всего лишь оцарапал ей спину. Качество было на высоте... как и цена: пришлось выложить почти семьдесят тысяч за комплект. Но целостность наших тушек важнее.
  Во-вторых, нужно лететь на Корулаг, посмотреть, чего там Сиенар с Блиссекс наворотили. Проект "Виктор" уже на стапелях, недель через пять-шесть можно будет принимать аппараты. Всё хорошо, но назревает маленькая такая проблема - на два с половиной миллиарда кредитов. Примерно во столько обойдутся двадцать четыре новеньких корабля. Где их взять - хороший вопрос. Конечно, на моих счетах кое-что поднакопилось - двести восемьдесят миллионов триста пятьдесят две тысячи сто тридцать два кредита. Есть ещё почти восемьдесят тысяч наличкой, да драгоценные камни с Илума. Их осталось не так много: шестнадцать более редких, средняя цена на которые составляет двести пятьдесят тысяч за штуку, и восемьдесят три менее дорогих, идущих по сотне тысяч. Но они мне нужны на крайний случай, так что рассчитывать на них не стоит. Как и наличку - ей есть и другие применения. Находящегося же на счетах хватит только на... на сколько там? Три-четыре корабля, не больше. А мне нужно двадцать четыре.
  "Эх, как же не вовремя произошёл этот взрыв - две недели коту под хвост!"
  Ладно, что-нибудь придумаю. В крайнем случае, растрясу на деньги Палпатина. Он у нас богатый, дядюшка Скрудж нервно курит в сторонке...
  В-третьих, предстоящая миссия в Атрисианское Содружество не будет лёгкой в плане политики. Я даже сомневаюсь, что нам удастся добиться программы минимум, не говоря уже о более серьёзных подвижках. Очень уж шаткая платформа под моими ногами, и скудный арсенал аргументов в наличии; в то же время, у оппонентов чёткая позиция, подкреплённая силой. Сможем ли мы заинтересовать их? Хороший вопрос...
  Ещё и Амидалу до кучи навесили на мою шею. Она же приключения притягивает, как мощный магнит! Вроде как со мной должен был лететь какой-то сенатор от нейтральной партии, но по состоянию здоровья его участие в миссии подпало под сомнение. Тут то Лоялисты и подсуетились, выдвинув своего человека. Для них, в случае удачи переговоров, это будет весомый плюс в копилочку. Вот только... Амидала, мать её так, и оказалась свободной. Так что, придётся лететь с ней. Хатт! Поневоле начнёшь расценивать эту миссию как боевую, сопряжённую с опасностями. И что лететь надо как минимум на Звёздном Разрушителе с легионом клонов... Но нельзя. Атрисианцы расценят как недружественный жест. Кроме того, одним "Охотником" их не впечатлишь: у них самих флот как минимум из тысячи крупных кораблей, двух с половиной тысяч средних и около семи тысяч лёгких. Естественно, как независимое государство, Атрисианцы болт клали на Руусанские ограничения по поводу длины кораблей, и их "Аримаджиро" по размерам превосходят даже ИЗР...
  Всё же есть плюсы в моей кратковременной потере зрения. Видеть эту "демократку" не могу... Хотя... Это слегка устаревшая точка зрения на проблему. Думай, Викт, думай! Как ты это можешь использовать?
  Для начала, я всегда могу её заткнуть, намекнув на то, что мне известно о её "замужестве". Такого она точно не ожидает, и наверняка притихнет.
  Опять же, бывшая королева Набу - просто кладезь информации по этикетам-обычаям. Ну там, какой вилкой есть асмолианских омаров, с каким вином не стоит есть жареные мозги бт"торри, и прочие подобные штуки. Я тоже не лыком шит, но разница в том, что мои знания в основному получены от учителя, и имеют теоретический характер; Амидала же имеет реальные навыки.
  Ну, и само присутствие на переговорах посла с таким происхождением - бывшая королева планеты, чей бывший сенатор сейчас Канцлер - учитывая историю Атрисианцев - может сыграть нам на руку.
  В общем, не так страшен ранкор, как его малюют. Прорвёмся.
  Отыскав ёмкость с соком, я пропустил несколько глотков свежего напитка, смачивая пересохшее горло.
  "Ладненько. Настоящее, конечно, хорошо, но и будущее из виду упускать нельзя".
  Откинув голову на подголовник, я продолжил дневные рассуждения.
  "На чём же я остановился? Точно, Палпатин и реорганизация Республики в Империю, с одновременным упразднением Ордена Джедаев - и извечные русские вопросы: "Кто виноват?" и "Что делать?".
  Вне всякого сомнения - Республика в текущих обстоятельствах не жизнеспособна. Преобразование её в политическом плане - лишь вопрос времени. Это доказано как канонной Империей, так и дальнейшими событиями. Действительно, после смерти Палпатина на второй "Звезде Смерти" организация под названием "Альянс" живо объявила о создании Новой Республики. В тот момент проявилась слабость Империи: вся власть была сосредоточена на Палпатине, и с его смертью - пусть даже временной - мощнейшее государство рассыпалось на Осколки, которые возглавили различные военачальники. Частично это похоже на то, что произошло после смерти Александра Македонского. А вот после - ситуация стала похожа на один из периодов истории Древнего Китая, а именно - Эпоху Враждующих Царств. Каждое из них тянуло одеяло на себя, стремясь завоевать соседа - но воз был на месте, а войны продолжались.
  Так произошло и здесь: куски Империи сражались между собой, постепенно стачивая свои силы. А ведь каждый из этих осколков мог с лёгкостью уничтожить Новую Республику, что и доказал в своё время Траун. Остановить его смогли с превеликим трудом при помощи Скайуокеров. Но даже джедаи не могли вечно поддерживать новое государство. В истории Новой республики наступил период, доказавший полную нежизнеспособность её как политического образования; доказавший неспособность существовавшей политической системы должным образом реагировать на возникновение глобальных военно-политических угроз.
  Сначала Новая Республика едва не развалилась от произошедшего Первого Кореллианского Восстания, которое по своей сути повторяло Сепаратисткий Кризис. У нас есть ресурсы, у нас есть армия - зачем нам подчиняться каким-то там сенаторам? И снова НР спасли Скайуокеры. Уже с большим трудом, нежели прежде.
  Дальше больше. Вскоре последовал кризис "Каамаского Документа", в ходе которого НР встала на грань полномасштабной гражданской войны между субъектами государства. Все началось с обнародования фактов причастия ботанов к уничтожению Каамаса - родной планеты одноименной миролюбивой расы. Тогда ботанские шпионы и диверсанты обеспечили имперцам возможность нанесения орбитального удара, уничтожившего экосистему планеты, превратив цветущий мир в безжизненную пустыню. Как мило... Грязное бельишко, всплывшее на поверхность, рассорило многоуважемых сенаторов до последней стадии. Тут уже даже Лея с Люком развели руками. Да, войны они не допустили - но и только.
  А потом пришли Йюужань-Вонги. Полномасштабное вторжение чужеродной расы поначалу не вызвало вообще никакой реакции в Сенате и у правившего тогда президента Фей"лиа. Но даже когда о серьезности новой напасти стало понятно всем и каждому, Сенат долгое время колебался, погрязнув в бесконечных спорах, и оказался неспособен выработать общий план действий... Что-то напоминает? Да взгляните на сегодняшний Сенат... Точнее, на Сенат десятилетней давности, показанный в первом эпизоде: картина один в один. Сейчас, усилиями Палпатина, там сформирована более-менее устойчивая коалиция, поддерживающая Канцлера, и продавливающая нужные решения...
  В общем, всё понятно. Систему надо менять. Однако, есть небольшая проблема: объявить о создании Империи - это одно, а создать Империю - это совершенно другое.
  Ведь всё понятно на простейшем примере - хотя некоторые моменты нужно будет перефразировать для жителей Небесной Реки, ибо не поймут. О чём это я? Ах да, пример. В древние времена, несомненно, существовали древние люди, способные в одиночку победить волка, льва, пещерного медведя или саблезубого тигра. Однако, на мамонта шли всем племенем, ибо в одиночку его убить невозможно. Но даже если допустить, что один воин сможет убить мамонта - это лишь вершина айсберга. Что делать с тушей? Одному человеку её просто не переработать. Ведь нужно снять шкуру, разделать его на части, перенести, подготовить к хранению или еде. Не стоит забывать о внутренностях и костях - всё идёт в дело. А ведь падальщики по типу гиен всегда могут прийти на запах крови, нужно ещё эту тушу защитить. Конечно, можно сказать, что и в одиночку можно справится. Действительно, это так; только вот пещерному человеку нужен будет рефрижератор и хорошие инструменты - пилы там, ножи...
  Это я к чему. Палпатин как раз в роли пещерного человека, завалившего мамонта - "Республику" - туша есть, но нет ни инструментов, ни соплеменников, могущих с ней помочь. Сила, да ведь институт моффов-губернаторов, кое-как сейчас организованный и страдающий детскими болезнями, смог нормально работать только через двадцать с лишним лет. Лишь незадолго до уничтожения первой Звезды Смерти Дарт Сидиус смог искоренить один из "пережитков Старой Республики" - Сенат... Хороший показатель того, что "это так оставить нельзя".
  Конечно, с моей точки зрения Палпатин - единственная перспективная фигура, могущая создать новое, сильное государство. Однако, кое-какие перекосы следует "поправить". Ну не хочет Палпатин создавать Орден Ситхов - хрен с ним, будь "един во власти". Не хочет оставлять Орден Джедаев - ну ладно. Однако уничтожать всех под корень немного странно. Да, признаю, Инквизиторий организовался не на пустом месте, однако его численность была очень маленькой. Так что, Орден следует не уничтожать, а перепрофилировать. К примеру, разделив его на самостоятельные Корпуса, или ещё что-то придумать.
  Взять тот же АгроКорпус. Ведь от него никакого вреда, одна только польза! Тихо-мирно живут, выращивают пищу, выводят новые высокоурожайные сорта... И приносят Ордену довольно много денег своей работой. Хатт, да таких специалистов даже сейчас не хватает! А Палпатин, по сути, спустил всё это в унитаз - что странно, учитывая его взгляд на "ресурсы". Ну обозвать их по другому, убрать из подготовки лишнее, и отправлять туда тех, чей потенциал в Силе слаб для Инквизиторов. То же самое сейчас делает Орден. И так во многих других сферах. Тот же Корпус Пилотов вполне себе привлекательно выглядит, имея в своём составе лучших пилотов Галактики. Так почему бы их, хатт задери, не использовать?
  Да, без сомнения, организация одарённых - нормальная организация, а не калечно-усечённый Инквизиторий - нужна Империи, особенно в преддверии вторжения Йюужань-Вонгов. В каком виде это подать - вопрос отдельный. Но пара зацепок есть. Одарённых без присмотра и обучения оставлять никак нельзя - это важный экономический и военный потенциал, нужный государству...
  А может, он и хотел использовать, но после сеанса "молниетерапии" его планы изменились? Этого, кстати, тоже желательно бы не допустить. Палпатин мне нужен живой-здоровый, без этой ужасной "морды лица"... И в здравом уме. Надо подумать над тем, как не допустить того канонного развития событий. Допустим, два десятка Алых Стражей, подоспевших на помощь Канцлеру, заставят джедаев попотеть. А Дарт Сидиус тем временем уконтропупит их - если ему уж так охота светошашкой махать...
  Но всё это актуально только лишь в том случае, если у нас с Сидиусом "срастётся". Тогда да, можно будет сосредоточится на восстановлении мира, уничтожении пиратов, укреплении военной мощи. Честно говоря, работы не на одно десятилетие...
  Однако, может статься, что Палпатин решит от меня избавится, также как и от Дуку. Исключать такой вариант я не могу. Точнее, я просто обязан рассматривать такой вариант. И подготовиться к нему. Хотя чего тут готовится? Резвый, надёжный кораблик да заначка денег. Главное, не упустить момент - но основные вехи, предвещающие приказ Шестьдесят Шесть, я точно узнаю. Сложнее с попыткой покушения - хотя тут, я думаю, Палпатин рисковать не будет. Я живучий, что доказывается многими происшествиями. А ну как выживу? Так что, подождать Чрезвычайного Приказа надёжнее будет. После него мой статус резко изменится, и можно будет давить меня в открытую.
  Вот только не хочу я воевать против своих подчинённых. Мало кто такого захочет. Посему, придётся уйти в тень, на какое-то время. Прятаться, постоянно перемещаясь. И ждать подходящего момента... Нет, хреновый вариант развития событий. Очень хреновый. Даже думать о таком не хочу. Однако, я прекрасно вижу, как история меняется. Вон, Пло Кун мёртв, Кит Фисто мёртв. А кое-кто наоборот, жив. Например, Касс Тод и Мак Лотор. Некоторые события уже идут по другому, так что слепо надеяться на моё предзнание не стоит. Поэтому, нужно подготовится и к нему...
  Впрочем, если хорошенько подумать, есть варианты и хуже. Например, такой - Палпатин... облажается. Косточкой там подавится, или джедаи уконтропупят... такой вариант тоже исключать нельзя. Ведь от меня он узнал о "будущем", и может слегка зазнаться. А канонные события могут измениться или не произойти совсем.
  Дальше есть два варианта. Либо Республика додавливает КНС, либо Сепаратисты - Республику. Чем дальше зайдёт противостояние, тем вероятнее первый вариант. Естественно, ни о каком укреплении государства речи быть не может - в обоих случаях. Возможно, что будет заключён мир на приемлемых условиях. Сенат на такое может пойти, особенно в отсутствие Палпатина. Джедаи обопрутся на Лоялистов, а "блок Палпатина" будет в опале, и быстро развалится. Хотя костяк "инноваторов" останется - не так просто отказаться от своих надежд-ожиданий - текущего политического влияния иметь не будет. А может, джедаи, как и предполагал Винду, просто-напросто возьмут Сенат под свой контроль, и продавят нужные решения. Ну там, поблажки для Торговой Федерации и иже с ними, в обмен на отказ от огромных вооружённых сил и возвращение в Республику. Если Дуку не упрётся рогом - такое вполне возможно. Ну, а там и до сокращения военных расходов недалеко. Республика, чуть встряхнувшись, вновь начнёт опускаться в трясину...
  Тут важен момент - каков будет мой статус. Хорошо, если на меня собак не попытаются повесить, как на сторонника Палпатина. Учитывая мою текущую позицию, и перспективы дальнейших отношений с Сидиусом, это вполне вероятно. Тогда, возможно, придётся точно также уходить в подполье. Хатт! Куда не кинь, везде клин... Тут поневоле задумаешься о спасательном круге. Вот только учитывая Вонгов, нужно и к ним как-то готовиться...
  "Так, стоп! Какого хрена я туплю! У меня же есть вполне работоспособный пример - прямо перед носом! И этим я убью сразу нескольких зайцев!"
  Активировав дроида, я начал зачитывать ему свои мысли. На это ушло где-то полчаса. Затем я прослушал их, внёс правки... Час, другой - и мысли обрели форму законченной идеи. Ещё раз прослушав текст, я мысленно кивнул: кажется, я ничего не упустил. После чего дал команду дроиду связаться со Слай Мур.
  Через пять минут я услышал её голос.
  - Неожиданный звонок... Ты понимаешь, что будить женщину в пять утра - немного странно?
  - Пять утра? К-хм, простите. - смущённо пробормотал я. - Потерял чувство времени.
  - Надеюсь, причина для твоего звонка веская?
  - Да. Мне нужно поговорить с ним. О будущем. Желательно, завтра после приёма. - под "ним", я, естественно, подразумевал Палпатина.
  - Хорошо, - после пары минут молчания ответила умбаранка. - Я свяжусь с тобой и сообщу ответ...
  ***
  Отступив назад, Арден критически осмотрела Викта.
  "Конечно, со временем мода изменилась, даже у джедаев. Глупо было бы полагать иное... Раньше допускались определённые вольности в одеянии, даже не связанные с особенностями расы. Честно говоря, в первые пару сотен лет единого стиля вообще не существовало. Но то, что джедаи носят сейчас... Какое же убожество".
  Вернувшись, она поправила воротник, после чего снова отошла назад.
  - Ну... Для вояки-мужлана самое оно. Непритязательно и...
  - Эй! Вот давай без наездов! Нормальная накидка... - возмутился человек.
  - Вы, мужчины, ничего не понимаете в одежде, - Лин сокрушённо вздохнула.
  - Дались тебе эти шмотки, - Мико расплылся в улыбке. - К примеру, ты без одежды выглядишь куда как лучше, чем в ней.
  Она не смогла удержать смеха.
  - Ну, если рассматривать вопрос в таком ключе!..
  Поправив волосы, Микоре подошёл и обнял её.
  - И всё-таки, зря ты не идёшь с нами.
  - Мне нечего там делать, - пояснила женщина.
  - Почему?
  "Вот почему иногда он такой тупой, а?"
  - А как ты себе это представляешь? Я, может быть, не произвожу впечатление сведущего в этикете, но кое-какие познания в моей голове всё же есть. Стальная Рука Палавы - это же не просто титул. Кое-какие мелочи я знаю, и как вести себя где-когда-с кем - тоже. Ну, и за последнее время многое наверстала чтобы невзначай не опростоволоситься... Так вот. Я не могу там появится, ибо мой статус немного спорен. Кто я? Наёмник-инструктор по рукопашному бою. Согласись, такая персона рядом со старшим джедаем-генералом выглядит странно.
  - К-хм. Пожалуй, тут я с тобой соглашусь. Хотя мне плевать на мнение кого-то со стороны, тебе это может быть неприятно.
  - Наконец-то до тебя дошло. - Арден шутливо ударила человека кулаком в грудь, - Если бы я была...
  Лин замерла. Чуть не сорвавшаяся с языка мысль, пришедшая в её голову буквально только что, сбила её с толку.
  - Что, прости?
  - Да ничего, мысли в слух. Ладно, вали давай. - Лин подтолкнула Викта в спину. - А то опоздаешь.
  - Ладно-ладно. Не скучай тут.
  Едва за джедаем закрылась дверь, Лин расслабилась; доковыляв до койки, она рухнула туда, обхватив себя руками.
  "Что я только что чуть не ляпнула? Если бы... Если бы я была твоей женой, то дело другое: я могла бы пойти туда... Женой?!"
  Она никогда не задумывалась о таком. Да, они с Ксендором любили друг друга, но об официальных отношениях как-то не задумывались. После его гибели она вообще об отношениях не помышляла. Но теперь... Теперь что-то изменилось.
  "Интересно, каково это - завести семью? Может быть, детей?"
  ***
  Примостившись на сиденье аэроспидера, Таллисибет нервно сглотнула. Это не укрылось от учителя, сидящего напротив.
  - Эй, Бет! Ты никак нервничаешь?
  - Да, учитель. - отпираться было бессмысленно, - Я же впервые участвую в таком, и не знаю, что мне делать.
  Юнлингов в Храме конечно учили подобным вещам - вести переговоры, участвовать в официальных мероприятиях, когда того требовал их долг, но практику они получали гораздо позже, становясь падаванами, и следуя за своими учителями. Наблюдая, как те держатся и ведут себя, молодые джедаи познавали новое. Вот только за полгода своего падаванства Таллисибет чаще бывала в бою, чем на дипломатической миссии. Даже единственный поход в ресторан на Анаксисе закончился нападением убийцы, пытавшейся устранить учителя...
  - Хочешь совет?
  - Да, учитель. Это сейчас не помешает, - Эстерхази приготовилась слушать.
  - Просто смотри на всех, как на грязь под своими ногами, не стоящую твоего внимания, - с улыбкой сообщил Викт.
  - То есть как это? В смысле? Но я так не смогу! - растерянно пробормотала девочка.
  - Учитель, вы перегибаете палку, - поддержала её тогрута.
  - Ой ли? Между прочим, ты по званию коммандер, а в бою и флот-адмиралу не стесняешься команды отдавать, не говоря уже о всяких капитанах-полковниках. А они не видят ничего странного в подчинении тебе.
  - Так то бой! А тут...
  - Никакой разницы! - отрезал Викт, - Это тоже поле боя. Просто сражение идёт в другом измерении.
  "Поле боя? Другое измерение? О чём он вообще говорит?".
  - Знаешь, у меня две ученицы, так что я имею неплохую возможность сравнивать вас. Так вот: Асока очень общительна, и легко идёт на контакт даже с малознакомыми людьми. Ты же, уж прости - скована и замкнута. Это твоя особенность. Не слабость - но особенность. Так используй её!
  - Не понимаю!
  - Ну, возьми к примеру меня. Я знаю, что умею управляться со световым мечом, но есть множество противников, которых мне не одолеть. Поэтому - я надеюсь на Асоку... и тебя. Точнее, я знаю, что вы меня прикроете. А потому могу использовать этот козырь.
  Таллисибет наморщила лоб, пытаясь понять, что учитель пытается до неё донести. И вскоре ей удалось ухватить за хвост ускользающую мысль.
  - То есть, вы хотите сказать, что если я "замкнута", то следует... М-м, очертить границу, за которую я никого не должна пускать? И раз я хороша в штабной работе, то должна рассматривать происходящее с той точки зрения, с какой мне удобно? То есть, как на бой?
  - Именно! - Викт пару раз хлопнул ладонями, - Это я и имел в виду.
  - Ну, я попробую. - ответила Бет.
  - Вот и ладно. Главное, не волнуйся, и всё пройдёт как надо.
  - Кому тут и надо волноваться, так это вам, учитель. - Асока нахмурилась, - Вы же сейчас ничего не видите.
  - Да, это проблема. Но проблема решаемая. Одолжишь мне свои глаза?..
  ***
  Жестом подозвав официанта, Лориан взяла с подноса два бокала, один из которых передала Райо Чо.
  - А здесь довольно оживлённо, - заметила панторанка.
  - Да. Многие хотят быть причастными к такому событию. Кроме того, пропустить мероприятие, на котором будет Канцлер. Для многих это смерти подобно.
  - И всё же, главные здесь сегодня не мы, - заметила Райо.
  Лориан чуть заметно кивнула, соглашаясь с мнением соратницы. Да, сегодня балом правили совсем не политики. Центром внимания были военные, из системной армии "Мерн-тринадцать", взявшей Майгито - один из миров, названый Палпатином "триадой зла". Но все прекрасно понимали, что из этих трёх миров - Майгито, Фелуция, Салукемай - самым важным является именно мир муунов. Ведь это их второй по важности мир после Муунилинста, называемый самими основателями Банковского Клана "Жемчужиной". Лориан была согласна с этим мнением.
  "Ну, подумаешь, Салукемай. Всего лишь одна из производственных площадок "ТехноСоюза". Таких у них ещё много, тот же Металорн поважнее будет. А Фелуция вообще курорт Коммерческой Гильдии... нет, положительно, захват Майгито - очень серьёзное достижение".
  Канцлер, по всей видимости, тоже так считал. Сейчас он находился в окружении нескольких десятков офицеров, в основном молодёжи, и что-то им говорил. Те млели от внимания Палпатина, но всё же держались более-менее достойно. Особенно выделялся самый молодой, в котором так и проглядывалась аристократическая натура.
  Тут мимо них прошла небольшая группа офицеров, что-то увлечённо обсуждавших, но женщина обратила внимание только на одного из них. Точнее, на одну...
  - Райо, милочка, ты видишь тоже, что и я? - на всякий случай поинтересовалалсь сенатор.
  - Да. Зелтронка-офицер - такое зрелище никто не пропустит, - ответила панторанка.
  "Это же нонсенс! У зелтронов понятий-то таких нет: армия, война... Я слышала, что некоторые офицеры заводят себе таких вот адъютантов "для развлечений", но эта - в звании капитана! Многовато для фаворитки".
  Присмотревшись, Маверик поняла, что это звание получено зелтронкой вовсе не через постель. Другие офицеры относились к ней как к равной. То есть, её звание вполне заслужено. Х-м... Генерала Викта окружают интересные люди...
  Тут, как будто услышав их разговор, рядом появился сам Генерал Викт, сопровождаемый падаванами. Лориан отметила, что тот взрыв в Храме сказался на их здоровье: походка одной из девочек была чуть дёрганой, у другой был какой-то дискомфорт - тогрута всё время подёргивала плечом. Человек же носил повязку на оба глаза, и, судя по всему, ничего не видел. Однако, вели они себя как ни в чём не бывало.
  Тут они притормозили; Викт повернул голову в их сторону, после чего что-то сказал ученицам, те кивнули и пошли дальше. Джедай, в свою очередь, направился к ним. Лориан успела заметить, как на секунду джедай шагнул чуть в сторону, и взгляд, брошенный на неё падаваном-тогрутой. И тут же Генерал немного изменился - стал чуть более... дружелюбным?
  А вот Райо немного напряглась. Интересно, почему?
  - Сенатор Чо, сенатор Маверик. Рад вас видеть.
  - Мы присутствуем здесь только потому, что чествуем ваш успех, генерал... Простите моё любопытство, но как вы нас узнали? Судя по вашей повязке, у вас... проблемы со зрением. - женщина наиболее тактично завершила предложение.
  - Ответ довольно прост. Во первых, одарённым не всегда нужно видеть разумного, чтобы узнать его. Во-вторых, мне помогает моя ученица. Грубо говоря, я посмотрел на вас её глазами, - сообщил Викт, - Кроме того, моя потеря зрения временная: целители обещают, что через пару месяцев я буду снова видеть.
  - Благодарю. Вы удовлетворили моё любопытство, - Маверик склонила голову. - Надеюсь, ваши раны не будут препятствием для дальнейших успехов. Мы будем с нетерпением ждать новых побед вашей армии, которая, несомненно, обрушит свою силу на врагов Республики.
  - Ну да, ну да. - каким-то странным тоном пробормотал Викт.
  - У вас какие-то проблемы? - спросила Маверик.
  - Да. Есть одна маленькая проблемка, связанная с оснащением системной армии, - пояснил джедай, раскланиваясь с проходящими мимо сенаторами.
  Выждав, пока те пройдут мимо, Лорианс спросила:
  - Может быть, я смогу вам чем-то помочь?
  - Не думаю, - ответил молодой человек. - Разве что... у вас завалялось два с половиной миллиарда кредитов в кармане.
  - К-хм, - женщина переглянулась с панторанкой. - Кажется, ваша "проблемка" совсем не маленькая. Позвольте спросить, зачем вам такая сумма?
  - Для приобретения Звёздных Разрушителей.
  - Но, позвольте, - Райо сместилась так, чтобы видеть их обоих; со стороны они образовали этакий треугольник. - Сенат утвердил бюджет на этот год. Статья о закупке куатских "Охотников" там присутствует...
  - Дело в том, что я приобретаю корабли не у Куата, а у Сиенара.
  - Ничего об этом не слышала. Разве "Сиенар" выпускает корабли подобного класса?
  - Ещё нет. Первая партия сойдёт со стапелей через полтора месяца.
  - Вот как, - Лориан прокручивала в голове поступившую информацию. - И вы считаете, что они не уступят кораблям Куата?
  - Не то чтобы можно было их сравнивать... "Охотник" несколько универсален, а вот изделие Сиенара - узкоспециализированное. Но всё же, по совокупной боевой мощи он немного превосходит творение Куата. Хотя тут нет ничего странного: в разработке участвовала Лира Блиссекс, работавшая и над проектом "Охотника". Она учла пожелания военных в новом проекте.
  - Странно. Я не слышала о таком сотрудничестве между Куатом и Сиенаром.
  - Ничего удивительного. Это инициативный проект - один из двух, если быть точным.
  - Знаете, - Лориан чуть улыбнулась. - Думаю, я смогу вам помочь...
  ***
  Сидя на диване, Падме размышляла о предстоящей ей миссии. Вокруг неё лежало несколько датападов с загруженной информацией. Вылет с Корусанта через пять дней, а её участие было незапланированным. Однако, эта миссия была хорошим шансом укрепить положение Лоялистов в Сенате. Переговоры с другим государством, не входящим в Республику - редкое событие. Тем интереснее и почётнее участвовать в таком деле.
  Однако, всё было не так просто, как казалось на первый взгляд. Во-первых, она летела вместе с мастером Микоре Виктом, назначенным главным на этих переговорах. Учитывая их "отношения", будет сложно наладить совместную работу. Во-вторых, они летят не куда-нибудь, а в Атрисианское Содружество...
  История этого государства началась очень давно - более тридцати тысяч лет назад. Примерно тогда с Корусанта отправился тот самый "корабль поколений", на котором предки атрисианцев отправились на поиски нового дома, спасаясь от гнёта Бесконечной Империи Раката, в своё время захватившей Корусант. Их путешествие длилось очень долго, а путь пролегал сквозь Глубокое Ядро Галактики. Несомненно, этот регион очень сложен для гиперпрыжков - но вот обычный полёт не так затруднителен.
  И вот, преодолев двадцать две тысячи световых лет, в двадцать пять тысяч сто шестьдесят пятом году до Великой Ресинхронизации их путешествие закончилось. Они нашли планету, пригодную для проживания. И назвали её - Атрисия. Хотя теперь её называют Кител-Фард - но об этом чуть позже.
  Так как люди покинули Корусант задолго до падения Раката, то они не имели доступа к технологии гипердвигателя - впрочем, как и ко многим другим. А регион, в котором располагалась их планета, хоть и был в пределах Ядра, но долгое время оставался всё таким же труднодоступным. И потому развитие атрисианцев шло медленно, из-за разных факторов, одним из которых стало противодействие некоторых местных рас.
  Это было похоже на историю Набу. Первые переселенцы тоже воевали с аборигенами - гунганами. После долгого конфликта гунганы отступили в болота, но атмосфера между двумя народами была напряжённой. Только совсем недавно удалось установить с ними мир.
  Война же между атрисинцами и другими расами длилась намного дольше. Иногда люди брали верх, иногда - вынуждены были отступать. Но всё же, в конце концов они победили. Появился человек, не только объединивший людей, но и сумевший создать мощное суверенное государство - Атрисианскую Империю; тот человек стал родоначальником династии, называемой Кител-Фард. Это произошло шесть тысяч сто тридцать девять лет назад... Именно тогда был проложен Гиджуйский маршрут, а атрисианцы совершили мощный скачок в своём развитии. Такой, что Астрисианскую Империю помнят и теперь; в течении тысячелетий в академиях политики и генералы Республики изучали атрисианские работы по дипломатии, управлению и военному делу.
  Но... Всё меняется. Атрисинская Империя достигла своего максимума: врагов не осталось, расширяться стало некуда. Династия, насчитывающая более шестидесяти семи представителей, уже не могла похвастаться новыми выдающимися личностями, такими как Уэг Тчинг, чьи высказывания о военном деле собраны в отдельную книгу.
  В пятьсот четвёртом году до Великой Ресинхронизации император Ли Тчинг скоропостижно скончался в возрасте двадцати семи лет. Ойана Тчинг, бывшая тогда императрицей, пошла - отчасти спасая династию, отчасти государство - на соглашение с царедворцами. С тех пор Атризианская Империя стала управляться Парламентом, а император и династия стали символом нации, впрочем, сохраняя некоторую власть, а само государство стало Содружеством.
  Однако это никак не сказалось на мощи государства, опирающейся на мощный флот, не уступающий Республиканскому, и наземные части - Йовшинских мечников, сражающихся парными мечами; в документе было написано, что они используют некий стиль "Джар"Кай". Такое слово она слышала и от Энакина. Основой армии был Атрисианский Штурмовой Корпус, состоящий из клонов и готовый смести любого врага. В отчёте упоминались и другие элитные части: стрелки Его Величества, Имперские Атрисианские Гренадёры и персональная разведывательная рота королевы.
  И всё же, не смотря на всё это, политика Содружества придерживалась линии изоляционизма. Такой она была при образовании Империи, такой оставалась и сейчас. Находящиеся сейчас на троне император с императрицей - Дзе-Дзе Тчин и Сюин Тчинг также поддерживала такую политику. И не сказать, что это плохо...
  Тяжело вздохнув, Амидала взяла очередной датапад. Нужно как следует подготовится.
  ***
  Рассматривая влетающий в проём ангара аэроспидер, Палпатин всё ещё мысленно спорил с самим собой.
  "Стоило ли раскрывать перед джедаем местонахождение этого комплекса, столь удобного для тайных встреч? Впрочем, он может знать о его существовании. А я - не могу проигнорировать столь неожиданный его шаг, как просьба о срочной личной встрече. Да ещё с такой интригующей темой - "разговор о будущем". Что Викт хочет мне сказать?".
  Дверь транспорта отошла в сторону, выпуская наружу фигуру в джедайской робе. Осмотревшись, она приблизилась к нему.
  - Приветствую вас, Владыка, - Викт склонил голову.
  "Наверняка сейчас многие поколения джедаев в гробу вертятся".
  - Надеюсь, Генерал, причина нашей встречи достаточна важная, чтобы отрывать меня от дел.
  - Несомненно, она важна.
