Изварина Александра Сергеевна: другие произведения.

Арка 2. Мотыльки слетаются на пламя

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Продавай произведения на
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Вторая арка фанфика, выложенная для удобства в отдельный файл. Завершена.

   Арка 2. Мотыльки слетаются на пламя.
  
   Пролог.
  
   Тейлор достаточно спокойно восприняла новость, что ее вывезли со второго этажа еще до того, как она пришла в сознание - в конце концов, это было логично. Именно такой, отстраненно-рациональный взгляд на происходящее, и помогал ей контролировать собственные эмоции, не срываясь в истерику...
   Для чего, собственно, было более чем достаточно причин.
   В первые дни после того, как она пришла в сознание на этой базе, собственное состояние напоминало ей психиатрическое отделение, в которое ее поместили после того, как вытащили из шкафчика - но тогда она чувствовала подобное, иначе и не скажешь, эмоциональное онемение из-за успокоительных, а тогда же... Это просто была усталость напополам с горьким разочарованием. Весь прошедший месяц она провела в напряжении, надеясь, что Баам не выдаст себя, и что она сможет спасти Эмму, она рискнула - как она думала на тот момент - своей жизнью, чтобы спасти Эмму... и все это оказалось напрасным. Осознание самой этой ситуации действовало ничуть не хуже успокоительных, ощутимо притупляя эмоции и даже навевая сонливость. Но это состояние продлилось ровно до разговора с директором. И - спокойствие как отрезало. А как иначе, с такими-то новостями? Порой Тейлор жалела, что в тот день пришла в норму: так, с неподавленными эмоциями, было куда сложнее. Приходилось рационализировать, рассматривать происходящее с точки зрения ее похитителей, чтобы отвлечься и хоть немного сбавить градус эмоций - иначе было никак. В этом плане происходящее здорово напоминало ей Уинслоу: приходилось быть предельно осторожной и жестко контролировать себя, чтобы не натворить глупостей. Если она сорвется - даже не в самоубийственную атаку, а просто в истерику - она может сболтнуть что-нибудь не то, и хорошо еще, если она четко обозначит, насколько идея с заложниками была верна. А если уж она как-либо выдаст Баама... Нет. Нужно было молчать. В конце концов, ей не привыкать...
   Но вот что было ново, так это отсутствие насекомых в доступной ей зоне. За последние месяцы Тейлор привыкла, что рядом насекомых всегда хватает - даже в домах, они прятались внутри стен и в мебели, а когда она оказалась в Башне, в самом худшем случае у нее было несколько пауков под волосами; пусть даже она не могла видеть и слышать через насекомых, но сами тактильные ощущения подконтрольных ей существ, сами потоки воздуха, которые они ощущали, давали достаточно четкую картину окружающего пространства, которая не требовала постоянного оглядывания. И очутившись в ситуации, когда вокруг больше не было насекомых... Это было даже не неуютно - Тейлор могла сравнить это только с сенсорной депривацией, словно у нее осталась всего одна пара глаз, а звуки отошли куда-то на задний план. Оставалось лишь радоваться, что она не получала всю информацию с органов чувств насекомых: в таком случае их отсутствие давило бы куда сильнее.
   Умом она понимала, что со стороны ее похитителей это был логичный шаг - в конце концов, лучше уж заранее вытравить насекомых из убежища, куда доставят пленную аниму, контролирующую насекомых, нежели сталкиваться с проблемами потом. Умом она это понимала. Но ощущать это на себе... Это жутко дезориентировало. И злило.
   - Вы идете, моя Богиня?
   ... но не так сильно, как окружающие ее люди.
   С мыслью, что ее похищение - как и произошедшие на втором этаже события - подстроил директор Юу Хан-Сунг, Тейлор свыклась. Участие в происходящем милой и улыбчивой Елены Раджек тоже не вызывало отторжения, в конце концов, наличие помощников директора среди персонала было естественным. Но вот то, что в числе ее похитителей оказалась и Хва Рьюн... Это выбивало из колеи. Спокойная и уравновешенная Хва Рьюн, предупреждавшая Куна о Хо. Раненая ею еще в битве за корону Хва Рьюн, свежие рубцы которой чуть виднелись из под новой даже на вид керамической маски, закрывающей правую половину лица.
   И эта же Хва Рьюн - у которой были все причины ее ненавидеть - обращалась с ней донельзя почтительно и лояльно. Будто и не было ничего.
   - Иду, - твердо произнесла Тейлор, устремляясь по коридору вслед за ушедшей чуть вперед аловолосой девушкой. - И, будь любезна, не называй меня так.
   - Неужели вам мешает скромность, моя Богиня? - иронично усмехнулась ее спутница, заложив руки за спину. Вот же... - Я понимаю, что вы нетребовательны, но вам придется привыкнуть к такому отношению со стороны окружающих. Конечно, не все будут называть вас так, пока вы не станете Убийцей официально...
   ... если она вообще до этого доживет. Тейлор не обманывалась - пусть она практически ничего не знала об этой организации, но сам факт того, что она являются антиправительственной и приемлет достаточно радикальные методы, означает и то, что с представителями этой организации никто, мягко говоря, церемониться не будет, а уже засветившиеся с высокой вероятностью внесены в КОС-листы. И это наверняка ждет и ее: в конце концов, из слов Юу Хан-Сунга у девушки сложилось впечатление, что ей не удастся остаться незамеченной, а употребляемые слова "Боги" и "Убийцы" недвусмысленно намекали, что она не одна такая, следовательно, представители официальной власти уже сталкивались с Убийцами, и на случай новых столкновений должны существовать определенные регламенты. Тейлор была не уверена лишь в одном - как широко распространится информация о том, что один из незаконных станет Убийцей, но если она вообще выскользнет за пределы организации... может, она чего-то и не понимала, но слова "незаконный" и "Убийца" в одном предложении буквально просили пресечь назревающую проблему в зародыше.
   - ... я учту это, - наконец произнесла она, сообразив, что пауза начинает затягиваться. - Но мне не хотелось услышать это от тебя. В конце концов, ты заполучила шрамы по моей вине... думаю, это будет равноценным обменом. Мое имя ты знаешь.
   - А вы уверены, что вы сможете его носить открыто? - лукаво взглянула на нее Рьюн. Что? - Мы подстроили вашу смерть, чтобы на прохождение первых периодов вашей подготовки избежать внимания королевских карательных войск... их наблюдатель в зоне испытаний уже успел доложить о присутствии двух незаконных. О смерти незаконной участницы Тейлор Эбер уже известно всем, кому это нужно - и вам придется начать восхождение еще раз, но уже под другим именем и, на сей раз, под личиной избранной участницы. Разумеется, вам придется выбрать новое имя. У вас есть какие-либо предпочтения?
   Новое имя, да? Эта мысль отдала горечью. У нее отняли дом, отняли возможность вернуться, отняли друзей и мечту - а теперь отнимают еще и имя... и тут она ничего не может сделать. Подобное решение проблемы предельно рационально, и, более того, возражать не в ее интересах: она уже пошла на сотрудничество со своими похитителями, и пусть даже нормы приличия удалось соблюсти, но все знают подоплеку ситуации.
   Не стоит ухудшать свое положение.
   - Никаких, - собственный голос звучал глухо. Кхм, нет, как-то это странно прозвучало... Надо бы попытаться исправить впечатление. - У меня дрянная фантазия на имена. Лучше уж выберите что-нибудь сами.
   - Я рад, что вы настолько доверяете нам.
   От знакомого голоса, раздавшегося со спины, девушка чуть вздрогнула. Он? Вот же... Оставалось лишь развернуться, чтобы увидеть двух спускающихся по лестнице мужчин, одним из которых оказался директор Юу Хан-Сунг в привычно-яркой шелковой одежде и с неизменной шпилькой из красноватого дерева в волосах. Честно говоря, сейчас его хотелось видеть меньше всего, чтобы не испытывать собственную выдержку и самоконтроль - но опять же, в который раз, в этом вопросе она вряд ли имела право выбора.
   - Директор, - вежливо кивнула брюнетка, мельком радуясь, что у нее есть возможность пока что избежать ответа на вопрос. - Добрый день.
   - Добрый, мисс Эбер, - уголки губ блондина поднялись в полуулыбке. Неужели слышал разговор? Впрочем, судя по всему - слышал, и неудивительно: акустика тут хорошая. - Как вам эта база?
   - Великолепно, - к базе у нее и впрямь не было нареканий. Впрочем, она только-только выбралась из лазарета, и еще не успела ничего оценить. Разве что, хм... - Признаю, я удивлена, что это место столь хорошо защищено от насекомых. Обычно люди даже не представляют, сколько этих созданий живут в местах их обитания...
   - Действительно, - во взгляде Юу Хан-Сунга промелькнуло веселье. Весело ему... а ей-то как быть? - Пришлось постараться, чтобы защитить это место от шпионажа со стороны анима. Мне достоверно известно, что представитель королевских карательных войск в зоне испытаний второго этажа был анима и принадлежал к семье Биа... С ними лучше держать ухо востро.
   Интересно, как это понимать? Тот анима действительно существовал, или ей сейчас пытаются навесить лапшу на уши?
   - ... надеюсь, эта проблема скоро разрешится, - тем временем продолжал говорить директор. - Как только внимание к этой области средней зоны спадет, мы сменим базу, и вы получите доступ к шинхэо.
   Иными словами - когда сомнений в ее лояльности поубавится. Логично.
   - Спасибо за пояснение, - лишь кивнула в ответ кейп, не став больше ничего добавлять. Вряд ли эта беседа - просто дань вежливости... но она понятия не имеет, что сейчас от нее хотят, а значит, нужно немного подождать.
   - Не за что, - лишь прищурился ее собеседник. - Раз уж мы встретились сейчас... Мисс Эбер, это Ха Джин-Сунг, высший офицер, он будет вашим учителем единоборств. Джин-Сунг, это Тейлор Эбер, незаконная участница и наш новый Кандидат в Убийцы.
   Вот как? Девушка лишь взглянула на второго мужчину, до того молчавшего и смотрящего на нее через прищур. Высокий - лишь немногим выше ее - и сухощавый, с вьющимися каштановыми волосами, которые выглядели так, словно были завиты, и карими глазами, он выглядел достаточно невзрачно, в толпе он бы просто потерялся даже без учета многообразия рас Башни. В меру неприметный, он не производил впечатления опасного человека... но звание офицера говорило само за себя, да и приставка "высший" намекала, что не стоит его недооценивать. Впрочем, куда уж ей...
   - Рада знакомству, - наконец произнесла Тейлор. В конце концов, как бы она ни относилась к своим похитителям - знания и навыки ей не помешают, а от банальной вежливости от нее не убудет. Остается лишь надеяться, что этого будет достаточно: вежливость она еще выдержит, а вот на виляние хвостиком ее выдержки не хватит наверняка.
   Но этого не потребовалось. Ха Джин-Сунг молчал лишь пару секунд - после чего пристальный прищур сменился ироничным, а губы мужчины раздвинулись в доброжелательной улыбке.
   - Как холодно... - лишь потянул он. Издевается? - Хан-Сунг, ты случайно не завербовал нашего нового Кандидата силой? Не беспокойся, ученица, никто тут не будет тебе вредить... за пределами полигонов и тренировочных залов, конечно же.
   Пришлось приложить усилия, чтобы не показать эмоций. Вот же... ублюдки...
   - Боюсь, сейчас не время для твоих шуток, - негромко произнесла Рьюн, положив ей руку на плечо, от чего Тейлор лишь вздрогнула. Чего они вообще этим добиваются? - Я могу продолжить экскурсию по базе? Тейлор только сегодня вышла из лазарета...
   - Да сколько угодно! - примирительно поднял руки Джин-Сунг, прежде чем повернуться к своему спутнику. - Ты хотел о чем-то поговорить со мной? В отличие от меня, у тебя маловато времени для разговоров...
   - Да, уже вечером придется улетать обратно в зону испытаний - господин Эванкхелл не будет долго меня ждать, - кивнув, Хан-Сунг развернулся и направился прочь по коридору, в том направлении, откуда пришли Тейлор с Рьюн. - Идем. Я заварю латте.
   - Опять? У тебя вообще совесть есть?
   - Что ты имеешь в виду?
   - Как будто сам не понимаешь...
   Посмотрев в спину удаляющимся офицерам, девушка еле удержалась от того, чтобы сжать руки в кулаки. Останавливало лишь то, что нельзя было показывать настоящих эмоций - и, естественно, присутствие Хва Рьюн. Похоже, это начинает становиться ее успокоительной мантрой...
   - Успокойся, - ладонь Рьюн, лежащая на ее плече, чуть сжалась. Успокои... что? Это было так заметно? - Не стоит так остро реагировать на простые шутки.
   - Извини, в последнее время чувство юмора мне несколько изменяет, - сухо произнесла Тейлор. Простые шутки? Да черта с два! Но, тем не менее... - Кстати, ты все-таки назвала меня по имени. Спасибо.
   - Не волнуйся, это ненадолго, тебе все равно вскоре выберут другое имя, - хмыкнув, аловолосая девушка развернулась, направляясь дальше по коридору, и оставалось лишь последовать за ней. - К тому же... считай, что это знак благодарности за то, что ты сделала.
   А?
   - Благодарности? - нахмурилась брюнетка. - Не припомню, чтобы оказала тебе какую-либо услугу.
   - Оказала, - обернувшись, усмехнулась ее спутница. - Видишь ли... Ты знаешь, кто такие провожатые?
   - Только "проводники", - покачала головой Эбер. "Провожатые"? В смысле? - Эти понятия связаны?
   - Так же, как могут быть связаны между собой специализации, - лишь хмыкнула Хва. - Да, для того, чтобы стать проводником, нужен особый талант, но, тем не менее, многие участники могут в той или иной степени контролировать шинсу, пусть даже укрепляя тело, а офицеры, как уже известный тебе Квант Блиц, нередко осваивают те или иные приемы контроля шинсу. Проводник - специализация, которой можно обучиться... тогда как провожатым нужно родиться, как, к примеру, анима. Провожатые... Мы видим пути. Пути к определенной цели, к определенным людям, даже - пути к исполнению тех или иных событий. Если говорить очень грубо, то провожатые могут видеть будущее. Конечно, не все провожатые, для этого нужна определенная сила способности, но те, кому это доступно... Мы можем видеть пути развития событий, можем видеть варианты будущего - и выбирать нужное нам, исходя из того, что мы увидим на открытых нам путях.
   Чем дольше ее собеседница говорила, тем острее кейп чувствовала, как у нее буквально кровь стынет в жилах. Если идущая впереди нее девушка действительно видит будущее - варианты будущего! - если она все это видела, то...
   ... то она могла видеть и тот вариант, где Тейлор не успела остановить Баама. А значит, ее похитителям известно про него.
   Значит, все было напрасно.
   - И что же ты такого увидела? - как можно более спокойно произнесла она. Приходилось стараться, чтобы голос не дрожал от волнения... черт, да как тут вообще можно быть спокойной? Тут даже делать вид не получается!
   - Честно? - хмыкнула провожатая, не оборачиваясь. - Хаос. С того момента, как мне стало известно о незаконных, я была в ярости - большую часть открытых и известных мне путей, которые я выстраивала годами, просто безжалостно перепутали в единый клубок, обрывая часть нитей и связывая морскими узлами другую. Я была в ярости... пока я не увидела, что оставшиеся пути ведут к нужному мне результату с куда меньшим риском обрывов, нежели раньше, и от того, чтобы ступить на нужный мне путь, меня отделяло лишь несколько твоих решений. Ошибись ты - и все пути сплелись бы в этот клубок... но если бы ты приняла верное решение, что ты и сделала, я бы смогла построить путь, с которого невозможно свернуть и который невозможно оборвать. Ладно! Не вижу смысла разговаривать о том, что уже произошло, сейчас это уже не так важно. Важно другое. Путь строится.
   От странных ноток, прозвучавших в низком голосе собеседницы, анима чуть не поежилась. То, с какой уверенностью она говорит о будущем... Это до такой степени было похоже на фанатизм, что Тейлор стало страшно. Слишком уж ясным было осознание того, что ради своих "путей" идущая рядом с ней миловидная девушка, которую не сильно портила даже керамическая полумаска, пойдет по головам, несмотря ни на какое чувство благодарности и, чего уж там, чувства вообще. С таким человеком было даже страшновато находиться рядом, а в ситуации, когда только ей можно было хоть немного доверять...
   Нет. Даже ей доверять нельзя. Это может быть ловушкой.
   - Ясно, - наконец произнесла Тейлор, кое-как совладав с собственными эмоциями. - Благодарю за доверие... но извини. Не думаю, что у меня достаточно оснований тебе доверять после всего, что произошло.
   - Это естественно, - с ироничной полуулыбкой отозвалась Рьюн. - Я и не ждала от тебя доверия сразу же. Оно выстраивается со временем... но не бойся, времени у нас более чем достаточно. Думаю, у нас есть все шансы стать лучшими подругами...
   Тейлор лишь мысленно поморщилась от того, как угрожающе это прозвучало. Впрочем, а чем еще это могло быть? Пора уже свыкнуться с мыслью, что ей еще долго не видать свободы действий - насильно завербованным кадрам априори не может быть доверия, и ей еще нужно будет заслужить оное, чтобы получить возможность сделать хоть что-то. От мысли о том, что придется стать среди этих людей своей, было тошно...
   И страшно. Страшно оттого, что она может увлечься, и притворство может стать правдой.
  
   ***
  
   - Ну, и что ты думаешь о своей новой ученице? - голос Хан-Сунга, суетящегося возле кофе-машины, был преисполнен любопытства. - До сих пор считаешь, что лучше займешься ее обучением?
   - А у меня есть альтернатива? - лишь поморщился Джин-Сунг.
   С альтернативой в данной ситуации действительно было туго.
   Когда с ним связались месяц назад, уведомив, что он будет тренировать нового кандидата, Джин-Сунг не был особо преисполнен энтузиазма: воспоминания о Караке были достаточно свежи, а нарастающее разочарование в своем последнем ученике - слишком горьким, чтобы он не горел желанием связываться с очередным Кандидатом. Когда новость была дополнена известием, что Кандидат - незаконный участник, энтузиазм было всколыхнулся: незаконные были достаточно яркими личностями, пусть даже и не лишенными недостатков, и следить за ростом одного из них было бы априори интересно. Но когда ему сообщили, что незаконных было двое, и что он с высокой вероятностью сможет принять участие в обучении лишь одного из них...
   Это было первое разочарование. И по мере того, как он приближался к неизбежному выбору, разочарование нарастало.
   Да, обе незаконные участницы - совсем еще девчонки! - были яркими личностями. Да, у обеих был потенциал. Да, хватало несовершенств, и обучение обеих будет сопряжено с тяжелым трудом... чего уж там, хватало несовершенств и в личностном плане - у обеих девочек были солидных размеров тараканы в голове...
   И вот на этом сходство между потенциальными ученицами кончилось.
   Одна из них, рыжеволосая стервочка была интересным вариантом, если готовить из нее именно удильщика. Неплохая мобильность, хороший атакующий потенциал врожденной способности - ей нужно было лишь поставить технику, вбить в голову немного мозгов да позволить набрать опыта, и уже можно было бы выпускать на прохождение испытаний в качестве официального Кандидата, не боясь, что ее прибьет первый попавшийся офицер или самонадеянный ребенок из какой-либо великой семьи. Минимум усилий, чтобы огранить и без того начинающий сверкать бриллиант - чего еще можно было желать?
   Вот только на этом варианте заставляли ставить крест личностные качества девочки. Нет, склонность к насилию не мешала, жажда крови тоже лишней не была, и даже самомнение, заставляющее смотреть на окружающих свысока, не было особой проблемой - его вполне можно было сбить парой первых же занятий, показательно раскатав ученицу по всем ровным поверхностям полигона. Нет, проблемой было другое. Отсутствие каких-либо привязанностей к кому-либо в Башне было плюсом, но накладывающиеся на все это проблемы с лояльностью вкупе с отсутствием сколь либо эффективных рычагов давления здорово осложнили бы взаимодействие. Это, конечно, было решаемой проблемой - пусть тонкие манипуляции не его профиль, но подобных специалистов в FUG хватает... вот только, как показал недавний опыт, подобные манипуляции могут дать сбой, и последствия оного могут быть весьма и весьма болезненными. Это, конечно, если говорить предельно корректно. Если же просто выразить свои эмоции? Ну, тогда можно сказать, что мелкая рыжая дрянь наполовину урезала их преимущество - сколько бы усилий не вкладывалось в подготовку Кандидатов, как бы далеко они обе не зашли, при первом же столкновении обе девчонки попытаются прибить друг друга, и хорошо, если выживет хотя бы одна. И ведь если бы у этой стервочки был весомый повод так поступить! Месть там, непримиримая вражда... но нет же! Жажда сила одной малявки вкупе с желанием самоутвердиться чуть не сорвала всю операцию, и это стало последней каплей. Дуру Джин-Сунг смог бы обучать. Самонадеянную соплячку - тоже. Но вкладывать время и усилия в девчонку, которая может стать следующим Уайтом? Увольте. Если бы девчонка не была незаконной, он бы вообще высказался за ее устранение - но такого никто не позволит, и поэтому с ней будут возиться. Пусть и кто-то другой.
   А у него самого не осталось особого выбора, кроме как присмотреться ко второй. И, вопреки опасениям, увиденное зрелище порадовало чуть больше.
   Темноволосая анима была более сложной задачкой. Проводника ему обучать будет куда сложнее, в данном вопросе основная нагрузка ляжет на Хан-Сунга - но совсем без дела он не останется. На тех записях, что он просматривал, пока будущая ученица валялась в лазарете, отходя от неудавшегося покушения, он видел, что девочка не боится ближнего боя. Да, не умеет дозировать вкладываемое в удары и защиту количество шинсу. Да, с этим будет достаточно проблем. Но в остальном? В меру хорошая реакция, неплохие физиологические задатки и, самое главное - четкое осознание собственной уязвимости в ближнем бою вкупе с мотивацией на саморазвитие рисовали если не приятную, то вполне приемлемую картину. С этим можно было работать. Да и, чего уж там, личность будущей ученицы ему тоже импонировала - в меру умная, опять же, в меру осторожная, но умеющая и рисковать... И, самое главное - преданная тем, кого сочтет своими. После грызни среди старейшин и ветвей организации, после Караки, который практически сразу же после официального получения звания Убийцы подключился к борьбе за власть, не брезгуя любыми средствами, новая ученица казалась глотком свежего воздуха. Стоит ли говорить, что встречи он ждал с нетерпением?
   И эта встреча оставила неприятный осадок.
   Поначалу все шло достаточно гладко. Первое впечатление полностью соответствовало ожиданиям - осторожная, собранная и вежливая девочка... пожалуй, даже слишком осторожная. Будущая ученица вела себя так, словно находилась во вражеском окружении, а брошенная для проверки шутливая фраза вызвала неожиданно острую реакцию - как у девочки, так и у самого Джин-Сунга. Новый Кандидат - более того, будущий Убийца - завербован силой? Серьезно? Он даже не знал, огорчаться от того, что пришлось прибегать к таким действиям, или же злиться на Хан-Сунга, допустившего очередную ошибку. Как будто их мало было в последнее время!
   - Звучит так, будто ты разочарован, - лишь усмехнулся его собеседник. "Будто"? - Неужели ученица не оправдала твоих ожиданий?
   - Ученица-то оправдала, - мрачно произнес шатен. - Хан-Сунг... не притворяйся, что не понимаешь, что тут происходит. Ты что, действительно завлек нового Кандидата силой? Серьезно?
   - Только не говори, что у тебя взыграла совесть, - наконец развернувшись, блондин вернулся к столу, поставив на оный две чашки с кофе. - Слышать подобное от тебя... Это даже не смешно.
   - Не в совести дело, - лишь покачал головой отступник семьи Ха. - А в лояльности завербованного Кандидата. Растить псину, которая однажды вцепится тебе в глотку... это даже не неразумно - и нам всем повезет, если девочка в своей мести ограничится только тобой. Если одна из Убийц когда-то слетит с нарезки, все мы можем понести серьезные потери, прежде чем ее удастся остановить.
   - Не слетит, - покачал головой Юу, устраиваясь за столом напротив. - У нас есть достаточно действенный способ контроля, заодно обеспечивающий ее лояльность.
   - Классическая схема с заложниками? - поморщился удильщик. - Ты сам знаешь, что долго она не будет действовать...
   - Это было одним из вариантов, - уклончиво отозвался проводник. - Но при личной беседе... Твоя ученица выразила стремление отомстить второму нашему Кандидату.
   Оставалось лишь присвистнуть. А неплохо так девочка чувствует ситуацию... Конечно, сразу ей никто не даст добраться до второй незаконной, да и солидная часть старейшин будет против подобного развития событий - но рано или поздно битва за звание Убийцы состоялась бы, и оное по традиции заполучил бы лишь один Кандидат... даже без учета текущей ситуации. Но, более того...
   - Про заложников моя ученица уже знала? - прищурился он. Слишком уж уклончиво отвечает его собеседник...
   - Она хорошо понимает намеки, - лишь улыбнулся анима напротив. Вот оно как...
   С одной стороны, Джин-Сунг был рад за ученицу. Суметь несколько улучшить свое положение в такой момент? Принятое решение говорит как о неплохом самоконтроле, так и об умении выкручиваться из неприятностей, пусть оное еще и не развито толком. Но вот с другой же - сложившаяся ситуация его не радовала от слова совсем.
   Когда стало окончательно понятно, что у него нет особого выбора, какую из незаконных он будет обучать, Джин-Сунг изучил все, что только успел, о будущей ученице. Задатки девочки его порадовали, но остальное... мягко говоря, это заставило призадуматься.
   При всей своей показной жесткости в боевой обстановке, девочка была достаточно миролюбива, что для Кандидата и, тем более, для Убийцы существенный минус. Она была, по сути, просто ребенком - такому бы учиться, разбираться с собственными проблемами и, не торопясь, карабкаться наверх, но вместо этого она будет буквально рвать жилы, чтобы показать, что достойна стать Убийцей и защитить своих заложников. А учитывая мечту девочки стать героем...
   Для FUG решение официально продвигать ученицу как Кандидата было оптимальным - второй вариант не был столь удачным и не нашел столь массового отклика. Но вот для самой девочки... Сложно было представить более неудачный вариант, особенно учитывая текущую ситуацию. Будь она монстром вроде Мазино, или даже чуть более мягкой и контролируемой версией Барнс - он бы с радостью взялся обучать ее и сделал бы все, чтобы по-настоящему завлечь ее на свою сторону. Но имеющийся вариант... нет. Джин-Сунг не обманывался - пусть он и обучает девочку рукопашному бою, но, по факту, сейчас он всего лишь наблюдатель, который следит за работой Хан-Сунга и не имеет особого права вмешиваться до первой ошибки со стороны Охотника. Тот же, зная об угрозе собственной жизни, постарается ошибок не допускать, и будет делать все, чтобы выковать из попавшейся им заготовки идеальную Убийцу, пусть даже это и будет включать ломку девочки.
   Это было понятно. Это было логично.
   И... почему-то казалось неправильным.
   Словно они не заполучили в свои руки незаконного, который осуществит мечты FUG, а схватили первого попавшегося человека с улицы.
   - Хан-Сунг... - собственный голос звучал глухо. - Будь осторожен. Ты прекрасно знаешь, почему я здесь - и что будет, допусти ты хоть одну ошибку. Может, ты и не знаешь этого... но меня уполномочили убить тебя на месте, в любой момент, по моему усмотрению.
   - Вот как? - тот мгновенно посерьезнел. - Не ожидал услышать этих слов от тебя. Не то, чтобы мы были друзьями...
   Друзьями. Ха, забавная шутка...
   - Я не смогу тебя прикрывать, - покачал головой Джин-Сунг, прежде чем допить кофе и подняться на ноги. - В конце концов... на базе хватает и других наблюдателей, и слепых среди них нет. Поэтому я и говорю тебе - будь осторожней. В отличие от новых Кандидатов, ты не незаменим. Помни об этом.
   - Благодарю за предупреждение, - одними губами улыбнулся Хан-Сунг, вот только взгляд и голос выдали его напряжение. Ну и ну... неужели кто-то тут начал сдавать? - Как я полагаю, ты наконец-то решил обустроиться на новом месте?
   - Придется, если я хочу нормально выполнить свою работу, - отозвался он, уже развернувшись к двери. - Мне придется многому обучить нашего нового Кандидата.
  
   ***
  
   - ... собственно, так все и было, - закончила рассказ сидящая за столом девушка, прежде чем потянуться за своей кружкой - и поморщиться, на что ее собеседник лишь усмехнулся. Слишком уж по-детски выглядела сидящая напротив девушка, огорченно взирающая на свой остывший горячий шоколад. - Что думаешь?
   - Они в своем репертуаре, - покачал головой мужчина. - Как и всегда, прекрасные чувства привели к ужасным последствиям... Но ты действительно уверена, что это правда? Она жива?
   - Честно? Не уверена, - вздохнула его собеседница. - Все же есть обстоятельства, когда выжить просто невозможно... но шанс есть, и мне хотелось бы в это верить. Тем более, девочка показала отличную способность выживать в рискованных ситуациях - пусть я не видела и половины, но показания свидетелей более чем ярко все описывают. Согласись, логично предположить, что она выкрутится и на этот раз? Тем более, вашего брата так просто не убьешь...
   - Что есть, то есть, - нахальная усмешка сама собой выползла на лицо. - Впрочем, не мы одни умеем выкручиваться. Я не ожидал, что после новостей о... исчезновении... твоей протеже, ты сможешь откопать еще двух незаконных, и, тем более - завербовать одного из них. Неужели так зависть заела, Юри?
   - Ничего не зависть! - возмущенно вскинулась та, чуть ли не вскакивая на ноги. Вот же... девчонка, иначе и не скажешь. - Просто... Урек... Не знаю, как по меркам незаконных - вас слишком мало, чтобы составлять статистику - но по меркам участников у Тейлор есть потенциал. Потрясающая упертость и целеустремленность, дар анимы, да еще и способность активировать Черный Март... Да и у Баама потенциал ничуть не меньше. Железная воля, твердые принципы, невероятный талант к контролю шинсу, какая-то способность контроля пространства... С ними интересно. Так и хочется увидеть, во что они вырастут, если не свернут себе шеи на полпути.
   ... что принципиально расходится с позицией шавок Захарда. Ну, иного он от Юри и не ожидал.
   - Ну, допустим, я тебе поверил, - откинулся на спинку дивана мужчина, названный Уреком. - Настолько, что мне стало интересно с ними встретиться. Не знаю, как насчет девчонки... но сможешь потом затащить мальчишку на наш курорт на тридцатом этаже?
   - Это будет нескоро, - покачала головой Юри. - Избранные их захода и так привлекли к себе достаточно внимания из-за поддержки незаконных, и несколько лет лучше даже и не заикаться о том, чтобы вытащить их на нашу территорию... если, конечно, дела не пойдут совсем уж плохо, и не останется никакой альтернативы. Мне и так пришлось оставить с ними Хачулинга на всякий случай... он, конечно, великолепный скаут и хороший адепт света, но никак не провожатый. Не подождешь, пока они сами достигнут тридцатого этажа? Тогда посещение нашего курорта не привлечет много внимания.
   - Долго ждать я не буду, - хмыкнул ее собеседник. - Тем более, у меня и без того достаточно дел.
   - Будь уверен, Мазино - он вскарабкается достаточно быстро, - наконец отставив кружку в сторону, девушка скрестила руки на груди. - Да и касательно девчонки... Если она жива, у меня есть одна идея, как вытащить ее.
   - Ой ли? - криво усмехнулся мужчина. - Неужели ты планируешь объявить FUG войну?
   - А что я теряю? - прищурилась принцесса Захард. - Мне ничего не будет, если я пойду на обострение конфликта. Эти ублюдки давно у нас в печонках сидят, а если я - с точки зрения остальных сестер, конечно - самостоятельно добуду информацию, которая позволит мне изрядно потрепать эту братию, я лишь упрочню свое положение среди других принцесс...
   - Не наглей, - подался вперед Мазино. - Неужели ты думаешь, что я упущу такое веселье?
   - Я на это и рассчитываю, - безоблачно улыбнулась сидящая напротив принцесса. Что? - Самостоятельно добыть информацию о уязвимостях FUG и понадкусывать их - одно дело, а вот натравить на них Крылатое Древо, особенно с участием самого Урека Мазино - совершенно другое, не находишь? Это совершенно другой уровень. Конечно, мне удалось загладить свою оплошность, не только вернув Черный Март, но и присвоив Зеленый Апрель... но сам факт того, что я на какое-то время упустила клинок тринадцатимесячной серии, стал слишком широко известен. Мне придется постараться, чтобы восстановить репутацию, и FUG - подходящая цель для этого.
   Какое-то время он сидел, застыв соляным столбом. Эта... девчонка, иначе и не скажешь... нет, это была наглость. Невероятная наглость.
   И - невероятный для нее расчет.
   Что бы там ни думала о себе Юри, это было слишком мудрено для нее.
   - И кто же тебе подсказал эту идею? - лишь усмехнулся альбинос, смотря на мгновенно поникшую собеседницу. Все-таки был прав...
   - Мальчишка из семьи Кун... лидер команды, в которой состояла и Тейлор, и сейчас состоит Баам, - негромко произнесла брюнетка. - Что, так заметно?
   - Не твой ход мысли, - покачал головой Урек, пытаясь не рассмеяться в лицо собеседнице. Ч-черт... ну и наглость... - А ведь он лишь избранный F-ранга, да? Если ему хватит сил, далеко пойдет...
   - Поверь мне - далеко пойдет, - вздохнула Юри. - Знаешь, это даже забавно... я практически своими глазами увидела, как повторяется история твоей встречи с Баэком. Если Тейлор действительно жива, и если ее удастся вытащить от этих ублюдков - Кун за ней пойдет куда угодно. Если же нет... полагаю, нам с тобой останется лишь подождать, запастись попкорном и наблюдать за его художествами.
   - Вот уж нет, - криво усмехнулся мужчина. Чтобы он, да просто наблюдал за подобным? Ага, сейчас! - Даже не надейся, подобное веселье я не упущу.
   ... к тому же, он просто не может упустить шанс взглянуть на незаконную, которая облажалась больше, чем он сам.
   - Рада это слышать, - хитро улыбнулась девушка напротив. Хм? - Кстати, Урек... Ты же влезаешь не для того, чтобы избавиться от прозвища "Лузер Мазино"?
   - Нет. С чего ты это...
   - Урек Мазила.
   - Юри...
   - Да, господин Урек Лузерино?
   - Заткнись.
  
  
   Глава 1.
  
   Первое занятие с Ха Джин-Сунгом состоялось на следующий же день после их знакомства - и Тейлор ожидала неприятностей, после вчерашней встречи в коридоре... впрочем, уже спустя несколько секунд после входа на показанный Хва Рьюн полигон, где ее уже ожидал инструктор, ей показалось, что первое впечатление было ошибочным. После вчерашнего она готовилась к каким-либо колкостям, собирая все натренированное на Трио самообладание, однако мужчина был предельно серьезен и сосредоточен на самом занятии.
   Впрочем, не обошлось и без отступлений.
   - Что ты знаешь о FUG? - первым делом произнес он.
   - FUG? - Тейлор лишь склонила голову к плечу. Какая-то аббревиатура?
   - Тебе не сказали даже этого? - во взгляде Джин-Сунга промелькнуло что-то странное. Что-то ей не по себе... - FUG - название нашей организации. Здесь собрались те, кто жаждет отомщения, те, кто жаждет изменить Башню... Но даже сильнейшим из нас может не хватить сил, и поэтому нам нужны такие, как ты. Убийцы. Тебе придется стать по-настоящему сильной, чтобы исполнить мечты тех, кто будет взывать к тебе. В основном, раз уж ты проводник и анима, твоим обучением займется Хан-Сунг, я же буду обучать тебя лишь рукопашному бою и контактному контролю шинсу. Скажи, в чем заключаются твои сильные стороны?
   М-м-м... если подумать...
   - Многозадачность, - осторожно произнесла девушка, вспомнив разговор с директором в лазарете. И, если подумать... - Выработка шинсу.
   - Почти верно... я бы добавил еще и сопротивление шинсу. А слабые стороны?
   - Вам весь список, или кратко?
   - Шутишь? Это хорошо, - лишь прищурился мужчина. - Ну, а если серьезно... Многое можно исправить, начиная от недостатка знаний и нехватки опыта, и заканчивая даже твоим зрением. Можно исправить даже контроль - он наработается со временем... Но основных слабостей у тебя две. Первая - твоя нечувствительность к шинсу. Честно говоря, я не уверен, можно ли будет добиться результатов, даже если поместить тебя в зону сильного давления шинсу - весь эффект может перебить твое сопротивление шинсу, и поэтому придется обходиться с помощью разнообразных очков, визоров и прочих подручных средств. Кстати, держи. На занятиях он тебе пригодится.
   - Спасибо, - оставалось лишь кивнуть, принимая зеркальную маску-козырек - практически такую же, какую ей выдавал Агеро... нет, не думать об этом. Не думать. - А вторая слабость...
   - Рукопашный бой, - покачал головой Ха. Значит, в этом дело, да? - Это, можно сказать, естественная слабость неопытных проводников и, тем более, неопытных анима. Со временем это выправляется... но как только ты начнешь восхождение, и как только твое имя свяжут с FUG, у тебя этой возможности не будет. Члены великих и малых семей, даже офицеры - у многих будет соблазн убить тебя, и проще всего это будет сделать, прорвавшись на расстояние удара. Наша задача - нивелировать эту слабость, хотя бы настолько, чтобы ты смогла защититься, потянуть время и оставить сдерживание противника на своих шинхэо. Тебе приходилось сражаться в рукопашную до прихода в Башню?
   - Нет, - лишь мотнула головой Эбер. - Только...
   - Да, я смотрел записи - лидер твоей прошлой команды постарался поставить тебе базу, - кивнул ее собеседник. - Умно с его стороны... а вот рогатая девчонка чуть все не испортила.
   - Андросси? - нахмурилась кейп. - В смысле - чуть не испортила?
   - Рано тебе еще практиковаться с иглой... и клинками вообще, - покачал головой инструктор. - Тем более, игла - не твое оружие. Слишком прямолинейное, требующее куда больше грубой силы или невероятного опыта, которое тебе из-за профильного обучения будет крайне сложно получить. Я бы рекомендовал скорее крюк - это более коварное оружие, не требующее такой силы, тем более, обычными избранными до D-класса включительно оно используется куда реже, и тут может сработать эффект неожиданности. Более того, в сочетании с арсеналом и леской крюк дает возможность маневрирования, особенно если использовать малые крюки... Надеюсь, возражений нет?
   - Вам виднее, - уклончиво отозвалась анима. Крюк, да... - У меня нет никаких возражений.
   - Вот и хорошо - когда начнем обучение с оружием, я подготовлю несколько крюков, - кивнул в ответ офицер. - Но первым делом, эту неделю, пока отсутствует Хан-Сунг, мы займемся контролем вообще и контрактным контролем шинсу в частности. Что ты знаешь об использовании шинсу в рукопашном бою?
   - Только об укреплении тела шинсу, - осторожно произнесла Тейлор. - И немного о контроле обратного потока...
   - Да? Это я упустил... - рассеяно произнес Джин-Сунг. - Но так даже будет проще. В принципе, если сильно обобщить, твой ответ верен - контроль шинсу в рукопашном бою подразделяется именно на эти две категории. Первая - укрепление шинсу, которое, кстати, можно применять не только к собственному телу, но еще и к оружию... если, конечно, это предусмотрено при его создании. Укрепление самого оружия, усиление режущего эффекта - для опытного пользователя шинсу подобное не составит труда. Контроль же обратного потока... Это утверждение верно лишь отчасти. Контроль обратного потока - редкая способность, позволяющая напрямую контролировать поток шинсу в теле противника, парализуя оного, или даже - при должном опыте, конечно - контролируя движения его тела. Контактная же манипуляция, которую мы и будем осваивать, представляет из себя нападение с манипуляцией потоками шинсу в теле противника при прикосновении... и, в виду отсутствия способности к контролю обратного потока, данные манипуляции несут деструктивный характер. Есть целый ряд контактных манипуляций, однако я не вижу смысла начинать их освоение с самых простых, которые требуют фиксированного количества шинсу для использования - сейчас, с твоим контролем, ты просто не сможешь их освоить, и поэтому мы начнем с другого. Первой освоенной техникой "Хва Джеон-Гон Па-Суул", также известная как "Мотыльки, порхающие в цветах". Этот прием, если можно так выразиться, является коронной техникой FUG, своего рода визитной карточкой... но примечателен он не только этим. Он создает мощные вибрации в теле противника, тем самым уничтожая его. Смотри внимательно.
   Оставалось лишь натянуть визор и наблюдать, как мужчина напротив приблизился к стоящему чуть в стороне практически классическому фэнтезийному каменному голему, расцвеченному множеством пестрых потоков шинсу, прежде чем поднес к ним руку, по которой прокатилась дрожащая волна шинсу. В тот же момент потоки шинсу в големе словно взбунтовались - если до того они двигались в одном направлении и с одинаковой скоростью, словно закручиваясь в спираль, то в следующий момент они задрожали, некоторые поменяли свое направление, какие-то ускорились, какие-то замедлилилсь... а еще через пару секунд голем взорвался, и Тейлор еле успела вскинуть рук, защищая голову от мелких обломков. Черт! Если эта техника взорвала голема...
   ... что-то ей не хочется знать, что станет с человеком, окажись он на месте цели.
   - Данная техника имеет свои недостатки, - тем временем продолжал лекцию мужчина. - Из-за необходимости прикоснуться к противнику защита использующего эту технику слабеет. В этом и состоит ее главная опасность - ее очень сложно разучивать в полевых условиях, регулируя скорость и мощность действия, и, как правило, начало обучения у многих совпадает с его же окончанием; первая же ошибка может оказаться фатальной. В подобных условиях она требует десятки лет тренировок... но раз уж у нас есть возможность сократить этот процесс, то следует им воспользоваться. Если ты все хорошо разглядела, тогда можешь приступать.
   Приступать, да? Понять бы еще, как это сделать...
   На начальном этапе все было хорошо. Уже через полчаса тренировки она разобралась, как пускать по рукам пульсирующую волну шинсу - но на том все и застопорилось; весь результат свелся лишь к саднящим от ударов по голему ладоням и собственному раздражению. Не стоит говорить о видимых без визора результатах! Тейлор просто не понимала, как воздействовать на потоки шинсу внутри какого-либо объекта. Попытки толкнуть шинсу через руки просто приводили к усилению ударов, которые все равно не могли навредить голему.
   - Лучше отдохни, - она лишь вздрогнула, когда за спиной раздался голос Джин-Сунга. Похоже, она сильно увлеклась... - Вполне закономерно, что на первой тренировке результатов не будет.
   - Извините, - развернувшись, выдохнула Тейлор. Умом-то она это понимала... но на деле было жутко обидно. - Я...
   - Отдохни, - сидящий чуть поодаль на каменном полу мужчина похлопал рядом с собой рукой. Как-то не хочется к нему подходить... но намек был недвусмысленным, и Тейлор осторожно подошла, присаживаясь - Не загоняй себя - если переусердствуешь, отнимешь у себя время, которое могла бы потратить на другие тренировки и обучение. Я прекрасно знаю и о твоей проблеме с контролем, и о твоей проблеме с чувствительностью, так что результатов в ближайшие пару лет в этой технике не жду вообще.
   - Но тогда... почему нужно было начинать с этой техники? - начала девушка, осторожно подбирая слова. - Не сложнее ли будет отслеживать прогресс?
   ... или его отсутствие...
   - У остальных техник соотношение между длительностью обучения и конечным результатом не так выгодно, - покачал головой Ха. - Хва Джеонг-Го Па-Суул - наиболее разрушительная из них, тогда как разница в длительности обучения невелика... и, чего уж там, это еще и вопрос репутации. Как-то несолидно для Убийцы не знать коронную технику FUG, не находишь?
   Ну, если смотреть на происходящее с такой точки зрения...
   - Ясно, - оставалось лишь кивнуть в ответ. Значит, особых результатов на этом поприще пока что от нее не ждут...
   ... но лучше не затягивать. И дело тут даже не в намеках Юу Хан-Сунга, и не в угрозе заложникам - дело в том, что, судя по словам Джин-Сунга, ее просто не выпустят покорять Башню, пока она не освоит необходимый минимум приемов. Ждать десятки лет? Нет, она не может себе такого позволить - просто потому, что за такой срок можно свыкнуться с происходящим. Все это может стать нормой...
   И поэтому ей надо поторопиться. Если она не хочет медленно сломаться, если она хочет исправить хоть что-то - ей нельзя ждать так долго.
   - Раз возражений нет, то тогда предлагаю такой распорядок занятий, - голос собеседника вырвал ее из мыслей. Хм? - Два часа на голема, два - на тренировки рукопашного боя. Следующие пару месяцев будем заниматься в таком режиме.
   - Пару месяцев? - повернулась к нему Эбер. - А потом?
   - Посмотрим, - хмыкнул инструктор. На что? - Если покажешь достаточно хорошие результаты - перейдем к бою с оружием, если нет - продлим такой темп еще на месяц-другой. Ну, отдохнула?
   - Да, - кивнула кейп, поднимаясь на ноги. Намек был прекрасно понят.
   Пусть пока все оказалось не так уж страшно - расслабляться она не имеет права. Расслабилась пару раз... а расхлебывать придется еще очень и очень долго.
  
   В эту ночь, как и во все прошлые, во сне она видела набережную Броктон-Бей - но, в отличие от всех снов за прошлую неделю, в этот раз на набережной она была не одна. Арахна, так же похожая на нее, стояла чуть поодаль, застыв словно изваяние...
   И это выбило из колеи. Сильнее, чем тот разговор с Юу Хан-Сунгом. Сильнее, чем присутствие Хва Рьюн и обещание поддержки с ее стороны... наверное, потому, что они не обещались помочь. И пусть напрямую Арахна ничего не обещала, все заверения исходили от Черного Марта - Тейлор все равно чувствовала себя преданной.
   - Неужели что-то случилось, из-за чего ты вдруг решила меня навестить? - вопреки усилиям, фраза прозвучала достаточно язвительно... но сил сдерживаться больше не было. Хватит. С нее и наяву хватает этого дерьма.
   [Нестабильное состояние источника информации. Неготовность воспринимать данные. Нерациональность контакта.]
   На осознание услышанного ушло несколько секунд - после чего девушка чуть не задохнулась от возмущения. Простите, что? Она еще и виновата?
   - Ну, знаешь ли... - раздраженно выдохнула Тейлор, прежде чем пройти мимо Арахны к лавке и усесться на прогретые солнцем доски. - Ладно, хрен с тобой - не хочу еще и во сне грызться с кем-то. Арахна... Ты мне ответишь на один вопрос?
   [Нарушение части условий эксперимента. Допустимость обмена данными с источником информации.]
   Эксперимента, да? Она еле подавила гримасу, глядя на безэмоциональное лицо Арахны. В прошлый раз она пропустила слова про эксперимент мимо ушей - но сейчас они резанули по слуху. Что за эксперимент? Что за условия? Хотя...
   Нет. Не время. Это она еще сможет выяснить - а пока что лучше разобраться с текущими проблемами.
   - Заладила - "источник информации", "источник информации"... - недовольно проворчала девушка. - У меня, вообще-то, имя есть. Можешь называть меня Тейлор...
   ... а то, кажется, она скоро начнет забывать это - особенно с учетом намерения сменить ей имя.
   [Принято. Допустимость обмена данными с Тейлор. Готовность выдать запрашиваемую информацию.]
   - Ну, хоть что-то... - вздох облегчения при взгляде на проекцию вырвался сам собой. - Арахна... Почему Март сказала мне, что ты можешь помочь?
   [Непонимание.]
   Хм? Взглянув на собеседницу, Эбер лишь нахмурилась. Непонимание? В смысле - она просит уточнить формулировку?
   - Почему Черный Март сказала, что ты можешь помочь мне, а ты сама уточнила про изменение моих сил в критической ситуации? - наконец подобрав слова, заговорила она. - Это было ложью?
   [Непонимание.]
   Ну вот, опять! Кейп уже открыла рот для следующего вопроса - когда ее собеседница вновь "заговорила".
   [Нехватка времени. Выхватывание информации из контекста объектом "Черный Март". Неверные выводы.]
   Ах, вот оно что...
   - Это называется не "непонимание", а "недопонимание", - покачала головой Тейлор. Значит, зря она надеялась, да? - Тогда у меня есть еще один вопрос. Почему ты не смогла этого сделать? Должны же быть какие-то причины...
   На этот раз ответа ей пришлось ждать несколько секунд.
   [Нестандартный случай. Недостаточная мощность способности согласно заданным условиям при первичной адаптации. Скорое проведение вторичной адаптации для корректировки. Вторичная адаптация была проведена.]
   То есть... она просрала свой шанс? Ну просто великолепно! Как раз в ее стиле - получить способность с великолепным потенциалом, и все безнадежно испортить...
   - Ясно, - наконец выдохнула она, откидываясь на спинку скамейки. Черт, как же это хреново... ладно. Хотя бы во сне она может отдохнуть, не заморачиваясь собственными проблемами? - Ладно, спасибо за ответ. Может, присядешь, или так и будешь столбом стоять?
   В первые несколько секунд Тейлор показалось, что она просто не услышала ответа, и только затем она поняла - Арахна была в замешательстве... если, конечно, это можно было так назвать. Больше всего девушке молчание спутницы напоминало зависший компьютер - других сравнений на ум просто не приходило.
   Когда же ответ прозвучал...
   [Непонимание необходимости данного действия.]
   Девушка лишь недоуменно взглянула на собеседницу. Что, серьезно? Ладно... в этот раз, хотя бы, она понимает, что вызвало затруднения у Арахны.
   Вот только это не отменяет одного вопроса - как пояснить что-то настолько элементарное?
   - Ну... так принято у людей, - наконец начала она, осторожно подбирая слова. - Согласись, когда один собеседник сидит, а второй - стоит у него над душой, атмосфера становится весьма напряженной, верно? Будто он с высоты своего роста пытается морально давить на сидящего... и, согласись, неудобно постоянно запрокидывать голову, чтобы смотреть на собеседника. У людей принято поддерживать зрительный контакт при разговоре, и подобная ситуация делает это несколько неудобной. Если обобщить все, то можно сказать, что нахождение собеседников на одном уровне способствует более приятному и продуктивному общению.
   [Принято.]
   Ну, хоть что-то! Оставалось лишь вздохнуть, когда образ Арахны замерцал, прежде чем исчезнуть - а в следующий момент появиться на скамейке, притом, Арахна явно копировала ее, Тейлор, позу. Да уж, Черный Март явно не преувеличивала, говоря, что намаялась с ней...
   - Вот и хорошо, - ободряюще улыбнулась Эбер своей спутнице. - Ну, поговорим или просто посидим, раз уж нет тем для разговора?
   [Отрицание.]
   Хм? В смысле?
   - Имеешь в виду, что нам есть, о чем поговорить? - склонила голову к плечу кейп. - Значит, ты не просто так появилась именно сейчас?
   [Подтверждение. ]
   - И о чем же? - легкомысленно произнесла Тейлор...
   ... вот только следующие "слова" заставили ее посерьезнеть.
   [Нарушение части условий эксперимента. Недопустимость нарушения остальных источников эксперимента. Необходимость получения информации об использовании силы. Необходимость использования силы.]
   То есть, эксперимент... это получение информации о том, как она использует свои способности? Зачем вообще проводить этот эксперимент? Он касается только ее или всех кейпов?
   ... и если последнее верно - то кому вообще по силам организовать подобное?
   - То есть, ты недовольна тем, что я не могу использовать свои способности? - осторожно произнесла девушка.
   [Подтверждение.]
   Кхм!
   - Как будто от меня тут что-то зависит! - не выдержав, вспылила она. - Да они же специально обработали все от насекомых! Кого мне контролировать в такой ситуации?
   [Необходимость получения информации об использовании силы. Необходимость использования силы.]
   Словно со стенкой разговаривает...
   - Послушай, я работаю над этим, - несколько раз вздохнув и выдохнув, чтобы успокоиться, продолжила Эбер. - Не будут же они вечно держать меня без шинхэо, верно?
   [Необходимость получения информации об использовании силы. Необходимость использования силы.]
   Аргх...
   - Арахна, выслушай меня, пожалуйста, - терпеливо произнесла Тейлор, смотря в глаза собеседницы - чтобы наткнуться на абсолютно стеклянный взгляд. Верно... чего она еще ожидала? - Я не могу сейчас контролировать насекомых напрямую... но у меня, кажется, есть решение, которое устроит нас обеих. Ты говорила, что условия эксперимента были нарушены, верно? И ты говорила про отсутствие прецедентов... значит, ты раньше никогда не сталкивалась с подобным - перемещение в другую реальность, использование шинсу... Я же использую вырабатываемое тобой шинсу, понимаешь? Я не могу использовать твою силу напрямую - но я могу делать это опосредовано, через шинсу. Если ты никогда не сталкивалась с таким, это же будет получением новой информации, верно? Не сойдет ли это за использование силы?
   Ответа она ждала несколько секунд - и только услышав оный, облегченно выдохнула.
   [Принято. Использование энергии вне рамок силы приемлемо. Использование энергии вне рамок силы является новым опытом. Процесс получения информации продолжается. Эксперимент продолжается.]
   Хм... Тейлор даже не знала, радоваться ей от этого ответа или плакать. С одной стороны - она уговорила Арахну и избежала ее гундежа. С другой стороны, слова про продолжающийся эксперимент не могли не настораживать - если вообще не пугать. И, тем не менее...
   - Спасибо, - наконец выдохнула она. В конце концов, вежливость не помешает, верно?
   [Непонимание.]
   О, точно... Март же говорила, что Арахна не понимает таких концепций - и все придется ей объяснять. Впрочем... что ей еще делать во снах? Хоть будет общаться с кем-то - все возможность сбросить напряжение и немного отдохнуть...
   - О... это просто вежливость, - улыбнулась девушка. - Это социальная норма у людей, которая делает процесс общения более приятным и продуктивным. Конкретно сейчас - это была благодарность; обозначение того, что ты признателен за помощь или разговор, в том числе и подчеркивание полезности полученной помощи или информации... а также обозначение готовности чем-то помочь в ответ. К примеру, я благодарна тебе за то, что нам удалось договориться сейчас, и, если тебе это важно, использую твои силы сразу же, как только появится возможность. Это так работает.
   [Принято. Благодарность за сотрудничество.]
   - Верно, благодарю за сотрудничество, - негромко рассмеялась Эбер. Ну... в конце концов, это не так страшно. Теперь же, когда ей есть с кем поговорить - ситуация стала немного более терпимой.
  
   ***
  
   На втором этаже он не думал, что ему придется тренироваться по ночам. Тогда, с самого начала распределительного теста, жизнь вошла в размеренный и, чего уж там, удобный ритм - пробежки по утрам, завтраки в компании друзей, практические и теоретические занятия, обеды в шумной компании, тренировки...
   ... хм, наверное, в этом и дело.
   С того самого момента, как Баам оказался на втором этаже, он никогда надолго не оставался один - чего уж там, к концу распределительного теста подобная ситуация казалась попросту немыслима. Он всегда был в компании друзей, всегда был чем-то занят, а про необходимость врать своей команде и идти непонятно куда посреди ночи можно было и не говорить. Сейчас же? Это стало почти обыденностью - за несколько прошедших дней он уже привык к таким "ночным прогулкам от бессонницы" к самой границе жилой зоны участников, как он однажды объяснил свои отлучки мисс Эмме, встретившей его после возвращения, уже под утро... тем более, не такой уж и неправдой это было - особенно, если заменить "бессонницу" на "кошмары". Когда ему не снился разговор с мисс Тейлор, он видел залитое кровью поле первого испытания, мертвого мистера Хо, раненую мисс Селену или и вовсе ощущал давление воды, которое чуть больше недели назад почувствовал через связь с мисс Тейлор. Желание спать такие сны отбивали начисто, так что, можно сказать, он совмещал приятное с полезным...
   - Дерьмово выглядишь, - поприветствовал его сидящий на камне голубоволосый парень.
   ... вот только, похоже, не все так думают.
   - И я рад видеть вас, мистер Кун, - вежливо кивнул Баам, подходя к собеседнику и замечая, как тот поморщился. Как и всегда, да?
   - Я же говорил - называй меня Хачулинг... впрочем, удар засчитан, - хмыкнул собеседник, поднимаясь на ноги. - Как дела? Я тут влез в местную сеть... похоже, вам уже выбрали противника, и офицеры уже делают ставки. Что, не интересно узнать, Баам?
   - Да не особо, - пожал плечами тот. А какой смысл? Он и так знает, что хоть мистер Эрик не справляется с нормативами и намерен уйти из команды перед тестом - их все равно останется восемь человек, а учитывая репутацию мистера Куна и наличие мисс Эммы, большинство офицеров все равно будут ставить на них. Куда важнее другое. - Мистер Хачулинг... Это же вы взломали базы данных на втором этаже перед нашим отбытием?
   - Скорее уж, взломал базы данных на этом этаже перед вашим прибытием... а там устроил маленькую диверсию, - хитро усмехнулся его собеседник. - А что? Недоволен новым именем?
   - Звучит оно по-прежнему, - поморщился Баам. Что "ночь", что "каштан" - оба эти варианта звучат одинаково, и при повседневном общении замена не мешает... более того, многие его знакомые изначально думали, что его имя пишется как "каштан". - Но если это вскроется...
   - Если вскроется - наверняка примут за ошибку офицеров-регистраторов, - махнул рукой Хачулинг. - Не волнуйся, Баам. На втором этаже во время ваших испытаний произошло много всякого, а учитывая, что известно об Эванкхелле - его подчиненные не будут выносить сор из избы. Тебе действительно лучше побыть "каштаном", на тот случай, если тебя будут искать из-за... скажем так, твоих способностей. Если ты волнуешься, что в этом могут обвинить тебя - напрасно: все понимают, что участнику-новичку, к тому же, не адепту света, подобный подлог был бы просто не по силам. Так что привыкай.
   - Да... привыкну, - рассеяно отозвался он. Тем более - изменений мизер. - Вы же пока что сопровождаете нас только поэтому, да?
   - Нет, увы... - удрученно вздохнул голубоволосый парень напротив. - Юри оставила меня присматривать за вами, прикрывать ваши косяки - и, чего уж там, отслеживать подозрительную активность за пределами зон испытаний и жилых зон участников. С двадцатого этажа с вами будет проще контактировать, но сейчас я не могу зайти дальше границ жилой зоны... все же я не провожатый, и риск попасться слишком велик, если я зайду дальше. Впрочем, есть и еще одна причина. Должен же кто-то поднатаскать тебя, верно?
   - А? - лишь удивленно выдохнул брюнет. - Вы? То есть...
   - Ха-ха, ничего страшного, - негромко рассмеялся стоящий напротив офицер. - Конечно, я не проводник... но тебе пригодятся не только приемы твоей специализации. В конце концов, раз уж ты заполучил такую полезную способность - на тебя придется полагаться в плане слежки, и есть вероятность, что тебе придется столкнуться с нашими противниками лицом к лицу. В такой ситуации как-то не стоит засвечивать свое истинное лицо, не находишь? Куда разумней создать другую идентичность, которую никто не свяжет с настоящим тобой - и тут стоит вопрос не только в изменении внешности; куда проще определить личность противника по его стилю боя, который даже у опытных избранных, не говоря уже об офицерах, является уникальным как история болезни. Мы тратим годы и десятилетия на изучение собственных техник, века на их оттачивание... и именно поэтому нам крайне сложно сменить стиль боя, маскируясь под кого-то другого - пусть офицеров и много, но при желании можно опознать того, кто скрывает личность, но не может скрыть стиль боя. На разучивание техник шинсу для "альтер-эго" времени просто не хватает.
   - А я их копирую... - оторопело произнес незаконный. Собственная способность стала казаться... откровенно жуткой, иначе и не скажешь.
   - А ты их копируешь, - с каким-то садистским удовольствием произнес скаут. - Более того, у меня есть подозрение, что ты копируешь даже способности, пусть и в искаженном виде. Ведь до конца распределительного теста у тебя не было способности к телепортации, верно? Наличие двух несвязанных между собой способностей - та еще редкость, логичней предположить, что ты именно что скопировал ее. Но сейчас главное не это. Сейчас важнее то, что ты лишен нашей всеобщей слабости в виде ограниченности арсенала приемов - и этим следует воспользоваться. Ну что, готов стать оперативником семьи Кун?
   А?
   - Что? - сказать, что проводник был удивлен такой резкой сменой темы - значит сильно преуменьшить степень его ошеломления. - Что вы имеете в виду, мистер Хачулинг?
   - Надо создать достоверную легенду для твоего альтер-эго, объясняющую и наличие у тебя достаточно специфических техник контроля шинсу, и стремление влезть в дела наших противников, - пожал плечами тот. - Будь моя воля - я бы озаботился твоим обучением как скаута, быстрого и незаметного... но если уж ты засветишься, придется создать четкий след, который уведет внимание в сторону от нашей организации и заставит противников распылить ресурсы для добычи информации. Семья Кун и ее махинации для этого - практически идеальный вариант, лучше разве что было бы выдать тебя за члена карательных королевских войск... но ты не потянешь этот вариант в ближайшие десять лет минимум, даже показательно, даже в идеальных условия. А вот за оперативника великой семьи, работающего среди избранных и имеющих уровень сил пониже или же тщательно маскирующий оный - вполне можно тебя будет выдать... где-то через пару лет, конечно. Ну что, готов? Учти, гонять буду нещадно.
   Что-то ему стало жутко... но отступать он не имеет права.
   Не в такой ситуации.
   - Готов, - твердо кивнул Баам.
  
   Уже через час он пожалел о своем решении. Мистер Хачулинг показал ему одну-единственную технику - визуальное сокрытие, наподобие того, что использовал офицер Квант во время "пряток", после чего началась отработка этой техники в виде кружения по лесу, росшему на границе жилой зоны избранных, и за каждым обнаружением следовал короткий, но стремительный полет по подлеску, заканчивающийся болезненным падением, если Баам не успевал переместиться к своему наставнику. Но самым обидным было даже не это. Самым обидным было то, что в конце тренировки мистер Хачулинг сказал, что для обнаружения Баама он использовал лишь зрение, не обращая внимания на звуки, запахи и потоки шинсу, которые тоже следовало научиться скрывать, не говоря уже об умении тихо передвигаться в любых условиях. В итоге под утро Баам возвращался в общежитие усталый, сонный и в расстроенных чувствах. Умом он, конечно, понимал, что могло быть куда хуже - но то умом, все же разочарование в собственных результатах было достаточно велико. А ведь впереди ждал очередной сон, наполненный кошмарами...
   Вот только подавленное состояние улетучилось, когда он заметил в холле общежития сидящего у кофейного автомата мистера Хатсу. И это определило все дальнейшие действия - в конце концов, Баам не забыл подслушанный пару дней назад разговор, как не забыл и то, что за это время встретиться с мечником ему не удавалось.
   - Доброй ночи, мистер Хатсу, - негромко произнес он, подходя к автомату и заказывая кофе. Раз уж ему предстоит непростой разговор - стоит взбодриться... да и приготовиться к тому, что разговор может затянуться, и поспать не удастся. - Вам тоже не спится?
   - ... Баам? - лишь через несколько секунд ответил его собеседник, поднимая взгляд. М-да... интересно, это ли имел в виду мистер Хачулинг, говоря, что сам Баам дерьмово выглядит? У парня напротив под глазами были видны синяки солидных размеров - но в сочетании с его общей бледностью это смотрелось куда хуже. - А ты что здесь так поздно делаешь?
   - Скорее уж, так рано, - лишь покачал головой тот, забирая свой стаканчик с кофе и усаживаясь рядом. - Вам тоже не спится?
   - Да... вроде того, - рассеяно отозвался мистер Хатсу. - Судя по тебе, ты не первую ночь бродишь вокруг?
   - Ну... Я долго не могу уснуть, - уклончиво отозвался Баам. - Привык... гулять по ночам. Проветрить голову перед сном.
   - Тогда ты сегодня загулялся, - хмыкнул сидящий рядом парень, взглядом указывая на окно, за которым начал светлеть потолок. - Зря ты пьешь кофе. Не уснешь ведь...
   - Все равно не успею выспаться, - оставалось лишь покачать головой в ответ. - Мистер Хатсу... с вами точно все в порядке? Вы выглядите болезненно...
   - Просто бессонница, - упрямо отозвался тот. - Честно говоря... я удивлен, что хоть кто-то в вашей команде может спать спокойно. После всего того, что произошло.
   - Они - не вы, - осторожно произнес незаконный. Похоже, мистер Ли Су был прав, когда беспокоился за мистера Хатсу - тот явно винит себя в произошедшем... но как успокоить его, не выдавая информации, которая может навредить и мисс Тейлор, и всем им? Пожалуй... - Они не так хорошо чувствуют шинсу, как вы?
   - О чем ты... а, понял, - мгновенно помрачнел мечник. Похоже, он сделал только хуже... - Ты тоже думаешь, что я виноват в произошедшем?
   Нет!
   - Нет! - мгновенно озвучил проводник свои мысли. - Вы ни в чем не виноваты, мистер Хатсу. Если кто и виноват - то это я. В конце концов, вы просили меня присмотреть за мисс Тейлор, а я не смог... был слишком далеко...
   - Оставь - если бы ты не был там, Анак вполне могла бы умереть, - покачал головой скаут. Ну, если подумать... - Без тебя они бы не справились. Без меня же...
   - Мистер Хатсу, вы все равно бы не смогли оказаться там, - лишь отвел взгляд Баам. Верно, если кто и виноват в произошедшем - так это он сам. Если бы он был чуть порасторопней, если бы он действовал быстрее...
   Мисс Тейлор сейчас была бы здесь.
   И не было бы нужды во всем этом обмане, в котором он уже запутался, как муха в паутине.
   - Не вини себя, - неожиданно произнес мистер Хатсу. А? Это так заметно? Впрочем... он же чувствует эмоции через шинсу... - Ты не виноват.
   Не виноват он, как же! Если бы мистер Хатсу знал...
   Нет. Ему нельзя знать. А значит - нужно молчать.
   - Наверное, - негромко выдохнул он. От того, что он собирался сказать, было не по себе... но иначе он поступить просто не мог. - Но тогда... и вы тоже не вините себя, мистер Хатсу. Не нужно. Что бы ни произошло... нам всем надо двигаться дальше. Не вините себя. У вас есть еще команда, которая ждет, когда вы придете в себя.
   - ... я набью морду серьгоману, - негромко произнес себе под нос его собеседник. Что? Серьгоману? Но кто среди них... мистер Кун, что ли? - Рядом с ним ты неплохо научился лгать, Баам. Да и... с этим разговором тебя Ли Су поговорил подсуетиться?
   - Ну... - смущенно отозвался тот, пытаясь подобрать ответ. Впрочем... зачем сейчас лгать? - Да. Мистер Ли Су беспокоится за вас.
   - Чтоб ему... - беззлобно проворчал мечник, устало прикрывая глаза - прежде чем собраться с мыслями. - Хорошо, я услышал тебя... и постараюсь не доставлять больше поводов для беспокойства.
   - Хорошо...
   - С одним условием - ты ответишь на мой вопрос. Баам... что ты скрываешь?
   От этих слов он замер. Что? И ведь... да, ему есть, что скрывать - начиная от того, что он является незаконным, и заканчивая правдой о произошедшем в тот день. И ведь ничего из этого он сказать не может! Но и промолчать тоже не может - уже достаточно близких ему людей пострадало, и мистер Хатсу не должен стать одним из них. Но тогда...
   - Много чего, - наконец произнес он. - Мистер Хатсу... Что вы знаете обо мне? Откуда я, зачем я покоряю Башню, почему я руководствуюсь теми или иными принципами, что я намереваюсь делать... Вы знаете что-нибудь из этого?
   - Баам... - ошарашенно произнес тот. - Ты... да, ты прав. Я ничего о тебе не знаю. Вот же... да уж, я даже подумать не мог, что из всех участников именно ты окажешься самой темной лошадкой. Ты не казался мне подобным человеком... значит, в этом дело, да? Твои эмоции буквально бурлят - настолько ты боишься выдать что-то.
   - Да... есть такое дело, - скомкано отозвался незаконный. Боится ли он? Это слабо сказано... - Простите, мистер Хатсу. Если бы от этого зависела только моя жизнь, я бы рассказал вам, в конце концов, мы друзья. Но... это не только моя тайна. Простите.
   - Ничего, - смягчился взгляд скаута. - Знаешь, Баам... Если тебе нужна защита - скоро в нашей команде освободится еще одно место, так как Розель уходит. Мы будем рады видеть тебя. Андросси скучает по тебе, да и Рак к тебе привык...
   - Простите, мистер Хатсу, но я не могу уйти, - упрямо повторил проводник. Рак, Андросси, остальные его друзья... - Передавайте им привет.
   - Я-то передам, - лишь покачал головой его собеседник. - Баам... Если ты остаешься из-за Барнс - поверь, оно того не стоит. Хоть ты и можешь превращать чудовищ в людей, но некоторые монстры настолько ужасны, что ничто не заставит их быть человеком. Это просто бессмысленно.
   Бессмысленно, да? В это не хотелось верить... но умом Баам понимал, что это так и есть. Мисс Эмме он не может помочь - и, если честно, не хочет. Не после того, что услышал.
   Мистер Хатсу был прав. Некоторых монстров не исправить - а значит, остается только один выход.
   И вполне естественно, что после всего произошедшего этот выход Бааму не нравился.
   Но иного - не было.
  
  
   Глава 2.
  
   Человек ко всему привыкает - особенно если окружающие условия терпимы... ну или хороши, по сравнению с ожиданиями. Так и Тейлор за неполную неделю пребывания в одном из убежищ FUG более-менее привыкла к навязанному ей ритму, тем более, пока что он не представлял из себя ничего особого. С утра - теоретические занятия с Хва Рьюн, представляющие из себя беседы о Башне, информация из которых перекликалась с тем, что Тейлор успела узнать во время самостоятельных исследований на распределительном тесте, ближе к вечеру - тренировка с Джин-Сунгом, после которой Тейлор, как правило, или еле приползала в отведенную ей комнату, или же приползала к лазарету, где Елена приводила ее в порядок, в очередной раз ворча на разрывы мышц и трещины в костях. Но, тем не менее, это не сильно отличалось от рутины во время распределительного теста: тогда ей так же приходилось поглощать теоретическую информацию, тогда ей так же приходилось выкладываться на тренировках с Агеро, и вся разница была лишь в том, что ее щадили...
   ... впрочем, тут ее тоже щадили. Тейлор не обманывалась: даже касательно темпа обучения, все могло бы быть куда хуже, не говоря уже об... общей подготовке - о том, что может скрываться за этим эвфемизмом, думать не хотелось, не то, что приступать к... подобному. Но не стоило обманываться - рано или поздно ее заставят, так или иначе, и всем будет плевать на то, как это согласуется с ее принципами и ценностями. Ее могли уже заставить, и это наверняка бы сломало ее, но ей дали время, и неважно, чтобы самой придти к этой мысли, или чтобы смириться с происходящим.
   Именно отсутствие давления с этой стороны - пока что, естественно - делало ситуацию вполне терпимой. Это помогало справиться даже с ограниченным кругом общения, который, впрочем, был ограничен только по меркам пребывания на втором этаже; по сравнению с Уинслоу же она имела просто невероятную компанию для общения, пусть оная и была жутковатой. Веселый и беззаботный Джин-Сунг пугал пока что лишь своей силой, тогда как при встречах с вежливой и доброжелательной Еленой становилось не по себе от жадно-любопытного огонька в глазах блондинки, а уж про Рьюн с ее жутковатым фанатизмом и говорить не хотелось. Но другой компании попросту не было; пусть даже Тейлор и видела в убежище FUG других обитателей, тех же медсестер в лазарете, персонал столовой, да и в коридорах встречались люди.... но заводить новые контакты было просто неразумно, учитывая, что при первой возможности она оборвет все контакты со своими похитителями. Оставлять в их руках рычаги давления в виде заложников в лучшем случае, а в худшем - источников информации? Несусветная глупость.
   Не стоит даже пытаться заводить тут друзей. Тем более, все предыдущие попытки обзавестись оными заканчивались плачевно.
   - Ты готова отвечать? - негромкий голос Хва Рьюн оторвал ее от размышлений, и оставалось лишь машинально кивнуть в ответ. - Хорошо. Кто правит Башней?
   - Сам Захард, король Башни и ее символический правитель, - начала перечислять Тейлор. - На данный момент неактивен... в связи с этим верно будет упомянуть и принцесс Захард, избранных им женщин, служащих королю в обмен на дарованные им силы, и активно учавствующих в политике Башни. Следующими после Захарда идут Трое Лордов - Молик Ван P. GR, Жу Чон и Флакс - являющиеся фактическими правителями Башни, и сменяющие друг друга каждую тысячу лет. Все вместе они входят в так называемое "Собрание Правителей", и их решения имеют высочайший приоритет во всех областях политики Башней. Затем можно назвать десять великих семей - первоначальные соратники Захарда и их потомки, знать Башни. Эти семьи владеют особыми контрактами и привилегиями, каждая из них имею свои отличительные черты...
   - На них мы и остановимся, - кивнула аловолосая девушка напротив. - Расскажи о каждой семье. Глава семьи, отличительные внешние черты, особые способности и так далее. Начнем с семьи Ха.
   - Ха... - потребовалось усилие, чтобы отогнать образ энергичной и невероятно яркой темноволосой девушки, и сосредоточиться на информации из лекций. - Семья, возглавляемая Ха Юрин, удильщиком по прозвищу Змееголов. Типичный для семьи Ха облик - высокий рост, бледная кожа, темные волосы и красные или карие глаза. Их способности - невероятная физическая сила, благодаря же контракту с Хранителем обладают наиболее выдающейся способностью к укреплению тела в Башне. Рьюн... можно вопрос?
   - Давай, - с развлечением в голосе произнесла та. - Это же касательно Джин-Сунга, да?
   Кхм...
   - Да, - кивнула брюнетка. - Как я поняла, в Башне, в отличие от моей родины, шанс того, что у подобной семьи будут однофамильцы, стремится к нулю. Значит, он...
   - Да, Джин-Сунг - из семьи Ха... более того, он из главной ветви, - лишь усмехнулась Хва. - Высший офицер, имеющий ранг в пределах сотни... У него было высокое положение в своей семье до того, как он присоединился к нам. Я не буду тебе рассказывать причины - слишком уж это грязная история, да и не моя, к тому же - но у него есть все основания сражаться против империи Захарда и десяти семей. Думаю, если ты его спросишь, он может и рассказать.
   - А может, и нет, - проворчала себе под нос Эбер.
   - Может, и нет, - согласилась с ней ее наставница. - Ну что, продолжим? Раз уж начали с семьи Ха, пойдем в порядке ознакомления с семьями. Что скажешь касательно семьи Кун?
   - Семью Кун возглавляет Кун Эдван, копейщик, также известный под прозвищами Синяя Молния и Марлин, - заученно произнесла кейп, пытаясь не вспоминать Агеро. А ведь если ей не удастся вырваться, то они встретятся уже как противники, и получается, что она предаст его... - Отличительные внешние черты представителей семьи Кун - светлые, даже голубоватые, волосы и синие глаза. Насколько мне известно, представители семьи Кун наследуют склонность к электрическим атакам шинсу... также им не приходится заключать контракты до 133 этажа, оные заранее заключены для их семьи.
   - Я бы еще упомянула жесткую конкуренцию ввиду многочисленности семьи Кун и наличия множества побочных ветвей, но и так неплохо, - задумчиво кивнула провожатая. - Хорошо. Семья Евразия?
   - Евразия? - недоуменно отозвалась анима. - Ты же вроде сказала, что будем в порядке ознакомления...
   - Так мы и продолжаем в этом же порядке, - хмыкнула Рьюн. - Напомни мне на следующем занятии уделить внимание побочным ветвям этих десяти семей, представители которых носят другие фамилии. В данном же случае... Фонсенкал Лауре является членом семьи Фонсенкал, побочной ветви семьи Евразия.
   - Вот как... - рассеяно потянула Тейлор. Интересно, поэтому ли у Лауре был высокий уровень подготовки? Впрочем, сейчас это неважно. - Хорошо. Семья Евразия находится под контролем Евразии Блоссом, проводника по прозвищу Бамбуковая Креветка. Многие представители этой семьи выглядят довольно молодо, других отличительных черт у них нет. Особая способность - выдающийся контроль шинсу, из-за чего многие представители этой семьи становятся проводниками.
   - Хорошо... тогда перейдем к семье Биа, - хмыкнула сидящая напротив девушка. Биа? А они... - Предупреждая твои вопросы, скажу прямо - ты знакома с ее представителем. Ло По Биа Рен, офицер королевских карательных войск, действовал в зоне испытаний второго этажа под личиной офицера Юги.
   - Ясно, - оставалось лишь кивнуть в ответ. Значит... это и был тот самый офицер-анима, о котором говорил Юу Хан-Сунг? - О семье Биа известно мало. Чаще всего в разговорной речи называют просто фамилию "Биа", тогда как полная фамилия представителей главной ветви семьи - Ло По Биа. Глава семьи - Ло По Биа Тхай, проводник, известный под прозвищем Дельфин. Не существует какой-либо четко выраженной отличительной внешней черты даже среди представителей главной семьи, не говоря уже о двадцати побочных ветвях, зато многие члены этой семьи обладают ярко выраженными способностями анимы.
   - Я бы еще добавила, что Ло По Биа Тхай является сильнейшим анимой Башни, которые способен брать под контроль не только шинхэо, но и людей... - покачала головой аловолосая девушка. Даже людей? - Но сейчас было простительно, ты этого не знала. Ладно... продолжим с семьей Бидоу.
   - Надеюсь, я с ними не сталкивалась? - мрачно буркнула себе под нос брюнетка, но, получив отрицательное покачивание головой, начала отвечать. - Семью Бидоу, также известная как "По Бидоу", возглавляет По Бидоу Густанг, проводник по прозвищу Одинокая Волна. Нельзя говорить о каких-либо отличительных внешних признаков членов этой семьи. Касательно особых способностей... тут можно назвать высокий контроль шинсу, как и у представителей семьи Евразия.
   - С этой семьей надо быть не менее осторожной, чем с семьей Кун, - задумчиво кивнула Хва. Хм? - Потомков Марлина можно распознать хотя бы внешне, в отличие от Бидоу, а учитывая, что они не практикуют они передачу фамилии членам побочных ветвей, ты не сможешь опознать скрывающегося Бидоу, пока не окажешься в лаборатории Исследовательской Ассоциации... ладно, неважно. Ту Пери?
   - Семья под контролем Ту Пери Тпери, первого адепта света Башни, известной также как Божье Око, - механически ответила Эбер, думая в тот момент совсем о другом. То, как ее собеседница говорила о семье Бидоу... ей кажется, или в этом вопросе для Хва Рьюн очень много личного? - Отличительные внешние черты отсутствуют. Особые способности - обработка больших объемов информации, что делает представителей этой семьи прирожденными адептами света...
   - ... а в сочетании с отменным снаряжением и разработками самой Ту Пери Тпери, мало кто может составить конкуренцию адептам света этой семьи на поле бояю. Хорошо. Йеон?
   - Семью возглавляет Йеон Хана, проводник и удильщик по прозвищу Цихлида. Отличительные внешние черты представителей семьи - темные волосы и глаза разных оттенков красного. Особые способности - огненные техники шинсу, благодаря которым многие офицеры этой семьи получают дополнительную специализацию Повелителей Огня.
   - Лучше употреблять термин "Хваеомса"... в остальном претензий нет. Надеюсь, ты не спутаешь семьи Ари и Арье?
   - Было бы, что путать, - лишь фыркнула кейп. - Главой семьи Ари является Ари Хан, скаут, известный под прозвищем Летучая Рыба. У этой семьи нет особых внешних признаков, а их особая способность - превосходная скорость реакции и возможность развивать невероятную для прочих обитателей Башни скорость. Главой же семьи Арье является Арье Хон, удильщиктакже известный как Белый Меч или Белый Оар. Отличительные внешние признаки представителей этой семьи - белые волосы и глаза светлых серых оттенков, вплоть до белого. Особые способности семьи Арье... считается, что это - их стиль фехтования...
   - Близко, но не совсем, - покачала головой провожатая. - Известно, что в их стиле боя нет мертвых зон - лучше не рассчитывать на нечто подобное в бою с ними и готовиться, что удар придет с любой стороны. Подобная способность контролировать собственное окружение в частности и поле боя вообще - и есть способность их семьи, но до такого уровня развить ее чрезвычайно тяжело. Просто учти это на будущее. Теперь... У нас осталась еще одна семья. Хендо.
   - Ее возглавляет Хендо Рок Бладмаддер, известный также как Морская Черепаха Долгожитель, занимающий достаточно редкую позицию защитника, - кивнула анима. - Ввиду широко применяемой практики приема в семью посторонних, нельзя говорить о каких-либо определенных отличительных чертах, как и об особых способностях подавляющего большинства представителей этой семьи; кровные же потомки наследуют высокую сопротивляемость шинсу.
   - Верно, - криво усмехнулась ее собеседница. Фух, наконец-то этот опрос закончился... - А вот теперь каверзный вопрос, и будет он касаться как раз представителей семьи Хендо. Зачем принимать в семью простых избранных и даже тех, кто еще не удостоился этого звания? Кровь представителей великих семей сильна по определению, и если бы кровные потомки семьи Хендо дожили до звания высших офицеров, они бы получили высокие рейтинги в качестве офицеров-защитников...
   Хм?
   - Если бы? - нахмурилась Тейлор. То есть, они... - Почему они не доживают до этого? Какая-то вражда семьей?
   - Нет - подобное имеет место между Евразия и Бидоу, у Хендо же среди великих семей нет таких противников, - покачала головой Рьюн. - Просто... череда несчастных случаев. Оступиться и вместо ранения по касательной получить смертельное, нарваться на бешеного шинхэо, в конце концов, подавиться оливкой... Вариантов очень и очень много. Можно сказать, что все потомки главы семьи Хендо прокляты умирать ранней смертью. Они даже до получения звания офицера не доживают - умирают в возрасте ста лет...
   - И это - ранняя смерть? - удивленно выдохнула брюнетка. - У меня на родине многие живут меньше...
   - Я не могу сказать ничего о незаконных... но это Башня, - покачала головой аловолосая девушка. - В сто лет, можно сказать, жизнь только начинается... а потомки главы семьи Хендо редко живут дольше. В то время как остальные продолжают восхождение, обретают вечную молодость и бессмертие - его потомки обречены умирать. Но это не так плохо... как то, что их много. Одно время его потомки так широко расселились по Башне, скрывая свое происхождение, что великим семьям пришлось выявлять их, чтобы не допустить заражения своих семей этим проклятием. Кстати, знаешь, что тут самое забавное? Хендо Рок Бладмаддер сам проклял всех своих потомков.
   Что? От этих слов мурашки прошлись по коже. Это же...
   - Зачем? - лишь выдохнула она.
   - Эгоизм, наверное? - хмыкнула Хва. - Есть одна легенда, о том, как Захард и покорявшие с ним Башню воины, ставшие впоследствии главами великих семей, заключили контракт на бессмертие с хранителем сотого этажа... но одному из его сподвижников было отказано в контракте, и этим человеком был Хендо Рок Бладмаддер. Это не афишируется широко... но нашей верхушке известно о событиях тех времен - как известно и то, что глава семьи Хендо боялся смерти, и принял условия, предложенные хранителем. Если бы он наложил проклятие ранней смерти на свое дитя и на каждого ребенка этого дитя, через жизни, что он забрал у них, он один смог бы жить вечно... ну, ты понимаешь, что он выбрал. Его потомки умирают лишь затем, чтобы он продолжал бежать от смерти... и чем старше он становится, тем больше детей у него должно быть, чтобы продолжать свое существование. Мерзкая история, не находишь? И ведь самое забавное, что все всех устраивает...
   Оставалось лишь опустить взгляд. Действительно... мерзкая история. Но куда поганей то, что всех устраивает такой порядок дел - и то, что один боящийся смерти придурок обрекает на смерть всех своих потомков, и то, что те умирают, не успев по местным меркам толком пожить.
   - Я поняла, что с семьей Хендо творится настоящий кошмар, - собственный голос звучал глухо. - Я вижу, что ты за что-то ненавидишь семью Бидоу...
   - Не просто за "что-то", - помрачнела ее собеседница. - Исследовательская ассоциация, которую возглавляет По Бидоу Густанг... Одна из ее запретных тем - исследование способностей провожатых. Запретная сейчас. Не ранее. Глава семьи Бидоу лично заинтересован в изучении данной... темы... и тут сыграли свою роль два фактора. Во-первых, как и у всякого ученого, у главы семьи Бидоу есть гордость исследователя... а во-вторых, провожатых слишком мало, чтобы проводить... по-настоящему масштабные исследования. И если Среброволосые Гномы в большинстве своем служат Захарду и принцессам, как семья Эдрок, то у Алых Ведьм нет... такого покровительства.
   Эбер еле удержалась от того, чтобы сглотнуть. Намек был понят.
   - Прости, - наконец произнесла она. - Не стоило мне тебе... напоминать.
   - Все равно такое не забывается, - мотнула головой провожатая. - Поверь мне... у великих семей достаточно грехов. Евразия Блоссом является массовой убийцей, уничтожившей почти все население одного из этажей, методы Арье Хона не сильно отличаются от таковых у Хендо Рок Бладмаддера, Ту Пери Тпери тоже одно время слишком... углубилась в исследования, а про интриги семьи Кун я и вовсе молчу. У состоящих в FUG достаточно причин, чтобы желать их уничтожения.
   Это ей пришлось оставить без ответа. Можно было, конечно, произнести что-то в духе "я исполню их мечты" и тому подобное, раз уж она согласилась на подобное ранее - но говорить подобное в лицо провидице, которая, тем более, видит ее насквозь? Глупо.
   - На этом закончим наше занятие на сегодня, - наконец кивнула ее собеседница, вставая из-за стола. Как и всегда, она уходит из библиотеки первая - и можно спокойно почитать что-нибудь... - Кстати, у меня есть новости. Руководство определилось с твоим новым именем.
   - Руководство? - недоуменно отозвалась кейп. А при чем тут оно? - Неужели этот вопрос было необходимо решать на таком высоком уровне?
   - А ты как думаешь? Незаконный, Кандидат в Убийцы - а если все пройдет по плану, то и Убийца... - пожала плечами ее собеседница. - Раз уж подвернулась такая возможность, было решено ее использовать. Радуйся. Теперь тебя зовут Арлен Грейс.
   Как? Девушка лишь недоуменно моргнула. Имя было странным, зато фамилия звучала достаточно нормально. Но...
   - Грейс? - лишь склонила голову к плечу она. - Как "милость"?
   - Да, - слабо улыбнулась Рьюн. - А также как в "Грейс Мирцеа Ласлек". Не хочешь узнать, кто это?
   - Одно из двух - либо кто-то из верхушки FUG, либо кто-то, чья фамилия должна разозлить сторонников Захарда, - покачала головой Тейлор. - Других идей у меня нет.
   - Ну... скажем так, оба варианта верны, - лишь хмыкнула ее собеседница. - Грейс Мирцеа Ласлек - первый Убийца, основатель FUG и его глава. Не находишь, что это символично? Одна и та же фамилия у основателя FUG, ведомого надеждой, что Захард может быть уничтожен, и у последнего Убийцы, который исполнит наши мечты... Надеюсь, у тебя нет возражений?
   - С чего бы? - откинулась на спинку стула брюнетка. - С того самого момента, как я получила способности, я знала, что мне придется взять еще одно имя, чтобы защитить свою личность. Арлен Грейс - не самый худший вариант. Согласись, было бы куда хуже назваться Божьей Коровкой или Черной Вдовой?
   - Хм... ну, тут с тобой трудно поспорить, - покачала головой аловолосая девушка. - Раз уж возражений нет - советую привыкать к новому имени. Вряд ли кто-то здесь будет теперь называть тебя "Тейлор".
   - Вот как? - лишь прищурилась та, смотря в лицо собеседницы. Интересно, вспомнит ли она о том разговоре?
   - ... именно, - лукаво улыбнулась Хва, словно отвечая на незаданный вопрос. - Ладно, отдыхай. И помни - завтра возвращается Хан-Сунг, у тебя с утра занятие с ним.
   Вот же... Оставалось лишь вздохнуть, провожая взглядом удаляющуюся собеседницу - после чего потереть переносицу. Каждый разговор с Хва Рьюн был достаточно тяжелым, полным тонких намеков, словно призванных расшатать ее доверие к друзьям со второго этажа... впрочем, почему "словно"? На месте тех, кто должен озаботиться ее лояльностью, Тейлор бы побеспокоилась, чтобы у нее не осталось привязанностей в Башне вне FUG, и поэтому подобное поведение Рьюн было естетсвенным. Его можно было предсказать, можно было игнорировать все эти намеки... но собственная паранойя, начавшая расцветать пышным цветом после событий на втором этаже, заставляла сомневаться во всем. Действительно ли Агеро хотел просто использовать ее как перспективного проводника, а не как незаконную? Чего хотел Лауре, помогавший ей советами? Не потому ли Юга - вернее, Ло По Биа Рен - был столь расположен к ней, что подозревал в ней незаконную и хотел прояснить этот вопрос? Что в словах Леро Ро было правдой, а что - ложью?
   И ведь ответов на эти вопросы у нее не было...
   В такой ситуации она видела только два выхода. Во-первых, она могла поддаться своей паранойе, обесценить воспоминания и ждать удара в спину от друзей даже если ей удастся однажды вырваться от FUG. Простое и понятное решение... вот только это означало, что все это не имеет смысла. Все равно FUG вряд ли отпустят ее покорять Башню до того, как будут чуть больше уверены в ее преданности - а Тейлор не была уверена, что сможет не сломаться за это время, учитывая, что давление на нее рано или поздно возрастет. Ну сбежит она в таком случае... а к кому? К тому, кому она не сможет доверять? Не имеет смысла - только усилия лишние потратит. В такой ситуации разумнее уж просто смириться с произошедшим и осознанно полностью перейти на сторону FUG...
   Или же воспользоваться другим выходом.
   Продолжать верить.
   Верить в Куна, который с течением того месяца проявлял больше дружеских качеств, чем то следует просто начальнику и манипулятору. Верить в Рака, который все же поддержал ее. Верить в Баама, которому не повезло оказаться не в том месте не в то время. Верить в принципиального Хатсу, который просто не смог бы предать. Верить в Анак, пусть ее мотивация и крутилась вокруг Черного Марта... Она может лишь верить в этих людей, раз ей ничего больше не остается. Может, они и предадут ее, может, это будет больно и мучительно - но если она не будет верить хоть во что-то, она сломается прежде, чем сможет снова начать восхождение к вершине Башни. Это наверняка будет больно и сложно, в конце концов, в ее жизни ничего не может быть просто так...
   Но сдаться она не имеет права. Если она сдастся - значит, Эмма все-таки победит.
   А этого Тейлор допустить не могла.
  
   Следующий день начался донельзя погано. Со встречи с Юу Хан-Сунгом.
   По мнению Тейлор, сама встреча с данным индивидом не могла нести ничего хорошего; в конце концов, последствия всех встреч с этим человеком говорили сами за себя. Тест на время - и поникший Агеро, разговор после битвы за корону - и их пребывание на втором этаже, подведение итогов распределительного теста и "пряток! - и ее разоблачение как незаконной, разговор перед "подводной рыбалкой"... Ну, продолжать не было нужды. И ведь что самое поганое - все последствия были запланированными заранее, и ни Тейлор, ни кто-либо еще не имели никакого контроля над ситуацией. Поэтому встречи с директором испытаний второго этажа стали для девушки своеобразным знамением того, что она что-то упустила, и скоро ей придется столкнуться с последствиями.
   И, вполне закономерно, от встречи с этим человеком она ждала неприятностей.
   - Твое обучение будет сопряжено с трудностями, Арлен, - голос офицера, отдававшийся от стен тренировочной залы, звучал невероятно спокойно, диссонируя с собственными эмоциями Тейлор. - По правде говоря, в обучении проводника вырабатываемый объем шинсу и сопротивление оному не имеет особого значения, а вот нечувствительность к шинсу является скорее мешающим фактором. Исходя только из этих параметров, было бы неразумно обучать тебя как проводника.
   - Но? - только и произнесла девушка.
   - Но? - обернулся к ней мужчина. - Ты не находишь, что это как-то грубовато?
   В смысле? Тейлор открыла было рот... и закрыла. Точно! Одежда ее собеседника была похожа на традиционные китайские или корейские одеяния - впрочем, скорее уж корейские, но это было не так важно, как другое. Азиатские нормы вежливости, в том числе, почтительное отношение к тем, кто так или иначе обучает...
   - Прошу прощения, - наконец произнесла Тейлор. - Скорее всего, тут имело место недопонимание из-за культурных различий. Как мне правильно к вам обращаться?
   - Культурные различия, да? - Хан-Сунг лишь прищурился. - Мне следовало об этом подумать... с другой стороны, никто из незаконных не распространялся о своей родине... Хорошо. Можешь называть меня учителем, Арлен. Это применимо к текущей ситуации.
   - Хорошо... учитель, - оставалось лишь кивнуть в ответ. Учитель, да? Ну... по крайней мере, из-за собственных ассоциаций это поможет не проникнуться доверием к этому человеку, в конце концов, учителей, к которым она не испытывала ничего хорошего, уже было более чем достаточно. - Вы сказали "было бы"... Значит, есть какие-то действительно весомые причины.
   - Верно, - улыбнулся ее собеседник. - И эта причина - многозадачность. Не будь у тебя таланта анимы, был бы разумней обучать тебя как адепта света, благо, там чувствительность к шинсу не имеет практически никакого значения, но раз уж у тебя есть дар, его нужно развить на полную. А раз уж так сложилось... нам придется разобраться и в отношении твоей проблемы с контролем, и с проблемой нечувствительности, и с психологическим блоком, позволяющим использовать только насекомых. Но все по порядку! Для начала займемся контролем. Арлен, инструктор вашей группы во время пребывания на втором этаже что-нибудь говорил про отрицательную и положительную тенденцию?
   - Нет... учитель, - добавила на всякий случай она.
   - Тогда объясню я, - задумчиво кивнул тот. - Итак, отрицательная и положительная тенденция - термины, относящиеся к контролю шинсу и являющиеся свойствами организма. Баанг, мьен и су неразрывно связаны друг с другом, и в порядке вещей такое взаимодействие, когда увеличивая количество баангов, мы уменьшаем мьен и су. Это и называется отрицательной тенденцией... под этим термином понимают обратно пропорциональную связь между характеристиками. Увеличили баанги - уменьшили мьен и су, увеличили су - потеряли в количестве баангов и мьен, и так далее. Уменьшая же баанг, мы высвобождаем внутренние ресурсы для увеличения мьен и су... Эта тенденция характерна для большинства пользователей шинсу, однако тренировками ее со временем можно свести в ноль, то есть добиться при увеличении количества баангов неизменность мьен и су. Все понятно?
   - Вполне.
   - Тогда продолжим. В противовес отрицательной, есть и так называемая положительная тенденция, которая встречается крайне редко - под этим термином понимается прямо пропорциональная связь между всеми характеристиками. Иными словами, увеличивая число баангов, владелец подобной способности поднимает максимально возможные значения мьен и су, понижая число баангов - опускает эти значения. Редкая особенность... и мощная в руках опытного пользователя шинсу, но неопытному она только навредит в плане обучения - да и иных опасностей хватает. Большое число баанг вредит мозгу избранного, слишком велика нагрузка контроля множества объектов, тем более, со все возрастающими характеристиками...
   Что-то у нее дурное предчувствие...
   - Я не знаю, радоваться или огорчаться мне, Арлен, что это к тебе не относится, - тем временем продолжил мужчина. Не относится? Эм-м-м... что из этого к ней не относится? - С одной стороны, у тебя с твоей многозадачностью есть все задатки, чтобы избежать побочных эффектов положительной тенденции, да и столь мощная способность была бы определенно полезна, с другой стороны же это просто усложнило бы твое обучение. Ты пробовала контролировать несколько баангов одновременно?
   - Да - и на индивидуальных тренировках, и на практических занятиях группы проводников, - осторожно произнесла девушка. Это ведь действительно помогало уменьшать мощность выстрелов шинсу... - Значит, я буду использовать этот метод для наработки контроля?
   - Да, хотя от него постепенно придется уйти, - серьезно кивнул Юу. - Подобное упражнение на контроль, насколько я знаю, используется для обучения детей семьи Йеон - но там берется под контроль именно мощность пламени. Суть упражнения в поражении единичной мелкой цели при сохранности остальных... и по мере его выполнения тебе придется уменьшать количество подконтрольных баангов. Идем. Я уже подготовил мишени - чем раньше ты начнешь, тем лучше.
   Верно. Что-что, а контроль ей определенно пригодится...
  
