Kuroi Kira: другие произведения.

Один, два, три...

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
Оценка: 4.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Постканон.


   1.
   В жизни Катце было не так уж много радостей. Если оставить удовольствие от успешно совершенной сделки, от того, как удачно получилось обойти, запутать, опередить конкурента, снять сливки с прибыльного дела до того, как туда кинутся десятки коллег, и оставить их плескаться в снятом молоке; если забыть простые приятные мелочи вроде ароматного крепкого кофе, хороших сигарет, бокала отменного вина, возможности позволить себе многое, недоступное обычно ему подобным, да и прочие сиюминутные и забывающиеся назавтра же вещи, выходило... Выходило, что это всё не то. Суррогаты. Заменители. Подделки.
   Можно было придумать еще с десяток определений, но какой в этом смысл? Да, Катце прекрасно осознавал, что никогда не достиг бы нынешнего своего положения, сложись обстоятельства как-то иначе. Не стал бы фурнитуром, а теперь вот крупным дилером, сделался бы главарём кересской банды, и, наверно, успешной банды. Провернул бы сколько-то дерзких делишек, прежде чем его пустили бы в расход... А может, хватило бы ума притаиться и стать серым кардиналом при каком-нибудь главаре. Всё гадательно...
   Главное другое: к своим годам он добился того, о чем многие могут только мечтать, он получил уважение не только коллег и конкурентов (впрочем, это понятия взаимозаменяемые), но и сильных мира сего... Вот только в редкие минуты отдыха закрадывалась в голову гнусненькая мысль: "А чего ради?"
   А в самом деле, ради чего? Если люди строят финансовые империи, рано или поздно им приходит на ум - ничто не вечно под двумя амойскими лунами. Может, кто-то вовсе бесшабашный, выехавший на удаче и азарте, не помышляет о подобном, но большинству всё же свойственно думать, кому достанется нажитое тяжелым трудом после их кончины. Государству? Наследникам, преемникам? Партнерам?
   Наследников у Катце не было и быть не могло. Воспитывать себе преемника он тем более не собирался, во всяком случае, пока. Партнеров он заводил только временных. И знал, что пристрели его завтра какой-нибудь киллер, всё, что он выстроил, попросту рухнет, потому что только он сам знает, за какие ниточки нужно тянуть, как именно ворочать этой махиной. Тяжелый груз для одного человека, но Катце им гордился...
   Подобного рода мысли обычно посещали дилера в особенно тяжелые жизненные моменты, вот как сейчас, когда он лежал на диване в своем логове, безостановочно курил и стряхивал пепел в полупустой кофейник с безнадежно остывшим кофе. Можно было бы напиться, да только следовало оставаться в трезвом рассудке. Мысль к данному моменту обрела уже не просто кристальную ясность, а даже сравнимую по остроте с бритвенным лезвием, и Катце вернулся к своим размышлениям. Вернее, он их отбросил, как непродуктивные, потому что сейчас предаваться терзаниям об отсутствии преемника в частности и смысла жизни в целом не было никакого смысла. Более того, терзания эти были даже опасны: только расслабься, не только пожалеть о бесцельно загубленной жизни не успеешь, а даже и застрелиться. Теперь, выражаясь образно, вокруг Катце кружила целая стая ихтиоденталов, голодных и учуявших запах крови, и неважно, что большая их часть была сравнительно некрупной... Такие, навалившись скопом, могут мгновенно ободрать до костей глюттиэнтеса, в разинутой пасти которого запросто помещается рыбоходный сейнер!
   Итак, первое... Первый факт - новости пока не распространились. Это играло Катце на руку. Можно занести в графу "плюс".
   Второе - покровителя у повелителя черного рынка больше не было. В сущности, факт тот же, только идет он уже в графу "минус". Здоровенный такой, жирный минус, способный перечеркнуть всё разом.
   Катце с отвращением покосился на кофейник: вставать и варить свежий кофе сил не было, а в голове снова путалось. Ладно, может быть, еще одна сигарета поможет...
   Впрочем, как ни крути, выбора у него не было: один вариант - вывести активы (чего мгновенно сделать не получится, да и окружающие насторожатся, а следовательно, он немало потеряет на таких операциях), свернуть текущие и отменить намеченные сделки (а тут на одних неустойках потеряешь больше, чем вложил) и убраться подальше. В принципе, можно остаться и здесь, но лучше не стоит: наверняка найдется кто-нибудь, решивший поквитаться с прежним всесильным конкурентом, пускай даже тот теперь не представляет опасности!
   Второй - срочно подыскать себе нового покровителя. Так ли это необходимо?.. Катце быстро перебрал в уме всё, чем владел (и тайно, и явно), и убедился - с такими капиталами он в лучшем случае сможет играть наравне с теми дилерами, что покрупнее. Хорошая голова на плечах - это отлично, тут можно выкрутиться и без больших средств (там занял, здесь перезанял, а не станут давать в долг сильно насолившему Катце - на то есть подставные лица). Вот только есть сделки такого масштаба, где никак не обойтись без большой волосатой лапы кое-где в верхах. Ладно, поправился Катце, изысканной, пусть тоже большой руки в белой перчатке. Хозяину этой руки необязательно даже обозначать свое присутствие, главное, чтобы остальные игроки знали - он есть, этот хозяин, и у него имеется к данной сделке определенный интерес. (Правду сказать, в последнее время Катце вошел во вкус, чем обеспечил покойному нынче консулу славу лихого нарушителя традиций и любителя провернуть кое-какие темные делишки. С порчей своей репутации тот прекрасно справлялся и сам, так что парой штрихов больше, парой меньше - роли уже не играло.)
   Но кто может сгодиться на вышеуказанную роль? Катце мысленно перебрал весь наличный состав верхушки управления и пришел к неутешительному, хоть и заведомо ясному выводу: никто. Один не пожелает марать рук сомнительными сделками из определенных опасений, другому эти игры вообще неинтересны, третий брезгует людьми, особенно такими, как выбившийся из низов Катце, четвертый законопослушен до отвращения, пятый к людям относится ровно, зато всё, связанное с покойным консулом, вызывает у него откровенную неприязнь. То есть он, может, и не откажется... покровительствовать, но во что такое покровительство может вылиться, лучше даже не представлять.
   Здесь ловить было нечего. Попробовать договориться с кем-то рангом пониже? Тут играть будет тяжелее, но всё-таки это элита, а не абы кто... Нет, отмел он и этот вариант. Из этих Катце почти никого не знал, а если и знал, то не настолько накоротке, чтобы напроситься на аудиенцию и выложить подобное предложение. Реакция непредсказуема, нарвешься еще... Себе дороже!
   А если рассмотреть людей? В принципе, кое-кто из крупных бизнесменов (и необязательно амойских) наверняка забыл бы прежние обиды (впрочем, какие обиды, работа есть работа!), чтобы заполучить в свою команду Катце. Но, опять же, не угадаешь... Уж на что у элитников извращенное воображение, у людей бывает и похуже. Могут припомнить былое, ох, могут!
   "Надо было все-таки воспитывать себе смену, - зло подумал Катце и затушил сигарету прямо о спинку дивана. - Или найти надежного партнера. Теперь-то что уж метаться... Найти, может, и найдешь, только кто поручится, что это не подсадная утка?"
   Итак, вчера еще всесильный король черного рынка Амои лежал на диване в прокуренной комнате, смотрел в потолок и разрывался между желанием сделать себе свежий кофе, застрелиться или, на худой конец, уснуть. Впрочем, уснешь тут, после двух кофейников и... сколько он там выкурил?
   Едва слышно пискнул комм - пришло сообщение. Причем, судя по сигналу, с того адреса, которым мог воспользоваться только...
   "Привет с того света?" - подумал Катце, решив было, будто обознался, или что надо меньше курить, а то голова кругом идет, но все-таки встал, пригладил волосы, протер глаза и сел к монитору.
   Да, точно. И значок вызова тот самый. Не галлюцинация. Хотя... может, это эосская служба безопасности проверяет контакты консула?
   "Хуже не будет", - мрачно хмыкнул Катце и ткнул в значок. Рука на сенсорной панели приметно подрагивала, видимо, от переизбытка кофе в организме.
   -Вы скверно выглядите, - любезно заметил появившийся на экране блонди.
   Катце выдохнул. Нет, конечно, чуда не произошло, откуда взяться чудесам на Амои!
   Потом Катце забыл вдохнуть.
   "Вы тоже", - чуть было не ляпнул он в ответ, и это было бы истинной правдой.
   -Добрый день, господин Ам, - выдавил он всё же и потянулся за сигаретами.
   -Вечер, - поправил тот. - Вернее, ночь. Впрочем, это к делу отношения не имеет.
   "К делу!" - Катце сделал охотничью стойку. Хотя, учитывая род занятий господина Ама, следовало еще уточнить, о каких именно делах идет речь!
   -Слушаю вас, - сказал он как мог спокойно.
   -Нам нужны ваши услуги, - произнес советник, привычным жестом отбрасывая за плечо длинную золотистую прядь. Лицо его казалось осунувшимся, на нем читались явственные следы бессонной ночи, а возле губ залегла жесткая складка. Катце вдруг подумал, что таким господин Ам выглядит намного интереснее, нежели обычно, но тут же забыл об этом, осознав суть фразы. - Видите ли... наш общий знакомый оставил этот контакт, чтобы мы могли воспользоваться им, если ему, скажем, будет недосуг.
   "Да, сейчас ему очень недосуг, - мрачно подумал Катце. - Его пытаются соскрести в пробирку. Или во что у них там соскребают?"
   -До сих пор такой нужды не возникало, - продолжал Ам, - и свои заказы мы размещали через него.
   "Точно", - вспомнил тот. Приходилось возить и диковинные, страшно дорогие приборы, и какие-то материалы, всего не упомнить! Он-то давно отвык удивляться причудам консула, потому не вдумывался особенно, если ему ничего не светило урвать с такой сделки, а вон оно, оказывается, как... Знать бы заранее, можно было бы наладить контакт!
   -Однако, - советник чуть повернул голову, и Катце показалось, будто он прислушивается к кому-то, кого дилер видеть не мог, но он ничего не разобрал, - не так давно возникла нужда в кое-каких препаратах и оборудовании. Пока шли теоретические разработки, мы обходились и так, но пришло время заняться практикой. Боюсь, заказ срочный, а передать его, увы, не успели.
   -Могу я поинтересоваться суммой, господин Ам? - учтиво спросил дилер.
   Блонди назвал цифру. Катце поперхнулся сигаретным дымом.
   -Это без учета ваших процентов, разумеется, - как-то превратно истолковал его замешательство советник, и Катце уронил сигарету себе на штаны. - Вы возьметесь?
   -Насколько срочно вам нужен груз? - быстро взял себя в руки дилер. - Известно ли, где можно найти требуемое? Видите ли, господин Ам, если придется искать, то процесс... может затянуться.
   -Всё известно, Катце, проблема лишь в том, чтобы вывезти его из места назначения и доставить на Амои, - чуть усмехнулся тот. - Так... Оборудование может подождать, а вот препараты нужны чем скорее, тем лучше. И они, видите ли, не переносят долгого хранения. Если вы возьметесь за дело, то с тонкостями перевозки я вас ознакомлю.
   "Надеюсь, это не штаммы чумы или чего-то вроде?" - подумал Катце, но смолчал. Сумма впечатляла.
   -И еще, - добавил советник. - Полагаю, я обязан вас предупредить: препараты эти строжайше запрещены к ввозу на Амои. Но, увы, они мне крайне необходимы.
   -Контрабанда - моя работа, господин Ам, - учтиво ответил дилер.
   -Если вас или вашего курьера поймают с этим грузом, - без улыбки сказал тот, - мы вам не позавидуем.
   "Ах вот даже как!"
   -Но ведь я смогу назвать имя заказчика, - негромко произнес Катце.
   -О, вы не успеете, - самым светским тоном ответил советник. - Вас дезинтегрируют на месте. Затем - блокирование и зачистка потенциально загрязненной территории... прочие мелочи. Потом, разумеется, начнут отслеживать ваши связи и искать заказчика, но к тому моменту мы успеем принять меры.
   "Так, похоже, это что-то похуже чумы", - мрачно подумал Катце. Впрочем, деваться было некуда. Выдумывать всякие глупости вроде "я оставлю послание с именем заказчика в надежном месте, и если со мной что-либо случится, оно попадет по адресу" - тоже. Во-первых, каким-таким адресом можно угрожать Аму? Разве что самой Юпитер... Ну а во-вторых, советник, кажется, знал и умел больше, чем могло показаться.
   -Итак? - спросил тот.
   -У меня сейчас небольшое затишье, - задумчиво произнес Катце, - так что, пожалуй, я возьмусь за ваше дело, господин Ам.
   Судя по насмешке в зеленых глазах, его игра советника не убедила.
   -Прекрасно, - сказал тот. - В таком случае, вам лучше приехать сюда, чтобы обсудить детали. Кое-чему, - тут он улыбнулся какой-то незнакомой, жесткой улыбкой, - лучше не покидать пределов лаборатории. Поэтому, Катце, встретимся... нет, не сегодня. Вы явно не в том состоянии, чтобы сесть за руль. С утра. В восемь.
   Пискнул комм - связь прервалась.
   Катце потер лицо руками, потом поднял с пола кофейник и отхлебнул холодной жижи, начисто забыв о плавающих там окурках.
   Прекрасно. В восемь. И опаздывать, надо полагать, не рекомендуется; впрочем, блонди никогда не говорят об этом вслух, потому что поди найди идиота, который вздумает сорвать встречу с кем-то из них!
   Но шанс упускать было просто преступно, это Катце понимал. Судьба вообще нечасто расшвыривается такими подарками, а это, если уж по-честному, уже второй. Еще неизвестно, правда, обратится ли к нему советник вдругорядь, загадывать рано, слишком рано. Но, в конце концов, он Катце знает хотя бы понаслышке, заказы тот всегда выполнял в срок, точно, без накладок... почему нет?
   "Я подумаю об этом завтра, - сказал себе Катце, посмотрел на часы и поправился: - Уже сегодня. А теперь живительный коктейль - и спать!"
   "Коктейль", убойная смесь кое-каких лекарств (тоже из числа запрещенных) призван был если не уничтожить последствия сегодняшнего времяпрепровождения, так хотя бы привести организм в более-менее сносное состояние и позволить его хозяину уснуть. Еще лучше помог бы стакан крепкого алкоголя, но ехать к советнику помятым, с синяками под глазами, да еще и с перегаром... нет, о таком даже думать не стоило!
   В итоге наутро из зеркала на Катце смотрела немного бледная, но вполне благопристойного вида физиономия.
   "Любопытно, - думал он, машинально просматривая почту и допивая чай (от одной мысли о кофе тошнило). - Ведь о гибели консула еще даже не объявили официально... - (Хотя слухи-то кое-какие курсировали, куда без этого.) - А советник весь в работе, заказы вон делает... Впрочем, уж он-то наверняка знает! Неужто действительно настолько бесчувственный? Выходит, это консул был... хм-м... не таким, как все, а остальные - вроде советника? Если так, с ним надо бы поосторожнее... Что-то мне подсказывает, будто шуток Ам не понимает, да и никакой фамильярности не потерпит. Впрочем... что с того? Я не шутки с ним шутить нанялся, а работать!"
   Пора было выезжать, чтобы не опоздать. Катце очень порадовал тот факт, что его пропуск в Эос оказался не аннулирован. Это о чем-то да говорило! Что ж... Перейти по наследству от одного блонди к другому (пусть этот другой, мягко говоря, сильно отличается от первого, и далеко не в лучшую сторону) - еще не самая худшая участь для фурнитура.
   "И со сделками надо поаккуратнее, - говорил себе Катце, направляясь знакомым маршрутом. Где находятся лаборатории, он знал превосходно, где рабочий кабинет советника - тоже, чего же время терять? Его никто не останавливал: видимо, со слишком целеустремленным видом он следовал. - Это консул в последнее время закрывал глаза на... всякое. А вот если Аму вдруг придет в голову меня прижучить... С другой стороны, где он возьмет другого осведомленного и неболтливого дилера? Да и разбирается ли он в моем деле? А с третьей, неизвестно, чем он может меня... хм... припугнуть. Не хотелось бы провоцировать!"
   С этой мыслью он осторожно коснулся сенсора, где-то за массивной дверью раздался звуковой сигнал, и бронированная плита скользнула в сторону, освобождая проход.
   "Вот это кабинет..." - невольно вздохнул Катце, шагнув через порог и изобразив приличествующий случаю поклон. Право, даже у консула кабинет был... да, пожалуй, поменьше и попроще. Место для приема посетителей, не более того. Рабочий терминал - и всё: консул был склонен к минимализму.
   А вот Рауль Ам, судя по всему, страдал гигантоманией в особо выраженных размерах. Если прикинуть, - тут Катце осторожно скосил глаза, - места тут хватило бы на два консульских кабинета, никак не меньше. Правда, он ожидал, что рабочее место советника оформлено согласно его вкусам, а те были известны: вычурными и дорогими нарядами Рауль Ам периодически повергал кое-кого из коллег в состояние плохо контролируемой зависти и ввергал в непристойные расходы. Но нет, ничего подобного. Громадное помещение, делившееся какой-то не то ширмой, не то просто выступом стены на две неравные части, оказалось от пола до потолка забито техникой, предназначения которой Катце не мог даже угадать (ну, за исключением мониторов и пары компьютеров), и было при этом... если подбирать эпитеты: стерильным, сухим и резким, как ни странно это звучит применительно к кабинету.
   В этой обстановке сам советник, обнаружившийся за столом, выглядел как-то неуместно в одном из своих роскошных камзолов темно-винного цвета, в пене белоснежных кружев и сиянии драгоценностей. Катце вдруг сообразил, что вчера Ам был в простом черном форменном сьюте без единого украшения. Правда, тогда дилер не обратил на это внимания, а если бы обратил, то счел бы знаком траура по покойному консулу. Но нет, кажется, дело обстояло иначе.
   -Вы пунктуальны, - сказал советник спокойно и улыбнулся вполне доброжелательно, только Катце от этой улыбки передернуло. - Вижу, провожатый вам не потребовался, вы отлично знаете Эос... Ваш рекомендатель не преувеличивал.
   Катце чуть было не зашипел сквозь зубы. Ну конечно, ему вовсе не полагалось знать дороги в святая святых! Ладно общие залы, но коридоры, ведущие к лаборатории... То-то он еще пару раз ловил на себе удивленные взгляды элитников низкого ранга! Ему следовало спросить, как попасть к советнику, и даже если вчера у него голова не работала совершенно, то сегодня-то уж он мог сообразить обратиться к любому фурнитуру в общем зале и смиренно дожидаться вызова!
   Вот так, называется, сдал себя собственными руками...
   -Что еще интересного вы знаете, Катце? - чуть наклонил голову Ам. Судя по всему, сегодня ему удалось выспаться, во всяком случае, пропали тени под глазами и странная жесткая складка у рта разгладилась. Это был почти совершенно прежний советник Ам, насколько его знал Катце.
   -Смотря, что вас интересует, - уклончиво ответил тот.
   -Пока что нас интересует вот это, - советник кивнул на большой монитор, и Катце впился глазами в изображение. Так, эта система ему известна, расценки тоже... Он начал уже машинально подсчитывать, сколько может наварить на этом рейсе, но вовремя вспомнил, с каким именно грузом придется иметь дело, и умерил аппетиты. Судя по всему, Ам с живейшим интересом наблюдал за сменой выражений его лица: Катце прекрасно знал, что кажущиеся людям непроницаемыми маски для блонди - ничто. Другое дело, как те интерпретируют эти самые выражения! - Ну а потом, возможно, нам понадобится еще кое-что... Вы ведь не забыли об оборудовании, Катце?
   -Никак нет, господин Ам, - ответил тот серьезно. Кажется, в словах советника таился какой-то намек, и как бы это не оказалось заделом на будущее! Не сглазить бы. - Я полагаю, я мог бы готовить две операции одновременно. Препаратами я займусь лично, а за оборудованием направлю хорошего, надежного курьера... Если всё сложится удачно, возможно, вы получите и то, и другое практически одновременно.
   -Это было бы крайне любезно с вашей стороны, Катце, - снова улыбнулся советник. - Нужные данные вы получите на съемном носителе, код... ну, информация о ваших отпечатках пальцев и сетчатке у нас имеется. И, пожалуйста, не нужно пытаться снять защиту носителя: будет много шума, грохота... а запасных рук у вас, кажется, нет, верно? Всё необходимое вы там найдете и так.
   -Как вам будет угодно, господин Ам, - ответил Катце как мог более кротко. Он решительно не понимал, почему именно консул считался ядовитейшим собеседником. Может быть, потому, что дилеру раньше не доводилось тесно общаться с советником?
   -Ну а если в этот раз вы нас не разочаруете... - протянул Ам и поправил золотистые волосы таким жестом, что любоваться им можно было вечно. - Тогда мы подумаем о дальнейшем сотрудничестве.
   -Это... это было бы крайне... гхм... любезно с вашей стороны, господин Ам, - начал Катце, но тот перебил:
   -Я ведь сказал - если в этот раз вы нас не разочаруете... Возьмите носитель и можете идти, Катце. Провожать, как мы уже поняли, вас не нужно. Держите нас в курсе дела.
   -Всего доброго, господин Ам. Как прикажете, господин Ам...
   Бесшумно закрылась тяжеленная бронированная створка, за которой ровным счетом ничего не было слышно.