  - Что ж... Пройдёмся. - Палпатин развернулся и медленно направился в сторону коридора, опоясывающего этот ангар. Через пару секунд Викт присоединился к нему.
  - Так хорошо иногда просто пройтись, размять ноги, - бросил Палпатин и тут же поинтересовался, - Так о чём пойдет речь?
  - Как я уже сказал, о будущем... Через сорок четыре года основные силы Йюужань-Вонгов прибудут в нашу Галактику. Кто-то может сказать, что времени предостаточно. Я же считаю, что у нас всего сорок четыре года, чтобы подготовится к большой войне.
  Остановившись возле большого окна, едва пропускающего свет из-за пыли, Канцлер посмотрел на джедая.
  "Да, Викт. Смог меня удивить. Такой темы разговора я даже предположить не мог".
  Продолжив прогулку по коридору, Сидиус поинтересовался:
  - Занятно. И что вы предлагаете?
  - Хорошо, когда есть козырь в рукаве, - джедай сунул одну руку в рукав другой, и продемонстрировал ему... термодетонатор. Граната была демонстративно повёрнута так, что Сидиус видел взрыватель.
  "Хороший такой козырь. Я уж подумал, что, идя на эту встречу, он полагается только на Узы Силы со своим падаваном, ан нет - есть у него ещё сюрпризы. Кажется, Пророки явно его недооценивают".
  Тем временем джедай спрятал гранату обратно в рукав джедайской робы.
  - В принципе, ничего нового я не предлагаю. Подобное уже использовалось один раз, и доказало свою эффективность. Удалённая неизвестная планета, оснащённая производственными мощностями для выпуска кораблей, техники... и клонов. Ротана и Камино доказали, что в определённый момент можно вытащить, как фокусник из шляпы, хорошо организованную, обученную и оснащённую армию. Кстати... Вы уже ведёте дела с Картао, Владыка?
  - Да. "Цилиндры Спаарти" уже испытаны, и доказали своё качество. Дело осталось за малым: найти специалистов. Я рассчитываю, что вам удастся привлечь клонеров Содружества. Каминоанцы хороши, но не следует полагаться только на них. Другие же организации заметно уступают в качестве продукции, - Палпатин счёл за лучшее открыть часть правды, которая, судя по всему, уже не была тайной для собеседника. - Однако, таких скрытых планет, пригодных для использования, очень мало...
  - Полагаю, такая планета отыщется в Глубоком Ядре. Я имею в виду... Бисс.
  "Ему и это известно? Она же была открыта совсем недавно нанятыми мной разведчиками".
  - Бисс? Хм, действительно, она подходит для размещения производств... Может прокормить большое количество разумных, и достаточно удалена от основной Галактики. Так значит, у вас уже есть план, Генерал?
  - Да. Организовать подобное место, как Ротана, во время мира не составило вам труда. В условиях войны это будет ещё проще. Сформируем небольшую эскадру, укомплектованную клонами, снабдим ресурсами для первоначальной экспансии. После успеха первого этапа пошлём туда необходимое оборудование, которое позволит Биссу стать самодостаточным в плане добычи и переработки ресурсов, строительства, и других важных производств. Оборудование, кстати, можно заказать на том же Картао: производственный комплекс "Спаарти" универсален, и, насколько мне известно, за одну ночь может изменить номенклатуру выпускаемой продукции. То есть, сегодня он выпускает краулеры для песчаной планеты, завтра - боевые истребители, послезавтра - горнопроходчесокое оборудование для ледяных планет.
  - Думаю, коммандер Траун справится с подобной задачей, - Сидиус чуть улыбнулся.
  - Хорошая кандидатура. Я хотел предложить именно его. Митт"рау"нуруодо обладает цепким умом, инициативен, изобретателен, имеет опыт ведения войны. И, ко всему прочему, обладает опытом полётов в регионах, сложных для гиперпрыжков... Более подробно я изложил свои мысли здесь. - Викт почтительно протянул ему инфокристалл. - там же мои предложения по ещё одному вопросу.
  Сидиус принял его, и выжидательно посмотрел на человека. Викт, после небольшой паузы, начал говорить:
  - Итак, как я уже сказал, через сорок четыре года основные силы вторжения прибудут в Небесную Реку. Однако, авангард Йюужань-Вонгов уже долгие годы действует в Неизведанных регионах: Траун сталкивался с их боевыми отрядами. Не стоит полагать, что пришельцы будут наивны и не обеспечат себе плацдарм, не проведут разведку. - Генерал задумчиво уставился в потолок, - конечно, технологии этой расы сильно отличаются от нашей. В чём-то они уступают нам, в чём-то - превосходят. А именно - в биотехнологиях. Их разведчиков и агентов, внедрённых в нашу Галактику, очень трудно обнаружить. Они визуально похожи на нас, скрываясь под личинами. Они могут обмануть любой сканер или детектор. Только лишь одарённые - обученные одарённые, смею заметить - могут их обнаружить, и то только в том случае, когда намеренно ищут их.
  - Тогда, этим агентам будет очень легко внедриться в любую организацию, и провести разведку либо диверсию, - заключил Палпатин.
  - Именно. Сейчас такие агенты сосредоточены на разведке, но в преддверии вторжения они активизируются, чтобы ослабить... Империю. Кроме того, они, несомненно, воспользуются нашими врагами, помогая им, чтобы отвлечь нас на другие проблемы... На том инфокристалле изложены мои соображения по вопросу противодействия таким агентам. Если кратко, то это касается судьбы Ордена и некоторых других вопросов, от которых напрямую зависит будущее Империи.
  Палпатин нахмурился. Эта встреча - столь интригующая - принесла новые проблемы.
  - Что ж. Я ознакомлюсь с ними. Это всё? - в этот момент они как раз закончили идти по коридору, и вышли к той же посадочной площадке, с которой и начали свой путь.
  - Да. Не смею вас больше задерживать, Владыка, - джедай чуть поклонился.
  Палпатин кивнул, отпуская его. Проводив Викта взглядом, и дождавшись, пока его спидер не скроется вдалеке, он направился к собственному транспортному средству. Время отдыха Канцлера Палпатина подходило к концу.
  I. Часть Шестая. Глава 63.
  Для достижения поставленной цели
  деловитость нужна не менее, чем знание.
  (Пьер Бомарше).
  ***
  Если бы кто-то из обслуживающего персонала офицерского блока армейских казарм надумал в этот неурочный час - было далеко за полночь - заглянуть в один из рекреационных отсеков, то застал бы там странную картину: четверо офицеров, вальяжно расположившись на мягких креслах, сдвинутых к столику, наслаждались бутылкой явно дорогого вина.
  Что же странного было в этой картине? Данная компания пестрела не только званиями - от капитана до командора, но и иным многообразием: молодой улыбчивый капитан-человек; привлекательная капитан-зелтронка; задумчивая рыжеволосая фондорианка-полукровка, имеющая планку лайн-капитана; и бледный, утончённого вида атоанец-командор. Все они были молоды, даже чересчур, учитывая их звания, и, судя по всему, эти разумные были друзьями, так как вели непринуждённую беседу, называя друг друга по имени.
  Действительно, такую "сборную солянку" и правда не каждый день увидишь...
  - Эх, давненько мы так вот не собирались! - Кристен блаженно потянулся. - Я уже начал забывать...
  - Пожалуй, ты прав, - ответила ему Грэйс. - То повода не было, то времени.
  - Зато сегодня мы "оттянулись по полной" , - назидательно сказал Лихтендаль. Один этот приём в нашу честь чего стоит.
  - Да ну их, - отмахнулась зелтронка. - Сплошь политики, да подхалимы. Б-е-е...
  - Тебе разве не приятно, что наши заслуги так высоко оценили?
  - Приятно, но могло быть и лучше. К примеру, на мне неплохо бы смотрелась какая-нибудь медалька.
  - Знаешь же ведь, что их только-только придумывают? Ведь за тысячу лет надобность в них отпала, а Юстициарам ордена за взятие планет и вовсе не предусмотрены были, - вздохнула лайн-капитан.
  - Поскорее бы, - мечтательно ответила О"Коннор.
  - Первыми их получим точно не мы, - заметил Мирро, - Какой-нибудь штабник будет первым в очереди - потому что сынок важной шишки.
  - Хотя да, в целом было круто. Вон, вы двое даже с Канцлером поговорили.
  - Да что там, - смутился Цери, - Просто формальный обмен любезностями. Хотя, конечно, это немного необычно. Не ожидал, что к нам так тепло отнесутся.
  - Не стоит забывать, - Сумераги назидательно подняла палец, - Что если бы не эта война, и не Генерал Викт - мы бы сейчас здесь не сидели, а парой часов ранее - не крутились бы в высшем свете Республики. А если бы и были живы - то явно не с такими званиями. А то и вовсе перебивались бы на гражданке: после выпуска места для нас могло и не оказаться: помните же, какая там конкуренция.
  - А если бы и попали на службу, то точно в разные места, да на разные корабли; и летали бы хатт знает где, с хатт знает каким командиром, - подытожил капитан.
  - Кстати, о полётах. - Лихтендаль обернулся к Ли Норьеге, - Вы же завтра на Корулаг летите, новую технику осматривать?
  - Да. Вместе с генералом будем оценивать новую технику.
  - А это ничего, что мы так долго засиделись?
  - Да всё нормально. Я за эти три недели так отдохнула, что со скуки уже на стенку готова лезть. Подумаешь, денёк не поспать - первый раз, что ли.
  - Кто с вами летит?
  - Ринаун, Кобаяши, Додонна, Пеллеон, Миттермаер, Ширанью, Барвел и Деклан.
  - У-у, везуха, - пробурчала зелтронка, - Первыми увидите...
  - Собственно, ещё не на что смотреть - хоть у Сиенара и идёт секционная сборка, ещё ни один из кораблей не завершён хотя бы на пятьдесят процентов. Но, сами понимаете, нужно посмотреть, что да как, оценить характеристики. Нам же на них воевать. - успокоила её лайн-капитан. - А вот истребители с бомбардировщиками вроде как готовы, даже несколько образцов, будем выбирать лучшие.
  ***
  Пока аэроспидер, ведомый дроидом-пилотом, прилежно следовал в общем потоке транспортных средств, везя меня в сторону казарм, я лужицей "растёкся" по заднему сиденью.
  Встреча с Палпатином прошла гладко, быстро - но потребовала нешуточной концентрации, и отняла много сил. Несколько напряжно, знаете ли, разговаривать с Владыкой Ситхов. Это вообще напряжно, а учитывая то, что я джедай - напряжно вдвойне. Втройне - учитывая, что я поддерживаю этого ситха, но не знаю, поддерживает ли тот меня. Собственно, поэтому я пошёл на эту встречу, сделав свой ход - пусть и несколько необдуманный, но давно назревший.
  Теперь, когда у меня есть определённые точки, на которые можно смотреть - легче спрогнозировать дальнейшие события, и, исходя из этих результатов, корректировать свои планы. Впрочем, мои предложения не просто "лакмусовая бумажка", а действительно хорошие вещи, которые уж точно пойдут на пользу Империи. Или просто будущему, если всё сложится не так идеально, как хотелось бы.
  Впрочем, наивно было бы полагать, что я смогу слёту прочитать телодвижения Сидиуса. Не тот у меня калибр, чтобы тягаться с интриганом высшего уровня. Но всё же, маленький шанс есть. Кроме того, у меня есть небольшой козырь: Слай Мур. Умбаранка с лёгкостью узнаёт, что творится в голове нашего уважаемого Канцлера. А я знаю, что на уме у этой женщины. Зря Траун меня страшным человеком назвал: это он ещё с этой дамочкой просто не встречался... Так или иначе, она вроде как на моей стороне. Можно будет связаться с ней, и провентилировать вопрос. Ей движуха интересна - так я могу поспособствовать...
  Потерев ладонями лицо, я устроился поудобнее и стал ждать прибытия "домой" . Заводской комплекс, в котором располагался "схрон" ситха, был на одной из окраин Галактического Города, а Казармы - с противоположной стороны, так что путь был не совсем близкий - почти сорок минут лёту. Можно и быстрее - но правила движения соблюдать надо.
  "С одной проблемой разобрались - добро пожаловать другим".
  Допустим, не срослось у нас с Сидиусом, и события пошли близко к канону. Это будет означать, что мне, как и ученицам, будет нужно экстренно эвакуироваться, и искать место, где можно спрятаться. Для этого как минимум нужен быстрый и надёжный корабль. И транспортным средством нужно озаботится уже сейчас, от греха подальше.
  Кстати... Тот "корабль-невидимка" , использованный Кеноби около Кристофсиса, мне бы подошёл. Да, точно! И мы вроде как читали его спецификацию. Посудина сия вроде как производства "Сиенар" , только не Райта с его "Отделом перспективных разработок" , и даже не "Республиканских Систем" , а "Проектных систем" , которыми руководит кто-то из многочисленной семьи Сиенаров-Санте, и входящий в их мегаконцерн "Технологии Санте-Сиенар" .
  "Это то, что доктор прописал. Там и трюм относительно большой, и экипаж маленький - всего четверо минимум. Втроём с ученицами точно управимся" .
  К тому-же, в данной машине применена альтернативная технология невидимости, уступающая и старым ситским разработкам на основе адеганских кристаллов, и более поздним методам с применением кристаллов стигиума. Да, в ней нет каких-то редких материалов, и она довольно дёшева - но сама установка громоздкая, и в плане веса, и в плане размеров. Поэтому, её едва-едва впихнули в стометровый корабль, боевая ценность которого равна нулю: слабые щиты, никакая броня, скудное вооружение. На всё это просто не хватало места или энергопотребления.
  Хотя чего это я привередничаю? Сейчас это самый что ни на есть "хай-тек" . И подобный кораблик мне совсем не помешает. Можно приобрести пару таких, для "спецопераций" системной армии. А если в том возникнет нужда, то один из них можно будет экспроприировать - и хрен нас тогда кто найдёт.
  Вот только сидеть просто так... Неинтересно, непродуктивно, да к тому же опасно. Угроз в Галактике хватает и без вонгов - но те всё равно прилетят. А значит, нужно иметь какую-ту силу, способную обеспечить наше выживание, а в перспективе - смерть врагов. Присоединяться к Повстанцам я категорически не хочу. В ближайшие лет пятнадцать это будет сплошная говорильня, а не реальные дела. Да и потом в основном тоже. Нет, это нам не подходит.
  Что же делать? Изобретать велосипед в этом вопросе не нужно: всё украдено до нас. Подобное уже срабатывало; то же самое я предложил и Палпатину. Найти отдалённую планету, обеспечить её заводами-верфями, навербовать солдат...
  Вот тут-то и была зарыта большая такая банта. Одно дело - это Палпатин, имеющий солидные активы, и я. Не бедняк, конечно, но вот на икру уже не хватит. Экстраполируя на нашу ситуацию - план трудновыполнимый. Если сборочную линию для дроидов или оружия найти легко, и стоят они относительно недорого - особенно сейчас, то вот с верфями-доками не всё так просто. Основными поставщиками подобной продукции на данный момент являются компании "Телгорн" - дочерняя фирма "Сиенара" , "Куат" и "Слуис Ван" . Цена самого простого открытого дока с необходимой инфраструктурой колеблется от сорока миллионов (сборка фрегатов до трёх сотен метров) до четырёхсот миллионов (такие способны принимать корабли до двух километров). Закрытые доки дороже процентов на сорок...
  С добычей ресурсов ещё краше. Добывающе-перерабатывающая станция-завод типа "Лормар" , производства Куата, стоит полтора миллиарда кредитов. Можно поискать совсем старенькую-подержанную, и сойтись на восьмистах миллионов.
  Так что - деньги, деньги и ещё раз деньги. Кости мира, кровь войны... Навскидку, для подобного "старт-апа" нужно не менее ста миллиардов кредитов. Весёленькие цифры... И ведь всё это нужно провернуть в тайне. И если с верфями это ещё может прокатить, то вот перемещение такой бандуры, как "Лормар" - два километра в диаметре, три с половиной в высоту - незамеченным не останется...
  Тут аэроспидер наконец достиг казарм, и размышления пришлось прервать. Связавшись с диспетчером, я открыл себе коридор до нашего блока, по пути беря управление на себя; дроид же в этот момент на всякий случай проходил процедуру очистки блоков памяти. Очнётся через часик, как будто только с конвейера сошёл.
  После посадки я направился было в свою каюту, но организм потребовал заправки, так что пришлось свернуть в столовую. Какое же моё было удивление, когда я застал там Кернатауна собственной персоной. Флот-адмирал уныло ковырял ложкой в давно остывшем блюде.
  - Сэр, - офицер как-то машинально отсалютовал.
  - Не спится? - поинтересовался я, направляясь к раздатчику.
  - А? Да, что-то уснуть не могу, - пробормотал человек.
  "Это странно. Обычно он более собран, и менее задумчив" .
  Выбрав меню, и дождавшись подноса, я взял его и подсел к нему за столик.
  - Что-то случилось?
  - Да нет, всё в порядке. Личные проблемы.
  - Может, я чем-то смогу вам помочь?
  - Если бы...
  - И всё же, поделитесь. Одна голова хорошо, а две - лучше. До утра вам что ли здесь сидеть? - мне стало интересно, что привело нашего бравого флотоводца в такое уныние. Ну не завтра... точнее, уже не сегодняшняя же поездка.
  Ринаун помедлил, а потом выпалил:
  - Генерал, как вы думаете, что можно подарить девушке?
  "О-о, как всё запущено. Надо помочь страдальцу, а то так и будет ходить вокруг да около" .
  Естественно, для меня не было секретом, по которой девушке Ринаун вздыхает. Он ещё в первую встречу положил глаз на Лиру Блиссекс; однако, если на поле боя Кернатаун был смел, решителен и хладнокровен, то в этой ситуации пасовал. Хотя его отчасти можно понять: где он, а где она.
  Мысленно хихикнув, я доверительно улыбнулся.
  - Строго между нами: дорогой вычурный подарок, насколько я думаю, здесь не пойдёт. - вряд ли Лиру таким удивишь, - Выберите какую-нибудь безделушку, заколку там, или браслетик. Можно подыскать что-то забавное, например, подвеску, - оказывается, в общегалактическом нет слова "брелок" , по причине отсутствия ключей, - В виде зверька какого или птички...
  - Вы думаете, такое подойдёт? - удивился Ринаун.
  - Да. Вам ведь нужно, чтобы подарок был запоминающимся? Вот и действуйте нестандартно.
  - К-хм, - флот-адмирал на минуту задумался, после чего решительно встал.
  - Прошу меня простить, но нужно кое-куда слетать.
  - Удачи, - махнув рукой в спину человека, я сосредоточился на приёме пищи.
  ***
  Отчаянно пытаясь подавить зевоту, Асока вошла в кают-компанию "Консульского" , который в данный момент летел в гиперпространстве. Конечной точкой их маршрута был Корулаг, расположенный относительно недалеко от Корусанта, а потому полёт будет недолгим - пара часов максимум.
  Не смотря на ранний час, находящиеся в помещении разумные были бодры и энергичны. За противоположным концом стола собрались офицеры во главе с учителем, которые что-то обсуждали, да так оживлённо, что даже не заметили её появления. Оглядевшись, тогрута увидела Бет, сидящую на диванчике слева от входа.
  - Утра доброго, - поприветствовав подругу, девочка опустилась рядом с ней. - Чего это они спорят?
  - А, какие-то вопросы насчёт подготовки личного состава.
  Асока вслушалась в разговор офицеров.
  - ...Конечно, я не специалист, но не кажется ли вам это странным? Я имею в виду, организация отдельных подразделений на вроде батальонов шагоходов или танковых полков? Мне всегда казалось, что техника предназначена для поддержки пехоты, и разумнее было бы распределять её в существующих частях.
  - Я понимаю, коммандер, что вы проводите аналогии с флотом. Но здесь вопрос несколько тоньше. Да, техника в пехотных частях нужна для непосредственной поддержки. Однако, не мне вам говорить, сколь трудно организовывать управление и снабжение флота с пёстрым парком кораблей и авиации. В наземных формированиях всё ещё хуже. Зачастую командиры просто не знают, что им делать с приданной техникой, и командуют ей неправильно. От этого страдает боеспособность подразделения, и увеличиваются потери...
  Мотнув головой, Асока откинулась на спинку дивана.
  - И не лень им с утра пораньше... Вот скажи, зачем мы летим на Корулаг? Я понимаю - новые корабли, всё такое, но зачем из этого такую шумиху раздувать?
  - Асока-Асока, - Таллисибет покачала головой. - Ты иногда как ляпнешь...
  - Чего?
  - Того самого. Вот, к примеру, тебе больше что нравится: "Актис" или "Прототип" ?
  - Ну, - тогрута задумалась, - Даже не знаю. Воевать на СИД-ке легче, там и щит есть, но "Актис" - удобнее, что ли. Хотя я бы туда скафандр добавила.
  - Вот. Если бы учитель не озаботился - такой бы машины у нас не было. Потери были бы больше. А ещё "Актис" дорогой...
  - Постой. Ты это к чему клонишь?
  - Всё просто. Когда армия оснащена хорошей техникой - она и воюет лучше. Чем выше наше техническое превосходство - тем больший перевес на поле боя мы имеем. В этом случае мы можем бить противника когда захотим, где захотим и как захотим. С другой стороны, чем лучше техника - тем она дороже. Соблюсти баланс между ценой и качеством - большое дело. Поэтому учитель и занимается работой с конструкторами и производителями, чтобы мы имели лучшую технику, и - первыми.
  - Ладно, убедила, сдаюсь.
  - Кроме того, ты первой можешь облетать эту технику, - добавила Эстерхази.
  - Облетать? Новенькую машину, - Асока дурашливо потерла переносицу, - А это будет веселее, чем я думала.
  ***
  Машинально мазнув взглядом по конструкциям верфей, Лира Блиссекс в очередной раз отметила, как же они непохожи на Кольцо Куата. Сиенары предпочитали размещать свои стапели в раздельных орбитальных структурах, расположенных на удалении друг от друга. Да, каждая из них, в зависимости от типа выпускаемого корабля, была огромна, и совмещала от десяти до двадцати стапелей. Однако, на фоне Куатских верфей они бы потерялись - и это не смотря на то, что "Сиенар" имели стапелей всего на тысячу с небольшим меньше, чем Куат. Возможно, впечатление усиливало то, что верфи "Санте-Сиенар" были расположены возле разных планет, и даже не в пределах одного сектора. Множество фабрик было и на поверхности планет, в том числе - и на Корулаге.
  Но сейчас они направлялись именно к орбитальным верфям. Специальный транспорт, с широкими обзорными панелями как нельзя лучше подходил для демонстрации её нового творения. Джасмиль Селанно, курирующая совместный проект, как раз сейчас что-то объясняла делегации офицеров во главе с джедаем Микоре Виктом, который и был заказчиком данного корабля.
  Но вот, наконец, они влетели в один из сборочных комплексов. Юркий кораблик быстро преодолел путь до одного из стапелей, где из модулей собирали готовые корабли, и пред ними открылось величественное зрелище.
  - Выглядит хищно.
  - Господа, обратите внимание на количество орудий.
  - Это, я полагаю, проекторы щита?
  Офицеры обступили Селанно, засыпая её вопросами. Та отвечала, то и дело сверяясь с датападом. Челнок в этот момент облетал стапель, чтобы все могли получше рассмотреть строящийся корабль.
  Джедай в этот момент положил руку на плечо одной из своих учениц, после чего та завертела головой. Через пару минут он обратился к ней.
  - Выше всяких похвал, госпожа Блиссекс. Я и не сомневался в вас.
  Повернувшись к Викту, девушка начала объяснять:
  - Как видите, мы уже заканчиваем монтаж отдельных частей корабля. К сожалению, на данном этапе нужен ещё один носовой модуль. Его установка на данный корабль запланирована послезавтра. Окончательная сборка и подготовка корабля займут ещё примерно три недели.
  - Очень хорошо. Были какие-то проблемы?
  - Мы столкнулись с рядом трудностей, но всё же преодолели их. Правда, в процессе подготовки чертежей пришлось вносить коррективы.
  - Что-то серьёзное?
  - Мелкие правки, возникшие в ходе работы. Мы многое оптимизировали за это время, или изменили. Так, экипаж уменьшился с восьми тысяч четырёхсот девяти до восьми тысяч двухсот двадцати четырёх разумных. Уменьшилось число шагоходов - ровно наполовину. Увеличилось бронирование отдельных участков, включая рубку и бронирование реакторов. Чуть увеличили вспомогательный реактор, для получения требуемой мощности. Немного переделали компоновку коридоров - но это уже косметические правки, вызванные изменениями в расположении коммуникаций, и улучшения доступа к ним.
  - Надеюсь, вооружения это не коснулось?
  - Основное осталось прежним. Двадцать один тяжёлый спаренный турболазер, и двадцать шесть счетверённых лёгких. А вот зенитное вооружение мы изменили: первоначально в проекте было заложено сто тридцать две лазерные и семь счетверённых бластерных установки. В ходе оценки сведений эксплуатации "Охотника" , специалисты пришли к выводу о недостаточной огневой мощи одноствольных систем. Мы заменили лазерные орудия спаренными установками, и добавили вместо некоторых счетверённые бластерные турели для увеличения плотности огня. Теперь, корабль имеет семьдесят два лёгких спаренных лазерных и двадцать четыре счетверённых бластерных орудия. Это наиболее оптимальная конфигурация при заданных условиях.
  - Вот как? Спорить с выводами ваших специалистов я не буду. Сами неоднократно сталкивались с малой эффективностью зенитного огня.
  - Да, ещё кое-что. Мы пока не определились с конфигурацией авиакрыла, но Райт уже готовит презентацию своих СИД-аппаратов, поэтому, думаю, вы выберете их. Тогда мы сможем расположить в ангаре от шестидесяти до девяноста двух машин - смотря какие вы выберете.
  - Посмотрим, чего он там наклепал, потом думать будем, но недолго, - заверил её человек.
  - Сэр, - один из офицеров, флот-адмирал Ринаун, подошёл к ним. - Я полагаю, что вскоре эти корабли вступят в строй. Неплохо было бы придумать им название.
  Лира рассеянно потерла запястье на левой руке. Пальцы обнаружили там небольшой браслет набранный из мелких камешков, узор которых складывался в изображение кошачьей мордочки. Это украшение ей совсем неожиданно преподнёс флот-адмирал, при утренней встрече. Просто в один момент он, подождав, пока остальные обгонят их, остановил её, и, со словами, что он очень рад её видеть, подарил браслет. Лира была в растерянности, а потому приняла его. Позже она рассмотрела его: ничего особенного, недорогая вещь... Но красивая.
  - Мы думали над этим, но к единому мнению не пришли... Может быть, назвать серию "Победа" ?
  - Господа. Я предлагаю - "Триумф" , - высказался Викт. - Дешево и сердито.
  - "Триумф" ? Ну да, в какой-то мере это триумф кораблестроения, - пробормотала Лира.
  - Этому кораблю подходит такое название, - сказала рыжеволосая девушка в звании лайн-капитана.
  - Не хуже, чем "Победа" . Впрочем, в корабле главное не название.
  - Один из офицеров - контр-адмирал, кажется - поинтересовался:
  - Мы можем осмотреть корабль вблизи? В смысле, попасть внутрь?
  - Да, конечно. - Селанно кивнула. - В задней части челнока отсек со скафандрами. Я распоряжусь, чтобы вам выделили сопровождающих. Мы же пока пристыкуемся к кораблю...
  ***
  Одним из первых зайдя в ангар, Ниал Декланн воскликнул:
  - Это что, вы хотите впихнуть нам вот это всё? - и указал на ряды машин, судя по всему - истребители, бомбардировщики, и черт знает что. Все они были чем-то похожи друг на друга, и в то же время пестрели различиями в форме и дизайне.
  - О, нет-нет, - Райт Сиенар воздел руки к потолку, - Это всего лишь промежуточные образцы. Я хотел показать вам, как далеко мы продвинулись, и как совершенствовались новые машины. Мы - и инженеры "Отдела Перспективных Разработок" , и специалисты "Хаор Челл Инжиниринг" - провели громадную работу. Стоит сказать, что только реакторов было сменено восемнадцать штук - мы всё время его улучшали, дорабатывали, модернизировали, делая выводы из испытаний. Много информации мы получили благодаря обкатке "Прототипов" в войсках. Так что, после долгих месяцев работы, мы с гордостью можем сказать, что создали лучшие машины, из когда-либо существовавших! Прошу за мной, я вам их сейчас продемонстрирую. В этих деках информация по машинам, можете ознакомиться по ходу презентации, - на ближайшем столе обнаружились упомянутые деки.
  Все, включая его самого, взяли по деке, и направились вслед за Сиенаром в дальний конец ангара, где находилось несколько стендов, закрытых материей - наподобие занавеса в театре.
  "Ох уж эти пиар-штучки" . Тут Сиенар сделал знак рукой - и первый занавес упал...
  Декланн ожидал увидеть нечто вроде "Прототипа" , только доработанное, но машина была иной. Шарообразная кабина, с большой обзорной панелью спереди, соединённая "рукавами" с чем-то вроде крыльев, только расположенных параллельно корпусу. Хотя нет, это совсем не крылья, а панели, похожие на радиаторы "Актиса" и "Прототипа" , только другие. Конструкция была прочной - это было видно из основательной окантовки панелей, и по тому, что аппарат стоял на этих самых панелях. С виду - ну, как если дважды отзеркалить букву "реш" , и поместить между ними жирную точку. Всё такое... симметрично-зализанное.
  - Итак, это - модель номер один, СИД-Перехватчик. Длина четыре метра двадцать сантиметров, высота три восемьдесят, ширина шесть двадцать. Как должно быть понятно из названия, это лёгкая машина непосредственного сопровождения крупных кораблей, не оснащённая гипердвигателем, и предназначена для боя с вражеской авиацией. Исходя из заданных заказчиком критериев, - Сиенар поклонился в сторону Генерала, - Мы постарались придать ему те характеристики, которые ему будут нужны для выполнения конкретной задачи. С ними вы можете ознакомится на ваших деках. Машина получилась достаточно скоростной, манёвренной, хорошо вооружённой, более-менее защищённой, но не обладает системой жизнеобеспечения, и имеет малую автономность - шесть-восемь часов. Да, мы отказались от поворотных механизмов панелей, применив более качественные материалы. Это лишь немного сказалось на стоимости, как и на габаритах...
  Декланн пропустил дальнейшую болтовню, всматриваясь в текст на экране.
  "Хм-м! Неплохо! Скорость сто пятнадцать - на пять больше чем у "Актиса" . В атмосфере - тысячу пятьсот километров в час. Манёвренность - сто двадцать пунктов... Откуда столько? Это же в два раза больше, чем у Z-95! А, два блока маневровых на тех неподвижных боковых панелях. Тогда понятно... Четыре скорострельных импульсных лазерных пушки... Неплохо, неплохо... Щит на уровне "Актиса" . Броня тоже тонковата - но чего я хочу от перехватчика? Тем более, не смотря на габариты, он довольно маленький. Шарик в два двадцать диаметром, два боковых рукава - хрен попадёшь. А эти панели радиаторов могут сыграть роль выносной брони, если что. Ого, сорок один с половиной квадратных метров панелей; у "Прототипа" в три раза меньше. Наверняка более мощный реактор... Точно, этот Сиенар о чём-то таком трепался. Ну, а отсутствие СЖО - это даже плюс: скафандр надёжнее..."
  - Ну, и во что оно нам обойдётся? - Ниал вслушался в разговор. Пока офицеры - и флотские, и свои, из авиации, осматривали аппарат, генерал Викт разговаривал с конструктором.
  - Семьдесят пять тысяч кредитов.
  - Семьдесят пять? - удивился Ширанью, успевший залезть на машину и свесится в люк, ведущий в кабину. - Вот за эту конфетку - семьдесят пять?
  - Да. Мы максимально удешевили машину, как за счёт оптимальной эргономики, так и за счёт взаимозаменяемости частей разных машин. К тому же, как я уже говорил, была проведена большая работа. В частности, одних только корпусов для данной модели были сменено восемь штук.
  - Ладно. Положим, эта машинка нам подойдёт. И чем больше, тем лучше. Что там? - Викт кивнул на следующий стенд.
  - О, там уже полноценный СИД-Истребитель, - пояснил Райт.
  Занавес упал... и Декланн понял, что где-то уже это видел. Точно, на соседнем стенде. Та же кабина, тот же профиль.
  - Этот намного длиннее, - сообщила коммандер Тано, чуть отставшая от их группы, а потому вставшая с краю.
  Обойдя машину сбоку - так поступили все из их группы - Декланн увидел, что, действительно, это машина больше. Вместо шарика-кабины присутствовал... Ну, как будто кабину разрезали пополам, и вставили цилиндр того же диаметра. По бокам присутствовали дополнительные обзорные панели, а под кабиной угадывалась конструкция, отсутствующая на прошлой машине.