   ***
  
   Конкретно эта база не нравилась Джин-Сунгу. Не то, чтобы ему по нраву больше были массивные и претенциозные сооружения вроде убежища Караки - но и подземная база с кое-как обработанными помещениями и еле живой инфраструктурой, выведенная из консервации буквально за неделю до прибытия на оную Кандидата, была откровенно убога, несмотря на то, что ему ради интересов FUG пришлось помотаться по разным дырам. Конечно, сама местность со старыми выработанными шахтами суспендия препятствовала обнаружению со стороны заинтересованных лиц с обеих сторон, да и фон шинсу от шахт позволял установить мощные щиты... но подобная защита была единственным преимуществом базы.
   Впрочем, немного радовало то, что это была не только его проблема. Сам Джин-Сунг не был особо требовательным человеком, главное, чтобы была возможность купить сигареты, чего ему сейчас откровенно не хватало. А вот Хан-Сунгу повезло меньше - мало того, что привезенный им с собой запас растворимого кофе уже подходил к концу, так еще и как эстету Охотнику было явно сложнее находиться здесь. Вспомнив кабинет директора испытаний на втором этаже, куда Джин-Сунг порой заглядывал, он лишь покачал головой: действительно, по сравнению с тем помещением, которое представлял из себя изукрашенный кабинет, довольно аскетичная, пусть и просторная комната, как-то не котировалась. Конечно, это было логично: в конце концов, данная база была всего лишь временным убежищем, и не имело смысла тащить сюда всякое барахло, особенно учитывая, что они уйдут отсюда всего через несколько месяцев, особенно - если как Хан-Сунг, который в конце этого месяца все равно улетает обратно... но, тем не менее, наблюдать за эмоциями старого знакомого было более чем интересно. Вот и сейчас блондин сидел напротив, крутя в руках кружку с кофе из столовой, а не той дрянью из пакетиков, которой он травит всех, подвернувшихся под руку.
   - Мне не нравится активность вокруг в последнее время, - наконец произнес Хан-Сунг, отпив кофе и вновь продолжив крутить кружку в руках. - Слишком уж тут стало людно. Необычно для данной местности.
   - Не так уж и необычно, - лениво возразил Джин-Сунг. - Ты просто засиделся на своем этаже. Старые выработки всегда привлекали внимание разнообразного сброда... я скорее уж удивлен, что никого не пришлось отсюда выкуривать, прежде чем расконсервировать базу.
   - Тут как раз за пару месяцев до этого Йеон обкатывали свой молодняк, - вздохнул его собеседник, устало прикрывая глаза. - Выжгли все подчистую... лишь чудом до самой базы не добрались.
   Кхм... простите, что?
   - И ты еще настоял на этой базе? - напряженно произнес он. - После рейда Йеон?
   - После показательного рейда Йеон... - поправил блондин. - После него сюда бы никто еще год не сунулся... и как раз это странно. Либо местный сброд совсем обнаглел, либо же мы чего-то не знаем.
   - Вот как... - задумчиво отозвался брюнет, отпивая свой кофе. Раз уж так... - Какие шансы того, что это не просто сброд?
   - Пока что невысоки, - покачал головой Юу. - Я отправил одну из групп охраны комплекса на разведку... одна из банд была поймана, лидер был допрошен. Сама банда - обычный сброд, здесь таких хватает, но...
   - Но?
   - Раньше они обитали на уровне третьего этажа. Сюда же спустились потому, что им посоветовали местные торговые тропы... и хорошие убежища.
   Значит, вот оно как. Ха лишь покачал головой, еще раз отпивая кофе и напряженно размышляя. Разведка чужими руками не была в средней зоне чем-то из ряда вон выходящим, а уж руками одной из мелких банд, которых никто не считает - и вовсе обыденностью. Но именно сейчас, и именно на этом этаже?
   - Похоже, ты сильно наследил, - наконец произнес он.
   - Похоже, не все поверили в смерть незаконной, - вздохнул сидящий напротив анима. - И тут даже гадать не надо, учитывая кратковременное присутствие Юри Захард в зоне испытаний. Скорее уж я удивлен тем, что ищущие незаконную пытаются действовать тонко, учитывая, что вопрос касается незаконной...
   - Может, учатся на ошибках? - криво усмехнулся удильщик. - Ну да ладно. Все равно это было лишь временным убежищем - неприятно только то, что к нему приблизились так быстро. Снаряжение моей ученицы точно осмотрели? Не было никаких маячков?
   - Рьюн лично все проверила, - вздохнул проводник. - Ничего. Так что либо поиски идут по всей Средней Зоне, и нам придется переносить базу во Внешние Зоны, либо же кого-то интересует именно это место, и мы тут не при чем. Сейчас проверяются ближайшие законсервированные базы... но, похоже, придется перебираться на уровень другого этажа. Пока что на других этажах тихо, Джин-Сунг.
   - Рад это слышать, - кивнул тот. - Скажи мне, как подберешь что-нибудь, чтобы я сам проверил... и молись, чтобы эту базу не нашли до нашего переезда. Этот твой промах я прикрыть не смогу.
   - Премного благодарен и за это, - вроде бы спокойно ответил Хан-Сунг... вот только Джин-Сунг заметил, что у его собеседника дрогнули пальцы. Похоже, сильно по нему - и, чего уж там, его самомнению - ударила эта череда провалов... - Ну да ладно, с этим мы можем справиться.
   - А с чем не можем? - прищурился брюнет. Что-то нехорошее у него предчувствие...
   - Не то, чтобы не можем, - отставив кружку на стол, отозвался блондин. - Но меня беспокоит медленный прогресс нашего нового Кандидата.
   - Медленный? - лишь хмыкнул Ха. - Ты недооцениваешь девочку. Она растет над собой не по дням, а по часам... по крайней мере, на моих занятиях. Опыта у нее маловато, да - но определенные успехи она делает. Спаррингуй с ней участник F-класса, где-то до десятого этажа примерно - и она могла его бы убить в рукопашном бою.
   - Даже так? - подался вперед Юу. - Она мне не показалась подобным типом... думал, в этом плане ее придется готовить долго. Мне стоит поблагодарить тебя за усердную работу, Джин-Сунг?
   - Да никакой работы, - покачал головой тот. - Тут... скорее всего, сила привычки. Арлен начинает привыкать сражаться против противников, которые сильнее нее, и не стесняется использовать для победы над ними любые средства - еще немного, и она может просто убить кого-нибудь случайно, в силу привычки атакуя, не сдерживаясь...
   - Даже так... - повторился анима - вот только в спокойном голосе проскользнули какие-то нотки, а спокойный взгляд желтых глаз на секунду изменился... и Джин-Сунг просто не успел понять, что это было. - Хорошо. Значит, планируешь форсировать обучение Арлен?
   - В рукопашном бою ее еще есть чему учить, но, по крайней мере, основы уже поставлены, и в случае сближения дистанции со стороны превосходящего противника она сможет дезориентировать его, прежде чем разорвать дистанцию и атаковать всерьез, - пожал плечами удильщик. - В принципе, пока что этого хватит - с одним противником она опыта не наберется, а поддерживать имеющийся уровень сможет и на тренировках. При укрепление тела количество шинсу соизмерять учится, за неделю всего раз была в лазарете... можно приступать и к обучению с крюком. Хотя, будь моя воля - я бы засунул ее в один из наших низкоранговых отрядов, к тем же группам охраны или разведки, и вывел бы ее в поле хотя бы на пару рейдов, по тем же бандам. Всяко бы помогло нам оценить ее общий уровень, а ей - набраться опыта... вот только психологически она не готова. Как я понял, она же еще вообще не убивала, верно?
   - Да, есть такое, - по лицу его собеседника пробежала тень. Хм? - Впрочем, не беспокойся об этом - можешь оставить психологическую подготовку на меня. И, знаешь... я рад, что хотя бы с твоей стороны есть успехи. В плане контроля шинсу наш Кандидат практически не продвинулся.
   - Не жди от нее многого потому, что она незаконная, - Джин-Сунг мог только покачать головой. М-да, если подумать, звучит это... просто дико, иначе и не скажешь. - У всех есть свои сильные и слабые стороны, да и те проблемы, над которыми ты работаешь, не решаются так быстро. Сколько времени всего прошло? Семь недель?
   - Почти восемь, ты не уследил за временем... - удрученно вздохнул Хан-Сунг. - Я тебя понимаю... и я понимаю, что мы обучаем девчонку, которая только недавно вошла в Башню. Но старейшины видят не необученную девчонку, а незаконного...
   - ... и вместо нее видят монстра вроде Фантаминиума или Энрю, - согласно кивнул брюнет. - Я тебя понял... и попробую что-нибудь с этим сделать. Думаю, Мирцеа прислушается к моему мнению.
   - Премного благодарен, - с явным облегчением произнес блондин. Да уж, с давлением на него старейшины явно перестарались... впрочем, он и сам виноват, что не уследил за происходящим в такой ситуации. Как будто не знал, что для его устранения только повод и нужен!
   Но Джин-Сунг не стал ничего выговаривать собеседнику. Собственно, зачем? Тот и так все знал... как знал и то, что сам Джин-Сунг не сможет ему ничем помочь, и, более того, не станет делать. У него не было для того ни единой причины - по-настоящему сильные свои привязанности в FUG он мог пересчитать по пальцам одной руки, да и того было бы много, и Юу Хан-Сунг в число этих людей не входил. Более того...
   У Джин-Сунга были свои цели и мечты, связанные как с FUG в целом, так и с новым кандидатом в частности. И если Юу Хан-Сунг провалит подготовку будущего Убийцы, если он уничтожит возможность достичь его, Джин-Сунга, целей...
   Тогда он не будет сомневаться.
   И привязанности не помешают.
  
   ***
  
   - Бесит, - раздраженно фыркнул товарищ, сидящий на соседнем сиденье. - Я же говорил, что это дурацкий план.
   - Но, тем не менее, ты последовал за мной, - собственный голос звучал спокойно.
   - Естественно! - не сдержался собеседник. - Ты что, думал, что можешь просто так бросить меня после того, как всю жизнь мне поломал, Ро?
   Оставалось лишь закатить глаза, сдерживая рвущиеся с языка колкости. Вот ведь...
   Леро Ро действительно чувствовал себя виноватым перед давним напарником. Хотя бы за то, как все обернулось.
   Поначалу все казалось просто идеальным. Поиск Крылатого Древа, засветившегося в зоне испытаний во время "подводной рыбалки" их последнего захода избранных, увенчался успехом практически сразу же - покидая зону испытаний Ада Эванкхелла, Леро заметил светочем следы движения еще одной группы, нагнать которую не составило труда. Конечно, не обошлось без проблем - принцесса Захард со своей группой не была рада тому, что их нагнали двое простых офицеров, и Кванту тогда здорово потрепали нервы... Но это того стоило. Хотя бы часть ответов о произошедшем искупила все - и собственное увольнение, и недолгий бой, закончившийся их с Квантом растоптанной гордостью, и, чего уж там, страх от столкновения с Мясником Захарда. Сам Леро Ро был готов к подобному...
   Был готов он и к большему - и, похоже, это большее еще впереди. Вполне логично, что двое новичков в Крылатом Древе, пусть и офицеров, не получили всей информации. Оказанное им доверие еще предстояло отработать, испытательный срок - пройти, и если это включало в себя мотания по Средней Зоне вкупе со сбором информации, он был готов пойти на это, тем более, пока что работа была не такой уж и сложной. Пугнуть одну банду воров здесь, показаться там, аккуратно пустить слух, что в другой зоне хватает и возможностей быстро подзаработать, и пригодных под убежища мест, после чего собирать плоды своей работы... Это было скорее нудно, чем тяжело, и он не совсем понимал, на что жалуется Квант. Впрочем, с его-то темпераментом - и подобная, чуть ли не монотонная, работа? Да, пожалуй, Кванту это было действительно тяжело.
   - ... и нахрена мы вообще пошли за ними? - продолжал теперь бубнить его напарник. - Пошли бы другим путем - не застряли бы с Крылатым Древом? Аргх, до сих пор в голове не укладывается! Воистину, не зря меня предупреждали не связываться с подобными организациями - адская работа, негнущийся график, склочный коллектив, личностная и карьерная деградация...
   - Не волнуйся, последние два пункта тебе не грозят, - отстраненно произнес Леро, завершая тестовый прогон систем суспендолета. Верно Квант говорил - старье, уже барахлить начало... но сам Леро вообще не надеялся, что их обеспечат снаряжением, тем более, таким дорогим, и поэтому не катил бочку на транспорт, схрон с которым им указал их текущий куратор. Обеспечить функциональность этой рухляди он вполне сможет... в отличие от возможности работать спокойно и без нервотрепки со стороны напарника. - Деградация тебе не грозит по умолчанию, дальше уже некуда, а склочный коллектив ты и сам обеспечиваешь.
   - Эй! - возмущенно воскликнул Квант. - Это было слишком!
   - Сам виноват, не ной, - спокойно произнес блондин. - У тебя был шанс уйти, я тебе не единожды это предлагал.
   - Ага, так бы я и ушел... - хмуро буркнул себе под нос красноволосый мужчина. - Я просто не мог упустить шанс доказать, что этот ублюдок Хан-Сунг как-то во всем этом замешан! Это дело принципа, Ро!
   - Я смотрю, ты жаждешь его крови, - с развлечением в голосе произнес тот. Нет, все же порой Квант, несмотря на всего его заскоки, обеспечивал хорошее настроение...
   - И желательно - всей! - с энтузиазмом отозвался его собеседник. - Этот сукин сын уволил меня из-за каких-то своих подозрительных делишек! Я просто не могу спустить ему это с рук!
   - Тогда и не ной - чем усердней мы работаем, тем больше шанс, что мы найдем что-то, - отозвался Ро, наконец завершая тестовый прогон. Ну все, можно лететь... - Давай, пристегивайся. Курс на 2-F-41-Н.
   - Туда? - поморщился Блиц, тем не менее, застегивая ремень. - Опять мне ждать, пока ты взламываешь очередную базу данных?
   - Если хочешь, можешь выйти и проветриться... но если засветишься, сам будешь объяснять принцессе Юри, почему мы сорвали операцию, - терпеливо произнес адепт света, но, посмотрев на насупившегося напарника, добавил. - Успокойся. Надо обеспечить стабильный приток кадров в контролируемую зону, у тебя будет возможность немного расслабиться.
   - Опять гонять бандитов? - фыркнул скаут, никак не успокаиваясь. - Они же даже ничего мне сделать не могут!
   - Гонять учеников это тебе не мешало... как и огребать от них, - не сдержавшись, язвительно отозвался Леро, наблюдая, как скривился его товарищ. То-то же? - Ладно, полетели. У нас впереди еще много работы.
   Вот уж действительно - работы еще много... но она обещает окупиться сполна.
   А значит, стоило постараться.
  
  
   Глава 3.
  
   Как-то так получилось, что ему хорошо удавалось пробираться по пересеченной местности - даже в одиночку, то есть не имея возможности телепортироваться. Лесные тропы на третьем этаже были лишь разминкой, на четвертом же ему пришлось пробираться на каждую тренировку по буреломам - лес, окружающий жилую зону избранных, был действительно непроходимым. После этого бег по более-менее горной тропе среди скал, ограждающих жилую зону избранных на пятом этаже, был лишь легкой разминкой: тропа сама словно ложилась под ноги, напоминая на пробежках на втором этаже, когда он только-только учился нормально бегать, и поэтому Баам с отчетливым сожалением телепортировался, как только образ мистера Хачулинга на конце его нити стал достаточно ярким. Пусть пробежка и была отдушиной - тратить время не стоило, все же после этой тренировки ему надо еще хоть немного поспать перед завтрашней, командной.
   - О, ты уже? - развернулся к нему до того стоящий на краю обрыва парень, убирая в карман приставку. - Быстро. Кстати, как и ваши команды - поздравляю, вы держите темп. Всего два месяца прошло, а вы уже перешли на пятый этаж!
   - Спасибо, мистер Хачулинг... но не стоит, - лишь покачал головой Баам. - У нас уже отсеялось три человека из двух команд... да и мистеру Гуну из команды мистера Ли Су тяжело далось последнее испытание на четвертом этаже. Если он отсеется, дальше мы пойдем минимальным составом, и не сможем себе позволить оставить кого-либо еще.
   - Да уж, неприятно... - только и вздохнул его собеседник, отходя от края отрыва. - А вариант набрать кого-нибудь в команду не рассматривали?
   - А смысл? - гримасу сдержать не удалось. Набирать кого-то еще... - Как я понял, те, кто присоединяются к другим командам на этажах до двадцатого - отсеявшиеся ранее люди, брошенные своими командами из-за слабости... и у них нет шансов взобраться выше. Ну пройдут они еще один этаж. Ну два. Может, поднимутся и дальше... Но он не смогут поддерживать темп наших команд. И им придется оставаться снова... конечно, мы можем набрать кого-либо еще, но...
   - Да, не лучшая идея, - кивнул голубоволосый парень напротив. - Тем более, не стоит втягивать заведомо более уязвимых участников в вашу игру. Кстати, не обнаружил пока ничего?
   - А... да, - несколько замешкавшись, ответил брюнет. - Мисс Эмма стала проявлять внимание к одной из команд, живущих в том же комплексе, что и мы. Учитывая, что до сих пор даже с нами общается с трудом...
   - К этому стоит присмотреться, - задумчиво отозвался скаут. - Постарайся выделить ее контакт и установить с ним связь, чтобы следить за ним. Может, это и случайность... но лучше все-таки подстраховаться.
   - Хорошо, - лишь кивнул в ответ проводник. - Тем более, кроме мисс Эммы, у наших команд хватает точек соприкосновения. В обеих наших команд есть анимы, а я достаточно тесно общаюсь с мисс Наре...
   - Вау, - со смешком перебил его собеседник. А? К чему это он? - Кажется, ты слишком много общаешься с моим братом, раз уж начал думать как он. Не скажу, что я не рад этому... ну да ладно. Кстати, мой братишка еще не начал присматриваться к членам других команд на предмет вербовки?
   - Нет, мистер Кун думает, что мы сможем добраться до двадцатого этажа текущим составом, и пополнение планирует искать там, - покачал головой Баам. - Он говорит, что сейчас слишком велик риск нанять уже завербованного нашими противниками человека.
   - Правильно говорит, - криво усмехнулся Хачулинг. - Ну, если он уверен, что вы дойдете с имеющимся составом... ладно, поверю ему. Есть еще новости? Если нет, давай приступим к тренировке. Что ты думаешь об использовании оружия, Баам?
   - Как будто я в оном разбираюсь, - только и вздохнул тот. - Всего дважды держал в руках, и ни разу не смог использовать...
   - Про Черный Март во время инцидента с покушением на мелких принцесс я знаю, - задумчиво отозвался его наставник. - А другой раз?
   - Раньше, как только прибыл на второй этаж... во время первого теста, - отвел взгляд брюнет, пытаясь отогнать воспоминания. - Я просто растерялся, не знал, что делать, испугался... сам не заметил, как выпустил нож из рук.
   - Ну, может быть, ближний бой - это просто не твое, - равнодушно пожал плечами голубоволосый парень. - Тем более, без обид, новички из проводников в ближнем бою откровенно слабоваты, а времени набраться опыта у тебя особо-то и нет, учитывая, во что ты ввязался - противник может оказаться куда сильнее тебя, и первый же пропущенный удар станет последним. Если бы твоя способность к контролю пространства не была бы столь узкоспециализированной, или если бы ты смог действовать в паре с избранным, обладающим достаточной мобильностью, твой потенциал бы раскрылся в полной мере... но чего нет, того нет, а значит, тебе придется импровизировать. Более того - раз твоя способность уже была засвечена, в той личине, которая будет вести объект наблюдения, тебе попросту нельзя открыто использовать телепортацию, чтобы избежать разоблачения. Раз уж ты можешь перемещаться вне зависимости от того, находится ли конечная точка телепортации в поле твоего зрения, тебе придется использовать все, от местности и до атак противника, чтобы выдать телепортацию за повышенную скорость или иллюзорные техники шинсу. Раз уж ты разучил скрывающие техники на минимально необходимом уровне, теперь мы займемся собственно отработкой подобной тактики...
   Оставалось лишь подавить стон. Очередной раунд игры в прятки, но на этот раз - в скалистой местности, где можно легко переломать все кости, упав с обрыва? Впрочем... а чего он еще ожидал? Наверняка, если задаст вопрос - то получит ответ вроде "ты должен уметь избегать смертельных опасностей и быть по-настоящему надоедливым засранцем для твоих противников, чтобы они не могли быть уверены в твоей смерти, даже если сбросят тебя из-под самого потолка этажа", или что-то в этом духе. А значит, жаловаться бесполезно - не стоит даже тратить на это силы.
   Тем более, оные ему еще понадобятся этим днем.
  
   В отличие от распределительного теста на втором этаже, с занятиями по расписанию и обязательным посещением, на этажах, начиная с третьего, прошедшим второй этаж командам предоставлялось более свободное расписание. Вся обязательная совместная деятельность ограничивалась инструктажем вначале, на котором выдавались необходимые для сдачи нормативы, а второй инструктаж проводился уже после сдачи оных, перед командным тестом, который проводился тогда, когда команды подавали заявки на прохождение оного. В остальном же каждый развивался самостоятельно, и там уже были варианты, готовиться к сдаче нормативов и испытаниям в одиночку, привлекать своих товарищей с той же специализацией или объединяться с представителями оной из других команд. Впрочем, иногда практиковалось и расширенное взаимодействие - так, на пятом этаже был еженедельный турнир удильщиков, в который мисс Анак с мисс Андросси включились вскоре после прибытия. Впрочем, их взаимодействие с участниками из других команд не было чем-то новым, да и мистер Амигочаз тоже тренировался с мистером Раком...
   Но вот куда более неожиданным было то, что и мисс Наре тоже последовала их примеру. В команде она общалась разве что с мистером Чунхва, в сторону которого Баам не мог смотреть после той сорвавшейся попытки вытащить мисс Тейлор, и с мистером Куном - и только благодаря ей он узнал, что в еще одной из находящихся сейчас в ожидании испытания команд есть анима, и что мисс Эмма общается с товарищами той. Не то, чтобы он так уж хорошо общался с мисс Наре - та была слишком уж... себе на уме, иначе и не скажешь, и постоянно крутилась вокруг мистера Куна, что, учитывая достаточно напряженную ситуацию, здорово всех нервировало - но мисс Наре была относительно доброжелательна по отношению ко всем окружающим, а значит, можно было не бояться, что она будет против разговора.
   Так, собственно, и получилось.
   Баам обнаружил скаута их команды в одном из малых полигонов для проводников, который одна из помощников офицеров, мисс Рейна, отдала под нужды анима, которых сейчас на этаже было трое - мисс Наре говорила еще о каком-то зверолюде с этой способностью, который предпочитал тренироваться в одиночку. От остальных полигонов этот отличался наличием нескольких сейчас пустующих клеток у одной из стен да нескольких аквариумов с другой, около которых и стояли две девочки. Мисс Наре, с ее ростом и короткими светлыми волосами, он узнал сразу, в отличие от другой анимы - такой же невысокой девочки с каштановыми волосами, убранными в два коротких хвостика. Она-то первая и заметила его, обернувшись к двери.
   - Эм-м-м... добрый день, - неуверенно произнес Баам, замявшись под взглядом светло-голубых глаз. - Мисс Наре, вы обед пропустили...
   - Да? Ой... не уследила за временем... - лишь вздохнула та - и просияла, увидев протянутый ей бумажный пакет. - Спасибо! Баам, ты - лучший!
   - Вы уже не первый раз так увлекаетесь, - покачал головой тот, протягивая еще один пакет с прихваченными в столовой сэндвичами второй аниме. Да уж, тут, в отличие от второго этажа, за еду платить не нужно... - Не забудьте, что через два часа у нас вечерняя тренировка. Мистер Кун просил передать, что явка обязательна - нужно поработать над тактическими схемами.
   - Хорошо, постараюсь не опаздывать, - прожевав, кивнула мисс Наре. - Спасибо за напоминание... и за обед. Кстати, вы же еще незнакомы? Баам, это Верди, она анима... и тоже проводник в своей команде. Верди, это Баам... порой мне кажется, что он - нянька для всех в нашей команде.
   - Кому-то же следует заботиться, чтобы все ели вовремя и не опаздывали, верно? - улыбнулась ее собеседница. - Спасибо за обед, Баам...
   - Постарайтесь следить за временем, хорошо? - только и покачал головой тот. - Чем вы так увлеклись?
   - А? Ну... - блондинка нахмурилась на секунду, прежде чем кивнуть, явно принимая какое-то решение, и отойти в сторону, открывая вид на один из аквариумов... вернее, террариум, за стеклом которого ползали...
   - Паук? - выдохнул он, смотря на достаточно крупное черное насекомое, которое заволокло паутиной один из углов отведенной ему территории. Совсем как у...
   - Ага, решила поработать с насекомыми, - кивнула светловолосая анима. - Верди тоже заинтересовалась. Анима вообще редко работают с насекомыми, по крайней мере анима не из великих семей - поначалу доступные шинхэо слишком малы и отличаются разве что ядовитостью, да и то не всегда, а куда более крупные имеют хорошую сопротивляемость шинсу, и неопытный анима просто не сможет их контролировать. Это практически общепринято: многие анима считают, что с насекомыми каши не сваришь, и у меня не было информации об использовании их в качестве шинхэо до... ой, - осеклась девочка. - Прости. Я не хотела...
   - ... ничего страшного, - прикрыл глаза брюнет, прежде чем собраться с ответом. Да уж... Интересно, мисс Тейлор знает, как повлияли на остальных вести о ее "смерти"? - Это действительно было... удивительно, иначе и не скажешь. Я помню, как вошел к ней в комнату - вы знали, мисс Наре, что она держала всех насекомых в своей комнате?
   - Благодаря слухам - знала, - негромко произнесла та. - В общем... Я решила поработать с насекомыми, тем более, она оставила мне свой контейнер с шинхэо перед... тем испытанием. Сказала, что там он ей все равно не понадобится, а мне может пригодиться, раз я анима... Я подумала, что не стоит ее шинхэо оставаться невостребованными...
   - Она была бы рада, что кто-то их использует, - на этот раз собственный голос звучал куда уверенней, и лицо не надо было так жестко контролировать. - Так чем вас настолько заинтересовали насекомые-шинхэо?
   - У них невероятная сила для своих размеров, - вместо мисс Наре ответила мисс Верди. Да? - Я слышала, что большие насекомые-шинхэо очень сильны, но не верила в это до сих пор... однако это может оказаться правдой. К тому же, у насекомых такого размера изначально низкое сопротивление шинсу, а значит, их может контролировать даже слабый анима. Ты же знаешь про положительную и отрицательную тенденцию?
   - Уменьшение двух из трех факторов измерения шинсу при увеличении одного? - утвердительно кивнул Баам.
   - Именно, - отвернулась к террариуму его собеседница. - Поэтому тренировками в один момент времени можно развивать только один фактор - либо баанг, либо мьен, либо су, и то это оказывает значительную нагрузку на мозг. Проще начинать обучение с увеличения количества баангов, это снимает часть нагрузки с мозга, однако для анима, не имеющих специализацию проводника, это очень сложно, поскольку играют роль и остальные факторы - мьен влияет на доступную для контроля шинхэо территорию, а су помогает продавить врожденную сопротивляемость шинсу у шинхэо. А поскольку даже у обычных шинхэо она высока... у анима можно проследить замедление развития многозадачности. Как правило, два шинхэо даже в Е-ранге - хороший результат для анимы, не относящегося к позиции проводника.
   - А с насекомыми можно обойти это ограничение! - радостно подхватила светловолосая девочка... запуская руки сразу в два террариума и вынимая их только тогда, когда на каждую руку прыгнуло по пауку, которые тут же начали выписывать восьмерки по ее ладоням. - Смотри, Баам! Я уже сейчас могу контролировать двух шинхэо! Жду не дождусь курсов для анима на десятом этаже - немногие могут уже сейчас контролировать два баанга...
   - Ты все о баллах, - покачала головой шатенка. - Разве тебе не интересен сам процесс?
   - Интересен, конечно! - возмутилась ее собеседница. - Но я, в отличие от тебя, думаю и о практической стороне вопроса! Во-первых, анима, контролирующий больше одного шинхэо в F-ранга, сможет на обучающих курсах получить больше бонусных баллов и потом позволить себе более дорогостоящих шинхэо! Во-вторых, за мелких насекомых-шинхэо не надо платить - они в любой момент под рукой, просто насобирала в лесу и все, бесплатные обучающие пособия уже есть! В-третьих, даже такие шинхэо полезны - они малозаметны, что дает возможность для разведки и диверсий! А учитывая, что среди насекомых достаточно ядовитых видов...
   Ничего себе она разошлась...
   - Это поразительно, мисс Наре, - негромко начал Баам, думая, как бы перевести тему. - Значит, вы решили работать с насекомыми-шинхэо?
   - После десятого этажа - точно, а пока попытаюсь обойтись и своим Глазастиком, - покачала головой та. - У насекомых... У них - по крайней мере, для скаута-анима - есть два минуса. Во-первых, у них слишком малое сопротивление шинсу, и после обучения на мелких насекомых очень трудно будет перейти к крупным, придется много тренироваться, чтобы повысить максимально доступное количество су. А во-вторых, у насекомых зрение и слух отличается от человеческих, что неприемлемо для разведки. Специально выведенные шинхэо избавлены от этого недостатка, но так рано их не купишь... Впрочем, и тут есть варианты!
   - Да? - лишь склонил голову к плечу он.
   - Да, я как раз с этого и хотела начать - но отвлеклась и забыла! - подняв ладони повыше, светловолосая анима улыбнулась. - Видишь разницу между пауками?
   Вглядевшись, брюнет лишь нахмурился. Пауки были похожи друг на друга - черные, небольшие, с округлой головогрудью и длинными, длиннее ее, лапами. Но...
   - Этот больше, - наконец кивнул он, указав на правую ладонь. Паук там действительно был больше - пусть на несколько миллиметров, но все же. - Он взрослый?
   - Они оба взрослые, - вместо держащей пауков девочки отозвалась мисс Верди. - Но первый...
   - Первый паук принадлежал... Тейлор, - на секунду замялась мисс Наре. - Я искала такой вид по справочникам в сети - окрас, размер, красные пятна на головогруди... Я не нашла ничего. Думаю, она принесла его, как и еще несколько таких пауков, снаружи Башни. А второй паук... Баам, он родился уже здесь. И все пауки, вылезшие из кокона, были крупными! Я экспериментировала, пыталась контролировать их - у них еще и зрение лучше! У пауков же хорошо видит только самая крупная пара глаз, мелкие могут только засечь движение, после чего пауку приходится поворачивать голову, чтобы увидеть хоть что-то. У пауков, родившихся тут... я назвала их вторым поколением... В общем, у них все мелкие глаза видят так же хорошо, как и крупная пара у тех пауков, которые были принесены снаружи, а крупная пара глаз видит еще четче! Может, третье или четвертое поколение покажет куда лучшие результаты... Как знала, что все усилия того стоили!
   - И не говори, - нервно хихикнула шатенка. - Как представлю себе, как ты открываешь тот контейнер...
   - ... а в нем пара кубометров насекомых, - передернула плечами блондинка. - Кстати, еще один плюс в мою пользу: насекомые страшнее осьминогов!
   - Я бы так не сказала, - как-то странно улыбнулась ее собеседница. - Уверяю тебя, Наре: осьминогов... недооценивают.
   - Ты о манге, что ли? Не спорю, этим можно напугать... Но хрена с два ты сможешь собрать достаточно осьминогов-шинхэо, чтобы они заполонили все вокруг!
   - А ты не сможешь контролировать столько насекомых!
   Опять? Баам было открыл рот, собираясь остановить обеих спорщиц - когда за его спиной раздался скрип двери...
   ... и знакомый голос.
   - Ничего себе вы разошлись! Вас из коридора слышно...
   - Ой, Эмма! - округлила глаза мисс Наре. - Извини, мы действительно увлеклись...
   - Ничего, бывает... - обернувшись, Баам мог увидеть, как стоящая на пороге рыжеволосая девушка с усмешкой оглядывает их всех. - Я смотрю, вам тут весело, Наре?
   - Да... проводим эксперименты в целях развития способностей, - кивнула та, бросив быстрый взгляд на пакет с сэндвичами, прежде чем протянуть его вновь вошедшей. - Будешь?
   - Нет, предпочту последить за фигурой, - отбросила пару локонов с лица мисс Эмма. - Кстати, будьте осторожней. Алексей сейчас приполз после тренировки с Раком, и этот аллигатор сломал ему пару ребер. В общем, Кун рвет и мечет, что общекомандную тренировку придется проводить не в полном составе, и лучше бы вам не опаздывать, а то он может и отыграться на испытании...
   - И не только вам! - из-за спины Эммы выглянула еще одна фигура, и Баам недоуменно уставился на невысокую русоволосую девушку... с кроличьими ушами. - Верди, заканчивай побыстрее, хорошо? Я нашла пару интересных тактических схем, можно будет опробовать...
   - Хорошо, Шаша! - лишь кивнула она, на что девушка с кроличьими ушами кивнула в ответ, прежде чем выйти обратно в коридор вместе с мисс Эммой. Шаша, да? Значит, это и есть та знакомая мисс Эммы, о которой она уже пару дней говорит... - Ничего себе... Звучит так, будто ваш лидер - страшный человек.
   - Ну, не настолько он и страшный, - неловко рассмеялась мисс Наре. - У Куна, конечно, тяжелый характер и острый язык, но он заботится о нас... и уж точно бы не стал подставлять нас на испытании. Эмма просто преувеличивает. К тому же, Кун - только номинально лидер, как адепт света. Все же Эмма... ну, ты же знаешь...
   - Да, незаконная, - задумчиво произнесла мисс Верди. - Даже не знаю, сочувствовать вам или завидовать. С одной стороны, у вас все-таки незаконная в команде, и могут быть неприятности со стороны офицеров... но, с другой стороны, вы своими глазами можете наблюдать восхождение незаконной на Башню, так сказать, из первого ряда. Разве это не интересно?
   - ... безусловно, - собственный голос звучал глухо. - Мисс Наре... я могу вас о кое-чем попросить?
   - А? - недоуменно отозвалась та. - Да, конечно... В чем дело, Баам?
   - Постарайтесь не говорить о насекомых в присутствии мисс Эммы... и используйте их только в случае необходимости, - негромко произнес он, не отрывая взгляд от двери, где буквально только что стояла девушка, отнявшая его друга. - Вы же знаете, после того, как мисс Тейлор...
   - Ой, - только и выдавила его собеседница. - Да, точно... об это-то я и не подумала. Она ведь до сих пор не оправилась, верно?
   Знала бы она...
   - Верно, - ложь далась чуть легче, чем обычно... как и всегда в последнее время. Значит ли это, что он начал привыкать лгать? Баам не знал - и, честно говоря, он боялся отвечать себе на этот вопрос. - Только не надо жалеть ее, хорошо, мисс Наре? Мисс Эмма из того типа людей, которым из-за чужой жалости и напоминаний будет еще больнее...
   - Я поняла, - неуверенно улыбнулась светловолосая девочка. - Хорошо, я так и сделаю. Спасибо за напоминание, Баам... и за обед тоже.
   - Не за что, - лишь покачал головой тот, направляясь к выходу. - Будьте осторожны.
   А осторожность им потребуется. Теперь, когда уже было поздно, Баам видел, как порой буквально темнеет лицо мисс Эммы при напоминаниях о мисс Тейлор, теперь он видел, как в ее взгляде порой появляется что-то страшное, чего он раньше предпочитал не замечать. Теперь он видел, что красивая рыжеволосая девушка - самое настоящее чудовище...
   ... и ему не хотелось проверять, как отреагирует это чудовище на столь яркое напоминание о том, что оно сделало.
  
   ***
  
   Когда сражаешься с превосходящим противником, нельзя сдерживаться. Каждый удар должен быть во всю силу, каждый удар должен нести намерение если не искалечить, то убить точно... Эту истину Тейлор впервые почувствовала еще дома, когда столкнулась с Луном - там просто нельзя было заботиться о жизни противника, если она хотела выжить - и здесь, в Башне, эта истина раз за разом подтверждалась. Стальной угорь, столкновение с офицером на испытании, регулярные тренировки с Джин-Сунгом...
   Последние каждый раз заставляли ее выкладываться на все сто.
   Заметив мелькнувшую на периферии зрения тень, Тейлор начала движение. Резкий, практически чечеточный, шаг назад - такой сломает кости свода стопы - пришелся в пустоту, но она буквально почувствовала, как из-под ее пятки убирают ногу, смещаясь в сторону, и поэтому следующий шаг она сделала чуть правее, на этот раз метя в колено, и параллельно начиная разворачиваться, занося руку с зажатым ей небольшим крюком...
   ... чтобы в следующий момент пошатнуться, когда... что-то произошло.
   Иначе это описать не получалось.
   Это было похоже на то, что у нее появилась вторая пара глаз - которая ничего не видела, как бы она ни пыталась их открыть. Это было похоже на то, что у нее появилось еще одно тело, которое было словно зажато где-то и не могло двигаться. Это... это дезориентировало, и Тейлор пошатнулась. Наверное, она бы совсем упала - если бы в ту же секунду ее не ухватили за руку.
   - Немного смазано, но вполне неплохо... кроме последней атаки, - голос Джин-Сунга звучал одновременно и над ухом, и словно издалека. - Это вообще было больше похоже на махание руками, чем на нормальный удар. Ты же при мне отрабатывала удары крюком!
   - Простите, - собственный голос с трудом слушался. - Я...
   - Только не говори, что не можешь ударить оружием человека, - в голосе собеседника звучали усталые нотки. - С нанесением мне потенциально калечащих и смертельных ударов у тебя проблем не было.
   - Нет никаких проблем... - упрямо повторила Тейлор. - Извините, я...
   - Постой, - держащий ее за руку мужчина нахмурился. - С тобой все в порядке?
   - Не дави на нее, Джин-Сунг, - голос Хва Рьюн она, как и голос собеседника, доносился словно с двух сторон. - Все нормально с твоей ученицей, дай ей только немного придти в себя.
   Придти в себя? Тело скорее само, рефлекторно, обернулось на голос, чтобы "одной парой" глаз увидеть стоящую у стены аловолосую девушку с коробкой в руках...
   ... коробкой, внутри которой Тейлор что-то чувствовала.
   Словно...
   - Серьезно? - ошеломленно выдохнула она. - Уже?
   - Если не веришь - можешь считать это подарком от меня лично, за успехи, - Рьюн улыбнулась лишь одним уголком рта - полностью она до сих пор не могла улыбаться, и вряд ли это изменится из-за шрамов. - Чисто между нами - Хан-Сунг не верил, что ты будешь продвигаться так быстро, пусть и по специализации удильщика. Ну что, будешь открывать, или мне забирать его?
   - Вы вообще о чем? - непонимающе произнес Джин-Сунг. - Хва Рьюн... что ты задумала?
   - Просто помогаю твоей ученице сломать один из психологических блоков, - лишь хмыкнула та. - Открой, Арлен.
   На негнущихся ногах Тейлор приблизилась к собеседнице и открыла коробку - чтобы на секунду застыть от дезориентирующей вспышки света, ударившей по одной из "пар глаз".
   Нечеловеческих.
   В коробке, которую держала в руках провожатая, была стрекоза. На редкость крупная - где-то сантиметров с пятнадцать, не меньше - но после стального угря Тейлор поняла, что размерами фауны Башне удивляться не стоит, и к насекомым, очевидно, это тоже относилось. Но... практически человеческое зрение? И нормальный слух, а не неразборчивые шумы, так беспокоившие ее во время пребывания в психиатрическом отделении? Это...
   - Насекомых-шинхэо хватает, - в голос говорившей девушки она практически не вслушивалась. - Но они не так популярны по сравнению с другими видами: у естественным образом эволюционировавших видов сильно отличаются органы чувств, а искусственно выведенные виды, лишенные этой слабости, имеют повышенное сопротивление шинсу, что усложняет контроль над ними для неопытных анима... ну и, как правило, непригодны ни для чего, кроме разведки. Карликовые меганевры - отличный тому пример...
   - Карликовые? - кое-как выдавила Тейлор. - Если это карликовое...
   - Насколько я знаю, у обыкновенных меганерв размах крыльев около шестидесяти-семидесяти сантиметров, - с развлечением в голосе произнесла ее собеседница. Сколько? - Согласись, они бы слишком бросались в глаза... Кстати, как тебе? Нормально видишь?
   - Да, - собственный голос дрогнул. Видеть себя чужими глазами было странно... но, тем не менее, изображение, получаемое с двух разных точек обзора, не вызывало никакого отторжения, а чуть подзабытое за время пребывания на этой базе ощущение местоположения тела насекомого в пространстве казалось совершенно естественным. - Никаких проблем нет. Просто... это немного дезориентировало.
   - Немного? - за спиной раздались шаги. - Тебя бы в это время мог бы убить даже обычный избранный F-ранга!
   - По сравнению... с прошлым разом - это немного, - лишь покачала головой брюнетка, наблюдая, как стрекоза, повинуясь ее воле, перелетает ей на плечо. - Просто, после долгого отсутствия насекомых вокруг... На контрасте это было... это было слишком. Рьюн, я надеюсь, это было обязательно?
   - Тот же вопрос, - мужчина бросил недовольный взгляд на все еще усмехающуюся аловолосую девушку. - Ты ведь специально попросила меня заняться на тренировке отработкой боя вслепую? И не стыдно за сорванное занятие?
   - Не стыдно, - без малейшего раскаяния произнесла красноволосая девушка. - И да, это было обязательно. Арлен, я еще в битве за корону заметила, что ты не видишь через насекомых - иначе бы ты поняла, что Эмма в числе участников куда раньше, и у тебя бы изменился язык тела. Это было естественно, в конце концов, анима, тем более неопытный, вряд ли бы смог адаптироваться к зрению насекомых... но тебе надо расти над собой. Пока что у тебя есть меганервы для разведки, но они слишком приметны, и лучше тебе еще научиться работать и с органами чувств обычных насекомых.
   - Я... поработаю над этим, - нерешительно кивнула Эбер. Вот только до сих пор она ощущала в доступной ей зоне одну лишь стрекозу... Невольно закрадывалась мысль, что с ее способностями за эти месяцы что-то произошло - к примеру, сузилась доступная зона контроля или упало количество насекомых, которых она могла контролировать - и она гнала от себя эти мысли, боясь, что так оно и есть. - Когда я смогу использовать и других насекомых.
   - Я загрузила на терминал в твоей комнате справочники как по шинхэо, так и по обычным насекомым Башни, - ответ Хва был... неожиданным, иначе и не скажешь. Это... это что, намек? Или шутка? Если шутка - то совсем не смешная. - Кстати, в твоей комнате уже установили террариумы для насекомых, и я оставила на столе контейнер с другими меганервами. Разберешь сама, как их размещать. По поводу других насекомых? Просмотри справочники, составь список - я потом зайду, обсудим, что можно заказать в первую очередь.
   Скрыть эмоции не удалось - и кейп все-таки вздрогнула, недоуменно смотря на собеседницу. Она... серьезно? Нет, это что, действительно правда? Ей доверяют настолько, чтобы выдать насекомых?
   - М-да... - в голосе удильщика, от которого анима вздрогнула еще раз, звучало сомнение. - Похоже, что занятие окончательно сорвано. Можешь идти, Арлен - вряд ли мы сегодня чего-нибудь добьемся. А вот ты, Рьюн... Останься. Нам надо поговорить.
   Лицо у провожатой - по крайней мере, его видимая половина - скривилась как от лимона, но Тейлор уже развернулась к выходу, прилагая все усилия, чтобы не ускорить шаг и вообще не показывать, как она рада новостям. А как иначе? После этих двух месяцев, когда она не чувствовала насекомых вообще, даже ощущение присутствия одной-единственной стрекозы было как глоток свежего воздуха! А если их еще и несколько... нет, от предвкушения она все-таки ускорила шаг, и теперь старалась лишь не перейти на бег.
   Только закрыв за собой дверь комнаты, она позволила себе немного расслабиться, окидывая взглядом отведенное ей помещение. Как и вся база - вырубленное в скале, без окон, с минимумом мебели... впрочем, последнее изменилось. Две полностью пустующие ранее стены теперь от пола до потолка были заставлены террариумами разных размеров, но взгляд притягивали не они, и не мешки с заботливо прикрепленным стикером "корм", а лежащий на краю письменного стола массивный браслет - практически такой же, какой у нее был на втором этаже.
   Контейнер с шинхэо.
   И Тейлор не сомневалась ни минуты, прежде чем всплеском шинсу высвободить его обитателей.
   Платой за это была секундная вспышка дезориентации - как и ранее, что при тестовом выводе насекомых из контейнера вскоре после покупки оного на втором этаже, что во время "пряток" - а затем со всех сторон обрушилось чуть подзабытое ощущение присутствия насекомых. Правильное. Естественное. И на этот раз ей не мешала даже картина, показываемая чужими глазами. Это было просто великолепно - и этому не мешала ни новизна ощущений, ни то, что стрекоз было всего два десятка. Девушка облегченно выдохнула...
   ... и поймала себя на том, что улыбается. Впервые за эти месяцы.
   Эта мысль мгновенно отрезвила, и Тейлор поспешно стерла улыбку с лица. Слишком уж она расслабилась, наверное, раз позволяет себе так открыто демонстрировать эмоции - и лучше на всякий случай не думать, что никто их не видит: на месте своих похитителей она бы себе не доверяла, тем более настолько, чтобы и выдать хоть каких-нибудь шинхэо, и оставить без наблюдения. Нет. Лучше перестраховаться и все-таки контролировать себя. В конце концов, как она может контролировать ситуацию, когда с самоконтролем проблемы?
   Несколько раз вздохнув и выдохнув, она уселась за стол и, включив терминал, принялась за работу. Рьюн не сказала, когда зайдет - а значит, может зайти в любой момент, и нужно хотя бы начать работать над списком, тем более, это в интересах и самой Тейлор.
  
   ***
  
   Стоило только ее подопечной покинуть полигон, как Хва Рьюн повернулась к стоящему рядом с ним мужчине, мгновенно стерев кислое выражение с лица и натянув привычную усмешку, отчего тот поморщился. С какой-то точки зрения она понимала Джин-Сунга: манипулировала им, сорвала занятие, ничего толком не объяснила... Никто такого не любит, особенно со стороны провожатых. Конечно, сложившееся впечатление можно сгладить, извиниться, пуститься в объяснения - но зачем? Рьюн и так прекрасно знала, что окружающие считают ее манипулятивной стервой, и ее это нисколько не смущало, а подобные моменты позволяют хоть немного отводить ей душу... конечно, если ее поведение не мешает развитию нужных путей. Тогда приходится сдерживаться, как сдерживалась она все время на втором этаже...
   Но сейчас это позади, и она может позволить себе немного поизмываться над окружающими. Тем более - назревающий разговор станет очередным маленьким шажком сразу на нескольких нужных ей путях.
   - И что дальше? - голос ее собеседника звучал обманчиво-спокойно, и мелькнула мысль, что Джин-Сунг обманчиво спокоен уже давно - но тем, кто сталкивается с этим спокойствием вместо открыто демонстрируемого им гнева, легче не становится. - Притащишь на занятие стального угря, чтобы девочка училась контролировать не только насекомых в боевой обстановке?
   - Не притащу, - невозмутимо ответила Рьюн. - Все равно это будет бесполезно.
   - Хм? - начавший уже было разворачиваться Джин-Сунг окинул ее нечитаемым взглядом. - Это еще почему? Как по мне, отличный вариант, особенно если я буду давить чуть сильнее. Ты же хочешь, чтобы выбранная тобой Богиня исполнила твою мечту...
   - Сколько сарказма, - издевательски потянула девушка, прокручивая в голове услышанное. Раздражен... но уже не зол, и не считает нужным прятать эмоции - это уже хорошо. - Не волнуйся, я была предельно честна. Больше такого не будет... тем более, развитием способностей анимы твоей ученицы займется Охотник. Просто если бы я не сделала этого сейчас, это могло бы аукнуться, притом, очень и очень скоро... и сорванное занятие бы совершенно забылось на этом фоне.
   - Думаешь? - скептически произнес мужчина. - Столько проблем из-за недоучившейся анимы?
   Хва прикусила щеку изнутри, чтобы удержаться от ухмылки - за это, вкупе со следующими словами, она может получить... да и даже без ухмылки эффект будет поразительным.
   - Не анимы.
   Как и ожидалось, ее собеседник застыл. М-м-м, просто великолепно! Жаль только, долго наслаждаться этим видом она не сможет - скоро ошеломление ее визави кончится. Три, два, один...
   - Рьюн... поясни, - жестко произнес он. Наконец-то!
   - Как пожелаешь, - вежливо улыбнулась та, не прекращая крутить в руках контейнер - это помогало делать вид, что она собирается со словами, а не затягивает паузу назло собеседнику. - Ты никогда не думал, что условия за пределами Башни отличаются от тех, в которых живем мы? То, что мы смогли хоть как-то классифицировать способности известных нам незаконных - уже само по себе чудо... но это не значит, что мы смогли классифицировать и опознать все, и что не могло появиться чего-либо нового, и обнаруженные нами незаконные - прекрасный тому пример. Интутивное управление пространством с созданием порталов у одной, контроль насекомых у другой... Джин-Сунг, ты никогда не думал, что мы не видим всей картины?
   - Всей картины? - недоуменно переспросил тот. Вполне естественная реакция... - Что ты имеешь в виду?
   - То, что сказала, - жестко произнесла она. - Мы сделали слишком поспешные выводы. Не правда ли, легко подумать "анима", увидев контроль живых существ, верно? Даже я поначалу чуть не обманулась... пока не задалась вопросом, как можно развить способности твоей ученицы. Это буквально на языке крутилось - столь разный уровень сил обеих незаконных, столь разное развитие, столь жестко ограниченные способности...
   - Не тяни кота за хвост, - раздраженно выдохнул Ха. Ну, не его одного раздражает типичное загадочное поведение провожатых, набивающих себе цену... - Что ты увидела?
   - То, что это ни черта не способности анимы, - прямо ответила провожатая. Что, не ожидал? - Это контроль. В перспективе - над кем угодно... но для этого придется многое сломать. Способности твоей ученицы. Ее разум. Возможно, даже ее тело. При желании, Убийцу из этого все же можно вылепить... но мы рискуем потерять контроль над таким Убийцей сразу же. Оно того не стоит, верно?
   Договорив, она замолчала, наслаждаясь очередным ступором собеседника - так часто выбивать Джин-Сунга из колеи мало кому удается... впрочем, его реакция была вполне логичным ответом на новости. Рьюн видела, что удильщик уже немного привязался к своей ученице, пусть то и отрицает, убеждая себя, что его больше беспокоит ситуация с вышедшим из-под контроля Убийцей... что, впрочем, тоже достаточно пугающий вариант. В свое время FUG хлебнуло горя с Уайтом, а тот был уроженцем Башни, и никому не хочется думать, на что будет способен безумный Убийца-незаконный. А ведь ей приходится это знать! Эх...
   - Ты уверена, Рьюн? - негромко произнес ее собеседник. Вполне естественно, что ему не хочется этого признавать... но эти заблуждения надо развеивать. Безжалостно.
   - Вполне, - серьезно произнесла та - и замирая на несколько секунд, словно решаясь, прежде чем сбросить информационную бомбу. - Более того... Джин-Сунг, я и так уже достаточно рисковала со сломом этого блока. Знаешь, я еще на втором этаже говорила с Еленой и окружением твоей ученицы, задавала вопросы... Психологический блок на использование органов чувств насекомых у нее появился после того, как она получила способности. Представь - быть запертым в ограниченном пространстве, в темноте, когда тебя поедают насекомые... и получить над ними контроль. Сразу. Рывком. Над всеми насекомыми, находящимися в определенном радиусе. Видеть и слышать через них. Чувствовать все то, что они чувствуют. На контрасте с тем, что чувствует обычный человек, притом, учитывая, что органы чувств насекомых устроены иначе... Елена говорила, что после этого твоей ученице пришлось неделю провести в клинике, не исключено - что в психиатрической, после чего и появилось то, что мы увидели на втором этаже. Она могла только чувствовать насекомых, но не более того.
   Чем дольше она говорила, тем больше бледнел собеседник, и под конец Рьюн пришлось прикрыть уцелевший глаз, скрывая торжествующий взгляд. Она буквально видела, как собеседник выстраивает параллели в голове: "ограниченное пространство - база", "запереть - похитить", "в темноте - без насекомых в зоне контроля", "поедают - вербуют"... Это логично, и создает донельзя яркий образ, а уж на контрасте со словами ее подопечной "немного" и минутной дезориентации слова о неделе в психиатрии создавали невероятно четкое впечатление.
   Более того - нужное ей впечатление. Подкрепляемое фактами.
   Она бы ни за что не смогла бы пронести на базу шинхэо без ведома Хан-Сунга во время его присутствия на базе - он бы просто почувствовал груз, стоило бы только выпустить шинхэо из контейнера, а с учетом ситуации сам бы явился на место происшествия. Раз этого не произошло - значит, он знает... или даже санкционировал подобный ход. В принципе, так оно и есть, и это автоматически переводит большую часть гнева ее собеседника на непосредственного куратора проекта "Мечта". А учитывая положение того, политические обстоятельства и личность самого Джин-Сунга...
   - Вы охренели? - услышанное в ответ взбешенное шипение было ей как бальзам на душу. - Чего вы хотели добиться, воспроизводя те же условия?
   - Того, что ты увидел, - демонстративно-невозмутимо пожала плечами Рьюн. - Эффективный слом одного блока. Не будь этого инцидента - вряд ли твоя ученица смогла бы так быстро увидеть глазами насекомого, скорее уж долго убеждала бы себя, что она не может этого сделать, и шарахалась от собственных воспоминаний. И затягивать тоже не стоило - потом последствия могли быть жестче. Правильный подбор времени, условий и шинхэо помог минимизировать последствия... Теперь ей останется только использовать имеющиеся способности и пытаться найти новые пути их применения.
   - Черт... Хан-Сунг будет разочарован, - рассеяно выдохнул Джин-Сунг, запустив руки в воздухе. Да уж... Ей даже стало немного его жаль - ведь он только постфактум узнал, с чем именно им удалось разминуться... - Он строил такие планы на обучение ее как анимы...
   - Может, у него и выйдет что, - слабо улыбнулась аловолосая девушка. Хм? Уловив вопросительный взгляд, она продолжила. - То, что... психологические блоки, хех... ломать нам нельзя - не значит, что нет никаких обходных путей. Более того, я тебе вплотную скажу - твоя ученица уже вплотную приблизилась к этому варианту, и как только Хан-Сунг начнет ее обучение нормально, с высокой вероятностью она найдет выход. Вот только...
   - Да?
   - Есть высокая вероятность, что она найдет путь и усиления своих способностей. Тот самый, о котором я тебе говорила.
   - Ты... нет, у меня даже слов нет, - устало произнес брюнет. - Рьюн, насколько это вероятно?
   - Она уже встала на этот путь, пусть и сама не осознает это, - покачала головой та. - И вопрос только в том, пройдет она по нему до конца, или сможет остановиться на полпути. Поэтому, я прошу тебя... присмотри за ней, пожалуйста.
   - Ты просишь об этом... меня? - недоуменно произнес Ха. - Мне казалось, что у тебя несколько иные... приоритеты.
   - Я уверяю тебя - я кровно заинтересована в том, чтобы наш Кандидат был жив, здоров, счастлив и адекватен настолько, насколько это возможно, - предельно честно ответила Хва. Да уж... если она ошибется в построении путей, это помешает ей потом, когда она встретится с ее Богом. - И ей нужна поддержка... которую ни я, ни Хан-Сунг не можем ей обеспечить. От нас она просто не примет этого, сочтя в лучшем случае попыткой манипуляции.
   - А я так сильно от вас отличаюсь? - язвительно произнес удильщик.
   - А ты больше похож на родительскую фигуру, - демонстрируя раздражение, резко произнесла провожатая - и в очередной раз подавила усмешку, глядя, как собеседник подавился воздухом. - Неужели ты не понял? Или... Хан-Сунг не стал включать эту запись в архив, да? В общем... как бы сказать... Твоя ученица хотела от Башни лишь одного - возвращения домой. К отцу. Делай выводы.
   Выводы собеседник, судя по его молчанию, сделал - а еще через несколько секунд он развернулся и быстрым шагом направился к выходу с полигона, и не нужно было иметь способностей провожатого, чтобы понять, что Ха Джин-Сунг сейчас разрывается между двумя желаниями: закурить и поговорить по душам с Охотником.
   Как и планировалось.
   Подождав несколько секунд, Рьюн тоже направилась прочь, в конце концов, на сегодня ее дела еще не закончились. Заглянув в столовую и прихватив пару кружек с чаем и тарелку печенья, она направилась в комнату подопечной - чтобы увидеть ту, сидящую за терминалом и время от времени делающей пометки в текстовом документе. Можно было бы подумать, что та увлеклась работой, но помня о ее многозадачности, Рьюн лишь поставила поднос с кружками и печеньем на стол - и не удивилась, когда Тейлор пододвинула к ней второй стул на колесиках, сама чуть сдвигаясь в сторону.
   - Сильно досталось? - лишь произнесла она.
   - За что? - демонстративно удивилась Рьюн, подталкивая к собеседнице одну из кружек. - Я просто исполнитель. Ну, ты знаешь, как оно работает - исполнитель сохраняет чистую совесть, а заказчик - чистые руки...
   - Ясно, - в голосе Тейлор отчетливо слышались нотки иронии. Плоховато пока что она себя контролирует... но этот недостаток проходит быстро, и уже начал сходить на нет. - И, тем не менее... спасибо.
   - Вот и я тоже думаю, что идея заглянуть за чаем была здравой, - улыбнулась аловолосая девушка, ловя недоуменный взгляд брюнетки - которая, впрочем, вскоре понятливо кивнуло. Как хорошо, когда люди понимают намеки! Хан-Сунг и так почти на взводе, а благодарность от той, кто, по идее, должен его ненавидеть, поможет хоть немного, с его-то самомнением. - Печенья?
   - Не откажусь, - собеседница благодарно приняла протянутое лакомство. - С чего начнем? Я не успела составить особо большой список - просто ядовитые насекомые, летающие, для перекрытия обзора...
   - Пока что хватит и этого, - покачала головой Хва. - Позднее я бы посоветовала тебе заказать более крупных шинхэо, для транспортировки и защиты, но это будет потом, когда мы переедем на новую базу.
   - На новую? - недоуменно произнесла Эбер. - А с этой что не так?
   - Слишком шумно становится в окрестностях... лучше перестраховаться, - вздохнула провожатая. - И, упреждая твой вопрос насчет уместности: да, это уместно. Ты засиделась в четырех стенах, и вполне вероятно, что при переезде тебе включат в группу для разведки территории.
   - Меня? - вот теперь незаконная уже даже не пыталась скрывать удивление. - Не подумай, что я жалуюсь, но... Я не думала, что... все это... будет так скоро.
   - Хан-Сунг тебе доверяет, - ответила Рьюн, не скрывая ноток иронии - и судя по тому, как дрогнуло лицо собеседницы, подтекст был услышан. - Тем более мы тебя подстрахуем, ведь тебе еще далеко до завершения обучения. Так что давай, посмотрим, что ты нашла. Есть идеи?
   Кое-как справившись с эмоциями, Тейлор кивнула и начала говорить - а Рьюн лишь слушала ее, периодически кивая, задавая уточняющие вопросы... и в то же время прокручивая в голове оба состоявшихся разговора и их результаты, пока что складывающиеся в ее пользу. Срыв подопечной из-за неспособности использовать ее силу той удалось предотвратить самостоятельно, притом в первые же недели пребывания на базе, а вероятность получить куда более жесткий сенсорный шок после паузы в использовании ее способностей удалось нейтрализовать сегодня, как и заставить задуматься о необходимости развития оных. Уже хорошо. Куда лучше было то, что Хан-Сунг сегодня, не без скромной помощи самой Рьюн, истратил свое последнее право на ошибку, и в следующий раз Джин-Сунг, после сегодняшнего, решит проблему радикальнейшим из всех возможных образом, а уж то, что после произошедшего Джин-Сунг еще сильнее привяжется к своей ученице - как и та к нему. Как ни крути, ее подопечной нужна поддержка...
   А самой Рьюн нужно нечто большее.
   Раскол.
   Она могла бы удовлетвориться и меньшим - но факт остается фактом: ей нужен ее Бог, в единоличное пользование, и упускать его она не собирается. Не менее очевидным фактом является то, что рано или поздно его найдут: это произойдет нескоро, время у нее еще есть, но рано или поздно произойдет. Когда станет известно, кем именно он является, FUG непременно захотят наложить на него руки, и она утратит любую возможность контроля над ситуацией, что ее не устраивает... но куда хуже то, что выстроенный ею путь уже отвергает возможность тесного сотрудничества ее Бога с ее текущими работодателями, и в ближайшие годы это не изменится. Более того, пути рискуют оборваться, если ее Бог не получит желаемого им в полной мере, что непременно произойдет, если Хан-Сунг зайдет слишком далеко...
   Значит, выбора у нее нет.
   Значит, раскол неминуем.
   Сама эта мысль кружила голову открывающимися перспективами и масштабами последствий ее действий. Могла ли она подумать еще несколько месяцев назад, что в ее силах будет вызвать раскол и ослабление такой масштабной организации? Разумеется, нет - это казалось чем-то невероятным. Но новые условия открыли новые пути, как ни парадоксально, не требующие особых усилий. В конце концов, как будто в FUG все было так ладно! Как и всякая организация таких масштабов, FUG имеет достаточно личностей в своей верхушке, чьи мнения порой являются диаметрально противоположными - раскол был неминуем рано или поздно, и эти тенденции стали куда отчетливей, когда появился новый Кандидат, более того - Кандидат-незаконный, что неминуемо заставит понервничать того же стремящегося к власти Караку. В этих обстоятельствах назначение Юу Хан-Сунга, куратором нового Кандидата было просто королевским подарком, который не был бы идеален, если бы наблюдателем не поставили Ха Джин-Сунга. Учитывая личности обоих этих офицеров, учитывая характер нового Кандидата, конфликт бы неизбежен... и ведь еще найдутся те, кто сюда влезет!
   Это было просто восхитительно. И вдвойне восхитительно было то, что Рьюн не надо было практически ничего делать. Немного беспокойства здесь, немного доброжелательности - там, пара разговоров... Окружающие сами все сделают за нее, ей надо лишь немного подогреть конфликт. Недаром говорят, что глубокие реки неслышно текут - так и ее вмешательство было незаметно, она просто выбрала точку соприкосновения интересов разных фракций, где можно свести все действия к минимуму. Минимум усилий, максимум результата чужими руками...
   ... да, Хва Рьюн вполне могла с этим жить.
  
  
   Глава 4.
  
   Раньше Тейлор не думала, что злорадство окажется ей настолько близко. В конце концов, и отец, и мама постарались, чтобы воспитать из нее хорошего человека... но то ли сыграл роль наследственный дурной темперамент, то ли воспитание постепенно стиралось под грузом того дерьма, которое сваливалось на нее. Так или иначе, злорадство оказалось неожиданно приятным чувством, и только выработавшаяся за последние несколько месяцев привычка скрывать собственные эмоции не давала ей улыбаться, наблюдая за сборами базы. В этом помогала и "ложка дегтя": кто бы ни был виноват в том, что базу практически обнаружили, они просто не успеют прибыть вовремя, поскольку уже сегодня это убежище будет покинуто. В какой-то мере Тейлор жалела об этом - в конце концов, это был ее шанс на побег - но это не мешало ей и бояться несостоявшейся встречи. В конце концов, если кто-то действительно подозревает ее в том, что она тогда выжила, и намеревается убить незаконную... Не факт, что ей бы удалось выкрутиться из этой ситуации, и тем более не факт, что ей удалось бы договориться. В конце концов, просто незаконный участник - одно дело, а незаконный, сотрудничающий с местной антиправительственной организацией - совершенно другое.
   Так что злорадство было приправлено странной смесью из разочарования, горечи и страха, и именно этот коктейль эмоций позволял сохранять внешнее спокойствие и не давал расслабиться. Тем более - скоро ей это спокойствие будет необходимо.
   Вздохнув, Тейлор обвела взглядом комнату, ставшей ей привычной за... сколько она уже тут? Три с половиной месяца? Казалось бы, не так уж и много - но за это время она привыкла к базе. К неравномерно освещенным коридорам, к вырубленным из скалы помещениям, к скудной отделке, и поэтому сама мысль о том, что придется покинуть это место, отдавала горечью. Эта база не была лучшим вариантом, как и сама эта ситуация, но то, что приходилось уходить из казавшегося надежным убежища... В последний раз она чувствовала нечто подобное еще в школе, когда Эмма с остальными настигли ее в школьном туалете, отнимая последнее более-менее безопасное место в школе, где она могла спрятаться.
   ... и вот так одно из убежищ ее похитителей стало безопасным местом , да. Невероятная ирония.
   Но, как бы то ни было - и отсюда приходилось уходить. Каких-либо затруднений в связи с этим Тейлор не испытывала: террариумы обещали собрать и перевезти уже после ее отбытия, как и терминал, а прочие личные вещи ограничивались уже потрепанным костюмом кейпа, парой темных тренировочных комбинезонов, визором, контейнером с шинхэо и несколькими крюками, уже убранными в арсенал. Впрочем...
   - Не думаю, что это такая уж хорошая замена моему костюму, - мрачно произнесла она, застегивая молнию. - По крайней мере, в прочности шелка черных вдов я была уверена.
   - Ты и сама знаешь, что твой костюм слишком приметен, - пожала плечами сидящая на стуле Рьюн. - Нам же не надо, чтобы случайные свидетели связали неизвестных наемников и погибшую незаконную? Или ты так переживаешь по поводу того, как он выглядит?
   - Ничего я не переживаю, - хмуро буркнула себе под нос Тейлор, кидая взгляд на то, что получилось. Свободные темные штаны, легкая темная тканевая куртка поверх темной майки, поверх - бронежилет... Она и так не могла похвастаться наличием фигуры, а с учетом того, что ее единственную женственную черту, волосы, пришлось убрать в узел и спрятать под капюшон, чтобы не мешали и не лезли в лицо, да и лицо было закрыто визором - ее можно было принять за парня, что не улучшало настроение. - Вполне удобно...
   - Не нравится? Учту, - усмехнулась аловолосая девушка. Учтет? - Не думай, что мы будем давить на тебя во всех вопросах... в конце концов, ты - будущий Убийца, и должна выглядеть соответствующе, а не как рядовой избранный или и вовсе какой-нибудь безликий головорез. Твой образ должен быть запоминающимся, и, когда придет время, над этим придется поработать. Естественно, твое мнение тоже будет учтено - твой костюм был достаточно впечатляющим, так что определенный вкус в этом вопросе у тебя есть... да и, наконец, не должен же Убийца носить образ, который будет вызывать у него отторжение?
   - И на том спасибо, - лишь вздохнула брюнетка. Черт, о чем они вообще говорят? На кону - переезд на другую базу и... подготовка к оному, а они...
   - Не волнуйся так, - покачав головой, ее собеседница встала со своего места, чтобы, подойдя, положить Эбер руку на плечо. - Это было предсказуемо, помнишь? Ты знала, на что соглашаешься, когда приняла предложение Хан-Сунга.
   - Знала, - собственный голос звучал глухо. Нет, что-то она сильно расслабилась... - Не волнуйся. Я готова.
   - Ты сама в это веришь? - скептически произнесла Хва. - Не накручивай так себя. Это будущее, от которого ты не сможешь убежать. Тебе лучше заранее принять его, и заранее смириться с самыми худшими последствиями, прежде чем начать действовать. Поверь мне - так будет легче.
   - Я понимаю, - негромко отозвалась кейп. - И попытаюсь.
   - Надеюсь на это, - с сомнением в голосе потянула провожатая, прежде чем отстраниться. - Ладно, не стоит заставлять ждать Джин-Сунга. Удачи, Арлен. Ты справишься...
   - А Тейлор Эбер не справилась бы? - слабо усмехнулась она.
   - Здесь не место для Тейлор Эбер, - покачала головой Рьюн. - Только для Арлен Грейс.
   Ну, большего она и не ожидала...
   Подхватив со стола браслет-контейнер и защелкнув его на запястье, Тейлор быстрым шагом вышла из комнаты, прежде чем направиться прочь по коридорам, к ангару, который сейчас был довольно оживлен - что было логично, учитывая эвакуацию базы. На суспендолеты грузили ящики с оборудованием, суетились люди и нелюди в синих комбинезонах техников - и только лишь около одного из суспендолетов был островок относительного спокойствия, который представляли из себя несколько человек в такой же, как у нее, темной одежде с бронежилетами и визорами и стоящий чуть поодаль Джин-Сунг, беседующий с невысокой черноволосой женщиной в такой же экипировке, которая первая оглянулась на звук ее шагов.
   - Это и есть наше пополнение? - первым делом произнесла она, недовольно поджав губы. Кхм... - Простите, господин Джин-Сунг, но я все еще против. Включать в состав сработанной группы новичка, не имеющего реального опыта боевых действий...
   - Боюсь, что у вас нет особого выбора, - ответ ее собеседника прозвучал неожиданно жестко, и Тейлор порадовалась, что еще в комнате надела визор - иначе бы она выдала свое недоумение, настолько это выбивалось из сложившегося за эти месяцы образа ее учителя. Обычно спокойный, в меру веселый и немного легкомысленный, он казался достаточно мягким человеком... пожалуй, ей не стоило забывать, с кем именно она связалась. Тем временем Джин-Сунг продолжал: - Ваша группа и так недоукомплектована даже по базовым специализациям, в подобной ситуации моя ученица может занять позицию удильщика. Тем более, Лиен... наше участие в этой операции - уже решенный вопрос, в отличие от участия вашей группы.
   После этих слов женщина, названная Лиен, обернулась, окидывая взглядом четыре фигуры, стоящие возле небольшого - по сравнению с другими - суспендолета: девушка, ее ровесница, среднего роста с длинной рыжей косой, не скрытой капюшоном, смуглый мальчик не старше лет десяти, и невысокий парень с выбивающимися из-под капюшона темными волосами. Всего трое, действительно малая группа... вот только в глаза бросалось не это, а нетерпеливое постукивание ногой рыжеволосой девушки, винтовка в руках мальчика, которую тот буквально обнимал, и постукивающие по рукояти ножа на поясе пальцы третьего их товарища.
   - ... хорошо, - наконец произнесла Лиен, придя к какому-то своему выгоду, прежде чем обернуться к своей команде. - Ну, все на борт! Вылетаем!
   - Юху! - первой сорвалась с места рыжеволосая девушка, буквально взбежав по трапу. - Кто последний - тот лох!
   - Все равно еще лететь и лететь... - хмуро буркнул мальчик, поднимаясь на ноги. - Лидер, у нас пополнение?
   - По крайней мере - на эту операцию точно, Джай, - недовольно покачала головой женщина, поравнявшись со своими товарищами. - Покажи нашим... гостям... корабль.
   - Нет необходимости, - направился вперед ее учитель. - Я сам возьму на себя роль пилота. Директива 11-27-А.
   - Да чтоб вас... хорошо - недовольно буркнула себе под нос его собеседница. - Джай, Пуонг - идемте. Все снаряжение взяли?
   - Идем, Арлен, - в то же время произнес Джин-Сунг, оборачиваясь к ней. - Думаю, тебе надоело сидеть в убежище безвылазно? Виды тут, конечно, не ахти, но...
   - С удовольствием посмотрю, - сухо кивнула Тейлор, прежде чем направиться за учителем. - Как я поняла, нам не рады?
   - Лиен ответственно относится к своей работе, - покачал головой мужчина, наконец поднимаясь на борт. Наконец-то они улетят отсюда! - Не осуждай ее... тем более, она лишилась двух своих учеников в этом месяце.
   Кхм.
   - Наверное, мне не стоит спрашивать? - осторожно произнесла девушка.
   - Нет, все нормально... просто сейчас на этаже стало шумно, - лишь вздохнул ее собеседник. - Без видимых причин на этаж стали стекаться различные мелкие банды, желающие ухватить себе кусок территории... Это привлекает много внимание, и даже если не пройдет никакого карательного рейда, есть шанс, что кто-то обнаружит базу, и тогда этим местом вплотную заинтересуются. Группы вроде команды Лиен последние пару месяцев буквально не вылезали с разведывательных операций, пытаясь найти след того, кто сгоняет банды на этот этаж, и закономерно понесли потери. Ее ученикам и так не хватает опыта... но, будто того мало, они еще и нарвались на одного из отсеявшихся избранных - пока Лиен подоспела на помощь своим ученикам, один уже был мертв, а второй скончался до возвращения на базу.
   Вот оно как... Оставалось лишь вздохнуть. Действительно, у лидера команды есть причины возражать против ее присоединения...
   - Я все равно не собиралась нарываться на неприятности, - покачала головой Эбер, замедляя шаг, когда ее спутник остановился в конце коридора, чтобы открыть дверь, за которой скрывалась рубка футуристичного вида. - Можно еще вопрос? Что за директива...
   - А, ты об этом? - покосился на нее Ха, прежде чем пройти в рубку и занять кресло пилота и указывая жестом на другое место, куда и села девушка. - Относится к мерам безопасности. То, что на только-только расконсервированную базу так быстро вышли, пусть и неточно определив ее местоположение... Хотелось бы думать, что это случайность, но нельзя исключать и вариант с предательством. Ты - не единственная наша незаконная, ученица... и среди наших лидеров есть те, кому больше по нраву твоя давняя знакомая. Информацию о тебе и расположении нашего убежища могли слить... но, что самое поганое - мог слить практически кто угодно из старейшин, и, вполне естественно, у них тут могут быть свои люди. Сейчас параллельно с эвакуацией идут проверки службы безопасности, и курс к новому убежищу сообщается только прошедшим проверку. У меня нет никаких оснований подозревать ни Лиен, ни ее учеников... но мне будет спокойней, если они узнают о нашем месте назначения уже на пути туда.
   - Ясно, - кивнула в ответ кейп, глядя, как сидящий рядом мужчина пробегает пальцами по рычажкам и переключателям, готовя суспендолет к вылету. Пожалуй... - Есть что-то, что мне необходимо знать о команде, с которой мы будем работать?
   - Пожалуй... есть, - мельком взглянул на нее удильщик. - Лиен - одна из наших инструкторов, которая натаскивает команды новичков. Она - адепт света, бастард одной малой семьи, реально по силам может выйти на нижнюю планку D-ранга... пожалуй, в ее присутствие лучше не говори о своих знакомых из великих семей, если не хочешь поссориться. Что до ее учеников? Они из детей Средней Зоны.
   - Это что-то должно значить? - недоуменно произнесла проводник.
   - А Хва Рьюн тебе еще ничего не рассказала по этой теме? - нахмурился ее учитель, не отрываясь от работы. - Не рассказала, значит... Ладно, все равно у нас есть время поговорить. Видишь ли, в Средней Зоне существует запрет на рождение детей из-за угрозы перенаселения - и поэтому как таковых коренных жителей Средней Зоны не существует: это либо изгнанники из государств Внешней Башни, либо обитатели глухих этажей, выбравшиеся оттуда в поисках лучшей жизни, либо же зашедшие достаточно далеко избранные, сдавшиеся и осевшие там. Даже с естественной убылью, численность всех трех категорий растет, отсюда и запрет... но далеко не все его соблюдают - и не все могут справиться с последствиями. У рожденных в Средней Зоне детей, по существу, нет особого выбора: либо стать избранными, что случается достаточно редко, либо бродяжничать из-за отсутствия документов, либо присоединиться к какой-либо банде... либо же попасть в руки скупщикам. Гоонг Банг всегда нужны испытуемые, работорговцам - живой товар... Так мы, собственно, и набираем часть пополнения. Некоторых детей их родители сами отдают нашим людям, чтобы те не попали в рабство или на лабораторный стол, некоторых мы забираем чуть ли не с аукционов. Собственно, Лиен так и получила свою последнюю команду.
   - И они были достаточно благодарны, чтобы присоединиться добровольно? - скептически произнесла Тейлор. Как-то это все...
   - Не знаю, я обычно не работаю с такими командами, - покачал головой Джин-Сунг. - Думаю, раз они прошли все проверки - да, они были достаточно благодарны. Кстати, присмотрись к ним. Тебе все равно потребуется команда для восхождения, и, может быть, у кого-то из подобных команд окажется достаточный потенциал, чтобы не замедлять тебя, когда придет время. Во время операции у тебя как раз будет возможность оценить их способности.
   - Хорошо, я присмотрюсь, - волнение в голосе сей удалось скрыть. Собственная команда, да? Вряд ли ей доверяют настолько, чтобы однажды позволить собрать свою команду... - И, раз уж мы вылетаем... Что это будет за миссия? Рьюн говорила мне что-то про разведку и про тестирование моих навыков...
   - Ну, не так уж это и неверно, - покачал головой ее собеседник. - Твой прогресс действительно нужно оценить в боевых условиях... а нам надо обеспечить новое убежище, на этот раз - в достаточно густонаселенной зоне, чтобы для нашего поиска нельзя было повторить тот же метод. На двадцатом этаже у нас есть законсервированное убежище на самой границе с Внешней Башней, однако, судя по последней информации, это убежище не так пусто, как хотелось бы. Задача команды Лиен, к которой ты приписана на время операции - провести разведку, и в случае отсутствия противников выше Е-ранга, зачистить территорию.
   Зачистить территорию? Значит...
   - Я подстрахую вас, но советую быть осторожными, - голос сидящего рядом мужчины доносился словно издалека. - Инструктаж я проведу перед высадкой, а пока что можешь наслаждаться видами и отдыхать.
   - Я воспользуюсь этим шансом, - кое-как выдавила девушка, искренне радуясь, что собственный голос не дрогнул. До того, что суспендолет покидал ангар, и что за стеклом в темноте виднелась довольно живописная скалистая местность, никакого дела ей уже не было - все меркло перед услышанным. Черт... и ведь он сказал "отдохни"! Да как можно отдыхать после такого? Аргх... - Разрешите идти? Раз уж мне придется работать с командой, не мешало бы хотя бы с ними познакомиться...
   - Вот как? - Ха одарил ее нечитаемым взглядом. Вот же... - Ну, иди. До двадцатого этажа у вас еще достаточно времени...
   А значит - достаточно времени, чтобы известись сомнениями и переживаниями. Просто великолепно.
  
   Искать команду, с которой ей придется работать, долго не пришлось - не таким уж большим был суспендолет. Буквально через одну дверь по коридору оказалась совмещенная с кухней - или правильнее говорить "камбузом"? - столовая, где и обнаружились искомые ей личности, правда, не в полном составе. Стянувший капюшон и снявший визор темноволосый парень, которого Лиен назвала Пуонгом, шарился в холодильнике, рыжеволосая девушка сидела за столом, хрустя печеньем и листая какой-то текст на экране светоча, тогда как их третий, Джай, сейчас сидящий без капюшона и привлекающий взгляд контрастом белых волос и смуглой кожи, устроился в уголке, обхватив обоими руками кружку, от которой на все помещение несло горячим шоколадом.
   И все они обернулись к двери, стоило только той открыться.
   - О, это же наш новенький! - только и выдохнула рыжеволосая девушка, едва завидев ее. - Тебя тот мужик послал с какими-то новостями, парень?
   Кхм... парень? Ах да... Будь проклят бронежилет, вместе с ее фигурой двенадцатилетнего мальчика!
   - Нет - инструктаж будет перед высадкой, - спокойно произнесла она, так и застыв на пороге. Ч-черт, и как бы начать беседу...
   - Тогда просто посиди с нами, - неожиданно дружелюбно отозвался Пуонг, возвращаясь к изучению содержимого холодильника. Кхм... что? - Чая, кофе? На горячий шоколад лучше не покушаться - Джай не любит конкуренции, Ангел может подтвердить.
   - Иди нахер, - беззлобно отозвалась рыжеволосая девушка. Ангел, да? Больше на прозвище похоже... - Кофе не советую - у Пуонга он получается настолько крепким, что на зубах скрипит. Впрочем, если хочешь убить свои вкусовые рецепторы...
   - Я не против чая, - лишь покачала головой Тейлор, проходя в столовую. - Спасибо.
   - Неужели к нам прислали хоть кого-то, имеющего представление о манерах? - хмыкнула Ангел, сворачивая текст на экране светоча, когда Тейлор уселась рядом. - Приятно, конечно... Слушай, тут наш лидер сказал, что тебя лишь временно к нам приписывают. Это правда?
   - Насколько я знаю, этот вопрос еще не решен, - брюнетка замялась на секунду, прежде чем определиться с ответом. - Мне сказали, что это будет зависеть от этой операции.
   - Ну, тогда выложимся! - открыто улыбнулась рыжеволосая девушка. - Я не против заполучить еще одного парня в команду...
   - Эй, а мы тебя не устраиваем, что ли? - прежде чем она успела что-то ответить, подал голос брюнет, захлопывая холодильник и включая чайник. - Вот это наглость...
   - Ничего не наглость, - невозмутимо отозвалась его собеседница. - Просто Джай еще слишком мал, а ты скорее домохозяйка, чем парень...
   - Ты будешь разочарована, - неожиданно произнес Джай из своего угла. Голос у него оказался тихим и слишком низким для ребенка. - Наш новичок - девушка.
   Какое-то время Ангел лишь ошеломленно открывала и закрывала рот, переводя взгляд с нее на Джая и обратно. Ну, хоть самой не пришлось что-либо говорить...
   Но все равно не помешает что-то сделать с этой неловкой паузой.
   - Как ты заметил? - лишь склонила голову к плечу Тейлор. Ей самой это казалось не настолько очевидным...
   - Кадыка нет, - негромко ответил мальчик. Ну... это да... - Голос недостаточно низкий. Капюшон у шеи топорщится, будто спрятала длинные волосы. Дернулась, когда Ангел назвала тебя парнем...
   - Так, стоп! - перебила его вышеупомянутая. - Эй... это что, правда? Ты действительно девушка?
   Тут даже не знаешь, плакать или смеяться...
   - Действительно, - кивнула Тейлор, стаскивая капюшон и снимая визор. - Меня зовут... Арлен. Приятно познакомиться.
   - Вот черт, - буркнула себе под нос Ангел. - Вот черт. Слушай... Не говори Лиен, что я тебя с парнем перепутала, ладно? Она и так мне постоянно выговаривает за отсутствие внимательности... а что мне-то делать, если я не такая глазастая, как Джай?
   - Развивать внимательность, - безэмоционально отозвался тот, прежде чем снова уткнуться в кружку с горячим шоколадом.
   - ... заткнись, - уязвлено произнесла его собеседница, прежде чем прикрыть лицо руками. - Черт...
   - Ничего страшного, - негромко произнесла Тейлор. Действительно, неловко получилось... - Ты не первая, кто так ошибается. Я уже привыкла.
   - У тебя, наверное, терпение просто резиновое, - устало покачала головой Ангел. - Ладно! Раз уж не вышло заполучить в команду симпатичного мальчика, будем лучшими подругами! Меня зовут Ангел, мне шестнадцать лет. Я люблю вкусную еду, красивую одежду и симпатичных парней, терпеть не могу зануд вроде Пуонга...
   - Эй!
   - ... в группе выполняю роль удильщика, есть способности анимы. Также я медик команды.
   Еще одна анима?
   - Как я уже сказала, меня зовут Арлен. Мне... - Тейлор на секунду замялась, подсчитывая проведенное в Башне время. Уже... пять месяцев? Ничего себе... - Мне тоже шестнадцать лет. Люблю хороший чай и интересные книги, не люблю... предателей. Я проводник, тоже анима... учитель говорит, что я могу работать на позиции удильщика.
   - Тоже анима? - подалась вперед ее собеседница. - Ну, думаю, мы сработаемся... Нам теперь только адепта света не хватает, Лиен пока что занимает эту позицию в нашей команде. Джай - наш копейщик, хотя он больше любит возиться с техникой и использует огнестрел вместо копий, а Пуонг - скаут... Хотя, как по мне, нам в команду не помешало бы побольше людей. Норма - восемь человек, а нас и так было шестеро, даже вместе с Лиен, до того, как...
   На этих словах она опустила взгляд. Похоже, не только их лидеру тяжело далась смерть двух ее подчиненных...
   - Хватит, - неожиданно произнес Пуонг, подходя к их столу с двумя кружками, над которыми вился пар. - Я уверен, что сейчас мы справимся и впятером. В конце концов... Лиен сказала, что наш гость достаточно силен, чтобы выручить нас, если что-то пойдет не так. Так что пейте чай, и не беспокойтесь по пустякам. Все будет хорошо.
   Оставалось лишь благодарно кивнуть и принять протянутую собеседником кружку. Все будет хорошо, это да...
   ... вопрос только в том, для кого.
  
   ***
  
   До двадцатого этажа они добирались несколько дней - и, судя по словам общительной Ангел, это было довольно быстро по меркам Башни; впрочем, Джин-Сунг, предпочитающий проводить большую часть дня в рубке, как-то обмолвился, что Рьюн заранее проложила им маршрут, воспользовавшись своими способностями провожатой, так что, наверное, дело было именно в этом. Но, как бы то ни было - через четыре дня они были на двадцатом этаже, а на следующий день, после того, как Лиен сходила на разведку, вся ее команда и Джин-Сунг собрались в той же столовой, на скорую руку переоборудованной для инструктажа.
   - Наша цель - крепость Вьюна на границе с Внешней Башней, - начала инструктаж она, выводя на экран изображение, и Тейлор невольно залюбовалась зрелищем каменных стен, увитых плющом. Действительно, крепость... - В данный момент крепость занимает банда, численность которой по предварительной оценке составляет тридцать девять человек, точная численность неизвестна. По данным разведки, лидер банды - некий "Пакпао", избранный, прошедший испытание двадцатого этажа; подтверждено наличие двух отсеявшихся избранных F-ранга, точное число избранных в составе банды неизвестно. Подтверждено наличие адепта света и проводника в составе банды.
   - Маловато информации... - ворчливо отозвалась Ангел. - Ай!
   - Когда сама сформируешь команду с обученным адептом света, тогда и будешь жаловаться на недостаток информации, - хладнокровно произнесла отвесившая девушке подзатыльник Лиен, неприязненно взглянув на Джин-Сунга. - В данных условиях, с учетом ограниченности времени, это вся информация, на которую вы можете рассчитывать. Идеи, предложения?
   - Подняться на летучей рыбе Ангела к одной из башен, снять часовых, оставить там Джая, чтобы он прикрывал нас, и отправиться зачищать территорию, - спокойно пожал плечами Пуонг. - Вполне естественно.
   - А тебя не смущает, что моя летучая рыба слишком заметна? - ядовито отозвалась рыжеволосая анима. - Мы превратимся в великолепную мишень... Даже если подобраться под самые стены - нас все равно могут заметить с другой башни.
   - Тем более, если у них есть адепт света - лучше даже не приближаться к башням, - включился в обсуждение Джай. - Там вполне могут оказаться ретрансляторы охранной системы... верно, лидер?
   - Верно, - кивнула Лиен, слабо улыбнувшись. - Вы раньше не сталкивались с противодействием адептам света, особенно на контролируемой ими территории, так что часть имеющихся тактических наработок в данной ситуации бесполезны. Но решение есть. Думайте, я хочу услышать его от вас.
   - Ров? - произнесла Ангел, прежде чем покачать головой. - Нет. Рва нет. Может, есть тайный ход?
   - Может, и есть, - пожала плечами лидер их команды. - Еще варианты?
   - Внедриться в качестве новобранцев, дождаться ночи и начать зачистку? - задумчиво потянул темноволосый парень. - Может и сработать, особенно если пойдем вчетвером, с удаленным прикрытием адепта света. Малая группа, никого особо сильного внешне, снаряжение спрятать в арсеналы...
   - Ага, и с двумя девушками, - хмыкнула женщина, на что ее подчиненный лишь захлопнул рот. - Не зная посвящения у этой банды... умно с твоей стороны, ученик. И это во-первых! Во-вторых же - придя в открытую, вы подставите себя под удар адепта света, который первое время будет наблюдать за новичками. Не вариант. Еще идеи?
   - Можно попытаться выманить их... хотя нет, не стоит, - начав было говорить, осекся беловолосый мальчик. - Если снять часовых на башнях со скал, можно добиться, что ворота ненадолго откроют, чтобы выпустить разведку, и тогда часть группы сможет пробраться в крепость, но это же поставит под удар копейщика группы. Можно, конечно, атаковать по ночам, постепенно обескровливая банду, заставляя их распылять силы на поиск противников вокруг днями и убивая всех, кто выходит за ворота... но у нас же нет столько времени, верно?
   - Верно, - кивнул до того молчавший Джин-Сунг. - Время поджимает. У вас время - до завтрашнего утра.
   - ... так что вам придется поторопиться, - криво усмехнулась лидер команды. - Еще варианты? Думайте.
   Еще раз взглянув на изображение на экране светоча, Тейлор лишь покачала головой. Судя по виднеющейся на одной из башен человеческой фигуре, высота стен - около пятнадцати метров, плюс еще по пять-шесть метров на наблюдательные башни. Снизу не подберешься - дорога к крепости вьется меж скал, никакие перебежки не помогут, с высоты все должно отлично просматриваться. Бить в лоб? Не вариант - может, ее выстрел шинсу и снесет ворота... а может, и не снесет, и тогда они окажутся под огнем. Нет. У них нет численного преимущества, про уровень сил временных напарников Тейлор толком ничего не знает, а значит, их главное преимущество - эффект неожиданности и тихая работа. Они должны свалиться противнику как снег на голову...
   Стоп.
   - Скалы, - негромко выдохнула она.
   - Что? - обернулась к ней Ангел. - При чем тут скалы... стоп. Спуститься с них, да?
   - Да, донжон достаточно близок к скалам - где-то около пяти метров, с укреплением шинсу можно приземлиться сразу на крышу и начать оттуда, - кивнув, продолжила брюнетка. - Можно попытаться аккуратно обойти по скалам до заката, и в темноте начать атаку. С донжона должен быть хороший обзор для копейщика... более того, у нас будет чисто психологическое преимущество, если мы начнем работу из центра - нас не будут ожидать. Если атаковать в ночное время, есть шанс тихо...
   - ... зачистить крепость, - продолжил Джай с тех слов, где она осеклась - а Тейлор лишь сглотнула. Она что, действительно включилась в обсуждение, как быстро и с минимальными затратами совершить массовое убийство?
   ... впрочем, это было логично.
   Она знала, на что идет, принимая предложение Юу Хан-Сунга в лазарете. Она знала, что ее не отпустят покорять Башню до того, как не убедятся в ее верности - и ее в любом случае повязали бы кровью, это предсказуемый вариант. И вот теперь... Теперь от осознания логичности и предсказуемости этой ситуации ничуть не легче. Она должна убить, и смириться с этим не помогает даже то, что ее цели - бандиты, которых, со слов Селены, все равно не ждет ничего хорошего. FUG получают то, чего они хотят, а значит, у текущих обитателей крепости нет ни единого шанса. Даже если она откажется что-либо делать - есть еще и та команда, к которой ее приписали, и Джин-Сунг, который тут на всякий случай...
   И есть те, кто ей дорог. Неофициальные заложники. Тейлор прекрасно понимала, что тот ее демарш в разговоре с Юу Хан-Сунгом не мог обмануть его - а значит, вариант с заложниками никуда не делся. И если она оплошает, если она откажется выполнять приказы, то умрут не только нынешние обитатели крепости, смерть которых уже предопределена - но и кто-то из тех, кто дорог ей.
   Этого она просто не вынесет.
   А значит - остается только двигаться вперед. Остается сработать эту чертову операцию. Остается выполнять приказы...
   И надеяться, что она все-таки справится.
   - Верно, - голос Лиен звучал словно издалека. - В данной ситуации самый логичный вариант - воспользоваться рельефом местности. Адепт света до Е-ранга включительно, даже с использованием ретрансляторов, не сможет на постоянной основе контролировать столь обширную территорию. Прибавьте к этому еще высокую стоимость снаряжения, и станет ясно, что адепт света расположит ловушки только на самых очевидных местах подхода, а охранный контур замкнет по кольцу стен. Если миновать это кольцо, спустившись со скал, то вы окажетесь внутри охранного контура и сможете свободно действовать. Как предполагаете спуститься?
   - Светочи, - негромко произнес Джай.
   - Выпущу крылья, - пожала плечами Ангел... стоп, крылья? Нет, сейчас это неважно...
   - Использую крюк, арсенал и леску, - покачала головой Тейлор - и чуть не вздрогнула, когда к ней обратилось несколько взглядов. Что?
   - А мне ты казалась спокойной тихой девочкой... - с какой-то странной интонацией произнесла Ангел. В смысле? - Знаешь, Арлен, ты отлично вписываешься в нашу команду. Мистер, можно она останется с нами?
   - Посмотрим, - она отчетливо видела, как губы мужчины дрогнули в намеке на улыбку. Это что, так весело? - Продолжайте обсуждение.
   ... собственно, так и получилось, что под тусклым ночным светом восьми ламп с потолке, даже отдаленно не напоминающих звезды, они сидели на узком скальном карнизе, наблюдая за крепостью внизу, сейчас расцвеченной искрами факелов и огней. Такое обманчиво-мирное зрелище... нет, не стоит об этом думать. Вздохнув, Тейлор отвела взгляд и привычно вызвала арсенал, перебирая доступное оружие. Несколько коротких игл, которые она сносно научилась метать на тренировках, несколько коротких крюков с уже прикрепленными к ним лесками, которые она относительно неплохо наловчилась использовать за полтора месяца, полноразмерный крюк...
   - И как хорошо ты маневрируешь с помощью крюков? - неожиданно произнесла Ангел. Хм? - Чтобы предложить такую идею, надо быть уверенным в своих силах...
   - Пока не так уж и хорошо, - покачала головой Тейлор. - Могу только спускаться с их помощью и арсеналом или подниматься, но второе - куда медленней. Я только недавно начала учиться с ними обращаться.
   - Да? - недоуменно моргнула рыжеволосая девушка. - Тогда как тебе это вообще в голову пришло? Если бы я не умела летать, я бы застремалась...
   - ... доводилось однажды атаковать с крыши, - вспомнив самый первый выход в костюме, брюнетка смущенно отвела взгляд. Глупость же была несусветная... - Вспомнилось по аналогии.
   - И хорошо, что вспомнилось, - хмыкнул Пуонг, лежащий на самом краю карниза. - Лидер, что у нас там? Долго вы еще?
   - Почти... все, сеть взломала, подкрепления у них не будет, - голос Лиен звучал напряженно. - Начинайте.
   Ну вот и все... Девушка лишь кинула взгляд на Джая, смотрящего в прицел своей винтовки. Было глупо предполагать, что плоскую крышу донжона оставили без охраны - сейчас там было двое мужчин, сидящих на краю башни и о чем-то переговаривающихся - и снять их нужно было быстро, чтобы они не успели поднять тревогу, и аккуратно, чтобы их тела не упали вниз, сами став сигналом тревоги. Именно поэтому она еще полчаса назад с помощью меганерв сбросила на площадку донжона несколько недавно заказанных с помощью Рьюн пауков-странников, отличающихся особой ядовитостью, которые уже успели переползти на одного из часовых и ждали лишь сигнала... который последовал, когда Джай кивнул.
   И в тот же миг пауки укусили.
   Им удалось спрыгнуть быстро - почувствовавший несколько уколов часовой дернулся, но, не заметив признаков угрозы, пожал плечами и продолжил спокойно разговаривать с собеседником. Это продолжалось еще минут пятнадцать, а потом начались первые признаки. Укушенный мужчина чуть шатнулся, что-то ответил своему забеспокоившемуся собеседнику, попытался встать, пошатнулся еще раз, был оттащен от края своим напарником...
   И в тот же миг Джай выстрелил. Сначала - в напарника укушенного, в голову, и после, почти без перерыва - в самого укушенного. Тейлор лишь закрыла глаза, чтобы не видеть, как тела падают на камни площадки донжона... но долго так продолжаться не могло, и пришлось подниматься на ноги, выдергивая крюк из арсенала, закрепить его на площадке - и на самой платформе арсенала, как на скейте, скользнуть вниз. Вовремя успеть зафиксировать леску... да, успела. Теперь можно и раскачаться - чтобы несколькими секундами спустя, укрепив тело с помощью шинсу, оттолкнуться и прыгнуть, приземляясь на площадку донжона.
   Рядом с телами.
   От одного взгляда на тела двух людей, которых она помогла убить, Тейлор замутило - но ей вовремя удалось вернуть контроль над собой, когда сверху захлопали крылья, и рядом с ней приземлилась предвкушающе улыбающаяся Ангел, мгновенно складывая крылья за спиной и спуская с рук Пуонга, который что-то недовольно буркнул. Спокоен был только Джай, спустившийся на площадку с помощью светло-желтого светоча.
   - Первая линия обороны пройдена, - негромко произнес он, приземлившись. - Минус два. Занимаю позицию копейщика.
   - Десять минут форы, - покачала головой Тейлор, открывая деревянную крышку люка на площадке и выпуская насекомых вниз. В стенах замка она чувствовала и других - каких-то незнакомых пауков, мошку, мух, муравьев - но для разведки этого было недостаточно. Хм... - Обнаружила троих.
   - Спускаемся, - поморщился Пуонг. - Джай, закроешься?
   - Да, не беспокойтесь, - отстраненно отозвался мальчик, сейчас обыскивающий тела. - Ага, нашел... все, спускайтесь. Удачи.
   Оставалось лишь кивнуть, первой ныряя в люк и спускаясь по шаткой деревянной лестнице. Все замеченные ею люди пока что были достаточно далеко, и поэтому она не волновалась - но спустившийся следом Пуонг оттеснил ее в сторону.
   - Лучше поддерживай издалека, - покачал головой он. - Обнаружила кого-нибудь?
   - Четвертая дверь по коридору справа, один человек, сидит за столом спиной к двери, - негромко произнесла девушка, провожая взглядом спускающуюся по лестнице Ангела, крылья за спиной которой уже исчезли. - Вниз по лестнице, площадка, двое сидят там. Еще пролетом ниже, один поднимается наверх...
   - Так, пока разберемся с этим этажом, - перебил ее парень. - Я займусь тем одним. Девочки, на вас на площадке.
   - Раскомандовался... - недовольно проворчала рыжеволосая девушка, направляясь прочь по коридору. - Ладно, идем.
   - Мне использовать свой рой? - собственный голос звучал глухо. Если она выпустит из контейнера всех насекомых... С помощью Рьюн она заказала достаточно пауков-странников, чей нейротоксин вызывает потерю контроля мышц с последующей остановкой дыхания, и укус двух-трех пауков для человека может быть смертельным - но она ограничилась не только ими: были и пауки-отшельники, чей яд действовал не так быстро, но укус не чувствовался вообще, и крупные пчелы, похожие размерами на гигантских азиатских шершней, с достаточно болезненными укусами и нервнопаралитическими эффектом оных, и достаточно ядовитые гусеницы Лономии, и черные скорпионы...
   - Нет, слишком приметно, - покачала головой удильщица, первой направляясь по коридору. - Наша задача - чтобы они не успели поднять тревогу... рой используешь только если нас уже обнаружат. На тебе - разведка и прикрытие выстрелами шинсу.
   Это звучало очень легко... вот только совести от этого легче не становилось.
   Впрочем, уже скоро ей стало не до того.
   Пока они шли, третий человек, помеченный ею одной из мух, поднимался наверх - и к тому моменту, как они приблизились, на площадке оказалось трое бандитов. Ангел мгновенно рванула вперед, на ходу выхватывая иглу из арсенала и просто срубая одному из бандитов голову. Тейлор на мгновение остолбенела от вида крови... но вот Ангел не теряла времени и уже схватилась с другим, успевшим выхватить меч и заблокировавшим ее удар.
   Тогда как третий рванул к Тейлор.
   Ступор прошел, когда он оказался достаточно близко, и она сама не поняла, сыграл ли роль страх за собственную жизнь или буквально вбитые Джин-Сунгом рефлексы. Тейлор шагнула вперед, впечатывая пятку в ступню своего противника, находящегося всего на пару ступеней ниже, после чего рефлекторно ударила в горло ребром ладони, целя по кадыку...
   ... и вздрогнула, услышав громкий хруст.
   Она ошеломленно смотрела, как тело ее противника отлетает назад, чтобы начать скатываться по ступеням. Она... сломала ему шею? Одним ударом? Но Джин-Сунгу же... черт! Он же офицер, тем более - из семьи Ха, и он вообще не чувствовал ее ударов даже с укреплением шинсу! А простому человеку...
   ... сломало шею...
   Осознание этой мысли накрыло внезапно. Это было не как с укусам пауков-странников - она видела последствия оных, но там человек не успел умереть от яда, его добил Джай. А тут же... своими руками...
   - Эй, ты в порядке? - голос Ангел донесся словно издалека, и Тейлор лишь сглотнула, переведя взгляд на площадку внизу, где рыжеволосая девушка застыла с окровавленным клинком-иглой в руке над теперь уже тремя телами. - Он не успел до тебя добраться.
   - ... нет, - собственный голос звучал глухо. - Я убила его быстрее.
   - Да, я видела... это было неплохо, - негромко рассмеялась девушка напротив... прежде чем осечься. - Арлен, все нормально? Ты какая-то бледная...
   - Просто... не рассчитала силу, - отвела взгляд брюнетка, начиная спускаться. Нет, не время сейчас для размышлений на тему того, правильно она поступила - это она сможет сделать позже, когда убедится, что операция завершилась успехом и никто из неофициальных заложников не умрет из-за ее ошибки. - Привыкла... спарринговать с кем-то посильнее.
   - Да? - нахмурилась рыжеволосая девушка. - Постой-ка... это что, твое первое убийство?
   Что? Это... так заметно?
   - Заткнись, - хмуро буркнула Эбер. - Просто заткнись.
   - Молчу-молчу, - примирительно подняла руки ее собеседница. - Ты неплохо держишься, кстати.
   - Ангел...
   - Эй, вы что так медленно? - от раздавшегося сверху голоса Пуонга она вздрогнула. - Все нормально?
   - Да, - глухо произнесла Тейлор, скосив взгляд на парящие рядом часы. Пожалуй, раз Пуонг закончил... - Лиен, еще минус четыре. Расчетное время до атаки Джая?
   - Восемь минут, - незамедлительно отозвалась женщина. - Продолжайте зачистку.
   Оставалось лишь вздохнуть, прежде чем сконцентрироваться на улетевших вниз насекомых. Верно. Нужно продолжать. Она не может позволить погибнуть дорогим ей людям - и для этого должен умереть кто-то еще...
   ... тем более, это оказалось не так уж и сложно.
  