   "Да, вот так просто взял и выставил за дверь..." Катце повертел в руках крохотную серебристую коробочку. Знакомая штучка, что уж там. Можно даже прикинуть, кто из старых знакомцев постарался, да и самому рискнуть... Нет, стоп. В этом случае рисковать нельзя! В лучшем случае он действительно останется без рук, в худшем - раз и навсегда лишится покровителя. Не стоит эта вот вещица подобных жертв. Да и что там может быть спрятано? Скорее всего, ничего, усмехнулся Катце. Проверка на лояльность. Полезет - не полезет, вскроет - не вскроет... Иначе зачем предупреждать? Зачем вообще записывать сюда что-то, не относящееся к делу? То-то и оно... И это консул тогда оценил упрямство и любопытство, а вот советник, судя по всему, таких вещей не одобрит. Нет уж, лучше поберечься!
   "И что на него нашло? - подумал Катце, выбираясь наружу. - Кто такие "мы"? Или он имеет в виду, что в эти игры играет не один, кто-то еще из блонди в его компании? Но для чего так явно намекать? Чтобы я не вздумал сдать его? Кто знает, вдруг начальник госбезопасности с Амом на короткой ноге, тут-то я и попадусь! Тьфу, пропасть, поди пойми, что там, за этой его улыбочкой! Ладно... Потом поразмыслим. Сперва - заказ. Срочный заказ, срочнее некуда... Вот только, - дилер невольно фыркнул, - консул никогда не позволял себе так со мной обходиться. То есть в бытность-то мою фурнитуром - ясное дело, а вот после - нет. Равным я ему не был, он всегда стоял выше, но и по полу меня размазывать он себе не позволял... Что ж, - вздохнул он, заводя мотор. - Пора привыкать к другим правилам игры. Староват я для этого, но... Выбора-то нет!"
   *
   Задача оказалась несколько сложнее, чем рассчитывал Катце поначалу, поскольку небрежно заказанный господином Амом на астрономическую сумму препарат был не просто запрещен ко ввозу на Амои, а еще и внесен в особый список, который... Словом, возни оказалось много. Если с мизерной партией всё прошло бы достаточно гладко, то с такими объемами, да еще в условиях спешки (ведь Катце был предупрежден о необходимости соблюдения условий хранения) пришлось повозиться. В итоге за неведомыми приборами Катце действительно отрядил одного из подручных, что посмышленее. Эти железки хоть не числились в запретных списках, но советник отдельно предупредил: никто не должен узнать, что именно ввозится на Амои. Зачем ему это потребовалось, лучше было даже не раздумывать, да и некогда, по большому счету!
   Пару раз операция оказывалась на грани срыва, и каким чудом Катце удалось дотянуть ее до успешного финала, он и сам не знал. Ну а таковым финалом дилер полагал момент, когда его человек дал знать, что оборудование завтра прибывает на Амои (а уж выцарапать его с таможни - дело ерундовое), а сам Катце стоял перед дверью кабинета советника, бережно прижимая к груди драгоценный (и тяжеленный) кейс, в котором в строгом соответствии с указаниями было уложено... нечто.
   Ради пущего эффекта Катце решил явиться без предварительного звонка. В конце концов, управился он даже раньше оговоренного срока, а консулу, помнится, нравилось, когда требуемое доставляли ему, что называется, с корабля на бал. Сейчас, по мнению дилера, стоило рискнуть и проверить реакцию советника. В крайнем случае, всегда можно повиниться - это если он не любит чрезмерной услужливости, ну а если дело выгорит, то Катце прибавит еще несколько очков в глазах Ама!
   Знакомый уже звуковой сигнал - но распахиваться дверь не торопилась. Странно, по всем сведениям, советник должен был находиться у себя... Впрочем, с него станется и прогуляться до лабораторий, благо идти недалеко! Мало ли, что потребовалось проконтролировать лично...
   Решив, что не будет большой беды, если он тоже пройдется в этом направлении (ведь сам советник приказал доставить груз немедленно, как только тот окажется на Амои), а куда не положено, его всё равно не пустят, Катце пошел незнакомым коридором. Память у него была отменная, план здания он знал назубок, навстречу никого не попадалось, только глазки видеокамер провожали незваного гостя бесстрастными взглядами.
   "Кажется, это здесь", - подумал Катце, остановившись перед очередными дверьми. Или воротами, если точнее. До того ему попадались, скорее всего, кабинеты теоретиков, а что творилось за этими створками... Да, это было очень интересно, сознался он сам себе. И немного страшно.
   И если бы еще этот проклятый кейс не оттягивал так руки...
   Катце попробовал активировать пропуск. Как ни удивительно, воя тревожных сирен не раздалось, даже завалящий охранник - и то не появился! То ли предполагалось, что чужие здесь не ходят, то ли когда-то давно консул дал Катце куда более широкий допуск, нежели удосужился сообщить. Крайне любопытно!
   Дилер прошел чуть дальше: абсолютно ничего интересного, голые стены, светильники... Дальше, если верить плану, должен был быть довольно большой зал, и вот там, возможно, удастся обнаружить кого-нибудь!
   Предчувствия его не обманули: зал нашелся именно там, где ему и полагалось быть. Только это оказалась вовсе не лаборатория, не какое-то техническое помещение, а... что же? Несколько диванов, кресла, низкие столики, вон даже неприхотливое домашнее растение растопырило листья посреди зала... И еще - тут Катце ошибиться не мог - в воздухе висел явственно ощутимый, невзирая на мощное кондиционирование, запах табачного дыма.
   "Это что? - озадаченно подумал дилер, озираясь. - Да нет, не может быть, чтобы здесь, в двух шагах от лабораторий..."
   -Верно вам говорю, Свен, - раздался знакомый голос, - некоторые вещи почему-то лучше всего обдумывать в курилке.
   -Интересно, господин Ам, - отвечал другой. Катце шагнул в сторону: они вошли через дальнюю дверь и, пожалуй, не могли видеть его за разлапистым, до потолка, растением. Одним был, ясно, советник, другого Катце не опознал. - Да только, видите ли, я не курю!
   -Это неважно, - хмыкнул советник. - Важна атмосфера...
   -...которая потом никак не выветривается, - усмехнулся сильвер.
   -Ну, это уж издержки, - ответил Ам и вдруг насторожился.
   Катце понял, что скрываться далее не следует и появился пред нанимателем, имея вид одновременно гордый и почтительный. Кейс он держал на виду.
   -А вы что тут забыли? - поинтересовался советник резко.
   Ответить сразу Катце не смог исключительно по причине крайнего изумления: таким он Рауля Ама не видел никогда.
   На советнике был один лишь черный сьют, даже без той строгой туники, в которой Катце его уже лицезрел, на одной руке - перчатка, причем не обычная, явно лабораторная, на грудь что-то сдвинуто, маска, что ли? Длинные волосы оказались гладко зачесаны назад и собраны в тугой хвост так, чтобы на лицо не падало ни единой пряди. Благодаря этой прическе, наверно, лицо у советника казалось совершенно незнакомым, очень жестким и очень недобрым.
   -Вы... - выдавил, наконец, Катце. - Как только... груз... Извольте!
   И он выставил перед собой кейс, как щит.
   -А! - взгляд Ама сделался самую малость теплее абсолютного нуля, но именно что малость. - Давайте сюда! Свен, помогите...
   Незнакомый молодой сильвер предупредительно сдернул с советника вторую перчатку, видимо, выпачканную в чем-то таком, чего не стоило касаться голыми руками.
   Советник небрежно швырнул кейс на ближайший столик, подвинул тот ногой к дивану и уселся. Катце передернуло: он трясся над этим грузом, как над хрустальным, и тут такое обращение!
   -Код, - потребовал Ам, и дилер назвал требуемое. Кейс распахнулся, и Катце передернуло вторично: сколько ему было говорено о... - Что вас так корежит, Катце?
   -Вы говорили об особом температурном режиме, - ответил тот сдержанно.
   -Не беспокойтесь, здесь достаточно прохладно, - отмахнулся Ам и захлопнул кейс. - Свен, не сочтите за труд, занесите это в хранилище и возвращайтесь, мы с вами не договорили.
   -Хорошо, господин Ам, - кивнул тот, оставил перчатки начальника на столике, забрал кейс и вышел. (Катце только сейчас обратил внимание, что одет сильвер точно так же: один сьют без туники, из прически ни один волосок не выбивается, разве что обе руки в перчатках.)
   -А теперь, - невыразительно сказал советник, когда за сильвером закрылась дверь, - объясните, с чего вы вдруг заявились без предупреждения? Разве мы давали вам на это позволение?
   -Нет, - ответил Катце, подсобравшись с мыслями, - однако вы весьма недвусмысленно намекнули, что в случае с данным препаратом день промедления смерти подобен, поэтому я счел возможным...
   -Промедления, Катце, - скривил губы Ам, и что-то в этой гримасе дилеру не понравилось. - А вы явились на день раньше срока. Да-да, - остановил он собеседника. - Вы опасались нести такую ответственность, верно? Ценный груз, мало ли, что может приключиться...
   -Никак нет, господин Ам, - тот заставил себя успокоиться и даже улыбнулся. - Я лишь имел смелость посчитать, будто вам будет... хм... приятно получить заказ раньше назначенного срока.
   -Некоторые вещи, Катце, - сказал советник совершенно серьезно, - следует получать исключительно вовремя либо не получать вовсе. А, ч-чтоб тебя!
   Последнее высказывание относилось не к дилеру, а к пустому портсигару. Откуда Ам его выудил, Катце так и не понял, хотя по роду прежней службы отлично разбирался в тонкостях элитной моды.
   -Соблаговолите? - он протянул блонди пачку сигарет, почувствовав, что это именно то мгновение, когда можно оказать мелкую услугу, не выглядя откровенно пытающимся выслужиться. На это у Катце был нюх. Кроме того, интересно было взглянуть, как советник отнесется к куреву местного, амойского производства, "радуге" на сленге - в пачке имелись сигареты разных сортов.
   -О, это кстати, - заметил Ам и совершенно спокойно взял "Вишневую луну" - одну из крепчайших из ароматизированных. Катце машинально щелкнул зажигалкой, не спуская при этом глаз с рук советника. Как-то очень странно выглядели эти руки: ухоженные, разумеется, но это вот что такое? Похоже на шрам от химического ожога. А это? Выцветшее пятно от реактива? Он же был в перчатках! - Вы тоже курите, Катце, если хотите. Меня чужой дым не раздражает.
   Тот, подавляя желание оттянуть ворот свитера, чтобы глотнуть побольше воздуха, взял ментоловую "Синюю луну", но не закурил, получив новую загадку. Откуда у Ама такая сноровка? Катце никогда не видел его с сигаретой, ни разу не чувствовал запаха дыма... Можно предположить, что прежде тот разве что баловался сигаретой от раза к разу, а всерьез задымил после гибели консула, но... Движения выдавали опытного курильщика со стажем, может, и большим, чем у Катце.
   -Итак, - сказал вдруг советник спокойно, стряхивая пепел себе под ноги (Катце не успел сориентироваться и подать пепельницу с другого столика, и на полу уже возилась черепашка-киберуборщик), - вы поняли, чего делать более не следует?
   -Я полагаю, понял, господин Ам, - кивнул тот.
   -Нам не нужно, чтобы вы полагали, - отрезал блонди. - Полагать вы будете, планируя свои операции. В мелочи мы лезть не собираемся, нас интересует конечный результат. А в данном случае нам нужно, чтобы вы четко осознавали кое-что... Я не закончил, - остановил он открывшего было рот Катце. - Кстати, это мы вас тоже попросим запомнить: никогда нас не перебивайте, даже если мы умолкнем посредине фразы. Возможно, именно в этот момент нам в голову пришло гениальное решение очередной задачи, а вы несвоевременной репликой его спугнете. Это вам ясно?
   -Да, господин Ам, - ответил Катце. Ему было очень неуютно.
   -Чем именно вы станете заниматься на черном рынке, нас волнует мало... - задумчиво сказал советник. - Но ровно до той поры, пока это не помешает вашей работе на нас.
   Катце подумал, что ослышался. Потом он подумал, что лучше бы, наверно, ослышался.
   -Если нам что-то потребуется, вам придется бросить всё остальное и заниматься нашим заказом, - продолжал Ам спокойно и холодно. - Думаю, мы платим достаточно для того, чтобы вы смирились с таким крохотным неудобством. Заказы должны исполняться в срок, если тому не станут помехой действительно серьезные форс-мажорные обстоятельства. Никакой самодеятельности - планирование операций сюда не относится, это ложится на вас. А вот ничего подобного сегодняшнему казусу более быть не должно.
   Катце представил, как гробит свою выстраданную репутацию, частенько отказываясь от выгодного дела и бросаясь исполнять прихоть советника, и вздохнул.
   -Разумеется, мы понимаем, что при таком раскладе вы можете потерять солидную прибыль, - добавил советник, пристально наблюдавший за дилером. - И у нас есть простейшее решение этой проблемы.
   Катце изобразил повышенное внимание.
   -Наберите себе хорошую команду. Десяток дельных человек, на которых вы могли бы сбрасывать текущие задачи, пока занимаетесь главным. Хм, вы что-то хотели сказать? - приподнял он бровь. Без этой его падающей на глаза пряди гримаса выглядела совершенно иначе, нежели обычно.
   -Да, господин Ам, - процедил Катце, хотя вопрос явно относился к разряду риторических. - Прошу простить, я не умею работать в команде.
   -Ничего страшного, научитесь, - дернул тот плечом.
   -Еще раз прошу извинить, но вернее было бы сказать - не могу, - не собирался сдаваться Катце.
   -Знаете древнюю терранскую поговорку? - улыбнулся советник, закидывая ногу на ногу. Дилер знал, поэтому понял, что деваться ему некуда. Придется либо подбирать команду (и еще неизвестно, не решит ли потом Ам поставить во главе этой команды кого-нибудь из выучеников), либо отказываться от предложения покровительства. Но это было бы совершенно самоубийственно! - Прекрасно. Значит, по этому пункту мы достигли согласия. Продолжим... Еще вам следует усвоить, что являться к нам без предупреждения строжайше запрещено. Исключение - упомянутые ранее форс-мажоры, причем такие, которые ставят под угрозу большие, - тут Ам прищурился, - очень большие суммы и могут сорвать нам многомесячную работу. Я думаю, вы сами в состоянии предположить, что это за суммы, не так ли?
   Катце попытался изобразить недоумение.
   Советник назвал порядок цифр, и у дилера потемнело перед глазами. Похоже, то, чем он занимался раньше, было просто детскими играми, включая и нынешнее задание! А что с ним сделает Ам, если он умудрится провалить вот такую сделку, даже представлять не хотелось. Чем же он таким приторговывает, интересно, если располагает подобными средствами? Впрочем, догадаться нетрудно...
   -Вижу, вы в состоянии, - кивнул тот. - Это прекрасно. Так что там с нашим драгоценным оборудованием?
   -Завтра утром прибывает на Амои, господин Ам, - выдавил Катце. - Я полага... Я имею все основания считать, что провести его через таможню не составит труда, и завтра же оно будет в указанном вами месте.
   -Вот видите, Катце, - серьезно сказал советник. - Если бы вы не поторопились, то предоставили бы нам препараты и оборудование одновременно, как и планировали, и это произвело бы намного более благоприятное впечатление. Впрочем... урок вы усвоили?
   -О да, господин Ам, - вздохнул тот.
   -Ну и прекрасно, - произнес блонди и (вот тут Катце пригодилось всё его самообладание) за неимением более подходящей поверхности затушил полупогасший окурок о подошву ботинка и щелчком отбросил в сторону. Черепашка-киборг тут же накинулась на добычу. - Можете быть свободны. Займитесь пока подбором кадров... Нужно еще будет проверить, что числится за этими людьми.
   -Всего доброго, господин Ам, - поклонился дилер и уже намеревался было исчезнуть, как советник окликнул его:
   -Катце, вы еще можете отказаться от... хм... сотрудничества. Это доставит некоторые неудобства, но не более того, так что можете не опасаться за жизнь и... что вам там еще дорого?
   Заманчивое предложение, чтоб его! Тут уж точно за вход возьмут кредит, а за выход - весь миллион... Но...
   -Благодарю, господин Ам, для меня большая честь работать для вас, - церемонно отозвался Катце.
   -Ну что ж, идите, мы вызовем вас, когда вы понадобитесь, - милостиво кивнул блонди. В зеленых глазах плясали нехорошие искры.
   Дилер успел проделать половину пути до двери, когда советник снова окликнул:
   -Катце!
   -Да, господин Ам?
   -Не сочтите за труд, оставьте "радугу", - сказал тот, и Катце в очередной раз лишился дара речи. Правда, на этот раз советник улыбался так, что... Да и кто говорит "нет" блонди? - Сейчас вернется Свен, разговор у нас будет долгий, а стрелять сигареты у остальных подчиненных - это моветон, вы не находите?
   -Как вам будет угодно, господин Ам, - деревянным голосом ответил Катце и положил пачку на столик. - Разрешите откланяться?
   -Разрешаю, - величественным жестом отпустил его блонди, откуда-то знавший сленговое название этих сигарет...
   *
   ...По черному рынку прокатился слушок, обогнавший в рейтинге невероятных даже историю о якобы погибшем консуле. Через некоторое время слух подтвердился фактами, и тесное сообщество залихорадило.
   Некто Катце, известнейший дилер, оказывается, набирает команду! Да нет, нет, не просто людей, которых можно отправить куда-то расплатиться, что-то передать, забрать и привезти товар, нет! Таких же, как он сам, дилеров! Причем выбирает тех, что получше, ну, с кем у него отношения не испорчены! Ну и что, что раньше он всегда работал в одиночку? Похоже, у него на примете есть какие-то новые перспективные рынки, а не разорваться же ему? Тут уж или без барышей останешься, или привычки поменяешь! Да еще, негромко поговаривали те, с кем Катце уже имел беседу, он сразу предупреждал, что подчиненных (нет-нет, никаких партнеров, об этом и речи не шло!) он будет бросать на те сделки, которыми по определенным причинам не сможет заняться сам. Там тоже недурные делишки, но приоритеты есть приоритеты, а потому ему нужны хорошо зарекомендовавшие себя дилеры, способные самостоятельно провести сложную операцию.
   Тут уж призадумались многие, особенно при словах о приоритетах. Что может быть для кого-то из них важнее многомиллионной сделки? Ну, кроме многомиллиардной сделки, конечно? А в особенности - для Катце? Правильно, кивали друг другу самые опытные и старались помалкивать, потому что ни для кого не было секретом, чьей поддержкой пользуется самый известный дилер и благодаря кому он таковым сделался. (То есть голова-то у него варила преотменно, это все признавали, да только без какого-никакого начального капитальца да прикрытия... либо пришибли бы Катце в первые же месяцы его карьеры за чрезмерную наглость в ведении дел, либо пришлось бы ему побегать в подручных у кого-нибудь посолиднее!) Стало быть, если та персона, как здесь обозначали покровителя, прикажет, то Катце всё бросит и займется в первую очередь этим делом. А на остальные что же, плюнуть? Вот на то и команда потребовалась... А что затеяла персона (слухи о смерти которой сами собой прекратились - не с того же света этот господин Катце указания отдает!), вопрос другой. И крайне интересный. Видимо, действительно появилось что-то новенькое, о чем здесь еще не пронюхали, о чем известно только в самых верхах, и тому, кто сейчас сумеет пробиться к источнику информации, может несказанно повезти! Да и в любом случае в накладе он не останется: Катце обещал достаточно, плюс проценты, да еще всякие приятные вещи. Ну а что он будет боссом... ради таких денег можно и потерпеть! Только народу ему нужно не так уж много, а дилеров, в том числе еще совсем молодых, но очень хватких, в Танагуре хватало...
   За неделю из залива выловили шесть явно криминальных трупов. Сколько пропало без вести, оказалось по старинке закатано в бетон, растворено в кислоте, сожжено, расчленено и разбросано по окрестностям, не знал никто. Как-то было не до пересчета коллег - тут знай смотри, как бы самого не подстрелили!
   Катце только мрачно хмыкал, просматривая сводки новостей. У него на сегодня было назначено три деловые встречи и четыре - с "кандидатами". (Причем двое "кандидатов" являлись откровенными конкурентами, которые либо хотели попытаться что-то выяснить, либо - вот было бы чудо! - наняться к нему.) Вдобавок он не выспался, у него трещала голова, закончилась ментоловая "Луна", причем, как ни удивительно, во всех оставшихся пачках, и приходилось смолить другую... Словом, настроение у него было препаршивым.
   Еще сильнее его ухудшил сигнал комма. Ну разумеется, самое время, господин Ам!
   Сегодня блонди блистал. От его изображения на экране, казалось, даже в сумрачной берлоге Катце сделалось светлее. Конечно - знаменитая прическа, восхитительной глубокой синевы костюм, шелковый шейный платок с бриллиантовым зажимом... Великолепен, как обычно.
   Катце вспомнил о том, что забыл умыться.
   -Доброе утро, господин Ам, - сказал он мрачно.
   -Добрый день, Катце, - дружелюбно ответил тот. - Как ваши успехи?
   -В каком смысле, господин Ам? - осторожно уточнил дилер, стараясь сообразить, попадает ли в поле зрения камеры переполненная пепельница и грязный кофейник.
   -Подбор персонала, - пояснил блонди. - Тянуть с этим не стоит, право, подозреваю, в самое ближайшее время нам потребуются ваши неоценимые услуги!
   "Это что еще за аттракцион неслыханной вежливости?" - поразился Катце и ответил:
   -Господин Ам, я стараюсь выбирать людей с особым тщанием. Учитывая тот факт, что далеко не все... хм... коллеги относятся ко мне с доверием и одобрением, а у меня нет опыта подобной работы, я делаю всё возможное.
   "Я пашу, как проклятое кадровое агентство!" - мысленно дополнил этот пассаж Катце.
   -И скольких человек вы уже можете порекомендовать? - поинтересовался блонди с самым живым любопытством.
   -Пока только десятерых, - отозвался дилер.
   -Неплохо, неплохо, - кивнул Ам. - Информация на них у вас имеется, конечно? Перешлите мне прямо сейчас.