  - Модель номер два, СИД-Истребитель. Данная машина предназначена для завоевания превосходства, а потому имеет более мощное вооружение, включая ракетно-торпедные пусковые установки и может действовать максимально автономно, имея собственный гипердвигатель. Длина семь двадцать, ширина шесть двадцать, высота три восемьдесят... Как видите, панели схожей конструкции, только длиннее, плюс боковые секции. Площадь возросла до девяноста четырех квадратных метров, что повышает производительность системы охлаждения.
  Генерал от авиации тут же закопался в датапад.
  "Где же оно. А, вот. Скорость на двадцать процентов меньше - так и машина больше да тяжелее. В атмосфере выжимает тысяча двести. Манёвренность пожиже на четверть, но больше, чем у Z-95 процентов на пятьдесят, если не на шестьдесят. Гипердвигатель второго класса. Автономность двое суток... Четыре средних лазерных пушки, две пусковые установки, с боезапасом в восемь ракет или торпед. О, вот на этом уже и броня лучше, и щит мощнее" .
  - А здесь кабина попросторнее, - заключил Барвел, - В принципе, даже можно встать с закрытым люком.
  - Там кстати кресло чуть отодвигается. - сообщил Сиенар, - Мы знаем, что долгие полёты в маленькой кабине могут быть утомительны для организма. Поэтому, убрав кресло, вы можете встать и размяться, благо немного свободного места там есть.
  - Хорошо, что тут без скафандра можно летать, - тогрута легко запрыгнула на Истребитель, и стала наблюдать за Барвелом, который скрылся внутри кабины.
  - Да, это так. Но мы сохранили скафандр для этой модели. В бою он увеличит производительность пилота, посредством встроенного в шлем интерфейса, и увеличит его выживаемость. Это позволяет отключить СЖО на время боя, позволяя сэкономить энергию для более насущных нужд.
  - И всё же, двести тысяч... Я понимаю, всунуть сюда гипердвигатель второго класса - не простая задача, даже при таком большом корпусе...
  - Ну, не такой уж он и маленький. Почти девятнадцать кубических метров. Но, их мы использовали по полной... Кроме всего прочего, мы предусмотрели облегчённый вариант, без установленного гипердвигателя. На такой машине может быть установлен более мощный щит, либо увеличен боекомплект к пусковым установкам. Я бы рекомендовал усиленную систему охлаждения: всё же средние орудия более подвержены перегреву, и при интенсивной стрельбе иметь запас прочности будет совсем не лишним.
  - Сколько стоит данный образец?
  - Двести тысяч кредитов. Без гипердвигателя - сто двадцать пять.
  Декланн, как и другие, проникся. Впрочем... он готов заплатить эти деньги за такую машину. Хотя, опять же, по большей части гипердвигатель сейчас не нужен. Он не откажется и от машины без него.
  - А знаете, совсем неплохо. Можно закупать облегченные варианты, всё равно носителей для них у нас хоть отбавляй, а с гипером... Такие машины давать элитным авиакрыльям. Как думаете?
  - Да, сэр, согласен с вами.
  - А там, я полагаю, Бомбардировщик? - Тактик - ещё одна ученица генерала с труднопроизносимой фамилией - указала на последний стенд.
  - Вы правы, юная леди. - Райт улыбнулся и скомандовал опустить материю.
  В этот раз сразу было понятно, что машина другая. Хотя... Те же яйца, только в профиль. Точно такие же боковые панели, аналогичные панелям СИД-Истребителя. Та же кабина... Вот только рядом с одной кабиной была приделана другая, без остекления, но с явно различимыми отверстиями пусковых. Между ними была соединительная конструкция, снизу которой был виден бомбосбрасыватель, а сверху - дистанционно управляемую турель.
  - Позвольте представить - СИД-Бомбардировщик. Длина семь двадцать, ширина девять, высота три восемьдесят. Как вы можете заметить, унификация с предыдущими машинами на уровне восьмидесяти процентов. Задачи данной машины ясны из её названия. Главное оружие данной единицы - ракеты и торпеды, а потому мы оставили здесь только два курсовых орудия, причём от Перехватчика. Но зато здесь есть турель с аналогичными орудиями, которая может стрелять как вперёд, так и назад...
  И снова выручает датапад: Райт льёт слишком много воды.
  "Так... Скорость восемьдесят единиц, в атмосфере девятьсот. Манёвренность ещё ниже, но всё же на четверть больше, чем у Z-95. Гипердвигатель второго класса, автономность двое суток. Так... вооружение... Вот, ракетно-бомбовое. Сколько вариантов загрузки... Побольше, чем у BTL. Можно одних противоистребительных ракет загрузить - аж двадцать четыре штуки, и залпировать из четырёх пусковых. Можно высыпать на голову врага двадцать обычных бомб или четыре тяжёлых. Так, а что тут с защитой... Хм. Понятно, куда энергопотребление ушло. Щит в два раза мощнее, чем на Истребителе. Броня в три раза лучше, чем на Z-95" .
  - То есть, здесь два члена экипажа?
  - Именно. Они располагаются в одной кабине, спиной к спине. Второй член экипажа осуществляет управление турелью, а также может исполнять роль наводчика ракет или торпед. Пилот в этом случае может сосредоточиться на управлении. За кабиной расположен агрегатный отсек. В левой гондоле находятся сменный блок пусковых систем, меняемый согласно требуемой задачи. То есть, машина может взять либо больше ракет, либо бомб. Предвосхищая ваш вопрос, сообщу, что данная машина стоит сто восемьдесят тысяч кредитов. Без гипердвигателя - сто сорок.
  - Почему такая разница в цене гипердвигателя?
  - Объём, господа, объём. Гипердрайв Бомбардировщика хотя и имеет тот же класс, но в два раза больше. Поэтому он и дешевле...
  - Вы же вроде работали над ещё одной машиной? - поинтересовался Генерал Викт.
  "Ещё одну? Интересно, какую?" .
  - Мы немного не уложились в строки, и столкнулись с рядом трудностей. Поместить то же самое в единый корпус оказалось не так просто. Но мы стараемся, однако...
  - Оставим это на будущее. Сосредоточимся на этих трёх аппаратах.
  - Кстати, чуть не забыл. У нас есть наброски ряда машин, выполненных на базе СИД-Истребителя и СИД-Бомбардировщика: разведчик, лёгкий бомбардировщик, тяжёлый истребитель, дальний разведчик... Я передам вам документацию для ознакомления.
  - Это всё хорошо, - командер Тано хлопнула в ладони, - Но не пора ли облетать птичек?
  - Да, - Декланн улыбнулся, - Сейчас самое время.
  - Сколько угодно, - Райт отвесил поклон, - На соседнем лётном поле есть заправленные образцы из предсерийной партии...
  ***
  В свои шестьдесят один год Сейт Пестаж чувствовал себя великолепно, хотя по внешнему виду об этом сказать было нельзя. Он был худощав, имел резкие черты лица, что приписывали болезненности. Однако, это было всего лишь отличительной чертой всей его семьи, большая часть которой проживала в Гегемонии Кьютрик; сам же Сейт родился и вырос на Корусанте.
  Довольно долго он искал свой путь в жизни, пока не нашёл его. Политика. Точнее, управление, законотворчество. Однако, по настоящему он смог заниматься этим только после того, как встретил своего нынешнего господина.
  Палпатин. Набуанец, ставший сенатором от Набу, привлёк внимание Пестажа. Сильная, харизматичная личность. За ним было будущее. Вскоре после их знакомства Сэйт стал правой рукой Палпатина, оценившего его таланты. В те годы он служил вместе с Кинманом Дорианой в качестве помощника сенатора Палпатина.
  Очень скоро Пестаж начал догадываться о двойной жизни сенатора. Тот не стал отпираться, и открыл Сейту, что он - Владыка Ситхов Дарт Сидиус, и посвятил своего помощника в грандиозные планы. В ответ на это Сейт лишь пожал плечами. Участвовать в таком интересном деле... Чего ещё можно желать? Палпатин поможет ему заниматься любимым делом - а Владыка может положится на его таланты.
  Вскоре Палпатин оправдал надежды Сейта, став Канцлером. Сам он тоже был удовлетворён проделанной работой: распусканием слухов, созданием общественного мнения, организации переговоров с другими сенаторами, обеспечившими восхождение Палпатина на эту должность. Сам же Пестаж стал личным советником канцлера.
  Мало кто знал, но на плечах Пестажа лежала львиная доля работы аппарата Канцлера. Сэйт следил за графиком встреч Палпатина и руководил его аппаратом. Также Пестаж выступал от имени Канцлера на различных собраниях; он делал официальные заявления, касающиеся самых разных вопросов - от опротестовывания домыслов о мерах, которые предприняло республиканское правительство против гонок на карах, до опровержения слухов о интимных связях Канцлера, ежели такие возникали.
  Он полностью посвятил себя служению своему господину, а Палпатин полагался на него больше, чем на всех остальных своих советников...
  - Что ты думаешь об этом? - Палпатин стукнул ногтем по экрану датапада.
  Буквально сутки назад он передал Сейту несколько документов, попросив его просмотреть их. Сейт со всей внимательностью отнёсся к этому заданию. Теперь Владыка требовал отчёта. Пестаж незамедлительно прибыл в ближайшее место, где они могли поговорить без обиняков.
  - Смею заметить, господин, мысли, изложенные в данных документах, отдают излишней наивностью. Несмотря на ряд указанных причин, я сходу могу предложить не менее действенные контр-меры, призванные решить оба вопроса. Кроме того, я полагаю, что вы, в случае возникновения подобных проблем, можете найти решение, не уступающее этим. Что касается вопроса противодействия вторжению этих Йюужань-Вонгов, то я думаю, что подобное мероприятие может принести пользу вне зависимости от обстоятельств. Кроме противодействия врагам внешним необходимо уделить внимание противодействию врагам внутренним. И в таком случае наличие подобного "козыря" в нужный момент времени поспособствует достижению нужного нам результата, или склонит чашу весов на нашу сторону.
  - Хорошо, - Палпатин чуть кивнул, - Продолжай.
  - Что же касается второго вопроса, то тут я полностью полагаюсь на вашу мудрость, ибо не обладаю должными сведениями по этому поводу. Однако, по моему скромному мнению, с точки зрения закона это будет сложно обосновать. В свете того, что против джедаев будут выдвинуты соответствующие обвинения - в измене и мятеже - шаги по сохранению некоторых частей Ордена, или перепрофилированию оного на нужды Империи, может вызвать негативную реакцию в обществе. С учётом продвигаемой вами политики это будет один из самых наихудших ходов, которые только можно представить. Смею высказать и собственное мнение: предавший один раз - предаст дважды. Мы не можем быть уверены в лояльности джедаев, учитывая их неприязнь к учению ситхов, а значит, они должны быть уничтожены во избежание дальнейших эксцессов. Кроме того, я не сомневаюсь, что ваше мастерство позволит вам, в случае надобности, сформировать нужный вам инструмент с нуля: насколько мне известно, на многих планетах при рождении младенца проводятся стандартные процедуры, в число которых входит и измерение уровня мидихлориан. Посему, учёт потенциальных одарённых ведётся, а значит, найти подходящих разумных для организации соответствующего органа, не составит труда. Вообще, я бы рекомендовал в будущем ввести обязательную процедуру для выявления одарённых на всех планетах, дабы избежать возникновения проблем с неуправляемыми субъектами либо возродившимися джедаями, коли такие возникнут. Здравый смысл подсказывает, что подобную возможность исключать не следует...
  ***
  Шаак Ти покачала головой в такт своим мыслям. Очень редко в Зале Совета собиралось столько джедаев: обычно там бывало не более пятнадцати, реже восемнадцати разумных. Сегодня же здесь собралось аж двадцать пять магистров и мастеров, во главе с Йодой. Вопрос, стоящий на повестке дня, был животрепещущим для Ордена - ситхи. Этим и было вызвано столь большое количество тех, кто собрался обсудить эту проблему.
  Вообще-то, по её мнению, должно было привлечь больше джедаев - но гранд-магистр настаивал на осторожности и секретности - а потому пришлось обходиться такими скудными силами...
  Ронар Ким, мастер-джедай родом с Набу, эмоционально взмахнул руками.
  - У нас есть устройства, позволяющие измерить уровень мидихлориан: у каждого рыцаря, у каждого мастера, и всегда можно получить новый на складе. С их помощью мы выявляем потенциальных джедаев. Ситх - кем бы он ни был - должен быть очень силён, и обладать существенным потенциалом в Силе. Разоблачив его, мы ускорим конец войны. Или, может статься, и вовсе завершим её. Если я поговорю с Шивом...
  - Иногда, Ронар, ты чересчур сильно полагаешься на ваши "приятельские отношения" с Канцлером, - заметил Ки-Ади Мунди.
  - Но без него уговорить сенаторов пройти тест будет невозможно! - возразил мастер.
  - Некоторые откажутся просто из принципа, - заметил Винду.
  - Я думал, вы как никто другой из нас подкован в политике, - съязвил Эван Пиелл.
  - Но...
  - Сейчас Республика очень уязвима. Исход войны, в лучшем случае, можно лишь предугадать, но не спрогнозировать. Орден делает всё возможное, чтобы увеличить число наших побед и сократить потери, но с каждым днём это становится делать всё труднее и труднее, - отрезал корун. - Мы просто не можем сейчас взять и сообщить о ситхах.
  - Кроме того, - вперёд выступил мастер Толм, - О ситхах слышали немногие; для разумных это лишь старый-старый миф, страшилка - не более. С другой стороны, сейчас трудно найти того, кто не знает имя графа Дуку. Для многих Сепаратистами руководит бывший джедай. А некоторые считают, что и не совсем бывший...
  - Если добавить к этому то, - Луминара Ундули, точнее, тень, ранее бывшая той мириаланкой, которую Шаак Ти знала, начала говорить тихим, чуть хриплым голосом, - Что моя ученица... предала нас. Мы ведь до сих пор не сообщили общественности истинную причину взрыва в Храме. Общая картина получается нелицеприятная.
  - И всё же, мы должны действовать. Нельзя позволить ситхам действовать так, как им вздумается, - буркнул Ким.
  - Ряд шагов нами уже принят. Большим подспорьем оказалась информация, найденная в том передвижном проекторе. - в разговор вступила Тра Саа. - На основе извлечённых данных нами был проведён тщательный анализ, который позволил нам немного сократить круг поисков.
  - И насколько же?
  - Раньше мы могли лишь гадать, кто такой Сидиус: к какому он виду принадлежит, какого пола - или есть ли он у него вообще, внешние данные... Сейчас же мы с уверенностью можем сказать, что это человек мужского пола. Изучение записей показало, что он не пользуется маской, или другими приспособлениями для кардинального изменения внешности. Это точно не одна из рас-оборотней, моторика движений указывает именно на человека, точно так же мы уверены, что он не пользуется техниками Силы, ибо вынужден скрываться от нас. Посему, методы маскировки Силой точно также не осуществляются.
  - Превосходно. Осталось проверить сотню триллионов разумных, подходящих под описание, - Кеноби тяжело вздохнул.
  - Поэтому, нам нужно сосредоточится на поисках Дарта Мола. Он может дать нам дополнительную информацию...
  - Но разве нет никого подозрительного? - поинтересовалась мастер Ишаль Сперо. - В данных условиях невозможно остаться незамеченным. Какие-то следы должны быть?
  - Подозрительных тоже пруд-пруди. Навскидку, мастер Викт. Вот уж кто подозрительный, так подозрительный, - Коулман К"кай, новый магистр в Совете, продемонстрировал свою острозубую улыбку-оскал, - Посредственный джедай вдруг демонстрирует такие успехи, что впору недоумевать. К тому же, он имеет хорошие отношения с тем же Канцлером, и популярность в Сенате. Очень подходит под сведения о том, что Дарт Сидиус влияет на Сенат....
  - Не будем заниматься гаданием, - Винду оглядел собравшихся. - Давайте сосредоточимся на конкретике.
  ***
  Иллюстрации - см. в группе ВК: https://vk.com/as_iw_illusration
  I. Часть Шестая. Глава 64.
  В главе присутствует фрагмент комикса Старая Республика Љ67 Навечно Молодые
  Лучше сказать лишнее, чем не сказать необходимого.
  (Плиний Младший)
  ***
  Когда индикатор загрузки дошёл до нужной точки, прозвучал подтверждающий сигнал; молодой техник-оператор нажал пару клавиш, после чего вытащил из выдвинувшегося приёмника голодиск, который и протянул мне.
  - Вот, сэр. Информация принята.
  - Спасибо, капрал, - кивнув в ту сторону, где по моим ощущениям находился этот самый оператор, я обернулся к капитану корвета, - Лейтенант, можем отправляться дальше.
  - Есть, сэр. Стартуем через пять минут. Прибудем к Корусанту через три часа, - доложил тот.
  Развернувшись, я направился к турболифту, соединяющему три палубы "Консульского" . Нужно было добраться до датапада, и "просмотреть" отчёт, присланный патриархом Камальем Дуо"Челл. Точнее, его мне прочитает дроид. Эх, поскорее бы глаза зажили...
  Непредвиденная задержка на Корулаге привела к тому, что у Брентаала-Четыре мы совершили лишь короткую получасовую остановку, чтобы принять сообщение с планеты. Конечно, я хотел сам посетить Кси Чар, но теперь это было невозможно: требовалось возвращаться на Корусант. С другой стороны, это не такое важное дело, по сравнению с перспективами появления новых истребителей и бомбардировщиков...
  Честно говоря, я ожидал от Сиенара большего. Зная, какие машины тот создавал, я подспудно надеялся на куда более впечатляющий результат. Досконально я всего не помню, но некоторые факты в моей голове задержались. Теперь я понимаю, что это было крайне наивно. Перепрыгнуть самого себя-будущего - задача непосильная. С другой стороны, он всё же смог меня удивить.
  По сути, пока что Сиенар лишь адаптировал свою технологию сдвоенного двигателя и реактора солнечной ионизации под существующие технические возможности. Тот же СИД-Истребитель при ближайшем рассмотрении хоть и имеет хорошие характеристики, но вот сравнивая их с существующими машинами других производителей, но того же класса, можно увидеть, что по некоторым параметрам они превосходят Истребитель, может быть, даже по нескольким. Но! Именно такого сочетания характеристик нет ни у одной машины. Да, она обходится в двести тысяч кредитов, но близкая по параметрам "Эфирная Фея" , при отсутствии торпед и гипердвигателя стоит сто восемьдесят. Дальнейшая её модернизация - на фоне созданной "скоростной" модели Дельты-7 - очень затратна и технически сложна. СИД-Истребитель же имеет огромные запасы под модернизацию своей начинки.
  Кроме того, эта машина самодостаточна. При наличии гипердвигателя она не нуждается в астродроиде, так как навигационный компьютер установлен прямо на борту. Да, он чуть слабее, чем у той же серии Эр-Два: астродроид запоминает десять наборов координат для прыжка, а компьютер - всего четыре. Можно сказать, что имея астродроида, вы имеете и ещё одного члена экипажа, и ремонтника, и вообще - ходя... к-хм, ездящий справочник на колёсиках, весело бибикающий на бинарном языке... Но вместе с этим вы получаете и слабое звено. При отсутствии астродроида тот же "Крестокрыл" превращается в кусок металлолома: ни гиперпрыжок совершить, ни быструю диагностику машин провести. Повстанцы добывали "ведёрки" где только могли, не гнушаясь откровенным грабежом. Устанавливать же навикомп на свои машины... так не делал практически никто. СИД-же со встроенным компьютером хоть и уступает по показателям машинам с астродроидом, но является более надёжным.
  То же самое касается и Бомбардировщика, и Перехватчика. Последний особенно меня порадовал. Да, характеристики едва на уровне имеющихся машин, разве что манёвренность выше, но вот цена... Семьдесят пять тысяч кредитов - это очень хорошо! Учитывая, что Эта-2 стоит в районе трёхсот тысяч, то получается, что можно приобрести аж четыре машины взамен одной. Авиационный "голод" , охвативший ВАР, только добавляет плюсов этой машине.
  Другой критерий, который часто упускают из виду - размеры. Сам был свидетелем тому, как на место одного ARC-170 или BTL/В легко встают шесть Эта-2 или три "Торрента" . СИД-ы по этому показателю компактнее. Тот же Истребитель занимает меньше места, чем Z-95. Два Бомбардировщика легко примостятся там, где встанет только один BTL. То есть, в один и тот же ангар влезет больше машин. И СИД-ки можно втиснуть туда, куда другие машины просто-напросто не войдут. На данный момент я не помню, чтобы существовали корабли менее ста пятидесяти метров, способные нести хоть-какое-то авиакрыло. С новыми машинами Сиенара это становится реальностью.
  Конечно, даже сейчас, после месяцев работы, машины оставались сырыми. Асока, Барвел и Декланн это доказали, за четыре дня угробив на полигоне сорок две машины. Хотя надо признать, что они выжимали из аппаратов то, что те попросту не могли дать. Отсюда и многочисленные отказы, аварии, и поломки. Ну, хоть система катапультирования не подкачала... Забавно было наблюдать за Райтом, когда Асока или Барвел, вылезая из остатков машины, начинали высказывать "что здесь не так". Надо отдать ему должное: все замечания учитывались, и некоторые из них успевали исправить за сутки-двое: там детальку заменить, там фиговинку прикрутить, там хреновинку отрезать. Эх, сколько материалов было угроблено! Можно полное авиакрыло "Охотника" построить...
  Как бы то ни было, созданные Сиенаром машины всё же можно назвать маленьким, но прорывом. Частично это заслуга именно совместной работы Сиенара и "Хаор Челл" . Я давно начал замечать, что у некоторых здешних Конструкторов и Изобретателей - тех, что с большой буквы - присутствует "конёк" , у каждого свой. Во всяком случае, и у Лиры Блиссекс, и у Райта Сиенара такой есть. Кси Чар тоже имеют свои "особенности" , проглядывающие в их творениях. Так вот, про "конька" - как они на него сядут, так и поскачут без оглядки, при этом иногда приходя к финишу первыми, а иногда - уезжая совсем не в ту степь.
  И только когда есть надёжный стоп-кран, например, в виде другого "гения" , они могут действительно создать что-то интересное и выдающееся. Работа с другими конструкторами немного отрезвляет их, заставляет более критично относиться не только к чужой работе, но и к своей...
  Спустившись на палубу ниже, я добрался до своей каюты. Протиснувшись в маленькое помещение - "Консульский" это вам не круиз-лайнер - я уселся на стул, и нашарив на столе датапад с подключённым "колобком" , скормил ему голодиск. За пару часов я уж точно успею прослушать всю информацию, касающуюся моей "фирмы" ...
  На деле, этой самой информации было не так много, и сводилась она к двум словам: все хорошо. Кси Чар трудолюбивы, а потому не любят сидеть без дела. Как только им выпала возможность поработать, то они тотчас начали выкладываться по полной, словно расходуя накопившийся за время бездействия потенциал.
  Прошло четыре с небольшим месяца с тех пор, как инсектоиды прибыли на Брентаал-Четыре, где и обосновались на торговом посту неймодианцев, который, по причине экспроприации оного после освобождении планеты от КНС, был выставлен на торги Республикой; однако, конструктивные особенности, учитывающие "парк" кораблей неймодианцев, затрудняли использование другими кораблями. Поэтому цена его была невелика. Кси Чар же как раз имели подходящий корабль - LH-1740.
  Дальше всё пошло по накатанной. Прилетели, обосновались, отгрохали свой храм, и начали подготавливать мощности под производство. Я вовремя посоветовал им заняться выпуском "Гозанти" . Хороший кораблик. Дешевый, с идеально сбалансированными характеристиками, простой в производстве, легко модифицируемый - встречались модели длиной от сорока двух до шестидесяти одного метра - под требуемые параметры. Обладающий внушительным вооружением и защитой. Медлительный - но это было поправимо установкой дополнительных двигателей.
  За первый месяц, отгрохав сорок стапелей - кораблик маленький, можно и на земле собирать, инсектоиды собрали двадцать "Гозанти" . Все они были закуплены для ВАР. Учитывая цену в сто пятьдесят тысяч кредитов за штуку, и довольно низкую себестоимость производства - даже при учёте того, что некоторые комплектующие закупались "Хаор Челл" на стороне - их доход составил около восьмиста тысяч. параллельно Кси Чар занялись модификациями CR-90 под нужды заказчиков. Это принесло им ещё где-то двести тысяч кредитов.
  На конец второго месяца стапелей было уже восемьдесят, а количество выпущенных кораблей - шестьдесят. В третьем - сборочных цехов стало сто десять, в четвёртом - сто двадцать. По заверениям патриарха Камаля, в следующем месяце они доведут количество стапелей до ста пятидесяти. Дальше расширение остановится: количество рабочих ограничено, да и комплекс строений сам по себе занял много места.
  "Кстати... Надо будет послать "Хаор Челл" запрос на модернизацию "Гозанти" , чтобы корабль мог нести под брюхом хотя бы СИД-Перехватчики. Вроде как подобная модификация была распространена в Империи. Пожалуй, из-за небольшой длины перехватчика вполне возможно впихнуть не пять, а шесть ".
  Активировав одну из программ ZZ-2, я стал зачитывать ему ответное послание. Отправлю, как прибудем на Корусант.
  ***
  Зааджа. Планета во Внешнем Кольце. Согласно данным разведки, совсем недавно здесь был развёрнут и запущен один из производственных комплексов "Бактоида" , которые штамповали боевых дроидов для армии Конфедерации. Численное превосходство дроидов не раз помогало КНС выигрывать решающие сражения; в то же время, Великая Армия Республики не имела таких резервов. Естественно, что такой объект нужно было уничтожить. Поэтому, сюда были посланы несколько легионов клонов, во главе с джедаями.
  Дело казалось простым и лёгким. Прибыть на планету, развернуть отряды клонов, и под прикрытием их атаки провести диверсию, уничтожив фабрику. Удачное время для миссии - в большинстве секторов наступило затишье, так что можно было выделить необходимые для операции силы. Всё казалось простым день назад...
  Выпрыгнув из канонерки, Энакин как можно сильнее натянул на голову капюшон плаща: с неба, покрытого густыми, почти чёрными тучами, накрапывал дождик.
  - Вот скажите, учитель: нам что, на роду написано попадать на такие вот планеты, - поинтересовался Скайуокер.
  - А что не так? - Кеноби, вышедший следом, огляделся.
  - Вода. Слишком много воды.
  - Ищи во всём положительные стороны: это мог быть и песок.
  Тут к ним приблизился Коуди, снимая шлем и кладя его на сгиб руки.
  - Первая волна десанта уже на земле. Техника выгружена. - кивок в сторону "Джаггернаутов" . - Никаких признаков вражеской активности. Будем готовы выдвинуться в заданный район через три часа.
  - Превосходно. Продолжай в том же духе...
  Краем глаза заметив рыцаря-джедая Тоно, Скайуокер уже не смог оторвать от неё взгляд. Молодая женщина была красива, статна, уверена в себе. Как раз сейчас она отдавала команды двум клонам из её отряда, и делала это естественно. А ведь она вроде ничуть не старше его самого. Но...
  - Энакин... Энакин!
  - А, учитель? - очнувшись, Скайуокер повернулся к Оби-Вану. - Вы что-то сказали?
  - Я говорю, нам пора выдвигаться на разведку. Твой падаван уже на позиции. А ты, похоже, увлёкся новой девушкой?
  - Что?
  - Мастер Тоно конечно милая, но...
  - Не в этом дело! - Скайуокер нервно растрепал свои волосы, которые уже заметно вытянулись, и не походили на падаванский ежик. - Просто...
  - Что просто? - переспросил Оби-Ван.
  - Она не подходит для этого. - для наглядности Скайуокер обвёл руками картину готовящихся к маршу отрядов клонов.
  - Ты сомневаешься в её навыках? - удивился Оби-Ван.
  - А, да как вам объяснить... Её не должно быть здесь. Она не подходит для войны. Она... Слишком молода. Помните падаванов на Джабииме? Она мне напомнила их... Неправильно, что её послали на это задание...
  Тучи рассеялись. Солнце - яркое и тёплое - освещало долину, усеянную обломками дроидов, остовами обгоревшей техники. Редкая трава, при дожде поникшая к земле, распрямлялась, радостно зеленея под тёплыми лучами.
  - Вы как, сэр? - Рэкс тронул его за плечо.
  Подняв голову, Энакин тихо ответил:
  - Не смотря на победу, я чувствую себя отвратительно.
  - Это из-за смерти генерала Тоно?
  Кивнув, Энакин молча отвернулся. Сейчас ему было не до разговоров. Конечно, Оби-Ван сказал что-то вроде: "Её смерть - ужасная потеря. Мы с тобой повидали их немало, особенно за последнее время, но мы должны верить в то, что если останемся верны нашим идеалам, то её гибель не будет напрасной" и "Она навсегда останется в нашей памяти". Слова вроде правильные - но Скайукер слишком часто слышал их, и понимал, что этого недостаточно для оправдания случившегося.
  ***
  Тихий стук в дверь отвлёк Вокару от чтения очередного медицинского отчёта.
  - Заходи уже, - буркнула тви"лечка, откладывая датапад.
  Дверь отошла в сторону, пропуская в кабинет Микоре Викта. Джедай виновато улыбался.
  - Опоздал на сорок минут, - констатировала целительница, сурово смотря на своего пациента. Тот не мог этого видеть, но явно чувствовал эмоциональный посыл.
  Тяжело вздохнув, Викт начал оправдываться.
  - Извините. Диспетчеры сегодня такие деб... эм, альтернативно одарённые. На голову. Я понимаю, что такое интенсивное движение трудно регулировать, но они же не первый день работают.
  Хмыкнув, Вокара назидательно воздела палец.
  - Размер имеет значение.
  - Это вы к чему? - джедай аж замер от удивления.
  - Да так, к слову пришлось. - встав, Че вышла из-за стола и ухватила Викта за плечо. - Топай давай. Посмотрим, как идёт процесс заживления...
  Доведя человека до одного из процедурных кабинетов, Вокара, выключив освещение, надела специальные очки, позволявшие ей видеть в темноте. Затем она уложила Викта на кушетку, и начала снимать повязку. Края успели чуть присохнуть: значит, повязку меняли где-то двадцать часов назад. Размотав бинты, она начала счищать заживляющий состав.
  - Так... теперь поверни голову.
  Опустив подголовник, целительница развернула кушетку, чтобы та оказалась над раковиной: теперь следовало промыть глаза другой жидкостью. Взяв специальный распылитель, подключенный к ёмкости с ней, она вдавила клавишу; джедай чуть поморщился, но не дёрнулся, когда струя начала промывать глазные яблоки.
  Через пару минут Вокара взяла полотенце и насухо вытерла лицо и веки. В-общем, всё выглядело не так плохо. Ранки вокруг глаз зажили, оставив едва заметные отметины, которые со временем и вовсе могут исчезнуть. Отёки спали, синева вокруг глаз тоже порядком рассосалась. Сами глазные яблоки хоть и выглядели малопривлекательно из-за красноватого оттенка белка - последствие лопнувших капилляров, но уже не производили впечатление чего-то непонятного и чужеродного.
  - Проморгайся. Пусть глаза окутает естественной слизью. Поводи ими туда-сюда, - скомандовала Че.
  - Ага, сейчас... Режет немного, - сообщил джедай.
  - Это потому, что они сухие, - протянув руку над головой человека, Вокара спросила, - Ну как? Видишь мою ладонь?
  - Кажется, да, - после паузы сообщил Викт. - Смутно, размыто - но вижу.
  - Это хорошо. Значит, можно переходить ко второй фазе лечения. Повязка тебе теперь не понадобится.
  - Спасибо. Я конечно пытался самолечится - но вы сделали многое...
  - Пожалуй, я чуточку приукрасила твои ранения, чтобы ты проникся. Однако, - целительница сделала свой тон как можно более серьёзным. - Это не значит, что ты можешь наплевательски относится к моим рекомендациям. Сила!.. Сколько раз можно повторять: здоровье - это не шутки! Твоё везение когда-нибудь закончится.
  - Не всё зависит от меня, - джедай развёл руками. - Так что там насчёт второй фазы?
  - Как я уже сказала, повязка тебе теперь больше не нужна. Однако, твои глаза ещё не совсем восстановились, и резкие раздражители вроде ярких цветов и сильного света могут принести боль, и даже осложнения. Поэтому, будешь носить специальные очки. - Вокара встала и найдя нужный контейнер, вытащила из него очки, сделанные специально для Викта в мастерской Залов Исцеления. Они были достаточно большими, имели мягкие края, прилегая к лицу достаточно плотно, чтобы ограничить кругозор. Визоры очков частично напоминали те, что применялись в шлемах клонов, но были более совершенны, и обладали рядом дополнительных светофильтров.