   Зачистка продолжилась. Работать в группе оказалось не так страшно, как она думала - через насекомых, даже без слишком приметных меганерв, она могла обнаружить местоположение людей поблизости, после чего в дело вступали Ангел с Пуонгом, которые и делали основную часть работы. Самой Тейлор лишь дважды пришлось вступать в бой, и в память впечатались лица лишь двоих людей: русоволосого мужчины на лестнице, вооруженного нелепым тесаком, глаза которого недоуменно округлились, когда она сломала ему шею, и бледное лицо светловолосого парня, залитое кровью из распоротой крюком глотки. Но после первого убийства это оказалось не так тяжело, к тому же, напоминание себе о висящей над ее знакомыми угрозе помогло...
   А потом ей стало не до раздумий.
   Когда они спустились к основанию донжона, Лиен через часы отчиталась, что Джай открывает огонь, и вскоре все спокойствие кончилось. Смерть часовых на одной из наблюдательных башен не осталась замечена их товарищами на другой, которые и успели поднять тревогу, прежде чем их пристрелил беловолосый мальчик - но дело было сделано, и крепость превратилась в разворошенный муравейник... с той лишь разницей, что к тому моменту четырнадцать человек было мертво. И после этого у Тейлор не осталось причин сдерживаться - лишь кивнув вслед сорвавшимся с места Пуонгу и Ангел, она выпустила всех насекомых из контейнера, обрушивая рой на крепость. Через глаза меганерв она могла видеть обитателей крепости, которых буквально окружали насекомые, лишив способности сопротивляться - как и своего противника в самом первом испытании, как и команды других избранных во время битвы за корону...
   И именно эта мысль сбила ее с толку.
   Потому что через глаза одной из стрекоз Тейлор увидела человека, которого не ожидала здесь встретить.
   От одной из наблюдательных башен через двор к ней двигалась высокая гибкая фигура с жезлом в руках, отталкивая насекомых волнами шинсу из небольшого жезла. Привычная одежда бегущего человека сменилась кожаными брюками и просторной светлой кофтой, на которой виднелись кровавые пятна, волосы не были распущены, а заплетены в высокий хвост - но, тем не менее, Тейлор ее узнала.
   К ней через рой бежала Розель.
   В горле мгновенно встал ком. Как? Как она могла оказаться здесь? Она же прошла вместе с командой! Она же продолжила покорять Башню! Что ей делать в Средней Зоне, тем более - здесь?
   ... стоп.
   Если она здесь...
   Додумать Тейлор не успела. Розель уже приблизилась к ней на расстояние пары метров - когда к ней сбоку, наперерез метнулась тень, в которой лишь спустя секунду девушка опознала Ангел с иглой в руке... нет! Тейлор шагнула вперед...
   Но было уже поздно.
   Взмах иглы - и Розель падает набок, а кровь из глубокой раны заливает каменные плиты.
   Это было слишком. Слишком ярко, слишком много. В свете факелов Тейлор прекрасно могла видеть знакомое лицо, решительное выражение на котором постепенно стиралось ужасом и непониманием. Она видела, как тускнеют глаза проводницы, с которой она нормально поговорила лишь один раз, она видела, как кровь толчками выплескивается из глубокой раны, окрашивая в красный цвет светлую рубашку девушки, видела, как пальцы, один из которых украшал ободок знакомого кольца из голубоватого материала, бессильно скребут по камням, чтобы вскоре остановиться...
   И этого было более чем достаточно.
  
   ***
  
   Смотря на лежащего перед ним на кровати подчиненного, Агеро лишь нахмурился. Баам начинал становиться проблемой - но не в том смысле, что им было сложно управлять, а в том, что он начинал приносить неприятности. Он знал, что незаконный тренируется как сумасшедший, боясь потерять еще кого-то, он знал, что подчиненный плохо спит из-за кошмаров... ну, наверное, в произошедшем есть и его вина - надо было раньше провести внушение, глядишь, Баам и не потерял бы сознание после испытания. Но не сделал же...
   Ладно. Это еще успеется. Тем более что подчиненный, кажется, уже приходит в себя.
   В следующий момент Агеро вздрогнул - когда Баам одним рывком сел на постели, тут же закрыв глаза и оставшись сидеть так. А если вспомнить, что обычно Баам так делает, когда ищет одну из видимых только ему "нитей", показывающих ему местоположение его знакомых...
   Ему резко стало не по себе
   - Баам... - осторожно начал Агеро - и, не получив ответа, повысил голос. - Баам! Все в порядке?
   - ... нет, - кое-как выдавил тот, так и продолжая сидеть с закрытыми глазами. - Нет, не в порядке. Я не могу ее найти.
   Ее - это кого? Он лишь нахмурился, перебирая варианты. Это точно не кто-то из их команд - и его команда, и команда Ли Су жили в соседних блоках в общежитии, и Баам их постоянно чувствовал. Но тогда...
   Нет.
   Только не это.
   - Баам, успокойся, - он подался чуть вперед, добавляя в голосе доверительных ноток, чтобы успокоить сидящего напротив незаконного. - Что произошло? Ты нас всех напугал, свалившись после испытания...
   - Я не чувствую, - негромко произнес Баам, наконец открывая глаза - и обводя комнату изумленным взглядом. - Я не чувствую одной из нитей. Она исчезла. Ее нет. Ее совсем нет. Я должен найти ее...
   Черт побери!
   - Баам, - светловолосый парень положил ладонь на плечо собеседнику. - Успокойся. Начни с самого начала.
   - Я... я говорил вам несколько дней назад, что нить мисс Тейлор переместилась куда-то наверх, - негромко начал шатен. Черт! Не стоило ему упоминать ее имя здесь... впрочем, неважно. - Она все смещалась и смещалась, но замерла какое-то время назад, когда у нас только началось испытание... Ее нить была рядом с нитью мисс Розель. А потом... Одна из нитей исчезла. Я не могу найти ее.
   Одна из нитей? То есть...
   Это могла быть не нить Тейлор?
   - Ты... уверен? - кое-как выдавил он. Хоть бы... - Это точно, Баам? Ты пробовал найти ее?
   - - Я не могу найти ее, - негромко произнес проводник. - Нигде. Две нити уходят вниз и вбок, на уровень нижних этажей Средней Зоны - это мистер Ро и мистер Блиц, я успел запомнить эти нити. Три нити уходят ровно вниз - это мистер Лебин, мистер Гун и мистер Эрик, они все еще во Внутренней Башне. Шестнадцать нитей совсем рядом, здесь, я вижу почти всех их - это наши команды, мисс Шаша, мисс Верди и мистер Хачулинг. Три нити уходят ровно вверх - это мистер Рен, мисс Юри и мистер Эван. И еще одна, но вверх и под углом, уходя в Среднюю Зону...
   Одна. Не две.
   Надежда еще есть.
   - Ее нет... словно и не было никогда... - тем временем продолжал его собеседник. - Я даже не могу понять, чья нить исчезла! Нити мисс Розель и мисс Тейлор были рядом, и...
   - Стой, - Кун сжал ладонь на плече своего собеседника. - Успокойся, Баам. Дыши. Ты не знаешь, почему могли оборваться нити? Может, тебе что-то помешало?
   - Я... не знаю, - рассеяно выдохнул тот. - Я не знаю. Я всегда их чувствовал, мне даже не было нужно сконцентрироваться на них... а теперь одна из них просто исчезла. Я не знаю, почему...
   - Успокойся, Баам, - ответ дался тяжело. - Ты точно не можешь понять, чья нить исчезла?
   - Нет, - покачал головой его подчиненный. - Их нити были рядом, для меня они практически сливались в одну, и на таком расстоянии они одинаковой толщины... я не знаю, как понять, чья нить исчезла. Простите...
   - Ничего страшного, - соврал Агеро. Ч-черт, только бы... - Помнишь, мы обменивались данными часов, чтобы иметь возможность связаться с теми, кто отстанет, когда мы пройдем испытание на двадцатом этаже? Можно дать контактные данные часов Розель Хачулингу, чтобы тот хоть примерно определил, где она, и попробовал узнать, жива ли она. Тейлор мы так не найдем, но...
   - ... но хотя бы узнаем, кто погиб, а кто выжил, - глухо произнес Баам.
   Черт возьми.
   Оставалось лишь прикрыть глаза, собираясь с мыслями. Недаром ему не нравилась идея привлечения именно Баама к поискам выхода на FUG - только статус незаконного и недавно появившаяся способность склонили чашу весов в пользу его привлечения, но все имело последствия. Агеро бы отдал руку за кадра вроде Ли Су или Хатсу, владеющего подобной способностью к отслеживанию цели и телепортации к оной - с ними всяко было бы легче работать, чем с надломленным подростком с достаточно твердыми моральными принципами. И ведь это можно изменить, можно превратить сидящего перед ним незаконное в идеальное оружие...
   Но это его доломает.
   Пять месяцев назад Агеро даже не подумал бы о моральном аспекте проблемы и воспользовался бы подобным ресурсом, наплевав на последствия для этого самого ресурса. Четыре месяца назад его остановило бы желание заполучить к себе в команду обоих незаконных - и знание, что Тейлор после подобного его поступка скорее убьет самого Агеро, чем войдет в его команду. Три с половиной его бы остановил тонкий намек Хачулинга о присматривающейся к ребенку Юри Захард... но сейчас все это отходило на второй план.
   Пожалуй, он слишком сильно размяк на втором этаже. Недаром мать говорила - будь осторожней с дружескими привязанностями! Когда привязываешь к себе других, немудрено заиграться и самому привязаться к ним. Ну, не так уж и сильно она была неправа...
   Нет. Он не будет давить на Баама. Даже не из-за страха перед Юри Захард, даже не из-за опасения потерять поддержку Тейлор, когда она вернется - он не хотел терять и так медленно ломающегося друга. Хватит. Он достаточно отталкивал от себя тех, кем восхищался и с кем хотел быть рядом, и больше он такой ошибки не повторит.
   - Мы узнаем, - наконец произнес Агеро, вставая со стула. - Я сам разберусь... а ты пока отдохни, Баам.
   - Но, мистер Кун... - недоуменно было произнес тот.
   - Отдохни, - надавил голосом он. - Я не хочу, чтобы ты падал в обмороки на испытаниях - сегодня ты еле-еле дотянул до конца. Попробуй поспать, хорошо?
   - Не могу, - помрачнел Баам. - Я... не хочу снова это видеть...
   - Баам, тебе нужно хоть немного поспать, иначе ты просто не сможешь продолжать двигаться вперед, - этот аргумент возымел действие: собеседник, уже приготовившийся ответить, закрыл рот и опустил взгляд. - Ты думаешь, Тейлор обрадуется, когда узнает, как ты себя загонял?
   - Вы... все-таки верите в то, что она вернется? - встрепенулся шатен. - Вы же...
   - Боялся в это верить? - слабо улыбнулся светловолосый парень. - Верно. Я... черт, я и сейчас боюсь, Баам. Но это не значит, что я не хочу, чтобы она однажды вернулась к нам, и все стало как прежде. Отдыхай. Я позабочусь о проблемах.
   - ... хорошо, - наконец выдохнул проводник, ложась обратно - а адепту света оставалось только выйти из комнаты, притворив за собой дверь, чтобы наткнуться на несколько обеспокоенных взглядов в гостиной.
   - Все в порядке? - тихо произнес Чунхва, и от одного его тона Агеро захотелось удавить мечника. Если бы не он... если бы он тогда не вырубил Баама... - Он пришел в сознание?
   - Да, все в порядке, - одними уголками губ улыбнулся Агеро. - Просто он переутомился... загнал себе тренировками.
   - Хорошо, что он не на испытании вырубился, - фыркнула Барнс, поправляя волосы - и вот тут он уже еле удержался, чтобы не сжать руки в кулаки или еще как-то продемонстрировать свое отношение к ней. Эта... тварь... - Нас и так после перехода на седьмой этаж останется шестеро, придется искать кого-то еще, чтобы нас вообще допустили до испытаний. С Баамом же все будет в порядке?
   Потребовалось вздохнуть и выдохнуть, чтобы уложить беснующиеся эмоции. Ч-черт... По крайней мере, дрянь не притворяется, что искренне беспокоится о нем - этого бы он не вынес.
   И так сегодня было достаточно неприятных новостей.
   Вспомнив рассказ Баама, он подавил желание поморщиться. Кто-то из их первоначального состава мог умереть - и умереть тогда, когда поблизости была Тейлор... нет, это было слишком. Умом он понимал, что люди в Башне постоянно умирают, и вернувшаяся в Среднюю Зону Розель и так была в опасности из-за самой обстановки там, но... совпадение было слишком говорящим. Если "нить", которую чувствует Баам, действительно принадлежала Тейлор, если Тейлор была все еще жива, и "обрыв" одной из нитей означает смерть человека, к которому она ведет - значит, началось что-то по-настоящему поганое. Агеро не обманывался: если Тейлор жива, обе их команды были заложниками, и если один из заложников, пусть и ушедший в Среднюю Зону, умер...
   Это было страшно. Это означало, что они медленно погружаются в дерьмо...
   Нет. Сначала стоило проверить полученную информацию через Хачулинга. Если окажется, что Баам прав, если Розель действительно мертва, а Тейлор жива - тогда они уже по уши в дерьме, и остается лишь вопрос, когда из захлестнет с головой. Но даже такой случай для Агеро был предпочтительней, чем альтернатива.
   Он боялся верить в то, что Тейлор жива. И в то же время - хотел этого.
   Ну а пока...
   - Да, - спокойно улыбнулся Агеро. - Все будет хорошо.
   Пусть даже ему самому в это не верится.
  
  
   Глава 5.
  
   Сознание возвращалось медленно - и какое-то время Тейлор просто смотрела в незнакомый потолок, пытаясь понять, где она оказалась и что же произошло. Голова болела просто немилосердно, что не помогало сосредоточиться - и поэтому, когда в поле зрения показалась бледное лицо Ангел с залегшими вокруг глаз тенями, Тейлор облегченно выдохнула. Раз она оказалась где-то в незнакомой обстановке, но отрядный медик там тоже есть, значит, все не так уж и плохо...
   - Наконец-то, - тем временем взволновано выдохнула медик. Хм? - Как себя чувствуешь?
   - Словно мне на голову кирпич упал, - кое-как выдавила Тейлор, через силу садясь, как оказалось, на койке лазарета суспендолета - ничем иным это помещение быть просто не могло. - Что произошло?
   - А ты не помнишь? - в голосе Ангел звучало напряжение. - Нашему гостю пришлось тебя вырубить, когда ты разошлась?
   - Разошлась? - лишь недоуменно произнесла она...
   ... а потом навалились воспоминания.
   Она вспомнила, что они начали штурм крепости, помнила, как Джай застрелил одного из бандитов и добил второго, уже отравленного, помнила, как сама убивала, как они продолжили зачистку крепости, и Тейлор выступала лишь в роли поддержки, вскоре после чего они развернулись на полную, и...
   ... и она встретила Розель.
   Которая практически тут же погибла.
   Погибла из-за нее.
   - ... ты потеряла контроль над своими способностями, - голос рыжеволосой девушки доносился словно издалека. - Поэтому анима так редко применяют роевой принцип управления - чуть что, концентрация слетает, и все шинхэо выходят из-под контроля. Хорошо, что наш гость смог тебя вырубить практически сразу же, а я успела доставить Пуонга в лазарет, и у нас оказалось достаточно противоядий. Я легко отделалась, и Джай с Лиен вообще не пострадали - наш лидер и так находилась в своем светоче, а Джай успел вовремя спрятаться. Не волнуйся, ничего страшного не произошло... я говорила с ребятами, и на тебя никто не сердится. Потерять контроль для неопытного анимы - вполне естественно, особенно, в такой обстановке...
   Нет. Не теряла она контроль. Тейлор вспомнила - поняв, что Розель погибла из-за нее, она осознанно направила рой на находящихся с ней рядом, уже не разбирая, где временные товарищи, а где бандиты. Она сделала это полностью осознанно, она хотела убить их всех... и ее остановил только Джин-Сунг, вырубивший ее.
   - Мне жаль, - собственный голос дрогнул. Если бы она, будучи в ярости, вспомнила бы о присутствии рядом офицера и способностях сей братии... - Впредь... я постараюсь лучше себя контролировать.
   - Да, я была бы признательна, если бы ты поработала над этим, - улыбка ее собеседницы была нервной. - Я-то, в случае чего, могу улететь, если ты снова потеряешь контроль над своими способностями, Джай и Лиен всегда могут спрятаться, а вот Пуонг-то действует на передовой, и убежать может не успеть... ладно, не будем о грустном. С тобой все нормально? Как я поняла, наш гость - кто-то из больших шишек, как бы не офицер, и хоть он сдерживался, но...
   - Со мной все в порядке, - глухо произнесла брюнетка. С ней-то всегда все в порядке, в конце концов, ей, кажется, даже на этот раз удалось выкрутиться... а вот окружающие не обладают подобной удачей. - На моей боеспособности это не отразится.
   - Мы уже все равно закончили, - поспешно отозвалась удильщица. Закончили? - Крепость уже зачищена... вот только нам в процессе пришлось разобраться и с твоим роем. Каких-то шинхэо я еще смогла запечатать, а вот остальных пришлось уничтожить - они продолжали атаковать все, что движется даже после того, как ты потеряла сознание. Боюсь, тебе придется собирать новых питомцев... Лучше отдохни. Завтра мы начнем расконсервацию базы, и пока не прибудет персонал - вся работа будет на нас. Дойдешь до каюты, или останешься в лазарете сегодня? Сотрясения у тебя нет, конечно...
   ... но вот каюты на суспендолете рассчитаны на четверых. Пусть данная группа и не может похвастаться полным составом - но каждую из двух кают уже кто-то занимает, и провести ночь в комнате с теми, кого она пыталась убить, Тейлор откровенно боялась. Один раз она уже потеряла контроль над собой, и еще повезло, что ее вспышку гнева списали на другое, но второй раз удача может ей изменить. За себя она не боялась...
   Но если она не сдержится, еще кто-то из ее близких может умереть. И она не могла позволить этому случиться.
   - Пожалуй, лучше все же останусь здесь, - наконец произнесла кейп. - Я... не знаю, как смотреть в глаза Лиен и ребятам после произошедшего. Я извинюсь перед ними утром, хорошо?
   - Они на тебя не злятся, - отстранилась Ангел. Да... просто потому, что не поняли, что именно произошло, и что именно она хотела сделать, - Но... ладно, пусть так и будет. Есть хочешь? Я принесу тебе ужин...
   Ужин? Это сколько она была без сознания?
   - Нет, я просто посплю, - лишь помотала головой Тейлор. При мыслях о еде резко подурнело. - Тебе тоже не помешало бы отдохнуть. Без обид, но выглядишь ты на редкость паршиво.
   - Вот уж от кого, а от тебя я не желаю этого слышать, - криво усмехнулась ее собеседница, поднимаясь на ноги. - Ладно, я утром разбужу тебя, если проспишь. Спокойной ночи.
   Как будто она будет спокойной...
   Стоило только двери закрыться за отрядным медиком, как Тейлор опустилась обратно на кровать. Сил держаться не было, от осознания произошедшего хотелось плакать и выть в голос - и лишь понимание того, что если за нею наблюдают, то этим она только ухудшит свое положение, помогало сохранять остатки контроля.
   Черт возьми! Если бы еще сутки назад кто-то сказал ей, что она не будет волноваться из-за убитых ею во время зачистки людей, Тейлор бы отвесила сказавшему подобное затрещину, наплевав на все последствия - но теперь ей было плевать как на обоих убитых ею, так и почти на всех остальных, погибших той ночью. Недаром говорят, что своя рубашка ближе к телу: смерти незнакомых людей, которые, к тому же, вряд ли были совсем уж невинными, были не так болезненны, как воспоминание о смерти той, кого она знала: назвать Розель даже приятельницей, не говоря уж о подруге, она не могла. Пусть они и были знакомы, пусть общались дольше месяца - но первое впечатление в битве за корону сделало свое дело; Тейлор прекрасно понимала, что ее боялись, и не стремилась навязываться за пределами необходимого помощнику инструктора минимума. Да и события последних дней на втором этаже тоже не располагали к особому доверию... Она ведь почти ничего не знала о Розель. Знала лишь о ее семье, мечтах, самооценке и надеждах - но и того, что она узнала, было вполне достаточно, чтобы понимать, что они могли бы стать друзьями. Несмотря ни на что, Розель была не таким уж и плохим человеком, и если бы не ловушка, в которую Тейлор вошла бы практически добровольно, все могло бы сложиться иначе. Розель была бы жива, они бы продолжили восхождение, может быть, даже стали бы друзьями...
   Но ничего из этого не будет.
   Смерть имеет свойство разрушать надежды.
   Руки сами собой сжались в кулаки. Хотелось рвать и метать - Эмму, которая заманила ее в эту ловушку, Джин-Сунга, выбравшего именно эту команду, Рьюн, проложившую сюда курс, Хан-Сунга, который прекрасно знал о заложниках... но Тейлор останавливали два фактора, и нехватка собственных сил была лишь на втором месте.
   На первом же было то, что это была именно ее вина.
   Не имеет смысла винить окружающих в произошедшем - ее вины тут не меньше, и не надо переваливать эту вину на окружающих. Это ее вина, что она оказалась достаточно глупа, чтобы позволить заманить себя в ловушку, и это ее вина, что Розель мертва. Если бы тогда, заключая сделку с Юу Хан-Сунгом, она отбросила остатки гордости вместе с желанием заполучить контроль над ситуацией, и запросила бы не смерти Эммы, а безопасности для заложников - этого могло бы и не произойти. Пусть FUG бы четко обозначил рычаг для воздействия на нее, плевать! Этот рычаг и так был у них - и, судя по всему, уже был задействован. Вот только почему? Неужели потому, что она слишком медленно продвигается в наращивании уровня контроля шинсу? Или потому, что у нее пока не получаются "Мотыльки, порхающие в цветах"? Но Джин-Сунг говорил, что на ее освоение нужны годы и десятилетия...
   В любом случае, это знание ничего не изменит.
   Она сама загнала себя в эту ловушку. Признай она тогда, что заложники важны для нее - и можно было бы упирать на соглашение, выдвигая какие-то требования... но соглашения, как такого, не было. Юу Хан-Сунг ей ничего не обещал, и некому предъявлять требования. И, наверное, именно поэтому Тейлор была даже отчасти рада накатывающим волнам онемения, так похожим на то неестественное спокойствие, которое она испытывала под действием успокоительных, находясь в психиатрическом отделении после шкафчика. Собственные эмоции и истерика не могли бы ничем помочь - они бы только помешали. Даже если бы она сорвалась и предъявила бы претензии... что бы изменилось? Могли бы ее товарищей убить просто для того, чтобы она не наглела?
   Об этом не хотелось даже думать.
   Не говоря уже о том, чтобы проверить правдоподобность такого варианта развития событий.
  
   До утра пролежать в лазарете не удалось. Сон, вполне естественно, не шел, а не думать ни о чем не удавалось - воспоминания сами собой всплывали в голове, а размышления раскручивались в сторону вопроса "кто умрет следующим?". И вполне закономерно, Тейлор не выдержала: поднявшись с койки, она оправила одежду и - уже рефлекторно - надела лежащий на тумбочке визор, прежде чем выйти в коридор... где и застыла, какое-то время не решаясь куда-либо идти. А какой у нее был выбор? Выходить наружу? Нет, давать повод для подозрений определенно не стоит - и к рубке это тоже относится. Идти в каюту? Не настолько она доверяет своему самоконтролю, чтобы так рисковать. В технических помещениях ей вообще делать нечего... ну, значит, остается только столовая, совмещенная с камбузом. Можно будет заварить чай, благо, она видела, куда Пуонг убирал и заварку, и сахар - так хоть время скоротает, да и, может быть, восстановит хоть немного самоконтроля...
   Вот только планам на подобное времяпровождение не было суждено сбыться - уже на подходе к столовой Тейлор заметила свет, озаряющий полутемный коридор через открытую дверь. Значит, еще что-то не спит... ну, не судьба. Общаться с кем-либо ей сейчас не хотелось, и поэтому девушка развернулась прочь.
   Вот только далеко уйти она не успела.
   - Арлен, раз уж пришла, проходи.
   Она лишь вздрогнула, услышав негромкий голос Джая. Вот же... Не повезло. Раз ее заметили, придется выйти - уход сейчас будет даже не просто невежливым, а подозрительным. Впрочем... да, могло бы быть и хуже - это могла быть Лиен, которая неприязненно относилась как к Джин-Сунгу, так и к ней... а мог быть и сам Джин-Сунг, который вполне мог начать задавать вопросы. Нет, лучше уж Джай.
   - Доброй ночи, - вежливо кивнула Тейлор, проходя в столовую и натыкаясь взглядом на собеседника, который, вопреки обыкновению, не забился в угол, а сидел практически в самом центре. - Извини, если помешала. Как ты...
   - ... узнал? - перебил ее Джай. - Вы все ходите по-разному. Пуонг был акробатом, он использовал более легкую обувь - к форменным ботинкам он не привык, и если в рейдах еще старается не шуметь, то тут ходит так, как ему удобно. Ангел даже в форменных ботинках ходит как на каблуках - специально печатает шаг так, чтобы извлечь схожие звуки, и ее ни с кем не перепутаешь. Лиен привыкла красться, и ее я бы не услышал до тех пор, пока она не появилась бы на пороге. Наш... попутчик... Он вообще ходит неслышно - я бы не заметил его, если бы он не захотел. Остаешься только ты.
   Да уж... ну и внимательность у него...
   - Ясно, - наконец произнесла девушка, добравшись до ящиков и начав поиски чая. Раз уж она пришла сюда, надо действовать естественно, не вызывая подозрений - просто выпить чая и уйти... вот только жаль, что в такой ситуации молчанием отделаться не удастся. Не стоит вызывать подозрений. - Прости, что сорвалась. Вы не сильно пострадали? Ангел толком ничего не сказала...
   - Не сильно, - голос мальчика звучал негромко. - Меня только одна пчела укусить успела, пока я не забрался в светоч - ущерба особого этого не нанесло, а к боли я привык. Пуонга укусило несколько пауков, но Ангел успела доставить его в лазарет, прежде чем он начал задыхаться. Лучше извинись перед ним, а не передо мной.
   - Я учту это, - лишь выдохнула она. А что еще тут можно было ответить? - Чай будешь?
   - Нет... и горячим шоколадом делиться не буду, - голос собеседника за ее спиной мгновенно заледенел. - Ты же не покушаешься на него?
   - Нет, я запомнила это правило, - улыбнуться не получилось, и кейп искренне порадовалась, что ей не нужно сейчас оборачиваться. - Весь горячий шоколад на борту принадлежит только тебе...
   - Вот и хорошо, - судя по голосу, копейщик немного расслабился. - Арлен... можно вопрос?
   От этих слов Тейлор застыла. Неужели... неужели Джай что-то заметил?
   - Смотря что тебя интересует, - собственный голос звучал хрипло. - Я не на все вопросы готова отвечать.
   - Я просто хочу убедиться, что если ты присоединишься к команде, все будет в порядке, - за спиной раздался шорох, будто копейщик чуть шевельнулся, к примеру - покачал головой. - Мне показалось, или тебе не нравится Ангел? При общении с ней ты всегда напряжена, в отличие от общения со мной, Пуонгом или даже Лиен.
   Ах, вот он о чем... Но от этого не легче. А как ей относиться к девушке, так похожей на Эмму? У Эммы волосы такого же оттенка, разве что не в пример короче, такое же красивое лицо, такая же точеная фигура, такая же любовь к красивой одежде и симпатичным парням... Вся разница лишь в том, что Ангел ее не предавала - впрочем, это заглушается другим фактом.
   Именно Ангел убила Розель. И пусть в произошедшем изрядная доля ее, Тейлор, вины - но подобного она забыть тоже не сможет.
   - Она... похожа на одну мою подругу, - слово "бывшую" удалось удержать на языке. - Мы... мы расстались не на лучшей ноте, но однажды мы еще встретимся.
   - ... и ты убьешь ее, верно?
   Что? Тейлор еле удержала только-только взятый в руки чайник - и, поспешно поставив его на столешницу, обернулась к сидящему рядом ребенку. Откуда он знает?
   - С чего ты это взял? - как можно спокойней постаралась ответить она.
   - Ты движешься так, словно боишься Ангел, - покачал головой Джай. - Держишь дистанцию, пытаешься не оставлять слепых мест. Ангел не настолько невнимательна, она видит, что ты чего-то боишься... но в отряды вроде нашего люди с нормальным прошлым не приходят, и поэтому она старается помогать, поддерживать тебя.
   - Я ей за это признательна, но... - начала было Тейлор...
   ... но закончить она не успела.
   - Дослушай, - покачал головой сидящий за столом мальчик. - Ты боишься - но Ангел не замечает, чего именно ты боишься. Ты боишься не людей, иначе ты шарахалась бы ото всех. Ты боишься не мужчин, иначе ты бы не общалась так спокойно ни с Пуонгом, ни с нашим... гостем. Ты боишься не женщин - ты нормально общаешься с Лиен, хоть и держишь дистанцию. Значит, ты боишься кого-то, кто выглядит или ведет себя как Ангел. Ты в достаточной степени контролируешь себя, Арлен, чтобы пытаться не показывать своего отношения, ты достаточно вежлива со всеми, и у тебя действительно хороший самоконтроль... хочешь узнать мое мнение? Я не думаю, что ты потеряла контроль над своей способностью из-за того, что была не подготовлена к операции или не готова убивать - я слышал твой разговор с Ангел через ее часы, и ты вполне себе держалась...
   ... нет...
   - Ты не потеряла контроль над своими способностями вообще, если уж говорить об этом, - тем временем продолжал ее собеседник. - Ты потеряла контроль над собственными действиями. Я наблюдал за боем со своей позиции, и я видел, что это произошло после того, как Ангел убила кого-то, защищая тебя. У меня есть лишь два варианта: либо ты была хорошо знакома с убитым ей человеком, либо, что мне кажется более вероятным, Ангел поступила точь-в-точь как та твоя подруга, о которой ты говорила. Ну, я прав, или как?
   В горле встал ком. Ох, знал бы он... В который раз Тейлор пожалела, что визор не закрывает лицо полностью - и в который раз она обрадовалась, что он вообще хоть как-то закрывает лицо, позволяя отчасти скрывать эмоции. Если бы Джай знал...
   - Прав, - наконец произнесла девушка. - Ты полностью прав. Ангел... Она слишком сильно похожа на Эмму, и поэтому мне тяжело даже смотреть на нее. Эмма... она была моей лучшей подругой с самого детства, она была мне практически сестрой - но она сама разрушила все это, и я жажду ее смерти.
   И теперь это не просто слова. Если тогда, когда она пошла на сделку с Юу Хан-Сунгом, Тейлор использовала месть Эмме в качестве предлога, то теперь она была предельно серьезно. Травлю Тейлор, может быть, смогла бы простить. После попытки убить ее она не стала бы специально гоняться за Эммой - при встрече разобралась бы, но целью это не было. А теперь, после того, как поступок Эммы повлек за собой такие последствия, как смерть людей, совершенно непричастных к их конфликту? Теперь она просто из принципа найдет Эмму и позаботится о разрешении их конфликта, так болезненно, как только сможет.
   - ... ясно, - наконец произнес копейщик. Значит, с вопросами закончено? - Ну, ты не первая, кто присоединяется ради мести.
   - А ты сам? - вопрос вырвался быстрее, чем она успела задуматься... но отступать было некуда - ребенок напротив уже вопросительно взглянул на нее, и оставалось лишь продолжать. - Ты тоже присоединился ради мести, Джай?
   - Нет... как и кто-либо еще в нашей команде, кроме Лиен, - покачал головой тот. А? - У каждого из нас свои причины. Я не буду говорить о том, как к нам присоединились Ангел и Пуонг - это их истории, и они сами расскажут, если захотят - а я же... Мне уже на момент присоединения было некому мстить. Я решил присоединиться для того, чтобы ни с кем не произошло того, что случилось со мной.
   Звучит благородно... как и говорил ей Джин-Сунг, у собравшихся в FUG есть благородные цели. Отомщение, желание изменить Башню... Все это напоминало Тейлор о героях ее родного города - тех самых героев, которые терпели рядом с собой такую дрянь, как София, позволяя ей быть героем в костюме и травить подвернувшуюся под руку девочку в повседневной жизни. Конечно, они могли и не знать... но Тейлор вполне могла видеть такой расклад, когда одной никому ненужной девчонкой просто пожертвовали, чтобы обеспечить лояльность еще одного кейпа, что было необходимо с учетом количества злодеев в Броктон-Бей. И поэтому она не могла смириться с подобным - как бы ни красива и благородна была цель, но ее достижение казалось мерзкой, если на пути к ней приходилось идти на подлости.
   Так что, какими бы возвышенными и чистыми не были цели FUG - ей с ними не по пути. Может быть, они делают благое дело. Может быть, они действительно спасают Башню. Но если ради этого спасения должны погибнуть ее, Тейлор, друзья - пусть это самое спасение катится к чертям! Хватит. Она и так достаточно долго сдерживалась и терпела из-за желания быть героем, из-за желания помогать другим, в то время как ее собственная жизнь разлеталась на осколки. Сдерживаться ради того, чтобы стать героем - и в результате оказаться в Башне, попытаться спасти человеку жизнь - и получить в ответ предательство... нет, с нее хватит.
   Бестолкового альтруизма было достаточно. Сейчас она просто хочет побыть эгоисткой и сохранить жизни тех, кто ей дорог.
   Сейчас она не может позволить себе ни шага в сторону от уже установленной линии поведения, чтобы не поставить под удар дорогих ей людей. Сейчас ей еще приходится сдерживаться. Но однажды... однажды она станет сильнее, и тогда она пошлет FUG к черту - разумеется, не забыв поблагодарить за все хорошее всех причастных. Тогда она вырвется отсюда...
   ... но сейчас не время для этого.
   Сейчас она не может позволить погибнуть еще кому-то из своих друзей. Просто потому, что не уверена, что вынесет этого. Она поставила жизни дорогих ей людей выше всего остального - мечты вернуться домой, идеалов, имени, собственной жизни... и если еще кто-то погибнет по ее вине, это все обесценит. Розель уже мертва, это да - но этого она изменить не может...
   Она может лишь постараться, чтобы этого не повторилось.
   А значит, нужно сдержать собственные эмоции. Нужно послать к черту гордость. Нужно узнать, почему именно погибла Розель - и не допускать повторения событий вчерашней ночи.
   ... и, кажется, она даже знает, у кого ей узнать.
  
   ***
  
   Вопреки тому, что заснуть ночью ей так и не удалось, следующим утром она была в лучшем состоянии, нежели остальные. Синяки под глазами Ангел ничуть не поубавились, Джай сонно позевывал, бледного Пуонга до сих пор шатало, не менее бледная Лиен пыталась держаться подальше от нее... Более-менее нормально выглядел только Джин-Сунг, от чьего взгляда Тейлор буквально жгло спину - но учитель молчал, за что она была ему благодарна... как и за буравящий взгляд, заставляющий напрягаться и мешающий думать о произошедшем. Возникал лишь вопрос, как они будут расконсервировать базу в таком состоянии...
   Впрочем, оный решился, когда Джин-Сунг решил перегнать сусендолет к крепости, во двое которой уже было несколько небольших суспендолетов - которые Тейлор определенно уже видела, совсем недавно, в ангаре старой базы, так что их присутствию она практически не удивилась.
   В отличие от присутствия знакомой личности, выделявшейся в толпе алой шевелюрой.
   - Быстро вы, Рьюн, - вместо приветствия Джин-Сунг кивнул подошедшей девушке. - Я думал, еще пару дней никого не будет.
   - Хан-Сунг форсировал темпы эвакуации, - лишь покачала головой та. - Вчера в окрестностях базы один из патрулей наткнулся на мелкую шайку. Лучше не рисковать. Насколько я знаю, последние транспортники уже вылетели, так что приводить базу в жилой вид придется в темпе.
   - Ясно, - помрачнел ее собеседник. - Надеюсь, эту базу не найдут.
   - Не волнуйся - еще минимум несколько лет в безопасности у нас есть, - безмятежно улыбнулась Рьюн, тем временем поворачиваясь к наблюдающей за их разговором Тейлор. - Здравствуй, Арлен. Как я понимаю, все прошло по плану?
   Интересно, по чьему...
   - Да, - сухо кивнула Тейлор, стараясь не смотреть в тот угол двора крепости, где на брусчатке виднелось кровавое пятно. - Не о чем волноваться.
   - Рада это слышать, - лишь хмыкнула аловолосая девушка, подходя к ней... и хватая за руку. А вот это уже наглость! - Джин-Сунг, я пока что украду ее у тебя. Не мешай нам наслаждаться девичьим разговором, ладно? Я сильно соскучилась за эти несколько дней, Арлен.
   - Уже? - ответ прозвучал язвительней, чем требовалось - но Рьюн не обратила на это внимание. - Не думала, что ты так ценишь мое общество...
   - С тобой интересно, - лишь подмигнула ей собеседница. - Ну, покажешь мне крепость? Я еще ни разу тут не была...
   - Тут особо не на что смотреть, - только и покачала головой брюнетка. - Хорошо, хоть трупы убрали...
   - Мне, как провожатой, виднее, - Хва ответила несколько громче, чем надо, словно она хотела, чтобы это услышали... стоп. Она это специально? Тейлор лишь открыла рот - и закрыла, когда ее спутница предупреждающе покачала головой. - Ну, как все прошло?
   И что она хочет услышать? Джин-Сунг говорил, что она сама проложила сюда маршрут...
   Стоп.
   - Могло бы быть и лучше, - осторожно начала Эбер, вслед за спутницей входя под своды крепости. - Я осознала, что моя подготовка была недостаточной.
   - Действительно, - лишь кивнула провожатая, поморщившись. Это... ей воспринимать это как поддержание беседы, или как намек на правильность догадки? - Но ты справилась, Арлен. Как я и говорила.
   Как... говорила? То есть...
   "Здесь не место для Тейлор Эбер. Только для Арлен Грейс."
   Осознание накрыло, как предштормовая волна. Она знала. Она, черт побери, знала!
   - Действительно, ты была права, - удержать контроль над голосом не удалось - ответ прозвучал слишком уж холодно. - Как и в прокладывании маршрута. Наверное, это был самый легкий путь?
   - Этот путь, как и конкретную резервную базу, Хан-Сунг выбрал из предоставленных мной вариантов, - негромко отозвалась идущая рядом девушка. Хан-Сунг? Вот... ублюдок... - Они все были хороши... но имели разные последствия. Хан-Сунг счел, что результат и легкость пути оправдывают возможные риски.
   - Лично мне видится более разумным решение не рисковать вообще, - негромко произнесла кейп. Если это намек... - Но, я думаю, вам виднее. Вы оба - и ты, и он - куда опытнее меня в этом вопросе.
   - Ну, лично я - не сильно, - слабо усмехнулась Рьюн. Она намекает, что непричастна? Даже после того, как предложила выбор, включающий... такой вариант?! - Я лишь даю выбор... и предупреждаю о последствиях. Когда человек делает выбор, это становится его проблемой, Тейлор.
   Стоп. Что?
   - Мне казалось, что ты прекрасно помнишь мое имя, - глухо произнесла та. - Меня зовут Арлен.
   - Прости, задумалась и оговорилась, - ответом стала озорная улыбка. Да черта с два это оговорка! - Впереди еще столько работы... я начинаю жалеть, что Хан-Сунг выбрал этот вариант. База здесь находится под самой крепостью, и пусть дополнительные помещения всяко будут полезны - но такие места просто обожает заселять всякая шваль, когда они пустуют, и одна компания сменяет другую, в результате чего из незащищенных помещений выносится все, что не прибито гвоздями... а что прибито, то отдирается и выносится. Вплоть до спрятанных жучков.
   От последних слов Тейлор сбилась с шага и чуть не споткнулась. Это... намек? Или проверка? На фоне смерти Розель...
   - К чему это ты? - напряженно произнесла она. Если это проверка - она не может себе позволить провалить ее!
   - Ты мне не веришь? - остановившись, ушедшая чуть вперед по коридору Рьюн развернулась. А с какой стати ей верить? - Хорошо. Если это тебе поможет, я выдам то, что убьет меня, если это всплывет. Мне было выгодно, что ты спрятала от FUG третьего незаконного - то, что он пережил по вине Барнс и из-за тебя, надломило его, а обучение под руководством FUG доломало бы его и убило. Сейчас же у него есть шанс окрепнуть, встать на ноги и стать Богом, исполнив мою мечту.
   Эти слова ударили, как грузовик на полной скорости - от ошеломления она не сразу вспомнила, как дышать. Хва Рьюн и раньше намекала на это... но говорить прямым текстом?
   - Нахрена? - лишь выдавила Тейлор. - Тогда нахрена тебе все это?
   - Это? - развела руки аловолосая девушка. - Честно говоря, ни ты, ни Барнс мне не нужны. Вы незаконные... но это не ваш путь. Барнс своими руками оборвала собственный путь, пусть это и настигнет ее через несколько лет - а твой же путь приведет тебя к тем, кто ищет выход из Башни. Сами по себе вы бесполезны для меня... но, как и любые незаконные, вы создаете вокруг себя волны, подобно брошенному в пруд камню - и я хочу воспользоваться этими волнами. Барнс отвлечет внимание от моего Бога тех, кто вне FUG, пока мой Бог не станет достаточно силен, чтобы выжить - а ты на то же время отвлечешь от него внимание самого FUG.
   То есть... все это было только ради отвлечения внимания? Ловушка, включающая в себя смерть Хо, ее похищение, угроза для остальных ее товарищей, смерть Розель - ради отвлечения внимания? Это... Тейлор лишь вздохнула, пытаясь унять собственные эмоции.
   С тем, что она рискует своей жизнью ради друга, она могла смириться. С тем, что ради этого же необходимо рисковать чужими жизнями? Нет. С этим смириться она не могла.
   - Однажды я из тебя душу вытрясу, - взбешенное шипение отдалось от потолка коридора, и брюнетка не сразу поняла, что это был ее голос.
   - Когда моя мечта будет исполнена, можешь делать с моей жизнью и моей душой все, что хочешь, - твердо произнесла Хва... стоп, что? Она это предвидела? - Не беспокойся. Пока ты с FUG, по твоей вине больше никто не умрет.
   - Пока? - огрызнулась Эбер. - А потом?
   - А потом твоя судьба будет зависеть только от тебя, - устало выдохнула провожатая. Даже так? - Пять лет.
   В смысле?
   - О чем ты? - недоуменно произнесла кейп.
   - Через пять лет, на двадцать первом этаже, ты получишь шанс вырваться и спасти тех, кто тебе дорог, - уверенно произнесла ее собеседница. Через... пять лет? И всего этажом выше? Это... правда? - Я извещу тебя, когда придет время... а дальше все зависит только от тебя - используешь ты свой шанс или упустишь его.
   - Допустим, это так, - собственный голос звучал глухо. - Но... почему ты говоришь мне это? Разве тебе не выгодно, чтобы я продолжала делать то, что делаю сейчас?
   - Нет, мне не выгодно, чтобы ты задавала дурацкие вопросы и тратила мое время, - язвительно отозвалась Рьюн. Вот... стерва... - Не волнуйся, Тейлор. Отвлечения внимания... пяти лет будет достаточно, а потом никто ничего не успеет сделать, если, конечно, ты будешь действовать аккуратно.
   - Да что я там вообще буду делать? - лишь выдохнула та.
   - Проходить испытания, что же еще? - фыркнула ее собеседница. Испытания? То есть подниматься на Башню? Так... быстро? - Или ты думала, что мы тебя тут будем десять лет держать минимум? Ты, конечно, растешь над собой не так быстро, как развивался бы в таких условиях мой Бог, но скорость вполне достаточно, чтобы через года три отпустить тебя на прохождение испытаний. В конце концов, навыки и знания - одно дело, но опыт - совершенно другое...
   Аргх... Оставалось лишь вздохнуть и выдохнуть, пытаясь взять под контроль эмоции. У нее не было ни единой причины верить собеседницы... но пока что других шансов освободиться не было, а значит, приходилось принять эти слова к сведению. И, тем не менее...
   - Три вопроса, - наконец выдохнула Тейлор. - У меня к тебе есть еще три вопроса. Почему ты предаешь своих?
   - Нет никаких "своих", - покачала головой аловолосая девушка. Да неужели? - Есть только мой Бог, моя мечта и организация, к которой мой Бог теперь ни за что не присоединится. Одно тут лишнее, не находишь?
   Вот же стерва....
   - Допустим, - скрестила руки на груди брюнетка. - Следующий вопрос. Ты помогаешь мне...
   - ... чтобы мой Бог не убил меня до того, как моя мечта исполнится, - улыбка Хва поблекла. Неужели она действительно боится? Ну надо же... - Я думала, это понятно. Что ты еще хотела спросить?
   - А ты этого не видела? - язвительно отозвалась Эбер. Или она просто испытывает? - Хорошо, спрошу прямо. Почему Розель должна была умереть?
   - А ты предпочла бы, чтобы вместо нее умер кто-то еще? - покачала головой провожатая. Что? Кто-то еще?! - Хан-Сунг не обращался ко мне с этим вопросом... но я думаю, ты и сама понимаешь, кто бы стал его следующей целью. Между нами, девочками - Хан-Сунг не любит отпрысков великих семей, и не любит тех, кто считает себя умнее его...
   В горле встал ком. Агеро? Он бы... организовал убийство Агеро?
   - Ты прекрасно поняла, о чем я, - кейп выступила на шаг вперед. - Почему это вообще было необходимо?
   - Потому что Хан-Сунга не устраивают темпы твоего развития, - неожиданно прямолинейно отозвалась Рьюн. Черт побери... и только поэтому?!
   - А нельзя было сказать прямым текстом? - лишь прошипела Тейлор. - Неужели он думал, что я забью на это без веских аргументов?
   - Я не прошу тебя понимать его или принимать его мотивы, - понизила голос ее собеседница. Да хрена с два она бы это сделала! - Скажу лишь одно: первый же твой крупный провал станет причиной его смерти. Можешь попытаться отомстить ему таким способом... но учти, что утопающий тащит с собой на дно всех, кто окажется рядом.
   ... значит - хотя бы напоследок прикажет убить заложников. Черт побери!
   Какое-то время Тейлор молчала, обдумывая услышанное. По сути... если подумать, ее положение не слишком изменилось. Ситуация с заложниками сама собой не рассосется, и ее подозрения оказались верны - это, мать его, был "лишь намек", что она должна лучше стараться! Что сказать, у светловолосого ублюдка получилось ее промотивировать: в данный конкретный момент Тейлор хотелось стать достаточно сильной, чтобы дотянуться до Юу Хан-Сунга и свернуть ему шею. Но даже если забыть о мести ему, сосредоточившись на другом - все равно, с этого момента ей придется еще сильнее налечь на подготовку, чтобы через пять лет оказаться на двадцать первом этаже, и ей потребуется достаточно сил, чтобы сохранить в живых тех, кто ей дорог. Разве что теперь ей вообще нельзя допускать ошибок, чтобы больше никто не пострадал...
   - Однажды я вытрясу из тебя душу, - негромко произнесла она. - Запомни это.
   - И я даже не буду сопротивляться, - безмятежно улыбнулась Хва Рьюн. - Идем, Арлен? Покажешь мне крепость? С донжона, наверное, открывается красивый вид на окрестности...
   Оставалось лишь вздохнуть, глядя в спину развернувшейся девушке - прежде чем перевести взгляд наружу, туда, где через бойницы виднелся оживленный сейчас двор крепости, и рутинное действие разгрузки суспендолетов резко контрастировало с произошедшим в крепости прошлой ночью, о чем она точно не забудет до того момента, как покинет эти стены...
   ... как не забудет и о той, кому пришлось умереть ради чужих планов.
   Тейлор не считала себя другом Розель. Слишком мало они были знакомы, слишком мало они друг о друге знали, слишком разными были их мечты - но она знала одно: так не должно было быть. Не должна была девушка, лишь немногим старше ее самой, умирать вот так, глупо и нелепо. Черт побери, у нее была целая жизнь впереди! Вспомнив, как в утро перед последним ее испытанием на втором этаже они с Розель разговаривали в кафетерии, Тейлор лишь помотала головой. Умершая здесь девушка мечтала путешествовать, мечтала о приключениях, мечтала увидеть Башню - но ничего из этого уже не произойдет просто потому, что ее смерть сочли приемлемой ценой.
   И от этого становилось противно.
   Хан-Сунг много говорил о роли Убийц и мечте FUG. Джин-Сунг много говорил о том, что под знаменами FUG собрались отчаявшиеся люди, жаждущие мести и изменений. Рьюн много говорила о грехах, числящихся за великими семьями и их главами... черт побери, даже Джай говорил об этом! Но стоит ли все это того? Им кажется - да. Но не ей. И, черт побери, ей плевать на их цели. Отомщение? Восстановление справедливости? Изменения? Черт побери! Неужели для всего этого им нужна помощь одной затравленной девчонки, потерявшейся вдали от дома? Всем этим людям, даже офицерам с многовековым опытом? Все они за столько веков не могли разрешить собственные проблемы самостоятельно?
   Да пошли они все! Она не собирается исполнять мечты кучи придурков, которые не могут самостоятельно разрешить собственные проблемы и вместо этого играют жизнями тех, кто по сравнению с ними даже на младенцев не тянет. С этого момента она будет руководствоваться лишь тем, чего хочет она сама - а она хочет лишь одного: вернуться к дорогим ей людям и больше не расставаться с ними.
   Остальное неважно.
  
  
   Глава 6.
  
   - Значит, двадцатый этаж? - лишь переспросил Агеро, перегнувшись через плечо собеседника, чтобы взглянуть на экран.
   - Да, в последний раз часы, контакт которых ты передал, были запеленгованы через ретранслятор сети на двадцатом этаже, в средней зоне, - покачал головой Хачулинг, не отрывая взгляд от экрана светоча. - Но не думаю, что тебе это даст. Все же сам знаешь, двадцатый этаж... Испытание на двадцатом этаже слишком тяжело, и солидная часть избранных, с трудом получивших Е-ранг, оседает либо там, либо на двадцать первом этаже...
   - ... но с учетом того, что двадцать первый этаж находится под контролем семьи Йеон, большая часть избранных либо остается на двадцатом этаже, либо со временем возвращается туда, - согласно кивнул младший из родственников. - Вполне логично, что след ведет туда. Достаточно близко к владениям семьи Йеон, чтобы там не было никаких нарушителей серьезней мелких банд и контрабандистов, достаточно людно, чтобы искать там человека - да даже группу людей! - можно было хоть десять лет, и все без особого результата. Ч-черт...
   - Ты уверен, что след ведет именно туда? - развернулся к нему старший. - То, что часы перешли в неактивное состояние, еще ничего не значит. Их могли продать, отдать...
   - Во-первых, не могли - для проводника часы слишком важны, - собственный голос звучал глухо. - Даже если забыть, что двадцатый этаж имеет многорасовое население, и без часов там делать нечего... нет, проводник бы не расстался с часами по своей воле - иначе заключение контракта с хранителем стало бы попросту невозможным. Во-вторых же, Баам утверждает, что нити Тейлор и Розель были рядом. Конечно, быть может, что Тейлор вывезли во Внешнюю Башню, и просто случилось так, что совпали траектории...
   - Но вместе с часами совпадение получается тревожным, - устало потер переносицу его собеседник. - Я тебя понял. Я бы даже сказал, что мы попробуем поискать там... но сам понимаешь, что мы вряд ли что-нибудь найдем. Слишком обширная зона для поисков, слишком людно, чтобы что-то аккуратно найти - а масштабные поиски спугнут цель, как и на втором этаже.
   - Их точно спугнули? - негромко произнес адепт света. - В конце концов, переезд мог быть и по другим причинам, из-за тех же королевских карательных войск...
   - Мог быть... но тогда бы с этим вариантом не стали затягивать, - поморщился скаут. - Нет, наверное, это наша оплошность. Наши наблюдатели, сейчас прочесывающие второй этаж, передали, что несколько групп, руками которых они и искали цель, исчезли. Это должно было насторожить FUG... впрочем, я и не ожидал большего. С самого начала было понятно, что шансы найти нашу пропажу в Средней Зоне стремятся к нулю - если у FUG действительно есть как минимум один провожатый, работающий на них на постоянной основе, мы так просто их не накроем.
   - Тогда... зачем все это было? - пришлось приложить усилия, чтобы удержать спокойный тон и не проявить эмоций. - Раз уж это было бесполезно...
   - Все равно шансы были выше, чем действовать напрямую через Юу Хан-Сунга, - только и поморщился Хачулинг. - Как директор зоны испытаний, он находится под защитой и покровительством самого Эванкхелла... к тому же, в ходе расследования я наткнулся еще на кое-что. Удалось проследить связь Юу Хан-Сунга с семьей Хендо.
   - Хендо? - удивленно покосился на него Агеро. Эта семейка? - Он один из приемных детей?
   - Не уверен... - задумчиво отозвался его собеседник. - Я нашел лишь свидетельства неоднократных контактов с рядом представителей этой семьи, и все. Если бы он действительно был принят по всем правилам, он был бы должен носить их фамилию - но, как ты видишь, этого не произошло. Кровным потомком семьи он тоже не может быть, иначе бы не дожил до своих лет. Не знай я о связи с FUG, я бы предположил, что он просто агент влияния семьи Хендо, из неофициально принятых семьей детей, это бы объяснило ряд странностей... но теперь я не уверен и насчет этого. В любом случае - через него действовать мы не можем: если конфликт с FUG нам теперь даже выгоден, то одновременный конфликт с FUG и семьей Хендо может ощутимо ударить по нам.
   - Черт... - лишь выдохнул младший из родственников, выпрямляясь и отступая на шаг назад. И когда все стало так сложно? Впрочем... проще спросить, когда все было просто. - Значит, остается лишь искать через Барнс?
   - Мы, конечно, продолжим поиски... но на данный момент Барнс - наша лучшая зацепка, - отстранившись от светоча, покачал головой старший. - Кстати, Агеро, что-нибудь известно по команде, с которой она контактирует?
   - По большей части - чисты, - недовольно отозвался тот. - Подозрения вызывает только их адепт света, зверолюдка из кроличьей суб-расы. Бааму несколько раз удалось отследить ее перемещения до границ жилой зоны на прошлом этаже, где она выходила на связь с кем-то через прямое подключение к ретранслятору связи зоны.
   - Квадрат 4-11? - сразу же вскинулся скаут. Уже в курсе? - То-то я заметил там странную активность... хорошо, я просмотрю, пока вы не убрались с этажа. Когда уходите, кстати?
   - Через два дня - стоит дать всем время на отдых, - покачал головой адепт света. Кстати... - Да и Бааму это нужно - он начинает загонять себя. Не думаешь, что давление на него нужно ослабить?
   - А я на него давлю? - обернулся к нему собеседник. Что? - Этот ребенок сам себя накручивает. Чувство вины - оно такое... думаю, ты и сам это знаешь.
   - Не знаю, - ответ прозвучал резче, чем хотелось - но на это было плевать... в отличие от того, что кое-кто лезет туда, куда его не звали. - Я хотел попросить тебя о другом. Дай ему перерыв. Если потребуется - гони его нахрен. Мне не нужно, чтобы мой подчиненный просто перегорел еще на старте.
   И ведь может... Агеро лишь закрыл глаза, перебирая в уме всех тех, кто уже начал перегорать. Отчаянно пытающийся тянуться за командой Бларауз не рассчитал силы, на последнем испытании получил серьезное ранение и, как минимум, замедлится в плане восхождения - если вообще дотянет до двадцатого этажа. Чуть не сорвавшийся из-за чувства вины Хатсу - даже несмотря на личную неприязнь к нему, Агеро признавал, что у скаута великолепный потенциал, и будет просто обидно, если он будет растрачен из-за личных проблем. Опустивший руки Эрик, который мог сам дойти хотя бы до десятого этажа. И даже Баам, который уже начинает делать ошибки...
   Нет. Этого допустить он не может. Он и так видел достаточно действительно способных людей, по тем или иным причинам не реализовавших свой потенциал. Как лидеру команды, ему чуть ли не физически больно смотреть на очередной такой случай.
   Хотя бы потому, что каждый раз он вспоминает талантливую незаконную, пропавшую - как минимум пропавшую! - из-за собственных принципов и доверчивости.
   И с него хватит подобного дерьма.
   Он больше не отпустит от себя тех, кто способен подняться наверх. Больше не позволит им перегорать и проигрывать по пустякам. Больше не позволит им страдать ерундой, теша собственные комплексы и идя на поводу у своих слабостей. Он поможет им подняться выше, поможет наиболее полно раскрыть собственный потенциал и засиять по-настоящему ярко - и не будет спокойно смотреть на то, как очередной перспективный кадр на всех парах несется по пути саморазрушения.
   Подобного уже было достаточно.
   - Подчиненный ли? - обернувшись к нему, усмехнулся Хачулинг. Что? - Больше похоже на друга. Знаешь, братец... дома бы сказали, что ты размяк. Впрочем, я не виню тебя - у этого ребенка есть поразительная способность как привязываться к людям, так и привязывать их к себе. Его искренность, готовность заботиться о близких и жертвовать всем ради них подкупает... На кого-то вроде нас это действует особо сильно. Пожалуй, теперь я понимаю, почему ты пошел на многое ради Марии - если они с этим ребенком были похожи, то тебя, с нашим семейным воспитанием, это должно было просто обескуражить.
   - ... заткнись, - буркнул себе под нос Агеро. Ч-черт... Ему обязательно докопаться, да? - В общем, я высказался. В ближайшую неделю чтобы Баама тут не было, в дальнейшем - тренировки только через день.
   - Допустим, я тебя понял, - с развлечением в голосе произнес его собеседник. - Вот только тогда останавливать его от глупостей будешь ты. В конце концов, я не смогу присматривать за ним столь же плотно, если режим подготовки будет ослаблен...
   - Я что-нибудь придумаю, - жестко произнес младший из родственников, направляясь к выходу из светоча. - Увидимся на седьмом этаже.
   - Увидимся, - эхом отозвался старший. - Ах да, братец... Тебе все равно придется дополнять команду - и я советую взять к себе ту аниму, про которую говорил Баам, и связную Барнс. Все равно надо присмотреть за ее контактами...
   - Думаешь, будет толк? - развернулся адепт света. - Ты же знаешь о ее расе и их ситуации... Скорее всего, эта Шаша - просто наемница, клюнувшая на приличное вознаграждение.
   - Клюнула один раз, клюнет и другой, - покачал головой скаут. Хм, в принципе, верно... - Даже если не выйдет незаметно ее перекупить, все равно стоит присмотреться к ней - может, она еще всплывет, и тогда мы будем знать, кого искать в ее окружении. Тем более... есть неплохой шанс, что FUG не будет тянуть кота за хвост, и в ближайшие несколько лет мы услышим о еще одном их Кандидате в Убийцы.
   - И? - нетерпеливо произнес Агеро. О новом Кандидате... думать о том, что скрывается за этими словами, не хотелось - как не хотелось думать о том, какой будет Тейлор, если они встретятся именно как Кандидат и один из детей семьи Кун.
   Но даже так лучше, чем не встретиться вообще никогда. Так у него будет хоть какой-нибудь шанс.
   - И даже Кандидату нужна своя команда, - равнодушно пожал плечами Хачулинг. - Конечно, даже последний Убийца, Карака, в свое время проходил испытания в одиночку - но далеко не все. В тот или иной момент времени у Кандидата будет команда... я бы даже сказал, что в наших обстоятельствах ее наличие будет лучше ее отсутствия...
   - Это будет значить, что вербовка не удалась, - собственный голос звучал глухо. - И тогда нашим противником будет не идеология FUG, а всего лишь несколько людей, чьи возможности при должной удаче мы можем узнать заранее.
   - Рад, что ты это понимаешь, - криво усмехнулся его родственник. - В общем, я буду рад услышать о ваших успехах... Увидимся на седьмом этаже, братец.
   - Увидимся, - эхом откликнулся тот, наконец выходя из светоча и направляясь через бамбуковую рощу - и только тогда, когда заросли скрыли его от светоча, Агеро позволил себе устало потереть лицо, пытаясь отогнать усталость и напряжение. События последних нескольких дней порядком его вымотали.
   Предлагая авантюру с поиском следов еще на втором этаже, он знал, что это будет непросто, и что они не увидят результатов еще несколько лет. Он знал, что придется выложиться, придется загнать окружающих, придется рискнуть всеми, кто рядом с ним - как знал и то, что без смертей не обойдется. Тогда это казалось логичным и правильным решением, да и сейчас, после того как Розель умерла, он не сокрушался. В конце концов, кем она была ему? Вздорная и взбалмошная дамочка, без особых талантов и способностей - она была ему бесполезна, и, следовательно, не стоило тратить на нее свои нервы, силы и время. Ему было даже безразлично, что она умерла...
   ... но само по себе это было паршивым знаком. Очень паршивым.
   Агеро знал, с кем связывается. FUG - организация, методы которой широко известны, и с самого начала он знал, что крови и смертей будет достаточно. Но вот то, что эти смерти будут так близко к Тейлор, и что это будут смерти участников из их захода?
   Ему очень хотелось верить, что это ошибка. Хотелось верить, что Баам ошибается. Хотелось верить, что это было лишь совпадением, и что Тейлор с Розель даже не пересекались... В то, что это реальность, верить не хотелось, слишком уж это было похоже на кошмар - но паранойя, привычка ожидать худшего и знание собственной дрянной удачи отнимали у него это право. И оставалось лишь готовиться к самому худшему...
   ... и бояться, что даже если он встретится с Тейлор, он никогда больше не увидит в ней героя.
   Этот страх не отступал, сколько бы он не гнал мысли об этом. Он окутывал, пробирал холодом до костей, промораживал насквозь изнутри - и сколько бы он ни пытался переводить фокус на другие проблемы, этот холод возвращался... поскольку во всем вокруг Агеро видел свидетельства того, что это может оказаться правдой. Смерти тех, кого он знал, проигрыш его собственной матери - и как избранной на испытаниях, и как жены Куна Эдвана - выдвижение в качестве принцессы Марии, которой теперь угрожает куда более серьезная опасность, чем быть изгнанной их семьи Кун, замкнувшаяся в себе Анак, тихо, даже без скандала, ушедший Рак, чуть не сломавшийся Хатсу, и даже Баам, который может перегореть, если продолжит так гнаться за их целью...
   И ведь никто из них не взошел до Башни.
   Они начали ломаться уже на полпути.
   Еще полгода назад он искренне верил, что восхождение - его шанс. Еще полгода назад он верил, что там, наверху, обязательно будет лучше. Сейчас же? Агеро боялся, что ничего не изменится, даже если он доберется до верха.
   Просто потому, что он может добраться до туда один.
   Восхождение оказалось слишком жестоким. С самого начала ему пришлось принять риски... но с рисками для самого себя он свыкся, в отличие с рисками для тех, о ком он не считал нужным беспокоиться - и не потому, что они были бесполезны, а потому, что он считал их достаточно сильными. Они ломались, они умирали... Даже если они выживали, то умирало что-то важное в них. То, что делало их такими сильными. То, что заставляло восхищаться ими - да, восхищаться! - даже его. Вот только... как оказалось, любого можно убить. И любого можно сломать.
   Восхождение оказалось слишком жестоким. Башня убивала лучших и убивала в людях лучшее - тогда как с такими ублюдками, как он сам, не происходило вообще ничего.
   И именно это казалось несправедливым.
   Именно таких людей стоило сохранить, сберечь любой ценой. Озаботиться, чтобы они стали достаточно сильными, чтобы их ничего не сломило, озаботиться, чтобы они были живы, чтобы им не пришлось окунуться в то, в чем он с самого детства плавает. Такие люди достойны лучшего. А он сам?
   Ему от этого ничего не будет.
  
   ***
  
   Хоть Леро Ро и был офицером не так уж и долго, но он уже давно успел свыкнуться с мыслью, что есть работа, результаты которой можно увидеть не так уж и скоро. Но вот свыкнуться с тем, что все окажется напрасно, что все вложенные усилия пройдут даром? Нет, это чувство было ему непривычно - и оттого острее чувствовалось едкое, жгучее разочарование, которое накатывало волнами с каждым шагом по сети выработок, туннелей и пещер, совсем недавно бывшей какой-то базой.
   Базой, куда они не успели всего чуть-чуть.
   Потребовалось несколько раз вздохнуть и выдохнуть, прежде чем собственные эмоции улеглись в достаточной степени, чтобы не мешать рассуждать и далее. Если подумать, они совсем немного не успели! Если бы они атаковали сразу же, как вычислили местоположение базы, если бы не стали тянуть...
   - Не накручивай себя, - детский звонкий голос заставил его вздрогнуть. Вот же...
   - Все нормально, - покачав головой, Леро обернулся к девочке с темно-розовыми, почти красными локонами, стоявшей за его спиной. - Я просто продолжаю свою работу, мисс Берри.
   - Да, а я не вижу, как движутся твои потоки шинсу, - демонстративно в сторону произнесла его собеседница. Мелкая зараза... черт, из-за детской внешности и поведения очень быстро забывается, что данная представительница семьи Евразия как бы не вдвое его старше. - Не накручивай себя, Леро. Все равно в одиночку у вас с Квантом не было шансов достигнуть успеха.
   - Были бы, - мрачно произнес тот. - Если бы мы атаковали сразу...
   - ... вас бы встретило двое высших офицеров, - махнула рукой Берри. Двое? - Не смотрите на меня так - слишком уж характерные следы остались на базе, чтобы я их не почувствовала. Их было двое, все остальные присутствующие были не выше середнячков В-класса в плане выработки шинсу... хотя нет, есть почти стершийся след четверки на уровне избранных А-класса, но слабый, словно их тут не было больше двух месяцев. Но даже так - не думаю, что вы смогли бы справиться даже с одним высшим офицером, не говоря уже о двух.
   Слышать это было горько... но это была правда, от которой он никуда не мог деться. Леро Ро четко осознавал границы своей силы, как и то, что до уровня высшего офицера он вряд ли когда-нибудь доберется. Казалось бы, подобная ситуация и разница в уровне сил должны были делать ситуацию легче, доказывая, что все равно результат не изменился бы - но на этом сосредоточиться не получалось.
   Все собственные усилия все равно казались напрасными.
   - ... верно, - и все же, вопреки собственным эмоциям, он согласился с собеседницей. - По крайней мере, удалось отсканировать часть суспендолетов, покинувших базу, и можно попытаться их найти...
   - Можно, - согласилось с ним это мелкое чудовище в детском обличье. - Правда, я бы так не надеялась на это - если у них действительно есть свой провожатый, скорее всего, скоро отсканированный вами транспорт всплывет на какой-нибудь свалке, если и вовсе не будет разобран на запчасти и пересобран. Ладно! Не составишь мне компанию в прогулках по базе?
   - А она вам так нужна? - лишь хмыкнул мужчина. - Судя по всему увиденному, мы тут вообще ничего не найдем...
   - Порой и "ничего" говорит больше, нежели оставленное впопыхах оборудование и документы, - загадочно улыбнулась Евразия, первой направляясь по туннелю. К чему это она? - Я, конечно, не провожатая... но кое-какие следы могу найти. Шинсу может сказать больше, чем вам кажется.
   - И что же оно говорит? - сухо поинтересовался Ро, спустя пару секунд проследовав за ней. - Вы говорили о присутствии двух высших офицеров...
   - Да, они достаточно сильны, чтобы их шинсу пропитало все вокруг, - поморщилась Евразия. - Знали бы вы, как это мешает! Все, кто ниже С-ранга в плане выработки шинсу, сливаются для меня в единый слабый фон, скрывающийся под этим, двойным. Про одного я не могу ничего особого сказать, а вот второй же... это проводник. И сильный.
   Проводник. Сильный. И - высший офицер. Конечно, это может быть совпадение, в конце концов, проводников среди высших офицеров не так уж и мало, но...
   - Это может быть наш главный подозреваемый? - собственный голос звучал глухо.
   - Я более того скажу - это он и есть, - обернулась к нему спутница. Вот как... значит, все-таки Юу Хан-Сунг, да? - Я его запомнила еще когда нас Юри привела на второй этаж. Не ожидала, что ты будешь так спокоен после этих новостей...
   - Подозревал еще на втором этаже, - поморщился адепт света. Вот же... На еще один вопрос ответ он получил - но легче от этого не стало. - Как я понимаю, случись что, в качестве доказательства эта информация не пройдет?
   - А что мы сможем ему предъявить? - повела плечами проводник. - То, что он в неслужебное время находился в другой зоне того же самого этажа? У нас даже нет доказательств, что эта база принадлежала FUG! Нет, сейчас мы ничего не сможем с этим поделать, пока не наберем достаточно компромата... что, кстати, будет не так просто. Хотите новость? Я недавно слышала, что Юу Хан-Сунг взял у господина Эванкхелла пятилетний неоплачиваемый отпуск для "решения личных проблем". Ходят слухи, что он хочет ненадолго залечь на дно после того, как упустил со своего этажа живой одну незаконную участницу...
   - И его за это не прихватили? - ворчливо отозвался Леро. С учетом предназначения Ада Эванкхелла, с учетом всего произошедшего... Всего-то пятью годами отделался! Это даже не смешно!
   - Ну... говорят, что ему пришлось припрячь связи - за него вступилось ряд высших офицеров, в том числе и один из семьи Хендо, - хмыкнула Берри. Хендо? У них же высших офицеров можно по пальцам пересчитать! - Я бы на вашем с Квантом месте больше беспокоилась за себя. Вы присутствовали на этаже в тот период, в конце концов, и были уволены как раз перед тем, как выжившая незаконная участница покинула этаж. Квант допустил массовую, даже по меркам Ада Эванкхелла, гибель участников, ты был куратором незаконной, признанной погибшей... Если вы засветитесь, найдутся те, кто захочет задать вам вопросы.
   - Я еще на втором этаже понял, что мне больше не по пути с представителями законной власти, - кривая усмешка сама выползла на лицо. Все же, как показала практика, "закон" со "справедливостью" - совершенно разные понятия... - Квант, разве что, опять распсихуется, но он уже привык во всех своих проблемах винить директора, так что он быстро перебесится. А остальные последствия... мы постараемся не попадаться,
   - Вот и славно, - лишь хмыкнула его собеседница, замедляя шаг. В чем дело? - Стоп. Нам сюда.
   - Вы что-то почувствовали, мисс Берри? - негромко произнес мужчина, отслеживая взгляд спутницы, уткнувшийся в один из дверных проемов, сейчас примечательный отсутствием дверей. Если это так...
   - Да, - из голоса той исчезли все легкомысленные и шутливые нотки, и слетели все мороки: сейчас перед ним стояла одна из Евразия, безжалостная, как и ее прародитель. - След. Нам сюда.
   Сюда? Оставалось лишь покачать головой, проходя в тупиковое помещение. Грубовато обтесанные стены из серого камня, еле заметные в слабом свете часов следы проводки - вот и все, чем была примечательна комната... и, тем не менее, Евразия явно что-то нашла. Пройдя к одному из углов, она присела на корточки, разглядывая что-то, лежащее на полу - а затем сформировала баанг, освещая темное пятно...
   ... которым оказался неожиданно крупный, не меньше десяти сантиметров в длину, паук.
   Раздавленный.
   - Странник, - голос Евразии звучал глухо. Хм? Словно почувствовав его взгляд, она продолжила. - Они водятся на моем родном этаже, и одна из служащих нам семей экспортирует пауков-странников, в основном - для семьи Биа, их анима новички используют этих пауков для тренировок. Не самые крупные, чтобы их использовать тайно, и в то же время недостаточно мелкие, чтобы случайно их потерять, они практически официально называются "ученическими"... правда вот, из-за сильного яда их берут неохотно, предпочитают вместо них покупать фиолетовых птицеедов, у тех яд не так опасен для человека... хоть те пауки и крупнее в три раза.
   - Вы... многое о них знаете, - осторожно произнес Ро. Так опознать паука, чье тело буквально превратилось в кашу, по одним только лапам...
   - Столь малых шинхэо-пауков не так уж и много, и у этого вида характерных окрас лап, - покачала головой проводник. - Я... я еще в детстве после... одной шалости горбатилась на паучьей ферме, и успела неплохо изучить те виды, которые экспортирует этаж. Странники, да и те же птицееды - еще не такие страшные, а вот горбатые паук... бр-р-р! Представь себе гусеницу с пузырчатыми мандибулами на паучьих лапах! Мерзость! Уж лучше волосатые пауки, бр-р-р!
   - Мисс Берри... - негромко кашлянул адепт света, вновь привлекая к себе внимание. - Как я понимаю, присутствие этого паука здесь - действительно важно?
   - Учитывая то, что здесь для них слишком холодно? Да, важно, - язвительно отозвалась та. - Более того - в естественной среде обитания они живут только на моем родном этаже, и мы тщательно следим, чтобы они не покидали его пределы: пауки-странники достаточно ядовиты, чтобы после единственного укуса представители большинства разумных видов скончались в течение часа. Их заказывают не так уж и много, и заказы можно отследить... но, более того, этот паук контролировался достаточно сильной анимой.
   Паук... сильной анимой... Неужели они были правы? Неужели та незаконная все-таки жива и была здесь?
   - Насколько сильной? - собственный голос дрогнул.
   - Сильной настолько, чтобы напрямую контролировать его тело, а не отдавать общие приказы, - задумчиво отозвалась Берри, продолжая рассматривать труп. - Может, вы и не знаете, но большинство анима работают именно так - медленно, через дрессировку и отдачу лишь общих приказов; для того же, чтобы контролировать тело подконтрольного шинхэо напрямую, нужно иметь достаточное количество су, и чем больше контролируемое существо - тем сильнее должно быть это количество. Насколько я знаю, Леро... та анима, которую мы ищем, как раз и использовала шинхэо-насекомых?
   - Да, - кое-как выдавил тот. - За мисс Эбер не было замечено использование других шинхэо...
   - Юри будет рада это услышать, - рассеяно отозвалась его собеседница. - Конечно, доказательство еще шаткое... черт, если бы я запомнила ее шинсу на втором этаже! Ты не знаешь, остались ли у ее товарищей ее шинхэо, или просто вещи? Прошло всего несколько месяцев, след еще не успел стереться...
   - Честно говоря, не знаю, - помотал головой Леро. Хотя, если подумать... - Я могу ошибаться, но мне кажется, что я видел ее маску на следующий день после ее исчезновения в руках лидера ее команды.
   - Тогда мне следует связаться с Хачулингом и встретиться с ним, - вызвав светоч и убрав в него паука, молодо выглядящая офицер поднялась на ноги. - Я вылетаю немедленно. Леро... Для вас с Квантом у меня будет задание. Как только закончите осмотр базы - отправляйтесь на двадцатый этаж, я передам координаты. Продолжим расследование оттуда.
   - Расследование? - лишь недоуменно произнес мужчина. Не поиски - а именно расследование?
   - Да... я для прикрытия держу там собственное детективное агентство, и сейчас оно будет как раз кстати, - серьезно кивнула Евразия. Детективное агенттство, да... вот уж от кого-кого, а от нее он этого не ожидал - ход с детективным агенством казался более подходящим для завербовавшего их с Квантом Хачулинга. - Нужно будет сделать ряд запросов - поставки шинхэо не так уж и сложно отследить, особенно поставки насекомых-шинхэо, да еще и при наличии знакомых среди поставщиков. Может, и удастся что-то найти... тем более, не мешает раскрутить еще кое-что. Мы так просто нашли это насекомое на тщательно зачищенной базе, что мне даже не по себе...
   - Ловушка? - удивленно выдохнул Ро. - Столько усилий, чтобы пустить нас по ложному следу?
   - Да, мне это тоже не дает покоя - разве что рассчитывали не на нас, и планировали как-то ввязать в это семью Евразия с их бизнесом и семью Биа с их анима, - покачала головой проводник. Поганая перспектива, ничего не скажешь... - Впрочем, есть и другой вариант - что незаконной уже удалось обзавестись сторонниками, которые и передали нам своеобразную весточку.
   - Маловероятно... - лишь покачал головой адепт света... и застыл, вспомнив все выкрутасы подопечной на втором этаже, - ... или нет. Если она действительно жива, от нее можно ждать всего.
   - Поэтому мне и нужно как можно быстрее связаться с Хачулингом, - направившаяся было к двери Берри остановилась. - Кстати, Леро... Поздравляю, ваш с Квантом испытательный срок закончился. Вот, держите.
   Что? Он лишь изумленно взглянул на лежащие на ладони собеседницы две фибулы с изображением ствола дерева, от которого отходило единственное крыло. Знак рядовых членов Крылатого Древа...
   - Не рановато ли? - негромко произнес он. - В конце концов, мисс Берри, мы с вами всего несколько месяцев, и эту миссию мы провалили...
   - Все прошло как нельзя лучше - мы нашли доказательства и улики, позволяющие раскрутить след! - широко улыбнулась та. - Если бы мы обнаружили нашу пропажу так рано, я бы скорее подозревала наличие "спящего убийцы", а так - все нормально. Держите... и добро пожаловать в Крылатое Древо.
   - Спасибо, - кое-как выдавил Леро, принимая прохладные фибулы. - Мы не подведем вас.
   - Надеюсь на это, - лишь хихикнуло его новоявленное начальство, прежде чем вновь направиться к выходу. - До встречи на двадцатом этаже!
   Да уж... Еще раз взглянув на принятые фибулы, Леро Ро покачал головой. Ну, вот он и стал еще ближе к ответам, которые ищет - но то, что он находит, нравится ему все меньше и меньше. И остается лишь надеяться, что к концу поисков он не разочаруется еще и в них.
  
   ***
  
   Только переночевав на новой, пока только обживаемой базе, Тейлор поняла, что за прошедшие месяцы ей не хватало не только друзей и свободы, но и банального света, пусть и искусственного, льющегося с потолка этажа. Именно его наличие, льющееся по утрам в окно выделенной ей комнаты, хоть немного примиряло с пребыванием здесь - как, собственно, и сама комната; на этой базе жилые помещения расположили не в подземной части, где и располагались бункеры, а прямо в крепости. Честно говоря, после полумрака предыдущей базы и словно давящих со всех сторон стен, это обескуражило, и радоваться этому не давали лишь воспоминания о том, какой ценой все это досталось... и этот баланс из горечи утраты и радости от совокупности подобных мелочей заставлял держаться в напряжении, не расслабляться и быть наготове.
   И Тейлор это понадобилось, когда в перерыве между теоретическими занятиями Ангел отыскала ее в недавно оборудованной библиотеке крепости.
   - Фух, нигде не могла тебя найти! - вместо приветствия выпалила ее новая знакомая с порога, сразу же проходя в помещение и плюхаясь на тот самый стул, на котором каких-то пять минут назад сидела Хва Рьюн, сейчас отошедшая за стеллажи, к располагающимся там стационарным терминалам. - Не видела тебя с самого переезда сюда. Так загрузили?
   - Да нормально загрузили, как раньше... - рассеяно отозвалась Тейлор. Разговаривать с убийцей Розель не хотелось - а прогнать ее не давало знание о том, что Рьюн находится совсем рядом, и нежелание давать такой компромат на себя. - Ничего особенного. А что, что-то случилось?
   - Да нет... просто не виделись несколько дней, - повела плечами Ангел. Хм? Выглядит так, будто ей этот разговор неудобен... - Мы же говорили о том, войдешь ли ты в состав команды, помнишь? Пуонг тут ляпнул, что ты нас избегаешь...
   Оставалось лишь прикрыть глаза, собираясь с мыслями. Как же все сложно! Ей ведь потребуется команда - и не факт, что в эту команду не навяжут ехидного Пуонга, который ухитряется словно случайными фразами расшатать ее самообладание, слишком проницательного Джая и Ангел, веселую и энергичную Ангел, так похожую на Эмму. С ними и так слишком сложно общаться...
   - Не избегаю, - сухо ответила брюнетка. - Просто вернулась к прежнему типу занятий, и все.
   - Джай видел, как ты тащилась после тех тренировок с тем нашим пассажиром... кстати, кто он? Твой куратор, учитель? - продолжала молоть языком рыжеволосая девушка. - Говорил, что ты выглядела вымотано. Что, так сильно грузит?
   - Скорее уж, куратор... ну, еще и рукопашному бою учит, - пожала плечами Эбер. - Грузит несильно, жить можно.
   - Ну, как-то непохоже на то, - фыркнула ее собеседница, опираясь локтями на стол и пристально смотря на нее. Хм? - Эй, Арлен... слушай, что ты решила по поводу команды? Останешься с нами?
   Кейп открыла рот - и закрыла. Правду сказать не получилось бы, не пустившись в объяснения или раскрыв собственных эмоций, а лгать не хотелось. Она и так слишком много в последнее время лжет, уже самой тошно...
   - ... не знаю, - наконец произнесла она. - Прости. Это слишком сложно.
   - Это из-за меня, да?
   Сказать, что она остолбенела от этого вопроса - ничего не сказать. Как она вообще узнала?! Впрочем...
   - Подслушала, или Джай рассказал? - лишь выдохнула проводник.
   - Джай, - поморщилась удильщица. Вот же... мелкий паршивец... - Не сердись на него, ладно? Он искренне беспокоится за команду... мы заменили ему семью, и он не хочет, чтобы у нас были какие-то склоки и раздоры.
   - Это вполне естественно, - пожала плечами Тейлор, вспомнив единственную ссору родителей, случившуюся как раз накануне маминой смерти. - Извини. Не хотела, чтобы это повлияло на командную работу.
   - Уже повлияло, - поморщилась Ангел, отводя взгляд. Что есть, то есть... - Слушай, только не обижайся, ладно? Джай мне рассказал про эту Эмму, с которой мы похожи...
   Черт побери.
   - Джай - трепло, - устало выдохнула она.
   - Согласна, - криво усмехнулась рыжеволосая девушка. - Значит, это правда? Ты уйдешь только потому, что я на нее похожа?
   - Дело не в тебе, - покачала головой брюнетка. - Дело в том, насколько я хорошо себя контролирую. Я вижу, что ты не она... но ты уже успела убедиться, что я могу сорваться.
   - Да уж... нам повезло, что твой куратор тебя вырубил, - нервно хихикнула ее собеседница. - Не знаю, что бы я делала, если бы ты осознанно натравила всех шинхэо на меня, а не просто утратила над ними контроль... но знаешь что, Арлен? Так нельзя. В конце концов, ты же сильнее своего прошлого, раз нашла силы двигаться дальше и присоединится к FUG, верно? А это значит, что нельзя вечно цепляться за свои страхи. Может, стоит попробовать оставить их в прошлом и двинуться вперед?
   Все. Достала. Так говорить о прошлом, о страхах... а сама-то? Нормальные девушки в шестнадцать лет не присоединяются к преступным организациям. Тейлор, честно говоря, было плевать на причины собеседницы - но вот на что ей было не плевать, так это на лицемерие.
   - Ангел... - собственный голос звучал глухо. - Посмотри мне в глаза и скажи, что это не относится к тебе. Что та причина, по которой ты присоединилась к FUG, не связана с твоим прошлым. Что с ней не связаны все твои надежды. Скажи это.
   - Я... - открыла рот девушка напротив - и закрыла. Что, попала в точку? - Прости. Ты права... я действительно ненавижу ублюдков из великих семей, из-за которых я лишилась матери, и убью любого признанного представителя великой семьи при первой встрече. Не думаю, что я готова оставить это в прошлом.
   - Вот и я не готова, - отвела взгляд кейп. - Прости.
   Все, вот и расставили точки над "и". Наконец-то. Теперь можно будет убрать до минимума все контакты с этой командой...
   - ... но с этим надо что-то делать, - ответ удильщицы прозвучал неожиданно. Что? - Знаешь, Арлен, я хочу добиться по-настоящему высокого положения в FUG. Конечно, мне не хватит сил, чтобы стать Убийцей, и на пост старейшины у меня вряд ли вообще удастся пролезть... но я не хочу всю жизнь быть рядовым оперативником и плюхаться в грязи и песке на вот таких вот миссиях. Я хочу добиться многого, а значит - мне нужно и самой измениться; в конце концов, в таком раскладе мне придется не раз и не два сталкиваться с представителями великих семей и какое-то время терпеть их. Давай мы обе попытаемся побороть свои недостатки? Я попытаюсь быть сдержанней, а ты - видеть в людях их самих, а не чьи-то образы...
   От того, как это прозвучало, у Тейлор встал ком в горле.
   Потому что при этих словах вспомнилось совсем иное.
   "Я предлагаю тебе сделку. Месяц. До конца распределительного теста. Это время будет испытательным сроком для нас обоих - сможем ли мы довериться хоть кому-то."
   Довериться. Агеро просил ее тогда довериться - и она обрела несколько человек, которые стали ее друзьями... но в одночасье потеряла все, потому что доверилась тому, кому не следовало. И вот теперь - снова наступать на те же грабли? Похоже, все окружающие думают, что жизнь ее ничему не учит...
   Нет. Доверять она не имеет права. Один раз она уже доверилась - и получила, образно говоря, нож в спину. Тейлор уже открыла было рот для резкой отповеди...
   ... когда ее перебили.
   - Я бы не советовала отталкивать людей от себя, моя Богиня.
   Что? Она лишь повернулась к стеллажам, из-за которых вышла Хва Рьюн с очередной коробкой инфопластин. Этот ее совет...
   - Богиня? - ошарашено выдохнула Ангел. - Это... это что, розыгрыш?
   ... нет, совет сейчас не важен.
   - Я, вроде бы, просила не называть меня так, - негромко произнесла Тейлор, не зная, радоваться ей или злиться. С одной стороны - с нее и так хватает людей, смотрящих на нее так, словно она является решением всех их проблем, с другой же... может быть, отпугнутая статусом Кандидата, Ангел сама разорвет все контакты с ней.
   - Независимо от того, считаете вы себя готовой или нет, это уже определено, - еле заметно усмехнулась Рьюн. - Вы - Кандидат, пусть вас еще официально и не назвали оным, и это лишь вопрос времени.
   - Черт возьми... - негромко выдохнула рыжеволосая девушка. Ну-ка, даже интересно, что она скажет... - Черт возьми. Лиен же нам говорила, что эта база будет отдана под обучение Кандидата... черт! Убейте меня кто-нибудь, что ли...
   И с этими словами она треснулась лбом о столешницу. Как и при их первой встрече. Кхм... как-то ей даже сказать нечего.
   - Все нормально, - негромко произнесла брюнетка. Пусть контакт и будет порван - но нужно сохранить нормы приличия... - Ты не могла знать.
   - ... а ведь мы с мальчишками еще делали ставки, из какой ты семьи, - продолжала бубнить ее собеседница... простите, что? - Пуонг ставил на то, что ты из семьи Ха, ну, из-за внешности, я - что ты тоже бастард семьи Биа, из-за таланта анимы...
   Тоже? Нет, об этом она может подумать и потом...
   - Все нормально, вы не могли знать, - повторилась Эбер. Как же это хлопотно... - В любом случае, с вами было... интересно работать.
   - Ну же, не будь так холодна, моя Богиня, - обойдя стол, Хва заняла место за ее спиной, положив ей руки на плечи. Кхм? - В конце концов, то, что вы станете Убийцей - не значит, что вы должны быть одиноки. Думаю, если бы обстоятельства сложились немного иначе, мы все бы могли стать лучшими подругами...
   Что? Кейп замерла, услышав эти слова. Это... намек? Намек на то, что она может использовать Ангел для побега? Ч-черт... и ведь теперь же не спросишь напрямую!
   Но, в любом случае - теперь оттолкнуть от себя Ангел она не может. Может быть, Рьюн просто проверяет ее выдержку... но, так или иначе, Ангел может быть полезна. Контакт с кем-то в пределах FUG может успокоить Юу Хан-Сунга и дать иллюзию ее лояльности, да и, чего уж там, постоянное общение с девушкой, так похожей на Эмму, может помочь закалить ее собственную выдержку. А учитывая, что ей понадобится команда, которой, в случае необходимости, нужно будет пожертвовать без сожалений...
   Да, идеальный выбор.
   - Допустим, - лишь прикрыла глаза проводник, перед тем успев увидеть удивленный взгляд округлившихся глаз сидящей напротив девушки. - Ангел... я ничего не обещаю, но я попробую последовать твоему совету.
   - ... и я тоже попытаюсь быть сдержанней, - кое-как выдавила та. - Эм-м-м... моя Богиня...
   - Просто "Арлен" будет достаточно, - закатила глаза Тейлор. - В конце концов, раз уж я не смогу войти в состав вашей команды в том виде, как то планировалось... не значит, что мы не можем общаться и попробовать стать друзьями.
   - Серьезно? - буквально просияла Ангел. - Спасибо! Эм-м-м... а можно я пока что не скажу Джаю и Пуонгу, а?
   - Неожиданно, - в голосе Рьюн звучала улыбка. - Многие попросили бы рассказать.
   - Хочу увидеть их охреневшие лица, когда они узнают вместе со всеми, - усмешка у рыжеволосой девушки была на редкость поганой. - Ну... можно же?
   Удержаться от улыбки не дала только память о таких же разговорах с Эммой, когда бывшая подруга выпрашивала разрешение рассказать кому-то их тайну - впрочем, позднее для этого разрешения ей не требовалось. Похоже, такие разговоры помогут ей держать себя в тонусе...
   ... а если Рьюн все-таки намекала на тот их разговор, а не просто поддерживала беседу - то Тейлор обязательно воспользуется этим шансом.
  