   Катце выполнил требуемое. Ясное дело, на каждого потенциального конкурента или союзника у него имелось своего рода досье, и, надо думать, у тех тоже имелись такие вот занимательные материалы...
   -Минуту, - сказал блонди, придвинувшись чуть ближе к монитору. Судя по движению его зрачков, он просматривал файлы и проделывал это с такой непостижимой скоростью, что Катце стало не по себе.
   Затем Ам коснулся пары сенсоров, видимо, вызывая какую-то информацию в другом окне. Теперь зрачки двигались еще и влево-вправо, будто блонди что-то с чем-то сличал. Потом он снова дотронулся до сенсоров, подумал немного, чуть склонив голову - взгляд его был устремлен поверх монитора, но что или кого он там видит, Катце не знал, - кивнул каким-то своим мыслям и улыбнулся.
   -Декс, Миррин, Рудецки и Фрош, - произнес он. - Остальных можете списать в утиль.
   -В каком смысле? - спросил ошарашенный Катце. Ясно, чем таким занимался Рауль - ему ведь доступна любая информация об этих людях, вот он и... Но что он там проверял? И что он может знать о деловых качествах этих парней? Разве на них влияет... что-то из той области, которой занимается Рауль? А если и влияет, как можно определить это настолько быстро?
   -В каком хотите, - любезно отозвался блонди. - Можете в прямом, можете просто вычеркнуть из списка.
   -Господин Ам, - произнес Катце, - а не мог бы я узнать, какими критериями мне следует руководствоваться при выборе подчиненных в дальнейшем, чтобы понапрасну не тратить ваше бесценное время на подобные проверки? Перечисленные вами люди - далеко не лучшие из десятки, так почему именно они?
   Эта фраза советника отчего-то страшно развеселила. Веселящегося Ама Катце видел впервые, и это зрелище его впечатлило.
   -Оставьте, Катце, - сказал тот, наконец. - Проверять так или иначе придется. Но общий принцип мы вам сообщить забыли, вы правы. Да, верно, вам нужны хорошие сотрудники. Если говорить о вашем уровне... Поправьте меня, если я ошибусь: таких на рынке нет, верно?
   -Есть... немного, - уклончиво ответил тот. - Но вряд ли они согласятся работать на меня.
   -Вот именно, - ласково улыбнулся советник. - Дилер вашего уровня - это матерый и очень опасный хищник. Вы вполне можете вступить с ним в борьбу, но к чему вам такие экземпляры в команде? Да и здоровая конкуренция не повредит. Берите крепких профессионалов, но не из самых известных. Таким проще будет приспособиться к работе под вашим началом, а вредной самодеятельности от них на порядок меньше. Склонных ко всяческим авантюрам и эскападам отметайте сразу же, а вот к способным на разумный риск присматривайтесь. А здесь, - он кивнул, видимо, указывая на монитор, - личные дела. Вряд ли вы настолько близко знакомы со всеми коллегами, что знаете все черты их характера и еще кое-какие мелочи, не так ли? А это важно... Ну что ж, для начала нам хватит и четверых, потом будет видно... Кстати, - будто бы спохватился советник, - надеюсь, вы не сообщили всем десяти, что они уже приняты на службу?
   -Нет, я сказал, что они прошли во второй тур, - съязвил Катце, но ирония его пропала втуне.
   -Это прекрасно, - сказал Ам. - Что ж, до связи, Катце. Продолжайте в том же духе.
   -Всего доброго, господин Ам, - сказал тот пустому экрану - советник отключился без предупреждения. - В том же духе... Да провалиться бы тебе с твоими идеями!..
   *
   -А ты уверен, что подобного рода шоковая терапия была действительно необходима?
   -Вполне.
   -Поясни.
   -Ты и сам прекрасно понимаешь.
   -Возможно, я хочу услышать подтверждение своих выводов, ты не допускаешь такой возможности?
   -Как скажешь...
   Минутная тишина, едва заметно поблескивает вино в бокалах собеседников - в комнате темно, только в окно заглядывают две луны.
   -На мой пристрастный взгляд, дилера необходимо было поставить на место.
   -И отчего же столь странным способом?
   -Чтобы выбить из колеи.
   -Есть и другие методы, как ты выражаешься, поставить человека на место.
   -Да, но не забывай, что именно этот человек много лет имел дело с блонди, работал на блонди, был, не побоюсь этих слов, доверенным лицом блонди, и что-то из стандартных наших приемов могло бы и не сработать. А вот дичайшее несоответствие того образа и поведения, к которому он привык, и продемонстрированного, на мой взгляд, заставило нашего дилера растеряться. Не находишь?
   -Пожалуй, ты прав... В этом что-то есть.
   -И заметь, после этого он заметно изменил манеру поведения.
   -Я бы сказал, ты его напугал.
   -Ничего, людям свойственно бояться самых разных вещей. Зато в этом состоянии он, не задумавшись толком, принял наше предложение и согласился на беспрецедентную для себя вещь.
   -Ты о подборе команды? Да, я был почти уверен, что он попытается отказаться хотя бы от этого.
   -Почти?..
   -Почти. Ты явно успел отлично его изучить.
   -Это не так уж сложно. Особенно, если необходимо для работы. А расширение бизнеса, - последние капли вина падают в бокал, - дело благородное.
   -Может быть, все-таки стоило нанять кого-то иного?
   -Кого? Мы ведь перебирали кандидатуры. Да, вряд ли кто-то откажется от такого заманчивого предложения, но... я ведь говорил об этом только что.
   -О том, что именно этот человек привык работать с блонди, - утвердительно произнес собеседник. - Что ж, логично. Но есть кое-что...
   -Да?
   -Его придется держать в тонусе. Твоя выходка действительно выбила его из колеи, но он - человек сильный и скоро справится с собой, и тогда управлять им станет не так-то просто. Ты ведь помнишь данные?
   -Неужели же нет! Судя по всему, он крутил за спиной хозяина куда больше сделок, нежели афишировал! Ты прав, нам это не нужно. Хм, а если...
   -Сотрудники?
   -А, так ты тоже об этом подумал... Хотя нет. Нет.
   -Отчего же?
   -Он все-таки один из лучших. И будет крайне неприятно, если кто-то попытается его подсидеть или, еще хуже того, убрать. Да и работать в таком серпентарии... врагу не пожелаешь.
   -Мы же работаем...
   -То мы!
   -А что, если немного сместить акценты? Ты прав, никакой грызни за первое место в команде быть не должно, во всяком случае, явной. От тайной никуда не денешься, это человеческая природа, но руководитель должен оставаться неприкосновенен. Никаких "я мог бы занять его место", улавливаешь мою мысль?
   -Да. Но как ты собираешься это осуществить? Хотя... Не говори, я и так догадаюсь. За руководителем стоит некто, который не хочет видеть на этом месте другого. Так?
   -Именно.
   -Знаешь, а я бы сместил акценты еще сильнее.
   -Как, например?
   -Этому неназываемому покровителю, о котором всем известно, на самом деле всё равно, кто из людей займет место руководителя. Ему просто нужен самый талантливый из всех, а в данный момент это Катце.
   -Тогда получится то самое подсиживание. Ты ведь ратовал против этого!
   -Я переиграю, пока есть возможность. Посмотри, что выйдет в описанной ситуации: во-первых, свою ценность еще нужно доказать, ведь покровитель слыхом не слышал о том или ином человеке, поэтому большая часть сотрудников будет работать не за страх, а за совесть. А вот кое-кто наверняка попытается не поднять свой авторитет, а очернить Катце в глазах нанимателя.
   -Ах вон оно что! Информация о неизвестных нам сделках, подозрительных контактах... Вопрос - каким же образом рядовой дилер передаст ее покровителю шефа?
   -Полагаю, у каждого будет своя маленькая тайна. Некий электронный адрес, по которому можно и нужно сообщать всевозможные интересные сведения о начальнике. Кто и как этот адрес им передаст... уже технические детали.
   -И как этот кто-то убедит дилера, что информация поступит к покровителю, а не к конкуренту, например?
   -Элементарно. Адрес будет из эосской доменной зоны. Я полагаю, все эти люди достаточно умны либо располагают подходящими связями, чтобы это проверить. Какое-нибудь подразделение с ни о чем не говорящим названием, а?
   -Да, пожалуй... Ну что ж, честно признаться, мне любопытно, сколько человек из команды пойдет по первому пути, а сколько - по второму.
   -Могут и совместить. А могут передать информацию конкурентам.
   -Я не думаю, что они настолько глупы. За конкурентами не стоят покровители такого ранга. Ради единовременной продажи информации рисковать никто не станет, а делаться двойным агентом и жить с постоянным страхом разоблачения... Вряд ли. Да и любому из них понятно: как только выявится закономерность - сделка Катце срывается, а конкурент откуда-то получает сведения, - всех их проверят от и до. По-моему, настолько безрассудных среди них нет. А вот всю прочую деятельность, как ты сказал, они могут совмещать.
   -Да. К таким уже надо будет присматриваться: или устроить несчастный случай, или, наоборот, поощрить, в зависимости от обстоятельств...
   -А ведь они способны доложить непосредственному начальнику.
   -Думаешь, кто-то из них уже настолько предан ему?
   -Предан - не предан, но наверняка не откажется сыграть в такую игру в расчете на какие-то бонусы, если он достаточно рисков. Это ведь не то же самое, что продавать информацию конкурентам.
   -Всё-таки не любишь ты людей...
   -Отчего же? Я их конструирую, это моя работа, а как можно не любить работу?
   -Выкрутился.
   -Просто сказал правду...
   *
   Катце мрачно разглядывал сотрудников. Сотрудники пялились на нанимателя с очень разным выражением: кому-то было любопытно, кто-то заранее прикидывал, с кем из новых коллег можно стакнуться, кто-то пытался просчитать, что намерен делать шеф... и так далее.
   Самым неприятным было то, что Катце не имел ни малейшего представления о том, как строить работу с этой командой. Приказывать он умел, и превосходно, но эти люди, хоть и считались его подчиненными, мальчиками на побегушках все же не являлись.
   -Что ж, - сказал он, - считаю первый рабочий день официально начавшимся.
   -График гибкий? - спросил кто-то. А, ну точно, Рудецки, редкостный зануда.
   -Нет, с шести утра и до полуночи, - желчно ответил Катце. - Я надеюсь, больше дурацких вопросов не будет? Нет? Прекрасно.
   -Обычные вопросы можно задавать, шеф? - с определенной долей издевки поинтересовался Декс, еще совсем молодой, но успевший неплохо зарекомендовать себя дилер.
   -Валяйте, - разрешил тот. "Ну, вот уже и "шеф". Дожили. Совсем здорово."
   -Если честно, я не до конца понял, чем мы должны будем заниматься, - сказал парень и чуть развел руками, поглядывая на остальных. Он явно корчил из себя простачка, но быть таковым никак не мог, иначе не оказался бы здесь. "Кстати, компании надо придумать имя, - не к месту подумал Катце. - А, чтоб ее! Назову в честь себя, пускай думают, что хотят..." - То есть, конечно, твердый оклад, проценты и прочее - это получше, чем когда то густо, то пусто. Я одного в толк не возьму: если у вас для нас дела не найдется, нам что, сидеть и в потолок плевать? Так и квалификацию потерять недолго!
   -И еще, шеф, - подхватил зануда Рудецки, - на каждом из нас висит по нескольку незавершенных сделок. С ними бы надо разобраться, потому что репутация, уж вам ли не знать, дорогого стоит.
   -Первое, - медленно произнес Катце. - Дела хватит всем. И будет его много, пусть и не сразу, поэтому пока можете спокойно заканчивать со своими начинаниями. Второе... Заниматься вы будете ровно тем же, чем занимались до того момента, как согласились на меня работать. Только прежде вы выбирали сделки себе по вкусу, а теперь задания буду распределять я. В чем дело, Лютер?
   Тот, здоровенный, светловолосый и веснушчатый, поднял руку, привлекая к себе внимание.
   -Исходя из каких критериев вы будете это делать, шеф? - спросил он.
   -Хм...
   -Я имею в виду, - пояснил обстоятельный Лютер, - что я, например, хорошо веду долгосрочные сделки, потому что я терпеливый и тщательно все планирую. Декс, насколько я знаю, предпочитает что-то такое... молниеносное, а еще он классно умеет переигрывать на ходу. У других свои предпочтения. Это будет как-то учитываться?
   -Разумеется, - терпеливо ответил Катце, который об этом как-то позабыл. Привык, видимо, к тому, что сам может метаться от одного дела к другому, и, в общем-то, всё ему удается. Придется следить и за этим! - Впрочем, могу предложить принцип свободного выбора: вот вам задания, условия, выбирайте себе по вкусу. Но, - поспешил он добавить, - если завалите выбранное дело, считайте, вы больше на меня не работаете.
   -А, ну вот это уже лучше, - кивнул тот. - Так оно понятнее.
   -А премии за превышение нормы будут? - поинтересовался Декс.
   -Нет никакой нормы, - устало ответил Катце. - Сколько есть, всё наше. Про сверхурочные можете даже не спрашивать.
   Команда сдержанно рассмеялась.
   -Еще вопрос, шеф, - встрял Фрош, черномазый малый, на редкость пронырливый и, честно говоря, не особенно надежный. С другой стороны, он отличался повышенной везучестью, и это компенсировало его недостатки. - Я так понял, вы скидываете на нас свои дела, когда у вас что-то сверхважное, верно?
   -Верно.
   -Ну, мы это всё тащим... а когда разделываемся, надо думать, появляется что-то еще. Так?
   -Так, так, - Катце пытался понять, куда клонит Фрош.
   -Положим, таким-то составом не надорвемся, - продолжал тот, - да, может, еще и скучно покажется... Я вот к чему: если вдруг чего интересное наклюнется на стороне, с этим как быть?
   -Всё волоките, - мрачно сказал Катце. - На месте разберемся.
   -А если я не хочу волочь в компанию? - поинтересовался Фрош. - Может, я себе на карманные расходы решил подзаработать, а вы тут решите, что такое дельце больше тому же Лютеру подойдет?
   Вопрос был скользкий, и, конечно, ответ на него Катце заранее не продумал. Пришлось импровизировать.
   -Значит, так, - сказал он. - Если кто наткнулся на что-то любопытное, но не знает, перспективно оно в принципе или нет, тащите, разберемся. Если нашли хороший задел, чувствуете, что потенциал там есть, и что сумеете своротить это дело сами - это мы пустим по статье "карманные расходы". Но, - поспешил Катце добавить, - даже если кто-то что-то проворачивает в свободное от основной работы время, просьба сообщать мне об этом. Хотя бы для того, чтобы никто ни с кем не пересекся и не попортил игры. Это-то понятно?
   -Понятно, шеф, - ответил вполне удовлетворенный Фрош.
   -И повторяю, - сказал Катце, - "в свободное от основной работы время"! Если я узнаю, что кто-то плюнул на задание и решил поразвлечься самостоятельно...
   -Он больше на вас не работает, шеф, - подхватил Декс. - А вот еще такой момент...
   Катце мысленно застонал.
   -По теме продать-купить всё ясно, - продолжил тот. - Что именно и где именно, вообще вопрос десятый. Но вот я из этого нашего собеседования понял, что продавать, если чего отсюда повезем, надо по заявленной цене и ни кредитом меньше, ага?
   -Именно, - сказал Катце.
   -А если я больше отобью? - поинтересовался наглец.
   -Хм...
   -"Карманные расходы" уже были, - хмыкнул Фрош, - это уже надо пускать статьей "на булавки"!
   -Хорошая идея, - одобрил Катце. А что ему еще оставалось?
   -Шеф, а...
   Спас его знакомый сигнал наручного комма.
   -Господа, - поспешил произнести Катце, - прочее решим в рабочем порядке. Извините, срочный вызов.
   Он прошел в кабинет (да, пришлось поменять офис на более солидный и обзавестись личным начальственным кабинетом, стараясь не думать о том, как легко подорвать такое местечко хотя бы из гранатомета), поплотнее закрыл дверь и включил монитор комма обычного. Заставлять респондента ждать не годилось.
   -Где вас носит, Катце? - холодно и резко спросил Рауль. Судя по всему, ему снова не довелось выспаться: опять эти тени под глазами... Впрочем, всё остальное, как обычно: костюм цвета свежей мяты, в тон глазам, роскошная золотая грива рассыпается по плечам, кружева на шее небрежно заколоты аграфом с крупным изумрудом, пожалуй что, натуральным, не искусственно выращенным.
   -Инструктировал личный состав, господин Ам, - хмуро ответил Катце.
   -Похвально, - хмыкнул тот. - Надеюсь, вы уже закончили? Если да, это к лучшему, вы нам срочно нужны. Немедленно передавайте дела остальным - и в Эос. Здесь намечается кое-что крайне интересное. Думаю, вам понравится.
   -Господин Ам, на передачу дел уйдет еще какое-то время, - осторожно произнес дилер.
   -Катце, вы что, олигофренов наняли? - раздраженно спросил советник. - Они не в состоянии разобраться в вашей документации? Только не говорите, что держите всё в голове, человек на это не способен... Так вот, пускай вникают. Если кто-то что-то завалит, тем лучше - раньше избавимся от балласта. Ну а если есть какие-то великие тайны, которые вы документам не поверяете, сообщите их по возвращении от нас. И поживее, Катце!
   Связь прервалась.
   "Надо было отказаться, - подумал дилер, потерев лоб. - Это тебе не консул. Не та манера ведения дел, типаж совершенно другой... Консул что! Придумал этот наш рынок, время от времени заглядывал... проверить и самому поиграть. А этому, похоже, не до игр. Тут всё всерьез. Ох и влип же я! Впрочем, некогда нюни распускать, времени мало..."
   -Господа! - сказал он, вернувшись в общий зал. - Меня срочно вызывают. Судя по всему, мне придется на какое-то время выбыть изо всех дел.
   Глаза у присутствующих разгорелись. Ага, похоже, не врали слухи!
   -Информация на ваших терминалах, - сообщил Катце. Ах, как жаль было отдавать пару сделок, просто от сердца отрывал... Но куда деваться? - Разбирайте, что кому подойдет. На сроки внимание обратите. Кое-что уже в стадии завершения... Словом, этому вас учить не нужно.
   -О, боевое крещение! - ввернул Декс, первым плюхнувшийся на кресло у монитора и уже вчитывающийся в бегущие строки. - Шеф, а у нас что, так и будет опен-спейс?
   -Кстати, да, - заметил Лютер. - Я как-то больше привык у себя в кабинете...
   -Офис, как видите, совсем еще не благоустроен, - бросил Катце через плечо, натягивая плащ. - Средства есть, так что хоть каждый отдельный кабинет закажите, хоть общее лежбище, хоть у себя дома работайте, меня волнует только конечный результат.
   И вот так, удачно ввернув запомнившуюся ему фразу Рауля, он испарился.
   -Слушайте, я хочу камин, - протянул Декс, на секунду оторвавшись от монитора.
   -Какой тебе, в задницу, камин? - любезно поинтересовался Фрош.
   -В заднице он мне не сдался. А дома у меня электрокамин. Такая настенная панель с имитацией натурального огня, - сообщил тот. - Я его сюда припру.
   -А ты, намерен, как клерк, в офисе работать? - удивился Рудецки.
   -Удобно, - сказал Декс неожиданно серьезно. - Вы все под рукой. Вы что, не поняли, парни?
   -Чего? - нахмурился Фрош.
   -Декс хочет сказать, - прогудел Лютер, - что времена меняются. И чем быстрее мы к этим новым временам приспособимся, тем больше у нас шансов выжить и того... подзаработать.
   -Ага, - сообразил Фрош. - Типа, парни, мы команда? Хм... да, вообще-то, конкурентов развелось - ни пройти, ни проехать! Похоже, шеф-то наш и впрямь голова, если первым это просёк...
   -Или ему подсказали, - заметил Декс серьезно.
   Дилеры обменялись понимающими взглядами.
   -Я беру поставку оборудования с Никеи, - подал голос обычно каменно молчащий Миррин.
   -Твою мать, лучшее дело оторвал! - ругнулся Фрош, просмотрев файл.
   -Трепаться надо меньше, - парировал тот. - Во всех смыслах.
   Очевидно, о возможной прослушке тут же подумали все остальные, поскольку воцарилась тишина, нарушенная через некоторое время только ожесточенной перебранкой Фроша с Дексом насчет одного рискованного, но лакомого дельца...
   *
   -А, Катце, вы быстро, - взглянул на него советник, когда дилер вошел в уже знакомый громадный кабинет. - Ну, как коллектив? Есть надежда, что эти господа сработаются?
   -Надежда умирает последней, господин Ам, - ответил тот.
   -Ну, право, не стоит так мрачно, Катце, - пожурил тот. - Присаживайтесь, разговор у нас с вами будет долгий и, смею надеяться, интересный...
   Катце попытался выразить лицом вежливое внимание, осторожно пристроился напротив советника, взглянул на того и...
   Проморгался. Ничего не изменилось.
   "Кажется, я схожу с ума, - подумал он спокойно. - Да нет, я давно уже рехнулся. В тот самый момент, как согласился работать на Ама. Но что это..."
   Только сейчас он сообразил, что ему показалось странным в облике советника во время разговора, который состоялся буквально час назад.
   Прическа. У Рауля Ама длинная подвитая прядь всегда падала на правый глаз, и никак иначе, а пробор, соответственно, был слева. Так вот, у того советника, которого Катце наблюдал на экране, прядь падала на левый глаз, как будто дилер разговаривал с зеркальным отражением.
   И всё бы ничего, можно было бы решить, будто Ам немного сменил имидж ("Или начал косить на правый глаз", - добавил про себя Катце), вот только... Сейчас-то всё было по-прежнему. Пробор - слева, прядь - справа.