  Водрузив их на голову джедая, она закрепила их с помощью гибкой ленты, надёжно удерживающей очки.
  - Сейчас я включу свет, - Вокара протянула ладонь, и с помощью Силы вдавила настенную клавишу.
  - Всё такое... красное, - сообщил Викт, медленно водя головой.
  - Подожди. Они подстраиваются под твоё текущее состояние.
  - Ага... Вижу уже... Спасибо, магистр. Без глаз было как-то не очень.
  - Зато в следующий раз будешь осторожнее... Тем более, ты же вроде как на дипломатическую миссию летишь?
  - Да, через три часа мы вылетаем.
  Вокара удовлетворённо кивнула головой.
  - Тогда, я успела как раз вовремя. Там тебе глаза точно пригодятся.
  - Ещё раз спасибо. - Викт медленно уселся на кушетке, рассматривая свои ладони, - Сколько мне их носить? Эти очки?
  Женщина задумчиво огладила одно из своих лекку.
  - Недели три-четыре. В общем, как вернёшься в Храм - будь любезен сразу прийти ко мне. Тогда и посмотрим, что с тобой делать...
  ***
  Здание Сената было одним из самых больших в Галактическом городе. Даже снаружи оно поражало своей монументальностью. Однако истинные его размеры можно было осмыслить даже не побывав в Зале Сената, с его тысячами репульсорных платформ, а только лишь заглянув в ангары Сената, которые могли вместить не просто аэроспидеры или челноки, а настоящие корветы или фрегаты. Десятки фрегатов СR-90.
  К одному из них Амидала вместе со своими спутниками и направлялась.
  М-да... Спутники. Падме с удовольствием бы отправилась в полёт на своём ялике, маленьком, удобном и скоростном, в сопровождении верного Си-Три-Пи-О, однако в этот раз от подобного средства передвижения пришлось отказаться.
  Во-первых, визит был официальным, и корабль для полёта был предоставлен именно Сенатом. Во-вторых, из-за этого послам был предоставлен почётный эскорт из тридцати шести гвардейцев Сената, которые должны были придать миссии официоза. В третьих, не смотря на это, капитан Панака отказался отпускать её без охраны. Ей пришлось уступить, так как Куарш имел своё мнение на счёт её безопасности, и при любом удобном случае жаловался королеве Нюитни. Женщина мысленно передразнила чернокожего мужчину: "При обсуждении безопасности ваш голос не должен звучать, сенатор Амидала" . Таким образом, к ней добавились ещё восемь набуанских стражников, возглавляемых капитаном. В четвёртых, ей было сообщено, что вместе с мастером Микоре Виктом полетит как минимум пять разумных.
  "А в мой ялик влезет максимум шесть... И всё, же, зачем было такую толпу собирать?"
  Подвесные мостики, по которым они сейчас шли, проходили мимо кораблей; ответвления вели прямо к стыковочным узлам фрегата, дабы упростить погрузку на борт. Конечно, фрегат не нуждался в каких-то дополнительных конструкциях: при посадке выдвигалась специальная конструкция, удлиняющая шахту турболифта, связывающего палубы фрегата, и связывающая корабль с поверхностью. Но одновременно таким лифтом могли воспользоваться только три, реже четыре человека.
  Свернув к нужному кораблю, Амидала увидела разумных, стоящих на площадке около шлюза. При приближении стало ясно: один из них был капитаном гвардейцев, выделенных в качестве почётного эскорта. Второй был во флотском мундире. Ещё несколько человек, замерших в коротком строю, принадлежали к команде корабля.
  Офицер шагнул вперёд и церемониально поклонился.
  - Сенатор Амидала... Позвольте представиться: капитан Ран Пта, командую этим фрегатом. Добро пожаловать на мой корабль. Надеюсь, полёт для вас пройдёт максимально комфортно... Ваш багаж доставлен на борт.
  Гвардеец, обменявшись взглядами с Панакой, тоже представился:
  - Майор Альфред Торвальдсон. Можете рассчитывать на нас, сенатор.
  - Спасибо, господа, - Амидала чуть улыбнулась, демонстрируя своё расположение, - Не сомневаюсь, что вы поможете в успешном обеспечении нашей дипломатической миссии.
  - Не стоит сомневаться, - заверил её капитан Пта. - Мой корабль - самый надёжный. Эта серия выполнена на основе специального заказа, призванного обеспечить сенаторам наибольшую безопасность при их путешествиях. Сами понимаете - война вносит свои коррективы.
  Амидала оглядела фрегат.
  - Я не совсем разбираюсь в технике, так что вряд-ли смогу увидеть различия.
  - Внешних изменения не так много. Разве что стоит обратить внимание на замену легких спаренных лазерных пушек на такое же количество счетверённых установок. Основные изменения коснулись начинки фрегата. В частности, в трюме корабля - на четвёртой палубе - размещён спасательный корабль, обладающий своими двигателями, в том числе гиперприводом, щитами и бронёй. Подобная технология был применена в корвете "Консульский" . Опыт оказался удачен, и был перенесён на этот корабль. При угрозе захвата судна пассажиры - капсула может вместить ровно шестьдесят разумных - переходят в неё, и могут благополучно избежать неприятностей.
  - О, вот как. Тогда я могу рассчитывать на полную безопасность, - польстила она офицеру.
  Затем Амидала поинтересовалась:
  - Мастер Викт ещё не прибыл?
  Капитан на минуту завис, словно не понял вопроса, а потом извиняюще улыбнулся.
  - А, вы про генерала Викта. Простите мою оплошность. Иногда я забываю, что он ещё и джедай... Должен прибыть с минуты на минуту... Вот, кстати, и они.
  Обернувшись, Падме увидела Викта со спутниками. Джедай шёл впереди; Амидала слышала, что тот пострадал при взрыве, произошедшем около месяца назад в Храме. До сих пор какой-то конкретной информации по поводу взрыва Сенат не получил, однако жертв, по словам Энакина, было много. Впрочем, Викт выглядел вполне нормально... разве что глаза были скрыты под странными очками. Слева от него шли ученицы: кажется, Асока и... Имя второй девочки Амидала не знала, но выглядела та довольно взросло. Обе были одеты в традиционные джедайские одежды, хотя сенатор помнила, что при прошлой их встрече тогрута была одета немного иначе.
  По левую руку от Викта шла незнакомая Амидале женщина. Невысокого роста, обладающая не слишком красивой внешностью, она всё равно притягивала взгляд. Особенно глаза, цвета расплавленного золота. Судя по одежде, она могла принадлежать к наёмникам, но вот что она забыла здесь? С какой интересно целью Викт включил её в состав своего сопровождения?
  За джедаями и незнакомкой шагали три клона. Точнее, два клона, и ещё один клон. Почему она разделила их? Этот третий хоть и был таким же клоном, как другие, но в то же время отличался. Как бы сказать... Он казался чуть больше, чуть... Опаснее. Да, именно это слово.
  Приблизившись, Викт улыбнулся.
  - А вот и мы. Простите за опоздание, сенатор. Господа, - кивок в сторону офицеров.
  Далее последовал обмен приветствиями. Капитан фрегата и майор-гвардеец представились джедаю. Амидала отметила, что к нему они относились чуть уважительнее, чем к ней. А ещё - джедай безошибочно определил Панаку, поприветствовав того, хотя Амидала была уверена, что раньше они не могли встречаться. Затем Викт представил своих спутников.
  - Это мои падаваны: Асока Тано и Таллисибет Энвандунг-Эстерхази. Обе имеют звания коммандеров. Эти парни - маршал-коммандер Блэм, майор Шайба и капитан Айс. А это - Арден Лин. Они, скажем так, мои консультанты по некоторым вопросам.
  - Что-ж, - Падме ещё раз оглядела эту компанию, после чего обратилась к джедаю, - Мастер Викт. Думаю, нам нужно обсудить стратегию наших действий на переговорах.
  - Конечно. Только вещи закинем в каюты, - Викт оттянул лямку своей сумки. - Хотя времени у нас будет достаточно. - обернувшись к капитану Пта, он спросил: - Сколько времени нам понадобится, чтобы достичь Кител-Фарда?
  - Около шести-семи суток, если всё пройдёт как надо.
  - Шесть суток? - переспросила Тано. - Это же пол-галактики можно облететь, если не всю от края до края!
  - Длительность прыжка зависит не только от расстояния, но и от сложности навигации, - пояснил Рам, - Наш полёт разделён на несколько участков. Самый простой - от Корусанта до Корелии, по Кореллианской трассе. Его мы преодолеем за шесть часов. Следующий отрезок пройдёт по Кореллианскому Торговому Пути, от Корелии через Гандил до Бестина. Ещё восемь часов. Фактически, это половина нашего общего маршрута. Затем нам придется огибать район, подконтрольный КНС, чтобы добраться до Тайферры. Девять часов. Затем от Тайферры до Гиджу по Римманскому Торговому Маршруту - примерно пятнадцать часов. Затем начнётся самый сложный участок - Пробег Гиджу. От Гиджу до Иллодии около двух суток, затем от Иллодии до Дартага ещё сутки, и потом от Дартага до Веловии - первой планеты Атрисианского Содружества - ещё двое. Ну, и сутки до Атрисии, простите, Кител Фарда.
  - Около Иллодии нас должны встретить суда сопровождения из Атрисианского Флота, - добавил Торвальдсон. - Они, в случае чего, помогут нам с расчётом координат...
  ***
  В кои-то веки Айла Секура поблагодарила природу за цвет её кожи. Здесь, на Фелуции, где флора и фауна изобиловали всевозможными цветами и оттенками, ей было очень легко спрятаться. Точнее, даже не так. Достаточно было замереть - и она терялась на фоне пейзажа. Клонам приходилось гораздо хуже, поэтому Блай, расположившейся рядом с ней, изо всех сил вжимался в землю, прячась за небольшим кустиком.
  - Кажется, дроиды купились на нашу ловушку. - клон осторожно отвёл бинокль от визоров шлема. Чуть впереди шла колонна дроидов, продираясь через растительность плато. За ними-то они и следили с самого утра.
  - Да. А вон и командир, - тви"лечка указала на один из танков ААТ. Верхний люк был распахнут и из него высовывался дроид-тактик.
  - Чёт многовато их. Передовой заслон может отступить - но куда деваться нам? Мы же у них в тылу? - поинтересовался клон-капитан, расположившийся за Блэмом.
  - Засунь свои сомнения знаешь куда, Галл? - рыкнул Блай.
  Где-то слева от них разгорелись звуки боя. Значит, основные силы Корпуса вступили в бой с Сепаратистами, которые день назад оттеснили клонов с ранее занимаемых ими позиций. Командующий дроидами был довольно хорош, и Айла приняла решение уничтожить его. Самым подходящим моментом было вовлечь основные подразделения КНС в бой с клонами, а с небольшим отрядом - атаковать дроида-тактика...
  - Они достигли отметки! Взрывай! - скомандовала Айла.
  Блай вдавил кнопку детонатора. Впереди, среди марширующих дроидов, вспухло несколько десятков взрывов. Ряды дроидов, и так не блещущие порядком, и вовсе смешались.
  - Вперёд! Надо оттеснить их от машины командира! - Блай первым из клонов вскочил и открыл огонь. За ним последовали бойцы двух других батальонов. Дроиды быстро сориентировались, и направили свои бластеры на возникшую угрозу. Но этой маленькой заминкой Секура и воспользовалась. Метнувшись вперёд, она побежала прямо к своей цели. По пути она успела распополамить парочку дроидов, наивно решивших выбрать своей целью джедая, а не клонов. Наконец, она достигла нужного ААТ, но дроид-тактик уже успел благоразумно выбраться оттуда, и сейчас отступал в глубь построения дроидов, под прикрытием нескольких В-2. Заметив, её, он скомандовал:
  - Убить её!
  - Ну уж нет! - прыгнув, Айла ушла с линии огня, но лишь затем, чтобы тут же атаковать врага. Взмах мечом, ещё один... И вот её цель прямо перед ней. Разрубленная наискось голова дроида ознаменовала её победу, однако Секура поспешила ретироваться, так как дроидов вокруг было действительно много.
  - Генерал! Отходим! - Блай махнул рукой.
  И правда. Несмотря на фактор неожиданности, рассчитывать на победу здесь было невозможно.
  - Да! Дело сделано!..
  Отступая одной из последних, Айла отбивала бластерные выстрелы. Ей это уже начало надоедать; хотя она и приобрела за несколько недель небывалую сноровку в этом деле - из-за огромной практики, однако женщина ничего не могла с этим поделать. Республика завязла на Фелуции. Временные победы сменялись поражениями. Джунгли были усеяны обломками дроидов и подбитой техники, в том числе клоновской. Пока линейные части сходились в противостоянии, по обе стороны элитные отряды пытались склонить чашу весов на свою сторону. Она сама лично возглавила один из таких отрядов, но пока что это не принесло желаемого результата. Организовать действительно весомую операцию не удавалось.
  Кроме того, приходилось не только совершать, но и предотвращать диверсии. Отряды спецназа госсамов показали себя очень хорошо. В первые дни высадки основные потери пришлись как раз на засады этих мелких ублюдков. До сих пор ни один из их батальонов не был выслежен или уничтожен, хотя пару раз Секуре и удалось сорвать их атаки.
  Оставалось лишь сражаться и надеяться, что дроиды кончатся раньше, чем клоны.
  ***
  Наступило второе утро нашего полёта. Мы успешно преодолели где-то процентов шестьдесят нашего маршрута. По расстоянию, разумеется, а не по времени. Сейчас мы находились где-то в районе Ваника, благополучно миновав Тайферру - штаб Двадцатой Секторальной Армии. Впрочем и до неё мы добрались без приключений. Всё-же мы летели по трассам, контролируемым Республикой. С началом войны количество станций слежения только увеличивалось, и с каждым месяцем охват территории становился всё больше и больше. Шанс того, что кораблям Сепаратистов удастся проскользнуть незамеченными, ничтожно мал...
  Весь вчерашний день я провёл в компании Амидалы. Мы обсуждали рабочие моменты, связанные с проведением переговоров. "Миссис Скайуокер" показала отличное знание материала; не смотря на то, что её назначили на эту миссию взамен другого сенатора, она превосходно подготовилась за столь короткое время. Исторические экскурсы, приведение примеров поведения атрисианских политиков, в том числе анализ последних переговоров между Содружеством и Республикой, которые завершились провалом.
  Сегодня мы должны продолжить наши обсуждения. Нам предстоит не самая простая задача... Выходя из каюты, я бросил взгляд на Лин. Она ещё спала, чему-то улыбаясь во сне. Кажется, она вчера вместе с падаванами узурпировала небольшой тренировочный зал, находящийся на корабле. Ну, а что ей ещё-то делать? Сидеть в каюте - взвоешь. А оставить её на Корусанте не получилось. Арден наотрез отказалась отпускать меня одного, да и приведённые ей аргументы были весомы. Как-никак, эти атрисианцы довольно старомодны, и хранят свои традиции чуть ли не со времён своего отлёта с Корусанта. А ведь Лин знает, какие они были лет эдак двадцать пять тысяч назад...
  Блэм с Шайбой тоже не скучали, сойдясь с гвардейцами в полупустом трюме. Им было что показать друг другу в плане подготовки. Айс, третий клон, которого я взял с собой, предпочитал возиться со своими железяками. Но тут всё просто: лучший "ледоруб" , которого можно было отыскать в моей системной армии, просто не мог быть без "странностей" ...
  Покинув каюту, я направился в сторону носа корвета, где был расположен подходящий нам с Амидалой зал. Предстоял ещё один весёлый денёк... В плане наблюдения за сенатором. Выбранная мной политика поведения по отношению к ней изрядно Амидалу озадачила. Я был вежлив, улыбался, и даже ни разу не нахамил. Учитывая опыт наших прошлых встреч, это не могло не шокировать её. И теперь я наслаждался её недоумевающими взглядами. Интересно, когда она спросит, в чём дело?..
  Минуты за две я дошагал до нужного мне помещения. Оглядевшись, я не обнаружил никого в своём поле зрения. Немудрено - утро - то раннее. Потянувшись, ещё раз разминая тело, я встряхнулся, и шагнул в конференц зал.
  "Так и думал. Она уже тут как тут" .
  Амидала при моём появлении отложила датапад на крышку стола. Наверняка уже успела поработать в моё отсутствие. Этот бы энтузиазм, да в мирное русло - горы свернуть можно было бы.
  - Доброе утро, сенатор.
  - И вам, мастер Викт. Присаживайтесь.
  "Хм, а Си-Три-Пи-О сегодня нет. Забавный, кстати, дроид. Но занудливый до нельзя" .
  Усевшись в кресло напротив, я поинтересовался:
  - На чём мы вчера остановились? Кажется, на порядке...
  - Простите, что прерываю, но хотелось бы обсудить кое-что другое. - ответила Амидала.
  - Я весь во внимании.
  Женщина ненадолго умолкла, а потом спросила:
  - Меня интересует, почему вы изменили своё отношение ко мне?
  "О, клиент созрел" .
  - Я его не менял.
  - То есть? Но почему вы ведёте себя... так?
  - Тут несколько причин. Во-первых, мы с вами сейчас работаем вместе. У нас важное задание, и вносить в него личные дела не стоит. Во-вторых, я, кажется, уже высказывал вам свои претензии, и не вижу надобности повторять их.
  Амидала внимательно на меня посмотрела, а потом вздохнула.
  - Я не понимаю вас, мастер Викт. Вы... не похожи на обычного джедая.
  - А вы много этих джедаев видели? - поинтересовался я.
  - Вы правы, не много. Но мне всегда казалось, что джедаи стремятся поддерживать мир и демократию, и предпочитают действовать дипломатией...
  - Отнюдь. Особенно имея в виду демократию. Что же касается "мира" , то джедаи поддерживают его, но только во время этого самого мира. Если же наступает война - которую, кстати, можно назвать "дипломатией другими средствами" , то тут есть варианты. По больше части Орден всегда действовал решительно, не выбирая средств для противодействия врагам.
  - Возможно, так было раньше, но не теперь. Я знакома с магистром Йодой, и не уверена, что он подтвердит ваши слова.
  - У каждого своё мнение, - ответил я.
  - Похоже, ваше совпадает с мнением Канцлера Палпатина и некоторых других сенаторов. Кажется, вы в дружеских отношениях с ними, - заметила Амидала.
  Я удивился. В ход пошли откровенности? Ну хорошо, в эту игру можно играть вдвоём.
  - А что не так? У вас какие-то претензии к Канцлеру?
  - Да, такие претензии есть, и не только у меня.
  - Ну, озвучьте, если не сложно.
  - Он отменил выборы, и находится на своём посту уже несколько сроков! Это недопустимо!
  - Да ладно... Сколько там прошло? Десять с небольшим лет? Одиннадцать? Пф... Некоторые из Канцлеров прошлого занимали этот пост в течении сорока лет. Один - так все двести.
  - Двести лет? То есть, пятьдесят сроков?
  - Ага. Кажется, он был хаттом... Но это не важно. Прецедент есть.
  Амидала вновь задумалась.
  - Полномочия, которые получает Канцлер, излишни! Они усиливают его власть, которая должна быть ограничена!
  - Да ладно вам. Какие там полномочия... Канцлеры тысячелетней давности рассмеялись бы над этим. Вот уж кто имел всю полноту власти, так это они.
  - Это было давно! И ограничивало демократию...
  Я тяжело вздохнул.
  - Далась вам эта демократия... Кому она нужна?
  - Народу, - безапелляционно заявила набуанка.
  Я едва удержал смех. Она снова села на свою волну. Вот ведь идеалистка.
  - Демократия... Никто в ней не нуждается. Это не то, чего хотят разумные. Республика двадцать пять тысяч лет насаждает демократию в Галактике - и она до сих пор не работает. Не спорю, у некоторых нет даже основ для её принятия, но таких отсталых миров считанные сотни. Основная проблема - в самом обществе. Нет терпимости к мелочам. Терпимости к тем, кто верит в другие идеалы.
  - Демократия обеспечивает свободу!..
  - Не смешите. Никому не нужна свобода. Все хотят ограничений, правил. Защиты. От захватчиков, и от них самих. Свобода - это конечно хорошо, но грань между свободой и анархией очень тонка... Мне вот что интересно, - я внимательно посмотрел на неё. - Вы действительно верите в то, что говорите, или же только играете роль, а на самом деле вы другая? А, госпожа Скайуокер?
  Амидала резко побледнела.
  - Не понимаю, о чём вы.
  - Я про вас со Скайуокером, - добил я её.
  "О, так она тоже может "аниме-глаза" сделать ".
  - Откуда вы?!..
  - Ну, в общем, это ни для кого не секрет. Хотя большая часть осведомлённых полагает, что у вас просто "отношения" , а не что-то серьёзное.
  - Неужели это так очевидно?
  - Если смотреть со стороны, то пожалуй да, - подтвердил я.
  - Надеюсь, вы никому?..
  - Ну что вы. Зачем мне это? - как можно более доброжелательно ответил я.
  Дальнейшие минут десять мы провели в молчании. Амидала подрастеряла свою обычную маску политика, так что на лице чётко была видна мысленная деятельность: взгляд был отсутствующий. Видимо, переваривает разговор. Надеюсь, это заставит работать её голову в нужном направлении.
  - К-хм. Мастер Викт, - Амидала подняла голову. - Давайте продолжим нашу работу. Итак, по нашим данным...
  ***
  Тронный зал Далтарана - столицы Атрисии - был освещён лучами солнца, проходящего сквозь мозаичные окна, составленные из разноцветных кусков. На этих... нет, не витражах, а произведениях искусства - были запечатлены важные исторические моменты, оставившие след в прошлом Атрисии. Императоры, сражения, варлорды, боевые корабли. Незабываемой красоты зрелище.
  Для непривычного к этой картине глаза. Людям же, находящимся в зале, это было не в новинку.
  Хлопнув в ладони, император Дзе-Дзе Тчин одобрительно кивнул.
  - Похоже, мы определились с направлением, которого будем придерживаться при переговорах. Министр Дорма, вы постарались на славу.
  - Парламент прислушивается к мнению вашего величества, и неукоснительно поддерживает традиции нашего общества, - премьер-министр Сэсэг Дорма вежливо поклонилась.
  - Думаю, нам нужно согласовать и список мероприятий, - высказалась императрица Сюин Тчинг. - Всё должно пройти быстро. Длительное нахождение послов в Содружестве негативно скажется на наших отношениях с другими образованиями.
  - Да, ваше величество. Мы уже завершаем подготовку к запланированным событиям, и расписали жёсткий график - сообщила Сэсэг. - Все же, в этом плане мы можем диктовать свои условия, как принимающая сторона.
  Варлорд Гао Шенли огладил свои усы.
  - Флот готов продемонстрировать свою мощь. Мы проведём пару учений... чисто случайно, в местах пролёта посольского корабля. Думаю, это станет наглядным примером нашей военной мощи.
  - Думаю, не только армия готова показать себя, - Сюин обернулась к своей младшей сестре - Сюли Тчинг. Тридцатилетняя женщина была капелланом Йовшинских мечников, возглавляя отряды элитных воинов, посвящавших всё свое время оттачиванию своего искусства - владению парными клинками. В былые годы, только появившись на поле боя, они сеяли смерть в рядах противников.
  - Да. Я слышала, эти джедаи думают, что могут фехтовать, - язвительно ответила капеллан.
  - Не думаю, что это будет хорошей идеей. Всё же джедай - представитель Республики, и не следует ставить его в неловкое положение, - заметил Дзе-Дзе.
  - Смею заметить, - вперёд выступил придворный советник Ма Юйлун, - Что рыцарей и мастеров обычно сопровождают их ученики, так называемые падаваны. Возможно, они из-за своей молодости и неопытности могут быть вовлечены в учебный поединок.
  - Как всегда, ваши советы очень полезны, - императрица улыбнулась старому советнику.
  - Рад служить вашему величеству.
  I. Часть Шестая. Интерлюдия Љ6
  Будущее состояние вещи уже начинает существовать в настоящем,
  и состояния противоположные суть следствия одно другого неминуемые.
  (А.Радищев).
  ***
  Они были другими.
  Х-1 и Х-2 всегда это понимали, но не могли выразить словами, в чём же это отличие заключается. Да, они были клонами - но совсем другими клонами. Они знали, что непохожи на других клонов. Если быть точнее - различие начиналось уже со внешности. Однако, будучи облачёнными в Фазу-один, они ничем не отличались от остальных клонов. Так что другие принимали их за своих братьев. Это было очень просто, учитывая, что они никогда не снимали свои шлемы в присутствии других. Так было нужно...
  Их тоже вырастили на Камино. Они проходили тот же курс подготовки, что и клоны Джанго Фетта, однако оба выделялись своими показателями на их фоне. Сила, скорость реакции, выносливость - во всём они были первыми. В конечном счёте, им оставалось соревноваться только друг с другом.
  Когда началась война, каминоанцы отправили их в составе одного из легионов на поле боя, велев присылать подробные отчёты о своём состоянии. Они оба отличились в первом же бою и были переведены в ряды коммандос. С тех пор им поручали самые сложные задания, которые они выполняли с честью. Им просто везло, как никому другому. Диверсии в тылу противника, уничтожение важных объектов, устранение вражеских командиров, разведка, сбор информации... Круг их задач был довольно широк. Х-1 и Х-2 понимали, что это - в первую очередь дань их способностям, и принимали это как должное. Вот и сейчас командование вызывало их для того, чтобы поручить новую миссию...
  Открыв дверь, клоны вошли в кабинет начальника войсковой разведслужбы Тринадцатой Секторальной Армии, полковника Сандерра Тулла.
  - Сэр, сержант Х-1 прибыл по вашему приказанию.
  - Сэр, сержант Х-2 прибыл по вашему приказанию.
  - Вольно, парни... Как всегда, без импровизации, - одутловатый полковник тяжело вздохнул. - Это-то мне в вас и нравится.
  Клоны чуть расслабились.
  - У нас новое задание, сэр? - поинтересовался Х-2.
  - Да, парни. В этот раз дело деликатное. Нужно проникнуть на территорию Хаттов. Нас интересует Джеонозис. После того, как мы разбили Сепаратистов в первой битве, и уничтожили заводы по производству боевых дроидов, Джеонозис перестал быть для нас важным объектом. Однако, недавно было обнаружено несколько строящихся или действующих фабрик, на которых были обнаружены джеонозианцы. Значит, ублюдки всё ещё поддерживают КНС, и, возможно, восстанавливают свои силы на своей родной планетёнке. Нам нужно разведать, что там, и как. Если будут признаки подготовки вооружённых формирований, или следы производства дроидов... в общем, флоту нужно будет наведаться туда и снова раскатать всё на мелкие камушки... Однако, стоит быть осторожнее: всё-таки Джеонозис находится в Пространстве Хаттов, а эти ребята не любят, когда кто-то лезет не в своё дело. Вот детали операции, - Тулл протянул им деку.
  - Всё ясно, сэр, - Х-1 принял прибор и передал его брату. - Всё будет выполнено без осечек. Мы только туда и обратно...
  ***
  Проводив взглядом альдераанского сенатора, который только что покинул его апартаменты, Гарм Бейл Иблис позволил себе расслабиться. Эмоции, скрываемые человеком, просочились наружу, и он недовольно поморщился. Отпрыск королевского дома Органа успел порядком надоесть ему за эти несколько часов бесконечного хитросплетения речей, вьющихся словно зловредная лиана по коре векового дерева на Кашиике. И всё ради того, чтобы получить гарантии ранее установленных договорённостей! Как будто он похож на человека, который не держит своё слово!
  Хотя, надо признать, опасения Органы имели под собой почву. Недавние события, последовавшие сразу же за образованием Альянса, чуть не поставили на нём крест. Захват Селонии, мелкие проблемы на ряде планет, примкнувших к ним, и в заключении - переход Мон-Каламари на сторону Сепаратистов. Было над чем задуматься... Нет, рассматривать эту череду происшествий как следствие чьего-то злого умысла, направленного против Альянса, не стоило. В таком случае всё выглядит слишком фантастически. Ни у кого нет возможностей и ресурсов для осуществления плана такого масштаба.
  Разумнее рассматривать эти события как случайные, не связанные друг с другом. Тогда да, картина выглядит более реалистичной. И сразу назревает вопрос: стоит ли ему поддерживать тех, кого преследуют неудачи?
  - Вы закончили? - голос секретаря оторвал Иблиса от размышлений.
  Обернувшись, он увидел входящую Сену Лейкволд Миданул. Молодая женщина уже несколько лет как сменила его прежнего помощника, секретаря и советника, проработавшего целых тридцать лет; однако, за это время она смогла сделать намного больше. Теперь ему не приходилось перепроверять документацию, или проводить анализ поступающий информации. Со всем этим справлялась сама Сена, оставляя ему больше времени для реальной работы.
  - Да. Органа соизволил убраться, - кореллианец жестом пригласил её присесть. Миданул тут же опустилась в кресло.
  - Мне кажется, что эта встреча имела некий скрытый смысл? Иначе её смысл ничтожен.
  - ...?
  - Я имею в виду, что сотрудничество с Альдерааном не принесёт Корелии ничего хорошего. Нет, не так. Сотрудничество с Лоялистами не принесёт Корелии ничего хорошего.
  - Ты так думаешь? - поинтересовался Гарм. Высказывания Сены были созвучны некоторым мыслям, засевшим в его голове.
  - Да. Их политическая платформа довольно шаткая, они имеют множество недоброжелателей, и, в перспективе, идут на конфронтацию с партией Канцлера. Нельзя допустить, чтобы Кореллия оказалась в невыгодном положении из-за действий Органы, Амидалы и Мон-Мотмы. У вас есть какие-то обязательства перед ними?
  - Есть кое-какие точки соприкосновения, однако вреда они не нанесут, пока я контролирую процесс... Какие сводки с Селонии?
  - Бои ведутся в двадцати одном городе... - Миданул начала зачитывать последнюю сводку.
  "Кто бы мог подумать, что на одной из планет Кореллианской Системы вот так просто обоснуются захватчики? Ещё пару лет назад я бы рассмеялся в лицо любому, кто посмел бы заявить такое. Пару лет назад - но не теперь. Несомненно, настали тяжёлые времена".
  За последние двести-триста лет Кореллия набрала довольно сильный политический вес. Будучи производителем кораблей - военных и торговых, осуществляя контроль над важнейшими гиперпространственными маршрутами, она имела огромное влияние в Сенате, а значит, и в Республике. Большая армия и флот, уступающий разве что Куатскому, делали мнение Корелии более весомым. Начало Сепаратисткого кризиса только усилило эту позицию, так как Кореллия становилась настоящим щитом для Корусанта и миров Ядра, прикрывая их от атак с северо-востока, востока и юго-востока.
  Иблис - впрочем, как и Диктат, состоящий из не самых глупых разумных - понимал, что Республика попытается использовать силу Кореллианского Сектора в своих целях, и всячески противодействовал тому. Дошло даже до того, что Иблис начал проводить политику "изоляционизма", которая подразумевала невмешательство Корелии в конфликт между Республикой и Сепаратистами. По этому плану, в случае начала войны Кореллия объявлялась нейтральной зоной, куда был запрещён доступ военным силам обеих сторон.
  А потом всё покатилось по наклонной. Закон о создании ВАР, и вынырнувшая из ниоткуда Армия Клонов серьёзно пошатнули политические расклады. Все довоенные расчёты оказались бесполезны. Месяц за месяцем Республика набирала силу, и былая мощь Корелии начала блекнуть. А затем война пришла и на Кореллию. Оставлять ситуацию без изменения было крайне опасно. Ещё немного, и Кореллии ничего не останется, как плясать под дудку Корусанта. Точнее, под дудку Канцлера Палпатина, который, по сути, узурпирует власть своими "чрезвычайными полномочиями", которые поворачивают Конституцию так, как это нужно Палпатину.
  - Распорядись, чтобы подготовили мой корабль. Мы летим домой. Нужно кое-что обсудить с членами правительства.
  - Могу я поинтересоваться вашими планами, чтобы составить график и тему вашего выступления? - женщина словно из воздуха выудила свой датапад.
  - Подготовь встречу с главами корпораций через два дня. Я буду настаивать на выходе Корелии из конфликта, - решительно ответил Гарм.
  - Вы хотите вернуться к реализации "Олус Кореллисс"? - поинтересовалась секретарь.
  - Да. Я планирую вновь поднять вопрос о той поправке к Конституции, под названием "Созерцание Херми". Мы в своём праве.
  - Думаю, эта идея найдёт отклик среди членов Диктата. А вот в Республике - вряд ли. Многим сенаторам это не понравится. Кое-кто может попытаться оспорить её, ведь последнее её использование было... Да больше десяти тысяч лет назад, как раз перед Крестовыми Походами; её использовали джедаи, чтобы самоустраниться от власти.