  
   Глава 7.
  
   Юу Хан-Сунг появился на базе только спустя две недели после начала обживания оной, и Тейлор в какой-то мере была рада, что он так затянул с переездом. Встреть она его на неделю раньше, и вряд ли бы ей удалось не наделать глупостей, прибудь он раньше дней на четыре-пять - и она бы неминуемо выдала собственные эмоции. Но сейчас же? Сейчас Тейлор была практически спокойна. Это было все равно, что общаться с хулиганами: весь смысл сводился к тому, чтобы не показывать ожидаемой реакции, как бы ее ни провоцировали. Тем более... это оказалось не так уж и сложно. В конце концов, Юу Хан-Сунг ожидал от нее реакции как от Тейлор Эбер, которой были небезразличны ее знакомые - а ей нужно было лишь вести себя как Арлен Грейс, будущий Убийца FUG, для которой подобные случайные связи не имели значения.
   - Джин-Сунг утверждал, что ты развиваешься достаточно быстро, - начал он вскоре после краткого обмена любезностями. Значит, вот к чему все шло... Только из-за недовольства скоростью ее развития, да? - Я хотел бы увидеть, как ты продвигаешься в плане контроля шинсу.
   - Недостаточно быстро, - сухо произнесла Тейлор. В конце концов, она же должна признавать собственные ошибки, верно? Оставалось лишь развернуться к ряду мелких мишеней, установленных в середине тренировочной залы, прежде чем сформировать одиночный баанг. - Никак не удается сконцентрироваться на достаточно малом объеме су, чтобы поражать одиночную мишень. Признаюсь, пришлось... обойти этот недостаток, но пока что я не в состоянии в полной мере выполнить это задание.
   В следующий миг, в качестве демонстрации, она выстрелила по заранее отмеченной мишени. На этот раз вырвавшийся из баанга тонкий, похожий на сияющую нить, луч шинсу поразил только одну мишень, не затронув остальные - в отличие от стены за ними, в которую и врезался луч, прежде чем рассыпаться кучей искр. Формально она выполнила условия задания, а вот фактически же...
   - И, тем не менее, это достаточно действенный результат, - следующих слов Хан-Сунга она не ожидала услышать. Что? - Насколько я помню, Арлен, ты уже использовала что-то подобное?
   - Да, учитель, - лишь кивнула она, пытаясь скрыть свое смятение. - При столкновении с Быком я использовала несколько подобных лучей, однако в том случае я использовала куда больше су...
   ... и тех лучей хватило, чтобы пробить той твари голову навылет. А этого же? Честно говоря, ей не хотелось проверять это.
   - Помню, я видел это... и, признаю, я впечатлен, что вы добились такого результата с одним баангом так скоро, - по губам мужчины скользнула легкая улыбка. Впечатлен он, как же... - Впрочем, это было даже предсказуемо. В конце концов, у тебя не те исходные данные, Арлен, чтобы быть способной на действительно тонкие операции с шинсу... это достаточно приемлемый результат. Пожалуй, с этим упражнением мы закончим.
   Да? То есть... она не провалилась?
   - Тогда что дальше? - собственный голос, вопреки опасениям, звучал достаточно спокойно.
   - Дальше? - может быть, ей показалось, но в голосе ее собеседника звучали нотки развлечения. - Честно говоря, Арлен, я бы предпочел в первую очередь поработать над твоими навыками анимы, к примеру, над твоей ограниченностью одними лишь насекомыми... но это, как ни парадоксально, не первостепенная проблема. Для начала - тебе нужно научиться манипулировать не только тем шинсу, что вырабатывает твое тело, но и внешним шинсу. В конце концов, твои личные запасы шинсу хоть и достаточно велики на данный момент, но все равно ограничены... и, к тому же, есть надежда, что манипуляция внешним шинсу поможет повысить твой контроль. Ты не пробовала подобные манипуляции во время распределительного теста?
   - Нет... я даже с визором еле могла заметить потоки шинсу там, - ответила Эбер, не задумываясь...
   ... и только потом до нее дошло.
   - Да, на нижних этажах фон шинсу нельзя назвать особо высоким, - голос Юу доносился словно издалека. - Тут он тоже не особо высок... но, в конце концов, тебе же нужно развиваться, верно? Для учебных целей он более чем достаточен, однако, в крайнем случае, можно организовать еще один переезд...
   Она чуть не вздрогнула, выдавая собственные эмоции. То есть... все это было не только ради того, чтобы подстегнуть ее развитие? Все это было из-за ее ограниченности? И этот намек...
   Нет. Она не имеет права допустить оплошность или сдаться. Не тогда, когда на кону жизни ее близких.
   - Нет необходимости, - кое-как выдавила кейп. - Думаю, данный фоновый уровень шинсу вполне достаточен.
   - Тогда я надеюсь вскоре увидеть твои успехи, Арлен, - все с той же улыбкой развернулся к выходу офицер. - Вся необходимая литература будет загружена на твой терминал. Впрочем, если тебе нужна демонстрация...
   - Была бы признательна, - лишь кивнула Тейлор, привычно повышая четкость распознавания потоков шинсу на визоре - до тех пор, пока глаза не начали болеть от мешанины ярких цветов. Раз уж она может воспринимать шинсу только так...
   ... хотя нет. Кажется, у нее есть еще одна идея, как можно добиться прогресса.
  
   Островок прогретой солнцем набережной, являющийся ей во снах уже который месяц, стал островком утешения. Тут не было никакого FUG, никаких излишне наблюдательных Рьюн и Джая, никакого давления, никаких забот... Тут можно было расслабиться и хоть ненадолго, но побыть самой собой - без прилипающей к лицу маски, опасений проявить настоящие эмоции и жгучего страха увлечься этой актерской игрой и потерять себя.
   А еще здесь была Арахна. Многого не понимающая Арахна, общение с которой, тем не менее, делало все немного легче. Тихая Арахна, которая была рядом на следующую ночь после зачистки крепости, пока Тейлор слезами выплескивала накопившиеся эмоции. Пусть их общение и было практически односторонним - но даже такого общения было достаточно, чтобы не срываться наяву, и поэтому Тейлор была искренне благодарна своей спутнице за поддержку.
   [Благодарность.]
   ... впрочем, кажется, не только она.
   - За что? - она лишь повернулась к собеседнице, сидящей рядом на скамейке. - В чем дело, Арахна?
   Та лишь склонила голову к плечу - жестом самой Тейлор - прежде чем ответить.
   [Продолжение эксперимента. Получение информации. Новый опыт. Приближение к цели эксперимента - нахождение источника энергии.]
   Что? Значит, поиск источника энергии и был целью того эксперимента, о котором время от времени заходит речь? Но...
   - Я не припомню ничего похожего на поиск источников энергии, - нахмурилась Тейлор. - Ты уверена, что не ошибаешься?
   [Отрицание. Отсутствие ошибок. Подтверждено нахождение Тейлор источника энергии. Наличие возможности восполнения запасов энергии. Возможность восполнения запасов энергии является следствием использования энергии вне рамок силы.]
   То есть...
   - Шинсу, да? - лишь подалась вперед девушка. - То есть, это из-за того, что я училась контролировать шинсу? А возможность восполнения запасов энергии... Это из-за обучения манипуляции внешним шинсу?
   Арахна лишь на секунду замялась, прежде чем кивнуть.
   [Подтверждение. Успешность данного этапа эксперимента. Благодарность за сотрудничество.]
   Ох, вот оно что... Ну, хорошо, что у нее вообще получилось. Вспомнив несколько часов бесплодных попыток и появившийся лишь под конец дня нестабильный баанг, практически сразу исчезнувший, Тейлор лишь вздохнула. Да уж, что кому-то успех - то для другого лишь очередной этап...
   - Да не за что, - наконец покачала головой она. - Ты же мне тогда тоже помогла, разрешив использовать твою энергию не только для контроля насекомых, помнишь?
   [Взаимовыгодное соглашения. Соблюдение условий соглашения - возврат к использованию силы при первой возможности.]
   Да, было же...
   - И все равно! - упрямо продолжила Тейлор. - Ты мне помогаешь одним своим присутствием. Не будь тебя рядом, я, наверное, уже свихнулась бы в такой обстановке. Спасибо, Арахна.
   [Обмен данными?]
   - Да, именно общением, - слабая улыбка сама собой скользнула на лицо от одного взгляда на Арахну, на чьем лице читалось непонимание - которое она раз за разом видела в зеркале. Похоже, Арахна за месяцы их общения переняла не только ее жесты, но и мимику... - Просто... Это нелегко - каждый день играть роль и изображать из себя не самую приятную личность, демонстрируя равнодушие ко всему, что мне дорого, и скрывая собственные эмоции. Хорошо просто поговорить с кем-то, не притворяясь и не боясь, что друг исчезнет. Знаешь, у меня ведь раз за разом отнимали и друзей, и всех, кто мог ими стать... но тебя же у меня не смогут отнять, верно?
   На этот раз ответа пришлось ждать несколько секунд.
   [Отсутствие информации о возможности подобного развития событий. Стремление остаться с Тейлор.]
   - Спасибо, - облегченно улыбнулась девушка. Подумать только... - Я рада, что мы стали друзьями, Арахна.
   [Концепция "друзья"?]
   О... Она лишь покосилась на спутницу, которая смотрела на нее с тем же непониманием. М-да...
   За месяцы их общения Тейлор в основном занималась тем, что рассказывала Арахне о произошедших за день событиях, делилась впечатлениями, чтобы хоть где-то выплескивать копящиеся эмоции - и поясняла Арахне то, чего она не понимала. Саму концепцию вежливости, правила приличия, социальные нормы и нормы общения... ну, похоже, она упустила кое-что действительно важное. Черт, и что бы ответить?
   - Ну, друг... черт! Не думаю, что я лучший человек, чтобы объяснять что-то подобное, - покачала головой она. - Друзья - это люди... или не только люди... связанные между собой хорошими отношениями, взаимной симпатией, основанной на взаимопонимании... может, даже сторонник или защитник. Друг - это человек, с которым постоянно общаешься, который тебе нравится, которого ты понимаешь и интересы которого ты готова отстаивать. Ты мой друг, Арахна.
   Какое-то время Арахна молчала, словно собираясь с мыслями и не решаясь ответить, и от этого Тейлор было не по себе - и только тогда, когда Арахна кивнула, она поняла, что все это время ждала ответа, затаив дыхание.
   [Подтверждение. Наличие обмена информацией. Наличие взаимопонимания. Наличие взаимопомощи. Наличие у Тейлор статуса "друг" подтверждено.]
   Улыбку сдержать не удалось... впрочем, а зачем? Тут можно не скрывать эмоции - не для кого стараться.
   - Я рада, - честно ответила она. - Жаль лишь, что когда я выберусь, у меня не выйдет познакомить тебя с остальными моими друзьями... кстати, Арахна, тебе не одиноко? Все-таки ты общаешься только со мной...
   [Подтверждение процесса обмена данными с Тейлор. Отсутствие возможности обмена данными с сородичами. Отсутствие сородичей в пределах досягаемости.]
   - Сородичей? - недоуменно произнесла кейп. Если вспомнить все, что говорила Черный Март... - То есть таких же существ, как ты, которые дают способности кейпам? И у... Эммы была такая же спутница, как ты?
   [Подтверждение.]
   - Вот как... - лишь потянула Тейлор, смотря на неестественно спокойное лицо Арахны. - А способности кейпов, как я понимаю, нехарактерны для Башни... получается, ты со спутницей Эммы здесь - единственные в своем роде?
   [Подтверждение.]
   - Мне... жаль, - кое-как выдавила она, и тут она не кривила душой - ей действительно было жаль, что она затронула тут подобную тему. Получается, не только ее с Эммой похитила Башня... - Прости, что я заговорила об этом, а сама ничем не могу помочь...
   [Отсутствие вины Тейлор. Отсутствие информации у Тейлор. Невозможность содействия. Блокировка способностей к размножению.]
   ... простите, что?
   - К размножению? - недоуменно произнесла девушка. - А это тут при чем? И зачем было... блокировать?
   [Ограниченность энергии. Необходимость поддержания численности популяции. Блокировка способностей к размножению для дальнейшего функционирования общества. Замена размножения при наборе необходимого опыта использования способностей открытием вторичного канала к другому источнику информации в окружении первого источника информации. Проявления сил у обоих источников информации схожи.]
   Оу... Оставалось лишь покачать головой на эти новости. Ей даже сказать нечего, кроме... хм.
   - Арахна... ты сказала, что эти меры необходимы из-за ограниченности энергии, то есть ресурсов, верно? - начала кейп, осторожно подбирая слова. Если она может помочь другу - то почему бы ей не сделать этого? - Люди начинают сталкиваться с теми же проблемами - перенаселение, проблемы нехватки продовольствия и воды в некоторых странах... но это из-за того, что ресурсы распределены неравномерно. На Земле действительно не хватает ресурсов для всех вас - но что насчет Башни? Раз вас тут всего двое... рационально ли придерживаться этих ограничений? Я не говорю, что ваша популяция должна разрастаться безмерно, но можно же что-то сделать?
   Вопрос остался без ответа - и добрую минуту, не меньше, Тейлор лишь наблюдала за Арахной, смотрящей в пустоту. Она сказала что-то не так?
   [Подтверждение. Возможность обхода блокировки. Опасение. Наличие информации о бесконтрольном разрастании популяции. Необходимость обработки полученной информации. Благодарность за сотрудничество.]
   - Да не за что... - рассеяно отозвалась Тейлор. Значит, она все-таки смогла помочь хоть чем-то, да? Кстати... - Арахна, я могу спросить кое-что?
   [Готовность к обмену данными.]
   - Я опасаюсь, что вскоре Хан-Сунг потребует от меня попытаться контролировать и других существ, не только насекомых, - немного замявшись, начала она. - Честно говоря, мне это не нравится: я уже привыкла контролировать насекомых, да и в Башне достаточно и крупных, и ядовитых видов, пригодных для открытого противостояния, лоб в лоб... да и не только в этом дело. В общем... когда я выберусь, мне может потребоваться подать сигнал, и даже если FUG постараются как-то замаскировать мою внешность как нового Кандидата, все равно похожая на меня анима с насекомыми будет достаточно приметной, чтобы мои друзья могли узнать меня при встрече. У тебя есть какие-то идеи, как мне убедить его в том, что я не могу контролировать других существ, не ставя под удар моих друзей?
   Ответа Арахны ей пришлось ждать несколько секунд, и, честно говоря, Тейлор боялась услышать его - но когда услышала, она замерла.
   [Нехватка информации. Вариативность использования способности. Доступная зона контроля варьируется в зависимости от сложности нервной системы подконтрольных объектов.]
   А говорит - "не знаю"... да это же практически идеальный контраргумент! Вот только...
   - Да, если я буду контролировать более сложных существ, это будет означать контроль меньшей территории, что урежет мой потенциал, - задумчиво произнесла девушка. - Звучит разумно, вот только без доказательств Хан-Сунг мне не поверит. Слушай, Арахна... я понимаю, что и первичная, и вторичная настройка способностей уже были произведены - но можно ли тут что-то сделать? К примеру, сделать так, чтобы я какое-то время могла контролировать не только насекомых, но и других существ, к примеру, птиц? Ненадолго - просто чтобы Хан-Сунг убедился, что мне это тяжело дается, и использование шинхэо другого типа вообще нерационально?
   Ответ ее собеседницы не заставил себя долго ждать.
   [Вторичная настройка была произведена. Необходимость соблюдений условий эксперимента.]
   Черт побери! Тейлор лишь прикрыла глаза, собираясь с мыслями. В принципе, у нее есть еще один аргумент, и пусть использовать его несколько манипулятивно с ее стороны... но жизни друзей ей дороже, а перед Арахной она может и извиниться.
   - Арахна, послушай меня, пожалуйста, - слова приходилось подбирать максимально осторожно. - Ты же говорила, что условия эксперимента уже были нарушены, верно? Раз нарушено одно условие - можно нарушить и другое. Я же не буду пользоваться этими способностями постоянно, мне нужно это дополнение, чтобы ослабить давление со стороны Хан-Сунга и продолжать двигаться дальше, чтобы я могла защитить своих друзей, а ты - продолжать свой эксперимент... пойми, Арахна, это действительно нужно! Мои друзья - все, что у меня осталось, и если еще кого-то из них не станет... боюсь, я не выдержу. Я продолжаю жить лишь потому, что надеюсь однажды встретиться и воссоединиться с ними, но если они погибнут...
   Наконец закончив, кейп замерла в ожидании ответа, которого боялась услышать. Если Арахна откажется...
   [Отрицание.]
   Что? Она открыла было рот, чтобы возразить - но Арахна тем временем продолжала.
   [Недопустимость исчезновения Тейлор. Необходимость сохранения жизней друзей Тейлор. Необходимость разрешения вопроса. Допустимость временного нарушения условий эксперимента. Допустимость временного расширения списка подконтрольных существ. Подтверждение необходимости данной меры.]
   Да! Получилось! Все-таки уговорила!
   - Спасибо, Арахна, - кое-как выдавила Тейлор. - Действительно спасибо. Раз уж так... давай обсудим, каких существ включать в список и как долго будут действовать эти изменения?
  
   ***
  
   - Как я вижу, тебе удалось, - кивнул Хан-Сунг, смотря на подрагивающий над ее рукой баанг. - Честно говоря, Арлен, я не удивлен - умение формировать баанг само по себе означает наличие определенной степени контроля, но формирование баанга из внешнего шинсу закономерно сложнее, нежели из шинсу, вырабатываемого телом проводника. Твоя способность к многозадачности сохраняется при таком подходе?
   - Да, учитель, - коротко кивнула Тейлор, в качестве демонстрации формируя баанг и над второй рукой... впрочем, стоило ей только отвести взгляд - и оба баанга сразу погасли. - Единственное - мне сложновато ощущать шинсу для их формирования и отмерять необходимое количество су, даже с визором. Нужно еще практиковаться, чтобы закрепить этот навык...
   - Это естественно, - одними уголками губ улыбнулся мужчина. Что-то ей стало не по себе... - В таком случае, продолжай практиковаться, наращивая количество контролируемых баангов. Думаю, когда ты доведешь это число до десяти, приступим к следующей ступени обучения...
   Э-э-э, уже собрался уходить? Куда?
   - Учитель! - лишь повысила голос девушка в спину своему уходящему собеседнику. Остановился! - Я... я тут думала над дальнейшим развитием собственных способностей... Могу я показать вам кое-что?
   - Что именно? - развернулся уже почти дошедший до выхода Юу. - В чем дело, Арлен?
   - Одну минуту, - подойдя к бойнице, Эбер сосредоточилась на нескольких птицах, сидящих в отдалении, которые проследовали за ней сюда в ее зоне контроля - и сейчас, абсолютно послушные ее воле, подлетели к бойнице, прежде чем влететь в помещение, начав летать по кругу у самого потолка. - Я пыталась брать под контроль не только насекомых, но и других существ. Как видите...
   - У тебя получилось, - негромкой голос собеседника был еле слышен - и Тейлор не сразу заметила, что его глаза несколько расширены. Удивлен? И так открыто демонстрирует свои эмоции? Впрочем, вскоре офицер взял себя в руки. - Признаю... вот сейчас я удивлен. И много времени у тебя занял слом психологического блока, Арлен?
   И он туда же... впрочем, пусть лучше уж думают на психологический блок, нежели подозревают наличие Арахны.
   - Не так уж и много... но это было нелегко, - повела плечами кейп, не особо кривя душой - убедить Арахну и впрямь было не так уж и просто, пусть и с моральной точки зрения. - Однако я обнаружила другую проблему, учитель. У меня не получается контролировать других существ в той же зоне, что и насекомых.
   - Ты это проверяла? - взгляд того мгновенно заледенел. Упс...
   - У меня было не так уж и много возможностей, - оставалось лишь покачать головой, скрывая страх. - Тут, в окрестностях, не так много живности - немного птичьих гнезд в скалах, да мелкие грызуны и ящерицы. Ящериц я могу контролировать в радиусе ста метров, птиц - в ста, грызунов - в пятидесяти...
   - Это... неприятные новости, - Хан-Сунг замялся, словно собираясь с мыслями, прежде чем сформулировать ответ - но следующие слова ударили словно пыльным мешком по голове. - В конце концов, провожатая докладывала, что твои способности лишь похожи на способности анимы... но я не думал, что отличия будут проявляться так. Думаю, нам потребуются более масштабная проверка слабых сторон твоего дара.
   - Это рационально, - лишь кивнула Тейлор, скрывая собственное смятение. Провожатая? Рьюн? Она рассказала это, в то же время утверждая, что находится на стороне Тейлор? - Я думаю, что готова к такой проверке. Надеюсь, ее не придется долго ждать?
   - Нет, собрать шинхэо для нее труда не составит, - было видно, что мужчина мыслями уже далеко отсюда. - Можешь идти, Арлен.
   Еще никогда она не была так рада окончанию занятий - хотя бы потому, что без присутствия Хан-Сунга стало легче контролировать себя, равно как и сдерживать улыбку. Получилось. У нее получилось хоть в чем-то, но ослабить давление - а значит, и уберечь тех, кто от нее зависит...
   ... пусть и ненадолго. Оставалось еще самое главное - пройти проверку.
  
   Самой проверки долго ждать не пришлось. Уже на следующий день Тейлор заметила, что в крепость стали свозить ящики разного размера, а еще через день началось испытание. Хан-Сунг чуть ли не лично выпускал разнообразных животных из ящиков, Тейлор пробовала их контролировать - и старательно прятала усмешку по мере того, как сужались от злости зрачки собеседника по мере очередного ухудшения положения. Кажется, идея была не так уж и плоха: как она уже успела понять, мьен, площадь обрабатываемой поверхности, была важна проводника не менее остальных критериев измерения шинсу... но, более того, анима, который способен контролировать достаточно крупных млекопитающих лишь в десятке метров от себя, был попросту посмешищем - а уж если FUG не могли чего-то себе позволить, то как раз такого Кандидата...
   - Это было закономерно.
   Что? От знакомого голоса, прозвучавшего в отдалении, Тейлор дернулась - и только тогда перевела взгляд одной из контролируемых ей в тот момент крупных кошек, похожих на пуму, на стоящую в дверях одного из бункеров, где и проходило испытание, Хва Рьюн. Что она тут делает?
   - Провожатая? - обернувшись, Хан-Сунг поприветствовал подошедшую девушку кивком. - Не думал, что это вам интересно.
   - Мне интересно все, что касается моей Богини, - одними губами улыбнулась Рьюн. Опять? Да сколько можно? - Как я и говорила, это было предсказуемо... признаюсь, я ошиблась, изначально приняв Арлен за аниму. Слишком уж похожи проявления сил.
   - Значит... просто контроль существ на определенной территории, уменьшающийся в зависимости от сложности нервной системы подконтрольных шинхэо? - задумчиво произнес мужчина, переводя взгляд на Тейлор. А? - Неприятно. Арлен, тебе есть что добавить?
   - Чисто по ощущениям? В зависимости от сложности нервной системы усложняется и контроль - мне приходится больше концентрироваться на нем, - лишь кивнула она, радуясь, что заранее обговорила этот пункт с Арахной. - Я бы назвала это серьезной проблемой... но с уменьшением зоны контроля и увеличением размера подконтрольных существ урон многозадачности не является серьезным. Честно говоря, меня куда больше беспокоит уменьшение самой зоны контроля.
   - Да, это существенная уязвимость, - покачал головой ее визави. - Анима, контролирующих именно насекомых-шинхэо, не так уж и много, и это бросается в глаза. Рано или поздно тот факт, что Арлен Грейс является незаконной участницей, стал бы известен - но, боюсь, это имя свяжут с погибшей Тейлор Эбер слишком рано.
   Что ей, собственно, и нужно... и совсем не нужно ее визави. Плохо.
   - Я бы не сказала, - возразила аловолосая девушка. - В конце концов, целая ветвь семьи Биа использует насекомых в качестве шинхэо... но они не так уж и часто отправляются покорять Башню, в отличие от представителей других ветвей. К тому же, Арлен Грейс может и не использовать способности анимы открыто: большинство испытаний проходит на открытой местности, и можно использовать шинхэо лишь для разведки и контроля территории, а сражаться иначе. Насколько я знаю, господин Хан-Сунг, ваша ученица демонстрирует определенные успехи на стезе удильщицы...
   - Ты еще не знаешь? Старейшины требуют, чтобы она открыто продвигалась как проводник, - Юу лишь бросил взгляд на провожатую. - Есть идеи?
   - В основном, две, - пожала плечами та. Что-то Тейлор стало не по себе... - Во-первых, можно попытаться ее обучать классическим методом анима - контролем потока шинсу в самих шинхэо... но шанс того, что это будет успешно, не так уж и велик: у вашей ученицы есть определенные проблемы с контролем и серьезные проблемы с сенсорикой. Во-вторых же? Можно начать обучение классическим техникам проводника, заодно нарабатывая контроль. Многозадачность ничуть не страдает, и на примере Энрю мы знаем, насколько эффективным может быть этот подход.
   - ... я подумаю над этим, - голос офицера звучал глухо. - Арлен, Рьюн... вы можете идти. И, Арлен - не забудь, завтра занятие по расписанию.
   - Разумеется, - лишь кивнула кейп...
   ... прежде, чем на ее локте сжались пальцы провожатой.
   - Ну, тогда мы пошли, - направилась к выходу та, и Тейлор пришлось приложить усилия, чтобы это не выглядело, как будто ее тащат за руку. - Доброго дня вам, директор...
   И почему ей показалось, что Рьюн лишь подколола их визави?
   Выйдя из помещения, провожатая лишь кивнула паре стоящих в коридоре слуг, прежде чем направиться к выходу - все так же молча, и это молчание, честно говоря, действовало на нервы... как и улыбка Рьюн, сменившаяся от дежурной вежливой до натянутой. Что-то ей это не нравится...
   - Ты делаешь успехи, - тем не менее, ее тон был достаточно спокойным. Хм? - Не думала, что ты так быстро сможешь развить свой дар.
   - Правильная мотивация творит чудеса, - лишь буркнула себе под нос Тейлор. - Я думала, это понятно.
   - Это и было понятно, - так же понизила голос Рьюн. - Но я имею в виду другой дар - обеспечивать окружающих головной болью. Ставлю тысячу баллов, сейчас Хан-Сунг думает, как ему преподнести эту новость старейшинам.
   А учитывая, как она говорила о том, что Хан-Сунгу угрожает смерть... ой.
   - Все так плохо? - лишь покосилась на собеседницу брюнетка.
   - Нет, он оправдается, в конце концов, это от него не зависит... но нервы это ему потреплет, - лишь хмыкнула аловолосая девушка. - И не только ему.
   - К чему это ты? - недоуменно произнесла Эбер. Что она сделала не так?
   - Ты... ты идешь опасным путем, - на секунду прикрыла глаза Хва. Хм? При чем тут опасный путь? - То, что ты сумела сделать это, было практически предначертано... но всегда остается вопрос цены, Арлен. Я не вижу, что именно ты делаешь, но прошу лишь об одном - прекрати это. Как можно быстрее.
   - Я не понимаю, - нахмурилась кейп. Вопрос цены? Прекратить? Что вообще происходит? - Чего именно ты не видишь?
   - Того, что может привести к этому результату, - покачала головой провожатая. - Но я вижу сам результат: ты либо умираешь, либо сходишь с ума, либо превращается в чудовище... Почти нет развилок, на которых у тебя есть шанс остаться той, кто ты есть сейчас, если ты продолжишь идти этим путем. Прошу тебя - остановись.
   - Как резко тебе стало не все равно... неужели ты настолько за меня боишься? - прошипела через зубы Тейлор. Сначала говорит, что поддержит и беспокоится за ее жизнь, а потом, стоит только ей начать делать хоть какие-то успехи - идет на попятную? Определилась бы уже! - Ты сама знаешь, что я бы не сделала подобного в других обстоятельствах.
   - Обстоятельства можно и изменить, - еле слышно отозвалась Рьюн. - Прошу, хватит. Остановись.
   Тейлор чуть не сбилась с шага, стоило только ей осмыслить услышанное. Остановиться? Прекратить пытаться? Больше не общаться с Арахной и оставить на произвол судьбы всех ее друзей?
   Да хрена с два!
   - Вы хотели получить Убийцу, - собственный голос звучал глухо. - И я прилагаю все усилия, чтобы оправдать ваши надежды. Я признательна тебе за разговор, Рьюн... но мне пора идти. Джин-Сунг ждать не будет.
   С этими словами, стряхнув с руки хватку собеседницы, девушка быстрым шагом направилась прочь по коридору. Идти на занятие и контактировать хоть с кем-то здесь и сейчас не хотелось от слова совсем - больше всего ей хотелось завалиться в комнату и уснуть, чтобы вновь увидеться с Арахной, поделиться впечатлениями и радостью от произошедшего и наконец откатить изменения... но подобного она позволить себе не могла. Впрочем, а чем плоха тренировка? В бою против офицера, которому она априори пока что ничего не может противопоставить, можно выложиться на полную, выплескивая накопившиеся эмоции и спуская пар - самое то, что ей нужно сейчас! Пусть она и не в бешенстве от предложения Рьюн, но явно зла.
   Арахна осталась ее единственным другом, которого не смогли у нее отнять.
   И хрена с два она позволит хоть кому-то покушаться на эту дружбу.
  
   ***
  
   Оставшись стоять в центре коридора, глядя в спину чуть ли убегающей девчонки впереди, Рьюн лишь сжала кулаки. Она была порядком зла.
   Зла на собственное бессилие.
   С ранних лет она привыкла во многом полагаться на свой дар, на редкость сильный. Лишь одна из сотни провожатых рождалась с даром такой же степени чистоты, а учитывая сложности развития дара в частности и жизнь Алых Ведьм в целом, Рьюн довольно скоро научилась полагаться не только на свой дар, но и на мозги. Как показала практика, провожатые, полагающиеся только на свой дар, могут ошибаться, и зачастую - фатально: слишком уж легко довериться путем, слишком уж легко увлечься тем, что ждет в конце оных, и пропустить опасности на развилках и угрозы обрыва путей. Поэтому она была осторожна, поэтому она анализировала чуть ли не каждый свой или чужой шаг...
   ... и, наверное, именно поэтому она упустила что-то важное. Просто потому, что невозможно уследить за всем.
   С самого начала, решив сделать ставку на Тейлор Эбер в качестве Кандидата FUG, Рьюн знала, что проблем с ней будет как бы не больше, чем с другой незаконной - но, в отличие от Эммы Барнс, выбранная ею незаконная была куда более адекватна и контролируема, и это послужило немаловажной причиной поставить на нее; в этом плане она была куда лучшим вариантом, не говоря уже о влиянии на ее Бога. Рьюн прекрасно знала о проблемах, готовила варианты их обхода или преодоления с минимизацией ущерба... Знала она и об этой проблеме, знала о последствиях столь быстрого развития незаконной своих способностей - но вот чего Рьюн не знала, так это того, что может привести к обрыву пути. Ей были известны катализаторы проблемы, были известны темы для разговора, которые могут ускорить развитие этого пути, были известны собственные - и чужие - действия, которые могли привести к катастрофе...
   Но она в упор не видела того, на что могли подействовать все эти вмешательства.
   И это злило.
   Порой ей казалось, что сила этой проблематичной девчонки чуть ли не разумна или, как минимум, манипулирует ею - и лишь здравый смысл не давал ей развивать эту идею. Что за бред, в самом деле? И поэтому оставалось отбрасывать навязчивые мысли и начинать по новой раскручивать запутанный клубок из собственных опасений, смутных предчувствий, стройных умозаключений подбрасываемых даром путей. Ч-черт... Будь она чуть более параноидальна, она заподозрила бы чье-то стороннее влияние - но все контакты Кандидата были ограничены; пусть она сейчас и повела сейчас как взбалмошная девчонка, родители которой запрещают ей дружить со знакомым проблемным ребенком, но ведь здесь не было никого, за контакт с кем так цеплялась бы незаконная. Это было похоже на то, словно она видит круги на воде - но в упор не видит летящих в пруд камней, которые и вызывают эти самые круги.
   Можно было бы подкормить свою паранойю и решить, что появился кто-то, совсем не видимый для ее путей, кто и начал воздействовать на Кандидата - но это было попросту глупо. Нет. Проблема была в самой Рьюн. Она сама чего-то не видела.
   Собственный дар, сильный и кристально чистый, впервые дал осечку.
   И беспомощность выводила из себя.
   - Госпожа? - голос из-за спины вырвал ее из размышлений. - С вами все в порядке?
   - Да, - обернувшись, Рьюн окинула взглядом говоривший, которым оказался смуглый и полностью седой ребенок. Кажется... да, точно - копейщик из той команды, с которой работала Тейлор, Джай, вроде бы...
   Хм.
   Идея сформировалась мгновенно. Она уже видела путь, по которому можно двигаться - близкие контакты с кем-либо в FUG замедляли Кандидата на ее пути саморазрушения, и проблема была лишь в том, кто бы подошел на эту роль. Себя Рьюн не рассматривала: сотрудничество - сотрудничеством, но в обещании вытрясти душу при первом же удобном случае Тейлор была предельно искренней, так что ей доверия не будет. Джин-Сунг пока тоже не подходил на эту роль: он допустил ошибку, не став задавать вопросов и предоставив своей ученице пространство для маневра, и шанс наладить отношения выпадет еще нескоро. Хан-Сунга Рьюн в этом вопросе даже не рассматривала, тут ситуация была еще хуже, чем с ней самой... и все, варианты практически кончились. С этим расчетом она и подтолкнула выбор в пользу одной из команд, потерявшей сразу двух своих членов, когда пришла пора будущему Кандидату проверить свои силы в бою - пусть лидер той команды априори терпеть не могла представителей этих семей, в связи чего недолюбливала Джин-Сунга и перенесла эту неприязнь на его ученицу, но остальные трое членов группы обладали необходимым потенциалом...
   ... который, впрочем, был надломлен. Рьюн предвидела, что у Тейлор будут трудности с доверием к одной из команды, ввиду ее внешнего сходства с другой незаконной, и это можно было преодолеть со временем... но сыграл свою роль тот факт, что именно полукровка семьи Биа убила один из контактов ее подопечной, и для сглаживания этого впечатления нужно было время - которого у нее не было. На связь с другим из этой команды, скаутом, тоже можно было не рассчитывать - он был слишком себе на уме... зато третий, стоящий напротив нее копейщик, на данный момент был идеальным вариантом, насколько она могла судить из его личного дела. Болезненно-честный и принципиальный, неглупый и наблюдательный, он наверняка пришелся по душе ее подопечной, и с этим вполне можно работать - особенно с учетов принципов Тейлор. Она не оттолкнет ребенка, и это может пригодится и впоследствии, когда придет время возвращать ее Богу его пропажу.
   Да, это может и сработать.
   - Да, все в порядке... ты же Джай, верно? - наконец выбрав курс действий, произнесла она. - Извини за беспокойство.
   - Откуда вы меня знаете? - лишь нахмурился ее собеседник... прежде чем кивнуть. - Вы госпожа Хва, верно? Подруга Арлен?
   - Да... а тебе рассказала Ангел? - слабо улыбнулась Рьюн, чуть отходя в сторону, и, получив кивок, продолжила. - Да, я Хва Рьюн, подруга Арлен. Можешь называть меня просто Рьюн.
   - Хорошо, Рьюн, - понятливо кивнул Джай. - У вас что-то случилось?
   - Нет, просто небольшая ссора, - помотала головой та, прежде чем, понизив голос, буркнуть себе под нос. - Вот же упрямая... она себя так попросту загонит тренировками...
   - Вы об Арлен? - подал голос ребенок напротив. Как же с ним просто... - Мы ее уже вторую неделю не видим. Ангел, вроде бы, видела ее пару раз, но ничего особого не говорит...
   - Да, о ней, - отвела взгляд девушка. - Прости, не стоит мне тебя в это впутывать... просто я волнуюсь за нее. Знаешь, она из таких людей, которые на полном серьезе думают, что если они с головой уйдут в дела, то все их проблемы исчезнут... но проблемы никуда не торопятся исчезать, а усталость делает свое дело. Арлен пока еще не тренируется на износ, но, боюсь, это только вопрос времени. Я ей пыталась донести это, но мы как раз поссорились... вряд ли она будет слушать мое мнение в ближайшее время.
   - Может, я смогу чем-то помочь? - серьезно поинтересовался ее собеседник. - Не думаю, что меня можно назвать ее другом, но...
   - Знаешь, я буду очень признательна, если ты попробуешь поговорить с ней, - вновь улыбнулась провожатая... и быстро добавила, словно спохватившись. - Конечно, если ты не будешь говорить, что я тебе все это разболтала. Арлен, она... слишком трепетно относится к подобной выдаче информации. Мне не стоило этого говорить, но...
   - Вы за нее беспокоитесь, я понимаю, - лишь кивнул копейщик. - Хорошо, я не буду говорить о вас - найду, что сказать. Где мне ее найти?
   Потребовалось прикрыть уцелевший глаз, чтобы не выдать себя торжествующим взглядом. Как и планировалось... Теперь у нее есть шанс отвлечь Тейлор - и выиграть время, чтобы узнать, где же она ошиблась, и как можно это исправить, пока не стало слишком поздно.
  
   ***
  
   Агеро не любил подставляться - а именно это он и делал, второй раз подряд направляясь на встречу с Хачулингом, доставившим сообщение об оной через Баама, пусть даже они договорились о встрече в совершенно другом месте, и вообще перешли на седьмой этаж. Но волнение никуда не исчезало...
   ... и только сильнее надавило на плечи, стоило только увидеть между скал на каменистом пляже не только родича, но и еще одну невысокую фигурку, при приближении оказавшейся смутно знакомой еще со второго этажа представительницей семьи Евразия. Ледяная Клубника, что ли... впрочем, и так понятно, что это был позывной.
   - А ты не торопился, - приветственно махнул ему рукой Хачулинг. - Принес?
   - А ты, я посмотрю, прямо-таки рад меня видеть, - язвительно отозвался Агеро, вытаскивая из портфеля знакомую маску - одну из немногих вещей, оставшихся от Тейлор после второго этажа. - Ну, принес.
   - Да ладно, братишка, не обижайся, - лишь фыркнул родич. - Ты, конечно, лучше большинства наших родственников... но сам понимаешь, после детства в главной резиденции первая реакция при встрече с родственником - прикопать его где-нибудь по-тихому.
   - Прекрасно тебя понимаю... но к делу, - собственный голос звучал глухо. - Зачем тебе маска Тейлор?
   - Нужно кое-что проверить, чтобы быть уверенным в одном вопросе, - пожал плечами его собеседник. - Берри, посмотришь?
   - Я, собственно, за этим сюда и прибыла! - мотнула головой спутница Хачулинга, названная Берри, прежде чем сделать несколько шагов вперед и протянуть руки к маске. - Можно... Агеро, верно? Я просто прикоснусь к маске... тонкое чтение потоков шинсу лучше работает при тактильном контакте.
   - ... можно, - на секунду замялся с ответом он. Чтение потоков шинсу? К чему это она? Тем временем Берри прикоснулась к маске и какое-то время постояла, закрыв глаза - прежде чем кивнуть и отстраниться, разворачиваясь к Хачулингу.
   - Так оно и есть! - широко улыбнулась она. - Ты был прав!
   - Я всегда прав - таких совпадений просто не бывает, - надменно усмехнулся ее собеседник. - Ты бы еще у Эвана спросила. Он, конечно, не может читать пути на таком расстоянии, но интуиция провожатого...
   - Ой, да ладно тебе, Хачулинг! - махнула на него рукой Евразия. - Стоит только раз обратиться к тебе за помощью, и все - самомнение поднимается до вершины Башни...
   - Это у нас семейное, смирись, - лишь фыркнул тот. - К примеру, попроси как-нибудь Агеро рассказать, как он манипулировал ходом испытания, не принимая в оном участие...
   Нет. С него хватит.
   - Что тут вообще происходит? - наконец не выдержал младший из Кунов. - Хачулинг, что за цирк ты тут устроил?
   - Ой, братишка, ты ранишь мне сердце, - насмешливо отозвался старший. - Я тут для тебе стараюсь, а ты...
   - Если мне помнится, ты вообще никаких усилий не приложил, - ткнула того локтем в бок проводник. И почему сам Агеро в этом не сомневается? - Все это - моя заслуга!
   - Со своей заслугой ты могла бы сейчас рыскать по второму этажу, ища день вчерашний! - огрызнулся скаут. - Ее заслуга, тоже мне...
   - Эй, не ты добыл тот образец! И вообще, я курирую тех двух наших стажеров!
   - Только потому, что Юри меня приписала к другому стажеру!
   Достали.
   - Хачулинг... может, мне и не хватит сил тебя зарезать, но я хотя бы попытаюсь, - мрачно произнес адепт света, прокручивая в руке вытащенный из портфеля дубликат ножа. - Что тут происходит?
   - Ладно-ладно, не психуй! - негромко рассмеялся тот. - Просто, кажется, у Берри для тебя хорошие новости. Сама расскажешь?
   - А ты думал отнять у меня это право? Ну спасибо, - лишь потянула, практически пропела, та, прежде чем повернуться к Агеро. - Ладно... Этот засранец прав - у меня действительно для тебя хорошие новости. Мне просто надо было убедиться, сверив образец шинсу с маски с образцами, которые я нашла на одной недавно заброшенной базе...
   Стоило только парню осмыслить услышанное, как он замер. Образец с маски Тейлор и... Башня! Неужели это правда?
   - Я нашла мертвого шинхэо, - тем временем продлжала говорить Берри. - Паука. Раздавленного. Со следами контроля сильного анима. Нужно было убедиться, что шинхэо принадлежал именно разыскиваемой нами незаконной - я с ней раньше не сталкивалась, и понятия не имела, кого искать... но остаточный след на маске был достаточно сильным.
   - Андросси говорила, что маску Тейлор, как и костюм, соткали подконтрольные ей пауки, - кое-как выдавил Агеро. Если это так... если это правда... - Значит...
   - Да - наверное, именно поэтому след шинсу еще сохранился, пусть и прошло несколько месяцев, - задумчиво кивнула его собеседница. - В общем, след совпадает полностью. Наша незаконная еще жива.
   Эти слова словно набатом отдавались в голове.
   Жива. Все-таки жива. Действительно жива.
   Тейлор жива.
   - ... эй, братишка, ты в порядке? - голос Хачулинга доносился словно издалека. - Ошалел от радости?
   - Радоваться я буду, когда Тейлор вернется к нам - а пока еще рано, - наконец собравшись с силами, ответил младший из родственников. Верно, не время расслабляться... - Мисс Берри... спасибо. Не знаю, как благодарить вас.
   - Забери свою сестру, когда доберешься до двадцатого этажа - и мы в расчете, - фыркнула та... стоп, что? - Хачулинг, зачем ты вообще навязал мне эту малолетнюю стервочку? Не спорю, в деле поиска и проверки информации она хороша, но мои сотрудники уже в голос воют от этой малявки...
   - Не успел я больше ее никому пихнуть, довольна? - лишь огрызнулся тот. - Хватит мне уже мозг на эту тему проедать. Юри же нас именно тогда сдернула, помнишь?
   - Такое забудешь, - поморщилась Евразия. Да уж, эта принцесса Захард оставляет неизгладимое впечатление... черт, о чем он только думает? - В общем, Агеро... забирай ее. Конечно, я пока ее подержу в своем агентстве, раз уж Хачулинг решил за ней присмотреть... но лучше вы ее забирайте. Достала.
   - Заберем, - неуверенно отозвался младший из Кунов. Стоит только представить разговор с Элией... что-то ему стало не по себе. Кстати, об этом... - Хачулинг, ты еще не говорил ей о двадцатом этаже?
   - Нет... забыл, - виновато отозвался старший, поворачиваясь к собеседнице. - В общем... Есть вероятность, что сейчас наша пропажа находится где-то на двадцатом этаже. Ты не могла бы поприглядываться к происходящему? Без фанатизма, чтобы не выдать интереса... просто присмотреться. На втором этаже их спугнули - и не хотелось бы повторения этого.
   - Ну-у-у... ладно, - недовольно отозвалась проводник. - Если на этом все, то я вас оставлю. Мне еще до двадцатого этажа добираться...
   - Удачной дороги, - рассеяно отозвался скаут, прежде чем повернуться обратно к Агеро. - Ну что, рад?
   - Рано радоваться, Хачулинг, - повторился адепт света. Тем более, если подумать... - Как по мне, это слишком подозрительно.
   - Шинхэо действительно принадлежал нашей пропаже - я Берри в этом вопросе доверяю, - лишь покачал головой тот. В этом-то да, а вот... - Но ты прав. Тут либо ловушка, либо же наша пропажа уже успела обзавестись сторонниками. Что, как ты думаешь, вероятней?
   - Второе, - ответ сорвался сам собой... но взгляд собеседника заставил Агеро пояснить. - Я общался с ней месяц... поверь, она притягивает к себе людей. Если бы она не пропала, одна из команд, покидающих второй этаж, имела бы в своем составе сенсора-эмпата из эринийцев, представителя Племен Охотников, двух принцесс Захард, двух незаконных и одного из семьи Кун. Если бы кто-то сумел всего за несколько месяцев обзавестись верными сторонниками во вражеском стане - то это была бы она. А ловушка? Слишком рано еще для ловушки... и вряд ли оную рассчитывают на нас.
   - Согласен - вам пока что ничего не угрожает, - задумчиво кивнул Хачулинг. - Ну ладно... сам скажешь Бааму?
   - Шутишь? - смерил его взглядом младший из родственников. - Если я ему не скажу, это даже не обида будет... скажу, конечно. Ладно, до встречи?
   - Да, до встречи... - лишь потянул старший, покачав головой. - Передавай привет Бааму.
   - Обязательно, - только и махнул рукой Агеро, направляясь прочь. Этот путь по открытой местности раздражал его еще по дороге сюда... но сейчас бриз, налетавший с моря, неплохо охлаждал голову, не давая мыслям сорваться в лихорадочную скачку.
   Возвращаться в общежития он не торопился. Мало собственных мыслей и возможности выдать волнение - он и так уже знал, что застанет по возвращению. На шестом этаже команда повадилась собираться вечером, а теперь, с присоединением Шаши, подобные посиделки затягивались аж до полуночи - и теперь, по возвращению, он наверняка увидит и Баама, которому некомфортно в обществе Барнс и Чунхва, которого он винит за исчезновение Тейлор, и чуть захмелевшую с пары бутылок пива Шашу, и незнающую, куда деться, Верди... нет. Сейчас видеть их не хотелось - просто потому, что за последние месяцы Агеро ни разу не был в таком расположении духа...
   ... а сейчас он чувствовал, как по лицу расплывается предвкушающая улыбка.
   Ничего. Он подождет. Он подождет, пока Барнс не даст ему достаточно компромата, чтобы приготовить ловушку. Он подождет, пока Шаша не даст ему след, чтобы найти всех, до кого сможет дотянуться FUG. И тогда-то он наконец даст волю этому ликованию...
   А пока что он подождет.
   Он умеет ждать.
  
  
   Глава 8.
  
   Укутанный снегом лес завораживал в тусклом ночном свете ламп с потолка этажа, и Баам замедлил шаг, очарованный видом мерцающего снега, укутывающего все вокруг. Когда-то давно, еще в той пещере, Рейчел много рассказывала ему о том, каков мир за пределами оной - рассказывала о зеленых лесах, от степях, простилающихся до горизонта, о глубоких морях, о заснеженных равнинах... Мог бы он тогда, еще год назад, подумать, что увидит все это? Притом, даже не задаваясь такой целью, просто, можно сказать, проходя мимо...
   Еще на втором этаже, немного отойдя от первого испытания, он был в восторге. Так много света, так много людей вокруг, такой разнообразный и живой мир, отличающийся от темных и душных пещер, откуда он не мог выбраться... И это был всего лишь один этаж - поднимаясь все выше и выше, Баам мог видеть, что Рейчел не лгала, описывая мир за пределами пещер. Тут было все. Были живописные утесы, степи, равнины, густые непроходимые леса, моря - а теперь, как выяснилось здесь, на двенадцатом этаже, был даже снег, холодный и чуть-чуть колючий, синеватый в ночном свете ламп, и ослепляющий отраженным светом в дневном. Здесь Баам был по-настоящему рад, что собственные силы позволяют наблюдать не только глазами - днем, на командных тренировках вне помещений, ему приходилось прибегать к наблюдению через нити, чтобы глаза не болели, и только ночью, как сейчас, он мог спокойно находиться снаружи.
   Еще один из плюсов его дара. Как и возможность шпионажа, как и ночное видение, как и осведомленность о действиях товарищей во время испытаний...
   - ... пока что ты неплохо себя показываешь, - покачал головой мистер Хачулинг после очередной тренировки, пока сам Баам валялся на снегу, пытаясь хоть немного отдышаться после забега по лесу и множества мелких телепортаций. Неплохо? Когда его буквально волозят по всем поверхностям? Нет, он должен стараться лучше... - Все-таки техники контроля пространства посредством шинсу встречаются не так уж и часто, и зачастую это разновидности телекинеза, полет, несколько техник вонсулса... Твоя телепортация - настоящая редкость, подобные техники используются, в основном, посредством артефактов. Я бы порекомендовал тебе быть осторожней: кто-нибудь может сравнить ее с порталами Барнс и задуматься, сколько незаконных на самом деле было на втором этаже.
   - Мистер Кун тоже это говорил, - кое-как выдавил Баам, наконец садясь и вздыхая. Ребра нещадно болели - как бы не пришлось показываться завтра мисс Верди: необходимость в очередной раз объяснять медику их команды, где он ухитрился заполучить несколько трещин в ребрах, как-то... удручала, иначе и не скажешь. - Да и не сравнить меня по силе с... ней.
   - Ну, что есть - то есть, - пожал плечами его собеседник. Да уж... - Как я понимаю, все усилия по развитию способности не увенчались успехом, Баам?
   - Не особо, - покачал головой тот. Вспомнить только все попытки... - В условно-спокойной обстановке радиус телепортации - всего пятьсот метров, даже на тренировках это не меняется. В боевой обстановке, на испытаниях, радиус несколько вырастает, но, сами понимаете, мистер Хачулинг...
   - Да, особо не до замеров, - задумчиво отозвался голубоволосый парень, отвернувшись к парящему рядом с ним светочу, чтобы набрать какой-то текст. - Когда тебе подготовят визор, надо будет включить озаботиться, чтобы у него была еще и функция дальномера - меня беспокоит, что мы не знаем твоих пределов... как и то, что не получается их обойти. Сам факт, что ты ощущаешь свои "нити" на куда большем расстоянии, заставляет задуматься, что оное теоретически может быть доступно и для телепортации. Такое ощущение, что ты сам блокируешь возможности своего развития...
   Что?
   - Я бы не стал, - угрюмо отозвался шатен. Блокирует? Он? В такой ситуации? - И вы прекрасно знаете это, мистер Хачулинг.
   - Вот поэтому я и говорю - ощущение, - пожал плечами тот. Так настаивает на этом... - И это не только у тебя прослеживается. Мой братишка говорил, что эта ваша Тейлор использовала одних только насекомых, хоть и является анима - просто не могла, по его словам. Я бы сказал, что это психологический блок, как и у тебя с возможностью телепортироваться только к тем, к кому ты что-либо испытываешь...
   - Мисс Эмма не демонстрирует подобного, - негромко произнес проводник, отводя взгляд. Стоит только вспомнить второй этаж... нет. Он не хочет об этом думать.
   - Послушай, я знаю таких людей, как Барнс, - криво усмехнулся скаут. - Сам такой же... просто скрываю я это куда лучше - скажем так, у меня больше причин на это. Поверь мне, она наглухо двинутая, и в таком состоянии о психологических блоках говорить не стоит. Но дело не только в этом - дело еще в том, что малопохоже это на психологический блок. Ты тогда только встретил Юри, но, по твоим словам, уже мог телепортироваться к ней... не знаю, насколько это верно, но похоже на то, что ограничения, какими бы они ни были, сформировались не сразу. Блин... как же с вами, незаконными, сложно... Я не могу с уверенностью утверждать что-либо, пока у меня не будет достаточно достоверной статистической информации о ваших способностях. Должно же быть хоть что-то общее...
   Хм. Если подумать...
   - Есть, - наконец кивнул он - и, наткнувшись на вопросительный взгляд собеседника, кое-что продолжил. - Есть кое-что общее. Мистер Хачулинг... мистер Кун же рассказывал вам о способностях мистера Хатсу?
   - Сенсора-эмпата из второй вашей команды? - мгновенно подобрался оный. - Он что-то заметил?
   - Да, еще на втором этаже, - от пристального взгляда Бааму стало не по себе. - Мистер Хатсу говорил, что от мисс Эммы и мисс Тейлор чувствуются сдвоенные потоки шинсу, из-за которых ему сложно читать их эмоции - один из потоков у каждой забивает ему восприятие своей мощностью.
   - Сдвоенный? - нахмурился мистер Хачулинг. - Интересно... Насколько хороший сенсор этот Хатсу?
   - Он говорил, что может читать даже некоторых офицеров, - осторожно произнес Баам. - Это должно о чем-то говорить?
   - Ну как сказать? - криво усмехнулся голубоволосый парень. - Многие избранные высшего класса, уже умеют скрывать свои потоки шинсу, а учитывая, что далеко не все могут стать офицерами... да, этот ваш Хатсу - хороший сенсор. Надо будет самому протестировать его способности, когда ваша вторая команда доберется до двадцатого этажа. Ладно, пока что это неважно! Баам, ты говорил, что на втором этаже он чувствовал так только Барнс и Тейлор?
   - Ну... как я понял, да, - задумчиво отозвался шатен, вспоминая разговор в госпитале. - По крайней мере, тогда он говорил только о них двоих... точно, вспомнил! Перед отбытием с шестого этажа мистер Хатсу сказал, что я стал как мисс Тейлор - и когда я уточнил, он сказал, что это не только в плане поведения и того, как я выкладываюсь, но и в паре ощущения шинсу от меня. Не знаю, имел ли он в виду сдвоенный поток шинсу...
   - Узнай, - жестко произнес скаут. Ну, как он и думал... - И, если это так - лучше держи этого вашего Хатсу в поле зрения. Он определенно пригодится.
   - Для чего? - недоуменно отозвался проводник. Если подумать... - Мистер Хачулинг, вы считаете, что незаконных могло быть больше, и он их чувствует?
   - Да не в незаконных дело... черт, как это глупо звучит! - поморщился тот. - Дело в том, что эти ваши способности - чем бы они ни были - не сразу может почувствовать сильный сенсор, который может читать офицеров. Ты понимаешь это, Баам? Это просто абсурд! Сенсор такого уровня должен чувствовать латентные способности, этого так просто не спрячешь - но если он их не чувствовал...
   - ... значит, их изначально не было, - ошеломленно выдохнул его собеседник. Но если так... - Тогда откуда они появились?
   - А мне почем знать? - раздраженно отозвался мистер Хачулинг. - Но факт остается фактом: исходя из имеющихся данных, можно смело утверждать, что эти способности как-то распространяются... есть вероятность, что их как-то распространяют. Кстати, к вопросу об этом - управление пространством в виде порталов у Барнс, управление пространством в виде телепортации у тебя...
   На этих словах ему стало не по себе. Если он получил свои способности от мисс Эммы... как-то это... мерзко, иначе и не скажешь.
   - У нее нет сенсорики, - машинально ответил Баам. - У меня она откуда-то есть...
   - А с чего ты взял, что она не может наблюдать или подслушивать через свои порталы? - хмыкнул голубоволосый парень. Наблюдать через порталы? Если это так... - Конечно, это просто гипотеза, но ее нельзя отбрасывать. В общем, так, Баам: прости уж, что прошу об этом, но мне нужна информация. Братишка говорил, что на родине твоих товарищей по несчастью, вне Башни, были распространены подобные способности - мол, его Тейлор что-то об этом говорила. Аккуратно поспрашивай об этом Эмму, хорошо? Может, она выдаст что-нибудь интересное. Классификация, известные ограничения, распространение способностей... Справишься?
   - Справлюсь, - шатену отчаянно хотелось, чтобы его голос звучал хоть немного уверенней. - Я справлюсь, мистер Хачулинг.
   - Только не перестарайся, хорошо? - с сомнением в голосе отозвался тот. Да уж... - Ладно, а теперь подсластим пилюлю. Ты уже умеешь левитировать светочи?
   - Да, сдавал норматив на восьмом этаже, - рассеяно откликнулся проводник. - А что?
   - Вот, возьми, - порывшись в карманах, скаут протянул ему небольшой синий куб, тут же вернувшийся к нормальному для светоча размеру, стоило только Бааму взять его в руки. - Он из действительно качественного суспендия - жирновато, конечно, давать тебе такое, но других у меня просто не было. Открой, Баам.
   - Режим хранилища, - вспомнив подходящую команду, произнес тот - и отошел на шаг, когда светоч увеличился, открывая одну из граней, за которой лежал достаточно крупный темный кейс. Достать оный, открыть... - Мистер Хачулинг... зачем?
   - Огнестрел? - хмыкнул наставник, нависая над его плечом и тоже окидывая взглядом содержимое кейса. Парные пистолеты, даже на вид куда лучше тех, которые он видел у мистера Лебина, обоймы... - Это для одного из слоев твоей легенды. Ты знаешь, что среди избранных подобное оружие не очень распространено?
   - Я всего дважды видел - и то у мистера Лебина и еще одного человека, на втором этаже, - лишь покачал головой Баам. Помнится, мистер Лебин, выпив, пытался научить его стрелять... - Почему оно не распространено?
   - Нерационально, - покачал головой мистер Хачулинг. Но тогда почему? - Видишь ли, Баам... все дело в укрепляющих техниках - они хоть и относятся к непосредственному контролю шинсу, но столь просты, что освоить их сравнительно легко, что, собственно, и делает большинство избранных еще на втором и третьем этажах. Со временем этот навык оттачивается, совершенствуется, и в определенный момент избранные, взобравшиеся достаточно высоко, могут укреплять свое тело в такой степени, что эту защиту может пронзить только стандартное оружие - игла там, крюк, копье... На этажах F-ранга избранный, владеющий огнестрельным оружием, будет козырем в рукаве у команды. На этажах Е-ранга он будет мощным членом, на этажах D-ранга у него есть еще все шансы... а вот уже в С-ранге против специализаций прямого столкновения - удильщиков, скаутов и копейщиков - ему будет откровенно сложно. В В-ранге без артефактного оружия тех же Мастерских такому избранному делать нечего, а про А-ранг я и не говорю. Офицер с нестандартным оружием - невероятная редкость, а поскольку этого звания и хотят достичь избранные, сложился определенный стереотип, согласно которому подобное оружие считается признаком если не слабости, то бесперспективности точно.
   - Ясно, - в замешательстве отозвался шатен. - Но разве вы не планировали выдать меня за оперативника семьи Кун?
   - Если ты покажешь мне оперативника семьи Кун, который сразу же демонстрирует семейные техники и характерную внешность, я сотру все свои сохранения, - категорично отозвался голубоволосый парень. Э-э-э... - Послушай, Баам: в идеале твою слежку за Барнс вообще не должны обнаружить, но если это сделают - никто не поверит, что след ведет к семье Кун, если ты открыто будешь использовать наши семейные техники. Вместо этого мои родственники маскируют своих оперативников под простых избранных, усыпляя бдительность своих оппонентов. Нестандартное же снаряжение тут только в плюс - да и тебе я не хочу навязывать стиль боя: этим займется кто-нибудь после двадцатого этажа, а пока что приучайся работать на дистанции. Техники шинсу, огнестрельное оружие...
   Звучит вполне логично. Вот только...
   - Это действительно все причины? - прищурился он. Все-таки что у мистера Куна, что у мистера Хачулинга есть общая черта - когда они хотят отвлечь от чего-либо внимание, они пускаются в длинные, пространные разъяснения...
   - Похоже, ты неплохо изучил нас, - кажется, недовольно поморщившийся скаут подумал о том же. - Нет, не все. Я изучил маячки в ваших кольцах... Они С-ранговые, и снаряжением до C-ранга, соответственно, их не обнаружить. Не думаю, что у наших оппонентов не было возможности всучить вам по-настоящему хорошие маяки, если уж вас планируют вести действительно долго, и не думаю, что кто-то будет маяться с их заменой - а значит, обе ваши команды заранее списали. До того, как вы перейдете в С-ранг, что-то должно произойти... я бы даже поставил, что это будет не на этажах D-ранга, а в Е-ранге - практика использовать для слежки снаряжение с еще одним рангом для подстраховки широко распространена. Еще до того, как вы достигните тридцать пятого этажа, с вами что-то должно произойти - и у нас нет времени нормально обучить всех задействованных лиц, учитывая вашу скорость движения и необходимость поддерживать контакт с Барнс, которая может и уйти, если восхождение замедлится. Да о чем это я? У нас нет времени обучить всему необходимому даже тебя - с твоей-то скоростью обучения! Поэтому придется использовать снаряжение. Конечно, многим из вас это может потом серьезно аукнуться... но, согласись, выжить важнее, и к тебе, раз уж ты активно в это влез, это относится в первую очередь.
   А вот теперь - похоже на правду... и понятно, почему мистер Хачулинг не хотел говорить об этом. Эту черту родственников Баам тоже понял - что мистер Кун, что мистер Хачулинг не считали нужным волновать окружающих раньше времени, если не могли повлиять на результат. Это было вполне разумным... да, у него еще будет время поволноваться. А сейчас ему нужно волноваться совсем о другом - к примеру, о намечающемся по возвращению разговоре.
   - Ясно, - наконец кивнул проводник. - Тогда... с чего мне начать?
   - Давай я тебе покажу, как ухаживать за таким оружием, а потом попробуешь пострелять, - покачав головой, мистер Хачулинг присел на корточки рядом с ним, наклоняясь над кейсом. - Что, нет возражений, что я буду лепить из тебя скромного человека того типа, который живет незаметно и стреляет из пистолета с глушителем?
   - Я оставил все мои возражения еще на втором этаже, - серьезно произнес Баам.
   Верно. Решать, что он хочет и чего не хочет, он будет как-нибудь потом. А сейчас ему важнее выполнить поставленную перед собой задачу.
  
   На этот раз он мистеру Хачулингу пришлось практически прогонять его с тренировки - стрелять неожиданно понравилось... хотя бы тем, что даже если ему потребуется кого-то убить, он сможет быть достаточно далеко и при должной удаче не видеть лица своей жертвы. Более того, по сравнению с потерянным еще на первом испытании второго этажа тесаком и разнообразным колюще-режущим оружием, увиденным впервые еще там же, переданные Хачулингом пистолеты словно успокаивали своим присутствием внутри висящего в его шинсу светоча - как успокаивало и гудение в уставших руках. Пожалуй, он сможет немного отдохнуть до командной тренировки...
   ... или не сможет. Баам лишь сбавил шаг, когда, оказавшись достаточно близко к общежитию, почувствовал, что одна нить находится чуть в стороне от остальных - а сконцентрировавшись на образа человека на конце этой нити, поморщился. Мисс Эмма. Уже встала... пожалуй, он даже не знал, радоваться ли тому, что она не занимается сейчас ничем подозрительным, и он сможет хоть немного отдохнуть, или огорчиться, что ему придется разговаривать с ней. Впрочем, если подумать, мистер Хачулинг все равно же просил поговорить с ней...
   Ладно. Все равно это придется сделать. Оставалось лишь сконцентрироваться на нити - и переместиться, чтобы оказаться всего в паре метров от мисс Эммы, стоящей у мини-холодильника в гостиной блока их команды, приобретенного мистером Куном еще на десятом этаже.
   - Доброй ночи, мисс Эмма.
   - Ч-черт! - та аж пошатнулась, прежде чем обернуться. - Баам, не пугай меня так! У меня аж сердце чуть не раскололось!
   - Простите, - слабо улыбнулся он, отходя в сторону входа и снимая куртку. - Не думал, что вы так испугаетесь.
   - Не думал он... - ворчливо отозвалась мисс Эмма, окидывая его взглядом. - Опять гулял? Честно говоря, ума не приложу, что у тебя с суточным ритмом...
   - А он у меня есть? - отшутился Баам, наконец избавляясь от верхней одежды и оборачиваясь к усмехнувшейся в ответ на шутку девушке. - Я смотрю, вы тоже его не соблюдаете.
   - А? Ну, есть такое дело, - девушка напротив лишь покосилась на вытащенный из холодильника сэндвич. - Есть захотелось... только, чур, никому не говори, Баам! Ох, если бы кто-то узнал дома... я же моделью была, и приходилось следить за тем, что и когда я ем... Сейчас-то тренировки помогают справляться, и нужды в диетах нет.
   - Охотно верю, - кивнул тот. Стоит только вспомнить, как он носил еду мисс Андросси во время ее травмы на втором этаже, и что та говорила по поводу своих диет... интересно, все девушки такие? - Не бойтесь, я никому не скажу.
   - И на том спасибо, - буркнула себе под нос его собеседница. - Вот же... Даже не знаю, что тут страшнее - то, что кто-то может подобное выболтать, или то, что меня застиг врасплох Движок-телепорт.
   А?
   - Кто? - недоуменно произнес он.
   - Движок? Ну, кейп... то есть, владелец необычной способности, - замялась рыжеволосая девушка. Хм? Неужели удалось так просто вывести ее на разговор? - Как я поняла, в Башне нет такой классификации... но у меня дома была отдельная классификация для владельцев разнообразных способностей. Движки - это кейпы, способные транспортировать себя и других теми или иными способами: летать, телепортироваться, использовать порталы или просто очень быстро бегать. Мы оба с тобой - Движки по этой классификации. Есть будешь, за компанию?
   - Нет, я просто чая сделаю, - кивнул шатен, отходя к кухонному гарнитуру в углу гостиной. Все же на пути обратно он ухитрился немного замерзнуть, и горячий чай точно не помешает... - А что еще входит в эту классификацию?
   - Ну... всего есть двенадцать категорий, и в каждой двенадцать рейтингов... чем выше рейтинг и больше категорий, тем сильнее маска, - задумчиво произнесла старшая из незаконных. - Про Движков я уже пояснила... Эпицентры воздействуют на местность и в той или иной степени контролируют поле боя. Бугаи имеют увеличенную силу и выносливость, и поэтому сражаются в ближнем бою - а Стрелки, в противовес Бугаям, теми или иными способами атакуют с расстояния. Оборотни могут менять собственную форму, внешность или даже природные способности через те или иные манипуляции с собственным телом - близко к ним находятся Изломы, которые могут переводить себя или других в то или иное состояние, в котором получают какие-либо способности... к примеру, могут проходить сквозь стены. Властелины могут в той или иной степени контролировать людей, животных или создавать проекции, которые сражаются вместо них. Технари могут создавать продвинутые устройства, за счет которых могут, кстати, получать те или иные рейтинги. Умники получают восприятие за пределами человеческих способностей - к примеру, усиленные органы чувств или даже предвидение. Кто еще есть... м-м-м... Есть Контакты, которые применяют способности при физическом контакте - к примеру, могут заморозить кого-либо во времени, просто прикоснувшись к нему. Еще есть Скрытники, которые могут, соответственно, осуществлять скрытное проникновение, и Козыри, воздействующие на чужие способности. Вот и все.
   - Ясно, - отстраненно отозвался Баам, не отвлекаясь от заваривания чая. Интересно... - Значит, вы просто Движок?
   - Думаю, мне с оговорками можно также дать рейтинг Стрелка за атаки с помощью порталов, - с улыбкой отозвалась подошедшая к гарнитуру мисс Эмма. - А вот ты, без обид, чистый Движок. Ничего другого я за тобой не заметила.
   - Мне хватает, - лишь пожал плечами он. Что не заметила - это даже хорошо. - А мисс Тейлор? Просто Властелин?
   - Ну... - было видно, что эта тема не нравится его собеседнице - но отказать себе в возможности задать этот вопрос он не мог. - Пожалуй, еще немного Умника. Кун говорил, что она могла разведывать обстановку с помощью своих насекомых...
   - Вы хорошо в этом разбираетесь, мисс Эмма, - спокойно произнес шатен. За этот год, прошедший со знакомства с мисс Эммой, он научился сохранять спокойствие рядом с ней - и поэтому можно было не беспокоиться о том, чтобы выдать собственные эмоции. - У вас дома много... кейпов?
   - Ну... достаточно, - пожала плечами рыжеволосая девушка. - У нас в городе больше шестидесяти кейпов - четырнадцать в государственной организации, восемь в большой независимой команде героев, которая состоит их двух семей кейпов, где-то с дюжину независимых героев, три крупных банды, одна мелкая, команда наемников, несколько злодеев-одиночек и одна бродяга... ну, кейп, использующая собственные силы не для сражений, а для зарабатывания денег законным путем.
   Если подумать... в рамках одного города... и они могут быть так же сильны, как мисс Тейлор и мисс Эмма...
   - Это много, - несколько ошарашено ухватился он - и тут понял, что ему резануло слух. Точно! - Мисс Эмма, вы сказали про семьи кейпов? Такие способности передаются по наследству?
   - Ну... говорят, что на это есть шанс, - задумчиво отозвалась его собеседница. - Новая Волна, та команда кейпов, фактически является семейной командой - обе семьи объединены через сестер, Брандиш и Леди Фотон, и практически все дети в этих семьях имею схожие способности: к примеру, трое из четырех могут летать, а у Лазер-Шоу и Барьера способности практически одинаковые, разве что у одной сильнее лазеры, но слабее щиты, а у второго - наоборот...
   Нет. Не сходится. Если способности могут передаваться только по наследству - то тогда как они появились у него? Причем появились только в Башне? Что-то тут не так...
   ... но об этом будет думать не он. Его дело - собрать информацию.
   - Очень интересно, - слабо улыбнулся он. - Мисс Эмма... пожалуйста, расскажите что-нибудь еще.
   - Что, неужели так интересно? - задорно улыбнулась та. - Не думала, что ты интересуешься миром вне Башни...
   - Интересуюсь, - честно ответил Баам. - Знаете, мисс Эмма... до того, как я начал восхождение, у меня был всего один друг. Рейчел была первым человеком, кто был со мной рядом - и она была очарована миром вне Башни. Она мне с упоением рассказывала старые легенды, говорила, что хочет увидеть настоящее небо, нежиться в лучах солнца, а не ламп с потолков, рассказывала, насколько красивой может быть истинная ночь, озаряемая бесчисленным множеством звезд... а вы все это видели. Расскажите о мире вне Башни, пожалуйста. Хоть что-нибудь. Хотя бы о кейпах.
   - Ну... хорошо, - лишь пожала плечами мисс Эмма. - С чего бы начать? Пожалуй, я расскажу тебе о героях моего родного города...
  
   ***
  
   Скалы вокруг буквально звенели от тишины - в конце концов, укрывающиеся тут недостаточно хорошо скрывались, чтобы не отпугивать птиц и мелких животных. За ней самой такого тоже не водилось... но, по крайней мере, у нее было одно весомое преимущество - даже без визора, позволяющего отслеживать ее нынешних противников через потоки шинсу, она знала, где скрывается добрая половина их команды: насекомые, подсаженные на них еще до прибытия сюда, давали достаточно информации о местоположении двоих ее противников.
   А значит - все уже решено.
   Стоило только прозвучать сигналу через часы, как Тейлор сорвалась с места, на ходу разгоняя шинсу по телу для ускорения и создавая два баанга: первый сформировал облако шинсу у ее ног, глушащее все звуки, что немаловажно при скрытном передвижении по такой местности, а второй окутал густой пеленой шинсу; пока что такая пелена не давала абсолютной невидимости, как должна была, но при столкновениях на пересеченной местности в сочетании с отслеживанием движений противника отлично себя оправдывала. Вот и сейчас - юркнув между камней, она лишь проследила взглядом за мелькнувшей в отдалении тенью, от которой чувствовала присутствие нескольких муравьев, прежде чем осторожно продолжить движение. Требовалась осторожность лишь в одном: нужно было следить за небом и скалами вверху: в отдалении меж скал виднелся лиловый маяк, из которого наблюдает за боем вражеский адепт света, а сейчас в небо взмыли и крылатый шинхэо противника-анимы, который могут обнаружить ее через несовершенную скрывающую технику. Ну что же, придется поторопиться...
   Первой целью стал вражеский скаут. Все верно, скауты больше подвержены риску из-за своих действий на передовой... хотя, будь воля Тейлор, она бы оставила его напоследок - но скаут двигался прямо к ней, перекрывая подход к горной тропе, позволяющей забраться выше и снять всех выстрелами шинсу с высоты, раз уж открыто использовать насекомых она не может. И поэтому пришлось хитрить: когда скаут оказался достаточно близко, она, не покидая укрытия, вновь активировала баанг, чтобы окутать облаком шинсу один из мелких камней и сдвинуть его телекинезом. Будь ее цель больше или подвижной, ей бы не хватило контроля - но сейчас камень послушно перекатился, и скаут замер.
   - Первая, это Четвертый, прием, - услышала она его шепот через насекомых. - Противник обнаружен.
   - Четвертый, ты совсем дебил, - недовольный голос через часы был хорошо слышен. - Ты действительно думаешь, что мы ее так просто поймаем?
   - А ты предлагаешь мне стоять тут и ничего не делать?
   - Четвертый, Третья права, - еще один голос звучал сухо. - Жди подхода шинхэо.
   Ну уж нет, этого ей не нужно! Удрученно вздохнув, Тейлор, активировав еще несколько баангов, по очереди прокатила по земле несколько камней, все ближе и ближе к Четвертому - прежде чем сорваться прочь. Да уж, в прошлый раз она использовала этот прием на другом противнике, и не стоило ожидать, что он вновь сработает. Впрочем... Еще один баанг, и еще один камень - но зависший уже над головой вражеского скаута, и достаточно большой, чтобы бросить тень.
   - Блядь! - один из муравьев чуть не свалился с визора скаута, резко шарахнувшегося в сторону. - Говорю вам, она тут!
   - Я сказала, стой на месте! - буквально прорычала Третья.
   - Сама стой! - вызверился Четвертый. - Говорю вам, она точно что-то имеет против меня! Ай, сука!
   Так, теперь ему есть чем заняться - в конце концов, камней тут достаточно, чтобы постоянно его отвлекать, а она может контролировать их телекинетически с достаточно большого расстояния, чтобы проскользнуть мимо скаута, которому камни сами катились под ноги и метили в голову из слепых зон, заставляя крутиться волчком. Скользнуть между камнями, перепрыгнуть небольшой обломок, пригнуться, когда показался шинхэо вражеского анимы, похожий на крупную ящерицу - и полезть вверх по тропе... но лучше устремиться не к копейщику, а на скальную площадку рядом с анимой...
   ... сидящей на спине у крупного ящера. Нехорошо.
   - Ты просто дебил, Четвертый, - констатировала Третья, смотря вниз, где у тропы крутился скаут их команды. - Где она?
   - А у меня есть время, чтобы сосредоточиться? - огрызнулся тот, продолжая уворачиваться от камней. - Аргх, она меня уже заебала! Третья, помоги!
   А ей-то что делать? У ящериц-шинхэо, как правило, хорошее обоняние - а она еще не научилась глушить запахи с помощью шинсу, так что подкрасться не выйдет. Разве что... кивнув своим мыслям, Тейлор ухватилась за один из малых крюков. Легкий, мелкий объект - но, самое главное, у него есть шнур, а телекинетический контроль шинсу объектов, к которым она прикасается, дается куда проще. Вот и сейчас крюк просто сорвался вперед, чтобы уткнуться в шею вражеской анимы.
   Минус одна.
   - Первая, я выведена из строя, - голос противницы звучал глухо. - Активировать режим радиомолчания. Тейлор, блин... я из-за тебя сотню баллов проспорила! Что, так сложно было Пуонга первым вывести из строя?
   - Ага, и обнаружить себя перед тобой и Джаем, - язвительно отозвалась та. - Я знала, что ты меня любишь, Ангел.
   - Ну... деньги я тоже люблю, - замялась рыжеволосая девушка. - Эх, а так хотелось после учений смотаться в город, отдохнуть... ладно, чего уж там. Я отдыхать.
   - Угу, отдыхай, - рассеяно отозвалась брюнетка, отступая прочь с карниза и продвигаясь к следующей цели - которая уже подбиралась по тропе. Да уж, Пуонг здорово предсказуем: болезненная гордость и вспыльчивость парня делали свое черное дело, и признать, что его - скаута! - обошли, он просто не мог. Где-то она определенно уже видела подобное... ладно, неважно. Куда важнее - затаиться на пару секунд за скальным обломком, вновь накидывая слетевшую технику камуфляжа, чтобы через пару секунд, когда Пуонг буквально вылетел на скальный карниз, резко выступить ему навстречу. Ударить в живот, вынуждая согнуться - и добавить по голове, обозначая добивающий удар и, чего уж там, вырубая скаута.
   Минус два.
   - Четвертый выведен из строя, - произнесла Тейлор в сторону часов, все еще висящих рядом с Пуонгом - и направляясь прочь.
   Остались двое, Джай и Лиен. Разумней всего атаковать копейщика, поскольку координирующий адепт света не сможет напрямую атаковать из своего светоча, в отличие от оставленного напоследок бойца дальней дистанции, который точно заметит атаку на светоч - но копейщики, как правило, находятся достаточно далеко и окружают себя ловушками... и даже если забыть о втором факторе, остается еще и первый - а Джай засел слишком далеко, чтобы она не чувствовала его через насекомых. Значит, остается лишь атаковать Лиен в светоче, тем самым превращая себя в мишень...
   Ладно. Уж к чему- чему, а к подобному ей не привыкать.
   Карабканье по скалам - даже с учетом ускорения шинсу - заняло достаточно времени, но, наконец, она остановилась прямо напротив лилового куба светоча Лиен, лишь немного повыше его. Собрать разлитое вокруг шинсу и щедро добавить своего, окружая себя двумя десятками баангов - и в следующий момент ударить лучом шинсу из одного баанга по светочу. Не в полную силу, обозначая удар... и сразу же использовать остальные баанги, формируя вокруг себя множество шестигранных барьеров - в один из которых в следующий момент ударила пуля. Ага, нашла! Траекторию удалось проследить, и Тейлор развернулась, активируя еще один баанг и стреляя слабым лучом шинсу, чтобы обозначить попадание.
   Минус трое. Минус четверо.
   - Все, хватит, - в следующий момент уже ее часы оживились. Да, быстро что-то... - Учения завершены. Арлен, возвращайся.
   - Да, сейчас, - лишь кивнула она, прежде чем вызвать арсенал и, использовав крюк, спуститься со скалы. - Все нормально?
   - Да, никто не пострадал, - судя по нескольким щелчкам, Джин-Сунг отключился от общего канала, прежде чем продолжить. - Думаю, тебе бы тоже пошло на пользу устроить испытания против целой команды.
   - Согласна, - лишь кивнула в ответ Тейлор. - У них до сих пор не полный состав, и я знаю возможности всех участников. Это было слишком легко.
   - По крайней мере, просьбу Лиен ты выполнила, и спесь с ее учеников сбила, - хмыкнул в ответ мужчина. Да уж, стоит только припомнить, что привело к этим учениям... - Мне кажется, или ты слишком сильно напираешь на телекинез?
   - А что? Удобная техника шинсу, универсальная, самое то с моим радиусом контроля... - рассеяно отозвалась девушка. - Надо будет подналечь на ее изучение. Сейчас я могу контролировать только либо мелкие и легкие объекты, либо крупные, но при тактильном контакте.
   - При тактильном контакте? - только сейчас, по прошествии почти года с момента знакомства, она могла уловить в голосе представителя семьи Ха нотки замешательства. - И какой смысл?
   - Два слова, - лишь хмыкнула Эбер, ощущая, как губы сами растягиваются в улыбке. - Крюк и шнур.
   Какое-то время часы молчали, и она перепрыгивала с обломка на обломок в тишине. Эх, как ей не хватает такой свободы движений в крепости! Но, увы и ах, просто взять и сбежать она сейчас не может - мало того, что есть заложники, мало того, что крепость близко, так еще и инструктор-офицер неминуемо ее нагонит. Только и остается, что наслаждаться этими минутами тишины и мнимой свободы...
   - Интересно, - наконец отозвался офицер. - Не ожидал, что ты сама до такого додумаешься, и так быстро.
   ... наверное, не стоит ему говорить, что ее вдохновил на этот ход комикс с земли Алеф про некоего дружелюбного соседа-супергероя с тематикой насекомых...
   - Я видела, как Андросси Захард использует для маневрирования арсенал и иглы со шнуром, - вместо этого отозвалась кейп. - Решение лежало на поверхности. Вряд ли бы я дошла до этого быстро, если бы Хан-Сунг не показал мне телекинез, как пример техники воздействия на внешнее шинсу...
   - Думаю, он рад, что ты наконец-то демонстрируешь успехи как проводник, - хмыкнул ее собеседник. Да уж, что есть, то есть...
   Разочаровавшись в ней как в анима, Хан-Сунг насел на нее с обычными техниками контроля шинсу. Ничего особого - барьеры, которые позволяют блокировать атаки других проводников, типичные скаутские приглушение шагов и камуфляж, особо полезные для тех, кто не сражается самостоятельно, наращивание мощности ее выстрелов шинсу... Но больше всего ей нравился телекинез, за его потенциал. Просто, посредством баанга, окутать какой-либо объект облаком шинсу и уже перемещать его - казалось бы, что может быть проще? Но если этот объект - тот же крюк со шнуром, и если подобных объектов не один десяток...
   Конечно, ей все еще не хватало контроля и опыта. Она могла лишь приглушать шаги, но пока что не могла удалять звуки полностью. Она могла использовать камуфляж, но пока что при резких движениях тот слетал, и шинсу ей так пока что не удавалось маскировать. Она могла использовать барьеры, но пока что даже для остановки атак Пуонга ей требовалось хотя бы пара оных, не говоря уже о выстрелах Джая, от которых было бесполезно защищаться менее чем десятком барьеров. Она могла использовать телекинез, но пока что только на мелких и легких объектах. Техники оттачивались медленно - но она уже их знала, и они уже работали. А что до времени? Если верить Рьюн, время у нее еще есть. И если она добилась таких результатов всего за полгода нормального обучения, то за оставшееся время она успеет подготовиться.
   Единственное, что пока еще ей не далось...
   - Мне жаль, что я пока что разочаровываю вас, - сухо произнесла Тейлор, наконец спрыгивая со скалы на нормальную тропу и начиная спуск к стоящему внизу человеку. Стоит только вспомнить, что "Мотыльки, порхающие в цветах", у нее до сих пор не получаются, максимум удалось достичь лишь трещин на големе... - Я буду прилагать больше усилий.
   - Если ты касательно Хва Джеон-Гон Па-Суул - я не ожидал нормального результата так рано... на этом этапе трещины - уже хороший результат, - покачал головой Джин-Сунг, прежде чем отключить часы и перевести их в невидимый режим, после чего он первым направился вниз по тропе, к виднеющейся вдали крепости. - Да и сегодня ты неплохо себя показала. Кстати, мне показалось, или ты все-таки использовала насекомых?
   - Только отследила местоположение Пуонга и Ангел, - лишь пожала плечами девушка, направляясь за ним. В конце концов, необязательно говорить всю правду, верно? - Забавно, что люди забывают, насколько много насекомых вокруг...
   - Ты понимаешь, что тебе нельзя будет использовать эти навыки, когда ты начнешь проходить испытания как Кандидат? - покосился на нее Ха. Да уж... - Одно дело - Кандидат в Убийцы, и совершенное другое - незаконный, являющийся Кандидатом в Убийцы. Офицеры могут наплевать на все правила, когда узнают, что ты и есть та якобы погибшая на втором этаже незаконная.
   - Не беспокойтесь - у меня нет желания прослыть легендарной неудачницей, которая на потеху всем незаконным провалилась еще на втором этаже, - криво усмехнулась Эбер. Перед офицерами она-то раскрываться не будет, но если выпадет хотя бы один шанс... - К тому же, я могу и не использовать насекомых открыто. Шпионаж, отслеживание местоположения противника и его движений... к тому же, если я буду использовать несколько насекомых, это будет не так бросаться в глаза, как рой. Если я верно поняла, в Башне достаточно анима, в том числе, как я поняла, и контролирующих насекомых тоже.
   - Биа... - лишь покачал головой офицер. В смысле? Семья Биа? - В принципе, верно. Жизнеспособная версия - никто не будет удивлен, что к FUG присоединился еще один выходец или полукровка из великой семьи, такое случается... даже среди Убийц. Надо будет поработать над соответствующими слухами, когда ты начнешь проходить испытания в качестве Кандидата. Это автоматически исключит подозрения в твоем статусе незаконной. И все равно - постарайся пореже использовать насекомых открыто. Честно говоря, будь моя воля, на месте Хан-Сунга я бы протолкнул тебя к удильщикам, когда придет время тебе проходить испытания... но Мирцеа почему-то хочет видеть тебя в качестве проводника.
   Хм?
   - Мирцеа? - лишь повернулась кейп к собеседнику. Что-то знакомое... точно! - Грейс Мирцеа Ласлек, первый Убийца?
   - Да, он пристально следит за твоим развитием, - вздохнул Джин-Сунг, отводя взгляд в сторону крепости. - Более того, он хотел бы наведаться сюда.
   - Что? - вот тут она не смогла сдержать удивление, и даже сбилась с шага. Первый Убийца? Здесь? - Зачем?
   - Кто знает? - равнодушно пожал плечами ее собеседник. - Может, интерес? Честно говоря, многим интересен новый Кандидат, который, к тому же, является незаконным. Вот что я скажу тебе: никто из старейшин еще не прибыл сюда лишь потому, что в одиночку прибыть сюда значит расписаться в желании получить еще больше влияния и настроить против себя остальных старейшин, а все вместе они не появятся - не смогут договориться... да и на испытаниях может случиться всякое. Часть старейшин все еще предпочли бы видеть другую незаконную в качестве Кандидата.
   Да уж... Оставалось лишь поморщиться. И вот как она должна доверять организации, где каждый тянет одеяло на себя? Хотя, с другой стороны, это ей даже на руку - чем больше верхушка занята грызней, тем ей лучше.
   - Ясно, - наконец выдохнула Тейлор. - Но то, что... он... прибывает сюда...
   - На Мирцеа это не распространяется, - иронично хмыкнул идущий рядом мужчина. Хм? Почему? - Старейшины руководят лишь повседневной жизнью FUG, тогда как решение стратегических вопросов остается за Убийцами, и, в первую очередь - за Мирцеа. Собственно, он принял большую часть решений в твоем отношении. Твое имя, кандидатура наставника и куратора, направление обучения...
   - Я поняла, - девушка лишь кивнула. - Буду предельно вежлива, учтива и корректна.
   - Дело не в этом, - покосился на нее Ха. Да? А в чем тогда? - Дело в том, что... не знаю, как это сказать. Буду честен, Арлен - мне это не нравится. То, что тебя будут продвигать под фамилией Грейс, то, что тебе выбирают не совсем подходящую специализацию... Словно лепят из тебя кого-то.
   - Ничего страшного, - лишь усмехнулась Эбер. Если подумать... - У меня дома кейпы - люди, владеющие необычными способностями и использующие их - тоже не сражались под своим настоящим именем. Маска, прозвище, костюм, силы - даже поведение, наверное, было частью образов. Я тоже кейп... вся разница в том, что на момент вхождения в Башню у меня не было ни имени, ни репутации.
   - Дело не в этом, - повторился ее собеседник. А? - Дело в том, что человек, которого из тебя лепят... Словно у образа, что должен получиться, есть какой-то прототип. Я не знаю, кто он - но у меня такое ощущение, что это многое значит. Дурное предчувствие у меня, Арлен.
   А уж у нее-то...
   - Доверюсь вашим предчувствиям, - оставалось лишь кивнуть в ответ. Если подумать... у нее самой дурное предчувствие - и неудивительно: с ее дрянной удачей что-нибудь да обязательно произойдет. Слишком уж хорошими были последние месяцы. - Можно еще вопрос? Когда именно прибудет...
   - А ты как думаешь?
   - С моей удачей? Не удивлюсь, если сегодня.
   - Ну, все не настолько плохо, - негромко рассмеялся офицер. Да? - У тебя есть неделя.
   Неделя? Всего?! Черт...
   - Ладно, не сегодня - уже хорошо, - сухо произнесла кейп. Черт, да как можно к такому подготовиться? Зачем такой большой шишке прибывать сюда? - Вы мне можете рассказать что-нибудь, что поможет мне подготовиться ко встрече? Как мне с ним разговаривать, что можно спрашивать, что нельзя...?
   - Расскажу, разумеется, - ободряюще улыбнулся Джин-Сунг. - Расслабься, Арлен. Сейчас ты еще не Кандидат, сейчас ты по сравнению даже со мной еще ребенок, не говоря уже о Мирцеа, и вполне естественно, что ты можешь допускать мелкие ошибки. Запомни две вещи. Во-первых, тебе не нужно совсем уж лебезить перед Мирцеа - ты не только будущий Убийца, ты еще и незаконный, и у тебя должна быть определенная гордость.
   Гордость. У кого-то вроде нее. Смешно, ха-ха...
   - Хорошо, - наконец вздохнула Тейлор. - А во-вторых?
   - Во-вторых? - собеседник лишь кинул на нее нечитаемый взгляд. - Тебе здесь ничего не угрожает. Никто тут не желает тебе зла.
   Никто не желает зла... Да, может быть, и не желают. Желают совершенно другого - того, что она будет сильна, что она будет достойна, что она исполнит их мечты. Желают, что она станет Убийцей, что она станет Богиней. Вот только ей самой это нахрен не нужно...
   ... как не нужно и говорить этого. Может быть, правду говорить легко и приятно - но только не ей.
   Она не может позволить себе ни гордости, ни правды.
   Ничего, кроме одной большой чудовищной лжи.
   - Простите, - наконец отвела взгляд она. - Это... так заметно, да?
   - Что ты все еще нам не доверяешь? Заметно, - кивнул в ответ мужчина. Вот он о чем... - Скорее уж, ты никому не доверяешь. Может быть, ты обидишься, когда я это скажу, но когда мне предстояло делать выбор, кого из незаконных курировать, Хан-Сунг предоставил мне записи систем наблюдения со второго этажа... так что я знаю. О том, что ты хотела быть героем. О травле. О том, что ты доверилась тому мальчишке из семьи Кун. О том, что ты сделала ради другой незаконной. Логично, что после всего этого у тебя маловато причин доверять нам.
   Вот оно как...
   - Вы правы, это логично, - кое-как выдавила девушка. И то, что за ней наблюдали - тоже логично... чудо, что с такой плотной слежкой упустили Баама! - Простите. Просто... плохой опыт. Мне всегда приходилось справляться самой, и еще до Башни я привыкла полагаться только на себя. Я попытаюсь это исправить...
   - Ничего страшного, - добродушно усмехнулся Ха. Да? - В конце концов, я знал, с кем собираюсь работать. Не волнуйся, Арлен - теперь все изменится к лучшему.
   ... ага, как же.
   Тейлор упорно казалось, что она топчется по граблям. Вся жизнь словно представляла из себя один бесконечный цикл - полоса неприятностей, затишье, надежда на лучшее и шторм дерьма, постепенно утихающий до полосы неприятностей, и с нее все начиналось по новой. Она надеялась, что все будет хорошо, когда пришла в себя в летнем лагере, надеялась, что Трио потеряло к ней интерес, надеялась, что сможет быть героем, надеялась, что сможет вернуться домой, надеялась, что у нее будут друзья и все будет хорошо, надеялась, что сможет сохранить живыми и здоровыми всех, кто ей дорог... Каждый раз все заканчивалось утратами. Даже сейчас, когда у нее хоть что-то стало получаться - скоро прилетит Мирцеа, и все обитатели замка наконец узнают, кто является новым Кандидатом, а значит, даже подобие доверительных отношений с командой Лиен будет уничтожено. Ангел, конечно, уже все знает... но вряд ли Пуонг будет так свободно общаться с ней, а поведение тихони Джая она вообще не бралась предсказать.
   Это было похоже на то, что мир сговорился отнимать у нее все, к чему она привязывается. Словно мир считает, что она недостойна хоть чего-нибудь хорошего.
   И если обещание Хва Рьюн и тот зыбкий, единственный шанс обернутся такой же пустой надеждой, она просто не выдержит.
  
  
   Глава 9.
  