   Ну нельзя же было допустить, что, закончив разговор, советник ринулся к себе, вызвал фурнитура и велел переиначить прическу! На это, извините, уйдет никак не час, Катце прекрасно помнил, какая пытка - сушить и укладывать длиннейшие и густейшие волосы блонди! Особенно если блонди на дух не переносит плебейского фена, а предпочитает так называемый "естественный беспорядок", как некоторые! Правда, у Ама на голове никакого беспорядка не наблюдалось, но тем не менее... Снять костюм, как минимум намочить волосы, высушить и уложить по-новому, надеть костюм... И чего ради?!
   Может, это он сам сошел с ума? Может, ему показалось? Ну нет, расстройствами памяти Катце пока что не страдал...
   -Катце, с вами всё в порядке? - с каким-то даже участием в голосе спросил советник.
   -В полнейшем, господин Ам, - взял себя в руки дилер. - Насколько я понимаю, речь пойдет о каком-то поручении?
   -Именно, - кивнул тот. - Именно о поручении. Для вас, я полагаю, его выполнение никакого труда не составит, вы, быть может, сочтете его даже слишком простым, но, поймите нас правильно, привлекать посторонних лиц мы не намерены. Ну а кроме того...
   -Кроме того, вы желаете посмотреть, как будет работать команда без моего участия? - без обиняков спросил Катце.
   -Да, и это тоже, - согласился советник с улыбкой. - Очень уж пестрое общество подобралось, и лучше исправить ошибки на ранней стадии, вы согласны?
   -Конечно, господин Ам, - вздохнул тот.
   -Кстати, вы название компании подобрали? - спросил вдруг блонди, и Катце лишился дара речи. Ведь думал же об этом сегодня!
   -Н-нет, еще нет, - покачал он головой. - Может быть, у вас будут пожелания, господин Ам?
   -Хм... а знаете, - сказал вдруг тот и улыбнулся, - назовите-ка вы это новообразование "R'n'K". Просто, со вкусом, а смысла никто не поймет. Кроме посвященных, разумеется.
   -К-как прикажете, - поперхнулся Катце. Везет же ему на ненормальных блонди!
   -Ну а теперь к делу! - поднял руку советник и начал говорить о сути планируемой аферы.
   Она оказалась действительно достаточно проста - на первый взгляд. Второй взгляд открывал много нового: это предприятие таило в себе еще с десяток иных, вложенных друг в друга наподобие какой-то древней игрушки, Катце запамятовал название. Тоже ничего сложного, но возни будет много, понял он. И придется отлучаться достаточно надолго. Что ж... вот и взглянем, на что способна эта рукотворная химера, компания "R'n'K"! Хм, правда, стоило вспомнить, что химер Рауль Ам создавал легко и просто, причем вполне жизнеспособных...
   И только выйдя от советника, Катце сообразил, что же не давало ему покоя весь разговор. От Рауля Ама, помимо обычного его одеколона, явственно припахивало сигаретным дымом. А если быть точнее - дымом "Зеленой луны". А может быть, "Желтой". Лайм или лимон, словом, что-то цитрусовое и достаточно легкое.
   Катце потряс головой и отправился восвояси. Поручение нового шефа требовало определенной подготовки...
   *
   -Ну, что скажешь?
   -Скажу, получилось любопытно. Желаешь послушать последние новости из "R'n'K"?
   -А ты не догадываешься? Разумеется!
   -Тогда слушай. Я оказался неправ: среди дилеров "первого призыва" всё-таки была одна крыса, сливавшая информацию конкуренту.
   -Была?
   -Больше нет.
   -И кто же?..
   -Не поверишь... впрочем, я сам не поверил, когда узнал - Рудецки.
   -Вот уж от кого сложно было ожидать подобного!
   -Да уж... А самое интересное, что кончили его свои же. Аккурат за сутки до того, как я намерен был отдать приказ о ликвидации.
   -А вот это уже интереснее. Как они выяснили?..
   -О, тебе явно надо поменьше работать и побольше времени уделять нашему детищу... На черном рынке сейчас настали очень неспокойные и очень интересные времена!
   -Это не ответ. И уж кто бы говорил про работу! Посмотри на себя в зеркало и, очень тебя прошу, ляг сегодня спать. Ты уже на себя не похож.
   -Ладно, ладно, лягу... Так вот, помнишь, мы говорили о самоорганизации коллективов?
   -Помню, разумеется. Только давай без теории, я и так ее знаю.
   -Я буду краток, не беспокойся. Прежде создавать группы не было смысла, если только кратковременные объединения. Никого ничто не связывало... не считая взаимных претензий, но это дело другое. А теперь мы получили нашу "R'n'K", в которой борьбы за лидерство не может быть, потому что глава компании уже назначен свыше, но членам которой нужно как-то уживаться, иначе им прямая дорога обратно на улицу.
   -Так-так, и что же произошло?
   -Да ничего особенного. Поскольку формальный лидер нынче болтается по задворкам Галактики в поисках какой-то доисторической ерунды, то повлиять на процесс он никак не мог. Итог: первое время все держались особняком. Потом завершилась большая часть "домашнего задания". Дилеры начали искать дела самостоятельно, и один предприимчивый юноша по имени Декс отхватил, мягко выражаясь, кусок себе не по зубам...
   -И ты хочешь сказать, что он с кем-то поделился этим... куском?
   -Именно. Хочешь угадать, с кем именно?
   -Хм-м... дай подумать... Этот не годится, этот - слишком похож характером... С Лютером?
   -В точку! Вдвоем они сработали так, что стоило полюбоваться.
   -Ну, я не удивлен. Один уравновесил второго. А далее?
   -А далее они подумали, решили, что неплохо получилось, и взяли в компанию третьего. Будешь угадывать?
   -И угадывать нечего. Это Миррин. Он из них лучший аналитик. Что ж, похоже, первоначальный состав мы действительно подобрали неплохо! А что остальные? И как все-таки удалось вычислить Рудецки?
   -А это уже другая история. Фрош остался один - трио не захотело становиться квартетом. Вступать в контакт с Рудецки он почему-то не стал, а вместо этого привел в "R'n'K" еще двоих сотрудников.
   -Ах да, верно, мы же смотрели данные... И как к этому отнесся Катце?
   -А как он мог отнестись? Он ведь периодически выходит на связь, Фрош сообщил ему, Катце - нам, мы утвердили кандидатуры, тем более, это оказались вполне толковые молодые люди, старые приятели Фроша.
   -Итак, теперь в одиночестве у нас остался Рудецки, верно? И чем же заканчивается эта детективная история?
   -О! Здесь снова нужно начать немного издалека... Помнишь тот прибор, за которым пришлось гоняться полгода? И который нам недавно вручили?
   -Да, и, насколько я помню, это заслуга команды Фроша.
   -Ну это как сказать...
   -В каком смысле?
   -Видишь ли, я уже говорил, что на черном рынке неспокойно. Зверье начало сбиваться в стаи. Пока это еще очень рыхлые объединения, они то и дело рассыпаются, перемешиваются... но несколько крупных ядер уже достаточно прочны.
   -Так... Интересно, а кто-нибудь из лидеров этих "ядер" не решит устранить Катце? Было бы крайне неприятно...
   -Не думаю. Во всяком случае, пока. У него слишком надежная "крыша", как они выражаются. Да и в целом - процесс в самом зачатке. Еще не сложились связи между крупными образованиями. Потом - нужно будет посматривать. При необходимости - убирать тех, кто мешает.
   -А конкуренция нам не повредит... Послушай-ка, ты обмолвился о связях и крупных формированиях, так вот, что-то мне в этом не нравится.
   -Что именно?
   -Не рискуем ли мы безнадежно запутаться в них? В конце концов, рынок был создан именно таким, каким был, и успешно функционировал достаточно долгое время. Уж наверное, он-то знал, что делает... да еще с высочайшего дозволения!
   -Можно подумать, у нас этого дозволения нет! Хм... Понимаю твои опасения, но, думаю, мы ничем не рискуем. Да, рынок был создан. Но, уверяю тебя, развивайся он по традиционному пути, рано или поздно пришел бы именно к такой модели.
   -А, ты хочешь сказать, что на нем была создана искусственная монополия, при которой остальные игроки являлись не более чем статистами?
   -В общем-то, именно это я и имел в виду. Теперь можно было и не вмешиваться, рано или поздно всё и так дошло бы до текущего состояния.
   -А мы, выходит, искусственно сформировали одно из ядер, показав остальным, что такая форма кооперации выгоднее, нежели индивидуальное предпринимательство, и тем самым ускорили естественный процесс?
   -Точно так. Кстати, если тебе интересно, посмотри динамику цен на импортные товары.
   -Разумеется, мне интересно... хм... хм... Здесь точно нет ошибки?
   -Нет, конечно. Вот по этим статьям наши скороспелые "ядрышки" отчаянно демпингуют. По этим - уже уперлись в нижний предел. Им теперь придется расширять ассортимент, улучшать качество... Впрочем, это не так интересно, как горизонтальные связи, о которых мы с тобой уже как-то и забыли.
   -Я не забыл. Это ты постоянно отвлекаешься на посторонние темы.
   -Я не отвлекаюсь, просто это настолько тесно взаимосвязано, что я опасаюсь упустить что-то важное. Впрочем, всё, что нужно, я сказал. Вернемся немного назад. Помнишь, я говорил, что эти образующиеся компании пока еще очень рыхлые? Рассыпаются, перемешиваются...
   -Помню.
   -И прибор помнишь? Добытый якобы группой Фроша?
   -Якобы? Если не они его привезли, кто тогда?
   -Друг Фроша. Из другой компании.
   -Но... зачем? Разве они не конкуренты?
   -Конкуренты. Но при этом - друзья детства. У них это называется "баш на баш". Фрошу пришлось бы очень долго добывать искомое, а тот парень по стечению обстоятельств оказался буквально на расстоянии вытянутой руки от нужной вещи. Разумеется, пришлось рассчитаться не только деньгами, но оно того стоило.
   -А ведь рисковый человек! Насколько я помню, вывезти это оборудование не так-то просто!
   -Как выяснилось, раз плюнуть. На вот, взгляни на экран, объяснять дольше...
   -Куда-куда он его вмонтировал?!
   -Туда, именно туда. В это место ни один таможенник не полезет. А прибору ничего не сделалось, проверено.
   -Однако... а этот уникум не желает присоединиться к "R'n'K"?
   -Пока нет, но кто знает... Главное другое - это он помог вычислить Рудецки.
   -И каким же образом? Опять "баш на баш"?
   -О нет. Я ведь говорю, они дружат с Фрошем. Могут и обсудить что-то по работе, не секретное, конечно. Фрош и обмолвился о том, что некая сделка сорвалась: это была не тайна, многие уже знали. А приятель его и припомнил, что буквально на прошлой неделе какой-то тип хвастался в баре выгодным заказом. Этим вот самым, сорвавшимся. Может, совпадение, но уж очень подозрительное. Оставалось вспомнить, что это был за тип, к какой компании принадлежит, а дальше включился Миррин.
   -Для чего именно он потребовался?
   -Да, в общем, можно было обойтись и без него. Весь анализ свелся к тому, чтобы выяснить, какие из планировавшихся дел "R'n'K" сорвались по непонятной (подчеркиваю, непонятной!) причине, и какие из них получил кто-то другой.
   -Та самая компания, надо полагать?
   -Точно. Особенно Рудецки не наглел, всю информацию подряд не сдавал, но успел неплохо заработать.
   -Очень любопытно... Ну что ж, один прогноз оправдался. А как там наш секретный эосский адрес? Кто-нибудь им воспользовался?
   -А тут опять курьез. В первые дни сообщения шли валом. И раскопанное в делах шефа, пусть он и в отъезде, и компромат друг на друга...
   -А потом этот поток начал иссякать, не так ли?
   -Время от времени капает кое-что, но сущая мелочь. А иногда валится что-то посерьезнее, но это уже не друг на друга материалы, а на конкурентов. Такие вещи, с которыми эти ребята сами не справятся. Есть много полезного.
   -Ну, поздравляю! Эксперимент удался...
   -На это мы посмотрим, когда Катце вернется.
   -Тоже верно... Хм... А ты не думал о том, чтобы понемногу допускать на рынок внешников? Через посредников, разумеется.
   -Думал, конечно. Но пока рановато, у нас у самих еще структура не устоялась, а с внешниками начнется хаос.
   -Но долгосрочную перспективу прикинуть можно.
   -Нужно!
   -Деловые игры планетарного масштаба...
   -Какие уж тут игры... Хотя мне кажется, для него это действительно было игрой. Извини, если задел. Я всё помню, я знаю и понимаю, что ты чувствуешь, но сопереживать, увы, не могу. Говорю, что вижу.
   Пауза.
   -Нет, ты прав. Поначалу... поначалу всё было всерьез. Потом наскучило. А потом... так, процесс налажен, деньги поступают исправно. Можно изредка наведаться, устроить какую-нибудь шалость, вот и всё.
   -Да уж, шалость - сделать Катце фактически главой рынка...
   -О чем я и говорю. Признавать это тяжело, но ты прав. Тебе со стороны виднее.
   -Пожалуй. А что касается денег: нам ведь нужно не только, чтобы деньги поступали исправно. Нам нужно, чтобы они не оседали на фальшивых счетах, не крутились в чужих сделках... Что продать, у нас имеется. Закупать тоже придется прилично.
   -Верно, тут не до игр...
   -Между прочим, когда объявят о назначении нового консула?
   -Еще не скоро. Сам понимаешь, подготовить мгновенно не получится... Хм-м... Ты опасаешься, что рынок передадут ему?
   -Да. Жаль было бы: столько времени потрачено, а теперь отдать почти готовое...
   -Я думаю, этого бояться не стоит. Ему бы в свои обязанности вникнуть, еще и рынок он пока не потянет. Ну а кроме того... хм-м...
   -Если ты думаешь о том же, о чем и я, из этого может получиться нечто крайне любопытное.
   -Загадывать рано. Посмотрим...
   Снова пауза.
   -Знаешь... я ведь до сих пор не поблагодарил тебя за то, что ты взял тот разговор на себя. Я мог бы сорваться.
   -Так ведь и я сорвался.
   -Не так, как сделал бы это я. И мне даже показалось на мгновение, что ты его убедил.
   -О нет! Я уже тогда видел, что все слова бесполезны, оттого и вспылил... Но полно, что вдруг ты вспомнил об этом?
   -Сам не знаю. Устал, должно быть.
   -...будешь?
   -Не откажусь. А потом, очень тебя прошу - спать. Тебе на прием завтра... уже сегодня, а ты похож на привидение.
   -Уж будто... Но хорошо, договорились. Час и впрямь поздний.
   Темнота, только слабые огоньки сигарет высвечивают строгие безупречные профили, вьются тонкие струйки дыма...
   *
   Вернувшись из долгой и выматывающей поездки, Катце своего офиса не узнал.
   Для начала, отремонтированное здание было не узнать. В уголке над дверью крепилась стильная (видно руку хорошего дизайнера) и изящная вывеска "R'n'K". Если не знаешь, где искать, то и не углядишь...
   Затем в коридоре Катце едва не сбил с ног какой-то незнакомый мальчишка - и тут же на улице взревел мотором байк. Странно, у него всегда были свои гонцы, а этого он впервые видел. Малолетка!
   Ну а что творилось в основном помещении, вообще не поддавалось описанию...
   Посреди стены был гордо укреплен электрокамин в половину человеческого роста (видимо, разрешение обустраиваться все поняли по-разному), перед ним на пушистом ковре лежал с ноутбуком Декс и внимательно что-то читал, шевеля пальцами босых ног.
   -Декс!! Эй, Де-екс! - рассерженным мегалозавром ревел откуда-то, кажется, из-за перегородки, отделявшей "личные кабинеты", Лютер.
   -Лютер, он в наушниках и ничего не слышит, - спокойно отвечал ему Миррин. - Что толку кричать? Напиши, быстрее выйдет.
   -Да ты озверел, что ли? - разорялся перед кем-то Фрош. - Чего? Не слышу я тебя и слышать не желаю, полудурок! Купи нормальный комм, тогда звони! Так, а вы что стали? Я вас еще когда отослал?!
   -Да больно вы здорово ругаетесь, мы запоминали, - сказал парнишка лет четырнадцати и шмыгнул носом. - Вы не беспокойтесь, господин Фрош, мы это... наверстаем! Одна нога тут...
   -Вторая тоже тут! - рявкнул тот, и подростки убрались.
   Вдоль дальней стены спокойно устроились еще трое парней, совершенно Катце не знакомых, но явно занятых делом.
   -О, шеф! - обрадовался Декс, покосившись в его сторону и сдвинув наушники. - А мы вас и не ждали сегодня!
   "Вы вообще-то меня ждали?" - брюзгливо подумал Катце, подвинул к себе чей-то стул и сел.
   -И что это за бардак? - спросил он спокойно.
   -Это не бардак, шеф, а нормальная рабочая обстановка, - сообщил Лютер, выдвигаясь из-за перегородки. - Я бы сказал, сегодня еще тихенько...
   -Точно, - подтвердил Миррин, не отрываясь от монитора. - Очень тихо.
   -Главное, второй этаж свободен, - продолжал Лютер, - работай, не хочу... Нет, все здесь толкутся!
   -А что это за дети? - нарочито негромко спросил Катце.
   -Курьеры, - удивился Декс. - Нам самим бегать, что ли? А они на байках - раз, и на месте. Опять же, не всё перешлешь, уж вам ли не понимать!
   -А мои собственные курьеры?
   Дилеры запереглядывались, и стало ясно, что каждый предпочитает набирать своих.
   -Вы уж извините, шеф, - сказал, наконец, Лютер. - У ваших связи есть... разные. А нам этого не надо. Мы лучше с улицы возьмем мальчишку, он за подержанный байк по гроб жизни благодарен будет. И из себя вывернется, чтобы сообщение доставить.
   -И расколоть такого пацана... - Катце не закончил фразы.
   -Ой, шеф, ну мы будто первый день работаем, - фыркнул Декс. - Миррин шифры часто меняет, кому надо, тот всё знает, а кому не надо, обойдется...
   "Мы", значит, - отметил про себя Катце. - Какое интересное поветрие..."
   -А это кто? - кивнул он на троих парней у стены.
   Двое были похожи, будто родные братья, плечистые, крепкие, русоволосые, третий, постарше, больше напоминал Фроша - чернявый и гибкий.
   -Это наши новенькие, - ответил Лютер. - Вот знакомьтесь. Это Артур, а это - Ланселот.
   Крепыши синхронно кивнули. А, действительно, Катце подавал их кандидатуры на рассмотрение советнику...
   -Над именами только не смейтесь. Они братья, а назвали их так, я думаю, по приколу, - сказал Лютер серьезно и указал на чернявого: - А это Перси.
   -Угу, еще немного, и полный состав Круглого стола соберется, - съязвил Декс.
   -Ага, - сказал Катце. О третьем ему не сообщали. И... как же так?
   -Перси - помощник Миррина, - сообщил Лютер. - Пока на испытательном сроке.
   -Погодите, - сообразил вдруг Катце, вспомнив парня. - Он ведь из людей Крановского! Доверенное лицо!
   -Крановского шлепнули свои же, - сказал Миррин, не отрываясь от монитора. - Ну, вышли там какие-то терки... бывает... Не пропадать же мальчишке? Тем более, вы ж сами говорите, доверенное лицо, знает много полезного, может пригодиться... если поведет себя правильно.
   Перси поежился. Очевидно, ему не хотелось вслед за шефом, а тут... Какая-никакая команда, пригрели, дело нашлось...
   -А Рудецки где? - мрачно спросил Катце.
   -Нету, - развел руками Декс и очень понятно объяснил: - Был, да весь вышел!
   -Прекрасно. Значит, вы неплохо справлялись в мое отсутствие, - произнес Катце как мог спокойно. - Что ж... Через полчаса жду всех с докладами.
   И только в своем кабинете, пустом и стерильно-чистом, он смог перевести дыхание...
   Что вообще творится? Специально ли советник услал его с Амои с этим поручением, чтобы нанятые дилеры... сработались?
   -Декс, - сказал он в селектор, - зайдите.
   По его мнению, это и был неформальный лидер. Остальные пожиже, а этот... о, за этим стоило присмотреть!
   -Звали, шеф? - сунулся в дверь означенный персонаж, не дожидаясь разрешения войти, оседлал стул, крутанулся, положил подбородок на скрещенные руки. У него был очень серьезный взгляд, не вяжущийся с молодым лицом.
   -Звал. - Катце закурил, не предлагая гостю присоединиться. - Что сейчас происходит?
   -Да ничего особенного, - пожал плечами Декс. - "Старгэйтс Партнершипс" перехватил у нас хороший контракт на поставку жратвы. Но, правда, "Лямбда Браза" тут же кинула их на экспорте кое-каких железок. Вы потом гляньте документы, если интересно. Ну, а пока они бодались, мы аккуратно взяли у них из-под носа заказ на медикаменты, по деньгам вышло очень даже неплохо... Если бы они не отвлекались, то любой мог бы этот заказ хапнуть, но мы ж стараемся наперед думать и по сторонам смотреть!
   -Прекрасно, - сказал Катце. - А эти парни... как работают?
   -Неплохо, - признал тот. - Это приобретение Фроша, я вот тоже ищу себе еще парочку хороших ребят, мы с Лютером уже не управляемся. Про Перси не спрашивайте, не моя вотчина. Но он аналитик не хуже Миррина, точно. Сами ж сказали, доверенное лицо! Значит, всё проверял, всё знает...
   -А что все-таки с Рудецки? Ушел?
   -Совсем ушел, - кивнул Декс, и хорошее его, молодое, славное лицо, сделалось вдруг жестким и недобрым. - Вы не беспокойтесь, шеф, его не найдут, а найдут, не опознают.
   Катце передернулся. Вот, значит, как. То есть сам-то он проделывал и не такое, но... стареет, что ли?
   И что все это за названия? Откуда они?
   -Да это тут по-быстрому все организовались, - охотно сообщил Декс. - Имена одно другого краше! Но мы на волне, шеф, можно не дергаться. Пока.