  - И, тем не менее, она всё ещё действует. Мы должны заботиться о будущем Корелии...
  ***
  Едва рампа старенького грузового корабля начала открываться, как порывы ледяного ветра начали проникать внутрь, мигом выстудив грузовой отсек. Две фигуры, стоящие там, начали машинально кутаться в свои плащи, сильнее натягивая капюшоны. Погода не баловала путников, но они решительно шагнули на ледяную поверхность.
  - Зачем мы прибыли сюда? И что это за дыра? - Саваж Опресс поморщился, прикрывая глаза от сухого, колкого снега, летящего прямо в лицо.
  - О, брат мой, сея юдоль скорби называется "Приют завистника" . - Дарт Мол усмехнулся, - Сборище бандитов, воров и контрабандистов. В своё время я узнал о нём, и даже бывал здесь разок. Лучшего места, чтобы начать наш путь, и не найти.
  "Да, это так. Преступный мир - лучшая почва для задуманного мной мероприятия. Месть должна быть хорошо подготовлена, иначе она может быть недостаточной" .
  Перевалив гребень, забраки увидели раскинувшийся в долине комплекс зданий.
  - Нам туда, - Мол указал на большое куполообразное здание, стоящее на окраине поселения. Переглянувшись, братья ускорились, и за пару минут достигли дверей.
  Войдя внутрь, они сразу же ощутили тепло. Яркий огонь полыхал в специальном очаге, напоминавшем огромный камин.
  - Что вам нужно, чужаки? И кто вы? - резкий голос заставил Саважа обернуться. Слева от них, за стойкой, возвышался грозного вида никто.
  - Я буду говорить, брат, - прошептав это, Мол скинул капюшон, - Кто тут главный?
  - Ищешь работу? - пропыхтел бармен. - Тогда тебе повезло. Наксс здесь.
  - Типа того, - ответил Мол.
  - Ну, и зачем вы искали меня? - из полутёмного зала вперёд выступил трандошанин; вслед за ним шли родианец и дролл. Все были увешаны оружием, - Я думаю, вам нечего здесь делать, оборванцы. Вам лучше убраться, пока Наксс не разозлился, и не приказал скормить вас зверям.
  - У меня для тебя другой расклад. - Мол ощерился, - Либо ты послужишь мне, либо подохнешь...
  Добив последнего бандита в зале, Саваж выключил свой клинок.
  - Зачем было убивать всех, брат?
  - Они нам не подходят, - Мол, в свою очередь, тоже погасил клинок, - А оставлять свидетелей негоже. Мы ещё не готовы, брат. А потому, нужно действовать так, как ситхи. Уйти в тень. Как нас учит история, во времена большой войны небольшая фракция может скопить огромную мощь, оставаясь незамеченной.
  - Разве тебя интересует выгода?
  - Нет, брат. Лишь инструменты для её выполнения. Кстати, нам нужно сменить корабль. Думаю, где-то рядом должен быть корвет этого трандошанина.
  - Наксса?
  - Не всё ли равно, как зовут мертвеца? - Мол пожал плечами. Осмотревшись, он заметил второй выход. - Идём туда.
  "Как печально... Придётся заглянуть в другое место" .
  Когда они проходили по коридору, ведущему к посадочной площадке, мимо одной из клеток, создававших нечто вроде ряда тюремных камер, их окликнул женский голос:
  - Эй, что случилось? Я слышала звуки боя! Вы не похожи на членов "Бича" ... Они мертвы?
  - Да. А ты что за падаль? - Саваж усмехнулся, оглядывая женщину.
  - Я - Стори Эвол Грита, глава Козинаргсокой Торговой Гильдии... самой богатой в Среднем кольце, - отозвалась та, задрав нос.
  - И что же ты делаешь здесь? - Мол заинтересованно склонил голову.
  - Мой брат оказался ублюдком. Яхту, на которой я летела, атаковали эти бандиты из "Бича" . У них были коды доступа к системе безопасности. Они сказали, что это мой брат заказал меня... Слушайте, помогите мне, и я отблагодарю вас!
  - Хорошо, - Мол одним движением меча рассёк прутья клетки. - Но не вздумай обмануть нас.
  - Брат, - Опресс недовольно фыркнул, - По моему, мы зря тратим время. Она лжёт...
  - Она может быть нам полезна, - отрезал Мол.
  - Ты ставишь всё дело под угрозу из-за какой-то...
  - Спокойно, брат, - Мол остановился и посмотрел Саважу в глаза. - В этом вся разница между нами. Я вижу возможность, которой и пользуюсь. Ты же уничтожаешь всё на своём пути. Но путь ситхов - это не только уничтожение. - умолкнув, забрак прикрыл глаза, - Нужно улетать, брат. Я чую угрозу...
  Мол был прав.
  Через пару минут после того, как их новый корабль совершил гиперпрыжок, на орбите ледяной луны появился республиканский крейсер.
  Погоня шла по их следам.
  ***
  Джабба Десилиджик Тиуре вальяжно развалился на своём ложе в главном зале своего дворца. Однако, сейчас он не спал, а бодрствовал: большие глаза внимательно следили за происходящим: прямо перед ним находились голограммы других хаттов. Шло заседание Совета Хаттов. Да, хатты были одиночками, но некоторые дела следовало решать вместе. Особенно если они касались выживания их государства.
  - Мы обеспокоены нарастанием конфликта между Республикой и Конфедерацией...
  - Кажется, в боевых действиях наступило затишье...
  - Это временное явление. Обе стороны усиленно вооружаются. Эскалация - дело ближайших месяцев.
  - Возможно ли, что война затронет наши территории?
  - Наш договор с Республикой выгоден... Но может стать причиной для агрессии КНС.
  - Риск стоит полученной прибыли. Тем более, договор обоюдоострый. Республика защищает наши границы.
  - Нам не следует полагаться на них. Нужно подготовить наши войска.
  - Достаточно ли их для ведения войны?
  - Более чем. Мои слуги подготовили доклад согласно полученным от вас сведениям.
  - С вашего позволения, господа, - дроид поклонился, - Согласно подсчётам, совокупные силы Пространства Хаттов, включая не только силы семи великих родов, но и иных кланов, насчитывают четыре тысячи двести пятнадцать кораблей тяжёлого класса, из них тысяча девятьсот двадцать два "Дредноута" ; лёгких кораблей насчитывается тридцать семь тысяч четыреста пятьдесят семь. Мы имеем около шестидесяти тысяч истребителей, в основном типа НН-87, и девять тысяч бомбардировщиков. Наземные силы насчитывают чуть менее четырёх миллиардов пехоты. В течении месяца мы можем мобилизовать в два раза больше разумных. Без особого бремени для финансов нам доступны для найма до двух тысяч кораблей разных классов, и двести миллионов наёмников, включая до ста тысяч мандолорцев.
  - Этих сил достаточно для отражения агрессии?
  - На данный момент времени - да. Учитывая прогресс обеих армий, появление более совершенных боевых машин, следует учитывать факт нашего технического отставания. Рекомендуется начать обновление парка машин.
  - У вас есть предложения?
  - Да. Мандолорцы недавно представили свою новую машину. G1-M4-C "Пустынная ящерица" . Она удовлетворяет нашим текущим нуждам. Производство будет развёрнуто, как только мы дадим своё согласие. Голосуем?..
  ***
  Круя Вандрон раскланялся с присутствующими, и, сев в кресло, посмотрела на сенатора Маверик.
  - Признаться, ваш запрос о встрече выглядит интригующе, сенатор. Надеюсь, это нечто важное?
  Лориан улыбнулась.
  - Спасибо, что приняли моё приглашение. Да, то, что я хочу обсудить со всеми вами, может оказаться очень важным. Для всех нас.
  Переглянувшись с Райо Чо, женщина начала объяснять:
  - Есть неплохая возможность укрепить наше положение посредством... скажем, акции, которая позволит не только набрать очки, но и принести реальную пользу Республике. Она не останется незамеченной в обществе, что тоже немаловажно. Кроме того, если всё пройдёт как надо, у нас появится очень хороший должник.
  - Сенатор Маверик, - Лили Рин, сенатор от Денона, чуть прищёлкнула пальцами. - А не связано ли это с разговором вас и некоего джедая, произошедшим на недавнем приёме?
  "Кажется, наш разговор не остался незамеченным. Это не совсем хорошо, но, в данном случае, упрощает дело" .
  - Да. Это так. - подтвердила Лориан. - Дело касается именно его.
  - Заполучить в должники джедая - дорого стоит. Особенно такого, как Викт. Особенно сейчас, когда он имеет определённое влияние и популярность в обществе, - каридианка Кира Пакс наморщила лоб, - Но всё же, это кажется немного нереальным. Именно такие обязательства позволили Валоруму отправить на Набу двух джедаев в обход Сената. Но ведь он всегда был в дружеских отношениях с ними... Я не представляю, что может стать причиной таких обязательств в нашем случае. И зачем вам помощь других сенаторов?
  - Да, Маверик, вам нужно объясниться, - сенатор Тивиол Тардун выжидающе на неё посмотрел.
  - Дело касается закупки боевых кораблей.
  - Боевых кораблей? - удивлённо переспросил Вандрон.
  - Вы не ослышались. Как вы знаете, генерал Викт возглавляет системную армию "Мерн-тринадцать" . Это одно из опытных формирований, созданных около семи месяцев назад. Каждый командир такого подразделения наделён определёнными полномочиями по организации и оснащению этих системных армий, в том числе они свободны в выборе вооружения и оснащения своих подразделений.
  - И даже кораблей?
  - Даже в этом они свободны.
  - Но, я не улавливаю смысла. Выбор это хорошо, но разве есть из чего выбирать? - спросила Лили Рин, - Мне казалось, что есть только два вида кораблей нового поколения - "Одобряющий" и... "Охотник" . Последний имеет наибольшую боевую мощь... Или я чего-то не знаю?
  - Именно так. Насколько мне известно, одна из компаний "Санте-Сиенар" , в сотрудничестве с Куатом, уже разработала новый боевой корабль; как заверил меня генерал, он не уступит "Охотнику" . Мало того, верфи на Корулаге уже ведут сборку первой сотни таких кораблей. Строительство первых завершиться примерно через две-три недели. Последний корабль будет выпущен со стапелей примерно через пять недель.
  - К-хм, - сенатор Тардун откинулся на спинку кресла, - Я слышал, что Райт Сиенар устроил какую-то возню у себя на производстве, но не знал, что всё настолько серьёзно. Обычно он менее предприимчив, лишь фонтанируя идеями, но пренебрегая их реализацией...
  - Викту нужны эти корабли. - заключил Вандрон.
  - Да. Двадцать четыре единицы. Стоимость одного - около семидесяти пяти миллионов кредитов.
  - То есть, от нас нужны деньги? - полувопросительно сказала Рин.
  - Да. К сожалению, мои средства сейчас ограничены, и одной мне такое предприятие не потянуть, - Маверик улыбнулась.
  - А это может неплохо смотреться со стороны! - Круя хлопнул в ладоши, - Патриотично настроенные сенаторы приносят в дар армии боевые корабли... Обустроить всё с помпой, привлечь журналистов... Торжественная передача кораблей Викту... М-м, выглядит заманчиво... Кое-кому можно будет неплохо утереть нос, особенно Лоялистам.
  - Нужно хорошо продумать каждый наш шаг, - заметила Пакс.
  ***
  Стоя на балконе, выходящим на отвесную стену огромной пещеры, Обри Уин лениво наблюдала, как внизу, в полутьме, копошатся сотни рабочих-джеонозианцев, разделывающих огромную тушу. Это существо можно было бы назвать червём... гигантским червём, нескольких десятков метров в длину и более двух в диаметре. Пожалуй, её лучшее на сегодняшний день создание, чьё существование было обусловлено всего лишь одной целью: вырастить в себе, подобно устрице, драгоценный камень. Кристалл, если быть точнее.
  Она создавала его с помощью знаний, полученных из ситхских голокронов. Поразительно, каких успехов можно добиться, используя Силу... Когда-то древние могли создавать новые формы жизни, навроде боевых зверей, или усовершенствовать других существ, например, давая ранкорам крылья, способные поднять этих чудовищ в небо. Она жадно впитывала эти знания, и претворяла их в жизнь. Предательство нельзя прощать - а значит, ей нужно бороться за это. Ей нужна сила, способная помочь свершить правосудие.
  И такая сила оказалась в её руках. Дело было даже не в боевых кораблях или модифицированных воинах-массаси. Боевая станция невиданного масштаба, способная уничтожать целые планеты... Такова была эта сила. Она строилась тайно, но по воле случая Обри не только о ней узнала, но и начала контролировать. Дело было за малым: фокусировочный кристалл для гигантского орудия, суперлазера. Его было практически невозможно достать - но его можно было создать.
  Правда, специальная печь, в которой ситхи создавали кристаллы для своих красных мечей, и чья схема была в одном из голокронов, не подходила. Не тот размер, не та мощность, да и материалы требовались специфические. И тогда Уин обратилась к алхимии. Медленно, шаг за шагом, она начала создавать новое существо, внутри которого и должен был вырасти кристалл. Главное, обеспечить его соответствующим рационом, и поддерживать Силой.
  Червь-устрица рос медленно, но уверенно. Есть, расти, есть, есть, есть, расти, чтобы больше есть - вот и все его потребности. Ни глаз, ни чувств, ни мозга. Инструмент, не более...
  Вот рабочие наконец разделали твёрдый панцирь, и начали извлекать сокровище. Окутанный плотью и слизью, кристалл слабо мерцал в свете фонарей. рабочие бережно вырезали его, чтобы поместить на репульсорную тележку.
  - Похоже, этот образец нам подойдёт, - высказался главный инженер.
  - Несомненно. Он именно такой, какой вам и нужен, заверила его Обри.
  - Тогда мы сможем завершить монтаж главного орудия уже через две недели, и продолжить строительство станции...
  - Действуйте, - Уин небрежно взмахнула ладонью. Инженер поклонился, и, шелестя крыльями, поспешил скрыться в коридоре.
  "Ещё немного времени. Это всё, что мне нужно. Сила. Без неё справедливость никогда не восторжествует" .
  Внезапно запиликал её комлинк. Сняв с пояса пятиугольник, Обри вжала боковую панель. Перед ней появилась голограмма одного из флотских офицеров.
  - Нами задержан подозрительный корабль республиканского флота со следами недавнего боестолкновения. На борту обнаружен один разумный. При нём находился этот предмет, - Обри безошибочно узнала рукоятку светового меча. Знакомую рукоятку.
  - Особь женского пола?
  - Да, - после паузы прострекотал джеонозианец.
  - Доставить её ко мне во дворец. Немедленно. Корабль отправить по случайным координатам вглубь Пространства Хаттов.
  ***
  Отвернувшись от обзорной панели командной рубки, Траун обернулся к подошедшему мичману.
  - Сэр! Монтаж оборудования станции слежения номер Ди-Пятьсот-Дорн-Сорок-Восемь успешно завершён. Мы получаем всю необходимую телеметрию. Подтверждение из центра обработки информации получено.
  - Отлично. - чисс чуть кивнул, - Завершите регламентные работы, и готовьтесь к возвращению на базу.
  - Да, командор, - мичман Венк лихо отдал честь, и, развернувшись на каблуках, резво зашагал к офицерам штаба, стоящим вокруг тактического стола.
  Траун же развернулся обратно к транспаристиловым панелям, сквозь которые он мог наблюдать окружающее пространство.
  Уже больше месяца Траун возглавлял специальный отряд, заданием которого было обеспечить установку станций слежения, которые должны обезопасить Корусант и другие миры Ядра от внезапного вторжения Сепаратистов, наподобие того, что произошло совсем недавно.
  Базой для его отряда стала планета Корос, иначе именуемая Императрица Тета. Она располагалась в самом конце Коросского маршрута, и фактически располагалась уже в Глубоком Ядре. Вот по границе между этими двумя образованиями и устанавливались следящие комплексы. Они уже оборудовали ими несколько планет: Джеррилек, Симбию, Куар, Иоп, а так же несколько необитаемых миров. В данный момент его эскадра, состоящая из пары "Одобряющих" и восьми корветов CR-90 находилась в звёздном рое СL, располагавшемся на востоке от Коросского маршрута.
  Конечно, могло показаться, что подобное назначение является своего рода ссылкой. Но только не ему. Траун воспринял это задание спокойно. Да, оно не даёт возможности отличится в бою, но, с другой стороны, чиссу не хотелось лезть на рожон, в особенности учитывая тот факт, что высшим командным звеном в Великой Армии Республики были джедаи. К тому же, свободное время было полезно, так как давало возможность обдумать происходящее. особенно теперь, когда он имеет больше информации...
  - Сэр, сообщение из штаба, - его внимание привлёк командир корабля, капитан Замирес.
  - В чём дело?
  - Кажется, нашу миссию сворачивают, а отряд отводят на Корусант. Вроде как дело поручат другому отряду. Не хочу говорить, что мне нравится торчать в этой дыре, однако странно, что нам не дали завершить наше задание. Бардак какой-то там в штабе.
  - Сколько нам осталось станций развернуть? - поинтересовался чисс, хотя знал ответ.
  - Ещё две здесь, в скоплении, и одну у Большой Киэры.
  - Пожалуй, вы правы. Однако, командованию виднее. - Траун задумался. - Действуем согласно первоначальному плану. Забираем группу монтажников, и летим на Корос. Оттуда отправимся на Корусант.
  ***
  Заложив руки за спину, Гривус стоял под огромной картой-голограммой, демонстрирующей детали плана атаки. Вокруг находилось несколько десятков командиров флотов, включая дюжину дроидов-тактиков серии Т, и даже двух новеньких супер-тактиков, которые внимательно слушали речь ещё одного дроида. Кажется, его номер ноль-семь... не важно. Гривуса это не волновало. Важно было другое: тщательно проработать план операции "Копьё Света" , которая поможет КНС сокрушить Республику и джедаев.
  - Основой нашей атаки станут четыре направления. Первое направление - районы Селегии, Нового Апсалона и Митаранора. - дроид выделил один из участков карты, - Целью удара станут такие миры, как Амбрия, Ондерон, Умбара, Вируджанси, Зелтрос и Бастероус, с последующим выходом к Комменору. На этот участок будет выделено восемь тысяч боевых кораблей и двадцать семь миллиардов боевых дроидов. Второй участок - Антар. Оттуда мы атакуем Квиеллур, и начнём прорыв через Талассию к Като Неймодии, дабы деблокировать планету и поддержать удар на Комменнор, и Эксодиин, дабы прорваться на средний участок Хайдианского маршрута, что позволит нам отрезать Денон и другие планеты от Ядра, и обеспечить проход к Брентаалу-Четыре. Мы задействуем шесть тысяч боевых кораблей, и двадцать один миллиард боевых дроидов. Третий участок - Раммамул и Аллантин. Вспомогательный удар, призванный заблокировать силы Республики в районе Денона, и обеспечить прорыв к Бароли и Рамордии. Четыре тысячи боевых кораблей и одиннадцать миллиардов боевых дроидов. Четвёртый участок - линия Фондор-Фоллес. Основное направление удара. Атака будет осуществлена через Кендар, Баласар, Деварон в сторону Дуро, Нубии и Корелии, для дальнейшего прорыва к Корусанту. Девять тысяч боевых кораблей и тридцать миллиардов боевых дроидов.
  - Огромные силы, - пробормотал кто-то из командиров-органиков.
  - Мы должны смести республиканскую погань одним ударом, - Гривус выступил вперёд, - Я не потерплю... кх-а - к-ха... неудач и задержек. Всё должно быть выполнено безукоризненно...
  I. Часть Шестая. Глава 65.
  То, что позади нас, и то, что впереди нас
  значит так мало по сравнению с тем, что внутри нас.
  (Ральф У. Эмерсон).
  ***
  Похрустывая хлебцем, маршал-коммандер Блэм пальцем правой руки проматывал страничку, отображённую на экране датапада, лежащего прямо перед ним. Клон изучал информацию по новому заданию, несколько отличавшемуся от его обычной деятельности. Ему и майору Шайбе, а также ещё одному клону - "ледорубу" предстояло сыграть роль наблюдателей, сопровождая Генерала Викта в дипломатической поездке. Им нужно было оценить силы Атрисианского Содружества, провести анализ их возможностей и тактики. Всё это было не лишним, так как могло помочь в текущей войне. Да и вообще - противника лучше знать. Поэтому Блэм старался не подвести своего командира.
  Запив хлеб соком, клон закончил приём пищи и начал более тщательно просматривать информацию. Которой, к слову, было не так уж и много.
  Флот Атрисианцев не отличается многообразием: разработка и производство кораблей были централизованы и контролировались государством, так что "зоопарка" , присущего ВАР, у Содружества не было. Два типа патрульных кораблей - лёгкий и дальний; один тип фрегата; два типа крейсера - ударный и броненосный; два типа десантных корабля - лёгкий и тяжёлый; два типа линейных кораблей, называемых "Аримаджиро" - броненосцы; и один тип авианосца. Конкретные характеристики данных кораблей, кроме примерных габаритов, известны не были, так что судить о их боевой мощи было трудно. Однако, на взгляд Блэма, даже первый тип "Аримаджиро" не уступил бы в бою "Охотнику" ; всё зависело от брони и вооружения, характеристики которых были неизвестны.
  А вот по армии было больше информации. Атрисианский Штурмовой Корпус, являющийся костяком вооружённых сил Содружества, тоже состоял из клонов; однако, там было больше "видов" клонов. Отбор доноров осуществлялся тщательно, и лучшие в своём деле могли стать прототипом для новой партии солдат, пилотов или техников. Кажется, атрисианцы проводили такие конкурсы даже среди клонов, отбирая "лучшее из лучшего" . В принципе, такой подход был вполне разумным. Маршал-коммандер прекрасно знал, что среди его братьев есть разница: некоторые просто лучше других, не смотря на одинаковую подготовку и обучение. Тот же Шайба даст фору многим клонам-коммандос.
  Организация их армии тоже отличалась. Основу составляла наименьшая боевая единица - "У" , состоящая из пяти бойцов. Они были жёстко профилированы, то есть разделены по задачам, имели разное оснащение и подготовку. Пять "У" объединялись в отряд из двадцати пяти человек, и являлись аналогом взвода. Стандартная комплектация взвода включала в себя командный отряд, ударный отряд, два защитных и отряд поддержки, однако другие варианты набора тоже могли присутствовать сообразно задаче. К примеру, один командный "У" и четыре ударных. Один командный, два защитных и две пятёрки поддержки. Пять медицинских пятёрок. Всё это обеспечивало командирам гибкость планирования для выполнения поставленной задачи.
  Четыре таких отряда соединялись в "роту" - отряд из сотни человек. Десять рот составляли полк; деление на батальоны отсутствовало. Зато существовали отряды в две, три и пять тысяч бойцов. Вершиной организации была армия в десять тысяч. Эта система очень отличалась от принятой в ВАР, так что нужно было время, чтобы уверенно в ней ориентироваться. А ведь были в Содружестве и особые соединения, вроде Королевских Стрелков, где малая единица хоть и была той же пятёркой, но вот рота состояла из пяти взводов, то есть насчитывала сто двадцать пять человек.
  На стол прямо напротив Блэма опустился поднос. Подняв глаза, клон увидел Альфу-Семнадцатого, усаживающегося на стул.
  - Просвещаешься? - Шайба ткнул вилкой в датапад.
  - Да. И тебе советую быть в курсе. Всё одно потом отчёты составлять о увиденном.
  - Не люблю я эту писанину... поручили бы это Тактику - у неё голова варит.
  - Коммандеру не справится одной. Тем более, Генерала интересуют разные точки зрения.
  - Тогда почему бы Генералу просто не взять умников из штаба? К примеру, Рыжую Бестию?
  Блэм тяжело вздохнул. Шайба был хорошим, нет, прекрасным солдатом, но в некоторых вещах соображал на удивление поверхностно.
  - Это было бы слишком... нагло. Наше присутствие ещё можно объяснить, а вот наличие в составе посольства высокопоставленного офицера - Республиканского офицера, смею заметить - обосновать будет трудно. С нами понятно: мы клоны, так что сойдём за охрану Генерала. Как тут написано, у атрисианцев это в порядке вещей. Прикинуться туповатыми вояками для нас не составит труда... Да даже наличие инструктора Лин можно легко объяснить: Генерал желает подтянуть уровень своих падаванов, и нанял её для их обучения. А вот вписать в нашу компанию кого-то другого практически невозможно.
  - Ладно-ладно, - Шайба хмыкнул, - Уж и поворчать нельзя... Хотя мне кажется, наше наблюдение не даст ничего конкретного. Вряд ли эти атрисианцы дадут нам увидеть что-то действительно важное, или бывать где нам захочется.
  - Тоже верно. Поэтому, нужно выжать максимум из того, что нам будет позволено, - подытожил Блэм.
  ***
  Магистр Винду задумчиво оглядел голограммы джедаев. Совет оказался прав.
  - Значит, информация оказалась верной. Мол был на той планете.
  - Да, но ключевое слово здесь "был" , - мастер-джедай Бруу Юн-Фан развёл руками, - Этот Дарт Мол, несомненно, посетил планету, однако задержался ненадолго, оставив после себя кучу трупов. Вероятно, с ним был и второй забрак. Они убили около сорока разумных в кантине; большая часть из них принадлежит к банде пиратов под названием "Плеть" ; ареал их деятельности - Среднее Кольцо.
  - Видимо, они что-то не поделили, - заключил Эван Пиелл.
  - Определённо, Мол ищет контакты в преступном мире. - в разговор вступила Ан"я Куро, - Там ему будет довольно легко найти тех, кто сделает для него грязную работу.
  - Или просто хочет получить контроль над какой-нибудь организацией, - заметила мастер Тра Саа. - В прошлом ситхи частенько сотрудничали с пиратами и бандитами, даже тайно возглавляли некоторые из группировок. Возможно, Мол хочет пойти по их стопам. Этого допускать не следует. Получив в руки ресурсы, он обретёт инструменты для выполнения своих планов. Пока что забрак и его товарищ находятся в положении зверей, на которых идёт охота. Но всё может измениться, причём не в нашу пользу.
  - Мастер Юн-Фан, - Мейс обратился к молодому джедаю, - Сосредоточьтесь на их поисках. Привлекайте любые нужные вам ресурсы, если того потребует ситуация.
  - Мы остановим их, - Бруу кивнул. - Эти двое представляют для всех слишком большую угрозу.
  - Помните, что важно взять их живыми: Мол может пролить свет на личность своего учителя, Дарта Сидиуса. - напомнил Ки-Ади Мунди.
  - Но если того потребует ситуация - не колеблетесь, - возразил Винду. - Они слишком опасны.
  Другие члены Совета с неодобрением на него посмотрели, но промолчали. Сам же Мейс знал, что прав. Иногда нужно выбирать не тот вариант, что выберет джедай. Однажды он поступил как джедай - и потому Галактика окунулась в пучину войны. Он мог тогда убить графа Дуку - но не сделал этого.
  - Да, магистры, мы помним об этом... Разрешите откланяться.
  Йода кивнул и обратился к другому докладчику.
  - Успехи есть ли в погоне за беглянкой?
  Винду нахмурился. Баррис Оффи. Ещё одна "проблема" . Ещё одна уязвимая точка, которую они не смогли вовремя разглядеть. Сбежав с Корусанта, она уже довольно долго уходила от джедаев, призванных доставить её в Храм. Нужно было разобраться, что ей двигало, и определить степень её вины. Сам он полагал, что её следует заключить в тюрьму, однако Йода и другие настаивали на том, что ей следует помочь.
  - ...Мы потеряли её след на границе Пространства Хаттов. - голограмма мастера-джедай Джул Гронто шла рябью, - Вероятно, она хочет спрятаться где-то в глубине территории, возможно, на Нар-Шадда. Там нам её не найти без привлечения больших сил.
  - Думаю, нам стоит подключить к этому делу мастера Толма, - Винду обратился к Тра Саа, - У него должны быть контакты на Нар-Шадда и других планетах Пространства Хаттов.
  - Стоит ли нам привлекать местные силы?
  - Хотелось бы обойтись без этого. Информация по данному делу всё ещё секретна, и мы не можем допустить её разглашения перед общественностью.
  - И всё же, одному мастер Толму ни за что не справиться, - Тра Саа обернулась к Мейсу, - Я хочу отправиться ему на помощь.
  - Пригодится опыт ваш в деле этом, - Йода чуть кивнул, - Как можно скорее к делу приступить нужно вам...
  ***
  Подперев голову руками, Асока наблюдала за поединком Таллисибет и Арден. Они сражались деревянными мечами, взятыми со стеллажа тренировочной комнаты. Как в своё время отметил учитель, Сенат не поскупился на корабли для себя любимого, и оснастил их по высшему разряду. Вероятно, цена за каждый корабль перевалила отметку в пять миллионов кредитов, при том, что средняя цена на корвет CR-90 составляла три с небольшим миллиона.
  В-общем, это небольшое помещение было оснащено различными приспособлениями, чтобы удовлетворить потребности самых привередливых сенаторов и их спутников. Хотя сама тогрута полагала, что вряд-ли хоть один из политиков проводит свободное время здесь, тренируя своё тело, а не в роскошной кают-компании, попивая дорогое вино и предаваясь разговорам с внимательными слушателями из числа свиты; ну, или других сенаторов. А все эти защитные шлемы, мечи, рапиры и шесты просто-напросто покрывались пылью.
  В этот момент треск сталкивающихся мечей прекратился: Арден провела какой-то финт, и "лезвие" меча оказалось у шеи Эстерхази.
  - Опять вы победили, - пробурчала Асока.
  - Ничего удивительного, - Бет смахнула со лба капельки пота, выступившие от напряжения, - Лин просто сильнее и опытнее, вот и всё.
  - Она хочет сказать, - женщина оторвалась от бутылки с соком, - Что ты могла бы сражаться намного лучше, если бы не ленилась и выкладывалась по полной.
  - Эй! Что за грязные обвинения! Я и так стараюсь...
  - Не-а. Ты сильнее меня, - Лин улыбнулась, - Ты даже сильнее Мико, однако отказываешься это признавать.
  - Это не так!
  - Ну хочешь, я тебе докажу? - после короткой паузы предложила Арден.
  - А давайте! - Асоку охватил азарт.
  - Сейчас, только нужно кое-что взять. - с этими словами Арден направилась к стеллажам. Там она выбрала один из шлемов, чуть похожий на клоновский; затем придирчиво выбрала полутораметровый металлический шест; и под конец свободной рукой подхватила один из пустых ящиков, примостившихся в углу.
  Выйдя в центр комнаты, Арден поставила шлем на контейнер, и протянула шест Асоке.
  - Вот. Возьми его, и что есть силы ударь по шлему.
  - Зачем? - тогрута удивлённо приняла шест, и машинальной крутнула его, проверяя баланс.
  - Делай давай. Ты же хочешь доказательств?
  Пожав плечами, Асока развернулась к шлему. Сосредоточившись, она замахнулась - и обрушила своё "оружие" на шлем. Удар вышел сильным, и отозвался в её руках: шест довольно сильно отпружинил. В месте удара на шлеме образовалась мелкая сетка трещин.
  - Ну, и что теперь? - Асока развернулась к Арден, которая, скрестив руки, наблюдала за ней.
  - Ты использовала только свою силу. Но не Силу. Используй её. Используй эмоции, используй все доступные тебе ресурсы.
  - Но... Разве так можно?
  - Эмоции - это часть тебя. используй их. Сила - тоже часть тебя. Не ограничивай себя в их использовании - и тогда ты не будешь проигрывать.
  - Разве это не опасно?
  - Поэтому нужен контроль. Жёсткий контроль. Хорошо, что Мико не пренебрегает в вашем обучении медитациями - они помогают вам контролировать себя. Так что, действуй. Если что, мы поможем тебе.
  - У меня получится?
  - Тебе это будет намного проще, чем Бет. Ты более эмоциональна.
  - Да. Учитель что-то подобное говорил, но я особой разницы не вижу, - вставила Бет.
  - Тут скорее важен взгляд со стороны. Асока словно "огонёк" , а вот ты скорее "ледышка" .
  Развернувшись к ящику, Асока неуверенно сжала шест.
  - Э-м, и что мне делать?
  - Давай, помогу, - на плечи легли руки Лин. - Закрой глаза. - женщина склонилась к ней, так, что её губы оказались близко к монтраллам. - Расслабься... А теперь представь врага... Врага, которого ты хочешь не победить - а того, кого ты хотела бы убить... Он очень силён, твой враг, тебе нужно его убить, иначе он причинит много бед. Он может навредить многим - твоим друзьям, твоему учителю... Тебе нужно остановить его... Здесь и сейчас...
  Постепенно Асока начала понимать, что её охватывает ярость. Это было новое для неё чувство: непривычное, неизведанное. В голове сам собой образовался образ этого врага, даже фантазировать не пришлось. Вентресс. Да, именно она воспринимается как главный противник. Ведь эта ведьма чуть не убила учителя! А мастер... мастер для неё всё...