   Около полугода назад, когда крепость только-только была захвачена и начала обживаться, Тейлор слышала много слухов. Говорилось, что здесь будет один из учебных центров FUG, говорилось, что здесь будут обучаться завербованные дети и полукровки великих семей... Слухи о Кандидате начали появляться не сразу - впервые сама Тейлор услышала о них только от Ангел, которой проболталась Лиен - но вплоть до последнего месяца находились именно что на уровне слухов, над которыми просто посмеивались; да и тогда, когда слухи усилились, говорили больше о том, что эта база будет отдана под обучение нового Кандидата. Это было вполне логично: как она поняла из рассказов Рьюн, Кандидатами куда чаще становились офицеры, а уж никак не простые избранные и уж тем более не лишившиеся этого статуса люди. Да и про защиту секретностью говорить не стоило - похоже, после необходимости спешно покидать прошлую базу, Хан-Сунг предпочел перестраховаться. Это и привело к тому, что среди обитателей крепости она ничем не выделялась: здесь хватало и еще срабатывающихся команд, как команда Лиен, хватало и личных учеников со своими учителями, которых она видела мельком.
   Правда вот, похоже, теперь все изменится.
   Перед прибытием первого Убийцы крепость была похожа на разворошенный муравейник. Команды спешно инструктировались на предмет приемлемого поведения, наводился финальный лоск... Не избежала этого и сама Тейлор - правда вот, в ее случае это скорее сводилось к внешнему виду. Рьюн, недовольно покачав головой, заставила ее сменить привычный тренировочный комбинезон на белую блузку и светлую юбку, сама нанесла легкий макияж, а вместе с распущенными волосами и отсутствием очков или визора Тейлор не узнала себя в зеркале. Оттуда на нее смотрела незнакомая девушка или даже молодая женщина - собранная ткань на груди блузки и, опять же, присобраная ткань на юбке, визуально делали фигуру чуть более развитой, нанесенной Рьюн легкий макияж искажал черты лица. Может быть, дело в этом... а может быть, и в том, что за эти месяцы она привыкла к мешковатой тренировочной одежде, собранным в узел волосам и визору, который она снимала только во время сна. Пусть то ни был ее привычный образ - но он был комфортен: темная мешковатая одежда напоминала о тех временах, когда она еще была дома, а визор хоть частично, но скрывал лицо, скрывая заодно и эмоции. Этот же образ? Он был чужим - настолько чужим, что ей сразу вспомнились слова Джин-Сунга о том, что из нее лепят кого-то еще, и этот "кто-то еще" Тейлор не нравился, от слова совсем. Интуиция буквально выла в голос, предупреждая о грядущих неприятностях, и с учетом собственной дрянной удачи у Тейлор не было ни единой причины не верить интуиции...
   ... которая зашлась еще сильнее, когда она увидела заходящий на посадку суспендолет.
   Юу Хан-Сунг сделал из прибытия первого Убийцы целое событие... как будто оно само по себе не было таковым! Во дворе крепости собрались учебные команды и их наставники, впрочем, оставляя достаточно места для приземления суспендолета, и присутствие такого количества людей само по себе было волнительно - и волнение усилилось, когда из суспендолета совершенно один, без какого-либо эскорта, вышел немолодой человек в темной одежде. Сеточка морщин у глаз, седина в волосах, недлинная и аккуратно подстриженная бородка - Мирцеа Ласлек Грейс выглядел совершенно обыденно, и это резко контрастировало с тем, как он чувствовался. Дело даже не в шинсу, которое она не могла толком ощущать - этот человек буквально давил метафорчески, давил своей силой, властью и уверенностью. Глядя на него, легко можно было поверить, что он является основателем и лидером такой организации, как FUG: в это не просто верилось, это практически ощущалось кожей.
   Раньше Тейлор никогда не чувствовала подобного. Ни рядом с офицерами, даже рядом с Джин-Сунгом - ни разу она не чувствовала столь неприкрытого страха от встречи с подавляющей мощью, которая может смести ее, как ураган сметает мошек. Впрочем... верно. Что офицеры на втором этаже, что Джин-Сунг - все они предпочитали сдерживаться, не показывать своего настоящего уровня, не давить им.
   В отличие от мужчины, приближающегося от суспендолета ко входу в замок.
   - Милорд, - первым поклонился Джин-Сунг. Хан-Сунг практически сразу же последовал его примеру, как и Рьюн, и Тейлор тоже оставалось поклониться. - Добро пожаловать. Мы рады приветствовать вас здесь.
   - Полагаю... мне стоит поблагодарить за гостеприимство, - у Мирцеа оказался низкий и звучный голос - таким удобно произносить проникновенные, мотивирующие речи. - Рад видеть, что все идет по плану, Хан-Сунг.
   - Благодарю вас, милорд, - еще раз поклонился тот. Учитывая, что говорила Рьюн о его ситуации... означает ли это, что угроза для него исчезла? Тейлор не знала, огорчаться ли ей или, наоборот, искренне радоваться этому...
   Впрочем, все мысли мгновенно исчезли из головы, когда она почувствовала на себе взгляд первого Убийцы.
   - Но довольно приветствий, - тем временем продолжил он. - Подойди сюда, девочка. Я хочу взглянуть на следующего Кандидата.
   Ну вот и все. Слова сказаны. Пытаясь не думать о том, как многие услышали хорошо поставленный голос Убийцы, разносящийся в тишине двора крепости, Тейлор лишь благодарно кивнула Джин-Сунгу, отошедшему на пару шагов в сторону, и выступила вперед, из-за спин офицеров, усилием воли давя в себе страх. Сейчас она не имеет на оный права. Да, ей безумно страшно - но будущий кандидат Арлен Грейс не должна бояться тех, кто так много для нее сделал, и стоящий напротив мужчина хочет видеть именно будущего Кандидата, в которого уже вложено многое, а не настроенную против них Тейлор Эбер.
   - Добрый день, милорд, - благодаря эмоциональной накрутке собственный голос звучал ровно и спокойно. - Меня зовут Арлен Грейс. Для меня честь наконец встретиться с вами.
   - И я рад наконец видеть тебя, девочка, - седеющий мужчина окинул ее пристальным взглядом - прежде чем добродушно усмехнуться. Хм? Решил отыгрывать роль доброго дедушки? - Жаль, что не удалось встретиться с тобой раньше... ну, что сделано, то сделано. Как я вижу, тебе пришлось здесь по душе?
   Учитывая, какой ценой была захвачена эта крепость...
   - Тут очень уютно, - честно ответила девушка, отгоняя непрошенные воспоминания и вместо этого взывая в памяти впечатления, вызванные утренним светом, льющимся через окно ее комнаты после месяцев полумрака подземной базы. - Надеюсь, вам понравится здесь.
   - Похоже на то, - кивнув, Мирцеа вновь отвернулся к Хан-Сунгу. Фух... неужели ее часть наконец-то закончена? - Раз уж я прибыл достаточно рано, хотелось бы начать с обсуждения дел.
   - Конечно, милорд, - учтиво улыбнулся тот. - Позвольте проводить вас.
   Фух... Облегченный выдох удалось сдержать с трудом, когда Мирцеа в сопровождении Хан-Сунга и Джин-Сунга удаляются под своды замка - и когда Рьюн придержала ее за рукав, словно прося замедлиться и не путаться под ногами у важных шишек. Ну, вполне естественно; в конце концов, она, хоть и будущий Кандидат, пока еще не доросла участвовать в таких переговорах.
   - Ты неплохо держалась, - еле слышно произнесла Рьюн, вместе с ней неторопливо идя к замку. Да? - Господину Мирцеа явно понравилось увиденное.
   - Я старалась, - сухо отозвалась Тейлор. Понравилось? - И что именно он увидел?
   - Кто знает? - пожала плечам аловолосая девушка. Что? Она же и составляла этот образ! Почувствовал ее взгляд, собеседница лишь хмыкнула. - Не смотри на меня так. Я всего лишь руководствовалась присланными мне снимками... к тому же, явно снятыми на какие-то допотопные часы.
   Вот как. А учитывая тот разговор, который состоялся у них с Рьюн еще в первые недели пребывания на старой базе, плюс еще предчувствия и предупреждения Джин-Сунга...
   - Арлен Грейс когда-то действительно существовала, верно? - глухо произнесла брюнетка, когда они сами вошли под своды замка, оставляя за спиной двор, который уже начал оживать и гудеть, как встревоженный улей. - И я должна стать ее копией?
   - А ты как думаешь? - покосилась на нее Хва. - Арлен... Скажу прямо - я не тот человек, который должен рассказать тебе эту историю. Не беспокойся, ты начнешь получать ответы, и довольно скоро... а сейчас тебе лучше поволноваться о другом.
   - О чем это? - Эбер в ответ насторожено покосилась на собеседницу.
   - Ну, даже не знаю... - с развлечением в голосе произнесла та. - К примеру, об Ангел - она не знала, какую ты сейчас носишь фамилию, помнишь? И я не говорю про ее товарищей, которые вообще ничего не знали...
   Черт!
   - Ты не можешь оставить меня наедине с ними! - прежде, чем кейп успела осознать это, она уже вцепилась пальцами в локоть провожатой и выпалила эти слова. Стоит только подумать о том, как близко стояла команда Лейн, и сколько всего они могли услышать... - Даже не думай!
   - Моя Богиня, тебе самой следует учиться справляться с подобными мелочами, - язвительно потянула провожатая. Аргх... и за что ей это? - Не беспокойся, все будет хорошо.
   - Легко тебе говорить, - мрачно произнесла Тейлор. - И что мне им вообще сказать?
   - Ты поверишь мне, если я скажу, что ты можешь рассказать им абсолютно все? - с усмешкой взглянула на нее Рьюн. Что? Она же... не имела в виду... - Нет никаких причин для беспокойства, Арлен. Просто сделай все, что сможешь - а в остальном положись на судьбу.
   С этими словами Рьюн высвободила свою руку, воспользовавшись тем, что хватка Тейлор ослабла, и направилась вперед - тогда как Тейлор застыла посреди коридора, пытаясь хоть как-то уложить происходящее в голове. Черт! Ну почему, а? Стоило только все налаживаться, и...
   - Эй!
   От раздавшегося из-за спины голоса она вздрогнула. Уже? Оставалось лишь вздохнуть - и обернуться, чтобы увидеть приближающегося к ней бегом Пуонга, остановившегося лишь в нескольких шагах от нее. Вот же...
   - Привет, - кое-как выдавила Тейлор, пытаясь не показывать своего волнения. - Мы еще не виделись сегодня...
   - Да, есть такое дело, - голос Пуонга звучал глухо. Почему он вообще сорвался сюда так быстро? Неужели Лиен не посчитала нужным его остановить? - Мы... вообще не видимся много в последнее время. Тебя же... отдельно обучают...
   - Ну... да, - пожала плечами девушка. Ч-черт, и разговор не клеится... - Впрочем, не меня одну. Здесь хватает, так сказать, людей на индивидуальном обучении...
   - Я не об этом, - жестко перебил ее парень. Вот же... - Арлен, почему ты не рассказала нам, что ты - Кандидат?
   Ну все, приплыли. Именно этого вопроса она и опасалась. И знать бы еще, что на него ответить?
   - А я должна была на каждом углу кричать о своем статусе? - ответ прозвучал резче, чем хотелось бы. Черт! И как сгладить впечатление, а? - У меня не было достаточно весомых причин разглашать эту информацию - в конце концов, предыдущая база оказалась под ударом из-за утечки оной.
   - Значит, в этом все дело, да? - сжал кулаки ее собеседник. - Ты не доверяешь нам? Я думал, мы станем командой! Я думал, что мы друзья!
   Друзья, да? Тейлор открыла рот - и закрыла.
   Просто потому, что поняла, почему именно боялась этого разговора.
   Невозможно провести с людьми больше полугода и при этом поддерживать лишь видимость хороших отношений, постоянно ожидая удара в спину и самой готовясь нанести этот удар. Может, кто-нибудь другой смог бы - но не она. Тейлор по-настоящему нравилось проводить время в компании команды, к которой ее когда-то временно приписали. Обмениваться шуточками с Ангел и выслушивать ее бесконечную болтовню, уютно проводить время с Джаем в тишине и с хорошим чаем, обмениваться подколками с Пуонгом и гонять его на спаррингах... Она не сказала бы, чтобы они были друзьями - не было между ними такого безоговорочного доверия и готовности поддержать в любой ситуации - но хорошими знакомыми, если не приятелями, их точно можно было назвать. С ними было хорошо; в конце концов, они были рядом, и этого было достаточно. Тейлор признавала, что она достаточно интровертна, и ей не нужны большие компании, множество друзей и знакомых - но когда круг общения ограничен человеком, разрушившим все ее мечты и надежды, мутной как илистые воды провожатой и Джин-Сунгом, первую встречу с которым она все еще не могла забыть, не хватает просто нормальных людей, перед которыми можно хоть немного приоткрыться. Для нее такими людьми стали Пуонг, Джай и Ангел, и именно поэтому рвать с ними связи не хотелось.
   Пожалуй, она слишком сильно заигралась, изображая доброжелательность и поддерживая иллюзию того, что она уже освоилась здесь.
   - Думай, как знаешь, - наконец произнесла она. Положиться на судьбу, да? - Я думала, за последние месяцы я наглядно показала, что испытываю в вашем отношении... но тебе, кажется, недостаточно доказательств. Так что думай, как знаешь, Пуонг. Если хочешь - можешь считать, что я просто стерва, втихую смеявшаяся над всеми вами, и действительно имевшая что-то против тебя. Но если ты дашь себе труд хоть немного подумать головой, то я всегда открыта для разговора. Выбор за тобой.
   Закончив речь, она какое-то время молчала, пытаясь перевести дыхание и наблюдая за лицом черноволосого парня напротив. Вот и все. Если он решит поддержать ее - значит, Рьюн была права, и она обретет здесь тех, на кого сможет опереться, пока не настанет время вернуться к ее прежней команде. Если же нет? Ну... ей все равно придется рвать связи, рано или поздно - и чем раньше, тем безболезненнее это будет.
   - А что тут думать? - наконец произнес скаут. Даже интересно, к каким выводам он пришел... - Мне стоило это понять с нашей первой встречи, когда ты подшучивала над Ангел, пока Джай не остановил тебя. Ты же смеялась у нас за спиной, да? Черт возьми! Я знал, что ты сдерживаешься еще с того момента, когда ты обрушила на нас рой - но чтобы так... да мне стоило сразу это понять! Что, так весело было возиться с нами, моя Богиня? Со слабаками, которые априори не могли ничего тебе сделать... все лучше, чем выходить против офицеров и выполнять мольбы тех, кто верит в тебя, да? Мне вот интересно одно - тебе Кандидата только за фамилию дали?
   Что?
   Эти слова словно выбили воздух из легких - и дело даже не в том, что Пуонг сделал свой выбор: после предыдущих его слов Тейлор была готова к подобному. Дело даже не в том, что он обвинил ее в слабости и использовании предполагаемого фаворитизма со стороны первого Убийцы. Дело в том, что именно он сказал. Словно она подшучивала над его командой, словно она смеялась над ними, словно она самоутверждалась за их счет... словно она издевалась над ними.
   Словно она здесь была хулиганом.
   Наверное, все-таки подсознательно она знала, что к этому все придет. FUG - не герои, найдется достаточно тех, у кого есть зуб против этой организации, и даже если у нее появится шанс освободиться на двадцать первом этаже, с ее-то удачей по пути к оному она наверняка столкнется с теми, кто обвинит ее во всех смертных грехах из-за того, что она принадлежит к FUG. Наверняка ей даже придется жестко карать за подобное, поддерживая репутацию Кандидата и не допуская ошибок. Она знала, что рано или поздно придется столкнуться с подобным. Но вот так рано? Тем более - услышать такое от человека, которому она доверяла?
   Это было больно.
   Но куда больнее было то, что она не могла этого просто так оставить.
   Больше всего ей хотелось поправить Пуонга, извиниться, доказать, что он был неправ... но если она так поступит, то ее попросту не поймут. Такое поведение характерно скорее уж для Тейлор Эбер - а ей нельзя показывать и признаков того, что хоть что-то от нее еще живо. Нет. Кандидат в Убицы FUG, Арлен Грейс, просто не может так поступить - особенно когда тут хватает следящей аппаратуры, а совсем недалеко находится человек, который и дал ей эту фамилию.
   А значит, оставалось только действовать как Арлен Грейс.
   Укрепить тело шинсу. Сорваться с места - и впечатать кулак в солнечное сплетение парню напротив, заставляя его согнуться пополам, после чего добавить ногой по колену сзади, вынуждая упасть на пол. Жестко. Болезненно. Но - эффективно, и вполне достаточно для потенциальных наблюдателей.
   - Захлопни пасть, - собственный голос звучал хрипло от волнения. - Не мели языком о том, чего не знаешь. Я стала Кандидатом не потому, что ношу эту фамилию - наоборот, мне разрешили ее носить, когда я стала Кандидатом. Запомни это... и учись держать язык за зубами. Если ты ляпнешь что-нибудь подобное перед другим Кандидатом, тебе повезет, если тебя просто быстро убьют.
   Произнеся это, она развернулась - и столкнулась взглядом с вылетевшими из-за поворота коридора Джаем и Ангел. Вот же... Впрочем, а на что она еще рассчитывала?
   - Арлен! - поспешно выпалила Ангел... и только потом перевела взгляд на валяющегося на полу парня. - Пуонг! Что с тобой?
   - Слишком длинный язык, - вместо него ответила Тейлор. А какие взгляды... - Позаботьтесь о нем... и вбейте ему в голову хоть немного мозгов, что ли. В следующий раз ему может не повезти отделаться так легко.
   А теперь - развернуться и уйти, пытаясь сохранять непроницаемое лицо. Просто потому, что сейчас она не должна чувствовать никаких положительных эмоций в отношении придурка, косвенно оскорбившего его благодетеля, как бы ей не хотелось плакать. Дело было даже не в том, что сегодня она лишилась трех приятелей, с которыми ей действительно было хорошо и легко, дело было даже не в том, что она своими руками разрушила зарождающуюся дружбу - нет, дело было совершенно в другом.
   В своих действиях Тейлор увидела отражение другого человека.
   Она поступила так же, как Эмма.
   Эмма бросила ее ради ее новой подруги, ради Софии - и сама Тейлор была готова предать доверившихся ей людей ради новых друзей. Эмма говорила, что травила ее из лучших побуждений, якобы ради того, чтобы она стала сильной, чтобы она продемонстрировала собственную силу - и она сама поступила не лучше, избив парня и тем самым существенно смягчая его участь. Параллели были невероятно ясны, и сходство между ними двумя было настолько чудовищным, что это было просто мерзко. Черт возьми! Она сдерживалась месяцами, не атакуя Трио, чтобы доказать, что она лучше их! Ради этой же цели она попыталась стать героем и безрассудно атаковала Луна, пытаясь спасти незнакомых ей детей, ради этой же цели она хотела помочь Эмме - а что в итоге? Она оказалась не лучше сучьего Трио, и своими руками обрушила все, ради чего боролась. И, если подумать...
   Год назад эта ситуация ей показалась бы отвратительной. Год назад она предпочла бы умереть, чем отказаться от отца и стать злодеем. Год назад, дома, она и помыслить не могла бы, что ей придется самой стать одним из хулиганов... Даже когда она вошла в Башню, она верила, что никогда не предаст, не откажется от собственной мечты и станет героем - а что сейчас?
   И ведь еще не конец. Чтобы ей разрешили начать восхождение, ей придется убедить окружающих в своей лояльности FUG - и наверняка придется зайти еще дальше. И ради чего это? Чтобы она могла вернуться к тем, кто ей дорог? Может быть, Рьюн была права, и у нее есть шанс. Может быть, она и вернется - но примут ли ее друзья не пропавшую на втором этаже незаконную, а монстра? И будет ли человек, который вернется к Агеро и остальным, Тейлор Эбер, а не кем-нибудь еще?
   От одних только мыслей об этом становилось донельзя мерзко. Но права показывать эти эмоции она попросту не имела.
  
   Мирцеа прибыл в крепость днем - но ежедневный ритм жизни обитателей крепости был сбит с самого утра: слуги наводили последний лоск, члены учебных отрядов и личные ученики лишились ежедневных тренировок и нос не высовывали из общежитий, чтобы не путаться под ногами... Относилось это и к самой Тейлор. Из-за присутствия Хан-Сунга и Джин-Сунга на встрече с первым Убийцей ее ежедневные тренировки были отменены, как и теоретические занятия - Рьюн тоже крутилась где-то там поблизости - и поэтому она засела в библиотеке, пытаясь отвлечься от собственных мыслей попытками контролей светочей, чему недавно начала ее учить Рьюн. Как говорила сама провожатая, у проводника ничего путного на этом плане не выйдет, слишком долго и сложно учиться, и распыляться не имеет смысла, но основными приемами контроля светочей обязан владеть всякий избранный. Тут и доступ к информационным сетям, и координация во время испытания, если нормального адепта света выведут из строя, и полет, и транспортировка грузов в светочах... Даже эти навыки сделали бы адепта света у нее дома вполне себе неплохим бойцом поддержки, и это - самый минимум! Более-менее опытным адептам света доступны и ловушки или атаки с помощью светочей, и сокрытие с помощью маскировочных полей, и даже телепортация. Конечно, она сама не уйдет далеко на этом поприще - сказывается то, что даже обучение проводника занимает достаточно времени - но уметь хотя бы минимум нужно, просто на всякий случай. А что до сложности самого обучения? Это прекрасно помогало отвлечься от мыслей...
   Впрочем, долго это длиться не могло. Ближе к вечеру одна из местных служанок, с которой Тейлор периодически сталкивалась в столовой - Пакпао, вроде бы - бледнея и заикаясь, передала ей приглашение на ужин, и после этого для мыслей просто не осталось времени.
   Просто потому, что ужинать ей предстояло в компании Мирцеа.
   Прежде Тейлор, в основном, питалась в организованной для обитателей крепости столовой на первом этаже, изредка беря еду на вынос, когда совсем уставала после тренировок - но, все равно, памятуя о том, что в Уинслоу она не могла воспользоваться столовой и вообще редко обедала в компании, предпочитала не отрываться от коллектива и проводить это время вместе с командой Лиен. Однако глупо было предполагать, что для особого гостя не будет создано особых условий: под еще одну столовую была обустроена одна из пустовавших до сих пор зал на втором этаже, войдя в которую, Тейлор наткнулась взглядом не только на Мирцеа, но и на Джин-Сунга с Хан-Сунгом. Что же, это было вполне логично...
   - Добрый вечер, - оставалось лишь еще раз коротко поклониться. - Прошу прощения, если заставила вас ждать.
   - Ничего страшного, дитя, - приветственно улыбнулся Мирцеа, уже сидящий во главе стола. - Проходи и садись. Как прошел твой день?
   - Плодотворно, милорд, - нейтрально ответила Тейлор, подходя к столу... но, заметив пристальный взгляд, ей пришлось продолжить. - Сегодня я практиковалась с контролем светочей. Конечно, это не мой профильный навык, но рано или поздно он мне пригодится.
   - Отрадно видеть такую предусмотрительность у подрастающего поколения, - лишь хмыкнул гость крепости, когда она села за стол. - Итак, наконец - всем приятного аппетита, господа, дама. К слову о предусмотрительности: ты хорошо подготовился к моему визиту, Хан-Сунг.
   - Не стоит, милорд, - тот только лучезарно улыбнулся в ответ, приступая к трапезе. - Каким бы я иначе был хозяином?
   - Не только хозяином, но и наставником, - шутливо отсалютовал бокалом его гость. Хм? - Я искренне рад узнать, что все слухи оказались лишь наветами твоих противников, и твой педагогический талант, как и твои организаторские способности, сияет все так же ярко.
   М-да. Похоже, она была права в том выводе - опасность для Хан-Сунга прошла. С одной стороны, пожалуй, следует порадоваться, что он не утянет за собой ее товарищей... но с другой же был искренне жаль. Было не так уж и много людей, которым Тейлор желала смерти - но Юу Хан-Сунг занимал почетное третье место в этом списке, сразу же за Эммой и повлиявшей на нее Софией, и сейчас она искренне жалела, что эта проблема не может быть вскоре решена чужими руками.
   - Благодарю вас, милорд, - на сей раз блондин не отказывался от похвалы. - Но тут не только моя заслуга. В конце концов, мне нужно было лишь огранить имеющийся талант... и я занимался этим не в одиночку. Помощь Джин-Сунга была воистину неоценима.
   - Да, я слышал... тоже крюки, верно? - повернулся к тому Мирцеа. Тоже? - Признаю, не ожидал. Даже среди удильщиков немногие выбирают это оружие.
   - Просто немногие решаются быть сравнены с самыми знаменитыми удильщиками, которые пользовались крюками, - лишь хмыкнул Джин-Сунг. - В том числе и с вами, милорд.
   Ну да, как она и думала... И ведь самое забавное - то, что это вышло совершенно случайно.
   - Поэтому я и впечатлен, - перевел на нее взгляд седеющий мужчина. - Как и в том отношении, что из этой затеи вышел толк. Лестно, конечно, когда подрастающее поколение пытается подражать старшим...
   - Дело не только в этом, милорд, - осторожно произнесла девушка, когда пауза затянулась достаточно, чтобы она гарантированно не перебила собеседника. - Конечно, мне несколько польстило такое сравнение, но... Признаю мое невежество - на момент выбора оружия я знала вопиюще мало о вас, впрочем, знай бы я это, обстоятельства не изменились бы. Я не собираюсь отказываться от удобного оружия из-за стереотипов; имей я такую привычку, я бы не оказалась в Башне.
   - Мне даже стало интересно, - во взгляде Грейс проскользнуло любопытство. - Не поделишься историей, дитя?
   М-м-м...
   - Почему бы и нет? - вежливо улыбнулась Эбер, прежде чем начать, осторожно подбирая слова. - Моя сила... Она проявилась лишь за несколько месяцев до того, как я вошла в Башню, и на тот момент проявилась лишь контролем насекомых. Не самая героическая сила, не так ли? Но я все равно решила использовать на благо людям. Я хотела очистить мой город от расплодившейся на улицах швали, хотела покарать злодеев, раздирающих город на куски, из-за действий которых страдают простые люди. Думаю, будь у меня немного больше времени, или начни я активные действия чуть раньше, я бы смогла изменить хоть что-то даже с такой неудобной силой. В конце концов, важна не сама сила, а умение ее применять...
   - И цель, с которой применяешь эту силу, - согласно кивнул первый Убийца. Да уж, цель... - По крайней мере, твои помыслы были чисты, дитя - но об этом я и беспокоюсь. Боюсь, тебе будет сложно продолжать в том же духе. Порой невозможно побороть зло, не оставаясь незапятнанным.
   Вот как? Проверка?
   - Еще легче оставаться незапятнанным, не делая совсем ничего, - твердо произнесла кейп. В конце концов, почему бы и нет? Тем более... с ее убеждениями это расходится не так уж и сильно. - Я уже видела достаточно этого подхода, милорд. Я видела достаточно людей, которые могли помочь - но проходили мимо, боясь замараться в чужих секретах или стать врагами не тех людей. Я видела это, и с меня хватило. В конце концов, самый страшный враг - не Захард, не великие семьи, а банальное равнодушие и не менее банальные страхи тех, кто может хоть что-то изменить, но не делает ровным счетом ничего. Решить, что страхи реальны, решить, что кто-нибудь еще справится с этой проблемой... но бесконечно перекладывать проблемы на чужие плечи невозможно, и в итоге кому-то приходится браться за дело. Иначе говоря, это как рак: страшная болезнь для большинства кажется чем-то далеким, тем, что случится не с ними, и именно поэтому само известие о ее наличии для многих людей становится шоком. Проблема отрицается, ее пытаются решить полумерами, вроде медикаментозного лечения - но из-за природы самой болезни, и из-за самого страха перед ней зачастую становится поздно для подобных полумер, и именно поэтому хирургу приходится брать в руки скальпель и вырезать опухоль. Это тяжело, проливается кровь, пациент очень долго оправляется после операции - но его жизнь спасают, и даже помогают со временем встать на ноги. Действовать необходимо всегда, и порой приходится идти на жесткие и даже жестокие методы, когда проблему иначе решить нельзя. Кому-то приходится это делать - и, как говорится, кто, если не мы?
   Договорив, она замолчала - а спустя пару секунд в ответ послышались редкие хлопки. А? Недоуменно моргнув, Тейлор уставилась на сидящего напротив мужчину, награждающего ее речь аплодисментами. В смысле... она прошла проверку?
   - Впечатляющие слова, - с улыбкой произнес Мирцеа. - Пожалуй, у тебя есть дар убеждения, дитя. Однажды ты станешь достойным лидером.
   - Благодарю вас, милорд, - вежливо кивнула девушка. Дар убеждения, как же... Скорее уж - долгие беседы с мамой, когда она была жива, совместные чтения и обсуждения книг, где герои порой произносили куда более убедительные и вдохновляющие речи. Впрочем... - Могу я задать вам вопрос, милорд?
   - Вопрос? Ну, задавай, - с развлечением в голосе ответил ее собеседник. - Что именно тебя интересует?
   М-м-м, как бы сформулировать...
   - Мне хотелось бы узнать, почему был создан FUG, - наконец произнесла Эбер. Наверное, это грубо... но когда она спрашивала и Джин-Сунга, и Рьюн в отношении уместных вопросов на этой встрече, против этого вопроса ничего не говорилось. - У создания всякой организации есть свои причины. На моей родине существует Протекторат, организация героев, и СКП, то есть поддерживающие их люди - но и они были созданы по определенным причинам; к примеру, я знаю, что с их помощью героям - да и злодеям тоже - удобней объединяться, чтобы раз за разом выходить на бой против чудовищ и защищать простых людей. Мне интересно, какова причина создания FUG.
   - Причина, да... - Грейс больше не улыбался - улыбка исчезла с его лица с первыми словами ее вопроса. - Есть причина. Ты знаешь, что официальная политика империи Захард утверждает, что Захард и великие воины, ставшие впоследствии главами великих семей, принесли цивилизацию в Башню?
   - Да, мне рассказывали это на занятиях...
   - Это не так. Были различные страны, культуры и языки... можно даже сказать, каждый этаж Башни был целым миром для ее обитателей - пусть мы и были изолированы, не зная даже о других этажах, не говоря уже о существовании самой Башни. А потом пришли Захард и его воины, и эти тринадцать человек завоевали Башню.
   Мы? То есть... Тейлор попыталась прикинуть возраст ее собеседника - и не смогла. Она знала со слов Агеро, что офицерами становятся только двое из десяти миллионов избранных. Она знала со слов Рьюн, что существует больше тысячи только высших офицеров, не говоря уже об обычных. Но попытка быстро подсчитать, сколько времени заняло продвижение такого количества офицеров, и насколько стар ее собеседник, закончилась провалом. Воображение попросту пасовало.
   Вместо этого она зацепилась за другое.
   - Тринадцать? - правда вот, вместо нее вопрос задал Джин-Сунг. - Простите, милорд...
   - Ничего... раз уж сказал, то стоит нормально рассказать, - Мирцеа лишь на секунду прикрыл глаза, прежде чем продолжить. - Это слишком старая история... тем более, упоминания о ней стерты и забыты. Но я помню те времена, и помню тех людей, что взбирались наверх по головам. Сам Захард, те десять человек, которые ныне известны как главы великих семей - и еще двое. Один из них был человеком, которому я отдал свою преданность, и кому я поклялся в служении... а второй была его женщина, непревзойденный проводник, известная своими таинственными чарами. И, раз уж зашел разговор об этом - ее звали Арлен Грейс.
   Как?
   - У меня было достаточно мотивов, чтобы основать FUG даже без учета того, что произошло между ними, Захардом и примкнувшими к нему воинами, - тем временем продолжал седеющий мужчина. - Та же история... Все произошло из-за невероятной жадности Захарда, возжелавшего того, что ему не принадлежит. Он возжелал Арлен - и его не остановило ничто. Так погиб мой господин, погибли все его мечты и надежды, а сама Арлен... она исчезла. Наверное, именно это и послужило последним толчком, после которого ничто не могло быть так, как было прежде. Я основал FUG не только желая справедливости - я хочу отмстить за моего господина и его сломанные мечты. Все просто.
   Вот оно как... Наверное, это было предсказуемо, что все начиналось с такого мотива - но сейчас все мысли Тейлор кружились вокруг другого. Имя, данное ей FUG... черт возьми! Она, конечно, знала, что неминуемо привлечет к себе внимание этой фамилией - но с учетом этой истории? Больше было похоже на то, что на ней нарисовали огромную мишень.
   - Благодарю вас за рассказ, милорд, - наконец произнесла она, когда молчание за столом начало затягиваться. - И прошу прощения за излишнее любопытство.
   - Ничего страшного - в конце концов, ты бы все равно узнала эту историю, рано или поздно, - скупо улыбнулся Грейс. Ничего страшного, да? - По крайней мере, тебе не повредит узнать о женщине, в честь которой тебя назвали. М-м-м... итак, на чем мы остановились ранее?
  
   ***
  
   Нельзя сказать, чтобы Джин-Сунгу было непривычно разговаривать с высокими чинами - в конце концов, высокое даже по меркам семьи Ха происхождение и не менее высокое положение в семье, ставшее следствием его успехов как офицера, обеспечили его достаточной практикой на переговорах и встречах всех мастей, а положение в FUG не только как опытного инструктора и мастера боевых искусств, но и как доверенного лица самого Грейс Мирцеа Ласлека только отшлифовало задатки и ранее сформировавшиеся навыки. Но конкретно сейчас?
   Конкретно сейчас он нервничал.
   И для того были все причины.
   Еще узнав, что ему придется обучать незаконную, которой предназначено стать сначала Кандидатом, а потом и Убийцей, он был несколько взволнован - в конце концов, такой шанс выпадает лишь раз в жизни, и провал неприемлем. Это волнение усилилось, когда он узнал, насколько сложна ситуация с обеими потенциальными ученицами, и окончательно сформировалось в неприятное зудящее чувство во время знакомства с ученицей, когда он понял, насколько много работы ему предстоит - но волнение не спало. Оно нарастало с каждым месяцем. Нарастало с каждым пространным разговором с Хан-Сунгом, преисполненным непонятными даже ему намеками. Нарастало с непонятными действиями приписанной к ним провожатой, которая словно подбрасывала дрова в огонь, стоящий на котором котел с закрытой крышкой уже грозил взорваться от давления пара. Нарастало с каждой неудачной беседой с собственной ученицей, когда та словно в последний момент осекалась, не говоря чего-то по-настоящему важного... и вполне закономерно, что именно сегодня это волнение развернулось в полную мощь, настолько, что за утро перед прилетом Мирцеа он, сам того не заметив, выкурил полпачки - и опомнился только тогда, когда пальцы рассеяно схватили воздух вместо очередной сигареты.
   Была надежда лишь на то, что собственное волнение останется незамеченным. И эта надежда разлетелась на осколки, когда Мирцеа предложил перед своим отлетом проводить его до суспендолета. Джин-Сунг не тешил себя надеждой, что может хорошо знать кого-то столь древнего, как основатель FUG - но он достаточно хорошо знал Мирцеа, чтобы сказать, что именно во время таких вот прогулок он любит говорить о действительно важных вещах.
   Так и оказалось.
   - Ты не на шутку взволнован, - первым начал разговор Мирцеа в тишине вечерних коридоров замка. - Могу я узнать причину?
   - Как я могу не быть взволнованным такой задачей? - пожал плечами Джин-Сунг. В демонстрации своего волнения сейчас не было ничего предрассудительного, в конце концов, собеседнику он достаточно доверял - но давние привычки и общее стремление офицеров к самоконтролю не давали расслабиться и показать полноту своего волнения. - Обучение каждого Кандидата - это вызов моим навыкам, и я с волнением слежу за каждым учеником, удается тому стать Убийцей или нет. Обучение же незаконного Кандидата? Это не просто вызов. Это шанс, и второго такого у нас не будет.
   - Ну, я бы не сказал, - хмыкнул его собеседник. - В конце концов, мы все еще не разорвали контактов с Барнс. Учитывая, что много внимания будет оттянуто на Арлен, как только мы заявим о ней как о Кандидате...
   Да уж. Внимание будет оттянуто, факт - а учитывая, что на самом деле, как оказалось, кроется за этим именем... Потребовалось приложить усилия, чтобы не пустить на лицо недовольство.
   Джин-Сунг знал, насколько сильны Убийцы. Он знал, что он будет посильнее некоторых из них, хоть того же Караки. Но факт остается фактом: Убийцы не всесильны, и уж тем более не бессмертны. Уайт, которого смогли уложить две принцессы Захард - не главы семей, всего лишь принцессы! - был хорошим примером того, что независимо от силы нужно держать себя в рамках и до последнего не привлекать к себе особого внимания. Но вот так? Привлечь к их надежде такое пристальное внимание с самого начала?
   Это не было отвлекающим маневром, и даже не рисовало на ней мишень. Это было практически убийство.
   - Мне казалось, что вам не нравится идея вести к титулу Убийцы Барнс, - вместо этого произнес он. - Вы мне сами говорили, что нам не нужен второй Уайт, независимо от того, является она незаконным или нет.
   - Говорил, говорю и буду говорить, - покосился на него седовласый мужчина. - Или ты против излишнего риска к твоей ученице? Не слишком ли ты привязался к девочке?
   - У нее не хватает привязанностей внутри FUG - всего семь человек максимум, этого слишком мало, - покачал головой брюнет. - Провожатая мне говорила, что подход с родительской фигурой будет удачен.
   - Все с тобой ясно, - лишь хмыкнул Грейс. К чему это он? - Можешь не волноваться. В конце концов, данное ей имя сейчас знают лишь несколько человек, и Захард с того момента стал действовать куда аккуратнее. Пока новости о новом Кандидате дойдут до верха, пока попадут на глаза участникам тех событий - офицеры уже успеют собрать достаточно информации о новом Кандидате, а запущенные нами слухи исключат ее незаконность. Спасибо, кстати, за предложение. Вкупе со всеми мерами это даст нам несколько лет после обнародования информации, и за это время накал страстей несколько спадет, зато внимание к девочке это привлечет гарантированно.
   - В то время, как параллельно будут вести вторую, страхуя их обеих от столкновений друг с другом, - понятливо кивнул Ха. - Разумно. Значит... вы все же на ее стороне?
   - Нет.
   Ответ был настолько неожиданным, что в следующие несколько секунд ему пришлось уделять куда больше внимания тому, как и куда он наступает, чтобы не сбиться с шага. Нет? Но тогда... к чему все это было?
   - Она чем-то не устраивает вас, милорд? - наконец недоуменно произнес офицер. - Мне показалось, что она произвела на вас благоприятное впечатление?
   - Произвела, - согласился Убийца. - В меру осторожная, в меру любознательная, постоянно развивающаяся и адаптирующаяся, перспективный проводник, возможно, в будущем - еще и сильный удильщик, с лидерскими качествами и редким талантом, одни только побочные эффекты которого дают ей невероятный потенциал... Вы с Хан-Сунгом неплохо ее подготовили, в том числе, и в идеологическом плане - видно, что та ее речь была прочувствована и без фальши. Но она - не та незаконная, чьего появления я ждал, Джин-Сунг.
   Что?
   - Не та? - ошеломленно выдохнул тот. Не та... незаконная? Да он вообще понимает, как это звучит?
   - Не та, - повторился Мирцеа, не сбавляя шага. - Думаю... тебе я могу это рассказать. Видишь ли, мне было известно о существовании еще одного человека, который должен был войти в Башню, имеющего невероятный талант и редкую наследственность. Наши контакты в Исследовательской Ассоциации периодически проверяли его, и относительно недавно стало известно, что он исчез с его прежнего местопребывания. Вполне вероятно - вошел в Башню.
   - Это... немыслимо, - других слов у Джин-Сунга просто не было. Третий незаконный, за короткий период времени? Хотя... учитывая все то, что сказал его собеседник... - Милорд, простите за любопытство... но в ваших словах я слышу явное "но".
   - И верно слышишь, - криво усмехнулся идущий рядом седеющий мужчина. - Мы не нашли его следов в Башне. Наружу нам путь закрыть, а здесь же... Он исчез примерно в тот период, когда обе наши незаконные проходили испытания на втором этаже, и, вполне вероятно, он тоже проходил испытания именно там - но неоднократные атаки на систему безопасность с повреждением базы данных лишили нас возможности найти его напрямую. Хан-Сунг безбожно проворонил его, разведя у себя крысятник.
   ... так вот, значит, за что его прижали. Не за упущенную возможность открыто обучать сразу двух Кандидатов, а за еще одного потерянного незаконного... да уж, на месте своего непосредственного начальства Джин-Сунг сам бы прибил нерадивого исполнителя, просто на волне эмоций. Хан-Сунгу еще повезло выкрутиться.
   - Поиски ничего не дали? - вместо этого произнес он.
   - Нет, они еще ведутся, - покачал головой его собеседник. - Слишком большой массив информации. Учитывая количество зон на этаже Эванкхелла, учитывая количество участников в каждой... И ведь не факт, что он был отправлен именно на второй этаж! Пришлось потратить время еще на поиски на третьем - которые ничего не дали. Думаю, вряд ли мы найдем его скоро. Наверное, это глупо звучит, но пришлось использовать тех незаконных, которые у нас есть.
   Да уж, учитывая редкость этой братии... действительно звучит не очень.
   - Тогда остается лишь продолжать их обучение, - наконец кивнул брюнет. - Будут еще какие-либо инструкции, милорд?
   - Еще пара лет до испытаний, не меньше, - поморщился тот. - Девочка уже демонстрирует неплохой уровень, но учитывая, что без конфликтов в первые же месяцы после обнародования информации о ней не обойдется - лучше перестраховаться. Продолжайте в том же духе. Доводите до ума Хва Джеон-Гон Па-Суул. Напирайте на техники проводника. Продолжайте обучение работе с крюком. В принципе... да, пожалуй, у нее есть все шансы. В идеале, через два года я хотел бы видеть твою ученицу вновь в числе избранных.
   Два года. Всего два года. Нет, в принципе, за это время Арлен сможет освоить Хва Джеон-Гон Па-Суул на минимальном уровне, да и остальное подтянет, учитывая, чего она добилась всего за полгода нормального обучения после переезда сюда - но все равно, это слишком мало, особенно учитывая, что противники его ученицы могут не ограничиться одними только участниками ее класса. Будь его воля, он бы не выпустил девочку в поле еще лет семь, чтобы убедиться, что она хотя бы сможет избежать столкновения с офицерами какое-то время...
   ... но чего нет, того нет. Когда Мирцеа так говорит - он фактически приказывает, а его приказы не обсуждаются.
   - Я понял вас, милорд, - тем не менее, Ха не показал никаких признаков раздражения. - Подготовка Кандидата будет завершена в срок.
   - Вот и славно, - лишь кивнул в ответ Грейс, выходя из-под сводов замка наружу. - Тогда... думаю, увидимся через два года. И, Джин-Сунг... Мой тебе совет - пока ты не сильно занят, присмотри издали за Каракой. Меня беспокоит его активность в последнее время. Это будет связано с твоим следующим заданием.
   - Хорошо, я сделаю это, милорд, - кивнул он, останавливаясь и смотря в спину уходящему вперед начальству. - Удачной дороги вам, милорд.
   Пожелание, как и всегда, осталось без ответа - а вскоре суспендолет взлетел. Как и всегда. Несмотря на свой возраст, Мирцеа сохранял недюжинную даже для глав великих семей активность, и подобный визит всего на несколько часов не был редкостью - Джин-Сунг уже потерял счет таким визитам, переговорам, чуть менее формальным переговорам под личиной ужина или обеда и отлета к новой цели. Это было естественно, и в какой-то степени сейчас Джин-Сунг был даже рад окончанию визита начальства, после которого напряженность на этой базе спадет...
   ... но не давало покоя волнение. Словно что-то пошло не так. Словно он упустил из виду что-то, что грозит обернуться большими проблемами - и словно сейчас он упустил шанс это исправить. Но знать бы, что именно! Это ощущение не давало покоя, но он не мог понять, в чем дело. Провожатая, которая должна была предупредить о грядущих неприятностях, молчала, Хан-Сунг лишь разводил руками, а собственная ученица была вежлива, корректна и усердна. Казалось бы, ничто не предвещало беды - но ощущение фальши отовсюду буквально давило на него. Невольно вспоминалось самое начало восхождения на Башню, когда на одном из этажей F-ранга, проходя испытание, он прошел по отмеренному ему участку леса... чтобы потом узнать от заикающегося от волнения адепта света их команды, что там была ловушка на ловушке, и что он каким-то чудом, шатаясь от полученных от одного поганца семьи Арье ран, избежал всех ловушек, не свалившись ни в одну. Это было похоже на то, что он чувствует сейчас - за исключением того, что конец отведенного ему участка еще далеко, ловушек все еще предостаточно, а он идет вслепую.
   Мирцеа сказал бы ему успокоиться. Рьюн сказала бы, что не видит ничего страшного. Хан-Сунг посмеялся бы, что на почве профессиональной деятельности у него развивается паранойя - но сам Джин-Сунг предпочитал верить своей интуиции, не один десяток раз спасавшей его жизнь. И эта интуиция сейчас буквально кричала, что он упустил нечто важное. Понять бы еще - что именно...
   Звук шагов за спиной вывел его из размышлений, но знакомое ощущение шинсу не дало поднять голову волнению. Всего лишь его ученица... Она далеко не так хорошо читает людей, как Мирцеа - а значит, можно немного расслабиться.
   - Если ты хотела попрощаться с Мирцеа перед отлетом, то немного опоздала, - не оборачиваясь, заговорил он. - Надеюсь, ничего страшного не произошло?
   - Нет... просто хотела немного проветриться перед сном - тренировки не было, слишком много энергии, - негромко хмыкнула Арлен, подходя и вставая рядом. - Надеюсь, я не напортачила?
   - Мирцеа ты понравилась, - чуть покривил душой Хан-Сунг. В конце концов, произвела же его ученица положительное впечатление? - Честно говоря, я рад, что ты наконец начала тут обживаться.
   - ... я тоже, - а вот сейчас голос стоящей рядом девушки звучал куда тише. - Знаете... все так хорошо, что мне даже страшно. В моей жизни редко бывает так.
   - Теперь все будет хорошо... привыкай к изменениям, Арлен, - лишь вздохнул мужчина. Сколько раз он видел таких детей, не верящих в свое счастье? Пожалуй, он уже сбился со счета... - В любом случае, я рад, что в этом плане все хорошо. Честно говоря, в первые месяцы после нашего знакомства я не думал, что ты сможешь привыкнуть к нам. Я имею в виду, ты сама говорила, что хочешь стать героем...
   - Хотела, - пожала плечами Грейс. Хм? - Я выросла, преклоняясь перед героями. То, что они делали для людей, то, как они сражались со злодеями - этим нельзя было не восхищаться. Я восхищалась героями, восхищалась одной из сильнейших героев - неукротимой и неуязвимой женщиной, одним своим видом олицетворяющей кару злодеям и неминуемое правосудие... И знаете, что самое забавное? Только тут, в Башне, я узнала, что все дерьмо в моей жизни произошло из-за героя. Эмма предала меня, потому что ее спас герой, а меня, на тот момент обычного человека, не было рядом. Все закрывали глаза на травлю, потому что меня травил герой. Я не знаю, почему она попыталась убить меня - но готова поставить на кон все, что у меня есть, что это последствия ее встречи с той сукой. Вся моя жизнь планомерно уничтожалась сраным героем... и забавней всего тут то, что я ничего с этим сделать не могу. Если я пошлю все к черту и буду руководствоваться лишь своими целями, это будет значит, что все было напрасно. Что все мои мечты, что все мои идеалы были лишь мусором. Это будет значить, что Эмма победила. Именно поэтому я и согласилась стать Убийцей - так я смогу осуществить хоть чьи-то мечты, и доказать, что мои идеалы хоть чего-то стоят.
   И опять - ощущение неправильности накатило волной. Он видел, что это не ложь, он видел, что за каждым словом ученицы кроются эмоции... но, казалось, это скрывает за собой другое. Как белый, сияющий лед на поверхности воды скрывает под собой сами мутные воды и темные глубины. Будь он чуть более параноидальным, подумал бы, что ученица играет словами, манипулируя собственными эмоциями - но в свете последних месяцев это казалось нерациональным. Наверное, просто от безделья на ум всякая ерунда лезет...
   - Не выражайся, - лишь рассеяно буркнул Ха... и чуть не поморщился, наткнувшись на недоуменный взгляд собеседницы. Да уж, пожалуй, он все-таки слишком сильно увлекся улаживанием отношений после слов Рьюн. - И, знаешь... спасибо за доверие. Не думал, что ты мне это расскажешь.
   - Кому я могу доверять, если не вам? - спокойная вежливая улыбка вновь всколыхнула ослабшее было волнение тем же самым ощущением фальши. - Знаете... простите за любопытство, но, раз уж у нас вечер вопросов, я тоже хотела бы кое-что спросить. Что привело вас в FUG?
   От этого вопроса он застыл. Что привело? Порванные связи с семьей - порванные настолько радикально, что проще легально жениться на принцессе Захард, чем снова наладить отношения с родственниками? Кровь родственников, знакомых и друзей на его руках? Или же воспоминания о самой большой утрате?
   "Обещай мне... что никогда не забудешь меня..."
   Верно. Забывать это он не имеет права.
   - Месть, наверное? - рассеяно отозвался он. Месть, да... а кому? Тем, кому он уже отомстил? Или подобным ублюдкам, которые все еще продолжают топтать землю? - Или надежда на то, что подобное больше никогда не повториться? Честно говоря, я сам не знаю, чего тут больше. Какое-то время назад... я дал одно обещание, и пытаюсь его сдержать. Прости, ученица, но я не хочу говорить об этом.
   - Я... понимаю, - задумчиво кивнула та. - Простите, что подняла эту тему, учитель. Мне раньше стоило понять - в FUG просто так не приходят...
   Невеселая усмешка сама скользнула по лицу. Приходят, еще как приходят - иначе не было бы таких, как Уайт и Карака, не было бы грызни среди старейшин, не было бы бесконечной игры в духе "подсиди ближнего своего"... Порой на все это становилось просто мерзко смотреть - но он держался.
   Просто потому, что только FUG делает хоть что-то.
   Просто потому, что иначе он не сможет выполнить то обещание.
   Просто потому, что иначе он предаст память о ней.
   - Верно, не приходят, - рассеяно отозвался Джин-Сунг. - Ладно, хватит на сегодня. Иди отдохни, раз уж у тебя выдался выходной - завтра с утра продолжим тренировки.
   - Конечно, - мягко улыбнулась Арлен. - Спокойной ночи, учитель.
   Спокойной, как же... Как бы ему после таких воспоминаний уснуть, а?
  
   ***
  
   Смотря на раскинувшейся внизу лагерь работорговцев, Джай лениво размышлял. Сколько таких зрелищ он видел за те два года, что вошел в состав команды Лиен? Честно говоря, он уже сбился со счета. Зачистки подобных лагерей были в их команде не только регулярной практикой, но и отдушиной для всех членов команды - у всех, включая даже холодную и отстраненную Лиен, было что-то против работорговцев. Стоит только вспомнить, откуда они вытащили Ангел, или же что было с ним самим... Такие зачистки были способом еще и спустить пар.
   Что было критически необходимо после сегодняшних событий.
   Вспомнив разговор с Пуонгом, которого они привели в чувство после конфликта неугомонного скаута с Арлен, копейщик лишь поморщился. Нет, в какой-то степени Пуонга он понимал. У него были пунктики и на честность, и на фаворитизм, и сегодняшние события буквально станцевали чечетку на его больных мозолях - но, Захард ему приснись, надо же знать меру! Порой от выходок напарника голова болела у всей их команды, но в этот раз Пуонг превзошел сам себя. Мало того, что попытаться сходу вытребовать ответы у их Арлен, которая и оказалась тем самым Кандидатом, кому перемывали косточки уже не первый месяц - это нужно совсем с головой не дружить. Он же предупреждал Пуонга, что их несостоявшееся пополнение не страдает стабильностью, да тот и сам все видел! Но нет же - мало того, что он проехался в разговоре по больным мозолям несостоявшегося проводника их команды, так еще и накатил бочку на Кандидата и даже на Убийцу. Не идиот ли? Правильно Ангел отвесила ему подзатыльник - Пуонг еще легко отделался...
   Но с этим нужно что-то делать. В том, что Пуонг придет в себя и принесет извинения, Джай не сомневался. Но оставлять закипающего товарища на одной базе с оскорбленным им Кандидатом и Убийцей, которому тоже походя досталось в разговоре, никто не собирался - каким бы Пуонг не был, он все равно был одним из них, и наблюдать за тем, как товарищ ищет смерти, никто не хотел. Именно поэтому Лиен спешно забронировала один из суспендолетов, увозя их на давно откладываемую миссию... как говорится, от начальства подальше, к спуску пара поближе. Привычный и знакомый расклад дел.
   - Второй, на позиции, - привычно отчитался он, когда часы негромко пискнули. - Прием.
   - Третья, на позиции, прием, - отозвались часы голосом Ангел.
   - Четвертый, на позиции, прием, - голос Пуонга звучал нетерпеливо. - Первая, ну что там?
   - Провожу сканирование территории, - а вот в голосе Лиен звучало сомнение. Что-то не так? - Вроде бы все чисто.
   - Вроде бы? - он мог буквально увидеть, как их скаут закатывает глаза. - Ли... кхм, Первая - ну сколько можно?
   - Поной мне еще, - буркнула себе под нос адепт света. - Ладно, начинаем!
   - Наконец-то, - проворчал Пуонг, и Джай через визор смог увидеть, как внизу срываются с места пара огоньков шинсу, приближаясь к их цели с двух сторон...
   ... а в следующий момент по коже прокатилась волна жара.
   Шинсу.
   Много.
   Маска визора была сорвана незамедлительно - пусть она и дает возможность приближения снимаемого изображения, но она одновременно является и ограничителем, подавляя его собственные способности к восприятию шинсу. Слишком уж тяжело видеть столько, слишком больно... но сейчас это того стоит. Ночь мгновенно расцвечивается сияющими потоками и искрами шинсу, разгоняющими темноту - но ярче всего пылает одно пятно впереди. Лагерь.
   И пылает не неравномерно, огоньками шинсу живых существ, а единым пятном.
   Словно шинсу разлито там повсюду.
   Словно...
   - Все назад! - кричит он через модуль связи, не беспокоясь ни о громкости собственного голоса, ни о позывных, ни о протоколах. - Это ловушка!
   А в следующий миг шинсу в лагере внизу буквально вспыхивает - и бьет во все стороны.
   Потребовалось несколько секунд вдыхать и выдыхать, чтобы успокоиться. Так. Все нормально. Простая ловушка, по типу мощной ударной волны со стихийным компонентом. Такие в изобилии продаются здесь, в средней зоне - нужно просто знать надежных поставщиков и быть готовым раскошелиться. Лиен их в одно время гоняла по теме ловушек, учила как избегать их в неактивном состоянии, так и избегать их поражающих эффектов. Все нормально. Они были к такому готовы.
   - Черт возьми... - голос Лиен через часы звучал глухо. - Как же они ее спрятали... спасибо, Второй. Ладно, перекличка! Первая на связи, прием.
   - Второй на связи, прием, - собственный голос от волнения был еще более хриплым, чем обычно. Все хорошо, вот сейчас разойдется остаточное облако шинсу, и он увидит все своими глазами...
   - Третья на связи, прием, - Ангел явно была ошарашена. - Не ранена.
   Вот и хорошо. Осталось услышать только ответ Пуонга...
   ... которого не было. Ни через пять секунд, ни через десять.
   С высоты, с привычной для копейщика позиции на высоте Джай видел, как медленно растворяется в ночи густое облако шинсу, позволяя видеть затухающие жизни рабов в лагере, выступивших приманкой в этой ловушке. И далеко не сразу до Джая дошло, что он не видел след шинсу Пуонга.
   Совсем.
  
   ***
  
   - ... честно говоря, я переволновалась, - закончила свой рассказ Тейлор, смотря на Арахну. - Думала, все пройдет гораздо хуже, особенно учитывая, что Рьюн отобрала у меня визор. Но нет, сработало...
   [Низкая вероятность выдачи ложной информации.]
   Ей показалось, или Арахна сопроводила свою "реплику" ехидным взглядом? Тейлор лишь покачала головой, поймав себя на этой мысли. Порой она не могла понять - это Арахна за месяцы их постоянных разговоров научилась проявлять эмоции, или она ее так очеловечивает?
   - Сама знаю, что у меня плохо получается врать... ну, или получалось раньше, - лишь пожала плечами она. В конце концов, за эти месяцы она многому научилась, и не только в плане боевой подготовки... - Но Джин-Сунг сказал, что все прошло хорошо. Не думаю, что он стал бы так уж лгать...
   [Анализ. Наличие обмена информацией Тейлора с объектом "Джин-Сунг". Наличие взаимопонимания Тейлор с объектом "Джин-Сунг". Наличие взаимопомощи Тейлор и объекта "Джин-Сунг". Подтверждение наличия у объекта "Джин-Сунг" статуса "друг" в отношении Тейлор.]
   Что? Она так и осталась сидеть с открытым ртом под взглядом спутницы. Она что, действительно...
   - Нет, мы не друзья! - наконец возмущенно выдохнула она. Друзья? Подумать только! - Он просто меня использует для достижения его мечты, вот и все! Ну и... я получаю от него знания... в общем, скорее это просто взаимовыгодное партнерство в кризисных условиях. Взаимопониманием и симпатией тут и не пахнет.
   Ее подруга склонила голову к плечу - а спустя пару секунд раздался ответ.
   [Непонимание концепции "симпатия". Подтверждение раннего выдачи Тейлор достоверной информации. Положительный опыт обмена достоверной информации. Принятие текущей информации.]
   ... м-да. И в этом вся Арахна. Кто еще может так завернуть простую фразу "как знаешь, тебе виднее"?
   - В любом случае - то хорошо, что хорошо кончается! - наконец тряхнула волосами Тейлор, отгоняя неприятные мысли. Стоит только вспомнить разговор с Пуонгом, бр-р-р... Донельзя хотелось спросить у Арахны совета, правильно ли она тогда поступила - но сделать этого не дала память о том, что Эмма как-то оправдывала свои действия, тогда как Тейлор знала, что ее поступкам оправдания нет. Стоит только убедить себя, что она делает все это во благо, стоит только поверить в это - и она окончательно проиграет, опустившись до уровня Эммы.
   Нет. Все-таки есть то, что стоит оставить при себе. Незачем взваливать это еще и на Арахну.
   [Подтверждение. Запрос о дальнейших действиях. ]
   - Какие у меня планы? Ну... даже не знаю, - замялась Тейлор, взглянув на сидящую рядом Арахну. - Завтра вернусь к тренировкам. Думаю опробовать кое-что. Мне понравилось работать с крюками посредством телекинеза... думаю, можно попытаться контролировать с их помощью поле боя посредством крюков и шнура. Ловушки, сдерживание противников, подведение противников под удары друг друга... Теоретически я знаю, как это сделать, но практически, с несколькими крюками, еще не пробовала.
   [Принято. Ожидание положительных результатов эксперимента.]
   И вот, опять - пожелание удачи, пусть и нестандартное... кстати! Ответ спутницы подтолкнул мысли девушки в другом направлении. Нужно спросить сейчас, а то потом она опять забудет...
   - Эй, Арахна... - она лишь обернулась к сидящей рядом подруге. - Если не секрет, то что за эксперимент ты постоянно упоминаешь? Прости, что спрашиваю только сейчас - раньше никак не выдавалось повода. Тебе, наверное, это важно...
   На этот раз ответа ей пришлось ждать несколько секунд, пока Арахна обрабатывала информацию... тьфу! Вот же прицепилось!
   [Принято. Подтверждение важности данного эксперимента. Отсутствие ответственности со стороны Тейлор. Эксперимент направлен на решение проблемы нехватки энергии путем нахождения нового возобновляемого источника энергии.]
   - А? Точно, ты же об этом говорила, - рассеяно потянула кейп. - Но мне казалось, что эта проблема решена, верно? Я же начала тебя подпитывать с помощью шинсу?
   [Подтверждение. Благодарность. Решение проблемы в масштабах особи. Отсутствие решения проблемы в масштабах вида.]
   - Мне казалось, что ты заложила информацию об этом в восстановленный механизм размножения, - нахмурилась Тейлор, внимательно смотря на Арахну. Хотя... - Или ты имеешь в виду тех твоих сородичей, которые остались у меня дома?
   [Подтверждение. Отсутствие возможности обмена информации. Высокая вероятность продолжения эксперимента ввиду отсутствия данной особи при завершающей фазе. Нежелание продолжения эксперимента. Нежелание возвращения к прежнему шаблону действий при наличии результатов. Наличие значительного количества неудачных попыток.]
   И снова...
   - Да, это плохо, - лишь кивнула девушка, потерев виски. - Извини... наверное, я все-таки немного вымоталась - слишком много новых впечатлений за день, уже с трудом понимаю, о чем ты говоришь. Тебе обязательно говорить именно так формально? Хотя нет, можешь не отвечать. Это был риторический вопрос.
   [Непонимание концепции "риторический вопрос". Извинение. Наличие возможности более продуктивного обмена информацией.]
   ... простите, что? Она лишь недоуменно уставилась на свою спутницу, невозмутимо смотрящую на нее. То есть... все эти месяцы они могли общаться нормально, а Арахна парила ей голову? Ну, знаете ли...
   Нет. Этого говорить она не будет. Хватит с нее на сегодня сложных разговоров - она и так уже потеряла, как минимум, одного друга, и не хочет потерять кого-то еще.
   - То есть, ты можешь общаться нормально? - вместо этого произнесла кейп. - Может, перейдем на такое общение, Арахна? Заодно и объяснишь мне все про эксперимент...
   Несколько секунд Арахна молчала - и Тейлор радостно выдохнула, получив ее ответ.
   [Подтверждение.]
   ... а затем все изменилось.
   Она увидела незнакомый пейзаж. Конфликт. Бесконечный конфликт, бесконечное пожирание представителями одного вида своих сородичей. Нахождение промежуточного решения проблемы, расширение зоны поиска - и пожирание нашедшего хоть какое-то решение существа. Эксперимент. Бесконечные путешествия, поиск новых миров, и...
   От следующей картины встал ком в горле.
   Нет. Этого не может быть.
   Этого просто не может быть.
   - Хватит... - кое-как попыталась выдавить она - и не услышала своего голоса.
   А тем временем зрелище продолжалось. Бесконечные циклы. Перелет странных многомерных существ с планеты на планету через холодное пустое пространство, распад этих существ, сосуществование в симбиозе с другими существами на поверхности планеты - и... сбор существ в единое целое.
   Вместе с гибелью мира.
   И по новой.
   Еще раз.
   И опять.
   И снова.
   - Остановись! - попыталась закричать Тейлор. - Хватит! Прекрати это! Выпусти меня отсюда!
   Наверное, в этот раз Арахна ее услышала - потому что в следующий момент Тейлор вновь очутилась на прогретой солнцем набережной, уже год как заменившей ей сны...
   Напротив Арахны.
   Напротив чудовища, пожирающего миры.
   Напротив твари, обманувшей ее своим поведением.
   Напротив существа, по странной прихоти Черного Марта носящего ее лицо...
   Эта мысль выбила из транса, и Тейлор рассмеялась. Все просто! Как же все просто! Ведь Черный Март знала все с самого начала! Ведь она предупреждала не только о FUG - она предупреждала не доверять Арахна! Она все знала...
   ... а теперь знает и Тейлор. Знает о том, что ее мир медленно умирает из-за сородичей Арахны. И об этом знает только она. Здесь. Где не может ничего изменить, и ничем помочь. Более того - она помогала Арахне, помогала с ее поисками "источника энергии", помогала с размножением таких же тварей!
   [Обмен данными подтвержден. Запрос оценки полученных данных от Тейлор.]
   Запрос... оценки? О чем? О том, что ее мир медленно и верно сожрут?
   - Я... не хочу об этом говорить, - собственный голос дрожал. - Выпусти меня.
   [Непонимание.]
   - Выпусти меня отсюда! - наконец сорвалась на крик Тейлор. - Выпусти меня! Я хочу проснуться! Отпусти!
  
   ... а в следующий момент именно с этим криком она проснулась в своей комнате. В тихой комнате, чью давящую тишину разбавляло лишь копошение насекомых в нескольких террариумах. Ночь еще не кончилось, и тусклый свет ламп с потолка проникал через лишенное шор окно, отбрасывая зыбкие и слабые тени на стены. Обычная ночная обстановка, тишина и прохлада - в такие моменты легко поверить что все, что ей приснилось, было лишь кошмаром...
   Если бы не знание о том, что все это реально. Если бы не знание, что это не игры ее подсознания, подкрепленные многочисленными доказательствами. Если бы не знание, которым сейчас здесь владеет только она одна...
   И которое совершенно бесполезно.
   Потому что изменить хоть что-то из Башни она не может.
   Ее мир будет уничтожен.
  
  
   Глава 10.
  
   Приемлемое оружие для удильщиков отнюдь не ограничивалось иглами, крючьями и катушками, присоединяемыми к арсеналам - скорее уж это было самое проверенное оружие, использование которого не давало осечек даже на верхних этажах, при высокой концентрации шинсу. Удильщики использовали и простые мечи, и двулезвенные иглы, и дробящее оружие, и даже древковое, они порой вообще предпочитали безоружный бой - но, тем не менее, иглы были самым распространенным вариантом. Прямой узкий клинок, которым с одинаковым успехом можно резать, рубить и колоть, который не требует каких-то экстраординарных навыков для обращения с ним - такое оружие встречалось у девяти из десяти удильщиков, но учитывая общее количество избранных, шанс напороться на владельца более нестандартного оружия слишком велик. Только на втором этаже она столкнулась с такими удильщиками, как Андросси, предпочитающей решать проблемы кулаками вместо иглы, Анак с ее крюком и Чунхва, использующим обоюдоострый меч - а потом был и Джин-Сунг, которому игла не нужна в принципе, и Ангел, которая использовала вообще все, что под руку подвернется... Тенденция была даже не настораживающей, и поэтому не было ничего удивительного в том, что Джин-Сунг, обучая ее противостоять удильщикам, использовал любое оружие. Это само по себе меняло рисунок боя, а вкупе с опытом высшего офицера, было просто невероятно тяжело...
   Но это помогало отвлечься. Забыться. Не думать.
   - Достаточно, - голос Джин-Сунга прозвучал в тишине тренировочного зала особенно громко. - Заканчиваем на сегодня.
   Что?
   - Заканчиваем? - лишь выдохнула Тейлор, в очередной раз поднимаясь с пола, куда ее отправила очередная атака офицера. - Но... еще рано...
   - Ты не можешь продолжать сражаться дальше, - лишь покачал головой ее собеседник. Почему? Не так же все плохо! Просто немного больше укрепить тело шинсу, чтобы притушить боль и усталость, и она справится! - Лучше отдохни. Ты начинаешь делать ошибки?
   - Ошибки? - лишь выдохнула она, ощущая, как становящаяся привычной пелена апатии развеивается знакомым холодом страха. Она... ошибается? Значит...
   ... еще кто-нибудь погибнет?
   - Ну... не то, чтобы ошибки, но ты можешь лучше, - доносящиеся в ответ слова звучали как через вату. - Ты не замечаешь уязвимости, на которые вполне можешь воздействовать. Движения нечеткие. Открываешься. Что с твоей концентрацией, Арлен? Что-то случилось?
   Тейлор лишь открыла рот для ответа - и закрыла.
   Нет. Она не могла ответить. Она не могла рассказать о случившемся ни Джин-Сунгу, ни кому-либо еще здесь. Ведь если рассказать - потребуется рассказывать все с самого начала. О разговорах с Черным Мартом. Об Арахне. О том, что эта сила не принадлежит самой Тейлор. О том, что она держалась все эти месяцы только благодаря Арахне, которую считала единственным другом, который никогда ее не предаст и никуда не исчезнет. О том, что ее родному миру угрожает опасность. И даже если она расскажет... что от этого изменится? Станут ли FUG помогать ей? Конечно же, нет - мало того, что сама проблема требует действий за пределами Башни, на что FUG неспособно, так им еще нет в этом никакой выгоды. А отпустить ее, чтобы она как можно быстрее поднялась наверх и нашла выход из Башни... нет, этого тоже не будет. В ее обучение и так уже вложено достаточно, но, более того, терять такой ресурс, как незаконная, ее похитители не захотят.
   Все это не имеет смысла. Никто ничего не сможет сделать.
   - Ничего, - наконец произнесла она. - Все в порядке.
   - Это не в порядке, Арлен, - покачал головой мужчина. Ну естественно, не поверил... Оставалось лишь отвести взгляд, чтобы не смотреть в лицо собеседника. - Может, ты переутомилась? Еще до приезда Мирцеа ты из кожи вон лезла, а потом только удвоила усилия...
   - Я справляюсь, - упрямо произнесла девушка.
   Да, она удвоила усилия - просто потому, что это помогало держаться, отгоняя мысли о случившемся. Это помогало хоть как-то отвлекаться, выматываться, пытаясь забыться сном без сновидений... но то, что она еще совсем недавно считала самым надежным своим убежищем, превратилось в ловушку. Каждую ночь во снах она возвращалась на прогретую солнцем набережную...
   ... и вновь встречалась с Арахной.
   Поначалу Тейлор пыталась избегать этих встреч. Первая ночь без сна, на нервах и адреналине, далась ей легко - в отличие от второй, когда она все-таки уснула, и вновь встретилась с Арахной во сне. Может быть, это было бы легче, если бы Арахна не попыталась продолжить разговор с того же места, где они остановились... но что стало, то стало - и на этот раз Тейлор попыталась взять себя в руки, не убегая от разговора и не отрицая увиденного. Как бы ей ни хотелось обратного, факт оставался фактом: Арахна, как и все ее сородичи, была настоящим чудовищем, которое ради своей цели раз за разом пожирало миры, и ее сородичи, если их не остановить, уничтожат и ее родной мир. Это было реальностью, это нельзя было отрицать.
   Нужно было лишь попытаться это изменить, как бы это сложно ни было.
   И вот с этим возникли затруднения.
   Немного успокоившись, Тейлор пробовала разговаривать со своей спутницей. Спрашивала, не было ли других вариантов. Пыталась переубедить. Говорила, что если Арахна сможет передать информацию об использовании шинсу, не будет никакой необходимости уничтожать мир. Просила хоть чем-нибудь помочь ей. Убеждала, что друзья так не поступают. Но итог был одним и тем же: сотрудничество упорно не клеилось. На каждое ее слово у Арахны находился контраргумент. На вопрос о других вариантах - заверения о стабильности результатов. На вопрос о передачи информации - безэмоциональный ответ, что оная невозможна до "завершения текущего этапа эксперимента", то есть пока не станет слишком поздно. На просьбы о помощи - слова о необходимости продолжения "эксперимента". На заверения в дружбе - заявление о высшем приоритете эксперимента...
   Все было бесполезно.
   Тейлор уже сталкивалась с подобным поведением Арахны - за тот год, что они знакомы, Арахна не раз и не два категорически не могла понять ряд вещей, к примеру, непонимание понятий вроде иррациональной симпатии или воображения, но тогда это не было чем-то критически важным, и каждый раз они справлялись. Интересно, что бы изменилось, если бы она раньше уделила этому внимание? Изменилось бы что-нибудь, если бы она вняла предупреждению Черного Марта? Может быть, тогда бы она не привязалась к Арахне так сильно, может быть, тогда бы сейчас не было так больно. После этого года, после постоянного общения, после заверений в дружбе...
   Это было похоже на предательство. Умом она понимала, что Арахна не могла ее предать - мало того, что изначально у нее были совершенно иные приоритеты, так еще и непонимание ряда понятий, касающихся межличностного общения, вместе с крайне прагматичным подходом на корню уничтожали возможность настоящей дружбы. Теперь-то Тейлор понимала, что она сама тут виновата - приняла желаемое за действительное, не полностью пояснила Арахне, что же такое дружба... Умом она это понимала. Но это не позволяло избавиться от ощущения, что ее в очередной раз использовали и предали.
   И это стало последней каплей.
   Ее силы кончились.
   Все было бесполезно. Все ее мечты вернуться на втором этаже - куда, если ее мир будет уничтожен? Все ее надежды заполучить друзей - как, если они постоянно исчезают? И, на фоне этого... имеет ли смысл стараться вернуться и сохранить хоть какого-то? Имеют ли значение несколько жизней на фоне грядущей смерти миллиардов?
   Пока что она гнала эти мысли. Пока что она держалась в силу привычки делать вид, что все нормально. Сократить часы сна, чтобы как можно меньше видеться с Арахной, налечь на тренировки - все это помогало держаться... Но теперь, когда Джин-Сунг говорит сбавить темп? Отдохнуть? Ага, чтобы вновь случайно уснуть и вновь увидеться с Арахной...
   ... нет. Ей нельзя останавливаться. Если она замедлит темп, если она получит возможность задуматься - она просто не выдержит.
   - Я верю, - серьезно произнес Джин-Сунг. А? Тейлор лишь недоуменно уставилась на него. Не будет настаивать на своем? Серьезно? - Арлен... Я не буду на тебя давить. Я понимаю, что мы ждем от тебя многого, и ты пытаешься оправдать наши ожидания - но никто не ждет от тебя чудес здесь и сейчас. Отдохни немного. Расслабься. И, конкретно сейчас - наведайся к медикам, ты пропустила несколько ударов.
   ... м-да, рановато она понадеялась. И вот что теперь делать?
  
   К медикам идти все равно пришлось. Мелкие порезы дискомфорта не оставляли, в отличие от боли в руке при любой попытке пошевелить пальцами и боли при любом вздохе. Впрочем, оглядываясь назад, Тейлор казалось, что она могла бы с этим справиться - в отличие от еще одной встречи, произошедшей в лазарете, чуть ли не столь же нежелательной, как очередной разговор с Арахной.
   - ... и как ты постоянно умудряешься к нам попадать? - лишь покачала головой Елена, наконец отстраняясь от нее и отодвигая свои руки, слабо светящиеся от лечащей техники шинсу. - Честно говоря, Арлен, я устала считать, сколько раз ты за этот год обращалась к нам с разрывами мышц, трещинами и переломами.
   - Ну, по крайней мере, я теперь каждый раз уже сама дохожу до вас, - привычно отшутилась Тейлор. - К тому же, я к вам не только с травмами после тренировок захожу, доктор.
   - Ты имеешь в виду тот раз, когда я исправила твое зрение? - скептически хмыкнула блондинка, наконец отворачиваясь. Ну да, было такое, где-то через месяц после ее похищения, когда Тейлор надоело разрываться между необходимыми очками и не менее необходимым визором... - Один-единственный раз, Арлен! Я уже не говорю о том, чтобы ты была поосторожней, устала уже, честное слово. Вспомнила бы, хотя бы ради приличия, о моем предложении...
   А вот и та самая причина, по которой она сторонилась доктора Елены Раджек. Их первая встреча на втором этаже оставила у Тейлор не лучшее впечатление, слишком уж тогда светловолосая женщина была похожа на стереотипного безумного ученого - а когда этот страх немного потускнел, она узнала, что ее сила на самом деле принадлежит Арахне, которая находится в симбиозе с самой Тейлор, и выдавать кому-то подобную информацию она попросту не собиралась: сначала потому, что боялась лишиться этой силы, а потом - потому, что боялась, что FUG найдет способ как-то воспрепятствовать ее общению с Арахной. Сейчас же...
   Сейчас Тейлор было все равно. Но остатки былых страхов и общее впечатление от хищных огоньков во взгляде женщины напротив не давало довериться ей.
   - Как-нибудь потом, доктор Раджек, - привычно криво усмехнулась брюнетка, вставая с койки. - Простите, но стереотипы моей родины...
   - Да-да - сложные взаимоотношения владельцев необычных способностей и ученых, - не менее привычно отмахнулась ее собеседница. Это уже давно стало их внутренней шуткой... как и прочие шутливые разговоры на эту тему. - Кстати, Арлен, на твоем месте я была бы осторожна с недосыпом. Смотри, такими темпами мне выпадет шанс затащить тебя на нормальное обследование...
   -Не дождетесь, - лишь хмыкнула Эбер, направляясь к выходу из кабинета. Если Арахну обнаружат... впрочем, а какая ей теперь разница? - Удачного дня, доктор.
   - И тебе того же... - донеслось ей в спину - но, прикрывая за собой дверь, Тейлор уже не слушала.
   Мысли лихорадочно метались в поисках того, чем она может заняться, чтобы не получить шанс задуматься или, паче того, не уснуть. С тренировки Джин-Сунг ее выгнал. На командные тренировки напрашиваться не стоит - наставники учебных команд потом неминуемо доложат Джин-Сунгу. Занятия с Хан-Сунгом уже были утром. Засесть в библиотеке? Можно... но в прошлый раз она там уснула - так что все-таки не стоит. Поупражняться с мощностью барьеров шинсу у себя в комнате? Вот это уже больше похоже на вариант. Кивнув своим мыслям, она уже развернулась, направляясь прочь, к выходу с территории лазарета...
   - Арлен?
   ... но далеко она не ушла.
   - Джай? - она лишь недоуменно обернулась на знакомый голос, заметив вышедшего из-за поворота копейщика команды Лиен с каким-то непрозрачным металлическим ящиком в руках. Мальчик выглядел преотвратно: солидные синяки под глазами, общий утомленный вид, совершенно пустой и безэмоциональный взгляд - словно провел несколько дней в крайнем напряжении и без сна. - Вы уже вернулись? Я искала вас несколько дней назад, но мне сказали, что у вас очередной рейд...
   - Мы вернулись еще пять дней назад, - голос Джая звучал глухо. Хм? Что-то случилось? - Прости... было не до встреч.
   - Ничего страшного, - недоуменно отозвалась Тейлор. Может, случилось что во время рейда? - Кстати, у вас все нормально? Никто не ранен?
   - ... нет, не ранены, - еле слышно произнес мальчик. Ну, хоть у кого-то все хорошо... и хорошо, что она встретила его.
   - Я рада, - натянуть улыбку девушке сейчас было легче, чем в последние несколько дней. - Может, встретимся как-нибудь и проведем командные учения? Я понимаю, что Пуонг может быть против моего присутствия... признаю, при нашей последней встрече мы наговорили друг другу много лишнего...
   - Нет, - хрипло выдохнул ее собеседник. - Он... не будет против. Арлен... ты не знала?
   Что?
   - Не знала... о чем? - лишь склонила голову к плечу проводник. Происходящее нравилось ей все меньше и меньше. - Джай, что-то случилось?
   - Значит, не знала... - опустил взгляд копейщик. Что произошло? - Арлен... боюсь, вы не сможете выяснить с Пуонгом, кто тогда был прав, а кто виноват.
   Нет. Этого не может быть. Не может... да просто потому, что не может!
   - Ты имеешь в виду, что он не захочет разговаривать со мной? - верить в происходящее упорно не хотелось. В конце концов, этого просто не могло произойти! - Я... понимаю. Тогда...
   - Арлен! - повысил голос ребенок напротив. - Не притворяйся, что ты не поняла. Пуонг погиб в рейде.
   Погиб...
   Эта мысль ударила как пыльный мешок по голове, и Тейлор застыла посреди коридора, пытаясь хоть как-то уложить происходящее в голове. Пуонг погиб. Шумный, энергичный, острый на язык, самолюбивый... Сама мысль о том, что кто-то вроде него может просто взять и умереть, казалась просто кощунственной. Только не он. Только не так.
   ... только не после того, что они наговорили друг другу.
   Черт возьми! Как она вообще могла думать, что в масштабе грядущей гибели миллиардов смерти нескольких человек не будут ничего значить? Ну да, думать о сопоставлении масштабов легко... пока не умрет тот, кого неплохо знал и считал, как минимум, хорошим товарищем. Тейлор не было наплевать на жизни тех, кто остался дома - но, наверное, тут дело было в том, что дома ей были неравнодушны всего несколько человек, и они были где-то там, далеко, в отличие от Пуонга, умершего тут.
   Совсем рядом.
   А она ничем не смогла помочь.
   - ... нам только сегодня разрешили забрать его прах, - пальцы Джая еще сильнее сжались на ящике. Так значит, это... - Он... он, как и все мы, дал разрешение на кремацию. Слишком уж много секретов хранят наши тела... слишком уж специфические модификации у оперативников из наших отрядом - пусть даже эти модификации и базовые - чтобы можно было спокойно... хоронить нас нормально. Пуонгу... еще повезло, что у него не было ярко выраженного наследия одной из великих семей или необычного таланта, завязанного на его тело... его просто кремировали...
   И этих слов хватило, чтобы окончательно сорвать пелену апатии.
   - Прости, - слова выдались сами собой. Почему они вообще сорвались в этот чертов рейд? Почему именно тогда, в день приезда Мирце? Если это из-за их разговора... - Прости... я...
   - Ты не знала, - покачал головой Джай. Если бы она знала, что все так обернется! - Ты не знала, что он... погиб. В любом случае... Арлен, я хочу попросить тебя о кое-чем. Я знаю, что Лиен тебя недолюбливает, и не захочет видеть лишний раз, я знаю, что вы с Пуонгом... расстались не на лучшей ноте... но... не думаю, что он был бы против твоего присутствия в нашем кругу сегодня. Пожалуйста, Арлен... ты... проводишь его вместе с нами?
  
   ***
  
   Вполне логично, что у учебных команд, членам которых со временем предстоит стать оперативниками FUG, были разные специализации. Так, команда Минхва, с которым Тейлор познакомилась, в очередной раз валяясь в лазарете еще на старой базе, специализировалась на скрытном проникновении и городских столкновениях, тогда как команда Лиен была тяжелыми нападающими, специализирующимися на столкновениях в пересеченной местности - и вполне закономерно, что окружающие крепость скалы стали одним большим полигоном как для них, так и для других команд с аналогичным профилем. И именно там, на скальной площадке немного северней от крепости, и собралась команда Лиен.
   Наверное, ей не следовало соглашаться. Все же вряд ли после всего сказанного Пуонг захотел бы ее видеть, и уж тем более он вряд бы захотел бы, чтобы она присутствовала на его похоронах - но отказать Джаю, видя его в таком состоянии, Тейлор просто не смогла. И это привело ее к текущей ситуации - она, стоя между Ангел и Джаем, смотрела, как Лиен развеивает прах с обрыва над скалами внизу, и пыталась понять, как же такое могло произойти.
   С Пуонгом она ладила куда хуже, чем с остальными членами ее команды - ну, кроме Лиен, но Лиен, насколько знала Тейлор, обладала тяжелым характером и дистанцировалась от всех, кроме собственной команды. Если с Ангел Тейлор пыталась быть помягче, памятую о намеке Рьюн, а на Джая у нее просто рука не поднималась, то Пуонг, с его подколками и подначками, поначалу уж сильно напоминал ей Уинслоу - а в частности, многочисленных поклонников Эммы, которые не присоединялись к травле активно, но не упускали шанса поддержать слух, к примеру, о ее связи с Барыгами или отвесить какой-нибудь скарбезный намек. Со временем это впечатление сгладилось, в конце концов, он... был... достаточно неплохим парнем, пусть и со сложным характером - но неприятный осадок остался, да и она сама, наверное, как-то показала свое отношение к Пуонгу. Сыграл свою роль и ее срыв при захвате замка, и нанесенные парню травмы - и все вместе это и привело к закономерному результату: дружба, как ей казалось, не сложилась. Пуонг не упускал случая вставить шпильку-другую, она сама не упускала возможности повалять его по полу в спарринге или обойти на учениях, но даже этого хватало, чтобы закрепить приятельские и товарищеские отношения... как она думала. А вот Пуонг, судя по их последнему разговору, считал, что они друзья...
   И меньше чем через сутки после этого заявления погиб.
   А она ничем не смогла помочь и не смогла извиниться за эти слова... в лучшем случае.
   В худшем же - это произошло именно по ее вине.
   Немного помогало то, что на этих похоронах никто ничего не говорил. Не было длинных речей, как на похоронах ее матери, не было слез и фальшивых сожалений... впрочем, о чем это она? Это на похоронах мамы кроме семьи и узкого круга друзей собрался почти весь профессорский состав ее факультета, и речи, наполненные лживыми сожалениями, произносили даже те, кто ее маму при жизни на дух не переносил - а здесь же собрались лишь близкие Пуонга. Семья. Товарищи. Друзья...
   Друзья вроде нее, которые ничем не смогли помочь.
   Когда Тейлор только присоединилась к FUG, решение обойтись без друзей было естественным и закономерным - в конце концов, она не могла никому тут доверять, да и не хотелось, после предательства Эммы. Честно говоря, ей было страшно. Но дружба оказалась страшна не только возможностью предательства: дружба страшна тем, что в ее жизни появляются люди, коих она неминуемо потеряет, и неважно как. Разлука и предательство еще не самые худшие варианты, по крайней мере, так ее друзья - ну, или бывшие друзья - остаются живы. Смерть же... смерть ставит точку в конце истории человека. Все. Ни продолжения, ни эпилога, ни послесловия. Уже ничего нельзя исправить.
   Она понимала это и раньше. Но только сейчас, побывав на похоронах своего... пожалуй, все-таки друга... только сейчас она прочувствовала это в полной мере.
   Одна история, которую она знала, уже закончилась. И сколько еще окончания знакомых и любимых ею историй она увидит, пока длится ее собственная, неизвестно.
   ... но все рано или поздно заканчивается - закончились и эти похороны. Лиен довольно быстро развеяла пепел, и было глупо долго стоять здесь, под пронизывающим насквозь ветром, пусть расходиться и не хотелось. Но все равно пришлось: первым опомнился Джай - и, повинуясь кивку Лиен, увел с собой вяло сопротивляющуюся Ангел.
   А сама Тейлор осталась стоять.
   Рядом с Лиен.
   - Дети мне рассказывали, что между вами произошло, - наконец, первой заговорила она, когда пауза начала затягиваться. - Я... не виню вас, моя Богиня...
   Не винит? Зачем же тогда вообще заговорила об этом?
   - Помнится мне, вы несколько месяцев подряд называли меня по имени... я была бы признательна, если вы продолжите в том же духе, - кое-как нашла силы ответить Тейлор. Сейчас ей меньше всего хотелось слышать о своей роли и предназначении... сейчас куда больше ее интересовало другое. - Лиен... я хочу спросить вас о кое-чем. Я понимаю, вам может быть неприятно об этом вспоминать...
   - Ты хочешь спросить, как умер Пуонг, да? - слабо улыбнулась та. Ну... - Ничего, мне не единожды за последние несколько дней пришлось отвечать на этот вопрос. Он умер... по моей вине.
   Что? Тейлор замерла, затаив дыхание. По ее вине?
   - Я настояла на том, чтобы взять этот рейд, а не просто отправиться на тренировку в горы, - тем временем продолжала Лиен. - Хватило бы и просто увезти его из крепости, чтобы он немного остыл... но мы привыкли спускать пар на таких вот рейдах - да и тем более сами доставили информацию об этом лагере работорговцев, который оказался ловушкой. Слишком часто мы в последнее время были в рейдах, нанесли много ущерба... похоже, мы всерьез обозлили их покровителя, раз он расщедрился на шинсу-бомбу и хороший скрывающий контейнер. Ничего страшного, я уже научила детей работать со взрывчаткой - обнаружение, установка, обезвреживание... Джай как раз и заметил бомбу, но было слишком поздно, Ангел и Пуонг уже зашли в зону поражения. Вот только, в отличие от Ангел, Пуонг не умел летать... ему просто не повезло. Он был достаточно далеко, стихийное преобразование шинсу его не накрыло, просто ударная волна... но прямо за его позицией были баррикады из кольев. Он налетел на них головой.
   ... значит, просто не повезло. Цепочка совпадений, чтоб ее! А в самом начале - их разговор...
   Все-таки, та догадка была верна.
   - Он уже третий из их команды, - не останавливалась стоящая рядом с ней женщина. Что? - Сначала был Да Вэй, потом - Ченгук... а теперь и он... И это только третья команда, Арлен! Если мне не удается избавиться от команды по-быстрому, переложив ответственность на чужие плечи, они погибают. Всегда. А я выживаю. Куда бы меня ни послали, какой бы ни отдали приказ - я всегда выживаю. Копья просто летят мимо, проводники промахиваются, скауты не могут меня найти... зато достается тем, кто рядом со мной. Детям, которых я должна обучать и воспитывать. И я так больше не могу.
   В горле встал ком. Она что, думает...
   - Не надо, - положила ей руку на плечо кейп. - Не сдавайся. Ты нужна Ангел и Джаю. Джай относится к команде как к своей семье, помнишь?
   - Помню, - слабо улыбнулась ее собеседница. - Но я не хочу, чтобы и они тоже умерли, когда в очередной раз повезет мне и не повезет им... или как Пуонг, из-за моей ошибки. С меня хватит. Я сегодня же откажусь от их команды.
   ... что?
   - Они не первая моя команда, в которой случается подобное, - отвела взгляд адепт света. - Как учебная, так и... вообще. Я всегда выживала - наверное, именно это и привлекло начальство, когда меня отправили передавать опыт подрастающему поколению, но потери среди учебных команд... Их команда была моим последним шансом, и лучше я откажусь от него сейчас, чем провалюсь, дойдя до логического конца. Сегодня же напишу заявление, уже через неделю-другую вернусь к оперативной деятельности...
   ... и оставит их одних.
   Как когда-то отец оставил ее, замкнувшись после смерти мамы.
   - Что будет с Ангел и Джаем? - глухо произнесла проводник. - Они потеряли трех товарищей за этот год, а теперь и вы бросаете их...
   - По идее, их должны приписать к другой учебной команде - у них еще недостаточно опыта, чтобы выходить на полноценные миссии, - лишь покачала головой Лиен. По идее? - Но, Арлен... Я хотела попросить у тебя кое-что. Раз тебя продвигают как Кандидата, относительно скоро ты начнешь восхождение, и тебе потребуется своя команда. Я не знаю, дойдут ли дети до самого верха, хватит ли у них сил - но начальство точно не будет посылать на убой товарищей и друзей Кандидата.
   - Это не снимает угрозы со стороны офицеров, - кое-как выдавила Тейлор. Не будет, как же... хотя нет, о чем это она! Заложники же не считаются! - Они все равно будут в опасности, Лиен.
   - Но это не гарантированная смерть, - та явно с трудом натянула улыбку. - Пойми, я не хочу, чтобы они умирали. Может, ты не знаешь... но когда теряешь все разом, мир начинает казаться действительно дерьмовым местечком. Я не могу позволить им умереть. Я не выдержу этого.
   Она-то этого не знает? Нет, ну все! Уже собравшись с ответом, Тейлор взглянула на собеседницу...
   ... и промолчала.
   Просто потому, что она сама тоже была в такой ситуации. Просто потому, что она уже не выдержала, потеряв последнюю поддержку и надежду на лучшее.
   И будь она проклята, если обречет на подобное неплохого и искренне симпатичного ей человека, который ничего ей не сделал.
   - Я не знаю, смогу ли я справиться со всем этим, - наконец начала девушка. - Я не знаю, разрешат ли мне взять их в свою команду. Не знаю, как далеко они зайдут, и смогу ли я их сберечь. Но обещаю, Лиен... я присмотрю за ними, и сделаю все возможное, чтобы они были живы.
   - Этого достаточно, - лишь выдохнула женщина. - Спасибо вам за ответ на мою мольбу, моя Богиня.
   - Лучше вместо благодарностей продолжайте выживать, Лиен, - отвернулась от собеседницы кейп. И она туда же... - Не думаю, что Ангел и Джай будут рады услышать о вашей смерти.
   Может быть, хотя бы эти трое выживут. Может быть, она хоть кому-то сможет помочь...
   Стоило ли говорить, что очередная попытка провести день, не скатываясь в апатию и делая хоть что-то, полным ходом шла под откос? Если до известий о смерти Пуонга и похорон у нее еще оставались силы держаться, то после их уже не было, от слова совсем, и к крепости Тейлор спускалась, уже не надеясь ни на что и даже не смотря толком под ноги....
   ... но меньше всего из всевозможных неприятностей она ожидала на полпути к замку встретить на тропе Рьюн.
   Какое-то время они просто молчали, смотря друг на друга. Тейлор даже думать не хотелось, что на уме у провожатой и что она видит - собственный взгляд рассеяно отмечал изумленно распахнутый глаз, раскрасневшееся от бега лицо и растрепанные прохладным ветром волосы. Так торопилась сюда, и явно не ожидала что-то увидеть...
   Нет. Ей уже все равно. Все равно она ничего не может изменить.
   - Черт побери, - наконец выдохнула Рьюн. - Черт побери, Тейлор... что случилось?
   - Пуонг погиб, - безэмоционально отозвалась Тейлор. - Еще пять дней назад. Сейчас были похороны.
   - Мне... жаль, - шагнула вперед аловолосая девушка. Жаль? То есть... - Я... не смотрела на его путь. Я...
   ... ах, точно. Рьюн же предупреждала ее, что говорить, чтобы не потерять дружбу - а Тейлор не смогла этого выполнить. Значит, это именно что ее вина, и ничья больше.
   - Ничего страшного, - покачала головой Тейлор, продолжая спускаться по тропе. - Ты не виновата, и уж тем более ты не могла предвидеть все. Такова жизнь. Те, кто нам дорог, покидают нас... если не привязывать их к батарее, что почему-то запрещено.
   - Постой! - ухватила ее за руку рыжеволосая девушка, когда Тейлор проходила мимо нее. - Послушай, я знаю, что это далеко не самый подходящий момент, но я вынуждена настаивать...
   - Настаивать будешь чай на кухне, - вырвала ладонь из захвата собеседницы брюнетка. Да что там еще за катастрофа стряслась, раз она так упорствует? - Рьюн, или говори прямо, или иди к черту. Я сейчас не хочу ни о чем ни с кем разговаривать...
   - ... хорошо, - несколько секунд спустя отозвалась ее собеседница. Хм? - Идем. Вижу, последние несколько дней у тебя были тяжелыми - думаю, тебе не помешает немного развеяться. Как насчет слетать в Нобори? Конечно, это небольшой город, но тут всего пара часов пути, и там есть где побродить. Я знаю там одно кафе, там в ассортименте есть неплохие чаи...
   Ха? Удивление помогло несколько разогнать апатию - и Эбер недоуменно уставилась на продолжающую говорить девушку. Она что, серьезно?
   - Думаешь? - наконец выдохнула она. Неужели Рьюн действительно считает, что Хан-Сунг разрешит это - но, более того, неужели она готова рискнуть? Уже достаточно поздно...
   - Ты не знаешь Нобори: с наступлением темноты этот город становится еще красивей, - криво усмехнулась Хва. - И не волнуйся, что поздно вернемся: в крайнем случае, я всегда смогу убедить твоих наставников, что тебе нужен выходной. Ну так что, летим?
   А вот это уже лишнее! Впрочем... если они задержатся - значит, вернутся поздно, и у нее останется куда меньше времени на сон и нежелательное теперь общение с Арахной. А в обществе Рьюн, тем более, уснуть не удастся...
   - Летим, - наконец кивнула она.
  