   -Пока -- что?
   -Пока поляну делим, - бесхитростно ответил тот. - Только у нас тут тоже дела получше прочих.
   -Что ты имеешь в виду?
   -Как что? - поразился Декс. - То, что у вас покровитель... там...
   Он выразительно кивнул вверх.
   -А, - сказал Катце. - Это конечно. Только...
   -Да мы знаем, - сказал Декс серьезно. - Мы не говорим. И не очень-то наглеем. А то сегодня есть он, этот покровитель, завтра нет, что делать будем? Ясно, что выкручиваться, но как? Потом думать некогда будет, так что мы уж сразу... Да вы понимаете!
   Катце понимал, но не слишком хорошо.
   -Мы там-сям, левые сделки за странные деньги... можно и упустить кое-что, чтобы конкурентов одурачить! - туманно продолжал юноша, и Катце начинал осознавать -- вот таких и близко нельзя подпускать к черному рынку, потому что своими играми они развалят все созданное! - О, кстати, шеф...
   -Что?
   -Вам тут звонили, - Декс посерьезнел. - Номер скрыт, изображения нет. В общем, велели, как вы появитесь, чтобы сразу ехали к нанимателю. Это...
   -Да, он, - ответил Катце и поднялся, с удовольствием наблюдая, как ежится мальчишка. Добавил с интонациями Ама: - Об этом следовало доложить в первую очередь. Усвойте на будущее.
   -А, непременно, шеф, - отсалютовал тот, и дилеру не понравился его взгляд. С таким взглядом можно было бы говорить "я поеду на встречу вместо тебя!", но Декс был слишком молод... Хотя сам он в его годы ворочал и не такими делами! Забавно, Лютер старше, и намного, но у него нет таких амбиций...
   -Скажи, остальные пускай придут с докладами, когда я вернусь.
   -Так точно, шеф!
   У него было такое лицо, будто он что-то знает. Впрочем, такие лица оказались у всех прохожих и даже у эосского охранника, а тот вообще андроид...
   Это просто нервы. Какие нервы в его годы?!
   Да те самые. Фурнитурские. Дилерские. Полный набор.
   *
   Кабинет советника. Нет ответа. Где его искать -- неизвестно, тот не удосужился дать Катце номер своего комма.
   Если только в лабораторию наведаться? В смысле, в курилку?
   Почему бы и нет, в конце концов...
   Доступ не ограничен, и это почему-то обнадеживает. Знакомое разлапистое растение, а за ним...
   -Я не понимаю, почему именно так!
   -А кто понимает? Как ты думаешь, кто может это понять?
   Голос Рауля. Отвечает ему Рауль. Что, советник спорит сам с собой? Или это у Катце прогрессирует сумасшествие? Однако обоняние еще работает -- вот запах дыма "Вишневой луны", а вот -- "Зеленой".
   -Ладно, пусть. Не буду пытаться осознать сразу. Молод я для этого... - Саркастический смешок. Это один.
   -Мы об этом говорили, и не один раз... - Это другой. - Что тебя-то гложет? Возраст твой? Твое положение?
   -А каково мое положение? Если завтра к подчиненным выйду я один, кто докажет, что это я, а не ты? Если гостей стану снова развлекать я, а не ты, кто заметит разницу?
   Катце чувствует невольную дрожь -- слишком уж это похоже... да, на его разговор с Дексом.
   -Того, кто мог бы заметить разницу, уже нет, - горько замечает второй, и первый осекается в своей гневной речи.
   -Все из-за него, верно? - тихо говорит он. - Ты способен работать втрое, впятеро больше, я уж знаю, о чем говорю! Но ты не мог этого делать, когда он был жив, потому что был занят этими играми, и не можешь теперь, когда его нет, и не только потому, что на тебя свалилось слишком много обязанностей!
   -До чего мерзко, когда кто-то понимает тебя от и до... - тихо смеется второй.
   -А если так, то и ты должен осознавать, каково мне видеть тебя в таком настроении!
   Катце осмеливается выглянуть из-за растения.
   Зрелище шокирует. Это тот Рауль, к которому он привык, в кружевах и бриллиантах, с распущенными волосами... и тот Рауль, которого он видел единожды, в черном рабочем костюме, гладко причесанный, со злым и жестким лицом. Впрочем, сейчас оно не зло и не жестко, потому что этот, "вишневый", как окрестил его Катце по запаху сигарет, Рауль, обнимает другого за плечи, и на лице у него не злость, нет, там ненависть и печаль...
   -И вот именно за это... - говорит он. - За это я его не прощу.
   -Ты меня ненавидишь? - тихо спрашивает "зеленый". Этот просто печален, но есть во взгляде еще и какая-то непримиримость.
   -За то, что дал мне жизнь? - фыркает другой. - Свои знания? Свою память? Возможность творить? Да ты смеешься, что ли!.. Я благодарен тебе.
   -Ты уверен?
   -Я уверен, - твердо отвечает "вишневый". - И еще я благодарен тебе за наши различия.
   -Ты не знал его как следует, - тихо говорит "зеленый" после паузы. Впечатление такое, будто что-то вынуждает его вновь и вновь возвращаться к одной и той же теме.
   -Может быть, и не знал. Но возненавидеть успел, - улыбается ему в лицо "вишневый". - Не перебивай меня. Именно возненавидеть. За то, что он мог сделать и не сделал. За то, что он сделал, хотя делать не имел права. Я ведь уже тогда замещал тебя на советах, забыл?
   -Забудешь тут...
   -Спасибо тебе, - говорит "вишневый" серьезно, - за то, что создал меня без каких-либо чувств к Ясону Минку. За то, что дал мне самому понять, чего он стоит!
   -Много ли ты понял?
   -Мне хватило. Главное, я не смотрел на него влюбленными глазами с первой же минуты... Я рад, Рауль, что тебе просто было некогда, ты не мог разорваться на части, и поэтому создал свою копию и убрал из нее эту противоестественную привязанность. Иначе... - "Вишневый" усмехается. - Мы могли бы поубивать друг друга!
   -Я - тебя? Никогда! - "Зеленый" подается вперед.
   -Это теперь, - глухо и тяжело говорит тот, отстраняясь. - А три года назад -- могли бы. Я не знал его, тебя -- и то толком не знал, хотя мы -- едины. Пусть я -- рабочая копия, всё равно, я тебя...
   -Ты меня заместишь, если что, - с очаровательной улыбкой отвечает "зеленый" и снова привлекает "вишневого" к себе. - У тебя ведь нет противоестественных привязанностей.
   -Не пори чепухи! - видно, тот еще злится, но не всерьез. - Постой. Послушай... Ты ведь вернул бы его, если бы мог?
   Катце насторожился. Речь явно зашла о...
   -Что толку говорить о нереальном, - "зеленый" отворачивается и смотрит, кажется, прямо на Катце. Смотрит, но не видит. - Ты же всё знаешь. Да, есть материалы. Копия памяти есть. Нет только личности. Это тебя я переписывал прямиком с себя, а так... получится хуже, чем андроид.
   -Нет, не уходи от ответа, - настаивает "вишневый" Рауль. - Представь, что возможность есть, каким-то образом сохранилась копия личности... не спрашивай, как, просто представь! Вернул бы ты его?
   Тишина.
   Катце в своем укрытии прикусывает губу. А что если... ведь не мог он не подстраховаться! Вдруг этот, второй Рауль что-то знает и...
   И тут Рауль первый медленно качает головой.
   -Почему же? - требовательно спрашивает второй.
   -Всё очень просто, - отвечает первый. - Вернуть его - значит вернуть все проблемы. Стало бы намного хуже, чем прежде, думаю, ты в состоянии представить. А немного подчистить память... Это все-таки не один год, работа сумасшедшая, долгая и совершенно бессмысленная.
   -Отчего?
   -Оттого, что остальные-то ничего не забыли, Рауль, - говорит первый, и от этого вот обращения к другому по имени, собственному имени, Катце почему-то становится нехорошо. - Даже если он не будет помнить, полагаешь, он настолько глуп, чтобы не сделать определенных выводов из взглядов, шепотков, может быть, даже намеков? А я уверен, что наши с тобою коллеги не сумеют удержаться от подобного.
   -Ты прав, я первый и не удержусь, - вздыхает второй и как-то так по-хозяйски поправляет своему прототипу упавшие на лицо пряди, что Катце начинает подумывать о ретираде. Кое-чего лучше не видеть и не слышать. - Всем рты не заткнешь. Значит, это и есть причина?
   -Не только это... - После короткой паузы первый Рауль произносит: - Не хочу больше мучить его и мучиться самому.
   -Обо мне ты, конечно, тоже подумал.
   -Когда я говорю "сам", я имею в виду нас обоих, - резко отвечает "зеленый".
   -И очень зря, Рауль, потому что мы уже не совсем одинаковые, ты не заметил? - усмехается "вишневый" краем рта. - Так что же?
   -И с тебя хватит этого. Всё, довольно. А это... отболит. - Сейчас лицо первого очень напоминает лицо его копии - такое же собранное, жесткое и недоброе.
   -Я очень на это надеюсь, - серьезно говорит второй. - А чтобы не думать... о разном, вникни-ка в проблемы памяти в нашем с тобой случае. Пока всё сравнительно просто, "жучки", прочие мелочи... Но если это слишком разнесено во времени? Или нет возможности воспользоваться техникой? При пересказе можно упустить какую-то мелкую деталь, а она в итоге окажется наиболее значимой! Может, объединять память? Я пока не очень представляю, как это сделать...
   -А я думаю об этом уже который месяц, - смеется "зеленый".
   Они смотрят друг другу в глаза -- оригинал и копия, похожие до головокружения, одинаковые во всем, кроме любви к тому... Они понимают друг друга так, как мало кто может друг друга понять.
   Это сделано с ведома Юпитер, иначе никак. Она знала. Она все знала задолго до... И... позволила. И с консулом далеко не всегда говорил настоящий советник, временами это была реплика. Неужели тот не заметил? Впрочем, он тогда уже ничего вокруг не замечал...
   А теперь, когда советнику - им обоим! - ничто не мешает, они забирают детище консула в свои руки, ломают сложившиеся структуры, лепят заново, и сделать ничего нельзя. Можно только не мешать.
   А еще - ведь эти двое практически неразличимы. Кое-какие мелочи есть, видимо, накопились за несколько лет "автономной" работы: привычка к разным сортам табака, например, а у второго Рауля - заметная резкость в общении, он явно меньше времени вращается в свете... Зачем было давать это заметить ему, Катце? Если реплику не могли отличить от оригинала даже на заседаниях Синдиката, то уж притворяться-то копия умеет! Тогда чего ради? Именно чтобы заметил? Догадался? И... испугался? Тут не пугаться впору, а вешаться! Хотя шок получился что надо, этого не отнять. А теперь... Впрочем, что один блонди, что два... Работа есть работа.
   Катце осторожно отступает к выходу, втягивая воздух ноздрями. Да, "Вишневая" и "Зеленая луна". Стоило бы демонстративно закурить "Синюю", но он все же не настолько смел. Он лучше вернется в офис -- посмотрит, нет ли каких интересных дел, а тогда покажет новичкам класс!
   Да!
   Покажет.
   Класс...
  
   2.
   Компания "R'n'K" на амойском черном рынке стояла особняком. Ну не вовсе уж особняком, конечно, имелись и крупные конкуренты, но всем было известно, что только "R'n'K" получает заказы и подряды оттуда. При этих словах обычно выразительно указывали куда-то вверх, и все прекрасно всё понимали. И ясно было: если давно и хорошо известный Катце, глава этой компании, вдруг куда-то исчезает, то это может означать только одно - ему поручили какое-то крайне деликатное дело, требующее личного участия. Остальные его сотрудники были попроще и личных аудиенций в Эосе не удостаивались, но тоже успели показать зубы. Так, с еще совсем молодым, но очень хватким Дексом связываться было опасно. Тактику он применял несложную, но действенную: сперва сам вцеплялся, куда побольнее, а потом освобождал место, и на ошеломленного противника всей своей непрошибаемой мощью наваливался напарник Декса, Лютер, и додавливал. Аналитик у них тоже был прекрасный, так что тягаться с этой командой решались не все. Другая команда, под началом некого Фроша, отличалась редкостной отмороженностью даже по меркам местного бизнеса. (К слову сказать, неизвестно, сколько в историях об их похождениях было правдой, а сколько - удачным вымыслом, успевшим обрасти сплетнями и байками.) Двух команд Катце как-то вполне хватало, может быть, потому, что сотрудники успели хорошо сработаться. Разумеется, толковую молодежь они набирали, но больше для работы на подхвате. Правда, кое-кто наблюдательный не исключал, что в скором времени от одной из команд может отделиться кто-то из нынешних "младших" и подобрать себе собственный штат...
   Катце, разумеется, обо всех этих слухах знал, видел, как именно формируется коллектив в его компании, понимал, что в скором времени команд действительно может стать не две, а три, потому что один новичок недурно себя зарекомендовал, и видно было, что гонять его с пустяковыми поручениями просто глупо. Еще немного - и Декс его сам выставит, чтобы не просаживал потенциал попусту, а побарахтался самостоятельно. Ну а товарищей тот себе подберет. Если уже не подобрал, с него станется.
   Самому Катце времени не хватало катастрофически: господин советник завалил его работой так, что пристально наблюдать за работой "R'n'K" дилер физически не успевал. Радовало, конечно, что механизм работает четко, что процесс самоорганизации запущен и не останавливается, что на сотрудников можно положиться... Не радовало другое, а именно то, что "R'n'K" Катце вообще-то не принадлежала. Еще крайне не нравилось пристальное внимание советника к движению финансовых потоков: на его заданиях урвать хоть что-нибудь для себя (ладно, пес с ним, с карманом, просто для души!) было совершенно немыслимо. Вернее, если удавалось загнать товар втридорога, то Катце вознаграждали поощрительной улыбкой, изредка разговором, а иногда даже премией. Подумать только, премией! Этак начнешь завидовать остальным: тем-то не возбраняется кое-что отложить для себя, как с самого начала завели такое правило, так оно и прижилось...
   Затем, Катце было поперек души укрупнение субъектов рынка. Раньше всё было иначе, а теперь куда ни плюнь - попадешь в какую-нибудь компанию! Крупную ли, не слишком, неважно! И игра пошла уже на другом уровне, именно на том, на котором в одиночку уже не побарахтаешься. Куда там, навалятся кучей, да и сожрут! Вернее, будь кто за спиной, не навалились бы, но опять же: не разорвешься... Пока спаянная команда переделает десяток дел, ты едва-едва успеешь разобраться с парочкой тех, что попроще.
   Некуда деваться, вот что прекрасно понимал Катце. Сам когда-то думал: за вход берут кредит, за выход - миллион. И ввязался в игру, прекратить которую по своей воле не мог. Нет, он мог, конечно, взять и показательно "уйти в отставку", просто не вернуться из очередной поездки, и всё. А дальше-то что делать? На чужих планетах всё давно переделено, и одиночке там тоже не выжить. Вот и выходило, что советник загнал Катце в ловушку, не приложив для этого особенных усилий, а там уж хочешь не хочешь, а играй по навязанным правилам.
   Если бы только можно было что-то изменить... Ладно, пускай команда. Раз теперь так модно, можно подобрать неплохих ребят. Вот только куда денешься из "R'n'K"? Не выпустят ведь. Катце прекрасно осознавал, что кто-то иной на его месте будет Раулю неудобен. Тот же Декс - неглупый парень, только он очень многого не знает, а советник не знает его и не представляет, можно ли доверить ему кое-какие подробности. Так что никуда Катце не уйти... если только не заручиться поддержкой другого высокопоставленного элитника, но об этом он уже думал, и иметь дело с кем-то из них ему совершенно не хотелось по самым разным причинам... Хм, но, может быть, кому-нибудь захочется подложить свинью советнику? Далеко не все его любят, но... нет, пожалуй, там не зайдет дальше изысканной гадости, высказанной на суаре самым светским тоном. Да и учитывая тот факт, что время от времени Катце приходилось закупать что-то явно не по профилю деятельности Ама, коллеги того предпочитали обращаться к советнику, а не опекать, скажем, какую-то конкурирующую фирму. В самом деле, захоти кто-нибудь из них, могли бы поддержать ту же "Лямбда Браза", будь она неладна, или еще кого-то из конкурентов "R'n'K". Но нет. Злословят, наверняка не откажутся подсидеть, а заказы размещают через компанию советника. Видимо, есть у них какие-то внутренние договоренности...
   Тряхнув головой, Катце попытался избавиться от надоевших уже неприятных мыслей, докурил, выбросил окурок и решительно направился к входу в аукционный зал. Сегодня на въезде в Мистраль-парк было столько проверок, как будто тут проводился всегалактический съезд консулов, правителей и прочих президентов! Это Катце несколько удивило, равно как и несколько чрезмерное количество охранников-андроидов, зорко присматривающих за гостями. Обычно они так в глаза не бросались. Может быть, кто-нибудь сообщил о готовящемся теракте, поэтому и меры безопасности усилены? Да, скорее всего, такое случалось...
   Аукцион был в самом разгаре, торги шли бойко, это Катце уловил краем уха. Ему, однако, нужен был советник, потому что следовало передать кое-какую важную информацию, причем, желательно, не по комму. Нет, это не было тем форс-мажором, в случае которого Рауль разрешил приезжать без предупреждения, советник сам велел явиться и доложить обо всем лично... Вот только ищи его теперь в этой толчее! Конечно, блонди заметно выделялись ростом, но если этого самого блонди заслонит такой же высоченный сильвер, то ты долго еще будешь высматривать нужную персону!
   Наконец, Катце повезло - советника он увидел. Ну, разумеется, ослепителен: черный камзол с золотым шитьем, какие-то совершенно невозможные кружева и драгоценности в немыслимом количестве. Всё это вкупе со сногсшибательной внешностью Рауля Ама создавало такой эффект, что человеку неподготовленному лучше было на советника не смотреть во избежание эстетического шока.
   Который именно это Рауль, Катце со своего места разобрать не мог, но, судя по относительно доброжелательной улыбке (советник беседовал еще с каким-то элитником, со спины дилер не мог разобрать, кто это), первый. Ну, это еще терпимо... Вот общаться с репликой Катце терпеть не мог, но по закону подлости чаще всего нарывался именно на второго Рауля. Оригинал, конечно, тоже был не сахар, но хоть как-то сдерживался, а копия его (если приходилось встречаться не в людном месте) плевать хотела на чувства и эмоции окружающих.
   Советник Катце тоже заметил и сделал жест, мол, подойди.
   Ну, подойти так подойти, видимо, Рауль уже закончил беседу и мог уделить пару минут своему дилеру. Нужно не забыть принять достаточно подобострастный вид (это для окружающих) и поклониться, как положено.
   Дилер приблизился на дозволенное расстояние - второй элитник уходить не собирался, ну да это уж дело советника, - изобразил соответствующий случаю поклон...
   -А, Катце, - вполне дружелюбно сказал Рауль. - Хорошо, что вы пришли. Джандаль, друг мой, я ведь обещал показать вам этого удивительного человека вживе, так вот, можете полюбоваться!
   Катце это покоробило. Что он, редкой породы пет, чтобы демонстрировать его всем желающим?
   -О, неужели? - произнес второй элитник, поворачиваясь. - Значит, это вы - Катце? Наслышан...
   Дилер только теперь обратил внимание на этого второго. До того его больше занимал советник, а прочие... мало ли их вокруг! Поменял прическу - Катце его и не узнал со спины...
   Так вот, Катце не узнал его и в лицо, просто потому, что никогда прежде не видел... а теперь совершенно неприлично пялился и не мог отвести взгляда.
   Это, несомненно, был блонди, чуть поменьше ростом и, должно быть, моложе Ама. Волосы немного вьющиеся, как у советника, разве что короче и не золотистые, а очень светлые. Примерно такие, как были у консула Минка, если не светлее, а из-за особенностей освещения казалось, будто голову незнакомца окружает сияние. Лицо... Тут Катце все-таки взял себя в руки и поклонился, чтобы оторваться от созерцания абсолютно неземной красоты. По сравнению с этим блонди и Рауль Ам, и еще кое-кто, считавшийся даже красивее советника, казались чересчур... Катце затруднялся подобрать определение. Пожалуй, их красота была все-таки относительно приближена к пониманию среднего человека и, хоть и подавляла, и могла шокировать, была переносима при наличии некоторой привычки или просто душевной стойкости. А вот при виде незнакомца попросту хотелось протереть глаза, чтобы выяснить: не примерещилось ли такое чудо? И не сказать ведь (отойдя от первого впечатления), будто это некое божество, но было что-то, какая-то неуловимая диспропорция черт, делавшая просто очень красивое лицо невероятным: то ли изгиб губ, то ли линия скул, то ли чуточку широковато расставленные миндалевидные глаза... Глаза, кстати, оказались карими, в длинных темных ресницах - странный контраст с почти белыми, светящимися волосами. И брови - как кисточкой нарисованы, словно кто-то начал раскрашивать рисунок, но успел закончить только один фрагмент. При этом, что любопытно, блеклым или бесцветным этот блонди вовсе не казался.
   -Надо же, Катце выдал стандартную реакцию на вас, - заметил Рауль. - Я полагал, он более... закалён.
   Дилер промолчал. Постепенно взгляд схватывал прочие детали: да у этого блонди даже пластика движений немного иная, чем у других, стоило только посмотреть, как он повернул голову к Раулю. Тут Катце чуть не получил еще одно потрясение: в профиль незнакомец оказался не хуже, чем в фас.
   -Ты всё экспериментируешь, - покачал тот головой. - Право, может быть, не стоило...
   -Отчего же? - приподнял бровь Рауль. - По-моему, исключительно удобно договариваться о чем-либо с только что пережившими серьезное потрясение. А оно им гарантировано.
   -Что ж, если ты говоришь с такой уверенностью...