  Сфокусировавшись на образе датомирки, Асока с каким-то выкриком нанесла удар, вложив в него все свои чувства.
  Что-что чиркнуло её по щеке, заставив вздрогнуть. Открыв глаза, девочка осмотрелась и охнула. Её удар достиг цели. Она попала по шлему. Вот только... Шлем был буквально раздавлен-разрублен напополам, да и сам ящик получил большую вмятину, изменившую его форму. Выпустив своё оружие, которое со звоном упало на пол, девочка отступила назад. Щека настойчиво продолжала болеть. Проведя ладонью, Асока увидела на ней кровь. "Наверное, осколок шлема прилетел" ...
  - Ты как? - Бет озабоченно её разглядывала. - В порядке?
  - Да... Наверное, - тогрута ещё раз посмотрела на последствия своего удара, а потом перевела взгляд на свои руки.
  "Это сделала я?" .
  - Отвратительно, - язвительный голос Лин заставил их вздрогнуть.
  - В смысле?
  - Тебе потребовалось больше десяти минут, чтобы нанести удар. Ты должна делать это мгновенно. - с этими словами Арден подошла, ногой подцепила оброненный Асокой шест, и, подкинув его в воздух, поймала обеими руками. Раз - и оружие оказалось согнутым пополам. А ведь он очень крепкий, и выдержал сильнейший удар, даже не погнувшись!
  - Вот так вот. Работать тебе ещё и работать, - усмехнулась женщина.
  Асока чуть качнула головой. Состояние, в котором она сейчас находилась, трудно было описать. Мысли путались, сосредоточиться на чём то конкретном было сложно. Но одна мысль всё же посетила её голову.
  "Насколько же сильна... и жестока Арден? Да, я видела её в бою, когда дроиды пытались взять на абордаж наш флагман, однако была ли она тогда сама собой? Дралась ли в полную силу? И смогу ли я превзойти её? Она говорит, что я сильнее - но так ли это? Я всегда хотела стать лучшим джедаем, но смогу ли быть такой?"
  ***
  Судорожно вздохнув, Баррис открыла глаза.
  "Где я?"
  Глаза ничего не видели: вероятно, она находилась в кромешной тьме. Пошарив руками, она обнаружила, что лежит на чём то мягком. Приятная на ощупь ткань проскальзывала под её пальцами.
  "Но ведь этого не может быть! На корабле нет ничего подобного!"
  Это было так. На том корыте, которое служило её домом вот уже полмесяца, не было подобной кровати. Там вообще не было предусмотрено привычного спального места: прежний хозяин предпочитал развешивать гамаки в одном из коридоров. Однако, даже так времени на сон у девушки не было.
  За ней гнались. Джедаи. Она знала, что они хотят причинить ей вред. Глупцы! Ведь она всего лишь открыла им глаза! Она знает, что Орден идёт не по тому пути, по которому должен! Эта война столкнула всех с пути джедая, и направила на путь убийц. Этого не должно было произойти!
  - Ты проснулась, - женский голос заставил мириаланку вздрогнуть. Вскочив с кровати, Баррис инстинктивно приняла боевую стойку. Вот только меча рядом не оказалось.
  - Не бойся, Баррис. Ты в безопасности.
  - Кто здесь? Кто ты? Где я? - судорожно выпалила мираиланка.
  - Разве ты меня не узнаёшь? - позади Баррис вспыхнул холодный, белый свет; на стене заиграли тени. Медленно обернувшись, Оффи замерла от удивления.
  - Обри?!
  Это было так: глаза не обманывали её. Обри Уин... Молодая, талантливая девушка-человек, попавшая в Храм одновременно с ней. Баррис всегда признавала, что Обри намного лучше неё. Она была старательной, умелой... Наставники хвалили её. Она была хорошим джедаем, целителем, дипломатом... Говорили, что ей обеспечено место в Совете джедаев, что она может побить сразу несколько рекордов: став самым молодым магистром, и продержавшись в звании рыцаря наименьшее количество времени. Однако, считалось, что Обри погибла на Джабииме, когда сражалась там в отряде падаванов. Лишь двое из восьми выжили и смогли покинуть планету.
  - Да, это я, - Уин улыбнулась, и, встав с роскошного ложа, медленно пошла в её сторону. Она была одета в красивые одеяния, подчёркивающие её красоту. Это было совсем не похоже на джедайские робы... Да и держалась она совсем не так. В её движениях была совсем другая грация - хищная, властная... В ей глазах горел огонь.
  - Мы... Я... думали, что ты... что...
  - Мертва? Это не так... иногда я думала, что лучше бы я умерла. Но я жива, вопреки всему, - Обри медленно кружила вокруг Баррис, словно бы рассматривая её. Девушка была вынуждена поворачиваться вслед за ней, что бы держать ту в поле зрения.
  - Почему ты... здесь... Где? - тут Баррис заметила, что и сама одета не в привычную одежду, а в нечто более легкое, по стилю схожее с одеяниями Обри.
  - Почему я не вернулась в Храм, ты хочешь сказать? - девушка рассмеялась, - Не хочу. Зачем мне это?
  - Но...
  - Да и ты сама - почему не в Храме?
  - Я... - Баррис судорожно пыталась подобрать слова, но не находила их.
  - Не стоит, - Обри, воспользовавшись заминкой, обошла её со спины и... обняла. - Я знаю, что с тобой произошло. Бедненькая... Ты просто глупый запутавшийся ребёнок. Не бойся. Ты в безопасности. Я защищу тебя.
  - Правда?
  - Да, правда. Не о чем беспокоится, - Уин с улыбкой провела пальцами по щеке Баррис, от чего она вздрогнула. Необычные ощущения, - Я тоже думаю, что Орден неправ. Что он должен изменится.
  - Но что мы можем? - Баррис неуверенно отступила назад - и упёрлась в стену. Уин тут же оказалась рядом, отрезая путь к отступлению.
  - О, кое-что я могу, - Обри обхватила ей лицо ладонями, смотря прямо в глаза. - "Нет невежества - есть знание" ... Удивительно, как много можно узнать, если начать оглядываться по сторонам...
  - Ты другая, - прошептала Баррис. - Не такая, как прежде.
  - Я изменилась? Может быть, - её собеседница расхохоталась, - Одно знаю точно. Я стала сильнее! Намного сильнее. Хочешь, я поделюсь с тобой своей силой? Чтобы ты помогла мне?
  - Я... - Баррис попыталась вырваться, но хватка Обри оказалась поистине стальной.
  - Что-же ты, моя глупая девочка. Открой ротик. - Лицо Уин оказалось близко. Слишком близко. Их губы соприкоснулись.
  "Что?.. Что она делает?.. Это поцелуй?.. Нет, я чувствую, что что-то проникает в меня... Это не язык..."
  Картинка перед глазами мираланки куда-то поплыла. А в ушах звучал голос Обри Уин.
  - Прости. Теперь ты послужишь мне, Баррис.
  ***
  Заметив вошедшего в каюту Викта, Амидала чуть кивнула, приветствуя джедая.
  - Присоединяйтесь, - женщина указала на накрытый стол.
  - Не откажусь, - молодой человек хмыкнул, - Как говорит одна старая пословица, сытый голодного не разумеет...
  С того памятного разговора прошло четыре дня, и всё это время Амидала размышляла о словах Викта. Падме было интересно, почему и откуда у этого молодого человека сложилось такое мировоззрение. Оно было очень странным, порой нелогичным, но он верил в то, что говорит, и вполне убедительно доказывал свою точку зрения. Разложив его аргументы, Амидала с трудом находила на них ответ. Что только усиливало её интерес к Викту как к собеседнику. И вот, подготовившись - насколько это было возможно - она при очередном собрании попросила о ещё одной личной беседе. Викт согласился посетить её этим вечером. Набуанка решила, что непринуждённая атмосфера позволит вести беседу более открыто, а потому устроила ужин во время этой встречи...
  Некоторое время они молча ели. Решив, что положенное по этикету время прошло, женщина решила начать.
  - Я долго думала над вашими словами, - Амидала поставила на стол свой бокал, - И пришла к выводу, что вы несколько заблуждаетесь. А потому хочу указать вам на ваши ошибки.
  - Ну что ж, попробуйте. Время у нас всё равно есть: больше двух суток полёта осталось, а основные вопросы по делу мы уже обсудили, - Викт аккуратно разрезал мясо, и с помощью вилки начал поглощать его.
  - Отчасти, я понимаю вас. Всё это - война, сражения - очень сильно меняют людей. Поверьте - я знаю, о чём говорю. Ваше мнение сформировалось из-за этих внешних факторов, однако не стоит забывать, что есть и другие. Не все вопросы можно решить с помощью силы...
  - И это говорит та, кто частенько использует "агрессивные переговоры" , - Викт отсалютовал ей куском сыра.
  - Поверьте, это не делает мне чести. - Амидала немного смутилась, - Однако, того требовала ситуация.
  - Тогда вы должны понимать, что сейчас ситуация требует иного, чем просто дипломатия. Хотя, войну как таковую можно назвать дипломатией - просто другими средствами на другом поле.
  - Но ведь не всё так просто, как кажется на первый взгляд. Разногласия с Сепаратистами - лишь толика наших проблем, ставших венцом неудач. Решать их грубой силой попросту глупо. Особенно учитывая, что есть ещё и другие... Ваши скрытые противники.
  - Вы имеет в виду Ситхов? Полагаю, это так. Позвольте спросить, вы в курсе, кто такие ситхи? - джедай сразу догадался, кто имелся в виду.
  Амидала вздрогнула.
  Ситхи. Одного только слова достаточно было, чтобы ее волосы встали дыбом. Дважды их происки чуть не убили ее. А после ранения, нанесенного Энакину, убийства Джинна Квай-Гона и страданий Набу, оккупированной Торговой Федерацией, ситхи заслужили ее смертельную ненависть. Будучи еще королевой Набу, она обещала Магистру Йоде, что никогда не выдаст того, что узнала о них. Затем вновь, она дала такое же обещание Оби-Вану. Это произошло во время их, наполненного отчаянием, полета с Джеонозиса на Корускант, когда ей довелось подслушать вещи, не предназначенные для ее ушей. Молния Ситхов. Дуку. Ужасное предательство... Позже Энакин рассказал ей то немногое, что ему было о них известно. Он никогда не признавал этого, но она знала, что мысли о них страшили его. Знала, что он все еще оплакивал потерю Квай-Гон Джинна. И она знала, что шрамы от его поражения перед Дуку были не только телесными. Если тьма выиграет, они окажутся победителями в их тайной войне против джедаев.
  - В общих чертах. То, что они жаждут уничтожения джедаев. Они считают, что... - Амидала на миг задумалась, - Что Тёмная сторона сильнее Светлой стороны, которой придерживаются джедаи. Что они хотят власти...
  - Вот как... Тогда, думаю, будет не лишним просветить вас насчёт некоторых деталей. В этой Галактике существует Сила. И есть те, кто может ею пользоваться. Очень маленький процент, от всех разумных, нет, даже малые доли процента - но они есть. Про Раката слышали? Они основали свою Империю и технологии именно на Силе. Поначалу одарённые других рас были разобщены, однако году в эдак тридцать шесть тысяч четыреста двадцать восьмом до Великой Ресинхронизации...
  - Так давно?
  - Да, давненько это произошло... Так вот, на разных планетах ожили То Йоры. Межзвёздные корабли, привлекавшие к себе одарённых. Долгие тысячелетия - или даже десятки тысяч лет - они спали, став памятниками, загадочными местами или даже предметами поклонения. Однако их время пришло. Собрав представителей разных рас, они перенесли их на Тайтон, где одарённые объединились в одну организацию. Дже"дайи.
  - Кто это сделал? И зачем?
  - Спрашиваете, кто это сделал? - Викт развёл руками. - Не знаю. Могу лишь гадать, если точнее. Зачем? Тоже хороший вопрос, на который у меня нет ответа. Однако, факт остаётся фактом. Это произошло. Дже"дайи посвятили себя изучению Силы. Они хранили равновесие между сторонами Силы - отчасти из-за особенностей планеты, которая не переносила изменения баланса в ту или иную сторону. Мешавших сохранить баланс они ссылали на две луны Тайтона. Ашлу и Боган. Свет и Тьму. Так продолжалось десять тысяч лет, пока после череды событий одарённые не покинули Тайтон, разделившись на две группы, которые впоследствии стали джедаями с ситхами.
  - Это очень интересная история. Но к чему она?
  - Это я к тому, что, технически, нельзя назвать ни одну из сторон правильной - ибо обе предали свои прежние убеждения, ударившись в крайности.
  Амидала удивлённо посмотрела на джедая.
  - То есть, вы хотите сказать, что ситхи могут оказаться правы?!
  - Это не совсем верное суждение.
  - То есть как это?
  - Насколько мне известно, на данный момент существует что-то около сотни достаточно крупных организаций, исследующих или использующих Силу. У каждой из них свои особенности, взгляд на Силу, и методы её применения. Есть схожие с джедаями, есть похожие на ситхов. Есть и совсем иные, со своим взглядом на Силу: Джал-Шей, Датомирские ведьмы, Баран-До, Айнг-Тии, Бенду, Волшебники Тунда, Серые рыцари, Небесные Странники, монахи Бенду... Сказать, кто из них абсолютно прав, я не могу.
  Повисла небольшая пауза. Амидала обдумывала слова джедая, а тот как ни в чём не бывало продолжил ужинать.
  - Я думаю, что поняла суть вашего рассказа. Что нам нужно трезво подходить к рассмотрению той или иной проблемы. Однако, давайте сосредоточимся на настоящем. Вы и вправду верите, что текущий конфликт можно решить только силой?
  - А почему вы боитесь силы? - Викт внимательно посмотрел на неё, - Хотя нет, я знаю...
  - Почему вы решили, что я боюсь? - женщина сильно удивилась.
  - Но это же очевидно. Вы голосовали против создания армии, вы выступаете за сокращение военных расходов. Может у вас есть много причин для этого, но одна из них - страх. Вы просто боитесь, что однажды ваша власть - власть политиков - попросту закончится.
  - Вы намекаете на военную диктатуру? - быстро догадалась Амидала.
  - Да. Это вполне обычная история. Просто однажды кому-то надоест разгребать за политиками сами знаете что. Он решит, что пора брать дело в свои руки. Найдёт единомышленников. Инструмент для совершения задуманного уже в их руках...
  - Но это же тирания! Самая худшая из возможных форм власти... Она ограничивает свободу...
  - Это так. Свободы хотят все. Но так кажется только со стороны. На самом же деле в глубине души свободы не хочет никто. Вы бывали в горах?.. Свобода подобна горному воздуху - для слабых она непереносима. Вспомните, что творилось в Республике последние пару десятков лет. Вспомните Набу. Разве можно представить себе ситуацию в нормальном государстве, когда одна из частных фирм, имеющая свою собственную армию, совершит по сути рейдерский захват целой планеты, члена этого самого государства, не опасаясь каких-то немедленных мер - ведь сил для решения подобных проблем у государства нет, и уверенная, что сможет повернуть закон в свою сторону... Всё это следствие вашей свободы. Да, власть зачастую развращает. Зато свобода - раскрепощает.
  Амидала нахмурилась.
  - Возможно, если бы Республика имела армию, и более жёсткие инструменты управления, ситуация с Набу просто не произошла бы. Однако, в таком случае высок риск озвученной вами ситуации с возникновением тирана.
  - Тут стоит добавить, что большинству будет просто наплевать, что творится в верхах - лишь бы это не касалось их самих.
  - Прискорбно это признавать, но вы правы...
  Действительно, Амидале приходилось сталкиваться с подобным. Большинство блюло свои интересы, и мало интересовалось делами других, если это не затрагивало насущные вопросы.
  - Но то же самое можно сказать и о джедаях. По сути, нам всё равно, как будет устроена государственная система Республики - лишь бы это не выходило за определённые рамки. К сожалению, уже давно эти рамки устанавливаем не мы.
  - Мне казалось, Орден не хочет брать власть в свои руки. Ведь джедаи защищают Республику...
  - И да, и нет. После Руусана власть у джедаев забрали. До того момента джедаи вполне успешно руководили Республикой в условиях жесточайшего кризиса. А потом... потом да, её не захотели брать. Вот и получилось, что одни могут, но не хотят, а другие, имея все возможности, не делают ничего.
  - Из сказанного вами можно понять, что вы придерживаетесь других взглядов, нежели остальные члены Ордена? Это так?
  - Среди Ордена нет такого уж единства. Всегда находятся те, у кого есть свои взгляды на вещи. К примеру, известный вам Квай-Гон Джинн давно мог стать магистром и входить в Совет Джедаев, однако из-за своих взглядов на Силу так и остался рыцарем. Собственно, даже я стал мастером всего лишь из-за необходимости, продиктованной внешними условиями...
  Они беседовали ещё несколько часов, и разошлись далеко за полночь, по времени Корусанта. Однако, Падме всё ещё была не удовлетворена. Да, некоторые моменты ей удалось разъяснить, однако вместо одного решённого вопроса возникло несколько нерешённых. С удивлением она поняла, что этот джедай является очень интересным собеседником. Ей так и не удалось убедить его в ошибочности своей позиции. Викт был упорен, и приводил всё новые и новые аргументы в пользу своей точки зрения, однако она не оставляла надежду, что в итоге у неё получится выиграть эту дискуссию.
  Но как же сложно с этим Виктом...
  ***
  "М-да, это вам не рубка "Одобряющего" или "Охотника" - совсем другой размах ".
  - Сэр, до выхода кораблей из гиперпространства осталось две минуты, - сообщил Ран Пта.
  - Спасибо, капитан, - я кивнул, и вновь отвернулся к обзорной панели рубки CR-90, за которой в уже привычном темпе гиперпрыжка неслись звёзды. Где-то слева и справа от нас летели два фрегата атрисианцев, встретивших нас у Иллодии, сменив пару "Мародёров" из Двадцатой Секторальной. Два фрегата - почему-то эти корабли напоминали утюг, такие же основательные и тяжёлые - были примерно в три раза длиннее нас, то есть метров четырёхсот пятидесяти в длину. О вооружении трудно было судить: отчётливо выделялось до двадцати двухорудийных установок крупного калибра; если это турболазеры - то либо средние, восьмого-десятого класса, либо даже тяжёлые - второго, а то и третьего. Для сравнения, на "Охотнике" стоят тяжёлые турболазеры шестого класса и средние восьмого. Другое вооружение рассмотреть было трудно. Ещё просматривались створки ангаров - возможно с обоих бортов одинаковые, что давало основание полагать о наличии большого авиакрыла. Но его состав также оставался тайной.
  Вообще, в Республике эти корабли легко могли бы приписать к крейсерам, однако у Атрисинацев размер не так влияет на класс корабля. У них габариты обусловлены расстояниями, которые корабли должны преодолеть. Учитывая продолжительность полётов, и сложности навигации, корабли должны иметь большую автономность. От этого и увеличившиеся размеры...
  В общем, скоро мы прибудем к Веловии - первой планете Содружества на нашем пути. А там всего сутки полёта до Кител-Фарда.
  - Внимание, выходим из прыжка. Пять, четыре, три, два, один!..
  Миг - и мы уже в обычном пространстве. Слева и справа появляются фрегаты Содружества. А впереди...
  Амидала чуть охнула. Таллисибет, стоящая слева от меня, сжала моё плечо и подалась вперёд. Ну ещё бы. Впечатляющая картина раскинулась километрах в сорока от нас, на фоне серо-стального диска Веловии. Маневрирующий боевой флот.
  Два мастодонта трёх километров в длину возглавляли по отряду других кораблей, которые в жёстком строю накатывались друг на друга, однако не сталкиваясь окончательно. Слаженность действий и размах просто поражали. Особенно учитывая то, что корабли маневрировали не только взад-вперёд, но и влево-вправо, вверх-вниз, по диагонали в стороны. Вероятно, размеры кораблей связаны и с наличием дополнительных маневровых двигателей, не уступающих основным, и запасам топлива для них.
  Всего перед нами находилось около сотни боевых кораблей, между которыми сновали эскадрильи; с такого расстояния их количество определить было трудно.
  - Комитет по встрече на своих местах, - я переглянулся с Асокой, - кажется, нам решили устроить горячий приём.
  - Вы так думаете, учитель?
  - Ну не случайно же эта армада оказалась у нас на пути...
  - Сэр, поступил запрос с флагманского корабля атрисианцев.
  - Выведите на экран, - ответил я оператору.
  Через десять секунд перед нами появилось изображение атрисианского офицера. Высокий мужчина в возрасте, типичной такой азиатской наружности, которую трудно встретить на просторах Республики; за последний год я видел только одного офицера-пилота из отряда Асоки с такой внешностью. Обмундирование тоже выделялось. Чёрный мундир с белой окантовкой, золотой аксельбант на правом плече, фуражка привычного мне вида. Хотя нет, не всё так привычно. На мундире нет пуговиц, зато отчётливо видна молния. И погоны - на воротничке.
  - Приветствую послов Республики. Я - адмирал Би Тедань, командующий двадцать восьмой флотилией. - представился офицер.
  - Доброго времени суток, адмирал, - я чуть поклонился в ответ. - Я - мастер-джедай Микоре Викт.
  Тут в разговор включилась Амидала.
  - Приветствую вас, адмирал. Я сенатор Падме Амидала. Для меня большая честь познакомится с вами...
  Пока набуанка разводила политесы, я продолжал рассматривать адмирала, и то, что было видно на экране. Посмотреть было на что.
  Во-первых, другие офицеры. Их форма отличалась. Белая, с чёрной окантовкой, и фуражки-кепи совсем другого фасона. У некоторых были заметны яркие оранжевые полосы, совсем как на расцветке боевых кораблей. Во вторых, было непонятно, является ли помещение за спиной адмирала боевой рубкой, или же это центр связи. Скосив глаза, я заметил, как Эстерхази и Блэм внимательно рассматривают картину. Что ж, это хорошо: хоть кто-то делом занят.
  - ...Надеюсь, ваш полёт прошёл без происшествий? - осведомился адмирал Тедань.
  - Да. Всё прошло благополучно.
  - Тогда, не смею задерживать. Продолжайте свой путь к Атрисии - вас там уже ждут.
  На этом сеанс связи завершился.
  - Пожалуй, вы правы, мастер Викт, - Амидала развернулась ко мне, - Всё это было устроено специально для нас.
  - Есть повод погордится собой: ради нас пригнали целый флот. Значит, ценят, - с ухмылкой ответил я.
  "Ну-ну... Атрисианцы решили продемонстрировать свою силу. Я такой подход одобряю. Так сказать, решили продемонстрировать, "ху из ху" . Вот только есть ма-аленькая проблемка. Амидала такое на дух не переносит. Попьёт она им кровушки на переговорах, ой попьёт ".
  I. Часть Шестая. Глава 66.
  Вся политика заключается в трех словах:
  обстоятельства, предположение, случайность...
  (Екатерина II).
  ***
  Наблюдая за заходящим на посадку посольским кораблём, премьер-министр Сэсэг Дорма невольно нахмурилась. Силуэт этого корабля был ей хорошо знаком. Изделие "Кореллианской Инженерной Корпорации" , фрегат CR-90. "Кореллианский прорыватель, модель девяносто" , если быть точным. Продукция компании, входящей в тройку крупнейших производителей космических кораблей в Галактике, занимающую бесспорное первенство по проектированию, строительству и продаже многоцелевого космического транспорта.
  Не смотря на самодостаточность Содружества, оно внимательно следило за остальной Галактикой, и было в курсе основных событий и достижений в различных областях. А потому Дорма знала, что особенностью кораблей, производимых кореллианами, является их модульность и открытая конфигурация, которая позволяет быстро и легко модифицировать и модернизировать корабли как на верфях производителя, так и собственными силами. Вместе с тем корпорация имеет славу независимого производителя, который ориентируется зачастую исключительно на рынок, не считаясь ни с какими моральными нормами.
  Старенький CR-70 можно было приобрести за один миллион кредитов. Модернизация до уровня CR-90 обходилась ещё в полмиллиона. Менее массивные корабли были такими же модульными, но более дешевыми, и, в свою очередь, ещё более распространёнными. Естественно, что подобные корабли пользовались спросом - в определённых кругах.
  Пираты.
  Содружество постоянно становилось объектом нападения для различных группировок пиратов и работорговцев, а потому частенько сталкивались с целыми флотами таких кораблей. Да, флот атрисианцев был велик и могуч, но и пираты были не так просты. Маленькое государство казалось им лакомым куском, которое легко упадёт к их ногам. Наскоки и рейды происходили регулярно. Около двадцати лет назад пришлось отражать вторжение целого флота пиратов, состоявшего из двухсот двадцати семи кораблей, включая пятьдесят девять сильно модифицированных "Кореллианских прорывателей" . В тот раз вторжение всё-же отразили, но с некоторым трудом. Теперь же, в свете войны между Республикой и Сепаратистами, стоило ожидать усиления деятельности пиратов.
  Что самое неприятное, так это то, что хоть изоляционистская политика и являлась столпом Атрисии, и не раз выручала её в своё время, позволяя государству быть сильным, но в то же время служила отличным примером "палки о двух концах" . Фактически, пираты приходили из пространства Республики, но Содружество не могло пожаловаться на них, ибо тогда они оказывались в положении должников. К тому же, инструмента для связей с Республикой не существовало как такового. Возможно, что теперь положение вещей изменится.
  Пока женщина предавалась размышлениям, посольский корабль аккуратно опустился около причального комплекса; его пилот продемонстрировал своё мастерство, выверив расстояние и приземлившись своим шлюзом как раз рядом с выдвижной рампой, которая незамедлительно вышла вперёд.
  Минута - и вот из корабля уже выходит дюжина человек. Синяя форма, доспехи, шлемы с гребнем чёрных волос, тяжёлые винтовки... Гвардия Республиканского Сената. Чеканя шаг, они, явно демонстрируя выучку, промаршировали вперёд, и, синхронно развернувшись, заняли места вдоль рампы, положив оружие на плечо. Положенный церемониал, заметно отличающийся от атрисианского, был завершён.
  Советник Ма Юйлун, стоявший слева от неё, прошептал:
  - Наши выглядят внушительнее. Республиканцы пригодны только для парада.
  - Пожалуй, это так, - ответила премьер-министр. Действительно, по сравнению с солдатами из дворцовой роты Королевских Стрелков республиканцы не выглядят грозно.
  Тем временем из шлюза "кореллианца" вышли сами послы, в сопровождении своей свиты. Сэсег подобралась. Всё же видеть изображения это одно, а встретить лицом к лицу - это совсем другое.
  Первой шла сенатор Падме Амидала, представляющая в Республиканском Сенате планету Набу, чьей королевой она когда-то являлась. Невысокого роста, одетая в скромный сиренево-чёрный наряд, эта женщина была красива. А ещё - она была сильной. Дорма сразу же признала в ней опытного политика. Не по внешним признакам, скорее, по ощущениям. Имея большой опыт, и находясь на посту премьер-министра вот уже два срока, Сэсег не только имела большой опыт общения с различными людьми - политиками, военными, торговцами, но и обладала чутьём, выработавшимся за годы карьеры. Так вот, все её чувства кричали: Амидала - опасный противник. В двенадцать лет стать королевой целой планеты - это дорогого стоит.
  Сопровождали её четверо охранников, в забавных кожаных одеяниях. Как Дорма знала из отчётов - церемониальный отряд с родины Амидалы. И, как и Сенатская Гвардия, не внушали своим видом боевой мощи, хотя на поясах и висели кобуры с бластерными пистолетами.
  За сенатором шли джедаи. Мастер-джедай и два падавана. Среднего роста молодой человек и тогрута-подросток, облачённые в песочного цвета мантии, под которыми просматривалась одежда более светлых тонов. Второй падаван, неожиданно взрослая по виду девушка была облачена в белую мантию того же покроя, что и у остальных джедаев. Интересно, почему её наряд отличается? Единственное, что можно было по ней сказать - ледышка. Холодный, безэмоциональный взгляд, и словно замёрзшее выражение лица. Вторая напоминала грациозного зверька, плавно крадущегося по своим делам. Викт же... Все чувства Сэсэг буквально вопили: опасность! Этот джедай был не просто удачливым военным, выдвинувшимся благодаря войне. Пожалуй, родись он в Содружестве или Империи - то этот человек непременно получил бы звание варлорда. Это не только титул, возвышающий военачальника над другими, но признание его заслуг и умений. Этот джедай напоминал Дорме единственного нынешнего варлорда - Гао Шенли. Только ещё опаснее; по виду не скажешь, но это было так.
  Кроме падаванов, за спиной Викта шли двое... клонов. Да, точно. Характерные доспехи выдавали в них солдат Армии Республики. Не смотря на то, что оба были безоружны, от их фигур веяло силой и опасностью. Видимо, поэтому их было всего двое: можно было справедливо полагать, что их хватит в случае чего.
  "А вот эти поопасней будут. Под стать Викту" .
  Тут послы дошли до них, и Сэсэг приступила к своим обязанностям.
  - Добро пожаловать на Атрисию, уважаемые послы. Я премьер-министр Содружества, Сэсэг Дорма. Рада приветствовать вас...
  ***
  Итак, мы наконец-то прибыли на Кител-Фард. В космопорту нас встретила сама премьер-министр Содружества, вместе с надворным советником - если я правильно понял его титул. В общем, представитель императорской семьи, которая, не смотря на политические преобразования, всё ещё уважаема в народе и имеет собственное влияние.
  После обмена приветствиями и завершения церемонии встречи, нас пригласили проследовать к ожидающим лендспидерам. Они совершенно не напоминали марки, производимые в Республике, но были по своему красивы. Как нам было сообщено по дороге, этот кортеж из шести машин предоставляется нам на всё время пребывания посольства на Атрисии. Так как мы будем проживать на нашем корабле, наличие транспорта под рукой будет нелишним. Ну, придётся потерпеть. Гостиниц должного уровня в Содружестве просто нет, из-за малого числа путешественников как таковых, не говоря уже о гостях извне. Да, сюда летают иллодианские торговцы, однако надолго они не задерживаются, и, зачастую, даже не покидают своих кораблей.
  Впрочем, это несущественные мелочи. Жаль только, аэроспидеры здесь отсутствуют. Не прижились они здесь, да и соображения безопасности никто не отменял. С другой стороны, транспортный поток тут куда ниже, чем на Корусанте. То есть совсем маленький. Нужды в воздушных трассах просто нет. Зато дорог привычного мне вида было в достатке. Двух, реже четырёх-полосные шоссе полностью удовлетворяли все транспортные нужды как Атрисии, так и других планет Содружества - так ответила Дорма на вопрос Амидалы. По одной из таких мы добрались из космопорта до конечной точки назначения.
  Для переговоров был выделен один из малых залов центрального административного комплекса атрисианской столицы. Как и остальной город, виденный нами по пути сюда, он утопал в зелени. Ну, как утопал... Аккуратные ряды деревьев, подстриженные кусты, клумбы всевозможных форм и размеров. Берегут природу атрисианцы, ничего не скажешь...
  Войдя в зал, я осмотрелся. Высокие окна, закрытые шторами, создавали приятную для глаз освещённость. Богатая отделка, деревянная мебель... Овальный стол в середине, по два кресла с каждой стороны. Ещё один ряд сидений у стен - для сопровождающих. Блэм и Шайба остались за дверями, как и Панака, сопровождающий Амидалу, так что там разместятся Асока и Таллисибет. Мы же с сенатором займём кресла за столом, напротив премьер-министра и советника.
  Наконец, все заняли свои места. Переговоры начались.
  - Уважаемые послы. Для начала, предлагаю обсудить регламент наших переговоров.
  - Не имею возражений, - ответил я.
  - Тогда перейдём к сути. У вас есть два дня, чтобы довести до меня все предложения Республики, которые вы уполномочены передать. Затем, мы обсудим их в своём кругу; вам же будет предоставлена возможность побывать во дворце и предстать перед императорской семьёй. Кроме того, запланированы и другие официальные встречи. На это отводится ещё два-три дня. Затем мы снова встретимся здесь, чтобы подвести итог нашим переговорам.
  - Полагаю, есть причины для подобной спешки? - спросила Амидала.
  Действительно, решить такие вопросы за пару дней... Это сильно. Либо они уверены в своей позиции, либо есть ещё что-то.
  - К сожалению, мы полагаем, что длительное нахождение послов Республики в Содружестве, в свете вашего конфликта с Конфедерацией Независимых Систем может послужить для последних предлогом для агрессии.
  - Такую возможность исключать нельзя, - я переглянулся с Амидалой, - Тогда, не будем терять времени.
  Тут в дело вступила Амидала. Ещё во время полёта мы рассмотрели основные вопросы, и распределили роли, так что сейчас действовали по плану.