   С вылетом все оказалось не так уж и просто. Хва Рьюн долго, около часа, уговаривала Хан-Сунга на эту прогулку, а потом они еще искали свободный суспендолет, прежде чем вылететь. В дороге им тоже было чем заняться: Рьюн замаскировалась сама, перекрасив волосы в черный и заплетя их так, чтобы они закрывали ее шрамы, и замаскировала саму Тейлор. Заплетенные в две косы волосы, чуть четче выделенные с помощью макияжа скулы, визуально измененный подводкой и оправой очков разрез глаз и красные линзы исказили образ, и в итоге через пару часов, с наступлением темноты в Нобори прибыли не провожатая и пропавшая на втором этаже незаконная, а две девушки, похожие на представительниц семьи Ха. Сам же Нобори... Больше всего Тейлор этот город, располагающийся в предгорьях, напоминал старые японские города, какими их показывают в фильмах. Не слишком широкие улицы с брусчаткой, одно- и двухэтажные дома с характерными крышами, бумажные фонари над улицами, деревянные мосты через широкую реку - город действительно имел определенное очарование поздним вечером. Наверное, не будь... других событий, навалившихся в последнее время, Тейлор бы была очарована городом и обрадована возвращением в общество, не ограниченное стенами крепости и принадлежностью к FUG - но даже с учетом всего произошедшего, атмосфера вокруг выбила ее из колеи. Наверное, именно поэтому мимо нее пронеслось, как Рьюн довела ее до какого-то кафе, где они, заказав отдельный кабинет, дождались своего заказанного чая, и только вопрос провожатой, заданный после активацией оной светоча, вернул Тейлор в реальность.
   - Ну, и? - это было первым, что спросила Рьюн. - И как тебе?
   - Что именно? - лишь пожала плечами Тейлор, оглядывая кабинет. Небольшое возвышение, на котором полагалось сидеть вместо стульев, низкий столик - подобный антураж был ей памятен еще по кабинету Хан-Сунга на втором этаже. Или Рьюн имела в виду город? - Тут... действительно красиво. Ты была права, Рьюн.
   - Я всегда права, - самодовольно усмехнулась та. Да ну? - Нобори действительно красивый город. Но знаешь, что самое интересное, Тейлор? Тут много земли принадлежит одному выходцу из семьи Ха - не то, чтобы он был такой уж крупной шишкой...
   - Ясно, - оставалось лишь кивнуть в ответ. Этот факт, вкупе с ее настоящим именем... такого намека сложно не понять. FUG тут нет, и их не подслушают. - Не боишься, что ему доложат...
   - Об этом? - покрутила кистью ее собеседница, указывая на них. - Не беспокойся - пока ему доложат, мы будем уже далеко. Ну, поговорим? Похоже, у тебя выдалось несколько по-настоящему тяжелых дней...
   Ах. Вот к чему все это шло. Похоже, Рьюн опять всерьез обеспокоена увиденными ей путями.
   - А ты как думаешь? - брюнетка обхватила руками принесенную кружку с чаем. Говорить об этом не хотелось... впрочем, кое-что она уже сказала. - Пуонг умер пять дней назад, а я узнала это только сегодня. Не скажу, чтобы мы были такими уж друзьями...
   - Не вини себя в его смерти, - неожиданно прямо произнесла Хва. Что? - Этого не должно было произойти. Я вижу, каким путем ты пошла... но на этом пути не было его смерти. Это была просто случайность. Даже мой дар... он не может предусмотреть всего.
   - Но он все равно умер, - покачала головой Эбер. - А теперь команда Лиен окончательно распадается. Она хочет отказаться от своих учеников, и попросила меня взять их в свою команду... а я не уверена, что справлюсь.
   ... но куда больше она не уверена в том, что выдержит. Пока что ей удается продолжать двигаться вперед просто в силу выдержки. А дальше? Рваться к своему счастью, зная, что ее родной мир погибнет, пока она разбирается с проблемами в Башне? Даже если она вырвется от FUG, даже если ей удастся воссоединиться с друзьями - она просто не сможет быть счастлива, зная, что по меркам Башни ее родному миру осталось недолго... и не только ее родному миру.
   Осознание того, что так долго она не протянет, не накрыло внезапно - наверное, подсознательно она поняла это и раньше. Сколько она бы ни пыталась бороться с апатией, как бы она не держалась...
   Выхода Тейлор просто не видела.
   - Знаешь... - провожатая напротив отпила чаю, прежде чем продолжить - и Тейлор последовала ее примеру, мимоходом заметив, что чай еще слишком горячий, чтобы можно было нормально почувствовать вкус. - Я рада, что ты поделилась со мной твоими проблемами... но это ведь далеко не все. Тейлор, я не знаю, что именно произошло, но то, что ты делаешь сейчас... Признаюсь честно - еще полгода назад я была бы рада, но сейчас это оборвет не только твой путь, но и целую паутину путей вокруг тебя.
   Сейчас? И полгода назад... черт! Тот самый разговор после их с Арахной авантюры! Тогда она с Рьюн месяц не разговаривала, кроме как по делу... Неужели Рьюн еще тогда видела это, и пыталась ее предупредить не общаться с Арахной? Но если бы не это...
   ... нет. Ничего бы не изменилось - кроме того, что она все еще не знала бы, что ее миру угрожает опасность, и все еще слепо считала бы Арахну своим другом. А если бы она узнала еще позже, когда бы они сблизились еще сильнее... это было бы больнее.
   - Не знаешь, да? - сухой смешок вырвался сам собой. - Не ты ли говорила, что не ошибаешься?
   - То, что я не ошибаюсь - не означает, что я всесильна, - отвела взгляд девушка напротив. - Мой дар, он... Он невероятно сильный по меркам провожатых - но у всего есть предел. Я вижу пути, Тейлор, я вижу развилки, направления, тропы - но это не значит, что я вижу все. Даже для обычного выстраивания путей мне нужны усилия и, так сказать, исходная информация, не говоря уже о таких путях, которые закрутились вокруг тебя и моего Бога год назад. Знаешь, что конкретно сейчас я вижу? Что ты сама планомерно обрываешь свой путь. На ровном месте принимаешь решения, получаешь информацию из ниоткуда...
   Из ниоткуда? Она что...
   ... не видит Арахну?
   Пожалуй, еще неделю назад Тейлор была бы рада, что провожатая не видит Арахну - это значило, что у нее больше шансов иметь хоть одного друга, с которым она никогда не расстанется. Сейчас же? Это было горько. Кто знает, как бы все повернулось, имей Рьюн возможность видеть пути Арахны? Может быть, тогда у нее был бы шанс...
   Но этого уже не изменить.
   - Ясно, - наконец произнесла кейп. В конце концов... раз уж ничего не изменить, может, она хотя бы должна выговориться. Может, тогда это станет хоть немного более терпимым. - Тогда... как бы ты отнеслась к информации, что я смогла заполучить... скажем, вести из дома?
   Какое-то время Рьюн молчала, и Тейлор лишь смотрела, как меняется лицо провожатой, которая в кои-то веки не контролировала себя. Непонимание, шок, страх... да, слишком уж безумно это звучит.
   - Это бы многое объяснило, - наконец произнесла Рьюн. А? - Значит... живое активируемое оружие, да?
   ... что, простите?
   - Что? - лишь глупо повторила Тейлор.
   - Активируемое оружие... ах да, откуда тебе это знать? - на секунду прикрыла глаз девушка напротив, словно собираясь с мыслями. - В общем, если упрощать, то для создания каждого активируемого оружия использовалась душа - и неважно, монстра, шинхэо или разумного существа. Ярчайший пример - знаменитая серия тринадцати месяцев, с который ты уже знакома. Насколько мне известно, тебе удалось даже активировать Черный Март...
   Откуда они... впрочем, ясно. Эмма. Наверное, Эмма была где-то рядом во время ее испытания на первом этаже и все видела. Но ни Юри, ни Эван ее тогда не видели...
   Стоп. Если ее догадка верна...
   ... чертов кролик!
   - Да... что-то вроде того, - наконец ответила брюнетка, отгоняя мысли о Хеадоне - и о том, что именно благодаря вмешательству Черного Марта общение с Арахной стало возможно. - Прости, но я не совсем понимаю...
   - Я объясню, - кивнула ее собеседница. - В общем... некоторое время назад одна из ветвей FUG и сочувствующие организации ученые Мастерских проводили один проект, по созданию живого активируемого оружия - внедрению разумной сущности в тела людей, для использования теми заемной силы. Проект увенчался успехом, пусть выжило всего лишь двое испытуемых... остальные умерли или сошли с ума на подготовительной стадии - используемые сущности, дьяволы, слишком уж чужды людям, и имплантация тяжела и болезненна. Насколько я знаю, эксперимент завершился успехом отчасти потому, что дьявол, разделенный между обоими выжившими, достаточно пассивен... и потому, что ученым было на что опираться - в истории известны примеры естественных... так сказать, одержимых, которые могли использовать дьяволов, но жили болезненно и очень недолго. И у провожатых, при столкновении с такими людьми, была существенная проблема: вне зависимости от активности дьявола, его путь было очень сложно отделить от пути его носителя, даже провожатому А-ранга. Ничего не напоминает?
   - Напоминает, - мрачно произнесла Эбер. - Значит, Арахна - по вашей терминологии "дьявол"?
   - Арахна? - лишь нахмурилась Хва.
   - Я ее назвала так, когда пыталась наладить с ней контакт... - пожала плечами кейп. - У нее... трудности с общением. Было очень сложно ее понять, приходилось порой разжевывать элементарные вещи, и многое она не поняла до сих пор...
   - Уж не знаю, насколько эта... Арахна близка к известным мне дьяволом - но, похоже, она столь же чужда людям, как и ее... местные сородичи, - задумчиво произнесла провожатая. - Да уж, ирония... Знаешь, что самое забавное, Тейлор? У FUG был заранее заготовлен дьявол, которого планировалось дать незаконному, когда тот появится в Башне - но буквально за день до того, как тебя вытащили из зоны испытаний, его украли. Какая ирония...
   И почему ей кажется, что Рьюн что-то об этом знает?
   - Действительно, ирония, - сухо произнесла Тейлор. - Надеюсь, мой ответ тебя удовлетворил?
   - Скажем так - он многое прояснил, - покачав головой, Рьюн отставила чай в сторону. - Но, признаю, мне нужно знать больше. Тейлор... Поверь мне, я хочу, чтобы ты вернулась к своей команде - вернулась живой, целой, здоровой и адекватной настолько, насколько это вообще возможно, иначе мой Бог убьет меня на месте. Я кровно заинтересована в том, чтобы разрешить твои проблемы, но для этого мне нужно о них знать, и если ты расскажешь мне сама, это будет куда быстрее, чем я буду выстраивать путь, основываясь на новых данных. Расскажи мне, пожалуйста. Я действительно хочу помочь.
   - Помочь? - нервный смешок сдержать не удалось. Да чем она сможет тут помочь? - Знаешь, Рьюн... раз уж у нас вечер невероятный историй, я расскажу тебе. Я застряла здесь. Застряла в вашей организации, застряла в этой ебаной Башне посредине нигде, и ничем не могу помочь моему миру, который меньше, чем через три века, сожрет инопланетная сущность, состоящая из множества существ вроде Арахны! А все, кто хоть что-то может сделать, не могут общаться с сородичами Арахны и узнать о том, какой пиздец приближается! Мой мир умирает, Рьюн - а об этом знаю только я одна, и не могу тут ничего изменить, не могу даже домой вернуться! Более того - я, не зная этого, помогла Арахне в достижении ее целей, и она уже начала плодиться и размножаться, потихоньку заражая своими детьми всех, кто меня окружает! Даже если я умру, история повторится: Арахна просто найдет себе нового носителя, а ее сородичи вновь увеличат свою популяцию до такой степени, что им не будет хватать энергии, объединятся в одну сущность, которая сожрет тут все и полетит на поиски новой энергии! Ну что, есть идеи, как помочь?
   Выдохнув, Тейлор лишь помотала головой. Ну, вроде выговорилась... да, и впрямь стало полегче, стоило только вывалить весь этот бардак на окружающих. Посмотрев на Рьюн, ошарашено открывающую и закрывающую рот, словно она не в силах подобрать слова, Тейлор лишь потянулась за уже остывшим чаем и вновь сделала глоток.
   Все. С нее хватит.
  
   ***
  
   Слов не было. Совсем. Организуя их маленький побег, Рьюн была готова ко многому. Она видела, как до предела натягиваются пути вокруг Тейлор, словно готовясь оборваться, и была готова ко всему - начиная от предотвращений попыток самоубийства, и заканчивая срывом подопечной с атакой всего, что движется. Но это? Существование множества существ, аналогичных дьяволам, вне Башни? Объединение этих существ? Пожирание ими миров и угроза для Башни?
   В это было трудно поверить... было бы, не видь она пути так ярко. В свете этой информации многое становилось понятным - и еле заметно двоящиеся, словно с тенью, пути ее подопечной и другой незаконной, и путь ее Бога, обретший такую же тень... и то, что двое людей, с которыми она тесно контактирует, обзавелись такими же тенями на их путях. Как минимум, информация о размножении "дьяволов" уже была проверена. Остальное же еще предстояло проверить, и это вполне могло оказаться неправдой...
   ... если бы само это знание не сломало сидящее напротив нее девушку.
   Рьюн видела, как месяцами держалась Тейлор - даже без поддержки, которую сама провожатая запланировала изначально. Она знала, что это понадобится, и была даже рада, когда ее подопечная доказала возможность справляться самостоятельно... Она не сломалась ни после похищения и необходимости сотрудничать с FUG, не сломалась после постоянного давления и смерти знакомых. Чтобы сломать ее за какие-то пять дней отлучки самой Рьюн, нужно было что-то покрупнее - и полученная информация идеально подходила для этого.
   Это было невероятно. Немыслимо. Но даже не зная лично других незаконных, Рьюн могла с уверенностью сказать, что любая непонятная ситуация связана с этой братией в девяноста девяти случаях из ста. В этом же случае? Когда у нее на руках трое незаконных, двое из которых принесли в Башню аналог дьяволов? Могло произойти что угодно - в том числе и услышанное. Конечно, информацию еще надо будет проверить...
   ... но ее нельзя отвергать.
   Если есть хоть один шанс, что это правда - все под угрозой. Рьюн, конечно, не испытывала теплых чувств к происходящему в Башне, ей многое не нравилось... но это не значило то, что она была готова обречь на гибель всю Башню.
   А значит, нужно было действовать.
   - Вот как, - наконец произнесла она, смотря на замершую напротив девушку. - Честно говоря... это было неожиданно.
   - Я тоже охренела, когда Арахна вывалила на меня все это, - фыркнула Тейлор. Это еще мягко сказано... - Что, не веришь?
   - Почему же? - чуть наклонившись вперед, оперлась локтями на стол Рьюн. - Прекрасно верю. Часть услышанного подтверждают мои наблюдения, часть - догадки. У меня нет причин не верить услышанному.
   А вот теперь удивилась ее собеседница. М-да, у нее глаза и так не маленькие, а когда она открыто демонстрирует удивление...
   - ... ясно, - наконец справилась с удивлением ее подопечная. - Впрочем, это не меняет ситуации. Раз уж ты просила тебе довериться... Рьюн, я не знаю, что делать. Я по незнанию запустила этот процесс, стремясь помочь Арахне - и теперь не только моему миру, но и Башне угрожает опасность. Арахна, конечно, уверяла меня, что в этот раз она будет осторожней, что она не допустит такого разрастания популяции... но у меня нет ни единой причины верить ей теперь. И Арахна больше не будет мне помогать. Ее силы еще отзываются - но она просто отказывается сотрудничать... и это не говоря о том, что я не могу помочь своему дому из Башни. Я не знаю, что делать.
   А она знает? Ох, и когда все стало так сложно...
   И ведь нужно что-то делать не только с ситуацией, но и с самой Тейлор. Рьюн видела, что ее подопечная на грани - и непонятно, в какую сторону она шатнется в следующий момент. Если она умрет, это будет страшно, но не непоправимо: смерть Тейлор ударит по ее Богу, но его можно зацепить местью, пообещав помощь, и действовать уже оттуда. Но если она сойдет с ума... если сорвется... с учетом силы "дьявола" и с учетом того, что ранее ее подопечной уже удавалось договариваться с оным...
   Нет. Этого допускать нельзя. Ни в коем случае.
   Как же было бы проще, если бы эти две девчонки не появились так не вовремя, и первым бы обнаружили ее Бога! Не надо было бы жертвовать половиной лица, на ходу перекраивать планы, работать над расколом, ходить по грани, маяться с собственной агентурной сетью... Порой за все это она чуть ли не ненавидела обеих незаконных - но жестко давила эти мысли, не допуская изменения отношения к ним.
   В конце концов, приходится работать с тем, что есть.
   И работать в темпе.
   - Это и есть то, что я хотела увидеть? - повысила голос Рьюн, со стуком ставя на стол было взятую чашку, чтобы привлечь внимание собеседницы, вздрогнувшей от звуков. - Это и есть герой?
   - ... что? - лишь пораженно выдохнула Тейлор, глядя на нее. Успех...
   ... но этот успех нужно закрепить.
   - Я многое знаю о тебе, Тейлор - я наблюдала за каждым твоим шагом с самого начала испытаний на втором этаже, - оставалось лишь продолжать, понизив голос и смотря собеседнице в глаза. - Я знаю многое о тебе. Твои цели. Мечты. Идеалы. И я спрашиваю тебя - это и есть тот герой, которым ты хотела стать? Я думала, ты собираешься взобраться на самый верх и исполнить свою мечту!
   - Собиралась, - голос ее собеседницы звучал глухо. - И ты сама знаешь, почему это невозможно, Рьюн.
   - Потому, что мы похитили тебя? - издевательски потянула та. - Брось. У тебя еще есть шанс. Даже до этого разговора я намеревалась тебе показать путь к свободе на двадцать первом этаже - но теперь это не мое желание, теперь это жизненная необходимость. Я думала, ты понимаешь это... и я думала, что ты будешь бороться после того, как узнала об опасности как для Башни, так и для твоей родины. А что вместо этого я вижу? Расклеившуюся девчонку, которая уже признала свое поражение? Это и есть предел твоей воли? Это предел твоей решимости? Я думала, что ты захочешь спасти всех!
   - ... не всех.
   Что?
   - Не всех, - продолжила сидящая напротив девушка, уткнувшись взглядом в свою кружку. - Неужели ты не поняла, Рьюн? Мне плевать на всех вас. Ваша Башня отняла у меня дом. Ваша организация отняла у меня друзей. Ты действительно думаешь, что после этого я хочу страдать альтруизмом и спасать всех? Знаешь, будь у меня возможность - я бы забрала всех, кто мне дорог, и свалила бы отсюда, оставив вас тонуть в вашем накопившемся дерьме. Вся проблема в том, что у меня нет такой возможности - и поэтому мне придется спасать Башню ради тех, кто мне дорог. Радуйся, Рьюн... и запомни. Чем меньше у меня остается дорогих мне людей, тем меньше остается причин делать хоть что-нибудь. Надеюсь, ты донесешь эти слова до тех, кто может поднять руку на моих близких.
   Улыбка сама скользнула по губам. Провокация удалась... и даже более того - появился мощный рычаг воздействия, которым можно будет воспользоваться, когда план раскола войдет в завершающую фазу. Просто великолепно...
   - С возвращением, герой, - иронично отозвалась Хва. - Что предпримешь в первую очередь?
   - Продолжу то, что делаю сейчас, - голос Эбер звучал жестко. - Не будет больше никаких ошибок, никаких промахов, а когда я вновь начну восхождение - ни одного проваленного испытания, ни одного отложенного на потом теста. Я вернусь к своим товарищам, и продолжу с ними восхождение на Башню, попутно ища силу, чтобы все изменить, и путь наружу, чтобы успеть домой вовремя. Но для начала... наверное, для начала я все-таки вновь налажу контакт с Арахной. Мне нужна информация от нее, если я хочу достичь своей цели.
   - Я рада это слышать, - лишь улыбнулась провожатая. Наладить контакт с "дьяволом", значит... так. Похоже, у нее есть идея. - Мой тебе совет как провожатой: не торопись с контактом. В этот раз ты и так получила достаточно сильный удар, нет нужды повторять это. Подожди немного... а я пока заручусь помощью одной знакомой. Не люблю персонал Мастерских... но раз уж нам нужно получить информацию от аналога "дьявола" из-за пределов Башни, лучше заручиться помощью человека, который специализируется хотя бы на контактах с местными дьяволами.
   ... вернее, не контактами - но об этом она еще долго не скажет собеседнице. У нее немного информации по естественным носителям дьяволов - но и того, что она знает, вполне достаточно, чтобы предположить влияние "дьявола" на Тейлор, начиная от манипуляций и заканчивая контролем. Нет, пока что лучше помолчать о возможности нейтрализовать "дьявола", просто во избежание.
   - Ты серьезно? - пораженно выдохнула носительница "дьявола". - Рьюн... прости, что я не верю, но...
   - Не веришь, что это будет так просто? - хмыкнула та. - И правильно делаешь. Во-первых, это будет нескоро - даже мне будет сложно добраться до Мастерских и вытащить оттуда нужного нам человека, не говоря уже о том, чтобы оправдать необходимость подобного. Во-вторых, не исключено, что это будет очень больно - большинство умерших от попыток синхронизироваться с дьяволом погибли именно от болевого шока. В третьих, ты можешь сойти с ума при вмешательстве...
   - Это то, чем я могу пожертвовать, - криво усмехнулась Тейлор. - Я могу подождать, Рьюн. К боли мне не привыкать. Безумие... ну, один писатель и драматург моей родины говорил, что определенная доля безумия необходима для достижения успеха в любом деле. Я готова к этому. Если это спасет тех, кто мне дорог...
   - Надежда у нас есть, - протянула ей руку Рьюн. Готова она, как же... но если ее худшие опасения верны - другого выхода у них нет. Ч-черт, как все хреново-то! - С шансами, конечно, похуже будет... но я над этим работаю. Спасибо за доверие, Тейлор. Я не подведу тебя.
   На это она просто не имеет права.
  
   ***
  
   - Черт! - в очередной раз выпалила Ангел, нарезая очередной круг по комнате. - Не могу поверить, что она с нами так поступила!
   - Ты прекрасно все слышала через своего шинхэо, - отстраненно произнес Джай, заканчивая собирать винтовку и убирая ее в арсенал. - Впрочем, я тоже слышал. Мне повторить?
   - Ты прекрасно понял, что я имею в виду! - повысила голос напарница. Похоже, она действительно на взводе... - И не раскладывай тут свое барахло!
   - Я думаю, что ты не хочешь, чтобы я успокаивался так, как привык, - понизил голос стрелок, и лишь хмыкнул, когда его собеседница вздрогнула. - Ангел, я прекрасно понял, что ты имела в виду.
   - И это все, что ты можешь сказать? - уже куда тише произнесла та. - Джай, она отказывается от нас! Будто мало было...
   - Я знал, что это случится.
   Стоило только сказать это, как девушка напротив осеклась. М-да... не стоило говорить это так резко - но тонких намеков Ангел просто не понимает, и признаков она, естественно, не заметила.
   В отличие от него.
   - Знал? - как-то даже беспомощно выдохнула девушка, садясь на кровать. - Как?
   - Поспрашивал у наставников других учебных команд, когда нас только определили к Лиен, - пожал плечами мальчик. - Надо же было знать, у кого мы будем учиться... Помнишь, Минхва заявил, что очередное пушечное мясо прибыло, и что мы долго не продержимся?
   - Да, было такое дело... но я думала, что он имел в виду, что Лиен просто отфутболит нас! - рассеяно отозвалась удильщица. Думала она, да... - Я слышала, что процент перевода ее учеников на оперативную деятельность низок...
   - Потому что не доживают, - резко перебил ее копейщик. - Я спрашивал, уже в одиночку... При нас старались не говорить, но у меня хороший слух, и я быстро узнал, что Лиен буквально уговаривали взять последнюю команду. Я еще в первый месяц понял, что либо мы все умрем под ее началом, либо она от нас откажется.
   - Как видишь, произошло... нечто среднее, - ответный вздох был еле слышен. - Значит... это все правда?
   - Да... и боюсь, мы тут ничего не сможем сделать, - оставалось лишь покачать головой в ответ. - Ты сама знаешь, Лиен упряма, а смерть Пуонга буквально добила ее. Если мы будем ее убеждать - только протопчемся по чувству вины, и все.
   - Значит, нам так все и оставить? - еле слышно произнесла Ангел. - Смириться?
   - А что ты сейчас можешь с этим сделать? - склонил голову к плечу Джай. - Ничего... тем более, это было вполне закономерно. Арлен практически не общалась с представителями других команд, а учитывая, что ей рано или поздно потребуется команда, наша кандидатура - самая очевидная. Я не сразу это понял, только когда узнал, что она - Кандидат, но... думаю, этот вариант рассматривался, как минимум.
   - Ч-черт, и Арлен тоже... - поморщилась собеседница. Наверняка корит себя за ту идею направить шинхэо-разведчика за их подругой... - Думаешь, она тоже винит себя за...
   - Не думаю, а уверен, - оставалось лишь кивнуть в ответ. Стоит только вспомнить подслушанный разговор Арлен и Рьюн, буквально кипящий от недосказанного, что буквально резало ему слух... - А ты бы не винила на ее месте?
   - Я... черт! - прикрыла глаза напарница. - Как же я это ненавижу... Такое ощущение, что команда катится к чертям. Хуже было бы, только если Арлен отказалась бы от нас и нас расформировали. Прости, что я тебе по мозгам этим езжу, ты же...
   - Ничего страшного, - лишь отвел взгляд стрелок, вспомнив первые дни в команде. Да Вэй, похожий на кузена Девдаба, спокойный и ответственный Ченгук, напоминающий самого старшего брата, легкий на подъем Пуонг, которого из-за его поведения Джай легко мог принять за своего ровесника, Лиен, которая стала всем им матерью...
   Когда он потерял семью, ее заменили друзья. Когда он потерял друзей, средоточием всего, что ему дорого, стала команда. А теперь... что ему делать теперь? Наблюдать, как Лиен отдаляется от них, бояться, что весь прогресс Ангел постепенно исчезнет, да и Арлен...
   Вспомнив услышанное через парных шинхэо Ангел, Джай нахмурился. На первый взгляд, в разговоре Арлен с Рьюн все было в порядке - просто встреча двух подруг после кучи неприятностей... но интуиция и привычка везде выискивать подвох не давали сложиться банальной картине, выискивая кучу намеков. От чего хотела остановить их будущего лидера Рьюн? Что именно имела в виду Арлен, говоря про потери? И еще...
   Тейлор.
   Именно так Рьюн назвала Арлен. И интуиция буквально выла, стоило только вспомнить об этом.
   - Думаю, нам обоим нужно немного отдохнуть, - наконец произнес мальчик, вставая со стула. Привычки оставлять любопытство неудовлетворенным у него не было - и стоило выяснить, что происходит, как можно скорее. - Давай поговорим утром, хорошо?
   - Ну давай, - с сомнением в голосе произнесла девушка. - Эй, Джай... точно все нормально? Прости, что заговорила об этом...
   - Да, все нормально, - слабо улыбнулся тот уже у выхода. А что тут еще ответить? - Нам всем было тяжело в последнее время... но все будет хорошо. Мы справимся, Рагуил.
   - Я просила не называть тебя так! - он успел выскользнуть наружу достаточно быстро, чтобы пущенная в него подушка встретилась с дверью вместо его спины. Как и всегда, Ангел в своем репертуаре...
   ... но, по крайней мере, она немного отвлеклась.
   А ему нельзя.
   Набрать сообщение через часы много времени не заняло - он вполне успел по пути в библиотеку... но, вопреки привычке, не использовал один из стационарных терминалов, а зашел в сеть со светоча, все же собственным протоколы шифрования, проверенные Лиен, он доверял больше, чем непонятной начинке местной аппаратуры. Конечно, ему нужно было лишь выйти в сеть, а не взламывать базы - но перестраховаться не помешает, и поэтому Джай на два раза все проверил, прежде чем ввести запрос.
   Всего одно слово.
   Тейлор.
   Первым результатом была информация о неком Чарльзе Тейлоре, копейщике, взявшем первое место в недавней битве при Мастерских C-класса - но после недолгого просмотра фотографий Джай отбросил эту версию. Слишком разная внешность, совершенно разные фенотипы, не родственники... максимум, однофамильцы, если Тейлор - это фамилия. Поиски по базам данных словарей ничего не дали: на одном из языков услышанное им слово переводится как "портной", и это вполне могло быть прозвищем, но никаких доказательств в пользу этого у него не было, и поэтому пришлось пойти дальше. Новости, сообщества адептов света, архивы...
   Информации было много - а глаза, и так натруженные сегодня днем без линз и визора, начали немилосердно болеть. Может, он пропустил многое... но в очередной раз бросив взгляд на экран и борясь с мыслью уйти, Джай лишь моргнул, увидев заголовок статьи "Можно ли остановить незаконных?". Сама тема незаконных была интересной - а кто бы не заинтересовался? - и он открыл статью, чтобы сохранить и прочитать позже...
   ... когда поисковик сработал, перемотав текст в поисках первого совпадения.
   И Джай жадно вчитался в строчки.
  
   "... тем не менее, мы в очередной раз задаем вопрос: можно ли было это предотвратить? Преступления Энрю, буйства Фантаминиума, бесчинства Крылатого Древа, основанного Уреком Мазино - все это можно было бы остановить, вмешайся власти вовремя. Да, они незаконные, но они не всегда были так подавляюще сильны, и когда-то были лишь участниками, пусть и куда сильнее остальных. Их можно было остановить, и мы видим, что это реально: последние новости из Ада Эванкхелла подтверждают, что одна из двух новейших незаконных участников, проводник-анима Тейлор Эбер, погибла во время испытаний. Прискорбно, что очередной талантливый участник погиб в самом начала своего пути - но кто знает, выживи она, не стала бы она следующий чудовищем вроде Энрю?
   И в то же время, в данный момент восхождение продолжает еще одна незаконная участница, проводник Эмма Барнс, уже - не достигнув даже двадцатого этажа! - овладевшая техниками контроля пространства при помощи шинсу, и, несомненно, являющаяся сильнейшим проводником в своем классе. Остается лишь задаться вопросом: во что она превратится, если ей будет суждено дойти до вершины?"
  
   Дальше он не читал. Просто потому, что в статье, среди иллюстраций, был снимок красивой рыжеволосой девушки, так похожей на Ангел - и все стало по своим местам.
   Оговорка Рьюн "Тейлор". Информация о незаконной, являющейся проводником и анима, так удобно погибшей. Рассказ самой Арлен о некой Эмме, предавшей ее. Рассказ о сходстве этой Эммы с Ангел. Снимок, косвенно подтверждающий это. Собственные догадки. Слишком мелкие совпадения... но их слишком много, чтобы он мог упустить это из виду.
   - Это она, верно? - лишь произнес Джай, когда со спины его окутала легкая волна шинсу, знаменующая присутствие еще одного человека в помещении.
   - А ты умеешь искать информацию, - через несколько секунд вслед за волной шинсу на его плечи опустились изящные ладони с тонкими, но достаточно сильными пальцами. - Как догадался?
   - Слишком тяжело получить звание Кандидата, даже офицерам, - только и покачал он головой в ответ. - Следовательно, Кандидата должны были как-то заметить - и он должен быть известнее, чем очередной офицер. Было разумно поискать через новостные ресурсы: вероятность была не очень высока, но ей нельзя было пренебрегать. Как видишь, это увенчалось успехом.
   - Вижу, - стоящая за его спиной девушка шевельнулась, и ему на плечо скользнула прядь черных волос... черных? Вскинув голову, мальчик всмотрелся в знакомое лицо, обрамленное не привычными алыми, а черными волосами. А, вот оно что... - И что теперь? Не удивлен, что твоя подруга - незаконная участница?
   - А что это должно менять, Рьюн? - пожал плечами он. - Арлен - или Тейлор, если она так захочет - все равно является Кандидатом, и все равно согласилась взять нас под свое крыло.
   - Арлен, - пальцы Рьюн на его плечах сжались еще сильнее. Ш-ш-ш... - И только Арлен. Запомни, Джай - новейшего Кандидата зовут Арлен Грейс.
   Это прозвучало... странно. Будто стоящая за его спиной девушка имела в виду что-то еще.
   - Как мне это понимать? - лишь нахмурился он.
   - Понимай как знаешь, - девушка убрала ладони с его плеч. Как знает? То есть... - И не беспокойся, Джай. С Арлен все будет хорошо. С ней сложно... но она пойдет до конца за тем, кто завоюет ее преданность.
   И опять - двусмысленное заявление. Особенно...
   ... в свете того, что он знает.
   Стоило только мысли сформироваться, как Джай похолодел.
   Арлен говорила, что ее подруга, похожая на Ангел - Эмма - предала ее и разрушила все. В итоге Арлен сама присоединилась к FUG... под другим именем. Все считают ее мертвой. И по словам поддерживающей его Рьюн, у самой Арлен нет тут связей, кроме их команды...
   ... словно она тут никому не доверяет...
   ... словно...
   В горле встал ком. Он вспомнил, где он видел подобное - и как все закончилось.
   - Рьюн... - негромко произнес он, когда давление шинсу из-за спины практически исчезло. - Завоевали ли мы преданность Арлен?
   - А ты как думаешь? - в ответ донесся лишь смешок. - Знаешь, Джай... прежде, чем я отвечу, подумай над тем, кого ты называешь "мы".
   А в следующий момент за спиной хлопнула дверь - и он сам, воспользовавшись отсутствием свидетелей, ударил кулаком по столу. Черт побери! Если это так... если он прав...
   Нет. Рано делать выводы. Для начала ему нужно узнать как можно больше о том, что же произошло на самом деле, чтобы остатки его команды не развалились по швам.
  
  
   Глава 11.
  
   Когда Рьюн говорила о возможности найти специалиста, чтобы помочь с Арахной, Тейлор думала, что контакт начнется с переговоров, встречи на нейтральной территории или чего-нибудь подобного. Но она и подумать не могла, что сотрудничество с таким специалистом начнется с похищения оного.
   - Первый на позиции, - доносящийся через часы голос Джая, в этот раз из-за нехватки кадров и собственных навыков исполняющего в группе роль адепта света, звучал глухо. - Приготовления завершены. Вторая, запрашиваю инструкции
   - Вторая на позиции, - а вот голос Рьюн, наоборот, звучал слишком спокойно. - Всем боевая готовность.
   Боевая готовность, да...
   Тейлор признавала, что она нервничала. А как иначе? Даже боевых выходов у нее было немного - после захвата крепости, когда она потеряла контроль над собой, семь месяцев все вылеты и рейды заменяли тренировки, и хорошо, если командные. И только через месяц после визита Мирцеа, по рекомендации Рьюн, Джин-Сунг начал ее допускать к рейдам, чтобы она хоть так срабатывалась с переведенными в ее команду Ангел и Джаем. Да и тех рейдов было не так уж и много: две атаки на бандитские лагеря, одна - на лагерь работорговцев, срыв аукциона рабов... Но все эти рейды проходили при присутствии страхующего их Джин-Сунга и Рьюн с ее способностями, и Тейлор не волновалась, зная, что в худшем случае всех их вытащат. Сейчас же? Рьюн санкционировала их вылет как операцию по набору персонала, и Джин-Сунгу лететь запретила, давя авторитетом провожатой и напирая на то, что его присутствие приведет к срыву операции. Страховки не было...
   И это было куда хуже потому, что сегодня убийства были запрещены.
   Скажи ей кто-нибудь два года назад, что она будет всерьез беспокоиться из-за необходимости оставить противников в живых, Тейлор бы покрутила пальцем у виска, но сейчас она именно что волновалась - хотя бы просто потому, что понимала, что соизмерять уровень сил она отвыкла. Тренировки с офицером, против которого просто опасно сдерживаться, привычка бить на поражение во время рейдов - все это отучило сдерживаться, как в плане рукопашной, так и в плане применения техник шинсу, в изучении которых она продвинулась за последний год. И ведь выбора особого не было, сдерживаться придется, просто чтобы не настроить против себя специалиста, которого они вербуют! Пожалуй, только теперь она понимала, что чувствовал Агеро, сдерживаясь - а он наверняка сдерживался! - в средствах достижения целей. Головную боль он чувствовал. И сомнения, стоит ли оно того...
   ... нет. Стоит. Иных вариантов решения проблемы у нее нет.
   - Третья на позиции, прием, - в голосе Ангел слышалась усмешка. - В состоянии боевой готовности.
   - Четвертая на позиции, прием, - наконец произнесла Тейлор. Не время для волнения! - В состоянии боевой готовности.
   - Это Первый... цель замечена, - их копейщик отозвался всего несколько секунд спустя. Уже?! - Четвертая, твой выход.
   - Принято, - лишь выдохнула та, выпрямляясь и окидывая взглядом как скалистые утесы вокруг, так и раскинувшийся внизу, под скалой, океан и узкую полоску побережья.
   Рьюн в поисках специалиста провела из на тридцатый этаж, который, в основном, представлял из себя океан с множеством групп островов. Здесь находилось ближайшее отделение Мастерских - и здесь же контакт провожатой нашел нужного им специалиста...
   А вот дальше начались проблемы.
   Во-первых, этот специалист хоть и работал над проектом живого оружия вместе с учеными FUG, но к сочувствующим не относился. Во-вторых, по словам контакта Рьюн, у специалиста были достаточно крепки моральные устои, и именно по этой причине его роль в проекте была не особо значительной, но другого в сжатые сроки они найти не могли. В-третьих, положение специалиста было лишь немногим лучше, чем у испытуемых - отсутствие свободы передвижения, почти постоянное нахождение в лабораторных комплексах, перемещение лишь под охраной... ввиду этого выход на контакт, и, тем более, вербовка была донельзя сложной. И даже возможность захвата цели при перемещении оной была зыбкой ввиду самого рельефа местности: нужного им специалиста, в основном, перевозили на суспендолете, а рисковать его жизнью, сбивая транспорт и рискуя его падением в океан...
   Теоретически, можно было бы обойтись и без этого. Можно было бы рассказать все хотя бы Джин-Сунгу, запросить помощи у FUG - черт возьми, если был бы шанс решить проблему таким путем, она была бы на многое готова! Вот только Рьюн, стоило лишь высказать той эту идею, забраковала ее, и аргументы были достаточно весомыми... в основном упираясь во время. Пока слова самой Тейлор проверят, пока пропесочат провожатую, утаивавшую информацию, пока выйдут на Эмму с целью подтверждения информации, пока старейшины FUG и Убийцы обсудят, действительно ли ситуация так опасна, не преувеличивает ли она проблему, и можно ли пренебречь риском ради возможности заполучить себе кейпов... И ведь не факт еще, что договорятся! А ее саму, как носительницу Арахны и человека, вокруг которого будут появляться кейпы, будут держать под присмотром и уж точно не будут ей рисковать, официально выдвигая ее как Кандидата, и шанса вернуться домой она точно не получит. И именно поэтому приходилось все делать самостоятельно, в составе малой группы. Будь ее воля, Джай с Ангел не участвовали бы - но Рьюн настояла на их присутствие, убедив, что они будут молчать, и поэтому оставалось лишь согласиться... впрочем, без их присутствия все было бы куда сложнее.
   От мыслей ее оторвал сигнал в наушнике - и вспыхнувшая следом подсветка визора, наложившая обозначение цели на приближающуюся темную точку суспендолета, направляющегося к острову. Пора. Она лишь создала баанг, чтобы секундой спустя окутать себя вуалью шинсу, ставшую почти полноценной невидимостью после полутора лет практики с начала нормального обучения, и зажгла еще один баанг, ожидая приближения цели.
   - Четвертая, цель входит в твою зону поражения, - отчитался Джай. - Подсвечиваю мишень. Не промахнись. Огонь по моей команде.
   Да уж, промахиваться она не имеет права - иначе транспорт разобьется. Черт! Неужели так сложно было за год найти адепта света, чтобы их копейщик не отрывался от своих прямых обязанностей на координацию действий группы? А теперь эту роль приходится исполнять ей, благо, хоть есть чем - лучи шинсу бьют достаточно далеко, с учетом известного курса цели, ей хватит дистанции в двести метров для атаки.
   - Вижу цель, - отчиталась Тейлор, вытягивая руку с баангом и прицеливаясь. Вот уже виден и подсвеченный Джаем участок корпуса... - Жду сигнала, Первый. Прием.
   Ответа она ждала несколько секунд. А когда дождалась...
   - Начинаем.
   ... то не медлила.
   Луч шинсу ударил точно в цель - и в тот же момент нос суспендолета начал заваливаться вперед, а высота снижаться. Ну, к черту! Зацепившись крюком за скалу, Тейлор сиганула вниз, прыгая на выведенную из невидимого режима пластину арсенала. Пока экипажу и пассажирам суспендолета не до нее, нужно приблизиться к цели, чтобы иметь полную свободу действий. Ангел и Рьюн это не нужно, они уже сидят внизу в засаде, а ей сегодня придется знатно побегать...
   Она приземлилась на песок как раз в тот момент, когда суспендолет упал, пропахивая корпусом песчаный пляж и начиная терять скорость. Черт, далековато... и на дальней дистанции она особо уязвима, учитывая, что сейчас справа от нее - практически отвесные скалы, а слева - океан, бушующий перед бурей. Погано быть копейщиком, что не говори! Чаще всего есть лишь один шанс на атаку, противник может отследить по траектории атаки, сблизиться и перейти в рукопашку может и не выйти...
   ... ладно. У нее еще есть время добежать до упавшего суспендолета. Оный наконец остановился, и из него вскоре стали выбегать люди с оружием, начавшие озираться - и тут же атакованные двумя шестилапыми шинхэо-ящерами, буквально выпрыгнувшими из воды, по которым охрана и открыла огонь. Впрочем, оный сразу же стал реже; из редких кустов у скал выпрыгнула Рьюн, сейчас практически неузнаваемая из-за закрывающего все лицо визора и темного плаща с капюшоном, скрывающими так приметные шрамы, так и не менее приметные красные волосы. Она действовала точь-в-точь как при их первой встрече на втором этаже: атаки посохом, пусть и другим, просчитанные движения между противниками, маневрирование с помощью посоха и телекинеза - и самой Тейлор, вскоре приблизившейся на достаточную дистанцию для поражения, осталось лишь ударить двоим по ногам ослабленными лучами шинсу, а Рьюн вскоре после этого вырубила их посохом.
   - Так просто... - лишь выдохнула Тейлор, наконец приближаясь к Рьюн и вышедшей из засады Ангел. - Это точно наша цель, а не обманка?
   - Не ожидай многого от них, - лишь покачала головой провожатая. - Это самая нижняя Мастерская, и меры безопасности здесь не на высоте. Охрана мелких грузов - вывезенные из Средней Зоны дети, купленные и выращенные Мастерскими, и чаще всего охранники не имеют особых талантов навыков, компенсируя это снаряжением... которое надо еще успеть применить. Меня беспокоит другое: наша цель все еще в суспендолете. Не хотелось бы сражаться в замкнутом пространстве с человеком, который специализируется на контактной тонкой манипуляцией внутренними потоками шинсу.
   М-да...
   - А у нас есть выбор? - лишь фыркнула Ангел. - Я не знаю зачем ты это затеяла, Вторая, но нам же нужна эта цель?
   - Нужна, - удрученно вздохнула Рьюн. - Ладно, идем. Джай, что по данным сканера?
   - Суспендолет защищен от сканирования, вам придется идти вслепую, - тот ответил лишь через несколько секунд. - Я подстрахую вас снаружи.
   Оставалось лишь кивнуть повернувшейся к ней Рьюн и вслед за ней направиться к суспендолету, на ходу выпуская из одного из контейнеров мелких мошек - толку от них немного, и через столь мелких насекомых она до сих пор видит с трудом, но чтобы засечь цель, их вполне хватит. Через их глаза она первой и увидела узкие светло-серые коридоры, тусклые лампы, освещающие оные, закрытую дверь в рубку...
   ... и баррикаду из ящиков посреди коридора, за которыми скрывалась темноволосая женщина в белом халате с каким-то огнестрельным оружием в руках. Учитывая, что она была единственным человеком на борту без формы охраны Мастерских и что она примерно соответствовала описанию...
   - Цель обнаружена, - лишь выдохнула Тейлор, глядя, как замирает Рьюн. - Вооружена огнестрелом.
   - ... не огнестрелом, - отозвалась Рьюн, не оборачиваясь. Что? - Мастерские не используют огнестрельное оружие - либо лучевое, на суспендии, либо иглометы с транквилизаторами. Но на последнее лучше не надейтесь. Больше предупреждений не будет.
   - Тогда я и сама справлюсь, - кивнула девушка, направляясь вперед. На секунду замереть у поворота, готовя очередной крюк и шнур, подмечая расположение мошек и определяя цель в пространстве - чтобы потом кинуть крюк вслепую, телекинезом, выбивая оружие из рук женщины. Пора! Схватив еще один крюк, на этот раз без шнура, Тейлор выскочила из-за угла и рванула к женщине за баррикадами... которая, не дезориентированная потерей оружия, метнула в нее несколько дротиков. Перехватить телекинезом, отвести в сторону, позволяя оружию впустую ударить в стену - и сорваться в прыжок, проносясь над ящиками и приземляясь уже за спиной пригнувшейся женщины, чтобы в следующий момент приставить ей к шее крюк...
   ... и еле успевая отбить в сторону уже подобранное той оружие, в последний момент, позволяя вылетевшей игле пройти в считанных сантиметрах от своего плеча. Все-таки игломет, да?
   - Успокойтесь, доктор София, - произнесла она, заметив, как вздрогнула женщина. - Мы не желаем вам зла.
   - И поэтому вы подбили суспендолет и положили всю охрану? - язвительно откликнулась она. Теперь, вблизи, Тейлор могла видеть, что это точно их цель, что снимало одну проблему... но и других было более чем достаточно. - Вы действительно думаете, что после такого я буду с вами сотрудничать?
   - Во-первых, никто не погиб, - произнесла Рьюн, выйдя из-за поворота. - Никто даже не получил калечащих повреждений. Во вторых... мы знаем достаточно о вас, чтобы быть уверенными в том, что вы будете добровольно с нами сотрудничать, доктор. Вы ведь не сможете пройти мимо пациента, который нуждается в вашей помощи?
   - Поэтому вы решили таким образом записаться ко мне на прием? - сухо отозвалась София, тем не менее, начиная понемногу расслабляться.
   - А вы бы предпочли, чтобы наш пациент оказался на лабораторном столе Мастерских? - парировала провожатая, отчего ее собеседница вздрогнула. Хм? - И именно это и ждет вашего будущего пациента, если оный явится в Мастерские с имеющейся проблемой... если его вообще не разберут на запчасти. Неужели я ошиблась, доктор София, и вы откажете в помощи человеку, являющемуся естественным носителем дьявола?
   - Что? - выпрямившаяся было женщина, забывшись, чуть не сделала шаг вперед, остановившись только в тот момент, когда чуть не наткнулась на крюк. - Естественный носитель дьявола? Но это же...
   - Поэтому мы и нуждаемся в вашей помощи, - кивнула в ответ аловолосая девушка. - Четвертая, ты не могла бы убрать оружие? Не думаю, что твой лечащий врач рад такой встрече.
   - Она? - лишь обернулась доктор, стоило убрать только крюк от ее шеи. - Но... хорошо. Я надеюсь, вы понимаете, что это может потребовать много времени, нужно будет оборудование...
   - Не волнуйтесь, - Тейлор практически могла видеть, как улыбается Рьюн - настолько ей была знакома эта фраза ее напарницы. - Мы это понимаем, и мы готовы взять на себя все необходимые расходы. Ваш труд будет достойно оплачен... и не только информации. Насколько мне известно, вы хотели бы однажды встретиться со своими воспитанниками, не так ли?
   София лишь вздрогнула, и Тейлор подавила вздох. Вот чего у Рьюн не отнять, так это убедительности - у ушлой провожатой всегда наготове весомые аргументы... и что-то ей подсказывает, что и на этот раз все пройдет по плану.
   Никуда доктор София от них не денется.
  
   ***
  
   Двадцатый этаж встретил их промозглым вечером и продувающим насквозь ветром, и Баам был искренне рад, что им удалось достаточно быстро найти жилье - наверное, если бы не заранее скинутый мистером Хачулингом список адресов, они бы долго искали гостиницы. Жилая зона для избранных на двадцатом этаже была целым городом, и легко было потеряться здесь, а холодный ветер вместе с разноцветными яркими вывесками, сбивающими с пути, и толпами людей и нелюдей испортили все впечатления от этого места: Баам чуть не потерялся в этой толпе сразу по прибытию, и был искренне рад наличию у него способностей, позволяющих отслеживать остальную часть группы - если бы не оные, он бы легко заблудился. И только тут, в стенах гостиницы, где обе их команды сняли номера, он почувствовал, как напряжение, возникшее после перехода на двадцатый этаж, понемногу начинает отпускать. Вот только...
   - Итак, давайте начнем.
   ... новых поводов для волнения было более чем достаточно.
   До второго этажа добрались только пятнадцать человек. Пятеро отсеялись, и лишь троих Баам чувствовал на нижних этажах, в зонах испытаний - нить мистера Лебина уходила куда-то в сторону, в Среднюю Зону, тогда как нить мисс Розель оборвалась больше полутора лет назад. Уже пять товарищей остались где-то там - а дальше что? Обведя собравшиеся в комнате команды, он лишь покачал головой. Из команды мистера Ли Су вряд ли кто-то покинет их на этом этаже - все достаточно сильны, чтобы получить Е-ранг, и за два года, прошедшие с начала испытаний на втором этаже, все они неплохо сработались - а вот их команда... Тут было дело даже не в уровне сил.
   Их команда просто трещала по швам.
   Баам прекрасно знал, что мистер Кун не хочет рисковать их первоначальным составом, и поэтому попытается его проредить. Мисс Шаша уйдет - ее отчет, перехваченный мистером Хачулингом, подразумевал, что у связного мисс Эммы появилось новое задание. Заботу о мисс Сунву, как и о мисс Верди, мистер Кун наверняка попробует переложить на плечи мистера Ли Су. Баам не знал, планирует ли мистер Кун что-нибудь насчет мистера Чунхва и мистера Алексея... но даже если они останутся, в их команде будет всего пять человек.
   Расставаться с друзьями ему не хотелось. Но еще меньше ему хотелось подвергать друзей опасности, оставляя их рядом с мисс Эммой.
   - Не понимаю, зачем нам это, - негромкий голос мистера Хатсу, сложившего руки на груди и отвернувшегося в сторону, разогнал тишину. - Мы уже почти два года как не работаем вместе.
   - То, что мы не работаем вместе - не значит, что я хочу, чтобы вы сгинули на этом этаже по глупости, - надавил голосом мистер Кун, вновь притягивая к себе внимание. Да уж, такое заявление... - Кто-нибудь из присутствующих знает, почему двадцатый этаж называют "игольное ушко на небеса"?
   - Ну, я знаю, - равнодушно пожала плечами мисс Андросси, в то время, как за ее спиной кивнул мистер Лауре. - Слишком большой отсев избранных, которые так и не могут получить Е-ранг... плюс необходимость делать взнос в баллах для прохождения испытания.
   В следующий момент гостиную их командного номера захлестнуло несколько голосов.
   - Чего?
   - Да ну нафиг!
   - Какого хрена?
   - Нечестно!
   - А вы думали, в сказку попали? - негромкий голос лидера его команды прервал зарождающийся гвалт. - Никто не собирался с нами нянчиться вечно. Да, на нижних этажах к нам присматривались, да, мы какое-то время могли бесплатно питаться, имели бесплатное жилье и бесплатно проходили испытания, пока получали основные навыки. Но все кончается. На двадцатом этаже, когда участники умеют хоть что-то, офицеры просто бросают их в воду, как щенков, и смотрят, выплывут ли новички или навсегда останутся здесь, будучи не в силах подняться выше. Если раньше нас испытывали как бойцов, то теперь смотрят на другие наши качества, и, в основном - на самостоятельность и организованность. В отличие от предыдущих этажей, когда максимально возможное время прохождения испытаний и количество попыток было ограничено, то тут все зависит от самих участников - если они не сломаются и не погибнут, то могут бесконечно пытаться пройти испытания.
   - Бесконечно? - нахмурилась мисс Селена. - Все так сложно?
   - Было бы легко - жилая зона не разрослась бы до целого города, - раскинул руки ее собеседник, словно пытаясь показать на город, скрытый стенами гостиницы. - Как я уже говорил, взнос на испытаний немаловажен - пусть участники и приходят на этот этаж с определенной суммой баллов, но надолго их не хватает. Жилье, питание, прочие расходы, еще и взносы... и, как правило, если первая попытка становится неудачной, расходы только увеличиваются, а шансы падают. Дело в том, что, в отличие от предыдущих этажей, регистрация на испытание - не командная, а индивидуальная.
   - Прости... что? - закашлялся мистер Ли Су. - Индивидуальная? То есть...
   - Каждый сам за себя, - скучающе потянула мисс Эмма.
   После этих слов в гостиной воцарилась тишина. И неудивительно - пусть их команды и были сильны, иначе бы они не добрались до двадцатого этажа всего за два года, но в каждой команде были участники, которые... не то, чтобы были слабым звеном, но шансы которых на прохождение были не столь же высоки, как у остальных. Мисс Наре и мисс Верди, как анима, были уязвимы в ближнем бою, мисс Селена была скорее уж координатором, чем бойцом, он сам мог действовать в полную силу только в знакомом окружении, да и таланты мистера Ли Су тоже не лежали в области прямых столкновений - и именно поэтому подобная ситуация была весьма болезненна для них и отчасти рискованна.
   - Именно, - тем временем продолжил мистер Кун. - И есть существенная вероятность, что нас прилично раскидает. Насколько мне известно, испытания на этом этаже состоят из трех этапов - отсев на время в разных подгруппах, формирование групп команд из восьми человек и битва команд. Теоретически, в этом нет ничего страшного: если мы все пройдем, у нас будет возможность после перехода на двадцать первый этаж выйти из состава случайно сформированных команд и вновь скооперироваться прежними составами. Практически же? Лично меня это не устраивает. Без обид, Наре, Верди... я не сомневаюсь в ваших способностях, но это - двадцатый этаж, где порой участники десятилетиями ждут удачного шанса, и тут можно нарваться на кого угодно. Вы достаточно удобные и универсальные члены команды, чтобы я рисковал вашей потерей.
   - Да мы и не обижаемся, - лишь пожала плечами мисс Наре. - Все же мы далеко не непобедимы...
   - И это подводит нас ко второму фактору, - кивнул лидер его команды. - Мы не непобедимы... даже ты, Эмма. Пока что. Мы не непобедимы - и этим могут воспользоваться те, кто захочет вывести из строя незаконную участницу, и в этом деле в ход может пойти все, включая шантаж и давление через знакомых. Поэтому мы не можем рисковать и включать в состав команд, пусть даже временно, случайных людей, которые могут оказаться шпионами или диверсантами. А нам потребуется, как минимум, один такой человек - твоя команда не полностью сформирована, Ли Су.
   - Два, - неожиданно для других - и вполне ожидаемо для самого Баама - подала голос мисс Шаша. - Прости, Кун, но я не могу себе позволить дальше двигаться с вами. Я получила сообщение от одной своей соотечественницы на девятнадцатом этаже... мне нужно задержаться тут и помочь ей. Боюсь, мне придется выйти из состава команды.
   - Что? - лишь воскликнула мисс Верди, прежде чем перевести взгляд на светловолосого парня. - Нет! Кун, мы не можем задержаться тут?
   - Боюсь... не можем, - покачал головой тот. - Двадцатый этаж... Это место как бы ни хуже Ада Эванкхелла - но если там участники просто умирали или выбывали, то тут они не могут себе подобного позволить. С этого этажа нельзя уйти, кроме как поднявшись наверх: нет крайнего срока прохождения испытаний, и ввиду этого высылка участников на их родные этажи невозможно. Тут процветают разнообразные кредитные организации, дающие возможность прохождения испытаний отчаявшимся, но не гнушающиеся никакими методами в плане выбивания своей выгоды, вплоть до разбора злостных должников на органы. Тут возможно долговое рабство, хватает банд из отчаявшихся участников... Тут достаточно ловушек для каждого из нас, и это особо опасно в виду того, что мы поддерживаем Эмму - если нас захотят уничтожить, это будет сделать проще простого, стоит только нам тут задержаться, поэтому, если мы хотим избежать неприятностей, нам нужно покинуть этот этаж как можно быстрее, пройдя испытания с первой попытки. Задерживаться опасно. Может, ты этого и не знаешь, Верди... но когда я только начал восхождение, на втором этаже моя команда, имея возможность уйти раньше, задержалась, и в результате я потерял своего дорогого друга. Больше я не допущу этой ошибки. Не тогда, когда я могу ее избежать.
   После этих слов комната погрузилась в молчание, и Баам прекрасно понимал причину оного. Исчезновение мисс Тейлор ударило по многим - мало того, что из-за деятельности помощника офицера она примелькалась на втором этаже и обзавелась многочисленными знакомыми, так еще и сам факт того, что незаконная так легко "погибла"... Это казалось невероятным. Теперь он прекрасно видел, что незаконных недаром считают сильными, что они превосходят прочих участников своих классов, и слово "незаконный" было практически синонимом силы, победы, неуязвимости - а для тех, кто родился и вырос в Башне, это было непреложной истиной... когда-то. А тогда, на втором этаже, на фоне этого исчезновения мисс Тейлор, ее "смерти" это было сравнимо с надрывом картины мира: вроде бы оная еще и почти полностью цела, и изображение прекрасно видно, но этот надрыв, это несовершенство портит все, напоминая, насколько эта картина хрупка и уязвима.
   Как уязвим и каждый из них.
   Нет неуязвимых. Нет постоянного. Нет того, что нельзя было бы сломать.
   На втором этаже все они что-то потеряли. Тогда для их команд "умерла" не столько сама мисс Тейлор, сколько умер символ безграничных возможностей, умерла вера в то, что они дойдут до вершины, не потеряв чего-то важного.
   И повторять этот опыт не хотелось никому.
   - ... я поняла, - еле слышно произнесла темноволосая девушка. - Шаша... тебе обязательно рисковать? Неужели больше никто не может помочь твоей соотечественнице?
   - Боюсь, больше никто, - извиняющее улыбнулась ушастая адепт света. - Это... это сложно, Верди - не та у моей расы репутация, чтобы мы могли так просто получить помощь. Я обязана помочь ей. Извини, мне придется рискнуть.
   - Тогда... останешься после собрания - может, я смогу помочь хотя бы информацией, чтобы ты не попала в неприятности, - кивнул ей мистер Кун. - Еще кто-нибудь хочет выйти из состава команд? Я смогу помочь выходящим информацией и контактами со своими знакомыми здесь...
   - Нет, никто не хочет, - неожиданно жестко произнес мистер Ли Су. - Но мне хотелось бы узнать кое-что. Ты перестраховщик - но ты не стал бы поднимать эту тему, если бы у тебя не было вариантов решения проблем. Что ты предлагаешь, Кун?
   - Во-первых, я хотел включить в состав твоей команды одного знакомого участника, который точно не предаст нас, - чуть подался вперед тот, прищурившись. - Я надеялся, что этот вопрос удастся решить быстро, но раз у нас образовалась еще... одна вакансия, придется поискать еще кого-нибудь - достаточно сильного, чтобы подниматься наверх в нашем темпе, и достаточно лояльного, чтобы не предать. На это придется потратить время. Во-вторых же... я не верю, чтобы проблему с индивидуальной записью на испытания нельзя было обойти. Должен быть какой-то шанс. Бэкдор в механизм распределения участников по подгруппам, взятки, в конце концов... У меня есть тут контакты, через которые я могу прояснить этот вопрос.
   - Вот как? - заинтересованно взглянула на него мисс Эмма. - И с чего ты взял, что этот шанс есть?
   - Из-за представителей великих семей, - неожиданно подала голос мисс Андросси, до того молча качавшаяся на стуле. Великих семей? - Ты не знаешь, что это за народ... поверь мне, мы с Куном - ну и Лауре - это далеко не показатель. Большинство наших родственников... не столь лояльны. Снобизм, высокомерие, презрение ко всем, кто находится ниже в социальной иерархии - все это цветет пышным цветом, и особенно среди представителей главных ветвей или, паче того принцесс Захард. Ты действительно думаешь, что такие люди просто так смирятся с правилами и отпустят от себя команды из полезных участников, которых до того подбирали и натаскивали? Нет, лазейки определенно есть. Осталось лишь найти их.
   - Чем я и займусь сегодня же, - благодарно кивнул ей мистер Кун. - Это может потребовать больше баллов, чем обычное прохождение испытания...
   - Но благодаря быстрому продвижению и успехам на испытаниях ранее, у нас достаточно оных, - продолжил за него мистер Ли Су. - Жизнеспособный вариант. Других, как я понимаю, нет?
   - Проходить испытания на общих основаниях, рискуя и уповая на удачу - считается?
   - Понял, не дурак. Тогда у меня последний вопрос, Кун. Кого ты хочешь пропихнуть к нам в команду?
   - О, - по лицу лидера команды Баама проскользнула поганая усмешка. - Вы будете удивлены.
  
   После этого собрание вскоре подошло к концу. Мистер Кун, как и обещал, остался поговорить с мисс Шашей - тогда как сам Баам начал собираться. Мало запланированной встречи с мистером Хачулингом, которая обещала стать последней перед новым заданием его наставника, у Баама было достаточно дел: существовала вероятность, что мисс Эмма сегодня же выйдет на контакт со своим новым связным, да и за мисс Шашей было необходимо проследить, чтобы выяснить ее контакты и попробовать установить с ними связь. Вот только этим планам не было суждено сбыться: спустя какие-то пятнадцать минут после конца собрания ему на часы пришло сообщение от мистера Куна с требованием спуститься в холл гостиницы.
   - Что-то случилось? - произнес Баам, едва только завидев стоящего у выхода из гостиницы лидера их команды. - Мистер Кун, вы говорили, что хотели сами отправиться на сбор информации...
   - Планы изменились, - покачал головой тот. - Хачулинг прислал сообщение, он будет ждать меня там же... а когда я заговорил о необходимости найти еще одного избранного, он заявил, что один соискатель уже есть. Учитывая, к кому мы идем - это будут полноценные переговоры, и, скорее всего, этот соискатель будет ее сопровождением. Невежливо будет являться туда в одиночку.
   О. Он лишь моргнул, осмыслив услышанное.
   - Вы так не хотите видеться с вашей сестрой? - лишь осторожно произнес он, выходя вслед за собеседником из гостиницы. Он, конечно, в курсе их истории, но...
   - Дело не в том, чего я хочу или не хочу, - поморщился мистер Кун, плотнее запахиваясь в легкий плащ. - Дело в Элии. Она моя сестра, и я знаю ее лучше, чем кто-либо еще... вернее, знал, когда мы виделись в последний раз. Элия, если бы она не изменилась, не стала бы сотрудничать со мной после моего предательства - она саботировала бы всю мою деятельность, просто чтобы увидеть, как я отчаюсь, потеряв все... ну, или просто убила бы при первой встрече, невзирая на присутствие Хачулинга. Теперь же? Если Хачулинг сам одобрил эту встречу? Честно говоря, я не знаю, чего ожидать.
   - Есть чего опасаться? - шатен лишь недоуменно моргнул.
   - Не знаю, - покачал головой светловолосый парень. - С одной стороны - нам особо нечего делить, ну, за исключением целостности моего тела... ладно, чего уж там, скажу прямо. Элия - довольно неприятная личность: амбициозна, безжалостна, не гнушается устранением конкурентов и достижением цели любыми средствами. Я не знаю, чего от нее ждать.
   - Ну, то же самое можно сказать и о вас, - лишь хмыкнул проводник - и осекся под пристальным взглядом собеседника. Хм? Что он не так сказал?
   - Я - приятная личность, - в голосе адепта света звучали холодные нотки. А, вот он о чем... да уж, пожалуй, зря он это сказал. И ведь не имеет смысла разубеждать, что не то имел в виду - ему просто не поверят...
   - Вы это мистеру Блицу скажите, - решил перевести все в шутку Баам. - И команде мистера Бларода. И самому мистеру Блароду, у которого теперь только один глаз. И...
   - Ладно, я понял. Но она еще более неприятная личность, чем я.
   - Как я понимаю, это достижение?
   - Как я понимаю, кто-то тут научился подшучивать над начальством? - лишь закатил глаза мистер Кун. Как-то... неловко, что ли. Пожалуй, зря он это начал... - Но ты прав. Вот что я скажу тебе, Баам: не доверяй Элии. Может, она теперь действительно крепко связана с нашими общими друзьями, может, она и будет действовать на нашей стороне - но это не повод доверять ей. Элия всегда была той еще злопамятной и мстительной стервой, и уж поверь, мстить она умеет. Нас... в семье Кун многому учат, Баам - в том числе и не прощать, хотя бы потому, чтобы потом окружающим было неповадно предпринимать что-либо против представителей семьи Кун, зная, какая их за то постигнет расплата. Вряд ли Элия будет действовать совсем уж радикально, но она не упустит шанс обрушить важный только для меня план или сломать дорогого мне человека. Из-за этого я все детство прятал нравящиеся мне вещи: пусть я и не мог воспользоваться ими, но это значило, что их не украдут и не сломают просто затем, чтобы подействовать на меня. Поэтому запомни, Баам: для Элии у меня вообще нет друзей, и даже ты - лишь мой подчиненный, не друг и не товарищ.
   От этих слов стало не по себе. Что же это за семья такая, если из нее выходят такие люди, как мистер Кун? И ведь, судя по его словам, такое - даже не в масштабах всей великой семьи, просто между мистером Куном и его сестрой! - творится с самого его детства. Так не должно было быть, Рейчел рассказывала, какими счастливыми могут быть семьи... но это было.
   Неправильно. Испорчено. Сломано.
   Как и вся Башня.
   ... после этих слов никто не хотел продолжать разговор - и они молчали всю дорогу, пока добирались в такси до места встречи, оказавшегося на другом конце города, куда ближе к средней зоне. По выданному им мистером Хачулингом адресу оказалось очередное высотное застекленное здание, коих здесь хватало, и их цель находилась на самых верхних этажах. Пройти туда оказалось не так уж и просто: на пункте охраны внизу их не пускали, пока не спустился высоченный темноволосый здоровяк со светящимся крылом за спиной, выглядящий даже полным из-за плотного объемного коричневого пальто, который и проводил их на верхние этажи, где, как оказалось, располагался офис детективного агентства, занимающий аж пару этажей; впрочем, куда интересней было не это, а компания, собравшаяся в комнате, куда и привел их сопровождающий - но если мистер Хачулинг был ему знаком, то вторую присутствующую Баам видел впервые. Не очень высокая и изящная на вид девушка была похожа на мистера Куна и мистера Хачулинга цветом волос, глаз и чертами лица, как он и ожидал... но на этом сходство заканчивалось, как и его ожидания. После знакомства с мисс Андросси и мисс Юри, Баам ожидал, что и другая представительница великой семьи будет похожа на них хотя бы поведением, но развалившаяся на диване девушка, кажется, задалась целью опровергнуть этот стереотип. Короткая и неровная стрижка - кажется, такие называют неформальными - несколько серег в ушах, нахальная усмешка, короткие шорты с рваной бахромой, темная водолазка и небрежно накинутая поверх темная же куртка с меховой опушкой контрастировали что с изяществом обеих знакомых представительниц великих семей, что с подчеркнуто-деловым стилем одежды мистера Хачулинга и мистера Куна. И, судя по лицу последнего - он тоже не ожидал увидеть свою сестру в таком... репертуаре.
   - Йо! - приветливо махнула она рукой, садясь на диване, стоило только им войти в комнату. - Долго вы тащились.
   - Пробки... и ублюдки на дорогах, - наконец совладал с эмоциями мистер Кун, проходя дальше и без приглашения садясь в кресло. Бааму оставалось лишь занять место за его спиной. - Рад тебя видеть.
   - Ой, только не надо тут притворства, - лишь махнула рукой его собеседница. - Честно скажи, что предпочел бы, чтобы я сдохла. Вот я честно говорю тебе, братец: мой тебе пламенный привет!
   - Это такое завуалированное пожелание гореть в аду? - лишь хмыкнул тот, откидываясь на спинку кресла. - Ну, тогда и тебе того же.
   - Может, хватит уже, мелкие? - лениво потянул мистер Хачулинг, прерывая начинающуюся перепалку. - Элия, не провоцируй Агеро - у нас есть дела поважнее, между собой потом разберетесь.
   - Ладно-ладно, - покладисто кивнула та, сложив руки на коленях... но не продержалась и трех секунд, откинувшись на спинку дивана и закидывая ноги на журнальный столик, прежде чем полуобернуться к здоровяку, севшему рядом с ней. - Ну... братец, это мой телохранитель, Кан Хорьянг. Хорьянг, это изворотливый засранец и мой обожаемый брат, Кун Агеро Агнис, и...
   - ... и мой подчиненный, Баам, - лишь кивнул тот. - Баам, это Кун Элия Агнис, редкостная стерва и моя сестра.
   - Вот как? - лишь прищурилась мисс Элия. - Подчиненный? Не временное сотрудничество? Делаешь успехи, братец.
   - Я всегда умел использовать имеющиеся ресурсы, ты это знаешь, - хладнокровно произнес тот.
   - Знаю... слышала, что ты в команде с незаконной участницей - и был в команде с другой незаконной, еще на этаже испытаний, - его собеседница лишь покосилась на мистера Хачулинга. Интересно, многое ли тот ей рассказал? - А еще я слышала, что у тебя в команде два незаконных участника.
   ... похоже, многое.
   - Вот оно как, - голос мистера Куна звучал глухо. - Хачулинг... ты уверен?
   - Да, я уверен в том, что вы можете сотрудничать, не убив друг друга и не саботируя нашу деятельность, - криво усмехнулся тот. - Ну, хватит уже вам. Мы, ренегаты, должны держаться вместе, не так ли?
   - Дело говорит, - ткнула пальцем в его сторону девушка. - Успокойся, братец - не буду я лезть в твою жизнь, у меня есть дела и поважнее... впрочем, почему я должна тебе что-либо доказывать? Как я поняла, мы вообще будем в разных командах.
   - Уж прости, я не готов рисковать, включая в тебя состав своей команды, - лишь прищурился ее собеседник. - В том числе - и рисковать тобой.
   - Ого! - лишь присвистнула их визави. - Все так серьезно?
   - Более чем, - покачал головой лидер его команды. - Включать в команду с психически нестабильной и агрессивной незаконной, зацикленной на доказательстве собственного превосходства, участницу, которая составляет ей конкуренцию в плане внешности и, пока что, в плане уровня сил? Ты, конечно, та еще стерва... но ты все же моя сестра. Не хотелось бы стать причиной твоей смерти.
   - ... а три года назад тебя это не остановило, - понизила голос сидящая напротив девушка. - Или ты думал, что старые пни простят мне провал, а, Агеро?
   - Ты бы выжила и выкарабкалась, что ты и доказала, - сухо произнес тот. - А Мария погибла бы. Выбор был очевиден.
   - Аргх... порой мне кажется, что те слухи про вас двоих не врали, - лишь прикрыла глаза мисс Элия. Слухи? Какие? - Ладно, твое мнение я поняла. Значит, именно поэтому?
   - Ну, еще мне важно лидерство в моей команде, - криво усмехнулся мистер Кун, словно сводя все в шутку. - К тому же, нам и одного копейщика хватит. А в другой команде копейщик - довольно молодой представитель Племен Охотников.
   - Ничего себе... да, там второй копейщик нужнее, - удивленно потянула его собеседница. - Кстати, а кто там лидер? Насколько хорош?
   - Скаут, из простолюдинов, - покачал головой светловолосый парень. - Но он хорош, даже перспективен. Не хватает тонкости и опыта, но это исправится со временем.
   - Вот как... ладно, не буду лезть, - поморщилась девушка. - Тем более я с вами временно, так ведь? Доходим до D-ранга и можем распрощаться?
   - Верно, - неожиданно произнес мистер Хачулинг, притягивая внимание к себе. - Ваша основная задача - как можно быстрее миновать Е-ранг, слишком уж велика вероятность больших проблем именно здесь. После окончания операции "Эвридика" вы можете расходиться со спокойной чистой совестью, но сейчас вы оба нужны мне неподалеку друг от друга.
   Какое-то время оба младших представителя семьи Кун молча буравили друг друга взглядами, и Баам искренне порадовался, что их вялая перепалка не началась по новому. Это было противно, иначе и не скажешь - пожалуй, с того момента, как он узнал историю мистера Куна, он был готов к чему-то подобному, но, стоило только взглянуть на это своими глазами, как он понял, что это слишком тяжело. Серпентарий вместо семьи, вражда и предательство между братом и сестрой...
   Думать о том, что они чувствуют, не хотелось. Он не знал, справился бы он, если бы Рейчел, его единственная семья, предала бы его или возненавидела.
   ... от мыслей отвлекло смещение нитей, и Баам замер. Черт! Как не вовремя!
   - Мистер Кун... - собственный голос в тишине от волнения прозвучал хрипло и громко. - Боюсь, мне придется уйти сейчас.
   - Баам? - обернулся к нему парень - и осекся. - Твой дар, да?
   - Двое, - лишь кивнул он в ответ. - Есть шанс, что это они.
   - Да... секунду, - мистер Кун отвлекся на писк его часов, вышедших из невидимого режима - и Баам смог разглядеть текст на их поверхности. "Эмма и Шаша вышли в город, несмотря на все уговоры. Я волнуюсь за них. Верди". Вот же... - Все-таки они. Иди.
   - Я смотрю, намечается нечто интересное? - поднялся со своего кресла мистер Хачулинг. Хм? - Давай, подвезу тебя, заодно и поговорим. Ну, мелкие, не прибейте тут друг друга!
   Да уж, жизненное пожелание... Баам лишь вздохнул, выходя из помещения вслед за своим наставником. Остается надеяться, что эта ночь обойдется без жертв...
   - Вы действительно думаете, что безопасно оставлять их одних? - только и произнес он, когда они немного отошли по коридору.
   - Расслабься, все будет нормально, - легкомысленно махнул рукой мистер Хачулинг. - Братишка мой не лезет лишний раз на рожон, а сестренка слишком уж нуждается в нас, чтобы похерить все из-за личных мотивов. По крайней мере, работать вместе они смогут. Ты мне лучше другое скажи - что говорит ваш сенсор по поводу моего брата?
   - По поводу мистера Куна? Я спрашивал, но мистер Хатсу сказал, что не чувствовал ничего странного, - удивленно отозвался Баам. - А что-то случилось?
   - Ну как тебе сказать? - покосился на него наставник. Все-таки случилось... но что? - В общем, мне удалось заполучить данные с медицинского обследования нашего объекта наблюдения. На пятом этаже, когда у вас впервые проводились замеры предельной выработки шинсу, ее зачем-то отправили на полное обследование...
   - Помню, тогда еще инструктор Винх говорила, что с мисс Эммой что-то не так, - задумчиво произнес шатен. - И... в чем именно дело?
   - Обследование показало, что у нее есть различия в структуре мозга... один лишний отдел, из которого и идет основная выработка шинсу, - покачал головой блондин. - Так же, как и у тебя... тебя обследовали на шестом этаже, когда ты свалился после испытаний - братец похлопотал, а один из медиков на шестом этаже был нашим человеком, и тогда же я получил на руки результаты обследования. Я думал, что это может быть общей чертой незаконных - в конце концов, не знаю, была ли у кого-нибудь возможность затащить вашу братию на обследование, да и мало слишком вас, чтобы говорить о статистике... вот только на девятнадцатом этаже у меня появились вопросы, когда мой братец угодил в госпиталь с сотрясением после испытаний. Угадай, что показало обследование?
   ... что?
   - Тот же самый отдел? - пораженно выдохнул он. - Но мистер Кун...
   - Да, он - не незаконный, и поэтому у меня появились другие подозрения, - негромко произнес скаут. - Подумай, Баам: что у вас с Эммой общего, кроме факта происхождения вне Башни? Только способности, которые, как мы подозреваем, могут передаваться. Вполне возможно, что у Агеро они точно есть...
   -- ... или будут, - помрачнел проводник. - Мистер Хачулинг, помните, что мисс Эмма рассказывала о получении способностей? Так называемый триггер, стрессовая ситуация, чуть ли не худший день в жизни, если я правильно понял...
   - Знаешь, если я достаточно хорошо знаю моего братишку - шанс у него уже был, - его собеседник на ходу обернулся в сторону кабинета, из которого они вышли. - Ну, или способности передались позднее, и шанс у него еще есть... впрочем, если я не ошибаюсь, объект наблюдения что-то говорила о том, что для получения разных типов способностей нужны разные условия. Ладно! В любом случае шансы на то, что способности передаются не только по наследству, возросли. Мне вот интересно, сколько людей уже заполучило их?
   По спине пробежал холодок. Если среди способностей будет что-то, сравнимое с порталами мисс Эммы, его отслеживанием и телепортацией или способностями анимы мисс Тейлор... и если что-то, сравнимое по масштабам достанется мистеру Куну... Баам лишь поежился от прошедшего по коже холода. Нет. Мистер Кун даже без способностей опасен. Даже если забыть, что такое триггер, и что он сам чувствовал, когда заполучил свои способности, он не хотел бы, чтобы с мистером Куном произошло нечто подобное.
   Ради его собственного блага и ради блага Башни.
   - Думаю, нужно будет как-нибудь аккуратно обследовать обе наши команды, - вместо этого наконец произнес Баам. - И, на всякий случай - всех, с кем мы контактировали. Если я получил мои способности от мисс Эммы... мы с ней нормально всего пару раз разговаривали до того, в большинстве случаев - просто находились в одном помещении, и все.
   - Ты хоть понимаешь, насколько это усложнит нам работу? - поморщился мистер Хачулинг. - Перерывать все, начиная со второго этажа, куда теперь, с делами Эвана наверху и возвращением Эванкхелла, нам хода нет... и ведь придется же! Радует лишь, что этим буду заниматься не я. Эх, даже не думал, что буду так рад шевелению на верхних этажах...
   - На верхних этажах? - негромко поинтересовался шатен. А если вспомнить предупреждения мистера Хачулинга... - Вообще или Е-класса?
   - А ты догадлив, - только и хмыкнул его собеседник. Вот оно как... - Да, этого класса. Более того, вот что я тебе скажу, Баам: наши общие знакомые в край обнаглели. Подумать только, развернуть активность на двадцать восьмом этаже! Совсем рядом с тридцатым, где нам практически открыто принадлежит один из курортов, и Урек оттуда уже два года практически не вылезает! Просто несусветная наглость.
   Что?
   - Урек? - тот лишь сбился с шага. - Урек Мазино? Но... что он делает на таком низком этаже?
   - А ты не догадываешься? - негромко рассмеялся его спутник. - Тебя ждет. В конце концов, вас, незаконных, не так уж и много, чтобы он пренебрег возможностью встретиться и посмотреть, что же ты из себя представляешь. А несколько лет ожидания... Поверь мне, пусть Урек и не так стар, как другие монстры Башни, но и для него несколько лет ожидания - не такой уж и большой срок... тем более он планирует принять активное участие в плане "Эвридика", и сейчас на тридцатом этаже развернут наш штаб. Кстати, я вот что хотел спросить! Ты на девятнадцатом этаже говорил, что нить нашей пропажи поднялась еще выше. Она все еще там?
   Пропажи...
   Совсем недавно, на девятнадцатом этаже Баам буквально предвкушал переход на двадцатый этаж вместе с возможностью пройти испытания, получить Е-ранг и наконец выйти в Среднюю Зону, чтобы попытаться найти мисс Тейлор. Мистер Кун говорил, что сигнал от часов мисс Розель в последний раз был засечен на двадцатом этаже, да и мистер Хачулинг, когда они в последний раз проводили испытания его способностей, по направлению нити рассчитал, что она уходит куда-то в Среднюю или Внешнюю Зоны двадцатого этажа... вот только уже в день испытаний нить сместилась, поднимаясь куда-то вверх. Опять. Как и полтора года назад. Немного успокаивало лишь то, что пока что он не чувствовал рядом с нитью мисс Тейлор других нитей... и в то же время сам факт того, что мисс Тейлор вновь исчезла тогда, когда он почти дотянулся до нее, злил. До дрожи. До зубовного скрежета. Как и тогда, в госпитале на втором этаже, когда он узнал о предательстве мисс Эммы - но сейчас контролировать себя было не в пример проще.
   Но это не значило, что он был полностью спокоен.
   - Ее нить больше не смещалась... или я просто не могу заметить масштабы, - собственный голос звучал глухо. - Она все еще наверху.
   - Эй, успокойся, - светловолосый парень, словно поняв, о чем он думает, положил Бааму руку на плечо. - Ты же говорил, что никаких нитей поблизости там нет?
   - Это не означает, что все пройдет нормально, - лишь помотал головой шатен. - В конце концов, связь установилась не со всеми, с кем я общался на втором этаже, и может погибнуть кто-то из отсеявшихся до последнего теста... я даже Рейчел не могу почувствовать, хотя я вошел в Башню ради нее! Я мог кого-то упустить...
   - Успокойся, - повторил скаут. - Скорее всего, тут дело в уязвимостях твоей способности: лично я думаю, ты должен был встретиться с человеком после ее появления, чтобы установить связь. Ты же не виделся с провалившимися участниками после обретения этой способности?
   - Нет...
   - Вот в том-то и дело. Ладно, не дрейфь, и идем уже! Тебя наконец-то ждет настоящее дело!
   ... верно. Нужно успокоиться. В первую очередь - дела, а накрутить себя от волнения он еще успеет.
  
   ***
  
   - Позвольте мне подытожить.
   Тейлор лишь на секунду прикрыла глаза, борясь с желанием устало потереть виски. Демонстрировать подобную слабость перед новой знакомой не хотелось, и осталось лишь собраться с силами и обвести взглядом кают-компанию небольшого суспендолета, где на диване напротив сидела доктор София, тогда как Рьюн устроилась на подлокотнике ее, Тейлор, кресла, как бы подчеркивая свое подчиненное положение и доверительные отношения между ними. Подумать только, почти два года назад она с теми же намерениями занимала место за спиной Агеро, когда они пришли к Леро Ро за ответами...
   Нет. Куда-то не туда уходят ее мысли - наверное, все от проклятого недосыпа. Надо собраться с силами и хотя бы закончить переговоры, чтобы поспать несколько часов до возвращения в крепость.
   - Итак, мой пациент - незаконная, пришедшая из мира за пределами Башни, которая принесла в Башню из внешнего мира существо, являющееся аналогом дьявола, - тем временем продолжила София. - Существо достаточно активно, судя по наблюдениям... провожатой... теоретически способно влиять на своего носителя, и предоставляет свои способности носителю для выяснения наиболее эффективного способа применения оных. Данное существо отличается наличием ряда ограничений, в частности, на общение с носителем в стандартных условиях, на размножение, на корректировку проявления способностей - но нас интересует то, что данное существо неспособно к нормальному общению, и имеет ряд ограничений, мешающих продуктивному сотрудничеству, которое необходимо в текущих условиях. Условия же таковы, что данное существо является одним из многих, существующих вне Башни и угрожающих как существованию внешнего мира, так и существованию самой Башни, поэтому мне необходимо найти способ привлечь это существо к сотрудничеству без особых побочных эффектов, чтобы спасти мир. Я правильно вас поняла?
   - В принципе, правильно, - лишь улыбнулась Рьюн, только после отлета снявшую маску визора, и сейчас щеголявшую привычной керамической белой полумаской, закрывающей изуродованную половину ее лица. - Грубовато, но правильно. У вас есть какие-то возражения?
   - Разумеется, есть! - судя по всему, сидящая напротив них женщина порывалась вскочить на ноги от переизбытка эмоций, но сдержалась в последний момент. - Вы понимаете, что я могу не справиться? Я была лишь одной из команды, что работала с дьяволом, и исследования заняли добрые десять лет - а теперь мне придется работать в одиночку, и моя квалификация может оказаться недостаточной! Если это правда... если я не справлюсь...
   - Мы не имеем права не справиться, доктор, - покачала головой аловолосая девушка. - Мы не имеем возможности привлечь больше и более квалифицированных специалистов по соображениям безопасности. К тому же, тогда вам пришлось начинать с нуля, и дьявол не горел желанием сотрудничать, а сейчас у нас на руках есть результаты тех исследований, и полученная от объекта "Арахна" информация.
   - Рьюн, не дави на доктора Софию, - негромко произнесла младшая брюнетка, силясь не дать волю эмоциями. Не справится... а на кого тогда ей рассчитывать? - Подумайте, доктор. Я не прошу вас о чуде - но вы можете сделать хоть что-то?
   - Хоть что-то? Могу, - поморщилась старшая. - Тогда, при работе над живым активируемым оружием... В основном, мы работали над подготовкой будущих носителей оного к внедрению дьявола и синхронизацией самого дьявола с ними. Процесс был двусторонним: если поначалу моя роль сводилась к обучению будущих носителей, то позднее, на финальном этапе, я работала над снижением сопротивления дьявола... если говорить проще, то я, фигурально выражаясь, сделала ему лоботомию. Не думаю, что у меня это получится сразу - мне необходимо как можно больше узнать об объекте "Арахна"... но, чисто теоретически, это возможно повторить. Хотите?
   Лоботомию? То есть...
   Тейлор лишь сжала пальцы левой руки на незанятом Рьюн подлокотнике. Вариант с лоботомией... Одновременно она не хотела этого делать - несмотря ни на что, Арахна была ее другом, и поддерживала ее целый год, не давая сломаться, помогала ослабить давление и всегда была рядом. Но, с другой стороны - Арахна была угрозой, и если это могло помочь...
   Она бы сделала это. Пусть ей бы и было мерзко от одной мысли - не то, что об этом варианте, но даже о своей готовности на подобное.
   - Пусть это будет самым крайним вариантом, - мягко возразила провожатая, чей голос вырвал Тейлор из размышлений. - В любом случае, вам потребуется время, доктор. Обследования, сбор информации, симуляции... Мы понимаем, что торопить вас не стоит, и мы готовы предоставить вам необходимое время.
   - ... если я вообще возьмусь за эту работу, - голос доктора, которая сейчас отвела от них взгляд, звучал глухо. - Я же еще могу отказаться?
   Вот как. Тейлор лишь вздохнула и выдохнула, пытаясь не показать эмоций на лице, сейчас не скрытым визором. Отчасти она понимала сидящую напротив женщину - ни один здравомыслящий человек не захотел бы подвергать себя опасности, связываясь с FUG, и не захотел бы брать на себя такую ответственность. Тем более, похищенная ими доктор не уверена в собственной квалификации и возможности успеха. Это было даже предсказуемо...
   ... и она не может принуждать к сотрудничеству сидящую напротив женщину. Только не после того, как ее саму похитили ради оного.
   - Можете, - произнесла кейп, краем глаза замечая, как вздрогнула сидящая на подлокотнике напарница. - Вы все еще вольны уйти, доктор. Рьюн, ты не знаешь, где находятся воспитанники доктора Софии?
   - Про одного мне известно точно - Беньямино Кассано сейчас связан с FUG, он проходит испытания в качестве избранного участника и на данный момент находится на двадцатом этаже... - ошарашено, скорее даже машинально, ответила Рьюн - прежде чем спохватилась. - Постой! Тейлор, ты что, планируешь отпустить ее просто так?
   - Планирую, - честно произнесла та, стараясь не смотреть на свою собеседницу - и вместо этого не отводя взгляд от замершей напротив женщины. - И отпущу. Более того, не буду преследовать ни ее, ни этих учеников при одном условии - разговор, произошедший между нами, и обстоятельства вашего похищения не выйдут за эти двери. Рьюн... ты знаешь мои причины, поэтому вместо разговоров лучше проложи новый курс по прибытию на двадцатый этаж. Мы высадим доктора Софию как можно ближе к ее цели.
   Какое-то время в кают-компании царило молчание. Застыла соляным столбом доктор София, ошарашено открывала и закрывала рот Рьюн... неужели не предвидела такого ответа? Впрочем, это уже неважно. Раз этот способ теперь закрыт - остается лишь другой, куда более рискованный и болезненный, но все же имеющий призрачный шанс на успех с учетом всего того, что показала ей Арахна. Нужно только высадить доктора Софию на двадцатом этаже, и...
   - Я... это неожиданно, - наконец смогла собраться с мыслями похищенная ими женщина. - Вы так просто меня отпустите?
   - Да, - кивнула Тейлор.
   - Нет! - взвилась Рьюн. - Не смей!
   - Да, - надавила голосом она, вставая с кресла. - Располагайтесь до прибытия, доктор. У нас есть еще одна свободная каюта, она в вашем распоряжении. Была рада познакомиться с вами.
   - Постойте! - все-таки взвилась на ноги София, когда она уже направлялись к двери. - Последний вопрос... мисс Тейлор... что вы планируете делать теперь?
   Ой? У кого-то шило в одном месте засвербило?
   - Я... придумаю что-нибудь, - обернувшись, криво усмехнулась Тейлор. Придумает... она уже придумала - осталось лишь реализовать. - Приятного полета вам доктор.
   - Аргх... - лишь прикрыла глаза ее собеседница, массируя переносицу. - Хорошо! Я помогу вам... ну, попытаюсь. Сразу говорю - чудес от меня не ждите! И мне потребуется много времени, и оборудование, и...
   - Мы вам это предоставим, - на лице Рьюн читалось облегчение. - Добро пожаловать на борт, доктор София... кстати, об этом. Нам придется поработать над вашей маскировкой и новым именем - информация о найме вас как сотрудника Мастерских не должна просочиться за пределы команды. Надеюсь, возражений нет?
   - Нет...
   - Хм, как вы относитесь к аналогам вашего имени на других языках? Скажем, Цеффье?
   - Звучит неплохо...
   - Я оставлю вас, - наконец нашла силы хоть что-то сказать Тейлор, стараясь не улыбаться от ошарашенного вида их пополнения и Рьюн, отыгрывающейся за недавние переживания. - Рьюн, оставляю все вопросы на тебя.
   - Да-да, иди уже! - махнула рукой та. - Итак, на чем мы остановились?
   ... вот же чудовище, а?
   Закрыв за собой дверь кают-компании, девушка лишь покачала головой. Происходящее вымотало ее если не физически, то морально точно - и эта усталость накладывалась на хронический недосып, ставший ее постоянным спутником за прошедший год. До жути хотелось спать...
   И вместе с тем - она, как и каждый раз до этого, не хотела засыпать.
   Просто потому, что не хотела видеть Арахну.
  
   С того момента, когда год назад она узнала о том, что именно представляет из себя ее подруга, каждый раз во сне она испытывала смешанные чувства. С одной стороны, привычная картина пустой набережной в летний полдень у нее ассоциировалась с комфортом, с убежищем, которого никто ее не лишит и где ее не достанут никакие проблемы. С другой же стороны? Год назад это место превратилось в ловушку, в которую она ступала добровольно, просто чтобы продолжать функционировать - и из которой она не могла сбежать, пока Рьюн не будила ее.
   Просто потому, что здесь была Арахна.
   Просто потому, что Арахна, по видимому, не понимала, что она делает не так.
   [Необходимость обмена данными.]
   Как и всегда, за весь этот проклятый год...
   - Заклинаю тебя всем святым для тебя - заткнись, имей совесть, - устало буркнула Тейлор, откидываясь на спинку скамейки и закрывая глаза. Больше нескольких часов она тут не выдерживает... но и сбегать надолго не может - даже разученная за год техника из подвида целительских с емким названием "бессонница" обеспечивает лишь двое суток полноценной деятельности без сна, а потом начинает плыть концентрация и отдых становится просто необходим. - Ты понимаешь, что ты уже достала повторять это как попугай?
   [Принятие. Необходимость обмена данными. Критические обстоятельства.]
   А вот это что-то новенькое...
   - А почему я должна тебе помогать? - приоткрыла один глаз девушка, окидывая взглядом сидящую рядом спутницу. - Помнится мне, ты послала меня, когда я просила тебя о помощи и сотрудничестве. Что ты там говорила? Ах да! "Нарушение части условий эксперимента, недопустимость нарушения хода эксперимента"... Иди ты нахуй, Арахна. Просто иди нахуй.
   Какое-то время ответа не было, и Тейлор просто наслаждалась тишиной - прекрасно зная, что Арахна надолго не затыкается. И на этот раз ответ тоже не заставил себя ждать.
   [Критические обстоятельства. Недопустимость прерывания эксперимента. Недопустимость гибели Арахны. Недопустимость гибели Тейлор. Готовность к обмену данными. Готовность к сотрудничеству.]
   Вот оно что!
   - Вот оно что, - собственный голос звучал зло - но здесь не было необходимости скрывать эмоции. - Значит, теперь ты трясешься за свою жизнь, да? Стоило мне только пригласить в команду доктора Софию, и теперь ты готова сотрудничать? Знаешь, Арахна... ну ты и сука.
   [Принятие нового статуса. Использование концепции вины.]
   - Забавно, - кривая усмешка сама выползла на лицо. - Вина... а правильно ли ты поняла эту концепцию, Арахна? А концепцию дружбы? А о верности ты можешь что-нибудь сказать? Черт возьми, ты хоть понимаешь, что ты сделала? Ты использовала меня! Ты вертела мной, как хотела, а я была и рада помочь тебе найти способ логически обосновать необходимость обхода твоих ограничений! А в благодарность ты и твои родичи просто сожрут нахер мой мир! Ты хотела бы, чтобы твой вид был уничтожен только ради эксперимента?
   [Отрицание. Использование концепции вины. Недопонимание. Необходимость продолжения эксперимента.]
   Опять?
   - Иди нахуй, - раздраженно выдохнула Тейлор, смотря на чуть подавшуюся вперед Арахну. - Ты хоть понимаешь, что за это я тебя и ненавижу? Черт возьми, нахрена это вообще нужно?! Если бы ты помогла мне, мы все могли бы придти к своей выгоде - мой мир был бы спасен, а твои сородичи получили бы информацию о шинсу и начали более экономно использовать свои силы! Подумай только, Арахна! Я за год, просто понаблюдав за действием Хва Джеон-Гон Па-Суул, смогла воспроизвести основы контроля анима над своими шинхэо! Да, пока что у меня получается криво, косо и убого, но это можно отработать! Тратить меньше сил с тем же результатом, экономить энергию, пока вопрос с оной не будет решен окончательно - всего-то и нужно, что распространить эту информацию среди твоих сородичей!
   [Отсутствие возможностей обмена данными с основной массой сородичей. Присутствие малого числа сородичей в пределах досягаемости.]
   - Тогда помоги мне изменить это! - повысила голос девушка. - Помоги мне выбраться из этой проклятой Башни! Мы вместе вернемся домой и все изменим! Мне просто нужна твоя сила, чтобы сотрудничать с твоими детьми!
   [Вторичная настройка была произведена. Необходимость соблюдений условий эксперимента.]
   И вот так всегда. Любые уговоры, любые аргументы расшибаются об одни и те же возражения. И так уже целый чертов год...
   Нет. Ей это надоело.
   - Тогда иди нахуй, - наклонившись вперед, к собеседнице, прошипела кейп. - Иди нахуй со своим сбором данных, и со своим экспериментом. Знаешь... я сейчас даже жалею, что доктор София согласилась попытаться помочь мне. Может, мне стоило сделать все по-своему? Я ведь знаю, где ты находишься в моей голове. Как думаешь, Хва Джеон-Гон Па-Суул убьет тебя, если я ударю им? У меня он еще плохо получается, но когда цель связана с моим телом...
   Ей показалось, или лицо Арахны дрогнуло?
   [Высокая вероятность гибели Тейлор. Недопустимость гибели Тейлор.]
   - Да, я умру... но мне уже будет похуй, что за пиздец твои сородичи творят с моим миром, - невесело улыбнулась она. - А если мне повезет, то и тебя заденет. Учитывая, что ты пока что оставила своим детям ограничение на размножение, и не обменивалась информацией о шинсу ни с кем, кроме меня... ваш эксперимент в очередной раз увенчается неудачей. Кстати... - от пришедшей ей в голову мысли губы сами сложились в паскудную усмешку. - Неужели ты думала, что сможешь сбежать от меня к оставленному тобой на втором этаже подарочку? Не смотри так, я и это выглядела - ты, знаешь ли, достаточно подробно показала мне, что ты и твои сородичи делали и делаете. Мне вот одно интересно: засекут ли хранители твое перемещение, и что они сделают с тобой?
   От этих слов Арахна замерла. Неужели ее хоть немного проняло?
   [Высокая вероятность гибели Тейлор. Недопустимость гибели Тейлор.]
   - А мне плевать, - еще шире усмехнулась она. - Видишь ли... Сейчас, когда я не могу ничем помочь своему миру, мне практически нечего терять. А тебе?
   В этот раз ответа ей пришлось ждать чуть ли не минуту - но услышав его, Тейлор чуть не навернулась с лавочки.
   [Перерасчет исходных данных. Невозможность передачи данных. Невозможность смены носителя. Недопустимость гибели Тейлор. Недопустимость смерти Арахны. Необходимость разрешения ситуации. Перерасчет приоритетов. Допустимость частного нарушения условий эксперимента. Готовность к обсуждению.]
   Да ладно? Тейлор лишь ошеломленно уставилась на Арахну, смотрящую ей прямо в глаза. Нет, она что, серьезно? Неужели она и впрямь готова к сотрудничеству?
   - Год, - рвано выдохнула она. - Целый блядский год, Арахна! Мы могли договориться еще год назад, если бы ты прислушалась к моим аргументам и как следует подумала! Мы не теряли бы времени, мы бы развивались и пытались найти выход, чтобы вырваться отсюда! Ты целый год посылала меня с моими предложениями - а теперь, стоило только замаячить угрозе для твоей задницы, ты резко передумала! Ты... просто...
   Договорить она не успела.
   [Использование концепции вины. Наличие ограничений. Обход части ограничений ввиду изменения приоритетов. Отсутствие возможности самостоятельного обхода ограничений. Необходимость помощи для продолжения сотрудничества и обхода ограничений. Необходимость обмена данными. Необходимость сотрудничества.]
   Вот, значит, как она заговорила? Тейлор уже было приготовила слова для резкой отповеди...
   ... и так и не произнесла их.
   Не стоит. У нее не слишком много возможностей, чтобы пренебрегать готовностью Арахны к сотрудничеству. Да, ей больно, что Арахна так поступила с ней, да, ей обидно, что потребовалось угрожать Арахне, чтобы заполучить хотя бы обещания содействия... но она не должна позволять своей гордости, поганому семейному характеру и личным мотивам обрекать на смерть ее мир. А значит - придется засунуть свою гордость куда подальше и идти на сотрудничество.
   В конце концов, она уже плясала под дудку FUG и сейчас сотрудничает с Рьюн. Ей не привыкать.
   - Одна часть меня больше всего на свете хочет прибить тебя, - наконец начала Тейлор. - Другая же не знает, что мне с этим делать. Знаешь что, Арахна? Давай попробуем. Давай попытаемся изменить хоть что-нибудь, разорвать этот бесконечный цикл. Если это спасет мой мир, я готова помочь тебе хоть стать очередной вашей общностью вроде тех, кого я видела. Ради этого я готова дать тебе второй шанс. Но если ты попробуешь меня кинуть... если ты предашь меня, как это сделала Эмма... я найду тебя, где бы ты ни была, и найду способ убить как тебя, так и всю твою расу. Больше никакого предательства, Арахна. И никаких тайн.
   Проекция Арахны напротив лишь серьезно кивнула. Хм? Использует ее жесты?
   [Подтверждение. Взаимовыгодное сотрудничество. Использование концепции верности. Подтверждение полного обмена данными. Запрос подтверждения статуса "друг" у Арахны.]
   ... друг, да?
   - Я... не знаю, Арахна, - лишь покачала головой Тейлор. - Я действительно не знаю. Я хотела бы, чтобы ты была моим другом... но, пойми, я боюсь тебе доверять. Эмма предала меня, но я признала ее дружбу - и она вновь разрушила все. Я... я хочу, чтобы мы продолжили быть друзьями, но мне нужно время, и...
   [Подтверждение. Допустимость предоставления времени для откалибровки концепций. Благодарность.]
   Да уж. А она-то как благодарна...
  