   -А мы сейчас спросим у независимого эксперта, - заявил советник. - Катце, вы бы смогли сохранить обычный ваш уровень мастерства, если бы вам сейчас пришлось вести переговоры с этим господином?
   Катце в этот момент как раз обратил внимание на костюм незнакомого блонди. Пожалуй, в стиле советника, но не настолько вычурный, без излишеств вроде кружев и аксельбантов, темно-синего цвета, отделанный, кажется, крохотными бриллиантами. Когда светлая вьющаяся прядь скользила по этой ткани, это было похоже... это было похоже на...
   -Катце не смог бы, - констатировал Рауль. - Что и требовалось доказать.
   Незнакомец улыбнулся, и вот от этой-то улыбки у дилера окончательно перехватило дыхание. Может быть, еще и оттого, что она оказалась вполне искренней и мало напоминала усмешки Рауля - у того, кажется, имелась целая коллекция оных на все случаи жизни, и далеко не все экспонаты этой коллекции можно было назвать приятными.
   -Право, перестань, - сказал он. - Ты так окончательно запугаешь... хм... Катце, верно?
   -Запугать Катце не сумел даже предыдущий консул, - заметил Рауль. - Льщу себя надеждой, что у меня это время от времени получается, но сейчас - явно не тот случай.
   -П-прошу прощения, - выдавил дилер.
   -Пожалуй, мне лучше покинуть вас, - сказал незнакомец, дотронувшись до локтя Рауля. - Ты говорил о конфиденциальной беседе, не стану мешать... тем более, она явно не состоится, если я останусь.
   -О, ты слишком любезен, - протянул советник. - Где я смогу отыскать тебя потом?
   -Я, пожалуй, поднимусь в ложу, - ответил тот и снова улыбнулся.
   -Хорошо. Я присоединюсь к тебе, как только мы закончим, - кивнул Рауль, и незнакомец удалился. Перед ним расступались.
   Сразу стало будто бы немного темнее.
   -Катце, придите в себя, - негромко произнес советник. - Уж от вас, право, я подобного не ожидал!
   -Да, господин Ам, - совладал тот с собою. - Еще раз прошу извинить.
   -Выкладывайте, что там у вас, - велел Рауль.
   Так, похоже, снова не повезло, и это второй. Притворяться он умеет, когда считает нужным, вот, видимо, с этим... как же его... с Джандалем он вел себя весьма обходительно, а теперь - "выкладывайте"! Будто не сам вызывал!
   Правда, всё это Катце оставил при себе, ограничившись коротким докладом.
   -Ну что ж, всё идет по плану, - сказал советник, выслушав до конца. Правда, что именно это за план, сообщить не соизволил. - Продолжайте в том же духе, Катце, пока развитие ситуации меня устраивает. И, кстати, это не ваши сотрудники обстреляли вчера офис "Старгэйтс Пертнершипс"?
   -Мои люди, - с достоинством ответил тот, хотя сильно сомневался, что люди именно его, - не действуют такими примитивными методами.
   -Я так и думал, - усмехнулся советник. - Можете быть свободны, Катце. Мы свяжемся с вами, когда вы понадобитесь.
   Это означало что-то вроде "принес добычу, молодец, пошел вон". К такому-то Катце уже привык, что поделаешь... По правде сказать, он хотел задержаться после разговора с советником, посмотреть, что сейчас выставляют на торги, что в моде, что нет. Теперь его занимало кое-что другое.
   -Простите, господин Ам... - произнес он осторожно.
   Тот только вопросительно изогнул бровь: мол, что еще?
   -Позволено ли мне будет поинтересоваться, кем был ваш уважаемый собеседник? - рискнул Катце. - Кажется, я никогда его не видел и...
   -Да, разумеется, - судя по всему, советник ответил на оба вопроса сразу. - Вы и не могли его видеть, официально ведь еще ничего не объявлено, а я пока помогаю ему влиться в рабочую обстановку.
   -Так это...
   -...наш будущий консул, Джандаль Грау, - закончил Рауль. - А теперь мне пора.
   С этими словами он и ушел - только взметнулась золотая грива.
   "Джандаль Грау, - Катце попробовал имя на вкус. - Будущий консул. Да... не завидую тем, кому придется вести с ним переговоры, особенно когда он наберется опыта!"
   На самом деле он завидовал. И очень сильно.
   *
   -По-моему, получилось красиво.
   -А почему должно было получиться некрасиво? Из-за необычности... хм... дизайна?
   -Да нет же, я не об этом, я о казусе с нашим дилером... А с дизайном я накладок и не ожидал, мы ведь проводили моделирование, всё было учтено. И, согласись, я был прав, когда настаивал именно на таком цвете волос?
   -Прав, прав. Он дает ощущение чистоты и невинности, причем отчего-то именно в сочетании с этой легкой волной... Кстати, почему темные глаза? По-моему, для усиления того самого ощущения невинности больше подошли бы голубые. Хотя, нет, получилось бы бледно... фиалковые? А? Так почему?
   -Чтобы не напоминало...
   Пауза.
   -Извини.
   -Не стоит. Хм... как ты думаешь, когда работы начинались, она уже что-то предполагала?
   -Даже представить сложно. Возможно, это была обкатка нового проекта, а для каких именно целей он предназначался - об этом нужно спрашивать у нее. Я, право, не горю желанием...
   -Я тоже. Однако, думаю, ты и сам видишь, что на эту должность наш новый коллега подходит идеально.
   -Согласен, хотя гадать в этом случае бессмысленно.
   -Скорее, незачем. В курс дел вошел очень быстро, линия поведения выбрана прекрасно, с остальными держится замечательно, учитывая возраст и отсутствие специфического опыта...
   -А с нами, кстати, он явно идет на сближение, ты заметил?
   -Можно подумать, это не я вчера провел с ним весь вечер... Разумеется, заметил! Причем делает он это крайне корректно.
   -Ненавязчиво, я бы сказал.
   -А я бы сказал, что ему очень нужен соратник, и он выбрал нас.
   -По-моему, прекрасный выбор. С другой стороны, остальных он пока слишком плохо знает, а мы выполняем роль наставника, так что выбора как такового и не было.
   -А ты полагаешь, что он хорошо знает нас? Между прочим, он и о нас-то еще не осведомлен.
   -Предлагаешь рассказать?
   -Лучше - показать. И взглянуть на реакцию. Право, мне любопытно!
   -А это идея! Так и поступим...
  
   Будущий консул решительно не шел у Катце из головы. Забыть его было не проще, чем заставить себя не думать о белой обезьяне. Впрочем, это шутки, а ведь короткая встреча с ним запомнилась до малейшей детали! Даже бывшего консула Минка можно было на время выбросить из головы, а вот будущий консул Грау как будто намертво отпечатался в зрительной памяти Катце. "Консулы Амои - мое личное проклятие", - как-то мрачно пошутил он про себя. Это было, пожалуй, похуже обоих Раулей, вместе взятых! Те-то уже стали более-менее привычным злом, а вот Джандаль Грау, приблизиться к которому у Катце не было никаких шансов...
   Хорошо, подвернулось очередное дело, пришлось срочно срываться с места и улетать с Амои. Было хотя бы чем занять голову... да так основательно, что на некоторое время Катце о молодом блонди все-таки позабыл. Потом, когда разобрался с делами, вспомнил, конечно, но уже без такой болезненной яркости.
   А вот "инаугурацию" консула, как обозвал это мероприятие местный диктор, Катце пришлось смотреть в зале отлета местного космопорта, по головизору.
   На официальной церемонии (конечно, она шла в записи, да и показали совсем небольшой отрывок) Грау был хорош непередаваемо. Пожалуй, строгий форменный сьют и отсутствие украшений шли ему даже больше, чем вычурные наряды и ворох безделушек. Принимая верительные грамоты послов, консул мягко улыбался, и кое-кто, было дело, чуть не выронил документ. За спиной консула с невероятно самодовольным видом маячил советник в чем-то ярком: на его броском фоне снежная красота Джандаля Грау выглядела еще более нереальной.
   Заглядевшись, Катце едва не выронил комм и наступил на чей-то лэптоп (кому-то не так повезло). Таможенник шлепнул печать на стойку вместо документа. Неподалеку раздался возглас - кто-то облился горячим кофе. По счастью, передавали новости уже с другой планеты и более никто не пострадал.
   Дилер помотал головой, приходя в себя, невольно прислушался: поодаль кто-то замысловато матерился, выражая тем самым свой восторг, а совсем близко два солидного вида господина негромко переговаривались, и разговор этот Катце очень заинтересовал.
   -Да, это... однако... - говорил один.
   -Первое впечатление - самое сильное, не забывайте об этом, - отвечал второй. - Хотя, конечно, вы правы, зрелище фантастическое. И что, они надеются, будто все растают при виде этой куклы?
   -Ну, если такова реакция на запись, трудно сказать, каково придется в реальности.
   -Ах, оставьте! Мне доводилось говорить кое с кем из них: да, тяжело, но выдержать можно, особенно если они не настроены враждебно. Но то были взрослые, прожженные интриганы, а это ведь сущий ребенок, если верить тому, что пишут о его возрасте! Вы полагаете, он способен на что-то большее, чем просто хлопать ресницами?
   -А я бы не стал его недооценивать, - покачал головой первый. - Правда, мне не доводилось иметь с ними дело лично, но...
   -А раз так, уж поверьте мне, во всех этих историях больше фантазий! - перебил второй. - Игра на публику, а публика и рада пугаться и обманываться!
   "Ты определенно не имел удовольствия общаться с советником, когда он не в духе, - подумал Катце. Слова этого второго господина его отчего-то сильно задели. - Желательно сильно не в духе. Подозреваю, после этого тебе пришлось бы вызывать медиков".
   Потом мысли его вернулись к консулу. Может, не так этот надутый господин был и неправ... За какой срок можно натаскать молодого блонди (кстати, надо взглянуть в сети, что там пишут о его возрасте... сколько-сколько?!) до такого уровня, чтобы он мог выполнять обязанности консула? Пусть даже делал это лично советник... А на минуточку: много ли советник знает об этих самых обязанностях? Он-то занимается совсем другими вещами! И пусть высокие технологии позволяют загрузить массу знаний непосредственно в память, опыта это всё равно не заменит!
   Словом, весь рейс Катце было как-то тревожно за Джандаля Грау. Глупо звучит, но - было...
   ...-Ты прекрасно держался сегодня.
   -Быть может, это несколько самонадеянно с моей стороны, но я полагал, что мне придется намного сложнее. Думаю, это во многом твоя заслуга, Рауль!
   -Вот даже как?
   -Разумеется, - Джандаль Грау улыбнулся. - В конце концов, это ты был моим наставником, а не кто-то иной.
   -А к другим ты тоже присмотрись повнимательнее, - посоветовал Рауль Ам. - Полагаю, и у них есть чему поучиться. Моя область знаний... слишком специфична и достаточно узка.
   -Я бы так не сказал, - покачал головой консул, и светлые пряди вспыхнули в ярком освещении, как белое золото. - Ты... как бы лучше выразиться... Ты, на мой неискушенный взгляд, прекрасно осведомлен о самых разных вещах.
   -Я польщен, - совершенно серьезно ответил советник. Да, немного практики, и из этого юноши получится такое...
   -А что касается других коллег... - продолжил тот. - Ты снова прав: у них есть чему учиться. Но, честно говоря, я не желал бы видеть никого из них ни наставником, ни кем-то, кому я мог бы хоть немного доверять.
   Рауль мысленно поаплодировал. Совершенно очевидно, что именно нужно Джандалю, но его даже слишком хорошо научили обтекаемым формулировкам. Если что, он легко отыграет назад. Вот только допускать этого не надо... И еще крайне интересно посмотреть, как обученный витийствовать, но еще неопытный юноша отреагирует на удар в лоб.
   -Правильно ли я понял, что это предложение дружбы? - спросил он прямо.
   -А я могу на нее рассчитывать? - так же прямо поинтересовался консул, мгновенно сменив манеру разговора. В карих глазах даже не дрогнуло ничего.
   -Попробовать, во всяком случае, можно, - пожал плечами советник. - Но учти, дружба предполагает...
   -Никаких недомолвок, верно, Рауль? - не дал ему договорить Джандаль. Взгляд его был серьезным и очень сосредоточенным. - И никакой лжи. Я, по-моему, хорошо усвоил уроки.
   -Недурно, - согласился тот. Сейчас был очень подходящий момент, чтобы... - И именно поэтому я прошу тебя составить мне компанию. Кажется, ты не видел самого интересного в лабораториях.
   -Прямо сейчас? - уточнил Джандаль.
   -Если ты не устал, и у тебя нет никаких срочных дел...
   -Полагаю, прогулку до лабораторий я уж как-нибудь перенесу, - усмехнулся консул. - А ничего срочного пока еще нет.
   -Скоро появится, - утешил Рауль. Ну что ж, теперь начинается самое интересное...
   -Это... - Джандаль с любопытством оглядел помещение.
   -Курилка, - пояснил Рауль спокойно.
   -Разве ты куришь? Я ни разу не замечал. И запаха тоже...
   -Изредка, - усмехнулся тот. - Не у всех на виду. И обычно не в парадной одежде. Подожди немного, будь добр.
   Он дотронулся до сенсора комма.
   -Выйдешь? Ну да, а какой смысл тянуть? Ты же всё слышал. Хорошо, мы ждем.
   Консул настороженно взглянул на советника.
   -Сейчас, - пообещал тот. - Там дальше такие лабиринты, пока дойдешь...
   Джандаль промолчал, изучая скромную обстановку курилки. Чувствовалось, что он немного напряжен. Вот, правда, очень кстати отвернулся, а когда отреагировал на звук открывшейся в глубине помещения двери, ему предстало крайне любопытное зрелище. Вот только какова будет реакция...
   -Потрясающе! - сказал консул, во все глаза глядя на второго Рауля, в рабочем черном костюме, с убранными назад волосами.
   -Будем знакомы, - сказал тот спокойно, подходя к первому. - Рауль Ам.
   -Мы уже знакомы, - заметил Джандаль.
   -В некотором роде - да, - согласился Рауль-второй.
   -Да нет же, не в некотором! - рассмеялся консул, подходя ближе. - Сегодня на приеме со мной был ты, - он указал на Рауля-первого, - а два дня назад гонял по всем этим дипломатическим тонкостям - ты! И на аукционе тоже был ты. Я еще немного удивился, как у тебя странно меняется настроение, и подумал, наверно, что-то не заладилось в работе... Только спрашивать не стал.
   -Надо же, - задумчиво сказал Рауль-второй. - А мне всегда казалось, что я идеально маскируюсь. Нас ведь даже Катце путает.
   -Он знает? - живо заинтересовался Джандаль.
   -Догадался, - ответил тот. - И подсмотрел как-то. Но делает вид, будто не в курсе.
   -Правильно делает, - усмехнулся Рауль-первый. - Но с ним бы я сравнивать не стал, он человек все-таки.
   -Но знает нас намного дольше.
   -Но не так... хм... тесно, не находишь? Все-таки с Джандалем мы общались ежедневно на протяжении довольно долгого срока, а Катце мы лишь отдаем указания.
   -Убедил! - поднял руки Рауль-второй и взглянул на консула. - Ну что, наша маленькая тайна не слишком тебя удивила?
   -По-моему, это замечательная тайна, - искренне ответил тот. - Я лишь хотел кое-что уточнить...
   -Да?
   -У вас, случайно, не имеется моего двойника? - поинтересовался Джандаль.
   Оба Рауля переглянулись и рассмеялись.
   -Чего нет, того нет, - серьезно сказал второй, доставая сигареты. - А, прошу прощения...
   -Ничего, - покачал головой консул. - Это, в конце концов, ваша курилка... а я никогда не видел курящих блонди.
   -Между прочим, - произнес Рауль-первый, вытаскивая из пачки второго "Зеленую луну", чтобы создать, так сказать, двойной эффект, - мысль Джандаля о его копии имеет право на существование.
   -У нас сейчас ресурсов не хватит, - покачал головой второй. - Ты же знаешь, на что всё брошено. Чуть позже - возможно, и ты прав, вариант хороший.
   -Господа, - вмешался консул. - Право, не стоит, я... неудачно пошутил.
   -Почему же неудачно?
   -Во-первых, - серьезно сказал Джандаль, - я слабо представляю, как можно технически поддерживать такой же уровень конспирации, как у вас, в моем случае. У вас - лаборатории, сюда не заходят посторонние, а консул на виду. Не могу же я одновременно беседовать с репортерами и визировать какие-то документы? Рано или поздно это бросится в глаза... Да, еще один вопрос: а как же сотрудники? Они знают, что вас двое?
   -Мы не встречаемся у чужих на глазах, - серьезно ответил Рауль-первый. - Те, кто работает здесь, знают нас в одной ипостаси, коллеги там, наверху - в другой. И они не пересекаются. Случайности исключить нельзя, конечно, но...
   -Даже если кто-то из здешних сотрудников догадался, он предпочтет промолчать, - добавил второй и крайне неприятно усмехнулся. - Но ты прав, Джандаль. Нам в этом случае намного проще... Да, ты сказал "во-первых", а что во-вторых?
   -Во-вторых, - медленно ответил консул, - вы все-таки различаетесь. Немного, но различаетесь.
   -Да, с годами это накапливается, - кивнул Рауль-первый. - Но немного актерского мастерства нивелирует различия.
   -Джандаль прав, - встрял Рауль-второй, неторопливо дымя "Вишневой луной". - В его случае так рисковать не стоит. К тому же игрок он не слишком опытный...
   -Я бы сказал, совсем неопытный, - поправил консул. - И еще... прошу извинить, если затрагиваю неприятную тему, но я, честно говоря, не знаю, каково в случае, например, удавшегося покушения остаться без... ну, я, наверно, не слишком ошибусь, если скажу - своего второго "я"? Равно как и легализовать оставшегося, особенно если были свидетели. Разумеется, свидетели - тоже не самая большая из проблем, но всё же может получиться накладка.
   -В прошлый раз замалчивать историю со взрывом удалось долго, - заметил Рауль-второй, положив руку на плечо Раулю-первому. - Но именно из-за отсутствия болтливых свидетелей. Ты снова прав.
   -Так что лучше уж надежная охрана и осторожность, - закончил Джандаль.
   -Ты еще скажи, что ты не авантюрист, - усмехнулся Рауль-первый.
   -Но я ведь сказал: прежде всего - осторожность! А если уж риск - то осознанный и контролируемый, - напомнил консул и посерьезнел. - Мне еще нужно освоиться на своем месте, и я не собираюсь встревать ни в какие сомнительные истории.
   Оба Рауля переглянулись. Второй кивнул.
   -Боюсь, вовсе не встревать не выйдет, - сказал первый. - Пока еще рано, да и дел слишком много, но скоро мы расскажем тебе кое-что крайне любопытное, и, полагаю, ты не откажешься поработать с нами.
   -А еще мы предложим тебе учебную авантюру, - добавил второй.
   -О чем ты? - нахмурился первый.
   -О том, что Катце явно хочет соскочить, - ответил тот. - А это совершенно ни к чему.
   -Вы о черном рынке? - живо спросил Джандаль.
   -А что ты о нем знаешь?
   -Почти ничего, - покачал головой консул. - Только то, что он существует.
   -Именно. А в нынешнем виде он существует благодаря нам, - без ложной скромности сказал Рауль-первый. - Катце, видишь ли, был дилером прежнего консула, и ему очень не нравится работать на нас. Впрочем, там много деталей, и мы действительно расскажем тебе обо всем чуть позже. Дел там все еще невпроворот. Полагаю, тебе будет интересно.
   -Я тоже так думаю, - улыбнулся Джандаль, и при взгляде на эту улыбку оба Рауля неожиданно для себя пожалели главу компании "R'n'K"...
   *
   По возвращении на Амои Катце застал свой офис в состоянии разворошенного улья, причем в самом прямом смысле слова. Все двери нараспашку, откуда-то из глубины здания доносится могучий рык Лютера, снуют посыльные, вдоль стен навалены неизвестного происхождения и предназначения коробки...
   -Ну и что здесь происходит? - скучным голосом спросил Катце, заходя в общий зал, где Декс яростно спорил с Фрошем.
   -Делим жизненное пространство, шеф! - жизнерадостно отозвался тот. - Я вот отвоевываю право работать у своего милого каминчика, как привык, он мне нервы успокаивает...
   -Да повесь ты его у себя в кабинете и успокаивайся, сколько влезет! - тут же завелся Фрош. - Если разгородить этот зал...
   -Нечего, нечего! - возмутился Декс. - Тут общая зона релаксации, а у нас еще целый этаж есть! Это он, - пояснил парень Катце, - хочет, чтобы мы все сгрудились на одном этаже. А я считаю, что молодое поколение надо выселить наверх, там все равно пусто! Ну а Фрош упёрся, потому что одного из тех парней он опекает.
   -А другого - ты! - рыкнул тот.
   -Да, но я же не собираюсь делить с ним кабинет!
   -Это не кабинет, это...
   -Ти-хо, - сказал Катце тем тоном, который мгновенно прекращал споры среди подчиненных и которому (что греха таить) он научился еще у прежнего консула. - А теперь пусть кто-нибудь один внятно объяснит мне, в чем дело.
   -Лучше я, шеф, - прогудел Лютер, легко отодвигая обоих спорщиков в сторону. - А то они до завтра базарить будут.
   -Хорошо, - согласился Катце, уселся в первое попавшееся кресло, закинул ногу на ногу и скрестил руки на груди. Этот жест он подцепил уже у советника. К сожалению, сигарета в этот образ не вписывалась.
   -Шеф... - сунулся было Декс, но Лютер отодвинул его назад.
   -Помолчи-ка. С утра языком чешешь, поди, мозоль набил!
   Тот пожал плечами, но умолк.
   -В общем, так, - обстоятельно начал Лютер. - Тот парнишка, что был при нас, решил, что может работать самостоятельно.