  - Республика заинтересована в установлении более прочных дипломатических связей между нашими государствами. Существующий на сей день формат - то есть полное отсутствие каких-либо договорённостей и инструментов для ведения диалога - не устраивает Республику. Смею предположить, что для вас это тоже крайне неудобно. Поэтому, мы предлагаем организовать постоянные дипломатические миссии Содружества и Республики на Корусанте и Атрисии соответственно. Это будет смелый шаг, так что мы предусматриваем и более мягкие решения. Можно ограничиться представительствами каждого государства, на основании необходимости поддержания порядка в приграничных территориях. По этому факту Республика будет предоставлять Содружеству полные сведения о передвижении ВАР вдоль ваших границ и на некотором удалении, а также разведданные о действиях КНС, для подтверждения нейтралитета между нашими странами. Все расходы по организации этого Республика готова взять на себя.
  - Интересное предложение. Однако, этим всё не ограничивается?
  - Мы надеемся, - продолжила Амидала, - что эти переговоры будут результативными. В перспективе, между нашими странами должен быть заключён договор, урегулирующий отношения между нашими странами как в дипломатии, так и в других сферах, например в торговле. Не сомневаюсь, что нашим странам будет что предложить друг другу.
  Тут я решил уточнить.
  - В свете текущей ситуации данный договор не будет рассматриваться как союзный, ибо это неизбежно втягивает Содружество в войну. Поэтому, стоит заявить его как нейтральный, с соответствующими пунктами в каждом разделе. В частности, стоит чётко обосновать невмешательство вашего флота и Штурмового корпуса в текущий конфликт. В дальнейшем, сообразуясь с ситуацией, договор может быть расширен или изменён.
  - Каковыми вы видите основные пункты договора? - поинтересовался советник.
  Амидала придвинула датапад.
  - Вне всякого сомнения, что договор - если такой будет подписан - должен заключаться на принципах равноправия. Атрисия сохранит за собой право на самостоятельное решение всех вопросов своего развития; ей гарантируются равные политические права и возможности социально-экономического и культурного развития всем расам, проживающим на их территории. Содружество будет обладать всей полнотой политической власти, самостоятельно определять свое национально-государственное и административно-территориальное устройство, систему органов власти и управления.
  Тираду подхватил я:
  - В случае заключения договора и Республика, и Содружество обязуются не прибегать в отношениях между собой к силе и угрозе силой; не посягать на территориальную целостность друг друга; не заключать соглашений, противоречащих целям Содружества и Республики, или направленных против любого из государств. В случае, если после заключения договора КНС или другое образование проявит агрессию против Содружества, то Республика обязуется обеспечить защиту границ со своей стороны, дабы не допустить прорыва вражеских сил на территорию Атрисии.
  - Разве вы готовы выделить для этого силы? Мне казалось, что у вас каждый корабль сейчас на счету.
  - Это так. - я согласно кивнул, - Однако, некоторые резервы мы всё же имеем.
  - Хорошо, - Ма Юйлун сверился со своими записями. - Возможно, в свете текущих политических изменений, Содружество может пойти на этот договор. Однако, прежде всего, требуется устранить некоторые оставшиеся разногласия между нашими странами.
  - Вы имеете в виду спорные планеты?
  - Да. Одиннадцать необитаемых систем в районе Таш-Комалинской туманности, и одна орбитальная станция "Зима" . Фактически, они находятся на территории Республики, а станция является пограничным форпостом. Однако, если смотреть на карту, то эти территории вклиниваются в восточную часть Содружества...
  - В принципе, Республика готова пойти на такие незначительные территориальные уступки. Однако, вы прекрасно понимаете, что просто так это обосновать будет трудно, - ответила Падме.
  Ух, сколько времени мы провели с Амидалой, обсуждая этот момент. С огромным трудом мне удалось убедить её в том, что привлечение клоноделов Содружества - архинужная и архиважная вещь. Во же задал мне Палпатин задачку... Хотя, с другой стороны, он снабдил меня некоторой информацией, так что аргументы у меня были. Тут и свежий взгляд, и "не класть все яйца в одну корзину" ; устранение монополии каминоанцев, и, как следствие, снижение расходов на закупку клонов. В конце концов, под градом аргументов набуанка сдалась. И теперь мы разыгрывали нашу партию.
  - Возможно, мы можем оказать Республике маленькую ответную услугу? - предположила Дорма.
  - Вы правы. Нас кое-что интересует...
  ***
  Императорский дворец - точнее, дворцовый комплекс, на взгляд Амидалы совсем не походил на архитектуру Тида или - Альдераана. Он был красивым, но слишком... монументальным, что ли. Высокие толстые колонны, массивные металлические конструкции, величественные статуи... Всё прямо-таки кричало о мощи и основательности. Сказывалось имперское прошлое Содружества...
  Два дня пролетели как один миг - и, кажется, не прошли даром. Ей и Викту удалось составить удобоваримый вариант соглашения, который удовлетворил премьер-министра Сэсэг Дорму и советника Ма Юйлуна. Теперь он будет представлен на рассмотрение в парламент Содружества. Из-за спешки при проведении переговоров можно было не сомневаться в том, что правительство Содружества не станет затягивать ратифицирование договора. Чего нельзя сказать о республиканском Сенате. Там документ может вызвать многочисленные споры. Однако Падме рассчитывала, что, выступив единым фронтом со сторонниками Палпатина, Лоялисты смогут продавить принятие договора в кратчайшие сроки.
  Сейчас же они находились на приёме во дворце. Официальная часть представления императору и его супруге завершилась около трёх часов назад, и теперь происходила неформальная часть встречи. Императрица Сюин Тчинг предложила ей осмотреть дворец; Амидала вежливо приняла приглашение. Прогуливаясь по его огромной территории, они разговаривали о мелочах. Обе ученицы Викта присоединились к ним, тогда как сам джедай вместе с императором шёл позади. Они тоже о чём то беседовали.
  "Наверняка о войне. О чём ещё могут говорить мужчины?"
  В этот момент они вышли на огромный балкон, выходящий на не менее большую площадь, окружённую невысокими зданиями. Впрочем, не площадь как таковую - подойдя к ограждению, Амидала увидела - и услышала - что ошибалась в первоначальном выводе. Да, возможно, когда-то оно было площадью, но сейчас исполняло роль тренировочной площадки. Десятки людей в чёрных, массивного вида доспехах, разбившись на группы и по одиночке, отрабатывали какие-то приёмы с парными клинками. Некоторые сидели полукругом подле учителей или наставников.
  - А здесь расположены наши Йовшинские мечники...
  - Прямо во дворце?
  - О, понимаете, так сложилась ситуация. - пояснила Сюин, - В древние времена, когда различные конфликты полыхали по всей границе Империи, которая медленно расширялась, Йовшинские мечники были востребованы на поле боя. Большое число битв было выиграно благодаря их усилиям. Однако, из-за этого они вынуждены были постоянно перемещаться, так как число их было невелико. Поэтому их базами становились корабли. Там они жили и тренировались. После реорганизации, и спада боевой активности, потребовалось разместить их в столице. Этот комплекс был достаточно большим, чтобы удовлетворить текущим нуждам. Строить что-то специально не стали из-за экономических соображений...
  Осмотрев площадь, Амидала внутренне нахмурилась. Судя по всему, соображения экономии были не единственными доводами, использовавшимися для того, чтобы разместить этих мечников здесь. Наверняка императорская семья хотела держать такую силу подле себя. Глядя на тренирующихся людей, она поняла, что эти воины - чрезвычайно искусны. Их движения были отточены и быстры настолько, что её глаза иногда не поспевали за ними.
  Тут по ступеням, соединяющим площадь и балкон, поднялась молодая женщина - на вид ей было едва тридцать, немного похожая на красавицу-императрицу. Она тоже была облачена в чёрные доспехи, однако они имели золотые вставки.
  - Позвольте представить - моя сестра Сюли Тчинг, капеллан Йовшинских мечников. А это - послы Республики: сенатор Амидала, и мастер-джедай Викт, со своими падаванами. - Сюин указала на подошедшего джедая.
  Глава мечников внимательно посмотрела на них. Впрочем, её внимание было сосредоточено не на Падме, а на Викте, Тано и Эстерхази.
  - Я слышала, что джедаи довольно неплохо владеют мечом, - с какой-то насмешкой произнесла Сюли, - Не откажетесь ли вы продемонстрировать ваше мастерство? Скажем, провести один поединок? Например, с тобой, тогрута. Нам редко доводится видеть представителей других рас, так что это будет интересный опыт.
  - А разве можно? - удивлённо спросила Асока.
  - Конечно.
  - Тогда почему бы и нет? - Амидала увидела, что глаза девочки заполыхали азартом и предвкушением.
  - Тогда идём! - улыбнулась капеллан.
  В этот момент от Падме не ускользнуло мимолётное изменение лица Викта. Джедай был... недоволен? Интересно, чем это вызвано? На её взгляд, Асока поступила правильно: так как просьба была незначительной, отказ стал бы проявлением невежественности.
  - Наверняка, это будет занимательное зрелище. Давайте посмотрим на него отсюда, - предложила императрица.
  Тут мозг закончил анализ информации, и Падме поняла: всё происходит не просто так. Время прогулки вроде бы случайно совпало с распорядком тренировок. Не зря руководитель мечников находилась именно тут. Не зря на балконе собралось так много придворных.
  "Зачем им это?.. Возможно, целью этого хода является демонстрация силы? Но тогда почему целью не был выбран Викт? Нет, это было бы слишком очевидно. А вот вызвав его падавана, они не нанесут прямого оскорбления послу, однако, если она проиграет, то это ударит по её учителю. Незначительно, но в то же время неприятно" .
  - Каковы правила поединка? - спросила рядом стоящая Таллисибет.
  - Подобного рода тренировки проводятся на стандартной площадке. Правила просты: пропустивший удар считается проигравшим. Покинувший пределы площадки считается проигравшим. Сложивший оружие или не способный его держать считается проигравшим.
  - Разве у вас не приняты индивидуальные поединки? - падаван продолжала задавать вопросы.
  "В смысле? Ох..."
  Действительно, противников у Асоки было аж пятеро. Сама капеллан, и ещё четыре воина.
  - Йовшинские мечники уделяют большее внимание командной работе, - пояснил император, - Сражаясь впятером, они подобны руке, наносящей удар. По одному пальцы не могут нанести должного урона, но собравшись вместе, они сокрушают врага...
  В этот момент пятёрка мечников вскочила на арену - невысокую ровную каменную площадку, возвышающуюся над остальной площадью ровно на локоть, и имеющую размеры средней посадочной площадки - метров пятьдесят на пятьдесят. Все, кроме Сюли, надели шлемы. Асока, задержавшись, скинула свой плащ на стоящую рядом скамейку. Замерев на секунду, она вытянула руки - и с ближайшего стеллажа прямо в её ладони прыгнули два меча, аналогичные тем, что держали в своих руках мечники.
  - Разве вы сражаетесь не только световыми мечами? - поинтересовался Дзе-Дзе Тчинг.
  Амидала уловила в его голосе недоумение. Вероятно, оно должно было быть очень сильным, чтобы пробиться наружу. Что-то пошло не так?
  - Естественно, нет, - ответил Викт. - Хотя световой меч и является одним из символов Ордена Джедаев, мы уделяем время и другим видам оружия.
  В этот момент все участники боя заняли свои позиции. Мечники выстроились в подобие треугольника, с капелланом в вершине. Асока же, развернув мечи, резко присела, буквально нависнув над землёй.
  Прозвучал гонг.
  Падме стоило большого труда уследить за движениями соревнующихся. Первая атака Асоки разбила построение мечников. Ей почти удалось достать одного из противников, который неудачно развернулся при замахе и подставил свою спину, но на пути её более короткого меча оказался клинок капеллана. Не смотря на то, что клинки были тренировочными, сенатор не сомневалась, что удары очень сильны: то и дело слышался треск и скрежет сталкивающихся мечей. Асока уверенно теснила своих противников, вот только они очень хорошо прикрывали друг друга.
  Так продолжалось примерно минуту... А затем картина изменилась. Падаван Викта начала отступать под скоординированной атакой мечников. Постепенно, те оттеснили её к краю арены. Уйдя в оборону, Асока какое-то время сдерживала их, не давай достать себя, но в один из моментов её нога всё же соскользнула с края арены...
  ***
  Асока еле-еле смогла удержать равновесие, чтобы позорно не растянутся на песке, окружающем арену, однако с самой площадки всё же сошла. А это означало только одно.
  Она проиграла.
  Чуткий слух тогруты уловил перешёптывания окружающих арену мечников, а глаза отчётливо различали ухмылки на их лицах. Хуже всего была снисходительная улыбка на лице этой... Сюли. Как будто она не на неё смотрела, а на маленькую девочку, как бы говоря: "Дитё, что ты здесь забыло?". От этого на душе становилось мерзко.
  "Как так? Почему я проиграла?! Я же сильнее каждого из них! Пусть они и одарённые, но не настолько, чтобы превосходить меня! Хатт!"
  Тут до Асоки запоздало начало доходить, что всё это было не спроста. Эта прогулка, которая "случайно" привела их к тренировочной площадке, не была спонтанной. Совсем наоборот. За эти дни, наблюдая за переговорами, Асока много узнала. В том числе то, что разумные, точнее, политики, крайне коварные и беспринципные люди. Ей с трудом удавалось следить за хитросплетением речей Амидалы и премьер-министра. Даже учитель им в этом проигрывал, хотя вносил и свой вклад в это действо.
  "Раз я совершила ошибку - её нужно исправить. Немедленно!"
  Асока стала лихорадочно искать выход из ситуации. Она понимала, что выход нужно найти здесь и сейчас. И пыталась вычленить то, что подсказывала ей Сила и говорил её невеликий опыт. Это было единственным, на что она могла положиться в этот момент.
  Выдохнув, девочка расслабилась и позволила мыслям течь свободно.
  Знания, полученные в Храме. Опыт, приобретённый на войне. Слова учителя о Силе и жизни. Разговоры с Таллисибет и Арен, клонами и офицерами.
  "Решение. Сила. Выбор. Знания. Мощь. Победа" .
  Внезапно в её голове, словно сами собой, начали складываться строки. От осознания их смысла Асока едва ли не вздрогнула. Это было слишком... даже для неё. Но слова казались правильными. Повторив их, она поняла, что нащупала путь... Путь к победе.
  "Да, именно так, и никак иначе" .
  Медленно вздохнув, Асока обратилась к учителю, используя их связь. Она не видела его, так как он находился за её спиной, стоя на балконе, но ощущала его взгляд.
  Учитель!
  Асока... не волнуйся. Ты не виновата в проигрыше. Это было спланировано задолго до... В общем, этот шаг был направлен против нас. К сожалению, я поздно это понял, и не успел тебя предупредить. А ты... Ты просто не была бы собой, если бы поступила иначе...
  Учитель, я сейчас не об этом. Мне нужно поговорить с вами... Но сначала - позвольте мне исправить мою ошибку. Пожалуйста! Позвольте мне сделать это! Исправить ситуацию! Я ведь редко о чём-то прошу!
  Ты... уверена?
  Да, учитель.
  Хорошо. Действуй.
  Асока внутренне ликовала, но не позволила эмоциям вырваться наружу.
  Вскочив на помост, она поклонилась Сюли, всё ещё стоящей там, и громко - так, чтобы расслышали все - произнесла:
  - Благодарю за тренировочный поединок! Я неплохо размялась!
  - Тренировочный? - переспросила женщина. - Я вроде упоминала, что такие поединки приближены к боевым...
  - Ой, что вы, - Асока махнула рукой, - Настоящий бой отличается от этой тренировки.
  - Вот как? Может, продемонстрируешь нам, в чём различие?
  - С удовольствием, - Асока доверительно улыбнулась.
  - Как тебе будет угодно. Мы тоже не прочь "размяться" , - Сюли сделал знак рукой. Четвёрка воинов вновь выстроилась в боевое построение.
  Асока же крутнув мечи, за неимением ножен заткнула их за свой пояс. Заметив удивлённый взгляд капеллана, она хмыкнула. А затем закрыла глаза. Нужно сосредоточиться.
  "Выбор... Оковы рвутся... Я знаю... Не колебаться... Эта мощь подвластна мне... Смогла Лин, Я тоже смогу" .
  Удар гонга стал сигналом к началу поединка. Ещё рано. Слух тогруты уловил шорох ног мечников. Сейчас она словно видела их: Сюли молниеносно атаковала её, под прикрытием двух других бойцов. Двое оставшихся отрезали ей пути отступления. Как она и предполагала, мечники атаковали слаженно, стремясь как можно скорее выиграть. Возможно, они используют что-то вроде Боевого Слияния, или Единения. Пожалуй, для многих джедаев такие действия стали бы сюрпризом. Тогрута не была уверена, что даже учитель или Бет смогли бы противостоять им в одиночку. И вот этих противников ей нужно было остановить. Это будет сложно, неимоверно сложно, но Асока чувствовала необыкновенный прилив сил и уверенность в себе.
  "Рано, ещё рано" .
  Открыть глаза.
  Сюли уже в трёх шагах от ней. Не двигаться. Ждать. Шаг. Ещё шаг. Капеллан заносит меч. Удар... И слитный удар четырёх других мечников, не оставляющие шанса.
  Но клинки отскочили от невидимого Барьера Силы, возведённого ей во круг себя, словно дефлекторный шит дроидеки.
  - Как я уже говорила, - Асока резко выкинула руки в стороны, отбрасывая замешкавшихся Йовшинских мечников, - Настоящий бой отличается от тренировочных поединков. В нём нет нужды показывать свои умения, или соревноваться с врагом в искусстве фехтования. Врага нужно убить.
  Бойцы грохнулись на песок, не устояв на ногах. Сюли, тяжело дыша, припала на одно колено после короткого полёта. Через мгновение они попытались снова атковать тогруту, но поняли, что оказались за пределами площадки.
  Они проиграли. А Асока - выйграла.
  - Может быть, вы хороши во владении мечом, но это не поможет вам против меня, - Асока подошла ближе и, медленно вытянув из-за пояса один из мечей, приставила его к шее женщины, обозначая тем самым свою победу; снизив громкость голоса, она добавила, - Случись нам сойтись в настоящем бою, я раздавлю вас... Хотя, может быть, тебя я оставлю, - тогрута облизнулась, - Дабы развлечься после боя...
  Отвернувшись, Асока подошла к краю платформы, и, соскочив с ней, подобрала свой плащ.
  Асока.
  Да, учитель?
  Что это сейчас было? Ты прям ух... Я горжусь тобой, ученица.
  Я опять напортачила?
  Нет, всё хорошо. Ты поставила их на место. Но позволь спросить: что ты ляпнула этой Сюли? Она аж покраснела?
  Смутившись, Асока мысленно повторила свои слова.
  Однако. Ты не просто их унизила, а ещё и опустила... ладно, дуй сюда.
  "Вот хатт. Кажется, мне достанется после этого... Ну и ладно. Всё равно я права!"
  ***
  Отключив датапад, я облегчённо потянулся. Наконец-то всё это закончится. Завтра утром атрисианцы дадут нам ответ: будет заключено соглашение, или нет; если да, то в какой форме.
  Точнее, мы узнаем, что соглашение будет заключено. В принципе, не смотря на заявляемую политику изоляционизма, атрисианцы готовы пойти на контакт, особенно после того, как мы привели веские доводы, которые обещают обернуться неплохой прибылью, и подмазали колесо бюрократии нужными словами. Вымотало это нас изрядно, однако с самого начала мы нацелились на удовлетворительный результат. Осталось лишь претворить его в жизнь.
  Ну, а там, ещё день на церемонию прощания, и полетим обратно. Скорее бы вернуться на Корусант: надо решать вопрос с новыми кораблями; Сумераги и другие обеспечат всё нужное, в том числе должны позаботиться о подготовке экипажей, но вот в чём дело - их ещё нужно купить. Мне вроде обещали помочь - сенатор Лориан Маверик выглядела заинтересованной этим делом, однако меня берут некоторые сомнения о подоплёке данного дела. Подумаю над этим на обратном пути...
  А теперь - отдыхать. Арден наверняка заждалась уже. Но сначала нужно подкрепиться...
  Войдя в кают компанию, я обнаружил там одиноко сидящую Асоку. При виде её у меня в голове что-то щелкнуло. Точно, как я мог забыть! Второй день уже пошёл с того момента!
  - Асока, ты же вроде хотела со мной о чём-то поговорить? - с ходу начал я. - Извини, я немного замотался. Плохой из меня учитель.
  - Да вы что! Я всё понимаю, учитель. - та немного оживилась. - Только это, давайте в моей каюте поговорим?
  - Хорошо...
  "Интересно, чего это она? Не хочет, чтобы нас кто-то слышал?" .
  Размышляя о цели разговора, я так и не смог его найти. Тем временем мы дошли до дверей её каюты, и вошли внутрь. По молчаливому согласию мы уселись на пол, друг против друга.
  - Что тревожит тебя, мой юный падаван?
  - Учитель! Давайте серьёзнее! - вспыхнула тогрута.
  - Ладно-ладно. Извини.
  Асока чуть помялась, а затем начала:
  - В общем это связано с тем, что было тогда, на арене. Я... Много думала. Знаю, всё произошло очень быстро, и трудно поверить, что я за столь короткое время смогла сделать осознанный выбор, но... В общем, я пыталась найти способ, который позволил бы мне победить.
  - И ты его нашла. Немного жестковато, но эффективно, - я улыбнулся, - Ты сильно выросла с нашей первой встречи - и я не о физическом росте. Не поделишься с учителем, что ты тогда придумала?
  - Я... пыталась использовать всё, что было мне доступно. Я знаю Кодекс Джедаев. Вы... когда-то рассказывали мне о других Кодексах. Но ни в одном я не смогла найти того, что мне было нужно. Я пыталась вспомнить всё, чему вы меня учили, о чём я узнала за это время - от вас, Бет, Арден, других джедаев, клонов, офицеров, даже от Жестяныа, и...
  - И?.. - я осторожно подтолкнул её. Разговор принимал какой-то неожиданный поворот.
  - И тогда... Понимаете, я хотела победить! Очень-очень! И тут слова сами пришли ко мне. Я победила с помощью них. Не знаю, что мне делать, но кажется, что я была права тогда. Но... Вы же понимаете, что это слишком... Всё слишком сложно. Чтобы я - и придумать что-то такое важное и значительное, как... как...
  - Очень интересно. - Я задумчиво посмотрел на неё. - Ты хочешь сказать, что не пользовалась ни одним из Кодексов?
  - Да. Я не знаю, поступила ли я верно, но это всё, что я могла сделать. Я использовала всё, чему вы меня учили. И мне кажется, что я права - но... не говорите никому, ладно? Даже Бет... Я пока не разобралась в этом. Мне нужно время. Но и сама я это не решу! Помогите мне, учитель!
  - Постой. Успокойся. - я протянул руку, и поймал ладонь Асоки. Та не сопротивлялась. Некоторое время мы просидели в тишине.
  "Вот же ж хатт... Наверное, это первый раз, когда она пренебрегла Кодексом... Да что там пренебрегла! Дело куда серьёзнее" .
  - Вот так. Успокоилась?
  - Да, мастер. Спасибо.
  - А теперь скажи мне, что ты придумала для того, чтобы победить?
  Едва справляясь с вновь нахлынувшим волнением, Асока на одном дыхании выпалила шесть строк...
  ***
  Услышав звук открываемой двери, Арден оторвала голову от подушки. Викт наконец-то соизволил явится... Хотя, чего это он застыл около дверей? Понаблюдав минуты две, молодая женщина не выдержала, и встала с кровати, чтобы подойти к нему.
  - Ау, Мико! - Лин помахала рукой перед лицом человека, - Ты тут?
  - Да, прости, - Викт словно очнулся. - Я тут немного задержался.
  - О чём это ты думаешь настолько важном, что из реальности выпал, - Лин прильнула к джедаю, глядя ему в глаза.
  - Сказать что я озадачен - это сильно. Точнее будет - в полном офигении.
  - Почему это?
  - Ну... Я внезапно узнал, что моя ученица - невероятно умная и находчивая. А ещё - это может обернуться проблемами.
  - Это ты про Асоку, что ли? - удивленно переспросила Лин. - Чего она опять выкинула?
  - Придумала новый Кодекс, только и всего, - Викт пожал плечами.
  - Чего ты только что сказал? - ей показалось, что джедай оговорился.
  - Я говорю, что Асока собрала все известные ей Кодексы в кучу, и вылепила что-то своё.
  - Да ладно?! - изумилась Лин, - Вот уж ничего себе... Хотя она бунтарка по характеру. Вполне могла такое сделать... Насколько всё плохо?
  Джедай чуть помолчал, а потом процитировал:
  - Невежество искореняется знанием. С ним я обретаю могущество. Ясность мысли обеспечивает выбор. С ним мои оковы рвутся. Контроль даёт безграничную мощь. С ней я обретаю победу.
  Лин задумчиво повторила слова.
  - Ну, это скорее на установки похоже, чем на Кодекс. Так он не полный, - отойдя от джедая, Лин начала мерить каюту шагами, - И ведь точно, по-намешала она в них всего... Знаешь, а ведь в этом что-то есть. В этих словах.
  - Это-то и проблема. Пока что это наше личное дело. Но если об этом узнают, будут проблемы, - сообщил Викт.
  Но Лин его уже не слушала. Мысли несли её в другом направлении.
  - Добавить бы к этому пару строк... Кое-что заменить... Точно! - Арден вновь вскочила с кровати, и взмахнула руками. - Мы искали это, искали долгие годы, но кто мог подумать, что ответ найдётся спустя двадцать пять тысяч лет!.. Десятки сотни разумных искали ответ на вопрос, а решила всё девчонка, которой ещё и пятнадцати не исполнилось!
  Расхохотавшись, Лин подошла к Викту.
  - Знаешь, я тут кое-то добавила... Чтобы это стало Кодексом.
  - И что же? - спросил Викт.
  Лин на распев продекламировала:
  Невежество искореняется знанием;
  С ним я обретаю могущество.
  Ясность мысли обеспечивает выбор;
  С ним мои оковы рвутся.
  Равновесие даёт безграничную мощь;
  С ней я обретаю победу.
  Свет и Тьма едины во мне;
  С ними я бессмертна в Силе.
  Викт откашлялся.
  - Да. Вот теперь это точно Кодекс. Только вот чей?..
  I. Часть Шестая. Глава 67.
  Без идеалов, то есть без определенных
  хоть сколько-нибудь желаний лучшего,
  никогда не может получиться никакой хорошей действительности.
  (Федор М. Достоевский).
  ***
  Потерев переносицу, Блэм на пару минут закрыл глаза. Затем поднёс к датападу свой кодовый цилиндр, тем самым подтверждая достоверность составленного отчёта. Затем, отмотав документ к началу, начал бегло его просматривать. Кажется, всё верно. Кивнув самому себе, клон отправил документ на запись; через пять минут, в ходе которых он расслабленно откинулся на спинку кресла, два голодиска и инфокристалл были заполнены копиями отчётов.
  В этот момент раздался звуковой сигнал дверной панели.
  - Входите, открыто, - буркнул Блэм.
  В каюту тут же вошёл клон-ледоруб Айс.
  - Сэр, разрешите?.. Я переконвертировал данные. Они готовы к обработке.
  - Отлично, капитан. Продолжай в том же духе, - приняв протянутый "умником" датапад, Блэм натянуто улыбнулся.
  - Есть, сэр. Я ушёл. - Айс тут же растворился в воздухе...
  С момента прибытия на Атрисию все три клона вели тщательную "разведку" , замаскированную под сопровождение Генерала. Честно говоря, только он и Шайба выходили в поле. "Ледоруб" носа из корабля так и не высунул. Зато регулярно снабжал их различными приблудами, на основе элементов клоновских доспехов. Один расширенный диапазон внутренних сканеров шлема поражал: голокамера, отдельная звукозаписывающая аппаратура, видеокамера - хотя последняя представлялась Блэму пережитком прошлого; однако последняя, хоть и не давала объёмной картинки, но в то же время её работа не засекалась системами безопасности, и снимать можно было где угодно. Во вторых, она была цветная, что тоже оказывалось полезным в определённых случаях. Естественно, что после сбора информацию из разрозненных источников следовало обработать, и перевести в удобоваримый вид. Этим делом Блэм по вечерам и занимался.
  Размяв пальцы, Блэм, сверяясь с текстом на экране датапада, начал набирать его на другом с помощью раскладной клавиатуры.
  "Итак, снаряжение... Офицерская форма. Легко отличима от остальных благодаря чёрному цвету и фуражке особого образца. В сравнении с Республиканской выглядит менее удобной... Флотская униформа разделяется на два типа: старшего звена и младшего звена. Последняя более упрощена, и имеет больше дополнительных элементов. Представляется чуть более удобной, однако имеет и свои минусы... Специалисты технического звена имеют отдельную форму ярко-оранжевого цвета. Фактически, идентичны клоновским комбинезонам ремонтных батальонов и техников авиакрыльев, за исключением иного внешнего вида... Форма вспомогательных войск имеет два фасона. Применены более прочные материалы. Усиленная обувь для действия на поверхности... Пилотская униформа напоминает экипировку клонов-пилотов. Показатели энергопотребления могут свидетельствовать о более продвинутой внутренней системе шлема. Из недостатков - меньшая защищённость пилота... Лёгкая броня пехоты не адаптирована к разным условиям. Комплекты атмосферной и вакуумной брони отличаются друг от друга. Первая имеет полуоткрытый шлем; вторая оснащена ранцем с СЖО. Емкость и мощность неизвестны... Средняя боевая броня основана на лёгкой, но имеет большую защищённость, которая, однако, уступает защищённости "Фазы-Один" ... Тяжёлая силовая броня обеспечивает максимальную защищённость; наличие сервоприводов увеличивает мобильность, и потенциально, эффективность в ближнем бою. Следует обратить внимание на номенклатуру республиканских доспехов, для выбора оптимальной модели, которой может быть оснащено некоторое количество бойцов ударных отрядов... Прилагаются видео-и голо-материалы, а также показатели систем слежения...".
  Через пару часов напряжённой работы ещё несколько голодисков были заполнены. А на подходе была новая порция информации.
  ***
  Последний гвардеец покинул причальную площадку, и миновал дверной проём стыковочного узла корвета. Дверь тут же закрылась, отрезая нас от атмосферы Атрисии. Вместе с ней исчезли и все те звуки, что сопровождали торжественную церемонию наших проводов. Вот парадокс: не смотря на все заверения в том, что нам нужно как можно меньше времени находится на территории Содружества, атрисианцы не пренебрегли заведёнными у них обычаями и правилами, так что больше половины из этих шести дней мы потратили на пустой официоз. Даже Амидала как-то заметила, что местные чересчур увлеклись. А это показатель, учитывая воспитание самой набуанки.
  В этот момент Амидала обернулась ко мне.
  - Может, вы наконец избавите даму от необходимости носить тяжести, и возьмёте эту... вещь? - и взглядом указала на копию нашего договора с Содружеством, которая находилась в её руках.
  С этим... документом получилась забавная штука. В Атрисии подобного рода документы не принято было размещать в "электронном" виде. Привычная мне бумага никогда не была в моде. Поэтому важные документы запечатлевались-выгравировывались на специальных металлических пластинах, выполненных из драгоценных металлов. Смотрелось красиво и внушительно. Такой документ можно было поставить на столе, повесить на стену в красивой рамочке - куда там моим грамотам за участие в олимпиадах по истории! Правда, в нашем случае, текст договора не влез на одну "страницу" . Их было аж сорок две; технология "записи" текста не позволяла использовать обе стороны листа. Учитывая наличие "обложки" , и скрепляющего элемента, сия конструкция тянула килограмм на семь, а то и восемь. Отсюда и возмущение Амидалы. Нет, её нельзя назвать слабой - но одно дело поднять семь килограмм, а другое - таскать их в руках несколько часов к ряду.
  - Без проблем, - я небрежно принял этот "кирпич" , и, взглянув на него, улыбнулся.
  - А может, ну его, этот договор? За этот металлолом мы выручим гораздо больше.
  Асока хихикнула, а вот Таллисибет укоряюще на меня посмотрела.
  - Учитель, это самая не остроумная шутка из тех, что я от вас слышала.
  Амидала же лишь пожала плечами.
  - Вы не перестаёте меня удивлять своим взглядом на вещи, мастер Викт. Я вот даже не подумала о том, чтобы рассматривать этот договор в контексте его материальной ценности... Впрочем, вы правы. Он стоит не дёшево. Я бы сказала, пара сотен миллионов кредитов.
  - Да? Я думал меньше.
  - Кажется, я узнаю некоторые материалы, использованные в отделке, потому и могу назвать примерную сумму, - пояснила сенатор. - Так что, в свете этой информации, позаботьтесь о его сохранности.
  Выдав это указание, Амидала развернулась, и направилась в строну кают.