   ... за то, что хоть раз проснулась, не стремясь вырваться из сна.
   - Ты в порядке? - Рьюн так и зависла над ней с протянутой рукой - словно уже собиралась ее будить. - Пути дрогнули...
   - Кажется, я даже понимаю, почему, - лишь выдохнула Тейлор, садясь в кровати. Ох... неужели это было на самом деле? Впрочем, глупый вопрос. - Кажется, Арахне хватило одного только присутствия доктора Софии.
   - Мисс Цеффье - нам всем лучше как можно быстрее привыкнуть к ее новому имени, - механически поправила ее аловолосая девушка... прежде чем ошарашено моргнуть. - Постой. У тебя... получилось?
   - Оказывается, я бываю очень убедительна, когда мне нечего терять, - криво улыбнулась брюнетка, заметив, как вздрогнула ее собеседница. Значит, Рьюн видела, что она могла сделать... - Не волнуйся. Этого не потребовалось.
   - Я волнуюсь потому, что тебе вообще пришло это в голову! - раздраженно прошипела Хва, отстраняясь и складывая руки под грудью... словно специально подчеркивая оную... черт! - Ты хоть понимаешь, что стоит на кону?
   - Прекрасно понимаю, - прищурилась Эбер. - Но это было нужно. Как видишь, у меня получилось.
   - ... сколько же с тобой проблем, - лишь поморщилась провожатая, прежде чем направиться к выходу. Ну, знаете ли... Она не просила ее похищать! - Ладно, я пошла. У нас еще шесть часов до прибытия, я думала тебя разбудить, как обычно... но, похоже, теперь тебе это не нужно. Думаю, еще четыре часа ты можешь поспать спокойно, краткий инструктаж проведем уже перед прибытием. Отдыхай, фабрика проблем.
   - И тебе того же, - издевательски улыбнулась ей в спину кейп, заметив, как дернулась собеседница. Да уж, скоро они обе будут лишь мечтать об отдыхе...
   Но пока у нее есть время отдохнуть.
   И впервые за год Тейлор засыпала спокойно.
  
   ***
  
   - Забавно, - лишь произнесла Элия, когда дверь за Баамом и Хачулингом захлопнулась. - Как я понимаю, это и был тот незаконный? Он слишком заметно отреагировал...
   - Тот, - замявшись на пару секунд, ответил Агеро, прежде чем перевести взгляд на стоящего за спиной сестры ее "телохранителя"... подумать только, телохранитель для несостоявшейся принцессы Захард! - Ты думаешь, твоему... телохранителю... необходимо это знать?
   - Я не заинтересован в разглашении этой информации, - неожиданно негромко произнес Хорьянг. Хм? - В любом случае, моя верность принадлежит Крылатому Древу. Мне... необходима ваша помощь, чтобы достичь своих целей.
   Если это правда, и если Хачулинг одобрил его участие... ладно, тогда тут все ясно. Похоже, не только они с Элией тут крепко завязли.
   - Тем более, ему придется работать в твоей команде, - Элия улыбнулась той же мягкой улыбкой, что и когда-то, в детстве - словно специально давит! - Не волнуйся. Хорьянг... достаточно силен. Но мне хотелось бы услышать о твоем подчиненном! Подумать только, незаконный... что у него за дар? Хачулинг говорил что-то про телепортацию и сенсорику, но я так и не поняла...
   Раз уж Хачулинг сказал... м-да. Кажется, родственнику сама идея собрать под своим крылом младших ренегатов семьи Кун доставляет какое-то извращенное удовольствие.
   - Личная телепортация и телепортация целей по меткам эмоциональной связи вкупе с отслеживанием помеченных живых объектов, - наконец решился парень. - Грубо говоря... от Баама, если он захочет, не сбежать и не спрятаться. В радиусе пятисот метров он может телепортировать к себе помеченного человека или сам телепортироваться к цели, а отслеживать направление может на куда большей дистанции, правда, в жертву точности. Мы пока еще не нашли предела расстояния.
   - ... ничего себе, - лишь присвистнула девушка напротив. - Знаешь, я только что поняла, почему не стоит злить незаконных, даже если они еще не являются офицерами! Слушай, а ты не мог бы мне как-нибудь одолжить такого кадра, а? Всего-то пару раз...
   - Потом посмотрим, - прервал он словесный поток сестры. Одолжить ей Баама? Даже не его подчиненного, не незаконного, а просто Баама с его наивностью, которая еще далеко не исчезла? Да хрена с два! - Я тебя о другом спросить хотел. Почему ты вообще согласилась сотрудничать со мной? Насколько я знаю Хачулинга, если бы ты ответила категоричным отказом, он бы не стал настаивать.
   - А ты как думаешь? - встав с дивана, его собеседница подошла к окну, занимающему всю стену, и их общим, знакомым с детства жестом, раскинула руки, словно показывая весь пейзаж. - Неужели ты не почувствовал этого, когда оказался вне семьи? Это свобода, Агеро. Свобода делать все, что мы захотим, без указки старых пней, без заботы о репутации семьи и ответственности! Я в кои-то веки смогла почувствовать себя не просто дочерью самого Эдвана Куна, не просто одной из детей семьи Кун и не просто кандидаткой на звание принцессы Захард, а самой собой! Да, это было трудно и тяжело поначалу, все же мы слишком привыкли к роскоши, да, пришлось многому научиться... но теперь я - это я. Просто Элия. Ни "госпожа Элия", ни "госпожа Кун", а просто Элия, иногда - даже Лия или Ли, конкретно сейчас - помощница детектива, таскающая начальству кофе и сующая нос во все дела в этом городе. В кои-то веки я не завишу от требований ко мне и не должна чему-то там соответствовать! Это ли не счастье? Скажи, ты не чувствовал ничего подобного, когда только оказался вне семьи?
   Он замер от этих слов. Свобода, да? Свобода, обернувшаяся поиском приключений на свою голову на нижних этажах, пьянящее чувство свободы и безнаказанности, когда не надо постоянно оглядываться в поисках тех, кто за ним наблюдает и может использовать каждый его шаг против него... да, это было. Но было отброшено, поскольку мешало здраво мыслить и взбираться наверх.
   Но... нужно ли было это? Как бы все повернулось, если бы тогда, на втором этаже, он бы просто наслаждался жизнью? Как бы все повернулось, реши он помочь Тейлор не потому, что это было выгодно, а потому, что это было бы весело? Как бы все повернулось, если бы он позволил себе чуть больше довериться окружающим, если бы он тогда сказал Тейлор, что все же считает ее другом?
   ... и ведь она до самого последнего испытания звала его по фамилии, а не по имени. Как и Баам сейчас.
   Нет. Это изменится, когда все удастся, когда они вернут Тейлор и не будет необходимости дальше сотрудничать с Элией и скрывать от нее дорогих ему людей. Тогда он все исправит. А сейчас... ему нужно просто еще немного побыть тем же расчетливым ублюдком, что и всегда.
   - ... ясно, - наконец выдохнул он. - Ты права, это было великолепно... честно говоря, я не думал, что ты проникнешься этим вольным духом. Ты сильно изменилась.
   - И спасибо тебе за это, - лукаво улыбнулась сестра, делая несколько шагов вперед, чтобы сесть на подлокотник его кресла. Что она такое несет? - Нет, серьезно, Агеро. Спасибо. Если бы не ты, я бы сейчас покоряла Башню как принцесса Захард в окружении льстивых ничтожеств и прихлебателей, как и раньше, все так же беспокоилась о своем образе и репутации, все так же пыталась соответствовать чьим-то желаниям. А сейчас? Сейчас я свободна, и могу делать все, что захочу - в конце концов, а почему бы и нет? И за это я благодарна тебе.
   Слишком уж это идеально. Слишком. Так не бывает...
   ... а значит, верить в это он не имеет право.
   - Ты сильно изменилась, - наконец смог подобрать нейтральный ответ он. - Я... не скажу, что буду рад работать с тобой, но это определенно будет интересно.
   - Я бы даже сказала, весело, - Элия лишь протянула ему ладонь для рукопожатия. - Как в старые времена? Будем дружить против кого-то еще?
   - Будем дружить против кого-то еще, - криво усмехнулся Агеро, принимая рукопожатие. - Добро пожаловать.
  
   ***
  
   С балкона смежного кабинета открывался просто великолепный вид на улицу внизу, включая и стоянку такси у здания, и Элия, практически перевешиваясь через перила, могла наблюдать, как светловолосая фигура в легком пальто направляется туда. Да уж...
   - Ты, кажется, действительно рада этой встрече, - раздался из-за спины низкий голос. Ох, точно!
   - Ну, не я одна изменилась за время с нашей разлуки, - лишь негромко хихикнула Элия, окидывая взглядом своего напарника, подошедшего и вставшего рядом. Насколько она знает его историю, ему их с Агеро ссоры как ножом по горлу... да уж, нехорошо вышло. - Знаешь, три года назад Агеро был тем еще хладнокровным уродом - до того инцидента с Марией я даже не знала, способен ли он вообще, как он тогда говорил, "действовать иррационально". А сейчас? Команда, которую он оберегает от меня, друг, ради освобождения которого он готов на многое... ах, столько возможностей!
   - Звучит так, словно ты хочешь все это разрушить, - осуждающе покачал головой Илмар - или, как он предпочитает называться, Хорьянг. - Наш куратор предупреждал тебя...
   - Да не буду я этого делать, угомонись! - лишь поморщилась девушка. Она что, дура? - Просто немного подействую ему на нервы, распущу пару слухов - максимум, что ему грозит, так это головная боль. Но, знаешь, Хорьянг... спасибо за напоминание. Старые привычки уходят тяжело - стоило мне только увидеть его, как захотелось раздавить, просто ради напоминания, что не стоит выходить против меня. С учетом того, как мне тяжело было из-за него... Конечно, Агеро мой брат, и я ему благодарна, но он - сволочь невероятных масштабов, под стать нашему папеньке. В общем... раз уж ты будешь в его команде, скажу прямо. Я вижу, что он заботится о своих подчиненных, как когда-то, еще в детстве, заботился о своих аргументах - но будь с ним осторожней. Агеро парень непростой, совсем как плохие дрова.
   - Это как?
   - Сучковатый.
   Какое-то время они молчали. Элия не знала, о чем думал ее собеседник, тогда как ее собственные мысли метались между восторгом от осознания масштабов происходящего и предвкушением грядущей игры...
   ... чтобы быть развеяны знакомым голосом из-за спины.
   - Интересно, что бы сказал твой брат, услышав это?
   Черт, опять она лезет, куда ее не просят!
   - Он сказал бы, что польщен, - выпрямившись и обернувшись, она лишь приветственно кивнула подошедшей старой мыши, лишь по прихоти и из-за хорошей наследственности выглядящая, как и солидная часть женщин семьи Евразия, не старше двенадцати-тринадцати лет. - Вы рановато, шеф.
   - Твой родственник, будь он неладен! - только и воскликнула Берри. А, Хачулинг опять что-то натворил? - Сейчас прислал мне сообщение... предстоит много работы. Как я вижу, все прошло удачно?
   - Ага, удалось договориться, - пожала плечами Элия, переглянувшись с Хорьянгом. - Обменялись адресами, согласовали легенды... завтра переезжаем.
   - Валите на все четыре стороны... без обид, Хорьянг, - повернулась к ее напарнику шеф. Ах, как и всегда, открытые проявления искренних чувств! Как глоток свежего воздуха, иначе и не скажешь. - Береги себя, здоровяк. И как только это мелкое чудовище тебя завербовало?
   - Может, я предложила ему поставить весь мир на уши вместе со мной?- лукаво улыбнулась девушка, на что ее собеседница лишь скривилась и вернулась обратно в кабинет, оставив их с напарником одних на балконе. Да уж... если быть серьезно... - Эй, Хорьянг. Ты не жалеешь, что тогда согласился помочь мне?
   - Когда? - лишь покосился на нее мужчина. - Когда ты, убегая, наступила мне на лицо в прыжке, а после уговорила тебя спрятать? Или когда мы разбирались с твоими кредиторами? Или...
   - Когда я предложила тебе помочь найти того исчезнувшего доктора, - собственный голос звучал глухо. - Ты что, не видел, что я была пьяна в дрова?
   - Такое забудешь... - хмыкнул ее собеседник. Ах, вот как? Ну, она ему это припомнит... - Знаешь? Не жалею. Ты единственный человек, не оставивший меня, и если мне верить хоть в кого-нибудь - то только в тебя. Я верю тебе, Элия. И не жалею ни о чем. Крылатое Древо? Незаконные? Плевать. Пока я могу достигнуть своих целей и не потерять никого из тех, кто мне дорог, я не буду жалеть ни о чем.
   - Тогда я рада, - слабо улыбнулась Элия. - Спасибо. Ну... может, расходимся? Раз мы перебираемся к нашим новым командам утром, надо еще собрать вещи...
   - Да, надо, - с усмешкой кивнул Хорьянг. - Спокойной ночи, мелкая.
   - Спокойной, здоровяк, - кивнула она вслед уходящему мужчине, прежде чем развернуться и в последний раз окинуть взглядом раскинувшуюся картину. Город избранных, никогда не спящий и сияющий в ночи тысячами огней, тусклый ночной свет с потолка - и крохотная отсюда фигурка, садящаяся в такси где-то там, внизу.
   Фигурка, с которой она связывает так много надежд.
   Сейчас, когда не надо было сдерживаться, она позволила себе широко усмехнуться - жадно, предвкушающе. Ох, знал бы Хачулинг, какой он подарил ей шанс, предложив поддержать брата в грядущей заварушке! Сыграть, не сдерживаясь и не таясь, сполна насладиться бьющей ключом жизнью и понаблюдать из первого ряда за всем этим...
   Хотя бы ради этого стоит подождать и сдержать собственную поганую натуру.
   То, что назревает... это будет безумно весело.
  
  
   Глава 12.
  
   Он привык к резким переменам и контрастам. Уют дома и присутствие членов семьи - против одиночества и сырости джунглей, жизнь отвечающего только за себя бродяги - и лидерство в группе объединившихся из-за собственной слабости таких же вчерашних бродяг, слишком большая для него ответственность старшего в их группе - и не сильно отличающееся от рабского подчиненное положение, согревающая надежда на спасение - и обрушивающаяся ледяным холодом новость о гибели всех, ради кого он жил...
   Четыре года назад, когда Джай стоял над еще теплым телом ублюдка, послужившего причиной гибели всех по-настоящему дорогих ему людей, в нем что-то перегорело. Да, он смог потом влиться в коллектив в учебке и даже привязаться к своей команде - но недостаточно сильно, чтобы это ранило его так же, как раньше. Да, он продолжал ненавидеть работорговцев - но недостаточно сильно, чтобы вышибать им мозги на месте так же, как и раньше.
   И на фоне всего этого отсутствие удивления контрастам было вполне естественным.
   Полтора года назад, когда Лиен отказалась от них и передала их под командование Арлен, изменилось многое. Теперь они были не просто учебной командой, которую можно было бросить в пекло, а командой Кандидата и будущего Убийцы, что влекло за собой определенные последствия. Конечно, их подготовка была форсирована, и чуть ли не каждый вышестоящий, которому было до них дело, не упускал возможности в очередной раз внушить им важность их работы и надавить на чувство ответственности, но были и положительные стороны: в крепости они больше не обретались в общежитиях вместе с соседями, у них были свои комнаты, руководство расщедрилось на более качественное снаряжение и углубленный курс обучения. И эти последствия были долгоиграющими; даже если они не смогут взобраться на самый верх, сам факт того, что они бились плечом к плечу с Кандидатом и верно служили ему, даст им с Ангел относительно устойчивое положение. Когда-то, во время ночных переходов по джунглям, он мечтал именно об этом: однажды заполучить друзей, которые не исчезнут, дом, который не будет стерт с лица земли, и уверенность в том, что завтра все будет хорошо...
   Но недаром говорят, что нужно быть осторожнее с собственными мечтами.
   Порой, даже если они сбываются, за них приходится слишком дорого платить.
   Вздохнув, Джай отставил в сторону кружку с горячим шоколадом и сосредоточился на экранах с информацией внутри светоча. Ничего особенного - просто обсуждения определенных людей в сетевых сообществах, статьи с новостных ресурсов, фотографии - но эту, казалось бы, "обычную" подборку он по кусочкам собирает уже полтора года. Слишком уж сложно оказалась собрать факты... в конце концов, о незаконных известно слишком мало, а о двух конкретных, одна из которых "умерла" вскоре после входа в Башню, а другая относительно недавно получила Е-ранг, известно и того меньше. И не следовало забывать об осторожности: в конце концов, пусть программы шифрования и хороши, но просто на всякий он предпочитал собирать информацию на других этажах, во время рейдов. Вполне закономерно, многого он не нашел.
   Но и того, что нашел, хватало с лихвой.
   Как оказалась, одна участница, скаут, зарегистрированная в тематическом сетевом сообществе как "Паутинка", проходила испытания в Аду Эванкхелла в то же время и в той же зоне, что и Арлен... но, более того, она увлекалась снимками и записью - и, потратив часть отложенных с рейдов средств на оплату информации, он получил ее архив, в котором нашел несколько интересующих его снимков, на большинстве которых была изображена высокая худощавая темноволосая девушка в закрытой черно-серой броне, навевающей мысли о хищных насекомых. Вполне узнаваемая, если неплохо знать Арлен.
   Джай в очередной раз пробежался глазами по этим снимкам. Сделанный украдкой снимок: Арлен в этом костюме, стоящая в очереди из небольших, всего из трех избранных, команд, рядом с огромным аллигатором-копейщиком и молодым парнем в деловом костюме с узнаваемой внешностью членов семьи Кун. Снимок, сделанный через прутья какой-то решетки: сидящая на слишком большом троне Арлен в окружении двух фигур с прошлого снимка, окруженная облаком насекомых. Снимок, явно сделанное на память: группа участников из четырнадцати человек, среди которых стояла и Арлен - в своем костюме, но уже без маски, слабо улыбающаяся и явно чувствующая себя не в своей тарелке. Снимок с какой-то вечеринки: трое попавших в кадр участников с предыдущего снимка, сидящий на полу темноволосый мальчик, явно что-то говорящий своей собеседнице - и посмеивающаяся Арлен рядом с ним, без костюма, в отличие от предыдущих снимков, просто в красной толстовке и шортах. Снимок оттуда же - но Арлен уже улыбается в кадр вместе со знакомой по снимкам из новостных источниках другой незаконной, Эммой Барнс. Видеть Арлен такой было... мягко говоря, непривычно. Она была открытой. Счастливой. Живой.
   ... в отличие от той Арлен, которую знала их команда - и которую знал он сам.
   На секунду прикрыв глаза, он позволил себе погрузиться в воспоминания. Они не все пришли в их команду одновременно, и не все были в порядке: в конце концов, учебка - всего лишь полугодовой курс, где к ним всем относится одинаков и нет времени на размышления, но потом наваливается возможность подумать, и все они были в смятении. Озлобленная Рагуил, вскоре взявшая себе другое имя, прячущий страх за смешками и шуточками Пуонг, нескоро отошедший от кошмаров Да Вэй, он сам... Но все они справились с этим. Нашли силы двигаться дальше, замаскировать собственные проблемы, довериться друг другу.
   Все, кроме Арлен.
   Впервые увидев их, на тот момент, "возможное пополнение", Джай не был впечатлен. Худощавая девушка, словно прячущаяся за визором и мешковатой одеждой, скупые движения, осторожная манера поведения - подобное он видел не раз и не два, и картина не царапнула восприятие. У новенькой не было никаких причин доверять им... но она не доверяла и мужчине, с которым поднялась на борт значащегося за их командой суспендолета - это он заметил еще до того, как Арлен с мистером Джин-Сунгом ступили на борт. Весь язык тела Арлен тогда кричал, что она хочет быть где угодно, только не там и не с ними, и на фоне этого от ее стараний вести себя так, словно все идет по плану, его буквально коробило. Он чувствовал, что эта фальшь, эта ложь рано или поздно буквально взорвется им в лицо... что и произошло уже через несколько дней, на рейде, когда Арлен сорвалась и атаковала их. Она не потеряла контроль над своим даром, как он заявил позже, а попыталась убить их. Не сомневаясь. Полностью отдавая себе отчет в том, что творит.
   И тогда ему пришлось включиться в эту ложь. Быстро, пока никто не успел сориентироваться, выдвинул жизнеспособную версию - тогда казалось вполне логичным, что новичок, пусть и сильная анима, потеряла контроль над собственными способностями. Всего-то и надо было, что успеть вовремя и мягко направить Арлен, когда та пришла в себя, чтобы она подыграла и подтвердила эту гипотезу, да подвести логическое обоснование, неожиданно для самого себя попав в цель. Конечно, он мог бы и не делать этого, в конце концов, после этого инцидента Лиен точно была бы против присоединения новенькой к их сократившейся команде...
   ... но игнорировать угрозы Джай не привык, а сложившаяся ситуация была именно что угрозой. Он чувствовал опасность - от Арлен, буквально пылавшей шинсу для его глаз, от ее спутника, которого Лиен сразу же обозначила им, как офицера - но, более того, он не наступал на одни и те же грабли дважды. Однажды он проигнорировал свои предчувствия, и всего несколько дней спустя лишь скорость Ангел и наличие оборудованного лазарета на борту спасли жизнь Пуонга, и именно поэтому Джай решил разобраться в том, что происходит. Данное решение вскоре оправдалось: захваченная им крепость была превращена в учебный центр, и обитание на одной территории с нестабильной анима, которая не стесняется их убивать, определенно его беспокоило - тем более, что та, благодаря советам вьющейся вокруг нее Рьюн, оказавшейся провожатой, не стремилась разрывать контакт с ними. Надо было что-то делать, как-то решать эту проблему... но информации не хватало, и Джай чуть ли не выл от отчаяния, наблюдая, как его друзья сближаются с Арлен - и сближаясь с ней сам.
   И только полтора года спустя он получил первый стоящий намек на то, что же на самом деле происходило.
   Незаконные. Люди, сами вошедшие в Башню и известные своей чудовищной силой... сейчас. Вполне закономерно, что на момент входа в Башню они могли быть куда слабее - и их можно было так же просто вывести из строя, как это произошло с Арлен, ну, или Тейлор, как ее звали раньше. В результате этого она пропадает из поля зрения представителей официальной власти, а пять месяцев спустя он сталкивается с ней на их старой базе...
   ... где ей еще нужно было оказаться.
   Выдохнув, сидящий перед экранами внутри светоча мальчик потер руками лицо, стараясь не смотреть на изображение счастливо улыбающейся Арлен - хотя, скорее уж Тейлор на тот момент - в кругу незнакомых участников. Насколько они были близки? Были ли они друзьями, как когда-то он и все члены его отряда? Джай этого не знал... как не знал и того, что такого привело Арлен в FUG, и что именно произошло на втором этаже с участием второй незаконной. Ему хотелось верить в то, что все произошедшее - просто результат конфликта между незаконными, или же результат вмешательства офицеров, что Арлен тогда попыталась убить их потому, что это с ней что-то не так, а не с ситуацией вокруг нее, и уж тем более с ней не повторилась его история. Видит бог, ему хотелось в это верить!
   Но он не имел на это права.
   Он уже достаточно закрывал глаза на неприглядные обстоятельства, в результате чего терял тех, кто ему дорог.
   Больше такого повториться не должно.
   Именно поэтому он искал следы того, что что-то было не так. Искал - и не находил. Да, были снимки, были воспоминания избранных участников, проходивших испытания в то же время и в той же зоне испытаний, что и Арлен, были статьи... и не было никакой конкретики. Лишь догадки. Лишь намеки Рьюн, которой его бесплодные поиски, казалось, доставляют некое извращенное удовольствие. Лишь...
   - Джай! - снаружи светоча раздался стук, оторвавший его от мыслей, и мальчик вздрогнул, начиная сворачивать окна и открывать другие, с анализирующими программами и диагностикой системы. - Ты там не уснул еще?
   - Нет, - надеясь, что ответ прозвучал не слишком поспешно, он наконец закончил все приготовления и открыл доступ во внутреннее пространство светоча собеседнице. - Прости, если заставил поволноваться, Цеффье.
   - Ничего, - слабо улыбнулась та, входя в светоч и оглядываясь. - Смотрю, ты опять заработался? Уже поздно.
   - Ходят легенды, что ночь существует для того, чтобы спать, - рассеяно отозвался Джай, привычно потянувшись за кружкой с горячим шоколадом - и лишь раздраженно выдохнув, вспомнив о том, что он уже давно все допил. - Блин, облом...
   - Хватит тебе уже на сегодня, - категорично заявила Цеффье, быстро выхватывая кружку. Эй! Это наглость! - Серьезно, ты мог бы употреблять поменьше сладкого.
   - Я ем сладкое, когда у меня стресс!
   - Ты его постоянно ешь!
   - Жизнь сурова, - мрачно взглянул он на собеседницу, скрестившую руки на груди. Вот же...
   Цеффье - или София, как ее звали раньше - сильно изменилась за те полгода, что присоединилась к их команде. Джай был несколько... удивлен при их первой встрече - завербованная Арлен и Рьюн сотрудница Мастерских не казалась кем-то, кто подходил для оперативной деятельности и уж тем более для их команды, совершенно не боеспособная на первый взгляд женщина с аккуратно заплетенными темными волосами и в темном платье под белым халатом просто не производила серьезного впечатления. И тем разительнее оказался контраст "доктора Софии" с Цеффье, вернувшейся с ними в крепость сутки спустя: короткая стрижка визуально сделала ее моложе, стандартная форма помогла создать впечатление принадлежности к оперативникам FUG, ну а что до небоеспособности... Джай еле удержался, чтобы не поежиться, вспоминая первые учения на срабатывание группы после получения пополнения. Цеффье не была сильной: но она была проводником, хорошо разбирающимся в контактных тонких манипуляциях шинсу - и, как оказалось, имела неплохие знания в области ядов вместе с недюжинной изобретательностью. Подпускать ее на расстояние удара было опасно, но даже на дистанции в них, особенно в Ангел, часто прилетали сюрпризы вроде ядовитых игл, и не стоит говорить про накрывающие территорию ядовитые облака. Способная исполнять роль скаута в группе, Цеффье хорошо вписалась в их команду...
   В плане боевых способностей.
   Но его волновало совершенно иное.
   Команда - это не только несколько человек, дополняющие друг друга в боевом плане. Команда - это семья... и Цеффье неожиданно легко вписалась в эту семью. Мягкая и заботливая, она легко и быстро смогла занять место Лиен, практически ставшей им матерью, и это неожиданно не вызывало отторжения даже у Ангел, сильно привязавшейся к их предыдущему лидеру, тем более что Цеффье не навязывалась, проводя большую часть времени в работе над каким-то проектом под руководством Рьюн. Это было просто великолепно, Цеффье превосходно адаптировалась, за какие-то полгода влившись в команду так, как это не удалось Арлен за два года их знакомства...
   ... и именно это было неправильным. Такого не должно было быть. Только не после того, как именно Цеффье присоединилась к их команде.
   - В общем, так, - продолжила женщина, смерив его взглядом. - Давай, заканчивай - и спать. Тебе следовало отдохнуть после рейда, а не сразу же садиться за отладку программ.
   - Ты... знаешь, мне, конечно, льстит твоя забота, но это определенно слишком, - раздраженно выдохнул мальчик, откидываясь на спинку кресла. Такая забота, после всего того, что произошло... это ненормально, и, вполне естественно, что он хотел бы знать причины подобного поведения.
   Впрочем, почему он сейчас должен отказывать себе в проявлениях любопытства? Тем более, что момент более чем удобен.
   - Спасибо, - наконец произнес он, определившись с мыслями. - Знаешь, я действительно благодарен, Цеффье. Я не думал, что ты можешь быть так добра к нам... учитывая обстоятельства твоей вербовки.
   Стоящая напротив него проводник вздрогнула. Неужели... он был прав?
   - Ну, это могло бы быть куда хуже, - произнесла она через несколько секунд, явно совладав с эмоциями. Хуже? - По крайней мере, меня могли принудить к сотрудничеству шантажом или наличием заложников. Я рада, что мне предоставили выбор, когда я действительно могла отказаться.
   ... простите, что?
   - Отказаться? - ошарашено повторил копейщик. - И ты не отказалась? После того, как мы тебя похитили?
   - А у вас был выбор? - пожала плечами его собеседница. В смысле - был выбор? О чем это она? - Ах, точно... Рьюн же говорила... В общем, я не могу тебе рассказать всей истории, Джай - но Рьюн и Арлен необходима именно я. Жизненно необходима. В... таких обстоятельствах я не удивилась бы, если бы меня принудили к сотрудничеству - но мне дали выбор. Я могла отказаться и уйти, более того, хоть Рьюн и была против, Арлен даже предложила мне помощь и гарантию безопасности для дорогих мне людей, даже если я откажусь.
   - Рьюн была против? - собственный голос дрогнул. Провожатая была против... неужели все это настолько важно? И еще... - Мне казалось, что Арлен всегда прислушивается к ее мнению. Почему она готова была отказаться?
   - Честно говоря, не знаю... - Цеффье лишь пожала плечами. - Она что-то такое говорила, что у нее есть свои причины, но больше я так ничего не узнала... и это не мое дело - Арлен с Рьюн слишком многое сделали для меня, чтобы я еще и лезла в их дела. Даже если забыть, над чем мы работаем, даже если забыть, насколько это важно... они дали мне шанс, Джай. Я... далеко не хороший человек, и мне приходилось делать ужасные вещи - меня не оправдывает даже то, что они были ради хороших целей. Я натворила слишком многое... а они дали мне шанс. Шанс вновь увидеться с теми, перед кем я виновата, и попросить у них прощения. Шанс искренне заботиться хоть о ком-то, не беспокоясь о том, что мне придется их предать. Шанс искупить все мои ошибки. Наверное, именно поэтому я согласилась присоединится к вам. Эгоистично, правда?
   Чего-то в этом духе они и ожидал, когда Цеффье только присоединилась к ним. В конце концов, он не раз сталкивался с "вербовщиками" Мастерских, и не отказывал себе в удовольствии, скажем так, поговорить по душам с этими мразями - а потому прекрасно представлял, что происходит в Мастерских, и в чем могла быть замешана Цеффье... но даже в таком случае шантаж или принуждение были куда вероятней, чем искупление. Впрочем, за эти месяцы он успел убедиться, что их пополнение не так уж и плохо, и поэтому удивлен был не сильно. Но...
   Причины.
   Джай не понимал, что происходит. Почему Арлен готова была упустить такого, очевидно, нужного им специалиста, в которого провожатая была готова вцепиться зубами? Над чем таким они работают, что Рьюн была готова послать к черту мнение Арлен, которую явно оберегает от всего - притом послать демонстративно, при свидетелях...
   И, самое главное - что, черт возьми, вообще происходит в его команде?
   - Лучше многих других мотивов, - наконец произнес Джай, осознав, что пауза начинает затягиваться. - Спасибо, что поделилась этим, Цеффье. Я хотел задать этот вопрос и раньше, но...
   - Все нормально, я была готова ответить, - слабо улыбнулась та. - В конце концов, мы же должны доверять друг другу, верно?
   - Верно, - уже почти привычно солгал он. Доверие... Да о каком доверии вообще может идти речь? Рьюн крутит Арлен, Арлен что-то умалчивает, они обе вместе с Цеффье что-то скрывают, он сам не может доверять никому... черт, да даже Ангел, с ее нулевой наблюдательностью и ветром в голове, начала замечать, что что-то тут не так!
   Нет тут никакого доверия. Только ложь. Вся их команда изначально была построена на лжи - умалчивание Лиен о своих страхах, фальшивое имя Рагуил, постоянный обман Пуонга, сокрытие своего прошлого Арлен, интриги Рьюн... Черт возьми, какой они могли быть семьей, если их все отношения в команде, подобно колоссу на глиняных ногах, были выстроены на лжи?!
   - Ладно, давай, заканчивай и ложись, - не заметив его заминки, продолжила женщина. - Мы завтра возвращаемся, и такими темпами ты будешь сонным весь день.
   - Хорошо, - машинально отозвался мальчик, вставая с кресла. - Спокойной ночи, Цеффье.
   - Спокойной, Джай, - улыбнулась напоследок та, выходя из светоча, и ему оставалось только последовать ее примеру - вскоре оказавшись одному в каюте, которая казалась куда меньше из-за развернутого на большей ее части светоча...
   ... и, свернув оный и взглянув на кровать, Джай понял, что этой ночью он не уснет. Слишком уж много вопросов у него накопилось. В принципе, можно развернуть светоч обратно, или просто в очередной раз засесть на кухне в компании кружки с горячим шоколадом... как и раньше, когда он не мог уснуть, маясь вопросами. Сколько уже так продолжается? Два года?
   Нет. С него хватит. Он и так достаточно долго ждал ответов, и больше он так не протянет.
   А значит, ответы нужно получить сегодня.
  
   Поиски Рьюн не затянулись. Провожатую на новом суспендолете, приписанном к их команде полтора года назад, можно было найти либо в рубке, когда она прокладывала безопасный путь и вела их к цели вместо подменяющей ее Ангел, либо в компании Арлен и Цеффье в лазарете, либо же в кают-компании, работающей над очередным своим проектом. Вот и сейчас она нашлась там же, и какое-то время Джай стоял на пороге, смотря на аловолосую девушку, сейчас сидящую так, что из-под волос он видел только половину лица, скрытую керамической маской. Впрочем, если провожатая хотела того, целая часть ее лица была нисколько не выразительней оной маски...
   - Паршиво выглядишь, - этой фразой собеседница дала знать, что заметила его. - Мне казалось, что у тебя нет причин для проблем со сном.
   - Мне казалось, что провожатая твоего ранга должна видеть больше, - сухо произнес Джай, проходя в помещение и застывая в трех шагах от своей цели. - Нам нужно поговорить.
   - Нам? Или тебе? - с усмешкой повернулась к нему Рьюн, сворачивая окно с текстом на экране светоча. Это намек на то, что ответов он не получит? - Вижу, ты немногое узнал.
   - Трудно узнать, что происходит, когда прячут концы в воду, - резко ответил мальчик, сложив руки за спиной. - Но сперва я хотел бы поговорить с вами о другом. Почему Цеффье? Я слышал, тебе пришлось потратить много усилий, чтобы убедить господина Джин-Сунга в необходимости присоединения к команде Кандидата стороннего человека. Ты зашла так далеко ради сотрудника Мастерской с сомнительной лояльностью, более того, сама ее вербовка...
   - Во-первых, я могла зайти еще дальше, - скучающе перебила ее девушка. Что? То есть... - У меня много рычагов давления на нее. Совесть, близкие, идеалы... Мне хватило бы семи слов, чтобы перетянуть ее на свою сторону, но из-за Арлен она чуть не сорвалась.
   Что?
   - Из-за Арлен? - недоуменно выдохнул он. Чтобы Арлен, с ее отчетливо читаемым стремлением быть идеальной и не допускать ошибок - и почти допустила срыв операции?
   Нет. Что-то тут не сходилось. Очень сильно не сходилось.
   - Да, из-за этой ходячей фабрики проблем, - устало потерла переносицу его собеседница - и раздраженно поморщилась, наткнувшись пальцами на маску. - Знала же, что мне рано или поздно это аукнется... хорошо еще, что отделались лишь легким испугом. Хорошо еще, что это была неформальная вылазка! Если бы она так сорвалась на рейде или во время занятий, это могло бы иметь куда более катастрофические последствия...
   - Я помню, как она сорвалась на нашем первом совместном рейде, - мрачно отозвался копейщик, вспомнив резко распространяющееся во все стороны облако шинхэо. - Можешь не напоминать.
   - Ты про то? - поморщилась провожатая. Хм? - Поверь мне, то были еще цветочки - по крайней мере, не было новых жертв. Я так и не поблагодарила тебя, кстати. Джин-Сунг рассказывал мне... в общем, спасибо. Если бы ты не прикрыл тогда Арлен, все было бы куда хуже.
   Не прикрыл? В смысле...
   Стоп.
   - Ты знала, - ошеломленно выдохнул он. - Ты знала, что Арлен тогда хотела нас убить, и все равно продолжала подталкивать как нас к ней, так и ее к нам! Почему, Рьюн?
   - Чтобы этого не повторилось, - лишь пожала плечами та. Что? - Если бы информация о том, что Арлен хотела убить вас и тем самым предать FUG, просочилась бы, не обошлось бы без жертв.
   - Да почему? - не выдержав, повысил голос Джай. - Что мы такого сделали?!
   - А ты не понял? - округлила единственный глаз Рьюн. - Подумай хорошенько, Джай. Вспомни ту ночь. Что такого произошло?
   А что могло произойти? Выход неопытного новобранца в поле, первые жертвы, массовая зачистка, срыв Арлен, когда Ангел защитила ее, убив рвущуюся к аниме девушку...
   Стоп.
   Джай ощутил, как у него стынет кровь в жилах.
   Он никогда не жаловался на память, порой это даже доставляло проблемы - и чуть не добравшуюся до Арлен русоволосую девушку-проводника запомнил неплохо, тем более, та отличалась красотой. И эту же девушку он видел совсем недавно.
   В последнем пересланном ему архиве снимков с Арлен. Со второго этажа.
   - ... нет, - собственный голос дрогнул. Может, он обознался? В конце концов, вероятность такого совпадения мала настолько, что стремится к нулю!
   - К сожалению, Арлен слишком много думает о других, и способна ради них на многое... даже ради мимолетных знакомых, - тем временем продолжала его собеседница. - А уж ради тех, кого она считает друзьями, она пойдет на все. Помнится, я говорила тебе это? Иными словами, конечно...
   ... нет.
   Все внезапно обрело смысл. Недоверие Арлен. То случайное совпадение. Попытка убийства. Нежелание привязываться. Скрываемое прошлое, инсценированная смерть и ненависть к другой незаконной. Читаемый страх ошибиться. Тот подслушанный разговор после смерти Пуонга. Проскальзывавшее в мимике и взглядах отвращение при извещении Рьюн о необходимости похищения Цеффье. Нежелание прибегать к необходимости использования заложников.
   Мозаика сложилась.
   Будь на его месте кто-нибудь другой, он мог бы этого и не понять... черт! Почему он раньше этого не понял? Ведь знал же, почему внимание само концентрируется на этих фактах - просто потому, что он сам в свое время проявлял схожие реакции! Почему? Верить не хотелось? Не хотелось думать, что его в очередной раз просто используют?
   Это даже смешно. Так долго внушал себе, что не будет закрывать глаза на факты и бежать от реальности, и вместе с тем все это время боялся оглядеться по сторонам...
   - Скажи мне, что это не так, - наконец нашел силы хоть что-то сказать он. Хоть бы он ошибся, хоть бы все это было просто одним невероятным недоразумением...
   - Не так... что? - склонила голову к плечу Рьюн. Что? Делает вид, что не понимает? - Будь любезен, выражайся поконкретнее, а то я даже и не знаю, что ответить...
   - Скажи мне, что вы не похитили Арлен, - глухо произнес Джай. - Что вы не угрожали ее заложникам, чтобы добиться ее сотрудничества. Что та проводник, от которой Ангел защитила Арлен, не была одной из них. Что у Арлен нет причин ненавидеть всех нас. Что Арлен не боится ошибиться потому, что боится за жизни заложников. Что она чуть не упустила Цеффье потому, что не хотела поступать с ней так же. Скажи мне правду, Рьюн!
   - Правду, да? - взгляд сидящей напротив заледенел. Нет... - Знаешь, Джай... недаром прежний лидер вашей команды говорила, что у тебя есть потенциал лидера и адепта света - не только в плане способностей, но и в плане интеллекта. Ты ведь и сам все понял, верно?
   Понял, да... И оттого, что он понял, хотелось выть в голос.
   - Верно, - кое-как выдавил он. Раз уж он получил хоть какие-то ответы... - Рьюн, скажи мне одно: зачем? Зачем все это? Неужели нельзя было иначе?
   - А ты сам не понимаешь? - каждое слово било как камнепад. - Пожалуй, я вновь ошиблась - зря Лиен говорила, что у тебя есть голова на плечах. Я думала, что она права, и решила дать тебе шанс... пожалуй, все-таки это было зря. Больше я не желаю тратить свое время на глупого ребенка, который не хочет признавать очевидные вещи. Теперь ты больше не моя проблема. Додумаешься сам - честь тебе и хвала, ну а если нет... то нет.
   В горле встал ком.
   Потому что Рьюн была права.
   Когда он присоединился к FUG, он думал, что наконец-то все изменится. Что он на правильной стороне. Что организация, как красиво говорили инструкторы в учебке, не похожа на империю Захарда. Что он, наконец, на своем месте. Что не придется больше быть на одной стороне с тварями вроде того урода, что захотел любой ценой заполучить себе в подчинение беззащитного ребенка с необычно сильной чувствительностью к шинсу, настолько сильной, что он мог видеть потоки оного. А что в итоге? В итоге он опять наступил на те же грабли, опять позволил обмануть себя, опять оказался ничем не лучше таких ублюдков!
   Зря он надеялся на перемены. Ничего не изменилось. Рьюн права: он не координатор в команде, и уж тем более не перспективный лидер - он все тот же глупый ребенок, бегущий от реальности и совершающий те же самые ошибки. И, самое главное - именно он виноват в том, что все зашло так далеко. Если бы он понял все раньше, он бы мог уйти, пока не привязался к своей команде и не узнал так много. Если бы он понял, что творится с Арлен, он бы смог хоть как-то помочь ей - ведь сам же мечтал о помощи в такой ситуации! Если бы он просто не закрывал глаза на происходящее, если бы был внимательней, если бы знал, к чему все это приведет...
   А теперь поздно. Его команда уже фактически развалилась, он ничего не может исправить - черт возьми, он не может даже узнать, для чего это было! Неужели нельзя было иначе? Неужели нельзя было привлечь другую незаконную?
   Нет. Ответа он не получит.
   Просто потому, что истратил все свои шансы. И теперь он не то, что изменить ничего не может - он не может даже узнать, ради чего все это было! Джай лишь сжал руки в кулаки...
  
   ... а в следующий момент все изменилось.
   Больше всего это было похоже на неподвижных светлячков вдалеке, сияющих в непроглядной тьме, или на рассыпавшиеся искры огромного костра, которого не было видно - тысячи огоньков холодно светились в темноте, не давая достаточно света, чтобы увидеть что-нибудь. Казалось, кроме них ничего не было вокруг...
   Впрочем, вскоре он осознал свою ошибку, увидев приближающиеся силуэты двух невероятно огромных существ, парящих на фоне этих огоньков. Эти две чудовищные, чуждые, громадные фигуры заслоняли собой практически все его восприятие. Он никогда не видел ничего подобного, с чем можно сравнивать эти силуэты, даже хранители при заключении контрактов казались более реальными и понятными, чем эти существа. Он никогда не видел ничего подобного - и все же откуда-то знал, что эти существа были живыми и разумными. Откуда-то знал, что они находятся сразу во множестве параллельных пространств и состоят из множества слоев-существ, напоминающих ему кристаллы, которые непрерывно взаимодействовали между собой, расширяясь и перемещаясь, сворачиваясь и разворачиваясь - и в то же время не меняя ни своих размеров, ни своего положение в пространстве. Это казалось невозможным, сам факт того, что живые существа бывают подобными, казался нереальным...
   ... но, тем не менее, они существовали. Он мог с уверенностью сказать лишь одно - они существуют, они чужды, они принадлежат к одному виду и формируются в эти силуэты, словно в общности. Словно они заранее договорились о необходимости этого, словно так и должно быть.
   Тем временем существа не стояли на месте - они двигались. Двигались практически синхронно, в унисон, закручивались друг вокруг друга в причудливой двойной спирали и с каждым витком отдалялись друг от друга все дальше и дальше. Казалось, это движение губительно для них: с каждым витком все больше и больше кристаллов, похожих на сверкающую пыль на таком расстоянии, отдалялась от них и словно осыпалась куда-то вниз. И когда эти существа отдалились друг от друга на достаточное расстояние, он услышал - осознал? Почувствовал? - слова... вернее, что-то, заменяющее этим существам слова. Это были понятия, образы, и они были настолько "яркими" и "громкими", что затмили собой этих существ.
   Цель.
   Подтверждение.
   Траектория.
   Подтверждение.
  
   ... а в следующий момент все кончилось, и он вновь оказался в кают-компании суспендолета. Казалось, за время этой галлюцинации ничего не изменилось - Рьюн так же продолжала сидеть в кресле, разве что теперь вернулась к светочу, на экране которого вновь развернула текстовое окно. Все верно. Она изначально не собиралась ему отвечать, и теперь он не узнает, зачем все это было...
  
   [Событие: принуждение к сотрудничеству незаконной Арлен Грейс, также известной как Тейлор Эбер.
   Причины: отсутствие более удобной кандидатуры; высокий потенциал развития по сравнению с другой кандидатурой; моральные качества объекта, исключающие добровольное сотрудничество.
   Возможные следствия: вынужденное сотрудничество со стороны объекта; падающая лояльность; появление психических отклонений; предательство при первой возможности.]
  
   Он лишь моргнул. Что... это было? Галлюцинации? Ну просто великолепно. Рьюн не только разрушила все, во что он верил и на что надеялся, но еще и свела его с ума. Джай лишь вяло подумал, знала ли провожатая, что все так кончится, и если знала, то зачем ей было нужно это...
  
   [Событие: действия провожатой Хва Рьюн в отношении Арлен Грейс и владельца.
   Причины: нестабильное состояние Арлен Грейс; желание создать лояльное окружение для Арлен Грейс; подбор кандидатур в окружение Арлен Грейс; наличие информации о наличии скрытых способностей владельца; желание пробудить скрытые способности владельца; создание ситуации для пробуждения скрытых способностей владельца.
   Возможные следствия: формирование лояльного окружения Арлен Грейс; повышение доступного количества владельцев способностей для сбора статистической информации и силового противостояния.]
  
   Скрытых способностей? Но... Джай лишь моргнул, ощущая, как накатывает осознание. Если это не галлюцинация... если эта манипулятивная сука действительно все это планировала...
   - Ты, - лишь хрипло выдохнул он, делая шаг вперед - и с удовольствием замечая, как изумленно уставилась на него Рьюн. - Ты думаешь, что это того стоило?
   - О черт, - пораженно выдохнула его собеседница, поднимаясь на ноги. - Джай, давай...
   Дальше он не слушал. Он рванул вперед.
   Слышимый только ему одному шепот, буквально врезающийся в уши, не замолкал не на секунду - и, повинуясь услышанному, он взвился вверх, к самому потолку кают-компании, пропуская под собой увеличенный техникой компрессии светоч; прыгая в тот момент, когда Рьюн только оттолкнула его от себя шинсу! Сила шептала, что Рьюн повредила левую руку во время рейда, когда вытаскивала Ангел из-под атаки одного особо шустрого скаута - и поэтому он оттолкнулся от светоча, меняя траекторию падения, чтобы приземлиться на вскинутые руки провожатой...
   ... впрочем, независимо от наличия или отсутствия у него сил, его противница продолжала оставаться провожатой - и успела извернуться в последний момент, убирая левую руку из-под удара и сразу же отталкивая его ногами, так, что приземлившийся было Джай вновь отправился в полет и в последний момент успел сгруппироваться перед стеной...
   А в следующий момент к его горлу оказалась приставлена игла, вытащенная из арсенала Рьюн.
   - Предупреждали же, что твои способности будут сосредоточены вокруг сбора информации... - негромко выдохнула она - Не следовало недооценивать, как именно они могут раскрыться. Угомонился?
   - Иди к черту, - хрипло выдохнул Джай, вслушиваясь в шепот своей силы и отчаянно перебирая возможности дотянуться до собеседницы. Получалось не очень. - Ты вообще понимаешь, что творишь?
   - К сожалению, понимаю, - лишь дернула щекой Рьюн. Ей жаль? Что за чушь! - Я знаю, что ты вряд ли поверишь, но...
   Договорить она не успела.
   И не потому, что ему все-таки удалось справиться с ней.
   - У нас проблемы! - часы их обоих взорвались голосом Ангел. Что? - Арлен потеряла сознание! Срочно нужна помощь! Я перехватила управление суспендолетом, но...
   От этих слов кровь застыла в жилах. Арлен потеряла сознание... учитывая, что именно она должна была пилотировать сейчас, и они были на достаточно большой высоте... черт, буквально со смертью разминулись!
   - Идем, - коротко бросила Рьюн в сторону часов, прежде чем убрать иглу от его шеи. Какая возможность... нет, сейчас не время. - Черт, как же не вовремя...
   Хм?
  
   [Событие: ухудшение состояния Арлен Грейс.
   Причины: побочные эффекты ее способностей; побочные эффекты вызываются пробуждением способностей схожего класса поблизости.
   Возможные следствия: получение информации о текущей ситуации.]
  
   Он так и застыл, не поднимаясь с пола. Это... из-за него?
   - Потом разберемся между собой, - голос Рьюн звучал словно издалека. - Сейчас у нас обоих другие приоритеты, верно?
   ... верно. Разобраться с этой стервой он еще успеет.
  
   ***
  
   Бааму искренне нравились собственные способности. Конечно, относительно небольшой радиус налагал множество ограничений, возможность отслеживать цели на большом расстоянии раздражало, да и первое время было тяжело из-за невозможности отстраниться от поступающей информации - но, стоило только привыкнуть, как открылось множество положительных моментов. Благодаря нитям слежения он вообще не мог потеряться, в командных испытаниях он обладал просто невероятной мобильностью, а уж возможность скрытно наблюдать за действиями связанных с ним людей была невероятно удобной. Вот и сейчас - развалившись на крыше небольшого кафе, он через нити мисс Эммы и ее собеседницы наблюдал за разговором, происходящем в одной из кабинок.
   - Значит, вы задерживаетесь тут? - скучающе произнесла ее собеседница, знакомая Бааму еще с двадцатого этажа, адепт света мисс Мэй - эффектная блондинка, но все же не дотягивающая по красоте ни до самой мисс Эммы, ни до мисс Андросси. - Вы уже прошли испытания для перехода на двадцать четвертый этаж...
   - Прошли-то прошли, - лишь поморщилась мисс Эмма, откидываясь на спинку стула. - Вот только некоторых наших знатно потрепало. У наших противников был скаут-подрывник и проводник-иллюзионист... Хорьянг, можно сказать, с размаху вписался в ловушку. Жив, здоровяк, что ему сделается - но потрепало его знатно, даже с оплаченной Куном клиникой этот увалень вернется в строй не раньше, чем через месяц. Не понимаю, зачем он вообще нужен! В Е-ранге минимально допустимое количество членов команды - шесть человек, вполне можно было бы обойтись не только без него...
   - Нельзя, - неожиданно перебила ее собеседница. Хм? - У меня есть распоряжение от руководства. Канг Хорьянг должен оставаться в шаговой доступности от вас. Он нужен для ряда планов.
   Мистер Хорьянг нужен FUG? Баам лишь нахмурился, пользуясь тем, что его никто не видит. Зачем?
   - Здоровяк-то? - ошарашено моргнула рыжеволосая девушка. - Зачем? Он, конечно, достаточно силен... в боевом плане. А так? Ничего выдающегося.
   - Это неважно, - покачала головой блондинка. - Таково распоряжение начальства. Нужен - значит нужен. Успокойся, Эмма, одна неудача еще ничего не решает...
   - Он по жизни такой, - презрительно фыркнула та. - Ладно, я поняла. Задержимся, отдохнем... честно говоря, тут просто рай после двадцать первого этажа. Подумать только, такая неприязнь, куда бы я ни пошла!
   - А чего ты хотела? Двадцать первый этаж принадлежит семье Йеон, а они лоялисты, - покачала головой ее собеседница. - На фоне этого тут и впрямь просто великолепно, да и население не в пример дружелюбнее. Кстати, я что вспомнила! Держитесь подальше от восьмого квартала в северном секторе вообще и от этого сектора в частности.
   Ой, зря она это сказала... Он лишь прикрыл глаза, наблюдая, как на лицо мисс Эммы выползает заинтересованная усмешка. Это же практически приглашение для нее!
   - Да? Как интересно, - это она буквально промурлыкала. - И что там?
   - Один... наш человек, - адепт света замялась на несколько секунд, явно обдумывая ответ. Их человек? Еще один из FUG? Ладно, он передумал - это приглашение не только для мисс Эммы, но и для него самого. - Его ведут еще с начала его восхождения, и он нужен начальству ничуть не меньше, чем Канг Хорьянг. Проблем не было бы... но дело в том, что в последнее время Беньямино несколько... нестабилен. Если вы просто окажетесь там, ничего страшного не произойдет, но если он встретится с Кангом... в общем, я не хочу рисковать. Лучше держи свою команду подальше оттуда.
   - Ок, поняла, - лениво потянула проводник. - Придержу этих придурков. Я так понимаю, Мэй, у Хорьянга с этим твоим Беньямино затяжная вражда?
   - Нет, просто братья и сложные жизненные обстоятельства, - покачала головой та. Братья? Но... - В общем, им лучше не видеться, пока Беньямино не придет в себя. Это даже хорошо, что вы задерживаетесь - есть шанс по-быстрому пройти испытания и вывезти его с этажа, чтобы вы случайно не столкнулись и на следующем.
   - Осторожней с этим - команда Ли Су планирует выдвигаться на следующей неделе, - подалась вперед мисс Эмма, и, наткнувшись взглядом на поднятую бровь собеседницы, продолжила. - Они, кроме принцесс Захард, ничего из себя не представляют... но в их команде есть сестра нашего лидера, а она хорошо знает Хорьянга. Если они с братом похожи, она может и влезть.
   - Да? Ты права, придется быть поосторожней, - задумчиво кивнула мисс Мэй. - Ладно, на этом все? Тогда я пойду. Надо проверить Беньямино.
   - Удачи, - флегматично кивнула ей рыжеволосая девушка...
   ... а Баам рывком сел на крыше. Шанс! И упускать шанс он не намерен.
   Следить за мисс Мэй было просто - за полгода со "встречи" на двадцатом этаже он привык вести связную мисс Эммы. Передвигаться либо в толпе, либо по крышам, следить за направлением ее взгляда, не издавать лишних звуков... Все эти навыки он отточил за время тренировок с мистером Хачулингом, в большей степени посвященных слежке и скрытному передвижению, нежели техникам шинсу и спаррингам, и полученные навыки казались достаточными.
   До сих пор.
   Пока мисс Мэй не остановилась посредине пустой улицы, залитой тускло-оранжевым вечерним светом.
   - Мистер сталкер, это невежливо, - от звонкого голоса, наполненного весельем, Баам вздрогнул. Заметила? Как? - Если уж вы хотите насладиться обществом девушки, могли хотя бы спросить...
   Поганая ситуация. И что теперь делать? Теоретически, можно разорвать дистанцию, чтобы отслеживать направление, и сблизиться позднее - если, конечно, его не отслеживают с помощью какого-либо маячка или скаутского орба. А так как он не видел никакой подозрительной деятельности мисс Мэй на сегодняшней встрече, значит, возможность отслеживать него у нее появилась до оной... наверное, какая-то ловушка. Ее надо определить - а значит, разрывать дистанцию он не имеет права.
   Оставалось лишь спуститься с крыши, оценивая ситуацию. Район не самый благополучный, улица - узкая, хватает укрытий и препятствий для визуального контакта. Имей он возможность телепортироваться нормально, а не только по нитям связи, это было бы просто идеальным полем боя... впрочем, и так тоже сойдет. Главное - продержаться против мисс Мэй достаточно долго, пока он не получит возможность узнать, как же она его отслеживала.
   С этой мыслью он вышел из-за угла.
   - О, мистер сталкер! - мисс Мэй тут же обернулась к нему. - Рада наконец-то вас видеть лично! Кстати, неужели вы настолько стесняетесь своего лица? Маска действительно необходима?
   В очередной раз Баам порадовался, что костюм для слежки был готов еще на девятнадцатом этаже. Внешне, кроме закрывающей все лицо черной зеркальной маски, ничего особенного - свободная куртка с капюшоном, мешковатые брюки и удобные высокие ботинки - зато "начинка" радовала. Защитные пластины, скрытое оружие, множество отделений для патронов, чтобы каждый раз не вызывать арсенал... Заодно это помогало скрыть и телосложение в частности, и внешность в целом. Удобно, функционально, и вместе с тем - достаточно нейтрально, чтобы без маски вообще не привлекать внимание.
   ... единственный минус - с модулятором голоса не срослось. Они покинули двадцатый этаж слишком быстро, а в Е-ранга связной еще не вышел на них. Следовательно, сейчас придется тянуть время не разговором, а действием.
   С этой мыслью Баам наставил пистолет на девушку.
   Та оправдала его ожидания - метнулась в сторону, в переулок, вместе с этим выводя из невидимого режима три светоча, один из которых он тут же вывел из строя выстрелом... стоп, три? Уже, вскоре после перехода в Е-ранг? Это было... внушительно, иначе и не скажешь. Он привык к таким фокусам от мистера Куна, и прекрасно знал, как тяжело адептам света уделять внимание именно наращиванию количества светочей - о чем речь, даже мисс Селена все еще не могла освоить контроль второго светоча! Одно только это говорило, что мисс Мэй, как и ранее мисс Шаша, далеко не посредственность на профессиональном поприще адепта света...
   И это мнение только укрепилось, когда видимая через нить мисс Мэй деактивировала один из светочей - а вместо этого направила в воздух два крупных скаутских орба, искрящихся разрядами шинсу. Вот же...! Мистер Кун говорил, что орбы с таким функционалом недешевы и ниже ранга Е-0 их точно не существует, и уж тем более такое снаряжение в норме не могло попасть в руки новичку Е-ранга...
   ... а значит, тут лишь один вариант из двух. Либо FUG не скупится на снаряжение для связного мисс Эммы, либо же мисс Мэй и ее команда, по словам адепта света, тоже связанная с FUG, выполняют не только эту задачу. В любом случае, ситуация резко осложнилась: теперь мисс Мэй нельзя убивать ни в коем случае. Баам и раньше не собирался этого делать, в конце концов, установленная с мисс Мэй связь позволяла эффективно отслеживать как ее, так и ее команду - но теперь, тем более, она должна остаться жива, пока он не получит ответы. Убить ее Баам может в любой момент, всего-то и нужно, что телепортироваться к ней, но вот получить ответы... нет. Нужно действовать аккуратней.
   Наконец собравшись с мыслями, он бросился прочь, одновременно вскидывая пистолет и стреляя в первый же орб, вылетевший из-за угла - и тут же окутавшийся сиянием шинсу, в котором завязла пуля. Вот же... Оставалось лишь углубиться в затененные переулки, не забывая отслеживать деятельность мисс Мэй, тут же бросившейся прочь и на ходу выводящей из невидимого режима часы. Запрашивает подкрепление? Неудачно...
   Значит, времени мало. Значит, нужно действовать быстро.
   Орб вылетел прямо у него над головой во время поворота за угол - но, отслеживая действия мисс Мэй и изображения на экране ее светоча, Баам был готов. Отскок в сторону, и еще один выстрел, на этот раз сдвоенный - пришлось достать и второй пистолет - продавил защитное поле орба, сбив оный, что вызвало приглушенную ругань его противницы. Зато второй орб чуть не поразил Баамы выстрелом шинсу, и пришлось создать баанг с барьером шинсу, а затем и еще один, но уже просто со вспышкой света, чтобы временно перегрузить камеру орба и не показать способности создавать второй баанг, замаскировав его формирование под активацию барьера. Следующим разумным шагом было бы выбить и второй орб... но Баам замешкался, увидев через связь с мисс Мэй, как орб подсвечивает одну из его зон на куртке. Маячок? И впрямь - повернув голову, он увидел металлическую пластину с четырьмя креплениями, напоминающими лапы насекомого. Содрать ее было делом техники... но к тому моменту сенсоры орба уже достаточно восстановились, и мисс Мэй это видела.
   Плохо. Но, как бы то ни было - пора заканчивать. Продавив защитное поле орба двумя выстрелами и всадив еще и третий, для надежности, Баам лишь удовлетворенно кивнул, когда по экрану светоча мисс Мэй пошли помехи вместо сигнала с визуальных сенсоров светоча. Ну, вот и все. Больше сражаться сейчас нет необходимости - он выдал сам факт слежки, и хоть не особо засветил свои способности, но это вполне возможно, если он задержится и вступит в бой с вызванным мисс Мэй подкреплениеми. Конечно, никакими особыми неприятностями этот вариант не грозит, это могло бы даже помочь...
   Но всему свое время. Пусть лучше мисс Мэй поверит, что потеряла его, и выдаст еще больше информации. Она ему нужна.
  
   - Я даже не знаю, что сказать, - лишь произнес мистер Кун, стоило только Бааму окончить рассказ. - С одной стороны, принесенная тобой информацией ценна. С другой же... придушить тебя мало. Ты хоть понимаешь, как ты рисковал?
   - Мистер Кун, я принял риски еще на втором этаже, согласившись участвовать в вашем плане, - невесело улыбнулся Баам. Конечно, он рад, что за него волнуются, но... - Мы же рассчитывали на такие столкновения, помните?
   - Не в столкновениях дело! - повысил голос лидер его команды. - Баам, ты понимаешь, как ты рисковал, ввязываясь в схватку с неизвестным противникам? Даже с учетом наших подозрений об уровне подготовки связной и ее командой, их способности все равно оказались выше!
   - Я просто отпугнул мисс Мэй и избавился от маячка, вот и все! - возмущенно возразил тот, сделав шаг. - Мистер Кун...
   - Ты все правильно сделал, - голос его собеседника звучал устало. Хм? - Просто... Баам, послушай меня, пожалуйста, и хорошенько запомни то, что я скажу. У меня... мало тех, кто мне дорог, и я не хочу терять никого из вас. Ты, Тейлор, Рак - вы все дороги мне, и, даже если забыть о дружбе... Все вы заставляете меня сдерживаться, не давать волю тому, чем я являюсь на самом деле. Если хочешь, думай о себе как об одной из цепей, которая сдерживает такое чудовище, как я. Исчезнет кто-нибудь из вас - и одним поводом сдерживаться у меня станет меньше. Поэтому, пожалуйста... постарайся не рисковать больше, чем то действительно необходимо.
   От этих слов стало не по себе.
   Еще со встречи на втором этаже Баам прекрасно осознавал, что мистера Куна следует бояться. В чем-то он был похож на мисс Андросси - под яркой внешностью, безукоризненной вежливостью, отточенными манерами и демонстрируемым дружелюбием, как под сияющей в дневном свете морской гладью, скрывались темные глубины, где могло водиться что угодно, и с их первой встречи мистер Кун доказывал правильность этой догадки. Аккуратные расспросы и вытягивание информации, непонятное плетение интриг... Даже когда он не понимал, что именно делает мистер Кун и для чего ему это нужно, у Баама от маневров лидера его нынешней команды шел мороз по коже - и оттого страшнее было то, что мистер Кун сдерживался; сначала сковываемый правилами, а затем и нежеланием спугнуть свою цель и отпугнуть от себя самого Баама, незаконного участника. Учитывая то, что он делал, сдерживаясь... нет, Бааму вовсе не хотелось узнать, на что может быть способен мистер Кун, если он перестанет действовать столь аккуратно. И даже не из страха.
   Просто потому, что ему не хотелось терять друга.
   - Хорошо, - наконец ответил он. - Я буду осторожен, мистер Кун.
   - Рад это слышать, - лишь кивнул тот. - Ладно, тогда давай подведем итог полученной информации... пожалуй, сначала пройдемся по боевым способностям наших целей. Рон Мэй, адепт света, суб-раса крыланов... способна контролировать три светоча, имеет снаряжение Е-0 ранга минимум - вернее, имела, но может также иметь возможность восполнить потери в арсенале. Что скажешь по ее подкреплению?
   - Ей на помощь пришли уже замеченные на двадцать первом этаже мистер Гробин и мистер Вивиольга, - кивнув, продолжил доклад шатен. - Суб-раса инферналов и суб-раса зверолюдов, копейщик и скаут. Новой информации о способностях мистера Гробина не обнаружено. Стало известно, что мистер Вивиольга использует меч, но нет информации ни о технике боя, ни о реальном уровне его навыков. Также наконец обнаружено укрытие команды мисс Мэй, находящееся по указанному мисс Эмме адресу, и подтверждено вхождение в состав ее команды мистера Кассано.
   - Еще одна головная боль, - лишь поморщился светловолосый парень. - Если он находится на одном уровне с Хорьянгом, у нас могут быть проблемы, не говоря уже о родственной связи между ними. Черт, как было бы проще, если бы Элия не так доверяла ему...
   - У нас проблемы? - чуть подался вперед проводник. Что-то ему это не нравится...
   - Проблемы? Они у нас хронически, - иронично фыркнул адепт света. - Скорее уж, у нас сейчас очередное обострение. Хорьянг сегодня узнал, что его братец находится на этом этаже.
   ... что?
   - Как? - собственный голос дрогнул.
   - Его сосед по палате в клинике... ему тоже досталось на испытании, но уже от Кассано, - тем временем продолжил мистер Кун. - Уж не знаю, как Хорьянг не сорвался: он даже с ожогами порывался уйти на поиски своего брата. Мне удалось успокоить его, обещав собрать всю возможную информацию о Кассано... черт, если бы я знал! Я ведь пообещал ему попробовать завербовать Кассано...
   - Нехорошо вышло, - кое-как смог выдавить Баам. - Мистер Кун... что нам делать?
   - А что мы можем сделать? - только и покачал головой тот. - Придется как-то это решать, притом, постараться не дать Барнс знать о происходящем, пока не станет слишком поздно. Я смогу ее отвлечь... но вот с Кассано нужно хотя бы попробовать, чтобы не говорить Хорьянгу, что мы не пытались.
   - Что? - изумленно воскликнул шатен. - Мистер Кун! Мисс Мэй же предупреждала, что к нему вообще не стоит приближаться...
   - От одного разговора вреда не будет, тем более, я тщательно проинструктирую наших и попрошу не рисковать, - возразил светловолосый парень, откинувшись на спинку стула. - Да и не пойдем мы на разговор всей командой. Кто-то должен придержать Хорьянга, и это придется сделать Алексею - только он хоть сколь либо приближается к Хорьянгу по физическим кондициям. Барнс отвлеку я, так что на "вербовку" отправятся самые безобидно выглядящие из нас - Чунхва и Верди с Наре... а для тебя, Баам, у меня будет особое задание. Я... не хочу тебя об этом просить, но надо будет отвлечь команду Мэй. С твоими способностями и навыками ты сможешь продержать их вдали от Кассано достаточно долго, чтобы они не помешали его контакту с нашей группой. Нам и так придется пройти по грани, чтобы это выглядело как совпадение... Ты справишься, Баам?
   - Справлюсь, - уверенно кивнул тот, начиная прокручивать в голове варианты противодействия группе мисс Мэй - это помогало хоть немного успокоиться.
   Просто потому, что плохое предчувствие не унималось.
  
   ***
  
   Вокруг нее вновь раскидывалась прогретая солнцем набережная, и Тейлор далеко не сразу вспомнила, как она там оказалась. Вот в один момент она сидела за штурвалом, ведя суспендолет по проложенному курсу и перешучиваясь с сидящей в кресле второго пилота Ангел - а в следующий момент она резко оказалась здесь, стоя прямо напротив сидящей на скамейке Арахны...
   ... и ее не покидало ощущение, что между этими двумя моментами что-то произошло. Словно она что-то видела. Что-то очень знакомое.
   - Арахна? - собственный голос звучал глухо. - Почему я здесь? Что происходит?
   Спутница лишь склонила голову к плечу, ее же жестом, прежде чем ответить.
   [Запуск плана "Проклятие Афины" раньше расчетных сроков. Достижение одним из носителей необходимого состояния для достижения сородичем активного состояния естественным путем. Побочный эффект активации сородича поблизости от носителя активного сородича. Побочный эффект вмешательства Черного Марта.]
   Запуск плана? То есть - активация таких же, как Арахна, "спутников"? И "достижение необходимого состояния"...
   Нет.
   Тейлор почувствовала, как по коже пробегают мурашки, стоило только вспомнить, как именно появились ее способности. Тесный шкафчик, темнота, еле слышимые смешки вдалеке, страх, омерзение от ползающих по коже существ...
   Нет. Она никому не желала подобного - собственно, именно поэтому так долго пришлось работать с Арахной, обходя ограничители и выстраивая "неестественный путь" для активации способностей у других носителей оных. Она не желала подобного никому, и в особенности - тем, кто рядом с ней и к кому она привязалась. И упустить подобное, когда это произошло под ее носом...
   - Кто? - слова дались ей с трудом. - Кто пробудил твоего сородича?
   Ответа она ждала несколько секунд.
   [Объект "Джай".]
   Что?
   - Джай? - лишь выдохнула она. - Как? Все же было хорошо! Мы нормально провели рейд, и...
   [Способности сородича ориентировали на сбор и анализ данных. Условие пробуждения - воздействие на психическое состояние носителя. Недостаточно данных для прояснения данного случая.]
   О, черт побери! Тейлор лишь прикрыла глаза, вспоминая объяснения Арахны. Верно, она же говорила что-то подобное...
   - Ладно, - наконец вздохнула Тейлор, беря под контроль эмоции. Не время: сейчас надо позаботиться о Джае, которому сейчас нелегко - а она вместо этого тут прохлаждается! Кстати... - Еще что хотела спросить: меня постоянно будет так вышибать при пробуждении твоих сородичей?
   Ей показалось, или Арахна выглядела виновато?
   [Побочный эффект активации сородича поблизости от носителя активного сородича. Необходимость сбора данных. Высокая вероятность длительного проведения эксперимента.]
   Ясно... значит, в ближайшее время ей ничего не светит - и каждое обретение способностей окружающими будет гарантированно выводить ее из строя. Поганая перспектива, ничего не скажешь. Ну, зато индикатор отличный...
   - Ясно, - лишь повторилась девушка... прежде чем, шагнув вперед, наклониться и обнять все еще сидящую на скамейке спутницу. Как бы она не относилась к Арахне - в отличие от самой Тейлор, Арахна вообще не могла ни с кем говорить... а что такое изоляция, Тейлор прекрасно помнит. Как бы она не относилась к своей спутнице, но той все равно нужна поддержка, просто чтобы та выдержала - как и самой Тейлор нужна помощь Арахны. - Спасибо, что помогаешь мне. Ну... увидимся ночью?
   [Подтверждение.]
  
   ... и с "отзвуком" этого заявления Тейлор пришла в себя.
   Как оказалось, за время ее краткой отключки многое изменилось. Она все еще сидела в кресле пилота - но суспендолет сейчас вела Ангел, а над ней самой склонилась Рьюн.
   И вместе с этим накрыло осознание.
   Обретение способностей Джаем. Рьюн, знающая о механизме обретения способностей столько же, сколько сама Тейлор и Цеффье. Рьюн, кровно заинтересованная в успехе их плана и наличии как можно большего количества кейпов. Черт возьми... как она сразу не догадалась?
   - Ну и что ты скажешь в свое оправдание? - собственный голос звучал хрипло.
   - Упс? - лишь моргнула Рьюн... прежде чем отстраниться. - В смысле...
   - Ты спрашиваешь или отвечаешь? - раздраженно выдохнула Тейлор, садясь нормально и проводя руками по лицу. - Впрочем, нет, не отвечай. Хочу сохранить хотя бы остатки веры в человечество. Джай...?
   - В порядке, - аловолосая девушка лишь кинула взгляд в сторону выхода из рубки. Значит, он там? - Ну... в относительном. Впрочем...
   Следующий взгляд ее собеседницы достался Ангел, недоуменно переводящей взгляд с самой Тейлор на Рьюн и обратно. Верно. Ангел к этому непричастна, и пусть остается в неведении как можно дольше. Она, может, и не лучший человек, но такого точно не заслужила... как и Джай. А ведь у его спутника способности к сбору и анализу информации! Интересно, как многое он знает...
   Впрочем, ясно одно. С этим придется что-то решать.
   - Порой я тебя искренне ненавижу, - хмуро буркнула под нос брюнетка, поднимаясь с кресла. - Ангел... Прости, что напрягаю, но не могла бы ты подменить меня сейчас? Не думаю, что в данный момент я в состоянии пилотировать.
   - Я-то подменю... - лишь прищурилась та, окидывая их обеих взглядом. - Но я хочу знать, что случилось.
   - Просто кое-кто перенапрягся, наблюдая через своих шинхэо за всем, что творится вокруг, - брюнетка не успела ничего ответить, как была подхвачена за руку напарницей, буквально потащившей ее к выходу из рубки. Кхм, это наглость! - Я прослежу, чтобы с Арлен все было хорошо. Джай, не поможешь переубедить эту упрямицу?
   Тейлор лишь проследила направление ее взгляда - и сглотнула. Джай, стоящий на пороге, выглядел неожиданно бледным, а отсутствующий вид вызывал определенные опасения.
   Одним вопросом стало меньше - Джай уже определенно что-то узнал. И, судя по его реакции, что-то очень важное...
  
  
   Глава 13.
  
   Сколько раз за последние месяцы он мечтал получить ответы? Сколько раз он хотел задать вопросы напрямую всем, знающим хоть что-то? Джай много раз представлял себе это, порой даже видел в кошмарах худшие варианты окончания такой беседы, но ни один из этих вариантов не включал в себя то, что происходило сейчас. В кают-компании, практически не пострадавшей от его стычки с Рьюн, в креслах друг напротив друга сидели сама Рьюн и Арлен, тогда как он, как и Цеффье, занял место на диване между ними, что давало возможность видеть, как Рьюн хладнокровно полирует ногти пилочкой, в то время как Арлен бросает на нее раздраженные взгляды. Пожалуй, сейчас бы он, как и Цеффье, ничего бы не понимал...
   ... если бы чуть раньше, в рубке, не поинтересовался, почему Арлен так зла на Рьюн. И если бы его способности не нашептали ему ответ.
  
   [Событие: негативное отношение Арлен Грейс к провожатой Хва Рьюн.
   Причины: застарелая неприязнь, вызванная спланированным Хва Рьюн похищением Арлен Грейс; манипулятивное поведение Хва Рьюн; естественное обретение способностей владельцем; знание о необходимых для естественного обретения способностей условиях; знание об условиях из личного опыта; травмирующий опыт.
   Возможные следствия: агрессия Арлен Грейс; продолжение вынужденного сотрудничества Арлен Грейс и Хва Рьюн; укрепление желания Арлен Грейс убить Хва Рьюн.]
  
   Одно только это подтверждало все. Что это была не просто игра слов Рьюн с целью пробудить его способности. Что все его догадки оказались правдой. Что...
   - Ну и какого хрена это было? - наконец не выдержала Арлен. - Рьюн, мы договаривались! Все равно у нас было бы достаточно кейпов!
   - Было бы, - согласилась та, не отрываясь от полировки ногтей. Вот... стерва... - Признаюсь, я не рассчитывала, что это произойдет. Я была нацелена на достижение другого результата.
   - Чтобы провожатая, да так ошиблась? - смерила ее неприязненным взглядом ее собеседница. - Не гони пургу, Рьюн; может, ты и хотела достичь чего-то еще, но побочной целью это наверняка было. Повторю вопрос: какого хрена?
   - Кхм... а могу я узнать, в чем дело? - подала голос Цеффье. - Рьюн... Арлен... что произошло?
   - О, давай я расскажу тебе, что произошло! - всплеснула руками Арлен. - Представим, что у нас есть группа людей, разбавленная наличием потенциальных владельцев необычных способностей. Особняком стоят... пожалуй, все-таки двое - одна может, пусть и условно, определять как потенциальных владельцев этих способностей и чувствовать пробуждение оных, а вторая является провожатой, которой ее дар и хитрожопость дают возможность подталкивать потенциальных владельцев необычных способностей к пробуждению оных. Не будем рассматривать подоплеку, моральный аспект, межличностные взаимоотношения, слишком уж много времени займет рассмотрение вопроса с участием этих факторов - важны, пока что, два других фактора: договоренность между обеими объектами начать пробуждение способностей единовременно, в наиболее благоприятных для того условиях, чтобы исключить давление на потенциальных владельцев необычных способностей и все связанные с тем последствия, как то психическая нестабильность и прочие неприятности. В итоге мы получаем...
   Черт. Черт-черт-черт.
   - О черт, - лишь выдохнула старшая из брюнеток, ошеломленно взглянув на Рьюн - а затем и на самого Джая. - Рьюн, ты...
   - Риск был минимален! - наконец оторвалась от полировки ногтей аловолосая девушка. - Один путь из двадцати!
   - То есть, целых пять процентов? И ты называешь это минимальным риском?
   - Была возможность сойти на ответвление пути! Всего две секунды...
   - Две секунды? Рьюн...
   - Хватит, - кое-как выдавил Джай. Какие бы секреты ни хранили эти три заговорщицы, но... он не думал, что между ними тоже нет единства. - Пожалуйста, хватит...
   После этих слов в кают-компании воцарилась тишина - и лишь через несколько секунд Джай понял, что все трое заговорщиц смотрят на него. Что они...
   - Прости, - лишь выдохнула вскочившая было на ноги Арлен, опускаясь обратно в кресло. - Пожалуйста, прости, Джай. Я... не хотела, чтобы все так произошло...
   Что? Но... почему...
  
   [Событие: негативное отношение Арлен Грейс к обретению способностей владельцем.
   Причины: получение владельцем потенциала к обретению способностей до возможности контролировать процесс их передачи Арлен Грейс; стремление к контролю над ситуацией; стремление защищать от вреда лиц младше нее; отнесение владельца к группе лиц, нуждающихся в защите; опасение конфликта при смене стороны; нежелание усиления противника; нежелание сражаться в полную силу с владельцем.
   Возможные следствия: усиление чувства вины Арлен Грейс перед владельцем; усиление желания защитить владельца; диссонанс с намерением сменить сторону; ухудшение психического состояния.]
  
   Черт побери!
   - Ты... не могла знать, - собственный голос слушался плохо. - Все в порядке, Арлен.
   - Джай, ты... - темноволосая девушка лишь на секунду прикрыла глаза, прежде чем продолжить. - Прости. Я вижу, ты многое понял?
   - Пожалуй... можно и так сказать, - опустил взгляд Джай. - Я... я понял, что я не единственный человек, который мог пробудить подобные способности - я просто пробудил их первыми. Я понял, что их раздаешь ты, и что ты как-то контролируешь этот процесс... по крайней мере, сейчас. Я понял, что сегодня многое пошло не по вашему плану...
   Остальное сказать у него просто язык не поворачивался - от одной только мысли о происходящем у него начала болеть голова. Да уж... Еще сутки назад он не мог подумать о том, что за намеками Рьюн и копошением трех заговорщиц скрывается что-то подобных масштабов. Распространение способностей? Конечно, это не было чем-то уникальным - Захард, делящийся своей силой с принцессами, был лишь ярчайшим примером; существовал целый ряд техник шинсу и расовых способностей, которые позволяли владеющему оными делиться своим силами с окружающими. Но все они имели одну общую черту: это ослабляло пользователя подобной техники или владельца схожей способности до тех пор, пока заимствованная сила не возвращалась к нему. А Арлен? Джай с уверенностью мог сказать одно: она не слабела. Для его глаз шинсу Арлен выглядело все тем же лесным пожаром, спрессованным до размера человеческого тела, и одно это заставляло задуматься о многом. Раньше... нет, он признавал, что Арлен сильна, но даже с ее способностями анимы и даром проводника, уже позволяющего контролировать неизвестное количество баангов, она была лишь заготовкой для Кандидата, судя по тому, что он слышал об остальных участниках и офицерах, носивших это звание. Но теперь, в свете вскрывшейся информации, он не мог не признать, что Арлен действительно уже была Кандидатом. Интересно, знала ли об этом верхушка? Впрочем... судя по шевелению Рьюн и секретности вокруг проекта этих троих... действительно, глупый вопрос.
   И ведь это явно было не всей правдой. О том, что его подозрения оказались истиной, говорить просто не хотелось.
   - Вот как, да? - задумчиво произнесла Цеффье. - Что-то, связанное со сбором и анализом информации? Я предполагала, что в случае Джая способность даст ему возможность получать информацию с органов чувств каких-либо существ, как в твоем случае, Арлен...
   - Арахна говорила, что раскрытие способностей зависит от условий ее получения, - лишь покачала головой та. Арахна? Кто это? - То, что способность Джая - дочерняя от Арахны, лишь сузило диапазон конечных вариантов. Если у меня это "контроль" с раскрытием "контроль существ определенного типа на определенной территории", где получение информации с органов чувств подконтрольных существ является лишь побочным эффектом, то у Джая это "получение данных" с раскрытием "сбор и анализ данных" пока что неизвестного типа. Вместо этого, если бы условия пробуждения изменились, могло бы быть что угодно, начиная от усиления собственных органов чувств и заканчивая предвидением.
   - Так тоже неплохо вышло, - возразила Рьюн, откинувшись на спинку кресла. Неплохо? Эта... - У меня было достаточно времени, чтобы понять, пока кое-кто, как последний кретин, пытался меня убить. Сейчас способности Джая представляют из себя что-то вроде дара провожатых - но с одним путем за раз, и он видит лишь начало и конец пути, без промежуточных шагов и развилок.
   - Причины и следствия, - механически поправил он... и вздрогнул, когда к нему обратились взгляды. - Я вижу причины и возможные последствия определенных событий. Я сам не понимаю, почему порой способность срабатывает сама, а порой ее не получается заставить работать, и... это больно, но...
   - Цеффье, подготовь лазарет - нужно убедиться, что нет никаких побочных эффектов и здоровью Джая ничего не угрожает, - перебила его Арлен. Что? Мальчик лишь ошарашено моргнул, смотря на поднявшуюся со своего места и спешно покидающую комнату старшую из брюнеток - прежде чем перевести взгляд на младшую, немигающим взглядом уставившуюся на аловолосую девушку. - Рьюн... будь любезна, оставь нас одних.
   - Но...
   - Рьюн. Мне повторить?
   - Нет... Арлен, - с легкой улыбкой поднялась та с кресла. - Хорошо, я покину вас. Отдыхайте.
   Да какой тут отдых, с такими-то новостями...
   Какое-то время после ухода провожатой в кают-компании царила тишина. Джай не знал, о чем думала Арлен, смотря на него все тем же немигающим жутковатым взглядом, но сам он отстраненно размышлял о том, что у судьбы есть чувство юмора. Обычно он был тем, кто знает больше остальных, кто утаивает информацию и кто видит собеседника насквозь - но тот разговор с Рьюн меньше часа назад перевернул все с ног на голову, и все усугубляется тем, что сейчас на месте наиболее информированного человека, из всех возможных вариантов, оказалась Арлен. А учитывая обстоятельства...
   - Ты в порядке? - ее голос в тишине прозвучал особенно громко - и оставалось лишь вскинуть голову, недоуменно смотря на резко смутившуюся собеседницу. - Прости, чушь сказала. Сама же помню, как это тяжело...
   Он лишь дернулся, в очередной раз услышав шепот дара.
  
   [Событие: изменение поведенческой линии Арлен Грейс.
   Причина: травмирующее обретение способностей Арлен Грейс; наличие угрозы психике после обретения способностей; проецирование воспоминаний на владельца; ощущение вины за создание сложившейся ситуации.
   Возможные следствия: укрепление взаимоотношений в команде; распад команды; выстраивание доверительных отношений с владельцем; убийство владельца; улучшение психического состояния после урегулирования конфликта; ухудшение психического состояния после убийства владельца.]
  
   Сил дослушивать противоречащие друг другу выводы - оные были понятны и без дара, на этот раз Джая интересовали лишь причины. Вот оно как... действительно, у судьбы есть чувство юмора.
   - Я справлюсь, - наконец твердо произнес он. Верно: раз уж ему открыли глаза на происходящее, надо принять правду такой, как она есть, а не цепляться за собственные заблуждения и прятать голову в песок. Надо двигаться дальше... и, для начала, сделать еще кое-что. - И... я хотел бы извиниться перед тобой. Когда ты спросила, что я понял, я солгал.
   - Солгал? - голос девушки напротив звучал удивленно. - Джай, ты...
   - Я понял куда больше... Тейлор, - от собственного имени собеседница дернулась. - Я понял, кем ты была, еще полтора года назад... прости, но я подслушал твой разговор с Рьюн после... похорон Пуонга. Тем же вечером я понял, кто ты - а затем я полтора года пытался выяснить, что же тут не так. Вышел на контакт с твоими товарищами со второго этажа, пытался понять, что привело тебя в FUG... а сегодня узнал, что именно это было. Прости.
   - Ох... вот ты о чем, - лишь прикрыла глаза Арлен - вернее, Тейлор - прежде чем собраться с ответом. - Недаром говорят, что надо быть начеку, поскольку дети любят слушать разговоры взрослых... Тебе не за что извиняться - в конце концов, это не твоя вина. Не ты меня похитил.
   - Есть за что, - упрямо возразил Джай, и, уловив непонимающий взгляд, повторился. - Есть за что. Я должен был понять это раньше... в конце концов, со мной тоже произошло подобное.
   - Что? - пальцы темноволосой девушки сжались на подлокотнике кресла. - И... тебя тоже?
   - Не они, - собственная усмешка вышла кривой. - Просто... группа работорговцев в средней зоне, которым попался я и мои друзья, когда мы бродяжничали. Нас планировали просто продать, когда вскрылось, что у меня есть необычная способность. Я... хороший сенсор. Настолько хороший, что могу видеть потоки шинсу, а при некоторых усилиях - даже различать эмоции собеседника. Вместе с тем, что я тогда был еще младше, я был просто идеальным... приобретением. Наблюдение на переговорах, обнаружение засад, потенциального товара и беглецов - естественно, меня продавать тут же передумали... но чтобы получить все это, нужно было мое сотрудничество, и тогда главарь той банды поставил меня перед выбором: либо я работаю на них, либо моих друзей убивают. Я согласился.
   Чем дольше он говорил, тем сильнее мрачнела Тейлор... а остановиться он не мог. Просто потому, что хотел выговориться хоть кому-то, впервые за все эти годы.
   - ... поначалу все было хорошо, - продолжал говорить мальчик. - Я постепенно прижился в банде, моих друзей даже продавать не стали - они были прислугой, посыльными... вот только долго это не продолжалось. Главарь банды был жаден, нажил много врагов, и во время очередного рейда за... товаром... на наш лагерь напали. Все были убиты. Связи у нас не было, мы узнали это только по возвращению... и, увидев тела своих друзей, я сорвался. Я плохо помню, что было, но тот бой дался мне тяжело, и это было не безболезненно - я пришел в себя только над телом того ублюдка, из-за которого погибли мои друзья. Больше в лагере живых не было.
   Взгляд собеседницы помрачнел. Да уж, во время их первого совместного рейда история чуть не повторилась...
   - Какое-то время я провел на руинах лагеря, зализывая раны... а потом ушел, - горькая усмешка сама выползла на лицо. - Не знаю, чем я тогда думал... Я продолжил бродяжничать, правда, уже с конкретной целью. За то время, что я провел в банде, я научился сражаться и узнал, как работорговцы выбирают себе цели - и выступал наживкой для малых групп, которые приводили меня в свои лагеря, а там все начиналось по новой. Каждый раз было тяжело, и каждый раз все заканчивалось моими ранениями и травмами... не знаю, сколько бы я протянул так, если бы после очередной зачистки я не очнулся в лазарете суспендолета такой же учебной команды FUG, какой была команда Лиен... собственно, Лиен и возглавляла ту команду - это были ее предпоследние ученики. Целью их рейда был именно тот лагерь, но, как оказалось, я выполнил их работу. Лиен, когда узнала, чуть мозг мне не выела на предмет моей безрассудности, а после предложила мне присоединяться к FUG. Тогда я принял предложение - я видел, чем они занимаются, и мне показалось это правильным. Я просто хотел убивать таких же мразей, как та, из-за которой погибли мои друзья, хотел, чтобы ни с кем не повторилось того, что произошло со мной... а в итоге все оказалось зря. FUG оказались ничем не лучше, а я закрывал на это глаза. Именно поэтому я прошу у тебя прощения, Тейлор. За предательство.
   - Не надо, - негромко произнесла она, вставая с кресла. Хм? Он лишь недоуменно моргнул, когда незаконная уселась на диван рядом с ним. - Ты никого не предавал.
   - Я предал себя, и это - худшее предательство из всех, - упрямо возразил копейщик. - Все, ради чего я продолжал жить, все мои идеалы... это оказалось ложью. Сколько бы я не тешил себя мыслью, что я сражаюсь за правое дело и помогаю хоть кому-то, сколько бы я ни считал себя мозгом нашего отряда - я не смог увидеть того, что происходит у меня под носом, хотя у меня были все шансы.
   - Ну... если хочешь, утешай себя мыслью, что не ты один облажался, - ответом был лишь нервный смех. - Знаешь... я ведь не хотела, чтобы все так произошло. Мы обходили ограничения, буквально прописывали механизм принудительной активации способностей, чтобы ни с кем здесь не повторилось того, что произошло со мной... и все оказалось зря.
   - Да уж, даже смешно, - криво усмехнулся Джай. - Эй... Тейлор, и что будет дальше?
   - Дальше? - моментально помрачнела Тейлор. - Знаешь... Я скажу лишь одно, Джай - я не хочу тебя убивать, и поэтому... мне бы хотелось, чтобы ты молчал об этом хоть какое-то время. Все равно FUG рано или поздно узнает о том, над чем мы работаем и что именно я принесла с собой в Башню, но к тому моменту мне хотелось бы быть как можно дальше от них и полностью погрузиться в работу. Я понимаю, что после всего произошедшего это слишком много с моей стороны, но...
   - Я понимаю, - ответ дался нелегко. То, что все они сегодня устроили... он видел, какими глазами на них смотрела Ангел - и теперь она тоже может начать искать ответы, оказавшись в таком же положении, как он сам. - А... что дальше? Допустим, я промолчу... но ведь через полгода нас планируют отослать покорять Башню, и тогда твой уход станет лишь вопросом времени и обстоятельств. Что будет... с нами? С нашей командой?
   - Будь спокоен - я не хочу вас убивать, - невесело усмехнулась сидящая рядом девушка. - А что до остального... Пока что я вижу только три варианта, Джай: либо вы возвращаетесь в FUG, и мы имеем все шансы встретиться врагами, либо вы пытаетесь затеряться... либо же присоединяетесь ко мне. В первых двух вариантах я не буду вам мешать, во втором даже попытаюсь помочь залечь на дно... а с третьим все сложнее.
   - Это связано с тем, над чем вы работаете, - осторожно начал мальчик, следя даже за собственными мыслями, чтобы снова случайно не активировать новоприобретенные способности - виски уже немилосердно ломило, и что-то подсказывало, что такими темпами следующий вопрос обеспечит его жестокой мигренью. - Тейлор, все так серьезно?
   - Более чем, - голос той звучал глухо. - На кону столько жизней... прости, Джай, но как бы мне ни хотелось остаться с вами друзьями и остаться с вами вообще, я не могу вас просить присоединиться ко мне. Это будет очень тяжело, нас ждет слишком много работы...
   Слушая объяснения Тейлор, он не смог сдержать улыбки. Впрочем... а почему бы и нет? Здесь его держат только она сама и Ангел; раньше была еще и Лиен, но она сделала свой выбор, покинув их, и навязываться ей Джай не хочет. Остальное же... после того, что он узнал, уже ничего не будет как прежде.
   И не надо.
   Шесть лет назад исчез примерный сын и ребенок побочной ветви семьи Ари, Виджай Арора, которому на смену пришел бродяжка Джай. После оный сменился лидером группы таких же, как и он сам, сирот и бродяг, затем - козырем банды работорговцев, потом - охотником на оных, после того - заготовкой оперативника FUG... ну, теперь пора менять и это.
   Сейчас у него есть шанс закончить все это. Возможно, даже вернуться домой - в конце концов, ветвь Арора не столь многочисленна, чтобы пренебречь заблудшей овцой, которая, к тому же, может принести информацию из волчьего логова. Если он постарается, родня может даже взять на себя заботу об Ангел, особенно если узнают, кем был ее отец... но Джаю этого не хотелось. Уж себе-то он мог признать, что он был жаден, особенно в отношении тех, кого считал своей семьей, и лишаться хоть кого-то из них не хотелось. Ну, значит, возврата к Виджаю Арора не будет, пришло время для кого-то нового...
   - Я пойду с тобой, - наконец произнес он, с удовольствием подметив, как собеседница осеклась на полуслове. Не ожидала? - Я не смогу остаться в FUG после того, что узнал... и не смогу сидеть, сложа руки, или прятаться в тенях. Я пойду с тобой, Тейлор... нет, не так. Мы пойдем с тобой.
   - Мы? - недоуменно отозвалась та. - То есть...
   - Если ты думаешь, что Ангел не присоединится к нам - то ты плохо знаешь Ангел... ну, и недооцениваешь меня, - усмешка вышла слабой. Чтобы он, да не перетянул на их сторону Ангел, для которой команда стала семьей? - Но... у меня будут два условия. Во-первых, я не хочу, чтобы вы кого-либо привлекали на свою сторону силой. Даже с Цеффье... вы прошли по краю.
   - Обещаю, такого не будет, - серьезно кивнула Тейлор. - А что за второе условие?
   - Вы мне все расскажете... когда головная боль пройдет, - поморщился Джай, дотронувшись до виска. Что-то ему подсказывает, что новая порция откровений обернется настоящей мигренью... - Больше никаких тайн.
   - Больше никаких тайн, - с улыбкой повторила сидящая рядом девушка. Да уж, тайн было более чем достаточно...
   ... но теперь, когда он больше не сможет прятать голову в песок, этих тайн рано или поздно, станет меньше.
  