   -Он решил или вы решили? - въедливо уточнил Катце.
   -И он, и мы, - ответил тот. - То есть мы-то давно решили, а когда он дозрел, то не стали возражать.
   -Так-так. И с кем он работает?
   -Ну, к нему прилепился Перси и еще один из новых, Борс. Толковый парень, и такой... вроде броневика.
   -Вроде тебя, - не удержался и вставил Декс.
   -Ну и почти сразу у Фроша пацан отпочковался, Ленни...
   -Тому просто завидно стало, он его и выпер, - снова добавил Декс.
   -Это мне-то завидно? - не удержался Фрош.
   -Ти-хо, - повторил Катце.
   Ленни он помнил: молодой амбал с почти бесцветными маленькими глазками под низким лбом, бритый наголо, вечно в черной коже и с цепью навроде якорной на шее. Отчего советник его кандидатуру одобрил, неведомо, может, полагал, что компании потребуется вышибала, но... представить Ленни в роли дилера Катце удавалось с трудом.
   -И что, работает? - поинтересовался он.
   -А чего ему не работать? - удивился Фрош. - Мозги-то на месте. У него там еще Мик с Диком и Расти.
   Мика с Диком Катце тоже знал - довольно толковые ребята, то ли братья, то ли просто очень похожие: невысокие, смуглые, темноглазые и молчаливые. Имя Расти он вроде бы тоже слышал, но чем успел отличиться этот индивидуум, вспомнить не мог.
   -У Ленни очень внешность выгодная, - снова влез Декс. - Для переговоров. Клиент думает, что нарвался на дурачка... особенно если Ленни свою фирменную рожу скорчит, ну, дебильную такую, а потом - раз, и дело в шляпе!
   -Еще он повадился Расти выпускать на переговоры, - добавил Фрош. - А сам телохранителя изображает. Тоже ничего так выходит. Но, конечно, это только с новичками срабатывает, кто их еще толком не знает...
   -Ну а поскольку нормально работать в таком бедламе невозможно, - продолжил Лютер, - то мы решили выселить младшее поколение наверх. Ну и прочий персонал тоже.
   -Да! Потому что спокойно лежать у камина и думать, когда тебе постоянно кто-то наступает на ноги или на голову, нельзя! - заявил Декс. - В общем, у нас великое переселение народов. Фрош против, но нас больше. И, между прочим, молодняк вовсе не возражает!
   Наверху что-то рухнуло с жутким грохотом.
   -Сейф, - определил Лютер. - Уронили-таки. А я говорил им - не донесете, нет, упёрлись...
   -Эй, вы целы там? - высунувшись на лестницу, гаркнул Декс.
   Разноголосый хор заверил, что никто не пострадал.
   -А пол? - не отставал Декс. Прислушался к ответу и перевел: - Плитку разбили, негодяи. Ремонт за свой счет пусть делают.
   -Чего про сейф-то не спросил? - поинтересовался Лютер.
   -А что ему сделается? - логично возразил тот.
   Катце понял, что о нем как-то позабыли.
   -Ну что ж, господа, - сказал он, поднимаясь. - Я вижу, работа у вас кипит. Продолжайте в том же духе. Я буду у себя в кабинете... Ах да, прошу до конца дня отчитаться по текущим сделкам.
   -Не вопрос, шеф! - радостно гаркнул ему в спину Декс.
   К вечеру Катце осознал, что зря затеял эту тягомотину с личными отчетами, нужно было затребовать их в письменном виде. Во всяком случае, выслушивать Декса с его внезапными переходами от одного дела к другому, отвлеченными комментариями и сплетнями рынка было сущим мучением. "Я все-таки свихнусь", - мрачно думал Катце, докуривая пятую сигарету.
   Как ни странно, молодежь его порадовала... достижениями. Еще он обнаружил, что, хотя определенная конкуренция между командами существует, при необходимости они легко кооперируются и могут дать отпор чужакам. Это тоже было неплохо. А вот то, что новички смотрели на него без особого пиетета, несколько раздражало. Эти желторотики застали эпоху консула Минка в том возрасте, когда меньше всего интересуются делами. Что-то о знаменитом дилере, а ныне их шефе они, конечно, слышали, но это что-то было для них неким подобием легенд и изустных преданий. А так - ну, вот он, шеф, сидит, курит, смотрит мрачно, ничего сверхъестественного в нем нет. Да, старшие говорят, что ему отдают указания сверху, но внешне-то это никак не проявляется!
   Словом, чтобы отвлечься, Катце занялся любимым делом, предоставив остальным сотрудникам развлекаться, как им заблагорассудится. Правда, пришлось дополнительно звукоизолировать кабинет, поскольку теперь звуки споров доносились не только из общего зала, но и сверху, а рык у Ленни был такой, что Лютер мог обзавидоваться. Вдобавок у обитателей верхнего этажа было принято время от времени то ли бросать в оппонентов чем-то тяжелым, то ли выяснять отношения с помощью грубой силы, и грохот иногда стоял фантастический. Разумеется, после установки звукоизоляции ничего этого Катце уже не слышал, но что факт имеет место быть, знал: слишком уж часто в коридоре оказывались предназначенные на выброс поломанные офисные кресла и разбитая в хлам оргтехника.
   Через месяц Катце ввязался в очень интересную сделку с каким-то явным новичком, причем барыш это предприятие сулило немалый. С упорством опытного рыбака он вываживал никому не известного недоумка, разводя на солидную сумму, потратил на это уйму времени... а в финале сделки обнаружил, что всё это время с энтузиазмом общался с коллективным разумом собственных подчиненных. Кто именно был инициатором этой "шуточки", сотрудники так и не сознались, но догадаться было несложно...
   -Шеф, ну уж не держите зла, - гудел Лютер, с некоторой опаской посматривая, как Катце уже не просто ломает, а крошит сигарету. - Думали разыграть...
   -На ваш розыгрыш я потратил массу времени! - рявкнул тот.
   "Перестрелять бы их, - мелькнула шальная мысль при взгляде на деланно постные физиономии. - Или заказать кому. И свалить на конкурентов. А потом еще показательно бить себя в грудь и клясться отомстить за своих лучших людей..."
   Жаль только, этот фокус не пройдет. Всех скопом убрать не получится, это раз. Два: нанимать киллера - лишний риск, тот тоже может проговориться. Самому мараться... тут уже возможны варианты, конечно, но Катце подозревал, в этом деле он уступает профессионалам, значит, снова есть риск попасться. И что с ним тогда сделает советник, остается только догадываться. Да и кто поручится, что ни один из подчиненных не стучит наверх? Именно, никто... и о странной убыли среди сотрудников "R'n'K" тут же станет известно. Могут вызвать и задать пару вопросов по этому поводу... с применением спецсредств...
   Можно было высказать еще много чего доброго, но в этот момент что-то гулко ухнуло прямо под окнами, а здание ощутимо содрогнулось. Стекла задребезжали, но выдержали.
   -Эт-то еще что? - выронил Катце сигарету.
   -Это нас взорвали, - сообщил Декс, как-то незаметно успевший переместиться на свое излюбленное место на полу и увлеченно изучавший сложную диаграмму.
   -Не-а, - сказал Фрош. - Гранатомет, зуб даю. Фасад наверняка попортили, сволочи, опять ремонт делать!
   -А я тебе говорил, давай помощнее силовой щит установим, а ты зажмотился, - поддел Декс. - А теперь вот ремонт! Да, шеф, тут это...
   -А? - очнулся Катце.
   -Вы машину где попало не бросайте, - серьезно сказал тот. - Загоняйте к нам на подземную парковку. И сканер возьмите на всякий случай, а то мало ли...
   -Меня чуть не подорвали, - пояснил заглянувший за чем-то Ленни. - Повезло. На полпути к тачке вспомнил, что лэптоп не взял. Брелком щелкнул, чтоб завелась, а сам повернул в офис. Ну и... Говорю, повезло, так, ушибами отделался и два ребра сломал.
   -Да, вот тогда все окна и вынесло, - закончил Декс. - И мы поставили бронебойные стекла.
   -Нет, мы их поставили, когда какая-то сволочь нам дверь заминировала, - поправил Лютер. - Потому что каждый раз стекла вставлять - денег не напасешься. А щит я таки предлагаю сделать помощнее, потому что ремонт - такое дело...
   -Затягивает, - фыркнул молчавший до сих пор Миррин. - А под рабочего легко замаскироваться и подсунуть нам что-нибудь аккурат на стену. Я за усиление щита.
   -Голосуем, - кивнул Декс.
   Решение приняли единогласно, даже ворчащий Фрош поднял руку. Катце спросить то ли забыли, то ли посчитали, что шеф уж точно не будет против хорошей защиты офиса.
   -О, полиция явилась, - сказал Ленни, демонстрируя отменный слух (либо большой опыт общения с означенной структурой).
   -Я с ними пообщаюсь, - выдвинулся вперед солидный Лютер. - А то вас выпускать нельзя...
   Катце молча направился к себе в кабинет.
   -Шеф, сканер! - крикнул ему вслед Декс, реакции не дождался и недоуменно пожал плечами. - Чего это он? Правда, что ли, обиделся?
   -Да его сколько не было-то, - фыркнул Фрош. - Прикинь, улетел, тут все тихо-мирно, вернулся - натуральная война. Вот попомни мое слово, в следующий раз в нас из пушки пальнут!
   -Вот потому мы щит и усиливаем, - поучительно ответил тот. - Мало ли. Кстати, а не прикупить ли и нам что-нибудь крупнокалиберное?..
   *
   -Ты уверен, что всё развивается нормально?
   -Вполне. Первоначальное формирование структур закончилось, теперь они станут проверять друг друга на прочность.
   -Монополист нам не нужен.
   -Я помню. Именно поэтому более слабые компании иногда получают... хм... вспомоществование разного рода: от инсайдерской информации до оружия.
   -Признаюсь, эта стрельба мне не по нраву.
   -Мне тоже. Но это скоро закончится, не беспокойся. Особенно бестолковых уже перестреляли, остальные обзавелись серьезными системами защиты, пересели на бронированные автомобили и установили вооруженный нейтралитет. А после того как "R'n'K" поставила перед офисом крупнокалиберное орудие, а на крыше - несколько установок поменьше, их очень зауважали.
   -Кто же это разрешил открыто размещать такую технику в городе?
   -Конкуренты тоже об этом задумались.
   -Что ж, посмотрим... А что ты скажешь о нашем новом друге?
   -Наблюдает за происходящим с искренним интересом. По-моему, уже вник в основы, а детали... ну, это приходит с опытом.
   -Думаешь, уже можно?..
   -А почему нет?
   -Ну что ж, давай попробуем. Только вот еще что...
   -Да?
   -У меня не идет из головы тот наш разговор о копии.
   -Он ведь против. И аргументы привел вполне логичные, я с ним согласен.
   -Да и я согласен, но... если он возражает против физической копии, то чем помешает электронная? Вспомни давнишнюю нашу беседу о...
   -Ах вот ты о чем... Да, в этом есть определенный резон. С памятью мы это проделываем регулярно, со всем остальным... процедура сложнее, но суть та же. Только придется получить разрешение у нее, но мне отчего-то кажется, что возражать она не станет.
   -Вот и мне так кажется. Исключать какие-либо случайности нельзя, а опять начинать всё заново... Да и к тому же я, признаюсь, успел привязаться к нему.
   -Опять? Мне казалось, у тебя еще с прежнего раза не отболело, как ты выражаешься. Или у тебя фиксация на консулах?
   -Прекрати. Во-первых, это совершенно иное. А во-вторых, ты, можно подумать, к нему не привязан!
   -Ладно, твоя взяла. Есть такое. Меньше, чем к тебе, но всё же... Только очень тебя прошу: давай объективно смотреть на вещи. И если он начнет делать глупости, мы остановим его вовремя. А лучше всего - не дадим ему начать их делать.
   -А он и не станет.
   -Ты так в этом уверен?
   -Хочешь поспорить?
   -Не хочу. Это не предмет для спора. Я просто желаю знать, на чем основана твоя уверенность.
   -Хотя бы на том, что совершать глупости, как ты это называешь, начинают тогда, когда не могут придумать себе занятия. А мы, я полагаю, приложим все усилия к тому, чтобы дел хватало. Да и без этого их будет более чем достаточно. Ну и потом... есть ведь мы.
   -Ну и что? Мы - это мы, а он - это он. С тем, помнится, ты тоже близко дружил, и что это изменило?
   -В том-то и дело... Знаешь, неприятно признаваться самому себе, но это было вовсе не "близко". И это я дружил с ним, а он со мной... Не знаю даже. Теперь - уже не знаю. Я вообще, оказывается, мало что о нем знал...
   -Перестань, я тебя понял. Тут совсем другой типаж. И он первым протянул руку.
   -И первым же сказал - без недомолвок и лжи.
   -Правда, как это проверить...
   -Ты еще меня начни подозревать в том, что я тебе солгал.
   -Почему нет? Ладно, шучу... Проблема в том, что когда ему надоест наша опека, а я полагаю, что это произойдет очень скоро...
   -К этому моменту уже не должно быть никакой опеки. Должно быть партнерство.
   -Дружба.
   -Да. Ты не согласен?
   -Согласен... Что ж, вернемся к копии. Хотя, по-моему, мы уже все обсудили. Занимаемся памятью и личностью вместе, так?
   -Именно. Но все-таки при одном условии.
   -Каком же?
   -Догадайся сам, мы ведь только что об этом говорили.
   -Ну конечно... Мы сделаем это только с его согласия, верно? Никакой лжи.
   -И никаких недомолвок...
   *
   Катце сидел перед монитором, подперев подбородок кулаком, но за происходящим на экране не следил. Сегодняшняя сводка новостей в очередной раз выбила его из колеи.
   Давно грызшиеся между собой "Лямбда Браза" и "Старгэйтс Партнершипс" внезапно слились в экстазе, породив монстра под названием "Лямбда Старгэйтс" и чуть не обрушив ошалевший от такой неожиданности рынок, - сделка готовилась в строжайшем секрете.
   Основной деятельности "R'n'K", собственно, это объединение ничем не грозило, но Катце всё равно мрачно буркнул, что такие дела - не к добру.
   -Да ладно, шеф, - ответил на это Декс, подбиравший оттенок "пламени" в своем любимом электрокамине. - Ничего особенного не будет. Им просто позарез хочется взять один контракт, а там к участию в тендере допускают только компании с уставным капиталом не меньше, чем...
   Он назвал внушительную сумму. У "R'n'K" такой не имелось, нечего было и затеваться.
   -Вот они и решили, что лучше по куску пирога, чем вовсе ничего, - завершил Декс, выбрав психоделически-сиреневые языки огня с лимонным переливом. - Если контракт будет их, может, еще как-то сработаются, а так, думаю, скоро разбегутся.
   -Ты-то откуда об этом знаешь? - спросил Катце. Подобная практика была ему знакома, но о данном конкретном случае он ничего не слышал.
   -Так мы еще месяц назад прикупили эту информацию, - удивленно ответил тот. - Вернее, не прикупили, а обменяли с доплатой, но это уже детали.
   -Не понял... - Катце машинально полез за сигаретами.
   -Ну... - парень сел по-турецки. - Информатор "Лямбды" намекнул, что есть интересная тема, но того... дорогая. Мы подумали, решили, мы не разоримся, а вдруг это пригодится? Наш информатор поторговался, в итоге данные о слиянии мы получили в обмен на сведения о кое-каких контрагентах и приличную такую сумму.
   -Информатор? - нахмурился Катце.
   -У каждой уважающей себя фирмы есть такой, - прогудел, высунувшись из своего логова, Лютер. - У нас тоже есть. Три.
   -Это в смысле, - добавил Миррин, - конкуренция конкуренцией, но есть вещи, которые совершенно не нужны нам, но пригодятся кому-то еще. Бывает, натыкаешься случайно. Эту информацию можно продать или обменять на что-то полезное. Разве вы работали не так, шеф?
   Катце прикурил еще одну "Синюю луну" и мрачно подумал, что, кажется, его методы ведения бизнеса существенно устарели за последнее время.
   -Я буду у себя, - сказал он и закрыл дверь.
   И вот теперь, сидя за столом, смолил сигарету за сигаретой и в который уже раз думал о том, что, в сущности, "R'n'K" прекрасно может обойтись и без него. Еще он подумывал о том, нет ли в компании "кротов". Очень даже может быть... Пускай сотрудников проверял советник лично, но всего не предусмотрит даже он! С другой стороны, их собственные кроты тоже могли оказаться в любой другой компании... Ну и запуталось же всё!
   -Шеф! - сунулся в дверь Декс. - Вам тут вызов... похоже, оттуда.
   Он сделал страшные глаза и ткнул пальцем в потолок.
   Катце покосился на свой комм. Работает, но индикатор вызова не мигает.
   -Почему-то на общий номер компании, - пояснил Декс, видя начальственное недоумение.
   -Ну и с чего ты взял, что... оттуда?
   -Номер не определяется, изображение скрыто, как в тот раз, - пожал тот плечами. - Нет, ну, может, кто из коллег выпендривается, но у них ваш личный номер наверняка есть! Так чего, перевести вызов на вас?
   -Разумеется, - холодно сказал Катце. - И закрой дверь с той стороны.
   -Будет исполнено, шеф! - хмыкнул парень и исчез. Через пару секунд тренькнул комм, и Катце коснулся сенсора.
   Хм, действительно, номер скрыт, а на мониторе - ровная серая муть. Очередные шутки советника, что ли?
   -Добрый день, - произнес дилер. Неприятно сознавать, что собеседник видит тебя, а ты его - нет.
   -Добрый день, Катце, - этот голос он узнал мгновенно. - Я попрошу вас обойтись без имен.
   -Разумеется... - ответил тот. Сотруднички вполне могут подключиться к этой линии, им это раз плюнуть!
   -Без изображения мы тоже обойдемся, - кажется, собеседник усмехался, Катце представил себе эту усмешку и постарался придать физиономии непроницаемое выражение.
   -Разумеется, - выдавил он. - Чем могу служить?
   -Об этом мы поговорим, если вас не затруднит подъехать в названное мною место. Обсуждать подобные вещи по открытому каналу несколько... неосмотрительно, не так ли?
   -Разумеется, - повторил Катце.
   -В таком случае через час на перекрестке Шестой авеню и Главного проспекта вас будет ожидать автомобиль. Полагаю, вы не перепутаете его ни с каким иным. Вы сядете в него, ну а всё дальнейшее узнаете позже. Итак?..
   -Конечно, - сказал дилер, решив, что лимит "разумеется" на сегодня исчерпан. - Я буду на месте в срок.
   -Прекрасно. В таком случае я временно с вами прощаюсь.
   Всё, связь прервалась.
   Катце взглянул на часы. Времени, чтобы доехать до указанного места, хватит впритык, и то, если нет пробок. Но как-то все это странно... Может быть, действительно конкуренты? Голос можно и подделать... А потом - неизвестный автомобиль, и прости-прощай, Катце, нам будет очень тебя не хватать!
   Но и не поехать было нельзя. Если вдруг это правда...
   -Декс, я возьму твою тачку, - бросил Катце, выходя из кабинета.
   -Чего это? - поразился тот.
   -Мою слишком хорошо знают, - туманно пояснил дилер.
   -Так мою тоже!
   -Возьмите лучше у Дика, - предложил Людвиг. - Он на прошлой неделе купил новый драндулет, его еще мало кто видел. Ключи он держит под задним бампером, с нашей-то парковки не уведут. Я ему передам, чтобы не поднимал паники.
   -Благодарю, - сухо сказал Катце, направляясь к выходу.
   -Серебристый "смерч", - настигла его реплика Миррина, и дилер только сейчас сообразил, что не спросил, какая именно машина теперь у Дика. Пришлось бы выяснять, терять время...
   -Благодарю, - повторил он сквозь зубы.
   "Драндулет" оказался шикарным автомобилем, намного дороже собственного авто Катце, скоростным, наглухо тонированным (что было очень кстати) и определенно бронированным (по обыкновению). Правда, с непривычки управляться со "смерчем" было неудобно, а автопилот Дик с детской непосредственностью выдрал с мясом, чтобы не мешал и не пытался перехватить управление, решив, что водитель чрезмерно рискует.
   Однако Катце все-таки успел вовремя. Припарковал "смерч", осмотрелся...
   Нет, это не конкуренты, понял он сразу же. Чуть впереди стоял у тротуара огромный антрацитово-черный автомобиль, этакая глыба мрака посреди солнечного города... Один из разъездных эосских, это Катце знал наверняка, да и по номерам видно. Даже если кто из недоброжелателей сумел разжиться такой машиной, то уж всяко без этих номеров!
   Катце выбрался из "смерча" (хорош, но низковат, непривычно), включил сигнализацию, направился к черному автомобилю, не бегом, но и не вразвалочку, нормальным деловым шагом.
   Очевидно, его заметили сразу же, потому что дверца распахнулась, стоило ему приблизиться, и ничего не оставалось, кроме как нырнуть в прохладное просторное нутро лимузина.
   -Вы пунктуальны, Катце, - мягко произнес тот, кто занимал вторую половину широченного сиденья, и едва слышно стукнул в глухую перегородку, отделявшую водителя от пассажиров. Мягко заурчал мотор, машина двинулась куда-то. - И, вижу, решили принять меры предосторожности...
   -Как и вы, господин Грау, - ответил Катце хрипловато. Он опасался смотреть на блонди иначе как краем глаза, чтобы не впасть в блаженный ступор.
   -Насколько я понимаю, это обычная практика, - усмехнулся тот. - Мне бы не хотелось привлекать излишнего внимания.
   Не привлекать внимания у Джандаля Грау не получилось бы никогда и ни за что, в этом Катце был уверен. Хм... а странно, что консул без охраны! Совсем как...
   -Я желал переговорить с вами тет-а-тет, - продолжал тот.