  Взвесив договор на ладони, я вздохнул.
  - Пожалуй, нужно его отнести в ячейку спасательного корабля. Хранить его в каюте было бы излишне нагло.
  - Я присоединюсь к вам, - сообщила Бет. - интересно будет посмотреть, как устроен спасательный корабль.
  - Нет уж, увольте, - Асока тряхнула головой, - Мне нужно отдохнуть от всего этого "этикета" .
  Пожав плечами, я осмотрелся, ища короткий путь к турболифту. Когда я определил маршрут и сделал первый шаг, Эстерхази пристроилась рядом. Две минуты - и мы уже на четвёртой палубе. Коридор, поворот, ещё коридор - и мы у шлюза, соединяющего корвет и спасательную капсулу. У проёма дежурили два гвардейца. Короткая проверка - и дверь перед нами открылась.
  - А зачем здесь шлюз? - удивилась Бет, вслед за мной входя в тамбур.
  - Кажется, пространство между кораблями заполнено инертным газом. Это предотвращает возгорания, - заметив нечитаемый взгляд девочки, я поспешил оправдаться, - Это не я сказал, а капитан. Может, он не точно уловил суть устройства?
  Пройдя роскошный салон - даже в этом не поскупились заказчики - мы достигли нужного нам помещения. Пока я открывал что-то типа сейфа с многоуровневой защитой - голливудская хрень с отпечатками пальцев, сетчаткой глаза и анализом голоса - Бет прилежно держала договор. Когда оный оказался в сейфе, она неожиданно спросила:
  - Учитель, можно спросить... Точнее, кое-что сказать?
  - Конечно, - меня слегка передёрнуло. Так же начинался разговор с Асокой.
  - В общем, я заметила, что с Асокой не всё, как обычно. Какая-то она странная. Ну, это сложно объяснить. Просто я чувствую, что она немного изменилась... И не знаю, заметили ли вы, поэтому и говорю.
  "А вот в чём дело! Волнуется о подруге" .
  - Не беспокойся. Я в курсе проблемы. Асока уже говорила с мной на эту тему.
  - О, вот как, - Таллисибет облегчённо выдохнула. - Тогда я спокойна...
  "Ты то да, а меня мысли одолевают теперь" .
  - Можно спросить, в чём дело? Я могу помочь?
  - Скорее нет, чем да. Дело касается самой Асоки, и она попросила не говорить об этом.
  "Блин, надо её отвлечь как-то. Врать я ей... не хочу. И вываливать ей такие проблемы - тоже" .
  Улыбнувшись, я сжал её плечо.
  - В общем, ты молодец, что заботишься о Асоке. Так держать!.. Хотя и о себе не забывай. Кстати... - неожиданная мысль посетила мою голову, - Тебе же скоро пятнадцать исполнится, верно?
  - Да, через пару недель, а что? - ответила Бет.
  - Воу... Так скоро. Надо будет отпраздновать.
  - Отпраздновать?
  "И почему я испытываю чувство дежавю? С Асокой было так же: недоумение пополам с удивлением. Блин, такую традицию испоганить" .
  - Да. День рождения - это праздник. Сама увидишь - это весело, - я хмыкнул, - Стоп. Это получается, ты старше Асоки?
  - Выходит, что так. На несколько месяцев, - Бет улыбнулась, - Но я никогда не обращала внимание на эту разницу. Наоборот, Асока казалась мне старше... Учитель, а у вас когда день рождения?
  - Дай-ка подумать... Где-то между вашими. Да, именно так.
  "Это сколько же мне будет? Двадцать восемь. Фу-ух, ещё молодой... Стоп! А где двадцать седьмой день рождения? Хатт, я его пропустил! Что-же тогда было... К-хм. Ну ещё бы. В тот момент был Джабиим. Последние недели, кажется. Или во время эвакуации? Не суть важно. Некогда было думать о таких простых вещах, как день рождения" .
  - Учитель, вы в порядке? - ладонь Бет ходила перед моими глазами. Я что, завис, что ли?!
  - А, прости-прости. Задумался немного...
  ***
  Асока как раз заканчивала утреннюю разминку, предваряющую тренировку, как услышала тихий присвист.
  - А неплохо тут всё оформлено, - сообщил Викт, входя в тренировочный зал.
  - Ага... Ой, вы же тут первый раз? - Асока наморщила лоб, - Да, я вас тут не видела...
  - Ну да. Пока то, пока сё... Зато теперь дней пять отсюда вылазить не буду; можно вдоволь потренироваться. Кстати, где Бет?
  - У себя. Медитирует, вроде бы, - ответила девочка.
  Человек потянулся, и снял с пояса мечи.
  - Ну что, давай пофехтуем? А то что-то в последнее время разленился.
  "Вот уж точно" .
  Соединив мечи, Викт сжал жезл.
  - Для начала, давай в свободном стиле.
  Притянув тренировочные клинки, Асока включила их - и тут же атаковала учителя. Зал наполнило гудение мечей...
  В очередной раз клинок девочки задел человека. Фыркнув, девочка отступила назад и отключила мечи. То ли ей везёт в последний час, то ли... Оглядев учителя, Асока спросила:
  - Учитель, вы какой-то задумчивый сегодня. А ведь кто-то хотел потренироваться!
  - Сама виновата, - буркнул Викт.
  - В смысле? - тогрута удивлённо воззрилась на мастера.
  "Это ещё что за заявления такие?!"
  - Да думаю я о тебе. И сказанном тобой.
  - А, вы о тех словах...
  - Да, о том самом. Знаешь, - Викт посмотрел на мечи в своей руке, а затем, повесив их на пояс, облокотился об стену, - Мне иногда кажется, что лучше бы ты промолчала тогда.
  - Э-э? Но в чём проблема?
  - Пока всё сказанное тобой, все мысли и чувства остаются внутри - это твоё личное дело. Но как только они выходят наружу - они перестают быть твоими. Так и сейчас. Эта... проблема теперь и моё дело.
  - Проблема?
  - Ты не понимаешь?
  - Пожалуй, нет.
  "О чём учитель вообще говорит?" .
  - То, что ты придумала... Да, может быть, тебе это помогло. Но вот поможет ли оно другим? Справятся ли они с этим? Примут ли? Большой вопрос. Слишком всё... революционно. Ты хотя бы понимаешь, что твои слова могут обрести такую силу, что изменят ход истории?
  - Разве такое возможно?
  - Да таких примеров куча! Одно единственное пророчество послужило поводом для резни падаванов на Тарисе, а в последствии - привело к началу Мандалорской Войны. Один единственный джедай - ты его знаешь как Ревана - всего-навсего имел своё мнение на проблему, отличное от мнения Совета. В итоге Галактику захлестнул водоворот событий, одной вехой из которых стала Гражданская Война Джедаев. Весело, правда?
  - Весело? То есть... Или это был сарказм?
  - Именно!
  Асока на минуту задумалась.
  - Учитель, вы не хотите, чтобы я использовала...
  - Да нет же! Сила, как же мне тебе объяснить... Я хочу предостеречь тебя, ибо следующий твой шаг может привести к необратимым последствиям.
  - Это каким ещё?
  - Ну, либо ты уйдёшь из Ордена, либо тебя изгонят. Инакомыслие - общественное инакомыслие, если быть точнее - не приветствуется в Ордене, - сообщил Викт.
  Тогрута на миг опешила, а потом возмущённо накинулась на человека.
  - Учитель! Как вы можете так говорить! Я... я не хочу никуда уходить! Я не хочу оставлять вас! Да и как меня могут выгнать?
  - Примеров тому много. - Викт начал загибать пальцы, - Кореллианские джедаи. Они верны бунтарской репутации своей планеты, очень сильно привязаны к своей родной звёздной системе. Они не желали уважать принятые в Ордене правила о недопущении эмоциональных привязанностей. С давних пор они существуют отдельно от Ордена, по факту не признаваемые им. Они живут на Корелии и других планетах системы, заводят семьи, и воспитывают своих детей как юнлингов и падаванов, тем самым образовывая целые династии... Помнишь Ника Диата? Он был как раз из такой семьи. Ещё есть Алтисиане. Её основатель, мастер-джедай Джинн Алтис проповедовал ряд принципов, неприемлемых с точки зрения Совета и Ордена, таких, как обучение у одного мастера нескольких учеников одновременно, приём взрослых падаванов и создание джедаями семей. В итоге, он с единомышленниками покинул Храм... - Викт посмотрел на неё, - Это что касается добровольного ухода. Изгнанников тоже было не мало. Потенциум. Эти джедаи считали, что Сила изначально блага, а переход на Тёмную или Светлую сторону - дело выбора самого адепта. Из этого делался далеко идущий вывод: раз нет Тёмной стороны, нет и действий, способных к ней привести, а ради благой цели допустимы любые средства. Последователи Потенциума были изгнаны из Ордена за сотню лет до твоего рождения. Вдогонку - ещё один пример. В двадцать пятом году до Ресинхронизации, мастер-джедай Акуинос наткнулся на необычных разумных существ - шардов. Наставник Хью-Янь один из таких. Однако, он пришёл в орден очень давно, больше двухсот лет назад. С тех пор многое изменилось. Когда мастер Акуинос привёл несколько десятков шардов - сами они себя называли Железными рыцарями, в знак того, что для взаимодействия с окружающим миром они находились в корпусах дроидов - в Храм, дабы обучить их путям Силы, то встретил непонимание Совета. Магистры усомнились, что живые кристаллы способны постичь суть учения Джедаев. В итоге, Акуинос был изгнан; Железные Рыцари последовали за ним.
  - То есть, если я... буду рассказывать о том, что придумала, меня могут изгнать?
  - Да. Такое может случиться.
  - Но если я не буду ни о чём говорить никому, то всё будет нормально? Вы сказали, что порицается общественное инакомыслие... Хотя сами вы не очень следуете правилам, - заметила Тано.
  - Я надеюсь на это. Что касается меня... Тут всё просто. Да, я имею свои соображения, однако стараюсь не выходить за определённые рамки. В смысле, я не бунтую против Совета, а они закрывают глаза на некоторые моменты. Такая практика была распространена и в былые годы; что уже говорить про войну. Сейчас нужны те, кто может делать грязную работу.
  Асока тихонько подошла к учителю.
  - И что тогда? Что мне делать?
  Викт протянул руку и потрепал её по макушке, словно маленькую.
  - Будь собой. Будь Асокой Тано.
  - Быть собой? - растерянно переспросила она.
  - Может показаться, что это несерьёзно, но в данном случае - единственный выход не потеряться во всём происходящем. И помни - я всегда буду поддерживать тебя.
  Асока почувствовала, как в её горле запершило.
  - Спасибо, учитель... Я точно кажусь вам глупой. Наверное, это выглядит попыткой доказать, что я взрослая.
  Викт ободряюще улыбнулся.
  - Ну, признание своих ошибок - уже хорошо.
  ***
  Дикемиус Трахта вдавил кнопку коммутатора, на котором загорелся сигнал вызова. Из динамика зазвучал голос его секретаря.
  - Сэр, прибыл мофф Равик.
  - Пропустите.
  Через минуту молодой человек присоединился к их небольшой компании, собравшейся в кабинете моффа Первой Секторальной. Пользуясь затишьем, Главный штаб вызвал всех командующих Секторальными армиями, для, как они выразились, более живого общения которое, несомненно, послужит укреплению военной мощи ВАР, взаимодействию и так далее. Однако по сути эти собрания представляли собой говорильню вышестоящих начальников, которые разглагольствовали на тему возможных вариантов развития событий, и спорили по поводу "гениальности" того или иного плана, превознося свои стратегические потуги, и поливая грязью оппонентов.
  - Прошу прощения, господа, - Анатоль картинно поклонился, - Меня задержали в Главном штабе.
  Васп Праджи, мофф Четвёртой Секторальной, ухмыльнулся.
  - Так вы уже познакомились с ССП?
  - Что обозначает данная аббревиатура?
  - Сборище старых пердунов, естественно, - сообщил мофф Пятой Секторальной, Йозеф Ганн, - Я думал, что вы уже знаете это обозначение данной организации, ходящее в определённых кругах.
  - Я лишь недавно вышел на столь высокий уровень, - молодой командующий Четырнадцатой Секторальной развёл руками, - И не успел толком разобраться во всём этом... этом... мне даже трудно подобрать термин, которым можно окрестить текущее положение вещей.
  - Не тебе одному тяжело. Все, кто сейчас на подъёме, рано или поздно сталкиваются со "старой гвардией", - пояснил Ганн. - Они любят припоминать свои подвиги, и не любят тех, кто задвигает их в тень. Например, удачливых офицеров, пробившихся на верх. В особенности, если они молоды.
  Трахта кивнул. Ему недавно стукнуло тридцать два. Праджи был самым старшим в их кампании - человеку было тридцать шесть. Йозеф был на два года младше Васпа. Равик же мог похвастаться только двадцатью семью годами. Оказаться на должности моффа - которых было всего двадцать - в таком возрасте было нереально... с точки зрения некоторых ветеранов Корпуса Юстиции или сил самообороны различных планет. Однако, наперекор всем, такое случалось, и чем дольше шла война, тем больше тех, кто в мирное время не мог похвастаться продвижением по службе, взлетали вверх, показывая свои навыки, мастерство и удачу.
  - Я с вами соглашусь, ибо идти против истины не представляется возможным, - Анатоль вскрыл новую бутыль вина, и разлил содержимое по бокалам, - Но всё же не стоит говорить, что так со всеми. Я слышал, что адмиралу Октавиану Гранту пророчат должность моффа в Двадцатой, а ведь ему всего двадцать шесть!..
  - Грант конечно, талантливый ублюдок, однако в то же время - карьерист и лизоблюд. Вот его и продвигают, - пояснил Трахта, - У нас тут на Корусанте хорошо осведомлены о его "продвижении"...
  - На Корусанте вообще ходит много слухов, - заметил Йозеф, переглянувшись с ним.
  - Например?
  - О, сущие мелочи... Якобы некоторые мууны из Банковского клана вышли на какого-то сенатора, с предложениями о выходе муунов из состава КНС, сепаратных соглашениях и возможной организации переговоров о установлении мира между Республикой и Сепаратистами, - сообщил Трахта.
  - Вы серьёзно? - Равик удивлёно вскинулся, - Это же не может быть правдой?
  - Действительно. Полагаться на слухи не самый лучший вариант, - Праджи нахмурился, - Однако не стоит напоминать всем вам, что слухи не мох жарде, чтобы появляться на пустом месте.
  - И если это правда, то... Вы же не хотите сказать, что наши политики пойдут на это? Мне всегда казалось, что Канцлер Палпатин настроен только на победу...
  - Этот так. Однако, его могут вынудить пойти на это. У него солидная поддержка в Сенате - но не безоговорочная. Если другие сенаторы объединятся - то их мнение может и пересилить.
  - А ещё есть Орден, - выплюнул Ганн, - "Хранители мира" ...
  - Я так полагаю, - Равик внимательно посмотрел на Дикемиуса, - Вы не согласны с такой "политикой" ?
  - Да. Но это единственное, что мы можем. - ответил Праджи. - Если... Я повторюсь, "если" ситуация начнёт складываться в худшую сторону... Мы сможем лишь сжать зубы и смотреть.
  Трахта отсалютовал бокалом.
  - Мы имеем в своих руках большую силу, но вы понимаете, что это фитюльки по сравнению с джедаями. Вы прекрасно знаете, как они решают подобные вопросы. У нас нет ни единого шанса против них...
  ***
  Зайдя в тренировочный зал, я включил свет. Раннее утро. Точнее, всё ещё ночь; корабль живёт по времени Корусанта, так что сейчас бодрствует ночная смена, а большая часть разумных на корвете спит в своих каютах. Кроме меня. Впервые за долгий промежуток времени мне выпала такая хорошая возможность для тренировок. И я собирался использовать этот момент по полной; поэтому я распланировал свой график так, чтобы уделять сторонним занятиям лишь малую толику дня.
  И первым же моим шагом стали тренировки, призванные улучшить навыки фехтования. Пожалуй, из всего моего арсенала это самое слабое место. Да, есть ещё Боевая Медитация, но, во первых, её трудно применять - вообще; она специфична, и требует наличия как тех, кем можно командовать и управлять, так и тех, кто может мне в этом помочь, соединив наши силы с помощью Слияния. Условия на корабле не давали мне возможности использовать её "в спокойной" обстановке, чтобы трезво взвесить и рассмотреть все моменты, связанные с ней. Обычно это происходит в боевой обстановке, и там не до философских размышлений "что, как и почему". Там бы бой выиграть, и остаться живых...
  Может быть, когда мы вернёмся на Корусант, у меня будет время, чтобы выгнать в космос хотя бы с десяток корветов, и устроить учения с применением Боевой Медитации. Но это если затишье на фронтах продолжится, и если меня сразу же по прилёту не пошлют... куда-нибудь с очередным заданием.
  Посему пришлось сосредоточится на фехтовании.
  Я не пытался разучивать новые приёмы или освоить новые техники. Это было бы глупо и непродуктивно, учитывая то, что фехтование - не самая сильная из моих сторон. Оставалось только одно: оттачивать Шии-Чо, "Путь Сарлакка" , или Форма Решительности.
  Да, это самая первая Форма боя. Да, она устарела ещё хатт знает когда, и в основном служит для обучения юнлингов азам владению мечом. Да, она проста в освоении.
  Но во всём этом заложена её сила. Шии-Чо - это простые удары, которые за тысячелетия отточены до предела. По сути, все остальные формы опираются в своих элементах на те атаки, которые составляют суть первой Формы. Шесть точек поражения: голова, правая рука и бок, левая рука и бок, спина, левая нога и правая нога. Несколько комплексов движений: атака, комплекс атакующих действий, блокирующие движения.
  Всё это составляет суть Шии-Чо. Никакой акробатики, никаких финтов. Только простота - и сила. Возможно, если бы не некоторые джедайские принципы, первая форма никогда бы не стала первой, а была бы единственной. Однако со временем Шии-Чо сосредоточилась на обезоруживании противника, и его выведении из строя, а не убийстве. После появления второй Формы, которую называют фехтовальной, Шии-Чо отошла на второй план. Но по сути Макаши была разработана в противодействие Шии-Чо. Однако и она вскоре стала не так популярна, из-за распространения бластерного оружия. Пришлось создавать новую Форму, предназначенную для отражения бластерных выстрелов.
  Но мне Шии-Чо подходит больше всего. Простота и сила. Я ведь не собираюсь "ограничивать" эту форму боя какими-то рамками. Обезоружить противника... Ха! Боюсь, против Вентресс или Гривуса это будет просто смешно. Мне нужно будет убить их - или я умру сам, чего мне не хочется категорически. Чтобы выйти победителем, нужно довести Шии-Чо до автоматизма и совершенства. Претенциозно - но полагаться только на учениц я не могу. Дерьмо случается - это я прекрасно знаю. Примеров куча - и в истории Небесной реки, и в истории Земли. А значит - тренировки, тренировки и ещё раз тренировки.
  "Итак, начнём" .
  Выйти в центр комнаты. Поднять руки над головой. Первая атакующая стойка. Прямой выпад с одновременным шагом вперёд. Сокрушающий удар. Шаг влево. Лезвие перпендикулярно полу. Третья защитная стойка. Отражение удара. Перенести вес на правую ногу. Шестая атакующая связка. Взмах параллельно полу, с выпадом по центру. Хорошо сочетается с моим клинком, который может удлиняться. Значит, можно увеличить зону поражения и смертельно удивить противника. Меч на вытянутых руках перед собой. Вторая атакующая стойка. Перевести лезвие по диагонали влево. Вторая защитная стойка...
  ***
  Взглянув на тень, бросаемую на пол коридора, Макс Лим нахмурилась. Она почти опаздывала на встречу с гранд-магистром Йодой и другими джедаями. Как нехорошо...
  Обычно мастер Лим не нервничала, и ее было очень трудно выбить из колеи. Граны были глубоко социальным, общинным народом, и Макс охотно посвятила свою жизнь служению идеалу миротворца. И вот теперь джедаи, к ее прискорбию, медленно, но неумолимо превращались в солдат. Битва... Нет не битва - бойня на Джеонозисе - в один день унесла цвет целого поколения джедаев. Она потеряла более десятка товарищей, которые были ей ближе, чем сестры или братья.
  Лим, как одна из тех, кто являлся Смотрителями Храма, была знакома со страшной статистикой потерь. С момента начала войны, за семнадцать месяцев Орден потерял убитыми четырёх магистров, пятьсот девяносто одного мастера-джедая, две тысячи семьсот сорок пять рыцарей и тысячу восемьсот двадцать два падавана. Кроме этих боевых потерь, были и другие: джедаи из АгроКорпуса, разведчики, джедаи Корпуса Обслуживания... Общая цифра убитых перевалила за шесть с половиной тысяч. Ещё около тысячи джедаев было ранено достаточно серьёзно, чтобы длительное время находиться на излечении в Храме или в других местах. Ещё большее число джедаев сражалось сейчас в разных уголках Галактики.
  Ей было трудно выносить жуткую пустоту Храма. Сорок мест за обеденными столами в зале, рассчитанном на сто. Западный участок огорода, оставленный незасеянным. Ритм жизни в Храме, разорванный из-за нехватки времени; больше некогда было выращивать овощи, штопать одеяния или играть. Теперь все это заменяли рукопашный бой, тактика подразделений и упражнения по проникновению в тыл противника. Пищу готовили в спешке из продуктов, покупаемых в городе, и юнлинги двенадцати-четырнадцати лет отслеживали каналы связи, выполняли курьерские поручения и изучали планы сражений.
  О детях Лим тревожилась больше всего. Внезапно осиротевшие падаваны, ученики, у которых так мало наставников и так много обязанностей - Макс Лим боялась за них. Как ни старались Йода и другие учителя привить им добродетели джедаев, это поколение будет носить отметку насилия. Как будто их вскормили отравленным молоком. Молоком, разбавленным кровью. Слишком рано они повзрослели, слишком ожесточились их сердца.
  О этом они и собирались поговорить сегодня. Пару дней назад многие из тех падаванов, что пережили своих учителей на этой войне, были произведены в рыцари-джедаи. Многие уже имели солидный опыт ведения войны, но... В этом и крылась проблема. Пока они были падаванами, их ранг коммандера был равен рангу клонов, командующих легионами. То есть, он был не так высок, чтобы падаваны могли принимать единоличные решения. Но став рыцарями, и полноценными джедаями-генералами, они поднимались по табелю, становясь выше адмиралов и командиров корпусов клонов. И получали много больше власти.
  Лим была знакома со статистикой потерь. Да, многие падаваны переживали своих учителей. Но становясь в свою очередь рыцарями, они теряли ограничительные рамки - и гибли в боях. Многие из молодых джедаев рвались в бой, вдохновлённые примерами старших членов Ордена. И они тоже погибали...
  Войдя в зал, Лим увидела, что все уже собрались. И Йода уже успел начать спорить с Цином Драллигом, а Джокаста Ню вместе со своим падаваном Оли Старстоун за этим наблюдали.
  - ... Я вообще считаю, что нам рано выпускать этих недоучек из Храма! - заявил Драллиг.
  - Не можем мы против воли удерживать их. - отрезал Йода.
  - Мастер Лим, - Джокаста улыбнулась, - Вы как раз вовремя. Женщина поклонилась.
  - Прошу прощения за задержку. Вижу, вы уже начали обсуждение нашей проблемы. К сожалению, я не могу внести в разговор свою лепту. Сколько бы я не думала над этим, решение так и не было найдено, - гран развела руками.
  Джокаста Ню посмотрела на Йоду.
  - Я тоже не смогла. Но у моей подопечной есть одно предложение. Я считаю его целесообразным.
  - Хм-м, - Йода посмотрел на Оли Старстоун. - Быть может, озвучишь ты её?
  - Да, Учитель Йода, - девушка оживилась, - Я кое-что придумала, хотя это сложно назвать оригинальным решением. По сути, я только сделала выводы, опираясь на уже доступные нам источники.
  - Не тяни банту за... хвост, - буркнул Драллиг.
  - Чтобы всё было прозрачно, приведу примеры. У клонов батальоном командует клон-майор, а ротой - клон-капитан. С другой стороны, коммандер-джедай может возглавить легион, а джедай-генерал - корпус клонов. Однако тут кроется один нюанс. Если в операции участвуют они оба, то мы по сути имеем один корпус под началом рыцаря и один легион под командованием падавана. То есть, это разные подразделения, хотя по сути падаван обязан подчиняться рыцарю. С другой стороны, в батальоне под командой майора находится четыре роты под командованием четырёх капитанов. Обычно, если подразделение не является особым - а таких достаточно мало - оно входит в состав другого. В батальоне четыре роты, полк состоит из четырёх батальонов. То есть, в одном легионе есть как минимум один клон-коммандер, четыре полковника, шестнадцать майоров, шестьдесят четыре капитана и так далее по нисходящей...
  - Интересно, - Лим потёрла подбородок, - Продолжай. Мне нравится ход твоих мыслей.
  Олли смущённо покраснела.
  - Я бы назвала это третьим шагом "военизации" Ордена. Первый состоял в том, что джедаи взяли на себя командование ВАР, однако в тот момент всё было... эм, шито белыми нитками. Затем джедаи были вписаны в структуру армии, но мы всё еще остаёмся обособленными от неё. Мы имеем звания и вертикаль власти, однако структура подчинения и организация очень запутаны.
  - Я начинаю понимать, что ты предлагаешь, - начал Драллиг, - Но ты в курсе, что в таком случае нам просто не хватит джедаев?
  Вместо падавана ответила Джокаста Ню.
  - Да. Поэтому Олли не предлагает вводить это повсеместно. Ведь нашей задачей является сохранение жизни молодых рыцарей-джедаев. А значит, отправляя их на войну, мы должны позаботиться о том, чтобы они не погибли в первом же бою. Что можно сделать для этого? Подчинить их тем, кто уже доказал своё мастерство. Нет, это не то определение. Таких джедаев много. Но мало тех, кто выполняет приказы обдуманно; кто заботится о своих подразделениях; кто не бросает их в пекло без веских причин; кто уважаем не только в Ордене, но и в армии и флоте в целом. Есть джедаи, подходящие под это описание. На вскидку, я могу назвать несколько имён: Уолден Бриджер, Кора Басаи, Микоре Викт, Траншива Лонг, Рам Кота. Все они отличились на полях сражений - не как джедаи, но как военачальники. Это-то нам сейчас и нужно - как воздух.
  - Под начало джедаев этих предлагаете вы поставить молодёжь, м-м? - поинтересовался Йода.
  - Именно. Собрать несколько групп рыцарей, и подчинить их этим джедаям. Так они будут под присмотром, и в то же время им не будет казаться, что их задвинули в угол. Я бы рекомендовала даже не вмешиваться в непосредственное распределение молодых рыцарей по должностям. Пусть этим занимаются те, кому эти группы будут переданы. Не сомневаюсь, что тот же Кота или Викт сами знают, что и где им нужно в их подразделениях, и могут определить, куда пристроить того или иного джедая, сообразуясь с его навыками или талантами.
  - Ну хоть что-то дельное, - высказался мастер Цин.
  - Хм-м, - Йода на минуту зажмурился, - Порой в головы юнцов мысли приходят недоступные разуму старших. Не перестаю удивляться этому я. Х-м-м. Заняться этим должны вы, мастер Лим. Списки составьте как можно скорее...
  ***
  "Вот и закончилось наше путешествие. Мы вернулись"
  Пару минут назад наш корвет совершил посадку около, хотя нет, в здании Сената. Иногда забываешь, насколько оно огромно. И сейчас мы ждали, пока корабль не завершит стыковку с трапом.
  Сенатор Амидала, стоящая рядом со мной, с некоторой иронией посетовала:
  - Жаль, что вы не будете выступать перед комиссией Сената. Я надеялась, что мы сделаем это вместе.
  - Мне тоже жаль, - сообщил я. "Ага, щас." - Но у меня есть неотложные дела. Тратить время на то, с чем вы справитесь и в одиночку, я не могу.
  Собственно, я не кривил душой, говоря об отсутствии времени. Да, меня не прельщала перспектива участия в очередной политической говорильне, однако дела у меня действительно были.
  После завершения формальной встречи мне нужно лететь на встречу с Лориан Маверик и другими сенаторами. Кажется, она всё-таки окажет помощь в покупке кораблей, которые, кстати, будут скоро готовы. Моё присутствие необходимо и в штабе "Мерн-тринадцать" . Образовалась куча вопросов, требующих моего решения. Да, Сумераги и остальные офицеры выше всяких похвал, но некоторые вещи могу решить только я. Хатт, я начинаю жалеть о трёх неделях, потраченных на это посольство. Столько можно было бы сделать за это время!.. Вечером назначена встреча с Канцлером Палпатином. Официально он желает выразить благодарность, и обсудить итоги нашей миссии. Грубо говоря, ему нужен отчёт. И мне придётся его предоставить. Кроме этого, со мной жаждет побеседовать и Совет! Где же мне времени найти на всё это?! А ведь есть ещё и другие дела: нужно решить ряд проблем, связанных с долгоиграющими планами; прошвырнуться по магазинам, дабы усилить защищённость меня, учениц и Арден; переговорить с Сиенаром и Лирой; навестить алландских производителей боевой техники; побывать, наконец, в Храме, а если точнее - в архивах...
  Дверь шлюзовой камеры отошла в сторону, пропуская Сенатских Гвардейцев. Церемониал, блин, никто не отменял. Мы проследовали наружу вслед за ними. Асока и Бет сопровождали нас; Блэм с другими клонами отправятся прямо в расположение системной армии, прихватив заодно и наши вещи.
  Первым, что я увидел, был "комитет по встрече" . Несколько десятков сенаторов - в их толпе я разглядел Райо Чо, Органу и Мон Мотму, а также Йоду в сопровождении Шаак Ти. При нашем приближении от толпы отделился незнакомый мне сенатор.
  - Добро пожаловать на Корусант! Мы рады встретить вас...
  Дальше пошла говорильня, затянувшаяся минут на двадцать. Суть её сводилась к тому, что этот сенатор благодарил нас за старания, проявленные при переговорах. Зато сколько воды! Я невольно заслушался, но под конец всё же пришёл в себя, дабы скинуть пелену словоблудия, созданную этим индивидуумом.
  После этого Амидала в окружении других сенаторов поспешила внутрь здания. Мы же чуть отстали.
  - Мастер Викт, Асока, Таллисибет. Рада вас видеть, - сказала Шаак Ти.
  - Здравствуйте, магистр Ти, - Асока улыбнулась, - И вам того же, Учитель Йода.
  - Хм-м, - Йода на удивление быстро семенил наравне с нами, хотя все джедаи чуть замедлили темп. - Наслышан я о успехах ваших. Большое дело совершили вы.
  - Мы просто выполнили задание, вот и всё, - ответил я.
  - Не бывает "просто" , - возразил Йода, - Опыту моему доверьтесь.
  - Мастер просто скромничает, - сообщила Бет, - Я многое узнала во время этой миссии. Дипломатия - сложная штука.
  Пока мы шли к посадочной площадке спидеров, Асока и Бет рассказывали о своих впечатлениях. Йода добродушно кивал, изредка вставляя свои комментарии. К их разговору я не прислушивался: голова была занята совсем другим.
  - Когда вы сможете предстать перед Советом? - спросила Шаак Ти.
  Я в ответ пожал плечами.
  - Хороший вопрос. Думаю, мой отчёт может подождать до завтра. Есть кое-какие неотложные дела в штабе системной армии. Сами понимаете, я её командир, и на мне лежат обязанности... А что?
  - Поручить Совет хочет вам кое-что, - огорошил меня Йода. - Как можно скорее решить вопрос этот нужно.
  - Надеюсь, этот сюрприз приятный? - без особой надежды на ответ спросил я. И не прогадал: Йода лишь многозначительно хмыкнул.
  "Вот хатт! Гадай теперь, что он имел в виду!" .
  - Хорошо. - я взглянул на наручный таймер. - У меня есть три часа.
  Магистр Ти указала на ближайшую канонерку. - Не будем терять время.
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Т.Ильясов "Знамение. Начало"(Постапокалипсис) А.Субботина "Проклятие для Обреченного"(Любовное фэнтези) О.Миронова "Межгалактическая любовь"(Постапокалипсис) Л.Джонсон "Колдунья"(Боевое фэнтези) В.Кей "У Безумия тоже есть цвет "(Научная фантастика) Т.Ильясов "Знамение. Час Икс"(Постапокалипсис) Д.Сугралинов "Дисгардиум 6. Демонические игры"(ЛитРПГ) Ю.Резник "Семь"(Киберпанк) Э.Моргот "Злодейский путь!.. [том 7-8]"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

НОВЫЕ КНИГИ АВТОРОВ СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Сирена иной реальности", И.Мартин "Твой последний шазам", С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"