   -Простите, господин Грау, - не выдержал Катце, неосмотрительно повернул голову и встретился взглядом с темными глазами консула. - Разрешите вопрос?
   -Спрашивайте без разрешения, что за глупости, право... - махнул тот рукой, и в этом простом жесте было столько грации, что дилер предпочел отвести взгляд.
   -Отчего вы воспользовались открытой линией? Есть ведь мой личный номер...
   -Оттого, Катце, - сказал Грау с едва уловимой насмешкой в голосе, - что координаты компании "R'n'K" легко найти в сети, а вашего личного номера у меня не имеется, отсюда эти игры в шпионов.
   -Мои контакты есть у господина советника, - закинул тот пробный камень.
   Консул едва заметно улыбнулся.
   -Вот именно, Катце. Вот именно...
   Воцарилось молчание.
   "Быть не может. Хотя... Не станет советник вечно его опекать! - быстро проносилось в голове у Катце. - А даже если хотел бы, не может быть у консула такого характера, чтобы вечно плясать под чью-то дудку! Понятно, пока он слабоват против Рауля... даже двух, но ведь явно начинает наводить мосты... Так, соберись, это может быть твоим последним шансом!"
   -Вы согласитесь оказать мне небольшую услугу, Катце? - проговорил Грау, перебирая эти свои невозможные, светящиеся даже в полумраке салона пряди. Сегодня он был в чем-то совсем простом, официальном, видимо, урвал время посреди рабочего дня.
   -Какого рода услугу, господин Грау?
   -Мне необходимо достать кое-что, чего нет на Амои, - улыбнулся тот. В отличие от советника, консул парфюмерией пользовался умеренно, и пахло от него чем-то легким, свежим, будто перед грозой.
   -Но разве обычно такого рода... хм... приобретения не совершаются при посредничестве господина советника? - снова попытался прощупать почву дилер.
   -Катце, не пытайтесь казаться глупее, нежели вы есть, - ласково произнес консул. - Впрочем, если вы желаете открытой игры...
   -Господин Грау...
   -То я скажу вам прямо, - не дал ему договорить блонди. - Мне не хотелось бы обращаться к господину Аму. Я искренне уважаю его профессионализм и бесценный опыт, но в данном случае предпочел бы обойтись без посредника.
   -Но отчего же вы обратились ко мне, господин Грау, - тихо спросил Катце, - если вам известно, на кого я работаю?
   -Просто потому, что других дилеров я не знаю вовсе, а рисковать репутацией не намерен, - спокойно ответил тот. - Вы же, насколько мне известно, работали еще на прежнего консула, и весьма недурно, теперь успешно продолжаете карьеру под покровительством господина Ама... Думаю, в таких делах на вас можно положиться.
   -Господин Грау, - сказал дилер, решившись, - верно ли я понимаю: вы не желаете, чтобы господин советник знал о вашем... приобретении?
   -Совершенно верно, - кивнул консул. - И нет, Катце, я не думаю, что вы сообщите о моей просьбе господину Аму. В конце концов, одна маленькая сделка не принесет никакого ущерба его предприятию, не так ли?
   "Одна! Сперва одна, потом две, а потом... - Катце даже прижмурился. - Нет, подожди мечтать! Тут можно проколоться на любой мелочи... Но консул-то каков! Сразу видно - решил попробовать коготки... Пускай, пускай пробует! Эту проклятую "R'n'K" со всей начинкой советник пусть оставит себе, подавился бы он ею! Вот если удастся произвести впечатление на консула, тогда Ам мне не страшен, уйду, осную другую контору, и пусть он хоть наплечники свои от злости сгрызет..."
   -Разумеется, нет, господин Грау, - сказал он вслух. - Тем более, сейчас никаких поручений от господина советника нет, а остальным могут заняться мои сотрудники.
   -Я не думаю, что ради выполнения моей просьбы вам потребуется отвлекаться от всех прочих дел, - усмехнулся блонди. - На мой неискушенный взгляд, ничего сверхъестественного в ней нет. Думаю, вы даже сможете препоручить это кому-то из ваших людей...
   -Ну что вы, господин Грау! - искренне возмутился Катце. - Боюсь, они недостаточно компетентны для подобного.
   -Ах вот как... Ну что ж, вам виднее, - кивнул консул, и дилер снова едва удержался от того, чтобы начать неприкрыто его рассматривать. - Оставьте мне ваш личный номер. И вот, возьмите, здесь все необходимые данные.
   Он протянул Катце носитель, совсем как Рауль когда-то, только ни о защите, ни о последствиях попытки взлома предупреждать не стал. Тот невольно вздрогнул, случайно коснувшись пальцев консула: его будто током ударило. Катце взглянул: да, верно, консул был без перчаток, а так мало кто позволял себе разгуливать...
   -Сроки... разумные. Аванс, полагаю, удобнее всего будет перевести на ваш счет, - добавил Грау и снова стукнул в перегородку. Автомобиль замедлил ход. - Размер оплаты... пожалуй, я чуть увеличу гонорар, который обычно выплачивает вам господин Ам.
   -Это слишком щедро с вашей стороны...
   -Отнюдь. Я полагаю, что отличная работа и оплачиваться должна соответственно. А теперь, Катце, прошу извинить, меня ждут дела. Да и, - консул улыбнулся, и в глазах его заплясали веселые искры, - не стоит слишком надолго отлучаться с рабочего места.
   -Да, господин Грау, - сказал тот, беспрекословно покидая салон.
   Оказалось, лимузин сделал круг по ближайшим улицам, и консул любезно высадил Катце аккурат возле серебристого "смерча".
   -Однако... - произнес дилер и закурил "Синюю луну". - Однако...
   Ничего другого на ум не шло.
   Только у себя в кабинете он просмотрел исходную информацию, полез искать недостающие данные и вскоре понял, что консул чуточку преуменьшил, говоря, что задача вовсе не сложна. Сложна, и еще как... но не нерешаема!
   И ведь пустяковая вроде вещь потребовалась консулу (интересно, зачем?), но чтобы раздобыть ее, пришлось как следует пошевелиться, сбросив часть других дел на подчиненных. А уж стоила она... Хорошо, что у Катце хватало средств, а консул перевел аванс... И лишь бы советник именно сейчас не свалил на него какое-нибудь задание!
   Но, разумеется, Ам выбрал именно этот момент, чтобы придумать какую-то зубодробительную комбинацию. Одно хорошо: пришлось лететь аккурат в те места, где можно было добыть так понадобившуюся консулу вещь. Прекрасно, совместил полезное с... полезным. И прекрасным, потому что назвать иначе Джандаля Грау мог разве что слепой от рождения...
   "Интересно, - время от времени думал Катце, - знает ли он, что Раулей двое? Ох, вряд ли, это ведь такой козырь для советника, что он его попридержит... А что, если рассказать? Хм, можно, но не теперь, еще слишком рано. Чуть погодя, когда... то есть если мы сработаемся. Вот тогда это станет уже моим козырем!"
   Время шло, и, наконец, долгожданный драгоценный плод упал в руки Катце. Очень хотелось передать заказ лично, но это было совершенно невозможно. Оставалось только воспользоваться оказавшимся все на том же носителе номером, дождаться (с прежними мерами предосторожности) незнакомого водителя на неприметном авто, передать ему груз, получить взамен кредитку с оставшейся частью гонорара и... Дальше-то что?..
   Зуммер вызова прозвучал неожиданно. Номер скрыт. Наверняка опять советник с какой-нибудь фантастической идеей!
   -Добрый день, Катце, - сказал с экрана комма консул. - Благодарю. В высшей степени достойная работа!
   -О, господин Грау, прошу простить за ожидание, - ответил Катце, поперхнувшись дымом и забыв поздороваться. - К сожалению, в ближайших местах нужного не оказалось, а я старался выбрать лучший экземпляр...
   -Несомненно, вам это удалось. Да, и я в курсе - господин Ам почти одновременно со мною подбросил вам сложную задачу. - Консул поправил прядь волос, чуть склонил голову набок. - Надеюсь, впредь таких накладок происходить не будет.
   "Впредь!"
   -Это моя работа, господин Грау, - с достоинством сказал Катце, хотя готов был ликовать. - Если вам потребуется...
   -Я обращусь к вам, - серьезно сказал тот. Эта его манера договаривать за собеседником фразы кого-то, может, и раздражала, но только не Катце и только не теперь. - Немного позже, пожалуй. Я слышал, господин Ам намерен передать вам перспективный товар, так что мои скромные желания вынуждены спасовать. Что поделать, стратегически важная и очень крупная поставка. Пока что придется обождать.
   "Пока что..."
   -Как прикажете, господин Грау.
   -Всего доброго, Катце, - сказал тот и отключился прежде, чем дилер успел открыть рот.
   Да... пожалуй... Пожалуй, что-то будет! Нет, консулу еще рано вступать в открытое противостояние с советником, это ясно. Но немного погодя...
   *
   Время шло, но пока что ничего не менялось. Ну разве что Катце пристрастился к новостным программам, особенно если речь в них шла о каких-то переговорах на высшем уровне. Разумеется, исключительно ради того, чтобы понаблюдать за Джандалем Грау...
   Наблюдать было интересно, прежде всего потому, что очень скоро стало понятно: молодой консул нашел собственный стиль. Всё правильно, он не сумел бы вести себя с холодной царственностью, как его предшественник, только не с такой внешностью! О, Ясон Минк умел подавлять одним своим присутствием, и порой улыбка в его исполнении была похуже настоящей выволочки, а презрительный и насмешливый взгляд попросту пригвождал к полу. Он и держался при официальном общении с людьми, как ожившая статуя, очень красивая, но абсолютно недоступная и обжигающая космическим холодом при любой попытке сближения. Как высшее существо (что, собственно, было истинной правдой). Им восхищались, но зачастую ненавидели, потому что люди, внешники, конечно (местные-то принимали всё как должное), крайне не любят, когда им так открыто намекают на их несовершенство и наглядно демонстрируют непреодолимую пропасть между ними и элитой.
   Советник был другим. Он никогда не выходил на первый план (что, собственно, было вполне логично, не та должность), он наблюдал, внимательно слушал, делал выводы... А еще - оттенял холодное совершенство Минка. Это Катце понял почему-то только теперь и задумался: действительно ли у Ама такой вкус или все эти его вычурные яркие костюмы, - просто часть... хм... ну, пусть будут декорации. Консул, помнится, тоже временами одевался броско, но обычно именно тогда, когда рядом не было советника. Любопытная теория...
   Теперь было всё то же самое: советник в чем-то фантастически сложном, вычурном (все-таки шла ему эта роскошь) - и всегда чуть поодаль. На этом фоне светящаяся красота нового консула, одетого подчеркнуто просто, выглядела еще более завораживающе.
   С людьми Джандаль Грау общался очень спокойно, он не снисходил до них, как Ясон Минк, не смотрел сверху вниз, а заинтересованность выражал не едва заметным поднятием брови на застывшем лице, а вполне живой мимикой. А вот непреодолимая пропасть никуда не делась, только теперь она имела другие свойства, если у пропасти вообще могут быть свойства. Как бы дружелюбно ни вел себя консул, с каким бы интересом ни расспрашивал кого-то, всё равно ощущалось - он не такой даже, как прочие блонди, он совсем иной. Он не возвышался над собеседником, нет, он был рядом, но казался настолько другим, что человек просто терялся в попытке понять, в чем же тут дело.
   И даже если люди осознавали, что никакие это не чудеса, за всем этим стоит холодный расчет, помогало это слабо. Катце доводилось видеть, как опытные акулы бизнеса, в свое время успешно торговавшиеся еще с Минком, усаживались за стол переговоров с презрительной усмешкой: мол, что может этот мальчишка со сказочным лицом? (В точности, как рассуждал тот незнакомый делец на далекой планете.) И как они порой теряли нить беседы, молча уставившись на говорившего что-то в обычной своей мягкой манере консула, завороженные его богато модулированным голосом, улыбкой или едва приметной жестикуляцией... Ну а консул мгновенно задавал коварный вопрос, поворачивая разговор в нужное ему русло.
   Еще Джандаль Грау никогда никому не отказывал в манере Минка (о, знаменитое ледяное молчание и многим ненавистная полуулыбка), он плел такие словесные кружева, что проситель частенько забывал, о чем вообще шла речь. А еще - консул не принимал отказов. Если ему что-то было нужно, он просто не отпускал собеседника до тех пор, пока тот не давал согласия. Может быть, на иных условиях, может быть, только на предоставление части необходимого, но сказать твердое "нет" Джандалю Грау и настоять на своём пока еще не удалось никому.
   А когда Катце осознавал, что это только начало, что консул еще не набрался опыта и только пробует силы, по спине подирало ознобом...
   "Может, не стоит? - закрадывалась иногда мысль. - Советник более предсказуем. Да, опасный тип, во многом неприятный, но терпеть можно. А этот... Мягко стелет, а вот каково будет спать?" Потом Катце вспоминал искреннюю улыбку молодого консула, сияние его волос, случайное прикосновение к прохладным тонким пальцам, и все подобные мысли улетучивались...
   ...Снова вызов, снова скрытый номер. Может...
   -Катце, вы там умерли? - нет, это Рауль, причем второй, причем заметно раздраженный.
   -Никак нет, господин Ам, - мрачно ответил тот. - Отошел буквально на секунду.
   -Носите комм с собой, - отрезал советник. - И извольте явиться сегодня к десяти вечера.
   -В ваш кабинет? - уточнил Катце.
   -Хм... нет, пожалуй, проходите в курилку.
   Так, значит, их будет двое. Совсем здорово! То, что нужно: инструктаж, который затянется заполночь, вымотанные нервы и необходимость с утра пораньше лететь куда-нибудь что-то продавать. Стратегическое и важное.
   -Так точно, господин Ам, - сказал он.
   Настроение было паршивым, но явился Катце, разумеется, точно к назначенному сроку, даже чуть раньше: просто сбежал из офиса, когда команды Декса и Фроша потребовали его участия в качестве рефери в их маловразумительном споре. Чем те заняты, Катце даже не вникал, некогда было.
   Дорогу он помнил, дверь бесшумно открылась, и Катце шагнул внутрь. Знакомо пахло "Вишневой" и "Зеленой луной", значит, оба блонди уже тут. Ну, раньше начнем, раньше закончим, решил он и уже собирался обогнуть дурацкое это растение, как вдруг расслышал смех и замер на полушаге.
   Он знал этот голос.
   Если осторожно, очень осторожно переместиться левее, то в промежуток между листьями можно рассмотреть, что кресла сдвинуты, а на столике кроме пепельницы стоит еще и бутылка страшно дорогого вина... и...
   -Ты был прав, а я не поверил, - это точно первый Рауль, он в полуофициальном, но от этого не менее нарядном темно-красном сьюте. Ну и в драгоценностях, конечно. - Любопытно, от чего же это зависит? Ну право, какая разница, обычное это стекло или нет, но ведь заметно!
   -Ты еще из мензурки выпить попробуй. - А это второй Рауль, в рабочем костюме, вальяжно развалился на диване и курит. - Сравни ощущения. А потом напиши работу... хм-м-м... "Сравнение влияния материала посуды на субъективное восприятие индивидуумом вкуса красного вина". Да, не забудь протестировать на разных сортах!
   -Вот ты смеешься, - первый Рауль устроился рядом, - но неужели ты не чувствуешь отличия?
   -Чувствую, - сознался тот. - Что-то есть. Не знаю, что именно, сложно сформулировать... Возможно, так действует осознание древности этих вещей или... нет, трудно сказать.
   -В любом случае, это прекрасный подарок, - обратился первый Рауль еще к кому-то, скрытому спинкой кресла. - Замечательная старинная работа...
   -Послушайте лучше, - окликнул второй Рауль и осторожно коснулся краешком своего бокала бокала невидимого собеседника. Тонкий хрустальный звон и правда был такого тона, какого не давало нынешнее стекло.
   -А теперь напиши статью о звучании бокалов из стекла разного рода и влиянии этого звучания на восприятие напитка, - поддел первый.
   -Я не материаловед, - лениво отозвался тот. - Но подарок, верно, чудесный. И как это тебе пришло в голову?
   -Я искал что-то необычное, - ответил третий, невидимый. - Достаточно редкое. Чтобы... хм... это было не так-то просто раздобыть. И такое, что не зазорно было бы преподнести вам в знак благодарности.
   -Для учебной авантюры объект выбран вполне грамотно, - заметил второй Рауль. - И тебе еще хватило терпения не говорить нам, что именно ты заказал! Право, такая сумма... я уж, грешным делом, готов был поставить на космический катер.
   -А я знал, что ты не настолько банален, - усмехнулся первый.
   -А в целом?
   -В целом получилось недурно. Выход на исполнителя и легенда для него мне понравились, - сказал второй. - Но тебе не кажется, что было слишком рискованно устраивать встречу в городе, без охраны?
   -Охранник был, - возразил тот. - Сидел впереди, с водителем рядом.
   -Маловато.
   -Я решил, что ведущий автомобиль, мой лимузин и три-четыре машины сопровождения привлекут слишком много внимания. А я ведь по легенде не желал ничего афишировать...
   -Я говорил о риске, - напомнил второй Рауль.
   -А я когда-то говорил об осознанном и контролируемом риске.
   -И надежной охране, - добавил первый Рауль.
   -Ну право, перестаньте! Была, была еще охрана... только не на штатных машинах, они слишком приметны.
   -А сразу сказать нельзя? - усмехнулся тот, коротко переглянувшись со вторым. - Это ведь не шутки.
   -Я знаю, - согласился невидимка. - Вы поэтому и пустили за мной еще несколько машин. Наверняка и снайперы где-то засели, верно?
   -Срисовал! - поразился второй Рауль.
   -Не я, - раздался смешок. - Мой охранник. Очень встревожился, к слову, но я предполагал, что вы так и поступите. Вдобавок я как раз накануне услышал обрывок разговора своего охранника с кем-то из ваших.
   -Может, им языки отрезать? - задумчиво произнес первый Рауль.
   -Отключи центр речи, - посоветовал второй. - Хотя как тогда они будут общаться во время работы? Жестами?
   -А хотя бы и жестами... - фыркнул тот. - Но ладно. Всё прошло без накладок, и мы искренне этому рады. Можно спокойно работать дальше.
   Он поставил полупустой бокал на столик и как-то слишком уж пристально взглянул на развесистое растение.
   Катце пришлось откашляться и выступить под взгляды двоих блонди.
   -Вы опоздали на полторы минуты, - сказал второй Рауль холодно, но дилер не отреагировал, потому что его взгляд был прикован к креслу, в котором удобно устроился Джандаль Грау, консул Амои.
   -Добрый вечер, Катце, - сказал он со вполне искренней улыбкой. - Как-то вы скверно выглядите. Видимо, вас совсем загоняли!
   -Да неужели, - фыркнул второй Рауль и подлил консулу вина.
   -Никак нет, - поспешил подтвердить Катце и только сглотнул, разглядев, наконец, какие именно бокалы в руках у блонди. Те самые, старинные, которые он за бешеные деньги купил где-то на окраине Галактики, еле нашел полный набор! Учебная авантюра, значит! Подарок - и кому!
   -Ну а раз нет, тогда поработаем, - сказал первый Рауль. - Присаживайтесь, Катце, сегодня разговор у нас будет долгий. Джандаль предложил интересную схему, и нам кажется, что после некоторой доработки из нее может получиться что-то весьма и весьма достойное.
   -Недостаток опыта... - развел руками консул и снова улыбнулся.
   -Ну, это не порок, - усмехнулся Рауль. - Джандаль, ты изложишь сам или мне?..
   -Могу и сам, - спокойно сказал тот, отставляя бокал, и перебрался на диван, как-то очень естественно устроившись рядом с первым Раулем. - Экран у нас где включается?
   -Тут, - сказал второй Рауль, касаясь какого-то сенсора. Развернулся громадный голографический экран, и Катце понял, что разговор действительно будет долгим...
   "У нас. Он сказал "у нас".
   ...Уходил Катце, как и предполагал, далеко заполночь. От усталости даже думать ни о чем не получалось.
   Уже когда он направлялся к дверям, у кого-то из двух Раулей тихо звякнул комм.
   -Да, - услышал Катце. - Да. И что? Вы не можете с этим справиться? Ах, можете... Тогда в чем дело? Моя санкция? Слушайте, не прикидывайтесь идиотом, вы прекрасно знаете, в каких случаях получаете мою санкцию автоматически. Вот и хорошо. Занимайтесь делом и не беспокойте меня больше по таким пустякам! А, нет, постойте, скажите-ка мне...
   "Господин Ам в своем репертуаре, и кто-то нарвался", - устало подумал Катце и даже не стал припоминать, к кому обращался Рауль в дальнейшем разговоре. Какое-то простое имя... Текс... Рекс... А впрочем, какая разница, доехать бы до дома и немного поспать. Потому что завтра - снова за работу. На консула и единого в двух лицах советника, которые когда-то успели сдружиться, уж это-то он видел...
   "На благо Амои", - зло фыркнул Катце, выходя наружу.
   На улице похолодало. Катце привалился к крылу своей машины, вынул сигареты и взглянул на небо, шаря в кармане в поисках затерявшейся зажигалки.
   Небо было бархатно-черным, подсвеченным городскими огнями, а высоко-высоко плыли две луны, между которыми ярко сияла незнакомая звезда.
   Катце нашел, наконец, зажигалку, встряхнул полупустую пачку, заглянул в нее. Конечно, ментоловые кончились... В глаза почему-то бросилась притаившаяся в самом уголке "Черная луна", и он смотрел на нее, наверно, несколько минут. Потом смял пачку, бросил себе под ноги, сел за руль и резко стартовал.
   Город за окнами машины жил своей ночной жизнью, переливался огнями, но Катце не обращал на них внимания. Отныне и впредь смыслом его жизни станет работа и только работа. Так было раньше и так будет всегда...
  

Оценка: 4.00*3  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"