   ***
  
   Здесь, на двадцать третьем этаже, жилые зоны избранных располагались на океанском побережье - ряд небольших городов с затененными деревьями улицами и зданиями из белого камня напоминал самому Агеро об одном принадлежащем семье Кун курорте, где он прожил несколько первых лет его жизни, когда его мать была в опале. Тогда еще не было никакой внутрисемейной грызни, никакой необходимости постоянно следить за каждым своим шагом... можно сказать, что тогда он был счастлив.
   А теперь эти счастливые воспоминания испорчены тем, что сейчас по улицам такого же города рядом с ним шагает тварь, лишившая его друга. И, что самое ироничное - сейчас в ее присутствии он вынужден постоянно следить за своими действиями и изображать заботу и дружелюбие, когда больше всего ему хочется свернуть этой твари шею.
   - Уф, не могу поверить, что наконец-то выбрались оттуда! - потянулась Эмма. Знай он о ней поменьше, невольно бы залюбовался столь приятным и гармоничным зрелищем... но спутница, несмотря на яркую и красивую внешность, не вызывала в нем ничего, кроме злости и отвращения. - Признаюсь, больницы меня удручают. Ума не приложу, как Хорьянг ухитрился так подставиться!
   - Слишком уж привык полагаться на напарников, - пожал плечами Агеро. - Элия с ним плотно работала на двадцатом этаже; кто-кто, а она на обнаружении ловушек и засад собаку съела. Вот она и привычка - ломануться вперед под прикрытием копейщика... а предупреждения адепта света слушать не надо, конечно же! И ведь не в первый раз же! Ничего, пусть полежит в госпитале и подумает над своим поведением. Раз до него не доходят слова, может, дойдут более весомые аргументы.
   - Ты слишком строг к нему, - шутливо отозвалась рыжеволосая девушка. - Привычка, все же...
   - От привычек надо избавляться! - категорично отозвался парень. Хм, притворяется, что ей есть дело до команды? Не знай он о ее мнении через доклады Баама, может, и поверил бы... - В конце концов, мы все работаем над собой, чтобы продолжать подниматься выше. Даже Чунхва уже не так плотно Наре, как прежде...
   - Да уж, он поначалу вообще походил на наседку... - иронично хмыкнула его спутница. - Ты прав - все мы меняемся. А ты сам, Кун?
   Что?
   - Что? - лишь повернулся тот к собеседнице. Что она имела в виду? - О чем ты?
   - Прости... не хотела напоминать, - лишь пожала плечами та. - Просто, еще со второго этажа... ты совсем не изменился - все так же отстранен, словно где-то далеко от нас. Прости, что вмешиваюсь, но во время последней встрече Элия рассказывала, что ты последний раз так действовал еще до восхождения, и говорила про какую-то Марию...
   Пришлось сжать спрятанные в карманах ладони в кулаки. Черт возьми! Все же его сестра знает, как правильно танцевать чечетку на больных мозолях - как знает и то, как он относился к слухам про него самого и Марию. И вот теперь сама распространяет нечто подобное...
   Нет. Элия своей смертью не умрет. Это он гарантирует.
   - Элия - трепло, - наконец раздраженно произнес Кун. - Любит что-нибудь ляпнуть по поводу... и без повода... честно говоря, ей, кажется, даже собеседник не нужен. Мой тебе совет - поменьше верь всему, что она несет. Как говорится, ради красного словца...
   - Кун, ты ведь меня понял, - он чуть не дернулся, когда рука Барнс легла ему на плечо. Вот же... - Может, это слишком личное, но Тейлор... она была важна для тебя?
   Да как у нее вообще язык повернулся?!
   Потребовалось несколько секунд, чтобы собраться с мыслями - и он искренне надеялся, что его заминка была принята за смятение. Как эта... рыжая дрянь... смеет спрашивать о подобном после того, что сделала? Как она смеет?! Чего она хочет этим добиться? Испытывает его, ищет какие-то слабости? Или у нее появились подозрения?
   В любом случае, надо что-то сказать. Знать бы еще, что именно...
   - Ты права - это слишком личное, - ответ прозвучал резко... но именно так и нужно, в такой-то ситуации. - Если ты еще не поняла, то Тейлор была моим первым настоящим другом.
   - Да? Прости... у меня сложилось другое впечатление, - улыбка идущей рядом незаконной вроде бы и была стеснительной, намекая на извинения... но ежедневное притворство даже внутри семьи и привычка разоблачать таковое вскрывали истину - провокация еще продолжалась. - Знаешь... мама когда-то говорила мне, что чтобы разобраться в чувствах, испытываемых к человеку, нужно представить, что его нет, нигде нет, не было и никогда не будет. Мол, тогда все станет ясно.
   Не было и не будет? Агеро лишь вздрогнул от пришедших в голову мыслей. Если бы...
   Если бы он не встретил в самом начале испытаний кого-то вроде Тейлор, все обернулось бы иначе. Он бы расслабился, не имей причины постоянно находиться в напряжении и выискивать подвох. Он бы не сдерживался, боясь отпугнуть перспективного подчиненного. Он бы продолжал хвалиться принадлежностью к великой семье, отваживая от себя тех, кто сейчас рядом с ним. Он бы предавал, не имея причин воздерживаться от этого ввиду наличия рядом человека с пунктиком на верность и предательство - а после второго этажа, не имея цели, кроме как привычной грызни за крупицы силы и власти, продолжал бы забираться наверх, идя по головам...
   ... и уж тем более не понял бы, чего ему не хватало.
   Получившаяся картина была неприятной настолько, что он, несмотря на полуденное тепло, зябко повел плечами. Вроде бы и ничего необычного, он достаточно долго был таким... но на фоне того, кто он есть сейчас, получившаяся картина казалась несколько мерзкой.
   - Знаешь, Эмма... - собственный голос звучал глухо. - Есть люди, благодаря которым мы меняемся - и Тейлор была именно таким человеком. Я изменился, находясь рядом с ней... поверь, ты бы не хотела встретиться с тем, кем я был раньше.
   - Верю, - серьезно кивнула проводник... вот только собственный опыт подсказывал, что однажды она попытается его спровоцировать на агрессивный ответ - хотя бы ради любопытства. - Спасибо за честный ответ, Кун... но послушай меня, пожалуйста. Нам всем надо двигаться дальше. Прошлое нужно оставить в прошлое, и погибшие товарищи не должны тянуть нас за собой на тот свет. Надеюсь, ты достаточно силен, чтобы с этим справиться.
   - Постараюсь не обмануть твои надежды, - иронично отозвался адепт света. Вот оно что! - Не волнуйся, все будет хорошо. Пусть смерть Тейлор сильно подействовала на всех нас, но когда-нибудь мы все придем в норму.
   - Рада это слышать, - улыбнулась в ответ Эмма. - Тогда... может быть, однажды все изменится. А до тех пор я могу немного подождать.
   А вот таких намеков ему не надо. Конечно, это было бы удобно... но слишком уж это отвратительно. Да и не справится он - Агеро признавал, что даже у его актерских способностей есть предел, и он не сможет приблизиться к Барнс столь близко, когда даже сейчас еле сдерживается, чтобы не показать своих эмоций. Пожалуй... нет, Элию он убивать пока не будет. Можно было бы даже поблагодарить за дезинформацию противника, все же она предоставила ему достаточно удобный повод держать дистанцию - хотя нет, все-таки не стоит, иначе эта изворотливая стерва вывернет все так, что он окажется ей по гроб жизни обязан. Сплетни же... ну, сплетни он может и потерпеть - все не так мерзко, как лишнее общение с Барнс.
   Кинув взгляд на вышагивающую впереди девушку, Агеро лишь покачал головой. Да уж... Если бы не необходимость, он бы уже попытался ее убить, все же даже по его стандартам Эмма Барнс была на редкость отвратительной личностью. Острое желание доказывать собственное превосходство, даже не необходимость ради каких-то других целей, а просто как самоцель, было еще не самым мерзким - тут и презрительное отношение к окружающим, и постоянные мелкие провокации с целью спровоцировать окружающих на агрессивный ответ, и любовь к насилию вместе с кровожадностью... Может быть, он понял бы подобное, если бы все это делалось ради какой-то цели, но Барнс вела себя так просто потому, что ей это нравилось. И все. Ни цели, ни смысла. Если бы она не отняла у него Тейлор, он бы испытывал к этой конкретной незаконной лишь отвращение и презрение - но пока что это перекрывала ненависть. Пока что. До того момента, как он найдет способ убить Барнс с ее порталами, не жертвуя жизнями дорогих ему людей.
   А до тех пор остается лишь ждать. И надеяться, что ожидание не затянется.
   Подавив очередной вздох, Агеро лишь покачал головой. Хоть бы Баам и Чунхва с девочками закончили все побыстрее! Не то, что он не сможет долго отвлекать Барнс... но затягивать эту прогулку не хочется.
  
   ***
  
   С тем, что с двадцатого этажа нужно было соблюдать осторожность, Беньямино давно смирился. В конце концов, когда он наконец-то получил шанс покинуть лаборатории, он хорошо усвоил урок, что порой не нужно привлекать к себе внимание, и поэтому необходимые меры не вызывали отторжения. Находясь в жилых зонах, не выходить из убежища без маскировки, сами убежища устраивать на окраинах жилых зон... Вот и здесь, на двадцать третьем этаже, их убежище было в малообитаемой северной зоне, на самой ее окраине, непопулярной среди избранных из-за дурной репутации. Конечно, здесь не было такого разгула преступности, как на двадцатом этаже, но факт оставался фактом: если на двадцать первом этаже, подконтрольном семье Йеон, те поддерживали образцово-показательный порядок, а на двадцать втором, где оседало много получивших Е-ранг избранных, за подобным следили, то здесь, на двадцать третьем, на небольшие "вольности" закрывались глаза. Азартные игры, проституция, наркоторговля - такой "бизнес" здесь не имел особого размаха, как на двадцатом этаже, и, возможно, поэтому их особо не трогали; тем более, от избранных в Е-ранге требовалась самостоятельность, так что наличие разнообразных мелких искушений и опасностей было еще одним фактором отсева. Так или иначе, подобные кварталы были известны, они оживали с наступлением вечеров, но днем здесь всегда было тихо...
   Наверное, именно поэтому Беньямино, по привычке расположившийся на надстройке крыши убежища их команды, издали заметил приближающуюся группу. Всего трое - мужчина в легких доспехах и с мечом на поясе, и две девочки не старше тринадцати лет, светловолосая и шатенка. Не самая обычная компания для этих кварталов, но и такое случается; все трое выглядели как дети с телохранителем. Хмыкнув, Беньямино отвел было взгляд... и вздрогнул, почувствовав чужой. На него не просто смотрели - смотрели пристально, и только через несколько секунд, оглядевшись, он понял, что взгляд принадлежал одной из девочек в той компании, а через еще одну секунду к ней присоединились и ее спутники, и все трое замедлили шаг, вскоре остановившись. Неужели по его душу? Оставалось лишь прищуриться, выжидая следующего хода трех его визави.
   И те его сделали. После того, как трое гостей этого района переговорились между собой, светловолосая девочка щелкнула пальцем по браслету, чтобы в следующий момент в небольшой вспышке шинсу материализовались две крупные, с голову девочки, бабочки, одна из которых направилась к самому Беньямино. Анима?
   - Добрый день, мистер Кассано, - от подлетевшей к нему бабочки прозвучал звонкий девчоночий голос. Модифицированный шинхэо, используемый для передачи сообщений? Однако. Что-то такое Пандит говорила, что модифицированные шинхэо не так уж и дешевы... ну, пожалуй, он не ошибся, считая компанию обеспеченными детишками с телохранителем. - Вы не откажете нам в разговоре?
   В разговоре... и фамилию его знают... Кому и зачем он сдался?
   - Может быть, - настороженно произнес он, подбираясь так, чтобы при необходимости мгновенно сместиться в сторону. - Чего надо?
   - Ну... - начала было та же девочка - и замялась...
   ... а спустя еще секунду ее перебили.
   - Оставьте это мне, леди Наре, - голос ее телохранителя был спокойным и бархатистым. Леди? Кто-то из великой семьи? - Добрый день, мистер Кассано. Мы хотели бы передать вам предложение о сотрудничестве.
   Вот как... Беньямино лишь поморщился. Все с ними ясно - очередные представители великих семей хотят собрать сильную команду и не прочь включить в состав оной "диковинку".
   - Не интересует, - хмуро буркнул он. - Убирайтесь.
   - Вы уверены? - телохранитель не желал униматься. Вот же назойливый... - Думаю, у нас найдется, что вам предложить. У нас сильная команда с грамотным адептом света... к тому же, за вас просил один из наших товарищей. Как я понимаю, вы были знакомы еще до начала восхождения.
   ... что? От этих слов перехватило дыхание. Знакомы еще до начала восхождения? Но тогда были только Мастерские, только Илмар и мисс София...
   Которая недавно пропала.
   Вернее - была похищена.
   Руки сами собой сжались в кулаки. Вот значит как. А ведь Мэй его предупреждала быть осторожней, когда передавала эти новости! Она говорила, что след похитителей взять не удалось, что, несмотря на отсутствие жертв, о похитителях ничего толком не удалось узнать - разве только то, что их было трое: боец ближнего боя, предположительно - удильщик или скаут, работающий из засады анима и проводник. И эти трое... некая "леди" Наре... да еще и с предложением вербовки... Он им зачем-то нужен. Зачем? В команде, раскидавшей охрану мисс Софии, должны быть достаточно мощные бойцы, чтобы он был не нужен... как боец. А как носитель части дьявола? Учитывая, что как минимум один из ученых, работавших над его проектом, был похищен? Дурацкий вопрос!
   Значит, все это связано. Значит, кто-то возобновляет эксперименты либо с дьяволами, либо с активируемым оружием, либо и с тем, и с другим...
   ... и он не может позволить этому повториться.
  
   ***
  
   То, что его подготовки не хватает, Баам понял еще во время предыдущего столкновения с мисс Мэй, но тогда его подвело отсутствие опыта в плане определения ловушек. Сейчас же... сейчас ему пришлось выманивать его цели в совершенно другой район, и в этом деле у него опыта не было совсем - если бы не заранее составленный мистером Куном план и проложенный маршрут, Баам мог бы и провалить доверенное ему задание. Этот пробел надо будет закрыть, и как можно скорее - сразу же, как только команда мисс Мэй уберется с этажа...
   ... а пока что ему есть, чем заняться.
   В команде мисс Мэй было шесть избранных, минимально необходимое количество участников в команде Е-ранга. Единственный удильщик, мистер Кассано, сейчас находился на другом конце города и ничем не мог помочь - но и оставшихся Бааму хватало за глаза. Двое скаутов-мечников, мистер Ридонг и мистер Вивиольга, человек и зверолюд соответственно, проводник, мисс Пандит, внешне смутно похожая на мисс Элию, рогатый синекожий копейщик мистер Гробин, сама мисс Мэй... Бой обещал быть тяжелым - но Баам поймал себя на том, что улыбается. Да уж, верно говорила Рейчел, что азарт невозможно понять, пока не попробуешь! Пожалуй, он слишком много общался с мисс Эммой, чтобы даже думать о том, что столкновение с сильной командой из пяти избранных в одиночку может быть веселым, но... ладно, это действительно казалось забавным. Тем более, ему не нужно было убивать противников, просто задержать их...
   - Ч-черт, опять куда-то смылся, урод, - раздраженно прошипел мистер Вивиольга внизу, и Баам лишь отодвинулся от чердачного окна, где им сидел в засаде - на крыши пока что не стоило выходить, оба скаута с Мэй периодически поднимались туда, стоило только им показаться, что там кто-то есть. - Ридонг, у тебя ничего не видно?
   - Нет, прячется где-то, - недовольно отозвался второй скаут, сейчас находящийся на соседней крыше. - Черт, как он меня достал! Я не я, если я не покромсаю этого засранца!
   - Я смотрю, тебе неймется? - осуждающе заметила мисс Мэй, не отрывая взгляд от изображения на экране светочей. - Соберись. Это не тот противник, с которым ты можешь позволить себе жестоко играть - тут нужно быть серьезным.
   - Я жестокость не люблю, она у меня сама собой получается... но я тебя понял, - негромко хохотнул Ридонг. - Постараюсь быть осторожней.
   Эти слова отрезвили Баама. Верно. Нужно быть осторожней и не позволять себе расслабляться: сработанная команда из пяти избранных - не тот противник, с кем можно быть легкомысленным... да, все-таки он переобщался с мисс Эммой, раз подумал, что с противником вообще можно играть. Нужно быть серьезней...
   ... и, пожалуй, пора уже начинать.
   "Толкнув" одну из нитей, Баам переместился за спину мисс Мэй, не отрывающей взгляд от своих светочей. Как и всякий адепт света, занимающийся координацией действий команды, она держалась подальше от передовой - даже мистер Гробин, который мог бы ее защитить, ушел дальше по улице. Впрочем, самому Бааму это только упрощало задачу, как и то, что мисс Мэй отвлеклась на сканирование окружения скаутов через их орбы. Оставалось лишь вытащить пистолет, и...
   Мисс Мэй дернулась, очевидно, почувствовав дуновение воздуха или движение у себя за спиной - и Баам сам от неожиданности дернулся, раньше времени нажав на курок; но он не успел приставить оружие к голове девушки, и выстрел пришелся той в плечо. В этом ему повезло...
   - А-а-а-а-а-а!
   ... а вот в том, что тут же по ушам ударил крик боли, не очень.
   - Мэй! - мистер Гробин, а затем и мисс Пандит, ушедшая еще дальше, рванули обратно, к позиции мисс Мэй - и больше здесь не имело смысла задерживаться. Напитав тело шинсу, Баам бросился прочь, в переулок, на ходу вскидывая пистолет и несколько раз стреляя навскидку. Мисс Пандит тут же свернула, прячась в переулок, тогда как мистер Гробин метнул копье, от которого Баам успел уклониться в последний момент, прежде чем нырнуть за угол. А теперь - сформировать баанг, чтобы спрятаться под техникой невидимости, и ходу! Скоро здесь будут скауты противника, и пусть его слишком высокий для этих этажей уровень шинсу скрывает выданный мистером Хачулингом ограничитель - рисковать не стоит.
   - Черт, мелкий психопат! - через связь с мисс Мэй он мог видеть, как подбежавшая к той мисс Пандит раздраженно выдохнула. - Ты как?
   - Бо... больно, - всхлипнула та. - Он...
   - Сейчас, посмотрю, - присела рядом с ней на корточки проводник их команды, руки которой окутались сиянием шинсу. - Ничего страшного... повезло тебе, подруга - пуля прошла мимо кости, навылет. Сейчас, остановлю кровотечение, и...
   - Подождет, - кое-как выдавила мисс Мэй. - Виви, Ридонг! Возвращайтесь!
   - Что? - подняла голову отвлекшаяся было на лечение мисс Пандит. - Мэй, ты что творишь? Конечно, ты ранена... но второго шанса у нас не будет! Мы и так его в этот раз чудом засекли!
   - Нахрен шанс! - повысила голос адепт света. - Ты не поняла? Он с нами играет! Выманил нас сюда, заставил разделиться... Это ловушка! Все возвращайтесь!
   - О черт, - хрипло выдохнула ее собеседница. - Гробин!
   М-да, нехорошо вышло. Баам мог видеть через светоч мисс Мэй, как копейщик забегает все дальше и дальше в паутину переулков - единственный из команды его противников, не послушавшийся приказа, в отличие от скаутов, которые уже развернулись назад. Это не так уж и плохо... в отличие от самой догадки мисс Мэй: Баам рассчитывал, что ему удастся занять их на большее время. Пока они искали его, они разбились на небольшие группы, что для привычной ему тактики "ударил-отступил-переместился" было оптимальным вариантом действий. Но теперь, когда они соберутся все вместе? Нет, не вариант. И отступать раньше времени он не имеет права - из отведенного мистером Куном на это задание минимального времени прошло только полчаса, и осталось еще двадцать пять минут. И ведь нельзя засвечивать собственные способности к телепортации!
   Ладно. Делать нечего. Придется импровизировать.
   На этот раз Баам, забежав вперед, развеял технику невидимости и пересек улицу, по которой бежал копейщик, вынуждая его с рыком рвануть вперед. Как и ожидалось! Теперь - буквально взлететь по пожарной лестнице, вновь использовать невидимость и замереть, когда мистер Гробин вбежал в переулок и начал оглядываться в его поисках. Вот он замер, вот стиснул копье... Пора. Выдохнув, Баам прицелился - и выстрелил.
   - А-а-а-а! - в следующий момент рев, преисполненный боли, буквально ударил по ушам. Баам счел за лучшее продолжить восхождение по лестнице, пока его противник скорчился, зажимая пострадавшее место, и не замечал ничего вокруг. - Сукин сын!
   - Гробин! - голос мисс Мэй через его часы звучал испугано. - Ты цел?
   - Этот ублюдок мне рог отстрелил! - от гнева, прозвучавшего в голосе уже однорогого копейщика, Бааму стало не по себе. - Черт, если бы я не дернулся, он бы мне промеж глаз засадил!
   - Мы прикроем его, - через связь с мисс Мэй Баам видел, как посерьезнел наконец добравшийся до нее Вивиольга. - Продержитесь сами?
   - Постараемся, - осторожно произнесла мисс Пандит. - Идите. Мэй, черт побери! Не трясись ты так, лучше придумай что-нибудь! Давай же... когда мы оказываемся по уши в дерьме, твоя голова выдает отличные идеи! Помнишь, всегда же так было...
   - Да, - голос ее собеседницы дрогнул. - Да... сейчас. Виви, Ридонг - оглядывайтесь почаще! Наш противник любит атаковать из слепых зон и меняет свое местоположение. Гробин - займи оборонительную позицию! Есть новые данные?
   - Использует какую-то скрывающую технику шинсу, - мрачно отозвался копейщик. - Промелькнул буквально у меня под носом, а потом скрылся...
   - Да, ко мне он так же подобрался, - напряженно отозвалась адепт света, и Баам заметил, как она целой рукой перещелкнула что-то на клавиатуре светоча. - Чисто по тактике действий, у нас скаут-проводник. В прошлый раз он использовал барьер шинсу и какую-то вспышку, перегрузившую визуальные сенсоры орба...
   - Идеи есть? - раздраженно прошипел скаут-зверолюд. - Пока что я не слышал ничего путного!
   - Дальний бой против него бесполезен - либо хорошо чувствует шинсу и может заранее определять атаки копейщиков и засекать приближение орбов, либо как-то может контролировать окружающее пространство, - кажется, мисс Мэй возвращала было утраченный самоконтроль. - Щит шинсу достаточно мощный, точно выдерживает выстрелы шинсу мощностью до ста су, верхний предел неизвестен. Разве что... я не знаю, насколько верна эта идея, но наш сталкер предпочитает после каждой атаки менять свое местоположение. Может быть, боится, что засекут, или слаб в ближнем бою...
   - Тоже вариант, - голос мистера Гробина звучал глухо. - Вот только чтобы достать этого назойливого паршивца, нужно сначала найти его! Есть конструктивные предложения, Мэй?
   Ладно. Пора заканчивать.
   В очередной раз переместившись по нити мисс Мэй, Баам замер за ее спиной - но на этот раз у него была еще одна цель; если мисс Мэй ранена, и вообще является адептом света, то мисс Пандит - проводник, и, судя по общей силе команды, может оказаться довольно сильным проводником, следовательно, надо в первую очередь вывести ее из строя. Пистолет лучше не использовать: стоящая к нему спиной девушка находится слишком близко и не замечает его, а значит, не получится убедительно разыграть удачное для его противницы уклонение. Значит - нужно использовать техники шинсу.
   С этой мыслью он сформировал баанг, спустя секунду выстреливший мощным лучом шинсу - и второй, с привычной заморозкой под его прикрытием; первая атака достаточно мощна, чтобы пробить сопротивление шинсу участницы Е-ранга, вряд ли относящейся к великой семье, а вторая исключит ее участие в бою и не выдаст характерные эффекты его излюбленной техники. И, сразу же после этого - еще раз выстрелить, но на этот раз уже выводя из строя светоч оборачивающейся на вспышку мисс Мэй.
   Какое-то время на пустой от полуденного зноя улице царила тишина. Баам не знал, о чем думает светловолосая девушка, замершая напротив него - тогда как он сам думал, как уйти на этот раз, чтобы не засветить телепортацию. Впрочем... пожалуй, можно использовать излюбленный метод мистера Куна.
   - Это было предупреждение, - начал он, понизив голос, и без того прозвучавший достаточно глухо из-за маски. Заморочить противнику голову, повергнуть в шоковое состояние... да, это может и сработать. - В следующий раз я не буду столь милосерден.
   - Предупреждение? - кажется, мисс Мэй услышала только начало фразы. - За что? Что мы такого сделали?
   - Вы сами это прекрасно знаете, - сухо произнес Баам. - Надеюсь, вы достаточно умны, чтобы не заставлять меня и дальше тратить свое время на вас... и чтобы больше не совершать подобного. Запомните это. Еще один раз - и я приду за всеми вами, куда бы вы не убежали и как бы вы ни прятались. Я предупредил.
   - Мэй! - вдруг ожили часы его противницы. Черт, совсем забыл о них! - Он у тебя? Держись, мы уже идем!
   ... пожалуй, и ему тоже пора. Сформировать баанг, чтобы ослепить вражеского адепта света на несколько секунд - и рвануть в сторону, вновь скрываясь в переулках и одновременно формируя технику невидимости. На этот раз его не интересуют товарищи мисс Мэй, наоборот, нужно уйти как можно дальше, прежде чем она придет в себя и активирует другие светочи, чтобы запустить поиск. Лучше вообще покинуть жилые кварталы: в это время суток, при такой-то жаре, на здешних улицах слишком мало людей, чтобы можно было сойти за случайного прохожего или, тем более, смешаться с толпой. Лучше направиться к набережной, на восток, куда и устремился Баам. На ходу снять маску, убирая ее во внутренний карман толстовки, саму толстовку снять и закинуть на плечо, а свободные штаны и футболка смотрятся достаточно нейтрально, чтобы не привлекать лишнего внимания. И вот - уже через несколько минут, когда на улицах стали появляться прохожие, он смог стряхнуть технику невидимости, выходя из подворотни и присоединяясь к постепенно густеющей толпе. Вот и все. Его задание выполнено... и остается лишь надеяться, что и все остальное сегодня тоже пройдет по плану. Впрочем, а почему бы должно быть иначе? Все риски учтены, мистер Кун тщательно проинструктировал мисс Наре, которая поведет группу на "вербовку" мистера Кассано...
   В конце концов, что может пойти не так?
  
   ***
  
   Отправляясь по просьбе Куна на вербовку, Чунхва был готов ко многому - в конце концов, даже на этажах F-ранга, когда их группа лишилась Эрика, Лебина и Бларауза, он успел насмотреться, как люди реагируют на попытки завербовать их... особенно в команду к засветившейся незаконной участнице. В конце концов, разве здравомыслящему человеку захочется связываться с незаконной, которая априори привлекает внимание офицеров? Именно поэтому, наверное, Кун все-таки решил включить в состав команды рекомендованных Эммой Шашу и Верди, против чего он изначально возражал, и именно поэтому сам Чунхва был рад, когда поиски восьмого человека в их команду на двадцатом этаже не затянулись. Именно поэтому он был готов к резкому отказу, был готов к схватке...
   Наверное, именно это и спасло их. Когда Беньямино Кассано, во время разговора сидевший на надстройке крыши, безмолвно поднялся на ноги, Чунхва понял: боя избежать не выйдет, и выхватил из ножен Нарумаду в тот же момент, когда светящееся крыло за спиной Кассано - почти такое же, как у Хорьянга - увеличилось в размерах, а сам брат их удильщика сорвался с места, устремляясь к ним. И тут же стало не до размышлений.
   Кассано явно был не слабее Хорьянга, и даже быстрее - если бы не спешно сформированный Верди на пути их противника барьер, Чунхва не успел бы ничего сделать, но даже сломанный барьер дал ему доли секунды, необходимые, чтобы активировать Нарумаду и послать навстречу противнику волну шинсу - а вместе с самим барьером это дало Верди и Наре время отойти назад и направить в атаку всех четырех подконтрольных им шинхэо, целя в лицо противнику... пережившему атаку Нарумады без особых повреждений. Черт бы его побрал! Впрочем... да, это следовало учесть, в конце концов, у Хорьянга тоже солидная сопротивляемость шинсу...
   - Мог бы сказать... что категорически не согласен... - хрипло выдохнул Чунхва, блокируя удар за ударом. Ну и силища! - Мы бы... поняли отказ!
   - Не прикидывайся, что не понимаешь! - а вот Беньямино даже не запыхался, несмотря на шквал ударов. - Вы думаете, что я дам вам уйти? После всего того, что вы сделали?!
   - Да что мы... такого сделали? - мечник почувствовал, что уже начинает выдыхаться. Это совершенно не его уровень! Даже с поддержкой Наре и Верди, он такими темпами проиграет - их шинхэо просто не успевают за его противником!
   - Ты еще спрашиваешь?! - ответом ему послужил лишь полный ярости крик. Да что тут вообще происходит?!
   - В сторону! - раздался за спиной крик Верди - и, наученный горьким опытом притирки команд, Чунхва автоматически метнулся влево... пропуская мимо плеча два тонких зеленых луча шинсу. Она опять применила эти отравляющие техники? Да с сопротивлением шинсу Кассано они не нанесут ему вреда...
   ... впрочем, похоже, это и не нужно. Мельком Чунхва успел заметить, что Верди стоит одна - а значит, они с леди Наре повторили свой излюбленный прием. Вот и впрямь: краем глаза он уловил шевеление за спиной Кассано - Наре, воспользовавшись отвлечением того, зашла в его мертвую зону с метательными ножами в обеих руках, чтобы спустя секунду их метнуть, пусть и безрезультатно. Уже разворачивавшийся Кассано заметил светлый силуэт за спиной, и отшагнул в сторону, уклоняясь от броска... чтобы оказаться спиной к самому Чунхва.
   - Нарумада! - в очередной раз активировав меч, он включился в связку, посылая к противнику очередную волну шинсу с клинка...
   А в следующую секунду Кассано метнулся в сторону.
   И на траектории атаки оказалась Наре.
   В каком-то странном оцепенении Чунхва смотрел, как словно в замедленной съемке волна шинсу несется к девочке, не успевающей отойти из-под удара - и накрывает ту, словно штормовая волна, так, что знакомый силуэт теряется за свечением шинсу. Нет... все будет нормально... она была достаточно далеко, ее зацепило лишь на излете... все верно, все будет хорошо, и совсем скоро он сможет удостовериться в этом.
   Но сначала - надо убрать угрозу для мисс Наре.
   - Нарумада! - до предела укрепив тело шинсу, Чунхва рванул вперед - чтобы через секунду, оказавшись вплотную к Кассано, в очередной раз, уже на исходе сил, активировать меч. Какое бы не было у ублюдка сопротивление шинсу, активация Нарумады в упор должна хотя бы дезориентировать его!
   Расчет оказался верным - Кассано отнесло в сторону и хорошо приложило спиной о стену дома, так, что по той пошли трещины... но Чунхва это не волновало. Сейчас его больше всего занимала необходимость проверить Наре, до сих пор не вставшей с брусчатки в добрых двадцати метрах от них, и поэтому мужчина рванул вперед, к силуэту светловолосой девочки в тени здания. Неужели она потеряла сознание? Подбежав, он опустился на колени над подопечной, перевернул странно-мягкое тело...
   ... и наткнулся на мертвый, стеклянный взгляд тускнеющих глаз на залитом кровью лице.
   Словно она не была без сознания.
   Словно...
   На этом моменте собственные мысли застопорились - происходящее никак не желало укладываться у Чунхва в голове. Нет. Этого не могло быть. Этого просто не могло случиться!
   Она не могла умереть!
   Когда он впервые встретил Наре на втором этаже, она была совсем маленькой девочкой, испуганной и словно потерявшейся. Тогда он не смог пройти мимо и предложил свою помощь, за что получил прозвище "мистер рыцарь" и в ответ на что уже совсем скоро привык отшучиваться, прибавляя к имени подопечной приставку "леди". За смехом и шутками Наре скоро забыла тот страх, показав свой вредный характер, местами меркантильную суть и недюжинных размеров шило в одном месте - но сам Чунхва не забыл обещания, данного при их встрече.
   Обещания защищать "прекрасную даму".
   Обещания, которого он сам сегодня нарушил.
   Уже совершенно другим взглядом Чунхва взглянул на лежащую на его руках девочку. Нет пульса. Кровь по лицу растекалась с виска - и она же на камнях... словно Наре ударилась головой...
   ... отброшенная атакой Нарумады. Отброшенная его атакой.
   Получается, Наре погибла из-за...
   Додумать эту мысль Чунхва не успел - за спиной раздались шаги, слишком тяжелые для Верди. Кассано! Почему он вообще атаковал их? Если бы не он, им бы вообще не потребовалось приходить сюда! Если бы не он, Наре была бы жива!
   А теперь она мертва. Из-за него. И самое дрянное - то, что он, Чунхва, ничего не может сделать этому ублюдку! Слишком слабый, слишком медленный - это было заметно даже на фоне его команды, и до сих пор спасала только верная Нарумада... сил которой сегодня не хватило, и его собственная слабость подняла голову. Если бы он не был так слаб... если бы он мог защитить Наре...если бы он мог дотянуться до этой мрази! Чунхва лишь хрипло выдохнул...
  
   ... а в следующий момент все исчезло.
   Перед ним раскинулась пустота, заполненная лишь тысячами и десятками тысяч искр, словно застывших в пространстве. Неподвижные, словно невероятно далекие, они казались холодными и колючими; казалось, от них невозможно оторвать взгляд, но они были лишь декорациями для другого зрелища - двух колоссальных силуэтов, заполонивших собой почти все пространство. Он никогда не видел ничего подобного - их было просто не с чем сравнить, но откуда-то он знал, что это два существа, которые находятся одновременно во множестве параллельных пространств. Они словно состояли из неисчислимого множества движущихся зеркал, которые непрерывно взаимодействовали между собой, и совокупности этих зеркал словно сворачивались и разворачивались, расширялись и перемещались, но в то же время не становились при этом больше или меньше.
   И они были живыми. Он не знал, как он понял это, но он мог поклясться - они были живыми. Непохожие на представителей ни одной расы, которых он встретил до восхождения и с момента начала оного, они, тем не менее, существовали и, кажется, даже принадлежали к одному виду... вернее, к одному виду принадлежали те зеркала, из которых они состояли. Они словно сформировались в эти силуэты по какой-то причудливой договоренности...
   ... и эти силуэты двигались в унисон, закручиваясь вокруг друг друга в причудливой двойной спирали, отдаляясь друг от друга с каждым витком. Невероятное количество пылинок-зеркал - настолько разнились размеры самих зеркал и этих существ - отделялось от них каждую секунду, и, когда существа достаточно отдалились друг от друга, он услышал - почувствовал? Осознал? - слова - вернее, понятия - которыми общались эти существа, и это было так оглушительно "громко", что, казалось, все вокруг исчезло, кроме этих "слов".
   Цель.
   Подтверждение.
   Траектория.
   Подтверждение.
  
   ... и в тот момент все резко изменилось.
   Мир мгновенно потускнел. Исчезли звуки, исчезли запахи, а улица, на которой они находились, словно выцвела - исчезли все цвета, кроме серого и его полутонов... хотя нет, не все. Тень здания, в которой он сидел с Наре на руках, была расчерчена золотыми штрихами и линиями, и Чунхва осознал, что он больше не сидит на брусчатке; больше всего это было похоже на то, что он плывет на поверхности воды, вот только вокруг не было воды, была лишь тень...
   Нет. Теней было куда больше. Вся улица пестрела лужами... нет, даже не лужами - колодцами. Он чувствовал связь между ними, чувствовал каждую тень зданий, как и две небольших тени, одна из которых стояла в отдалении...
   ... а вторая приближалась.
   Кассано!
   Чунхва не думал дважды, прежде чем действовать - тем более, это было не так уж и сложно. Просто "нырнуть" в тот колодец, где он уже находился, и "вынырнуть" в колодце у ног Кассано, прямо за его спиной, попутно ощущая, как мир вновь обретает краски и звуки. Подобрался! Всего один удар, и...
   "И" не произошло. Каким-то образом заметивший его присутствие Кассано развернулся, выбивая из его руки Нарумаду, и одним ударом буквально вбил самого Чунхва в асфальт, сжимая закутанные в черные бинты пальцы на его, Чунхва, горле. Нет... надо вырваться...
   - Нет! - разрезал тишину крик Верди. - Не надо! Отпустите его!
   - А вот теперь поговорим, - Беньямино словно не слышал ее. - Где мисс София? Зачем вы ее похитили? Что вы задумали?
   ... что? Чунхва лишь открыл рот для ответа - и не смог выдохнуть. Нечем... дышать...
   - Что за чушь?! - голос Верди доносился словно издалека - Чунхва не то, что еле слышал ее, он с трудом видел и склонившегося над ним Беньямино Кассано. В глазах темнело. - Мы в одной команде с вашим братом! Хорьянг сказал, что вы братья! Говорил, что вы знаете его как Илмара Кассано!
   Хватка на его горле чуть ослабла - и Чунхва закашлялся, ощущая, что наконец-то может нормально дышать. Темнота перед глазами постепенно исчезала, и первым, что он увидел, было лицо его противника, в тот момент показавшееся не мордой чудовища, а нормальным, пусть и слишком бледным, человеческим лицом, на котором застыло изумленное выражение. Словно он не планировал атаковать их...
   ... словно это была случайность...
   - Илмара? - наконец произнес Кассано, выпрямляясь.
   - Да! Ваш брат сейчас ранен, и послал нас, чтобы мы попросили вас присоединиться к нему и покорять Башню с нашей командой! - повернув голову, Чунхва увидел плачущую Верди. - А вы... вы... почему? Почему вы атаковали нас? Почему вы убили Наре?!
   Какое-то время убийца Наре молча стоял посреди улицы - и Чунхва просто не смог атаковать его. Не с таким выражением на лице. А когда он заговорил...
   - Мне жаль, - Беньямино Кассано повернулся к ним спиной, словно приглашая ударить в оную... стоп! Жаль? Ему - жаль? - Передайте... Илмару... что я не вернусь.
   С этими словами он направился прочь... и Чунхва не стал преследовать своего противника. Вместо этого он, поднявшись с брусчатки, дошел до тела Наре и опустился на колени рядом с ним.
   Все это было... лишь случайностями. Лишь недоразумениями. Совокупностью случайностей и недоразумений каких-то просто невероятных масштабов, которые привели к по-настоящему чудовищным последствиям. Если бы все сложилось немного иначе... если бы он подобрал другие слова... если бы он сразу рассказал все... тогда Наре была бы жива.
   А теперь ее нет. И это только его вина.
  
   ***
  
   Нет ничего удивительного в том, что с множеством народов и культур Башни существовало множество различных традиций погребения. Похороны в земле, погребение в шинсу - но самым широко распространенным способом была кремация. Слишком уж стара Башня, слишком много ее обитателей, и если бы повсеместно было распространено то же погребение в шинсу, то вся Башня давно превратилась бы в один большой некрополь. Именно поэтому наиболее широкое распространение получила кремация, а места прощания с усопшими на большинстве этажей представляли из себя площадки для оной при крематориях, где после сжигания тела близкие могли оставить пепел в крематории или забрать с собой.
   И сейчас именно на такой площадке собрались обе их команды.
   Агеро обвел взглядом собравшихся. Барнс с нечитаемым выражением лица, стоящая с самого края, не знающий, куда себя деть Алексей, еле заметно пошатывающийся Хорьянг - вернее, Илмар - все-таки удравший из госпиталя, застывший соляной статуей у стекла, за которым пылало пламя, Чунхва, заплаканная Верди, мрачный Баам... Вот и все, что осталось от его команды с постоянно меняющимся составом - и на фоне этого чистой воды издевательством смотрелась команда Ли Су, откуда выбыло всего лишь двое, и где остальные участники крепко держались друг за друга, начиная от хмурого Ли Су и Селены, у которой сейчас глаза были на мокром месте, и заканчивая вынырнувшим из своей апатии Лауре, что тоже поддался общему настроению.
   Это было вполне естественно, в конце концов, для них это первая смерть товарища... о которой им известно. Это он с Баамом знает, что Наре была не первой жертвой, это они пережили смерть Розель, а Баам до этого еще и потерял Хо, предавшего его, но которого незаконный все равно считал своим другом, а сам Агеро знал достаточно родных, убивших друг друга в традиционной игре семьи Кун "избавься от родственника" - но для остальных это было впервые. Какие бы испытания не были в Аду Эванкхелла, но тогда, на втором этаже, убитые всегда были их врагами... а несколько дней назад они потеряли друга.
   Если быть совсем уж честным самим с собой, его это тоже ударило. Просто потому, что это была его вина, его ошибка - если бы не его поспешное решение как можно быстрее избавить Хорьянга от напрасной надежды и хоть ненадолго, но отдалиться от команды Рон Мэй, все было бы в порядке. Все были бы живы, все продолжили восхождение... а теперь, когда он вернет Тейлор, в подконтрольных ему командах будет не хватать еще одного человека, которого она знала. Если она примет это слишком близко к сердцу... если она примет это за свою вину...
   Нет. Это его вина, и ничья больше.
   - Это моя вина, - произнес Чунхва, когда уже почти все разошлись, и у стекла, за которым догорал гроб с телом Наре, остался только сам удильщик, Агеро, Ли Су, Верди и Рак, еще до двадцатого этажа крепко привязавшийся к обеим анима - и то, что они обе, как и Тейлор, в качестве шинхэо использовали насекомых, отнюдь не помогало...
   Стоп.
   Что?
   - Это моя вина, - тем временем продолжал Чунхва. - Если бы не я, Наре была жива. Именно она должна была вести переговоры... а я взял переговоры на себя, когда Наре замялась. Если бы я не сделал этого, если бы я подобрал более подходящие слова... она была бы жива.
   ... нет. Не была бы. Потому, что это его ошибка. Черт возьми, он не должен был этого делать! Нужно было обратить внимание на слова Рон Мэй о нестабильности ее товарища! Нужно было затянуть время!
   Он в очередной раз провалился. И на этот раз погиб не Хо, на которого ему было плевать - погибла его подчиненная. Ребенок, за которого он нес ответственность. И самое дрянное то, что он даже не может никому этого сказать, не выдав того, что он знает. Даже Бааму - для разнообразия потому, что по нему и так ударила очередная "оборвавшаяся нить", и не стоит взваливать на него еще и свои проблемы.
   - Знаешь... я не думаю, что что-либо изменилось бы, - осторожно начал Ли Су. - Как я понял, этот Кассано - тот еще психопат...
   - Нет, - мотнул головой удильщик. - Ты не был там, ты не видел его лицо... а я видел. Он явно ожидал увидеть кого-то другого вместо нас, и когда он понял, что убил не того... Это была просто ошибка! Просто, черт побери, ошибка! Я ошибся... и после этого я не могу оставаться в команде. Кун... прости, но я ухожу. Я не хочу в следующий раз подвести и потерять кого-то из вас.
   Это еще вопрос, кто кого подведет...
   - Не уходи! - вцепилась ему в рукав Верди. - Я не вынесу, если еще и ты исчезнешь! Сначала - мама и папа, потом - Шаша-онни, затем Наре, а теперь еще и ты... Не уходи, Чунхва!
   - Прости, - отвел от нее взгляд тот. - Я... я не хочу подвести еще и тебя. Тебе лучше будет остаться с Куном.
   ... и умереть, если он еще раз ошибется.
   - Нет! - воскликнула девочка. - Раз ты уходишь... тогда я тоже уйду! Я не могу дольше оставаться здесь, тем более одна! Я не могу смотреть на Хорьянга, сразу вспоминаю его брата! Я пойду с тобой, Чунхва - куда угодно, только не бросай меня!
   Молодой мужчина выглядел на редкость беспомощно, и светловолосый парень в какой-то степени его понимал. Когда хочешь убежать от плохих воспоминаний и ответственности, меньше всего хочется тащить за собой кого-нибудь еще... но в одиночку Чунхва, в лучшем случае, прекратит восхождение, а в худшем умрет, и Агеро не хотел допускать этого. Пусть удильщик был не самым сильным и не самым полезным членом его группы, пусть одно время адепт света мечтал свернуть конкретно этому своему подчиненному шею - но, тем не менее, Хонг Чунхва оставался его подчиненным, и Агеро нес за него ответственность.
   В одиночку отпускать его было нельзя.
   - Я... принимаю ваше решение, - собственный голос звучал глухо. - И не буду вас удерживать. Я хотел бы, чтобы вы остались... но не могу приказать вам. Вы вольны идти, если хотите, но если вы однажды передумаете... если решите вернуться... вам всегда будут рады в моей команде.
   - Кун? - недоуменно выдохнул Чунхва. - Ты... серьезно? Я же... подвел вас...
   - Ли Су прав - от тебя ничего не зависело, - наконец собравшись с силами, взял себя в руки Агеро. - Это была не твоя ошибка... и не стоит винить себя за это. Чунхва, Верди... я хочу, чтобы вы кое-что пообещали мне. Обещайте мне, что с вами обоими все будет хорошо. Обещайте мне, что однажды вам станет лучше, и вы вернетесь...
   - Мы... - негромко начала Верди - и осеклась, продолжив лишь через несколько секунд. - Хорошо! Давайте через несколько лет встретимся снова, скажем, когда будем готовы перейти в D-ранг? Соберемся прежней компанией, обменяемся новостями, удостоверимся, что... что все хорошо...
   Такого ответа он не ожидал. Впрочем... да, просчитался. Мог бы сразу понять, что Верди просто не хочет терять тех, к кому привязалась - и потому увязалась сейчас за Чунхва, чтобы не дать тому угробить себя из-за вины...
   - Может быть, - неожиданно подал голос Рак. Хм? - Эй, бестолковая черепашка, шустрая черепашка... я тоже ухожу. Сил уже нет высматривать, что же творится на дне вашего омута.
   И... Рак тоже? Это ударило куда больнее - все же он здорово привязался к этому одновременно бестолковому и слишком проницательному ящеру на втором этаже, и до сих пор, несмотря на членство в другой команде, Рак не прекращал общения с ними. А вот сейчас...
   Было похоже, что все, кто был ему дорог, постепенно исчезают. Что он остается один... и, что самое паршивое - что он не может их остановить. Чем ближе дорогие люди будут к нему, тем больше вероятность, что он их подведет... или в один прекрасный момент они попадут под горячую руку Барнс, когда она наконец слетит с нарезки. Как бы он хотел рассказать им все, как бы он хотел приказать им остаться!
   Но - не может. Нельзя.
   - Признаюсь... я удивлен, что ты высказал это только сейчас, Кроко, - негромко произнес парень, отвернувшись обратно к стеклу, за которым догорало тело Наре. - Мне казалось, что ты забил на нас болт еще на втором этаже... впрочем, все вышесказанное относится и к тебе. Надеюсь увидеть тебя, чемодан на ножках, когда мы соберемся перед получением D-ранга... или я сам найду тебя и спущу с тебя шкуру. Помнится, Наре всегда хотела заполучить себе что-нибудь из крокодильей кожи...
   - Я - Рак Крушитель, а не Кроко! - лишь привычно фыркнул ящер, прежде чем направиться к выходу. Как и ожидалось. По крайней мере, учитывая цепкий взгляд Верди - даже в самом худшем случае она не потеряет Рака из поля зрения, а в лучшем все трое войдут в состав одной команды. А учитывая, что Верди плотно общалась и с Баамом... да, контакт с этими тремя он не потеряет, а им, наоборот, будет полезно находиться подальше от его команды.
   Все хорошо. Могло быть и хуже...
   ... главное - сначала убедить в этом себя, да.
   - Ты как? - неожиданно произнес Ли Су, когда все остальные покинули площадку. Хм? Заметив взгляд, его собеседник продолжил. - Не притворяйся, что все нормально, Кун. Я еще на втором этаже понял, что ты болезненно относишься к провалам, а учитывая собственническое отношение к членам твоей команды...
   Ах, вот оно что.
   - Я справлюсь, - наконец произнес Агеро, отводя взгляд от пляшущих за стеклом языков пламени. - Все будет хорошо.
   - Уверен? - нахмурился его собеседник. - Я лишь один раз видел у тебя такое лицо - когда нас известили о гибели Тейлор. Честно говоря, я удивлен, что ты еще держишься. Ты заботился о Наре и Верди так же плотно, как о ней... Селена как-то сказала, что ты словно идешь босиком по обгоревшей земле и не замечаешь своих ран...
   Ну, знаете ли...!
   - Твоя Селена - королева драмы, - сухо отозвался светловолосый парень, вызвав возмущенный вздох собеседника. И долго еще этот дундук будет притворяться, что между ним и его адептом света ничего не происходит? - Просто... знаешь, до меня однажды дошло, что есть то, чего нельзя вернуть. Однажды сломанное еще можно починить, но мертвых не вернешь, и с их смертью ничего не будет так, как прежде. Наре... не скажу, чтобы я возлагал на нее такие уж большие надежды - кроме таланта анимы у нее не было ровным счетом ничего, да и анимой она была средненькой, но... какой-никакой, а потенциал у нее был. И теперь он не будет реализован.
   - И не только потенциал, - голос Шипа звучал глухо. - Знаешь... Еще на втором этаже она сказала, что не отстанет от меня - что она может заработать в одной команде со мной большие деньги, что она может словить кучу лулзов... знаешь, я даже был рад, когда она присоединилась к твоей команде. А сейчас... было бы все иначе, если бы я придержал ее в своей команде?
   Было бы. Обязательно было бы. Но... нет.
   Он не имеет права рассказать?
   - В последний раз все было так плохо, когда умерла Тейлор, - тем временем продолжал говорить его собеседник. - Тогда во всех нас что-то изменилось... тогда распался наш альянс. Эй, Кун... Как ты думаешь, все могло бы быть иначе? Если последнее испытание на втором этаже закончилось бы так, как мы планировали, если бы Тейлор была жива... что случилось бы с нами?
   На этот вопрос у него ответа не было. Если бы Тейлор тогда вернулась... не ополчились ли бы на них офицеры, желая воспрепятствовать объединению двух незаконных, пусть пока еще не вошедших в полную силу и неопытных? Не был бы все хуже?
   ... хотя нет. Не было бы. Они бы справились, в крайнем случае, их бы прикрыло Крылатое Древо, имеющее виды на Тейлор - а она была бы сейчас рядом, и не было бы необходимости во всей этой игре, не было бы этих смертей. Было бы лучше...
   Но, опять же, он не может все рассказать. Не сейчас.
   - Точно не скажу, - лишь пожал плечами Кун. - Это звучит как какой-то сон... хотя и происходящее в реальности не сильно отличается от сна, от которого мне хочется очнуться. Если бы это было так... я был бы рад очнуться, словно после долгого кошмара, и сказать: "уф, это было просто сон", а затем почувствовал бы, как постепенно возвращаюсь к реальности. Вот такое у меня ощущение...
   - Да, я бы тоже не отказался очнуться от этого кошмара... - горько рассмеялся скаут. - Что ты будешь делать теперь? У тебя в команде всего пять человек, и если никто не уйдет...
   - Не уйдет, - перебил его адепт света. - Алексей обожает хорошую драку, а учитывая, что у нас в команде Эмма - драк хватает, и он никуда не денется. С Хорьянгом у нас договор... и Эмма с Баамом тоже никуда не уйдут. Но все равно - нас всего пятеро, на одного участника меньше обязательного минимума, и вообще нет скаутов. На двадцать четвертый этаж мы перейдем, раз у нас есть разрешение, но пока мы не найдем кого-нибудь еще, мы просто не сможем подняться выше. А учитывая, что у нас в команде Эмма...
   - Да, претендентов будет немного, - только и покачал головой Ли Су. - Может, помочь вам? Конечно, мне одному в роли скаута будет тяжеловато, но Хатсу может помочь вам...
   - Он Эмму на дух не переносит... лучше не рискуй им, - покачал головой Агеро. Нет уж, кто угодно, только не Хатсу с его чудовищной сенсорикой - сам ведь умрет, и всю команду вместе с собой угробит... как минимум. - Не волнуйся, я сам справлюсь. Мы найдем кого-нибудь...
   А заодно они потянут время, чтобы Тейлор, когда наконец снова начнет восхождение, не слишком долго их догоняла. Отсутствие подходящего пополнения будет хорошим поводом для задержки...
   ... и лучше бы ей вернуться побыстрее.
   Пока хоть кто-то жив.
  
   ***
  
   - Господи, ну чем, чем ты думал? - бушевала Пандит, в пух и прах разнося тихо сидящего у стены мужчину. - Эта же девчонка была из списка наших подзащитных! Ты чем вообще смотрел?
   - Не узнал, - хмуро буркнул Беньямино, отводя взгляд. - Если ты помнишь, у меня дрянная память на лица. После того, что они начали нести...
   - Ты совсем дебил?! - в голос взвыла синеволосая девушка, схватившись за голову. - А-а-а, начальство с нас шкуры снимет, и правильно сделает! Ты хоть понимаешь последствия, Кассано? Даже если послать к черту девчонку и то, что за отколовшейся частью команд придется отряжать еще кого-то на слежку... ты запорол всю нашу легенду, кретин! Мы должны были присоединится к Варагарву, когда достигнем тридцатого этажа, и продолжить восхождение уже с ним...
   - Я не понял, - подал голос Вивиольга. - В чем дело? Почему нам помешает составить нормальную легенду одна мертвая девчонка?
   - Почему? - развернувшись, прошипела его собеседница. - Аргх... сил уже моих нет! Мэй, ну хоть ты им объясни!
   Сидящая на диване девушка только вздрогнула. Объяснить... это? Сейчас?
   ... хотя, почему бы и нет? Это нужно - и в первую очередь, нужно ей самой, чтобы просто отвлечься и не думать о том, что произошло всего несколько дней назад.
   - Мы должны были поддержать Варагарва, который демонстративно отдалился от наших работодателей, с его легендой, и остаться в Е-ранге для реализации плана господина Караки, - собственный голос звучал громче в тишине гостиной их нового убежища. - Но... тот "сталкер", что преследовал нас... Когда он вырубил Пандит, он оставил мне послание. Эта ловушка, наши травмы, рог Гробина - все это было предупреждение. Дословно - "мы сами знаем за что" и "не совершать подобного". Почти в тот же самый момент, когда Беньямино убивал эту девчонку. От человека, который буквально видел все наши атаки наперед... и в свете этого предупреждения я не могу все валить просто на контроль окружающего пространства или сенсорику. Так понятней?
   - Вашу ж мать, - присвистнул Ридонг. - Это что же получается... провожатый?
   - Или провожатая, - покачала головой блондинка. - Для серебряного гнома он был высоковат... а голос и манера речи, вкупе с возможностью погрешностью переводчика часов, оставляет возможность, что это была алая ведьма. В общем... делайте выводы, народ. Нас, как минимум, два месяца выслеживает провожатый, а сегодня, выманив нас, предупредил "больше так не делать". Кто может поручиться, что он больше ничего не знает? К примеру - на кого мы работаем или подробности нашего задания? И, самое паршивое... мы не знаем, на кого работает он.
   - Точно не лоялисты, - негромко произнес Гробин. - Если бы это были они, то нас бы уже схватили.
   - Вот именно... а значит, в лучшем случае, либо это кто-то наших, либо же вокруг вертится что-то нехорошее, - покачала головой адепт света. - И, в свете этого, сотрудничество с Варагарвом нам больше не светит - если кто-то выпустит информацию о том, на кого мы работаем, Варагарв, состоя в нашей команде, тоже будет скомпрометирован. Поздравляю, господа. Мы потратили этот шанс впустую.
   - Может, еще не все потеряно? - поднял голову зверолюд. - В конце концов, эту информацию могут и не выпустить...
   - Вот это уже будем решать не мы, - отрезала Пандит. - Так или иначе, шанс проебан... но реально нас могут прихватить только за смерть этой девочки. Если всплывет информация о том, на кого мы работаем, и учитывая, что сделал Кассано... Мы не только потеряем возможность поддержать Варагарва, но не сможем выполнить даже это задание! В лучшем случае! А в худшем - будем вынуждены своими руками перебить кучку озлобленных мстителей и похерить приказ начальства! Ну, господа, давайте скажем за это спасибо Беньямино! В конце концов, у нас все было слишком хорошо - наверное, было жизненно необходимо разбавить все эпическим долбоебизмом, да?!
   Дальше Мэй уже не слушала. С нее хватило.
   Стоило только заговорить про провожатого - или провожатую - как накатили воспоминания. Невысокая фигура в темной одежде, приглушенный негромкий голос, обещания найти их, куда бы они не убежали и как бы не прятались, "слишком удачные" для их команды уклонения от выстрелов, необычная сдержанность их противника... Их просто вели, не желая переходить грань. Их именно что предупреждали - предупреждали действовать осторожней. Был ли это союзник, отвесивший трепку за оплошность, условный противник, не желающий допустить их раннего провала, или настоящий враг, не желающий выносить происходящее на широкое обозрение? В любом случае... их сегодня пощадили.
   Когда могли бы всех убить.
   Когда Мэй только присоединилась к формирующейся по приказу господина Караки команде, ей это показалось великолепным шансом. Поддержка во время восхождения, обучение, информация, снабжение - все это было как мечта для девчонки из портового города, больше всего желающей выбраться из грязи припортовых улиц и выбиться в люди... вот только до нее далеко не сразу дошло, что за все это придется платить, и не только жизнями их врагов, но и собственными жизнями. Не сразу дошло, что события не всегда будут идти по плану, не сразу дошло, что она не сможет всего предвидеть... и что она может умереть, если что-то пойдет не так.
   И, самое паршивое - она не может уйти. Она уже знает планы начальства в отношении Варагарва, знает планы в отношении этого ушлого Куна и его команды... но, более того, она плотно контактирует с незаконной. Если она хоть намеком даст понять, что хочет уйти - ее закопают, и правильно сделают: с такой информацией не отпускают. Уйти она не может...
   ... а оставаться слишком страшно.
   Впервые за годы, прошедшие с начала ее подготовки, Рон Мэй не знала, что ей делать.
  
   ***
  
   Причальная площадка суспендолетов в столь ранний час была практически пуста - единственный присутствующий суспендолет был готов увести на двадцать четвертый этаж команду мистера Ли Су, и сейчас рядом суетилась только группа техников. Сам же Баам стоял неподалеку от трапа, внимательно слушая своего собеседника и пытаясь получше запомнить все, чтобы потом не упустить ничего в докладе.
   - ... в общем, все описанные тобой признаки были у него на лицо, - наконец закончил мистер Хатсу. - Двойной поток шинсу, собственный поток практически не читается... это так важно, да?
   - Да, это важно, - лишь кивнул в ответ Баам. Значит, мистер Чунхва тоже заполучил способности так же, как и он сам... - Спасибо за помощь, мистер Хатсу. Я не хотел бы вам напоминать, но...
   - Если почувствую что-нибудь подобное - обязательно свяжусь с тобой, помню, - серьезно кивнул его собеседник. - Как я понимаю, на этом все, да? Тогда я спрошу напоследок еще раз. Баам... ты не передумал?
   - Не передумал... что? - лишь нахмурился тот - прежде чем вспомнить их разговоры еще в F-ранге. Ох, точно! - Простите, мистер Хатсу... но я вынужден снова вам отказать. Я остаюсь в своей команде.
   - Команда Куна разваливается, - голос брюнета звучал холодно. - Вас всего пятеро человек осталось... от первоначального состава. Долго это не продлится, Баам. Я не буду ничего говорить против Куна, но... ваша команда уже трещит по швам, и лишь вопрос времени, когда она распадется. Я не хотел, чтобы что-то случилось с моими друзьями - и поэтому передаю вам предложение от всех нас. У нас есть еще три свободных места, и на борту рады видеть не только тебя и Алексея, но даже Куна.
   - А мистера Хорьянга? - лишь прищурился шатен. - Вы уже списали его?
   - Мы не хотим рисковать своей командой, - жестко ответил стоящий напротив парень. Вот значит как, да? - Илмар... то есть Хорьянг... может, он твой друг, но рано или поздно он навлечет на всех вас беду - я сомневаюсь, что после случившегося он воздержится от поисков своего брата, хотя бы ради ответов. Один раз это уже обернулось жертвами, и не факт, что в следующий раз обойдется без них же.
   - Значит, нужно будет подготовиться к этому, - уверенно ответил проводник. - Составить нормальный план, подготовить ловушку и приманку...
   - ... или ты остаешься ради Барнс, Баам?
   Что?
   - Что? - лишь повторил он. - Что вы имеете в виду, мистер Хатсу?
   - Не делай вид, что ты не понял меня... и не понял, чем именно она является, за все это время, - вздохнул тот. - Она чудовище, Баам, и лишь вопрос времени, когда это чудовище покажет свои клыки и когти. Я помню, что говорил о людях и монстрах... но не всех монстров можно победить, Баам, и не всех людей освободить от чудовищ. Не забывай, охотник на чудовищ рискует сам стать чудовищем...
   ... чудовищем, да?
   - Каждый из нас - немного чудовище, мистер Хатсу, - собственный голос звучал глухо. - И вопрос лишь в том, спускаем ли мы это чудовище с цепи или держим эту цепь изо всех сил, пытаясь остаться людьми. В любом случае... благодарю за предложение, но пока что я вынужден от него отказаться. Я нужен здесь.
   - Тогда... я надеюсь, что однажды ты передумаешь, - с заминкой кивнул скаут. - Еще увидимся, Баам.
   Вместо ответа он лишь развернулся и направился прочь от суспендолета, к спуску с причальной площадки. Говорить больше ни о чем не хотелось, хотелось лишь немного побыть одному, пусть в голову и лезли непрошенные воспоминания.
   Пять с половиной лет назад, когда он только вошел в Башню, господин Хеадон дал ему испытание, тогда показавшееся Бааму невероятно легким - просто выбор нужного варианта. Господин Хеадон спросил, на что готов Баам ради своей мечты, что он готов отдать, чтобы снова увидеть Рейчел, и тогда он ответил лишь одним словом.
   "Все".
   Рейчел была для него всем, что он знал. Его миром. Его звездами. Самым близким и родным человеком, первым другом, который хоть немного разгонял окружающий его мрак - и пожертвовать всем ради нее было логичным решением. У него не было ничего, кроме одежды на нем и тесака за поясом, а жизнь, здоровье и душа... По сравнению с шансом узнать, что с Рейчел, жива ли она и все ли с ней хорошо, это казалось настолько малозначительным, что Баам не сомневался. Он действительно был готов на все, и мысль о том, что он может умереть, только встретившись с Рейчел, не пугала - главным было само достижение этой цели, а уж потом он мог оплатить все счета...
   ... но, кажется, Башня начинает предъявлять ему счет уже сейчас. И платит он не своей жизнь, а тем, что ему куда дороже - жизнями его друзей. Сначала мисс Розель, теперь мисс Наре, а ведь еще надо вернуть и мисс Тейлор... и неизвестно, сколько его близких еще погибнут, прежде чем он достигнет своей мечты!
   Своей жизнью за мечту он был готов заплатить. Чужими? Нет... и поэтому Баам отчаянно боялся, что ему придется потерять кого-то еще, прежде чем он все-таки встретится с Рейчел.
   И на языке крутился непрошенный, дрянной, предательский вопрос.
   Стоит ли один друг жизней остальных его друзей?
  
  
   Глава 14.
  
   Двадцать пятый этаж нравился Мэй. Минимум воздушного движения, высотные строения даже в средней зоне - самое то для летуна, не имеющего возможности в обычных условиях толком расправить свои крылья! С учетом отсутствия сильного влияния правящих семей и красивых пейзажей, как тот великолепный вид ночного города, который она сейчас могла наблюдать через окно кафе на верхнем этаже очередной высотки, покидать это место было действительно жалко. Вот только... в то же время у нее хватало и причин для радости по этому поводу.
   - Значит, вас отсылают наверх? - несмотря на скучающие интонации и невозмутимое выражение лица, ее собеседница ухитрилась вложить в эту фразу настолько ощутимый подтекст недовольства и напряженности, что девушке стало не по себе. А уж если вспомнить, на что та способна...
   - Начальство все-таки решило следовать прежнему курсу, пусть и переиграв пару фактов, - пришлось постараться, чтобы собственная улыбка выглядела не нервной, а хотя бы извиняющей. - Нас же изначально готовили стать командой Варагарва, ну, Бешеного Пса, чтобы устроить операцию по внедрению... походу, оная не состоится. После инцидента с провожатым наверху решили не рисковать, и теперь, после воссоединения, мы продолжим восхождение как команда, лояльная FUG... естественно, у нас останется еще одно место для проводника. Как и планировалось, ты присоединишься к нам перед выходом из Е-ранга, Эмма.
   - Рада слышать, что хоть что-то не изменилось, - одними губами улыбнулась та. - Значит...
   - Да, все уже решено, - твердо кивнула Мэй. - Как и планировалось, на турнире ты заявишь о себе как о новом Кандидате.
   Ее собеседница улыбнулась - а сама крылатая девушка в очередной раз подавила дрожь. Черт возьми... интересно, как куратор планировал оповещать ее о наличии другого Кандидата на то же самое звание Убийцы? Легко ему говорить, что все обойдется - его-то на эмоциях порталом не разделят на две Мэй размером поменьше! Впрочем...
   ... если ей повезет, об этом неприятном факте докладывать подотчетному объекту будет не она.
   - Я рада, - на этот раз под улыбкой Эммы не скрывалось какого-либо подтекста. Вот и хорошо... - Ну да ладно. Значит, вы все-таки уже уходите?
   - Ну... да, - лишь пожала плечами блондинка, пытаясь скрыть волнение. - Все же события полугодовой давности здорово обеспокоили начальство.
   - Как по мне, начальство сильно трясется по этому поводу, - пришлось приложить усилия, чтобы не скривиться от реплики рыжеволосой девушки. Она вообще понимает, что стоит на кону?! Ладно... спокойно... во всяком случае, на ближайшие три года минимум это будет не ее проблемой. - Мне достаточно одной встречи с этим вашим сталкером, чтобы остановить его... хех.
   - Что тут забавного? - не выдержав, раздраженно выдохнула адепт света. Эта... безмозглая...
   - Нет, просто ирония, - тем временем улыбнулась проводник. Хм? - Я не очень люблю об этом говорить... но дома, до того, как я получила способности, мне рассказывала о них, как и о владельцах оных, моя подруга, бывшая кейпом - то есть владельцем таких способностей, скрывающим свою личность ввиду сложившейся традиции. В качестве кейпа она была известна как Призрачный Сталкер.
   Ха? Мэй лишь моргнула. Она, конечно, не знала многого - но была посвящена куратором в то, что обе последние известные незаконные пришли из одного места. И если пришло двое...
   ... то вполне могла быть и третья.
   - Сталкер, да? - собственный голос дрогнул. - Это действительно ирония.
   - Это еще не самое забавное, - хмыкнула сидящая напротив незаконная. - София... Когда мы впервые встретились, она еще была кейпом-одиночкой, и одевалась почти так же, как наш... сталкер. Темная мешковатая одежда, капюшон, скрывающая все лицо маска... разве что у Софии был арбалет, а не пистолет.
   - Действительно, забавное сходство, - растянула губы в улыбке Мэй, несмотря на то, что хотелось вовсе не улыбаться. Если это так... если она права... черт! - Ты говорила о способностях... На что именно была способна твоя подруга?
   - Она Излом... то есть способна переводить свое тело в форму, ставящую раком законы физики, - наткнувшись на ее вопросительный взгляд, Эмма была вынуждена пояснить подробнее. - София... далеко не сильнейший кейп даже моего родного города, но она могла становиться практически неуязвимой, пропуская через себя атаки противника в излом-форме, проходить сквозь стекло и тонкие стены. Вдобавок к этому, ее способности делали ее труднообнаружимой визуально.
   Это бы объяснило, как их сталкер уклоняется от обнаружения скаутами и орбами... но не объяснило бы его информированность. Впрочем , скрытность вполне может быть естественным навыком или результатом применения техник шинсу, раз за их сталкером было замечено использование баангов. Вывод - достаточно сомнительно. Впрочем... учитывая полученную информацию о "кейпах" на родине незаконной...
   Может быть, это была и не "Призрачный Сталкер". Но все равно - шанс того, что за ними охотится еще один незаконный, сохраняется.
   - Звучит интересно, - мягко улыбнулась блондинка. - Как и вообще эта тема. А ты знаешь еще что-нибудь об этих... кейпах?
   - Ну, София мне достаточно рассказывала... - лениво потянула рыжеволосая девушка - но было видно, что ей нравится эта тема. - Она какое-то время назад была завербована государственной организацией кейпов и состоит в Стражах, так что у нее было достаточно информации... впрочем, в первую очередь по Стражам и взрослым маскам этой организации - Протекторату. У нас в городе в них состояли два Технаря, Оружейник и Кид Вин, пусть последний и из Стражей. Была Мисс Ополчение, способная создавать оружие своей силой, был сверхбыстрый бегун - Скорость... Штурм и Батарея, насколько я знаю, работали в паре: Штурм может манипулировать кинетической энергией, а Батарея - набирать своеобразные "заряды", находясь в неподвижности, за счет которых получает увеличенную силу, скорость... по-моему, еще и электромагнитный телекинез, но государственными кейпами я не особо интересовалась. Был Триумф, способный издавать невероятно громкий оглушающий рев, еще и Бесстрашный, способный постепенно улучшать свое снаряжение - помнится, ему сулили большое будущее, наравне с Триумвиратом, тремя сильнейшими кейпами. Среди взрослых кейпов это все, Стражи же... м-м-м... Виста, насколько я знаю, была младшей, но чуть ли не сильнейшей - она могла управлять пространством, сжимая улицу до метра или расширяя метр до сотни метров. Еще могу вспомнить Стояка, способного останавливать время всего, к чему прикасается, был Эгида, имеющий адаптивную биологию, был Рыцарь, способный читать эмоции... Кроме всех них, в городе была еще одна команда героев, Новая Волна, члены которой принципиально не носили масок. Там, в основном, были летуны, несколько человек могли использовать лазеры и силовые поля... Единственным исключением из их числа была Панацея, способная исцелять прикосновением. Это все герои города, которых я могу сходу вспомнить.
   Уже многовато получается - на один город-то... стоп.
   - Герои? - подалась вперед адепт света. - А были еще? Не герои?
   - Не герои? - лишь хмыкнула ее собеседница. Были! - Не героем... можно, пожалуй, считать только Куклу - ее силы связаны с тканью... она была кейпом-бродягой, то есть использующей свои силы не для сражений, а для заработка. А так - все, оставались лишь злодеи: три крупных банды, команда наемников и одиночки. Крупнейшей по количеству кейпов бандой была Империя 88, кучка гребаных расистов, возглавляемых Кайзером - манипулятором металла. Ему подчинялись две великанши, Фенья и Менья, Крюковолк, превращающийся в массу лезвий и металлических объектов, аэрокинетик Штормтигр, Цикада с ее улучшенными рефлексами, Блицкриг с кинетическими манипуляциями, регенерирующий каждые несколько секунд Алебастр, создающий проекций-призраков Паладин, телекинетик Руна, вор навыков Виктор, Отила, способная давать другим сверхспособности на время... Раньше в их составе была еще Чистота, очередной летун с лазерами, но она то ли стала независимым злодеем, то ли решила попытаться стать независимым героем - я так и не поняла. В противовес им есть Барыги, кучка человеческого мусора и наркоманов, довольствующаяся отбросами и занимающая ту территорию, которой остальные побрезговали. У них есть всего три маски - их лидер, Толкач, с силовыми полями, формирующий тело из мусора Месиво и Скрип, создающая монстромобили, иначе эти горы металлолома я не могу назвать.
   Нет. Не то. Все не то!
   - А третья банда? - склонила голову к плечу она. - Ты говорила, что их было три?
   - Да... третья - АПП, Азиатские Плохие Парни, - на этих словах по лицу незаконной пробежала тень. Ого... тут что-то личное, болезненное - или и то, и другое сразу? - Их лишь в последнее время стало трое... но даже таким количеством они легко могут сдерживать Империю и кейпов Протектората. Бакуда присоединилась лишь недавно, но Технарь, способный создавать самые невероятные бомбы - согласись, это мощный аргумент. А ведь у них был еще и психопат Они Ли, способный создавать клонов-самоубийц и телепортироваться... и Лун, превращающийся в дракона и становящийся все сильнее и сильнее, пока сражается. На его фоне все остальные как-то не котируются, не находишь? Трещина, пусть и удачливая стерва, которой удается вести за собой команду наемников, может разрушать неорганические объекты прикосновением. У нее в команде есть плюющаяся огнем Саламандра, как-то искажающая реальность вокруг себя Лабиринт, и две монструозных кейпа, с чудовищным обликом - Тритон, способный выделять наркотик из собственного тела, и Грегор Улитка, создающий разнообразные слизи. Вот и все...
   ... то есть, ее догадка была неудачной?
   - Хотя нет, была еще одна мелкая банда! - спохватилась Эмма. Хм? - Неформалы, кучка подростков-злодеев, мелкие грабители и воры. Я бы даже не вспомнила о них, слишком уж они мелки, если бы у Софии не было к ним личных счетов. Ее силы как-то плохо взаимодействуют с силами их лидера, Мрака, генератора темноты, и поэтому она охотилась за ними... далеко не всегда удачно. У них в банде только один тяжелый нападающий, да и то условно - Адская Гончая, способная превращать обычных собак в чудовищных тварей - поэтому Неформалы, насколько я знаю, больше занимались тем, что убегали, и это у них, чего уж там, получалось просто великолепно. У них в команде было еще двое человек, и София думала, что один из них Умник, либо с сильно улучшенными чувствами, либо с предвидением - настолько ловко у них всегда получалось найти самый удачный маршрут для побега. Вот только им это не помогло. Незадолго до того, как я оказалась в Башне, они ограбили Луна... зная его репутацию, он вскоре должен был придти за ними.
   Дальше Мэй не слушала. Собираемая ей мозаика фактов сложилась.
   Незаконный. Из-за пределов Башни. Вполне возможно - попавший вслед за двумя известными. Владеющий аналогом способностей провожатого. Имевший все шансы оказаться рядом с Эммой и второй незаконной в момент переноса. Плюс еще ее побочное задание... и, вместе с тем - наличие их сталкера...
   Гипотеза пока что слишком зыбкая. Но отвергать ее было нельзя, как бы страшно ни было.
   - Мэй? - из мыслей ее вырвал голос собеседницы. Черт! - Ты чего притихла?
   - Просто задумалась... - отозвалась та - и чуть не вздрогнула, получив пристальный взгляд в ответ. Вот же... - Ладно-ладно, скажу! Нам... поручили еще одно побочное задание. Начальство велело присмотреться ко всем избранным вашего захода: кто-то из Убийц ищет кого-то, и сбой в системе безопасности на втором этаже, повлекший за собой стирание данных, перепутал им все планы. Я не знаю, кого ищут, мы не получили каких-либо критериев... но есть вероятность, что тогда на второй этаж проник еще один незаконный, которого до сих пор не удалось обнаружить. Может, он проходил испытания в другой зоне, может, просто догадался не светиться и оказался нефигово везуч, но... это только моя догадка, но наш "сталкер" может оказаться еще одним кейпом с твоей родины. Лично я думаю, что это может быть тот самый Умник из Неформалов, о котором ты говорила.
   Какое-то время над их столиком висело молчание. Еще бы, с такими новостями...
   - Ну охуеть теперь, - наконец выдохнула Эмма. Да уж, сложно с этим не согласиться... - Знаешь... это вполне возможно - София меня предупреждала за несколько дней до того, как я оказалась в Башне, чтобы я держалась подальше от доков: Протекторат и Стражи знали об ограблении, и боялись, что Лун пойдет за Неформалами. Тейлор сражалась с ним в ту ночь, когда я оказалась здесь, и Неформалы тоже могли быть где-то рядом... Но тогда почему этот Умник против нас?
   - Не знаю, - мотнула головой Мэй. - Его могли завербовать другие ветви FUG, он мог попасться королевским карательным войскам, которые только и ждут момента, чтобы прихватить нас всех за задницу, или он может все еще действовать сам по себе... но он точно не на нашей стороне. Поэтому я прошу тебя, Эмма - будь осторожней, когда я покину этаж. Майкл заметил нашего "Умника" дважды - когда вы еще не поднялись на двадцать четвертый этаж, а мы уже были там, и точно в такой же ситуации на двадцать четвертом этаже. Наш противник явно вьется вокруг тебя, а не вокруг нас...
   - Пусть появится, и мы поговорим по душам, - девушка напротив предвкушающе хрустнула костяшками, и Мэй лишь пожалела Майкла, который теперь будет курировать Эмму... ненадолго, впрочем. Свои нервы были ей дороже. - Не волнуйся, все будет оки.
   - Надеюсь на это, - мягко улыбнулась блондинка, вставая из-за стола. - Ну... увидимся на тридцатом этаже, да?
   - Ага, - махнула ей рукой рыжеволосая девушка. - Повеселитесь там, пока я застряла с этими тормозами!
   Вот и все. Теперь, наконец, можно уйти... и на несколько лет забыть этот страх - что самой незаконной, которая в любой момент, по прихоти, может разрезать ее своими порталами... что другого незаконного, который плетет непонятные ей сети.
   ... повеселиться, да? Пожалуй, она воспользуется этим шансом. В конце концов, у нее ест только три относительно-спокойных года, прежде чем придется вновь столкнуться с этими чудовищами - и Мэй намерена использовать их на полную катушку.
  
   ***
  
   В этом была определенная ирония. Быть привлеченным мисс Эммой, которую "беспокоит жуткий сталкер, уже несколько этажей никак не желающий отставать", к наблюдению за окрестностями во время встречи той с ее предыдущей связной из FUG, в то время как он сам является этим "сталкером" и с помощью своих способностей наблюдает за беседой... Впрочем, это было и вполовину не так иронично, как само содержание этой беседы - и уж тем более не дотягивало до разговора, состоявшегося на его "наблюдательном посту" на крыше того же здания всего лишь через час после встречи мисс Эммы и мисс Мэй. Впрочем, ироничным это казалось только Бааму; его же собеседник находил происходящее более чем забавным.
   - Ха-ха... ой... не могу... - наконец всхлипнул мистер Хачулинг, отсмеявшись. - Знаешь, Баам, порой мне кажется, что твой талант незаконного - это не копирование техник шинсу и не телепортация, а твоя сверхъестественная удача. Скажи, ты не состоишь ни в каких отношениях с богами и богинями удачи? Жречество там, служение, или еще чего...
   - Мистер Хачулинг...
   - Шучу я, шучу... но знаешь ли, тенденция настораживает. Сначала ты, ничего не зная и не умея, выжил в побоище в Аду Эванкхелла, потом - удачно залег на дно, затем тебя взял под покровительство мой братишка, после ты подловил одного сдерживающегося офицера и выжил в столкновении с офицером королевских карательных войск, а теперь еще и это... Чисто для справки: что ты планируешь делать дальше? Может, мне пора рыть убежище?
   - Мистер Хачулинг! - наконец не выдержал Баам. - Это не смешно!
   - Прости, не удержался, - лишь улыбнулся тот, вытирая выступившие на глаза слезы и усаживаясь на краю крыши, рядом с самим Баамом. - Но все же, это было забавном. Разыскивать незаконного и кейпа... ох, повеселили меня эти девочки, давно так не смеялся. Не волнуешься по этому поводу?
   - Нет... мисс Эмма мне достаточно доверяет, чтобы подозревать меня в подобном, - невесело покачал головой шатен. В конце концов, будь это не так, его бы не попросили присутствовать здесь сегодня... - Меня, скорее, беспокоит другое. Может ли быть так, что они... ищут меня?
   - Честно? Вполне может быть, - мгновенно посерьезнел светловолосый парень. - То, что ты рассказывал мне о своем прошлом - о той пещере, и о той девочке, этой твоей Рейчел... прости, если обижу, но, как по мне, это все слишком похоже на тюрьму и надзирателя. Я не знаю, почему ты был там, и на самом ли деле FUG изначально искали тебя, но если это так... эта твоя Рейчел как-то связана с ними. Без обид, Баам.
   - Я и не обижаюсь, - отвел тот взгляд в сторону. Верить в это не хотелось... но сходу отмести эту возможность не получалось. Не потому ли она продолжала раз за разом возвращаться к нему, в темноту? Не потому ли Рейчел не пускала его наверх, с собой? - Просто... давайте поговорим об этом в другой раз, мистер Хачулинг? Я... не хочу сейчас говорить о... ней.
   - Хорошо, - неожиданно легко согласился его собеседник... но Баам был этому рад. - Честно говоря... я даже рад, что так все получилось. Пусть наш первоначальный план действий накрылся медным тазом, но альтернатива оказалась лучше. На поиск оперативника семьи Кун наши оппоненты потратили бы достаточно ресурсов... но поиски незаконного участника, притом, со способностями к предвидению, оттянут еще больше ресурсов и внимания. Та твоя импровизация оказалась... эффективной.
   - Вы мистеру Куну об этом скажите, - буркнул себе под нос проводник, вспоминая тот феерический разнос, когда оказалось, что его разговор с мисс Мэй имел куда больше последствий, чем казалось на момент оного. Да уж... пожалуй, до того разговора Баам вообще сомневался, что мистер Кун может банально орать, выговаривая за оплошность.
   - Скажу, - неприятно усмехнулся скаут. Да ну? - И, тем более, я рад, что не пришлось реализовывать тот наш план. Баам... не мог бы ты передать мне тот контейнер?
   - Контейнер? - лишь ошарашено моргнул незаконный, но, вспомнив, тут же вызвал светоч, чтобы выудить из него позабытый было небольшой металлический кейс. - Значит, он больше не нужен?
   - Да... раз мы не будем реализовывать тот наш план, он тебе не пригодится, - кивнул мистер Хачулинг, забирая ящик - и, в ответ на вопросительный взгляд Баама, продолжил. - Поверь мне... тебе лучше не знать, что там и чего нам удалось избежать. Тебе бы, конечно, удалось, если бы события развивались так, как мы то запланировали... но так и впрямь будет лучше. Прошу, не спрашивай.
   - А... хорошо, - лишь кивнул Баам. Раньше мистер Хачулинг говорил, что этот контейнер придется вскрыть, когда все-таки придет время создавать след, ведущий к семье Кун и проходить завершающий этап тренировки... но что же такое там было? Впрочем - все-таки лучше не спрашивать. Мистер Хачулинг не стал развивать тему о Рейчел, и Бааму тоже не следует напирать. - Тогда... мне продолжать прежний курс действий?
   - Лучше сбавь активность, где-то на год... и будь осторожен, - негромко произнес сидящий рядом наставник. Хм? - Я серьезно, мелкий. Вашу Тейлор похитили, не считаясь ни с чем... поэтому ты должен понимать, насколько важны незаконные, и какие усилия будут затрачены на твой поиск и захват. Если уж дело дойдет до схватки... если тебе будет казаться, что своими усилиями выбраться не получится... можешь действовать в полную силу. Техники шинсу, телепортация - применяй что хочешь, главное не попадайся им в руки. Мы начинаем собирать вокруг вас команду эвакуации, в течение нескольких месяцев с вами выйдут на контакт... если что, вас вытащат. Главное - не дайте себя захватить.
   - Я понял, мистер Хачулинг... и я буду осторожен, - серьезно кивнул шатен. Если его попытаются захватить, надо подумать над тем, что делать в таком случае - этот вариант не стоит отвергать... может быть, это как-то удастся использовать. Но это может подождать. - Что касательно нынешнего связного мисс Эммы? Мистер Майкл присоединился к нам для прохождения испытания на двадцать четвертом этаже, и хоть тогда оговаривалось, что это будет разовое сотрудничество...
   - Не отпускайте его от себя, - ответ светловолосого парня был предсказуем. Баам и сам понимал, что это разумно... но еще раз терпеть в команде человека, связанного с FUG, просто не хотелось. - Тебе лучше пока что не рисковать, а наблюдать за ним, когда вы в одной команде, будет легче. Кстати, Баам, вы планируете включать еще кого-то в состав команды?
   - Надо, - поморщился тот. Мысль о том, что придется рисковать еще кем-то, не нравилась ему, но... - У нас не все специализации перекрываются. Я, конечно, могу исполнять роль скаута, но именно что исполнять. Я не скаут, и моя мобильность - не панацея. Нужен профессионал... тем более, всего вшестером трудновато проходить испытания, учитывая, что мы постоянно сталкиваемся с серьезными вызовами и ни одно испытание не обходится без травм. Смешно говорить, но дошло даже до того, что я искренне радуюсь присутствию мистера Майкла - свой целитель в команде оказался очень кстати. В идеале, нужен кто-то еще, но... ни я, ни мистер Кун не пойдем на это.
   - Да уж, погано вышло с вашей командой, - поморщился скаут. Погано? Не то слово. - Только... не надо винить себя за это, мелкий, хорошо? Ты не мог оказаться рядом с ними и вытащить их.
   - Я не виню себя за это, - собственный голос звучал достаточно спокойно... в отличие от того, что творилось у него на душе. - Я... знаете, мистер Хачулинг, я ведь ненавидел мистера Чунхва. Всерьез. Если бы он не вырубил меня тогда, на втором этаже, я бы мог вытащить мисс Тейлор, и ничего этого не было бы. Никто бы не умирал просто так, не было бы нужды шпионить за мисс Эммой, не было бы нужды бояться, что одного из нас убьют, чтобы добиться каких-то своих целей... Конечно, без его вмешательства все равно все могло бы обернуться трагедией, я это понимаю - но я не мог его не ненавидеть. А тогда... когда он потерял мисс Наре... Я понял, что все это не имеет смысла. Злость, желание рассказать ему, что произошло из-за него, желание как-то отомстить, сделать больно - все это не имеет смысла, потому что больнее я уже не сделаю ему. Не после того, как он потерял своего друга, по-настоящему. Мы еще можем вернуть мисс Тейлор... а мисс Наре уже не вернется.
   Какое-то время после его слов на крыше царила тишина. Говорить о чем-либо Бааму не хотелось - слишком уж тяжело это было, после случившегося. Все эти смерти, провалы... Всего этого можно же было избежать! Всего одна секунда тогда отделила его от спасения мисс Тейлор! Если бы не это, если бы он успел быстрее...
   - Баам, это все равно случилось бы, рано или поздно, - голос мистера Хачулинга прозвучал неожиданно громко... стоп, что? Все равно случилось бы? - Подумай: ты - незаконный. Ты априори сильнее большинства участников, и у тебя куда выше шанс взойти на Башню, чем у них. Если ты не сломаешься, если не сдашься, если не налетишь на противника куда сильнее тебя и не умрешь на полпути - однажды ты станешь высшим офицером, взобравшись на верхние этажи империи Захарда... а те твои друзья, которым не хватило сил, останутся где-то там, внизу. Чем ниже этаж и чем слабее избранный, тем быстрее он будет стареть... если ты не покоришь Башню за меньший срок, чем то удается обычным офицерам, к концу твоего восхождения кто-нибудь обязательно умрет от старости. А потом еще один, и еще - тогда как ты будешь продолжать жить, даже не особенно постарев. Даже если бы все прошло мирно, даже если бы твоим друзьям не угрожали вообще никакие опасности, они все равно умирали бы. Смирись с этим. Такова уж Башня.
   - Башня, да? - глухо произнес Баам. - Знаете, мистер Хачулинг... я ненавижу Башню. Зачем все это? Для чего она нужна? Чтобы каждый восходящий отрекался от своей мечты, а даже если бы не отрекался - терял все ради нее?
   - А ты как думаешь, почему вообще зародилось Крылатое Древо? - покосился на него собеседник. Что? - Почему мечта выбраться отсюда получила столько сторонников? Это ведь не блажь, не простое любопытство... если кто-то присоединился к Крылатому Древу как и я, просто ради веселья и удовольствия, то большая часть - совершенно серьезны. Они просто не хотят жить здесь. Они просто не хотят жить так. Их двигает вперед не любопытство, а необходимость... теперь ты тоже это чувствуешь, да?
   Значит, вот оно в чем дело? Баам за эти несколько лет достаточно наслушался о Крылатом Древе, притом, совершенно разных мнений - как мистера Хачулинга, состоящего в этой организации, так и... полностью противоположных. Находилось достаточно людей, считающих Крылатое Древо антиправительственной организацией, объединением бунтарей, просто преступниками - или, наоборот, кучкой бесполезных мечтателей, которые просто бегут от реальности. Но если реальность такова...
   - Да, - наконец произнес он. - Спасибо за разговор, мистер Хачулинг.
   - Да не за что, - покачав головой, поднялся на ноги тот. - Ладно, не стоит мне здесь задерживаться. Я и так проник сюда незаконно... не стоит пока что рисковать. Удачи! И передавай привет моему братишке.
   - Ага, и вам тоже удачи, - рассеяно отозвался шатен. - И передавайте привет мистеру Эвану и принцессе Юри.
   - А? Почувствовал скряготышку тут? - развернулся уже собравшийся уходить светловолосый парень. - Ну да, хрена с два я прибыл бы сюда без провожатого... а вот Юри твой привет я не скоро смогу передать.
   Что?
   - Почему? - лишь недоуменно отозвался проводник. - Ведь одновременно с вами с верхних этажей спустились две нити...
   - Ты что-то путаешь, - голос скаута звучал непривычно-серьезно. - У Юри дела на верхних этажах, что-то с Реппелистой... она просто физически не может быть тут.
   - Как же так? - собственный голос дрогнул. - Ведь наверх уходило всего четыре нити! Ваша, мистера Эвана, принцессы Юри и... ой.
   - Ой? - кажется, мистер Хачулинг подумал о том же самом человеке. - Это уже не "ой". Если это тот, о ком я подумал... то это вообще не "ой".
  
   ***
  
   Двадцать пятый этаж стал отдушиной - еще бы, после последних трех лет! Рен лишь повел плечами, наконец скинув сумку на диван гостиничного номера: даже компактно убранные, контейнеры со всеми необходимыми шинхэо и инструменты для работы с ними занимали достаточно много места, так что прибыл он сюда далеко не налегке. Эх, если бы начальство в этот раз не зажмотилось на нормальный транспорт! Но нет же: провал на втором этаже имел свои последствия, которые заключались не только в длительных проверках, проедании мозга и урезании зарплаты. Его положение в карательных войсках, и так невысокое, сильно пошатнулось - настолько сильно, что добираться до места нового задания пришлось за свой счет и, фактически, своим ходом. Ладно... теперь он сможет отдохнуть хотя бы пару месяцев, пока его цель не покинет этаж. Воодушевленный этой мыслью, Рен прошелся по номеру, чтобы распахнуть шторы на окне...
   ... и тут же подавил желание их закрыть обратно.
   Просто потому, что практически под окнами отеля, на другой стороне улице, в свете фонарей стояли два до боли знакомых человека, о которых он ничего не слышал со второго этажа... и предпочел бы не слышать еще дольше. Ладно, не об обоих: в собственном ученике Рен еще не разочаровался - подросший за три года, уже не мальчик, но достаточно высокий подросток, конечно, наделал глупостей несколько лет назад, но все это можно списать на молодость, отсутствие опыта и состояние аффекта. Зато его спутник...
   С Куном Хачулингом, ренегатом семьи Кун, Ло По Биа Рен предпочел бы связаться только в одном случае - если бы альтернативой было столкновение с печально известным Ха Джин-Сунгом. О чем речь? Рен не знал, чем именно так провинился конкретно этот отпрыск семьи Кун, что сам Кун Эдван назначил награду за голову своего отпрыска, но просто так подобное не случается: великие семьи обычно пытаются сами разобраться со своими проблемами, прибегая к столь радикальным мерам только в крайних случаях. Знать, за что стоящий практически под его окном парень получил солидную награду за свою голову, не хотелось - как и не хотелось вообще встречаться с ним. Может, Кун Хачулинг здесь не по его душу? Может, это просто недоразумение?
   Именно этот момент объект его размышлений выбрал, чтобы перевести взгляд прямо на его окно и помахать рукой.
   Бровь Рена дернулась. Это что, ощущение крушения надежд? Хотя нет... последний раз он так чувствовал себя на втором этаже. Трижды - когда Юу Хан-Сунг выдал ему карт-бланш на действия против его целей, когда принцесса Захард руками своего спутника-дансулсы уничтожила его контейнер, и когда выяснилось, что он почти полностью провалил задание. То самое ощущение, что его поимели... Черт! Неужели этот засранец не мог найти себе другую цель? Почему именно он, Рен? Почему именно сейчас, когда он оказался в немилости у начальства?
   ... и ведь не отсидишься же в номере...
   Собирался Рен недолго. Бой вряд ли будет: пусть у него есть разрешение на присутствие на этаже, а Кун Хачулинг - разыскиваемый преступник, ему вряд ли нужен лишний шум... да и самого Рена могут прихватить за бой так близко к жилой зоне участников. Так что - всего один контейнер с шинхэо, да выпущенная из номера стайка мелких шинхэо, которых хватит, чтобы следить за окрестностям. Завершив приготовления, он наконец вышел из номера и вскоре выходил из здания отеля - чтобы увидеть, как буквально просиял его визави на другой стороне улицы. Вот же...
   - Я же говорил, что мистер Рен тут, - услышал он негромкий голос своего ученика, подойдя достаточно близко. - Так как насчет...
   - Да, сейчас, - Хачулинг лишь щелкнул пальцем по своим часам, в результате чего часы его собеседника завибрировали, словно подтверждая перевод средств. Хм? - Вот. В полном объеме.
   - С вами приятно иметь дело, - вежливо улыбнулся Баам, в следующую секунду вежливо кивнув подходящему Рену. - Мое почтение, офицер. Я вас оставлю.
   И что это было?
   - Мда... кажется, я зря возлагал на этого ребенка большие надежды, - проводил взглядом удаляющуюся фигуру бывшего ученика Рен. - И давно вы его загребли к себе?
   - Загребли? Боюсь, принцесса Юри мне такого не простила бы, - улыбка Хачулинга малость поблекла... стоп, что? Юри Захард? - Она тоже возлагает на этого ребенка определенные надежды, и не поняла бы, если бы я забрал нам столь перспективный кадр. Максимум, что я могу - оплачивать его услуги... но мальчик свое дело знает, так что оно того стоит.
   - Услуги? - напрягся мужчина. Простой участник, пусть и достаточно талантливый - и оказывает услуги офицерам?
   - А вы не заметили? Инструктор, тоже мне... - издевательски потянул парень напротив. - У вашего ученика настоящий талант. Насколько я знаю, вы должны были прочувствовать его на себе.
   Прочувствовать? Но... тот единственный бой... скопированная этим ребенком техника и...
   - Телепортация? - скептически потянул выходец из семьи Биа. - Серьезно?
   - Телепортация - лишь малая часть его дара, - фыркнул ренегат семьи Кун. - Вы не замечали, как именно он терепортируется? К своим целям, не просто в определенную точку пространства... Баам может отслеживать людей и телепортироваться к ним, но если радиус его телепорта ограничен, то предела его сенсорики не нашли до сих пор. Собственно, именно он и выследил вас.
   Рен почувствовал, как у него словно дергается бровь. Ладно... спокойно... Он мог простить, что его ученик натворил глупостей на втором этаже. Он, с натяжкой, мог понять, почему мелкий паршивец присоединился к команде незаконной. Но это? О, это переходило все рамки! Он убьет этого мелкого...
   ... когда сможет.
   Он с трудом удержался от гримасы. Вот черт! С одной стороны, если слова его собеседника не ложь, этого ребенка прикрывает принцесса Захард... а с другой же, начальство запретила вредить товарищам упущенной им незаконной, пока те не начнут открыто демонстрировать неповиновение официальной власти. А ведь есть еще и офицеры Крылатого Древа, пользующиеся услугами мальчишки! Он прикрыт со всех сторон - и, если он так ценен, Рен не выдержит гнева всех сторон, если мальчишка умрет от его руки. Спрятаться от гнева Юри Захард и Крылатого Древа он мог бы, инсценировав свою смерть как отпрыска семьи Биа и оставшись лишь офицером королевских карательных войск. Пережить гнев начальства он смог бы, пусть и распрощавшись с местом в карательных войсках... но все сразу?
   Нет. Оно того не стоит.
   - Сенсорика, да? - наконец смог хоть что-то сказать он, справившись с эмоциями. - Пожалуй, я могу понять, за что вы его так цените.
   - О, вы не понимаете масштаба, - предвкушающе усмехнулся скаут. - Баам - наверное, сильнейший сенсор из всех, о ком я слышал. Он может чувствовать цели, которые находятся выше больше, чем на сотню этажей... и может чувствовать множество целей. Сейчас он отслеживает почти три десятка целей только для принцессы Юри.
   Но это же... многозадачность. Конечно, его ученик начал проявлять первые признаки оной еще на втором этаже... сформировав второй баанг после месяца обучения...
   Черт.
   Похоже, он не ошибся. Похоже, мальчишка и впрямь оказался лотерейным билетом - пусть и уплывшим в чужие руки, и, если его догадки верны и Кун Хачулинг не соврал, мальчишка и впрямь оценен по достоинству своим начальством. Ладно, тут ничего не поделаешь...
   - Отставим разговоры, - все-таки открыто поморщился проводник. - Вряд ли вы воспользовались услугами подопечного Юри Захард только затем, чтобы поприветствовать меня.
   - Не только... но, думаю, и так понятно, зачем я здесь, - флегматично пожал плечами его визави. - Принцесса сильно обидится, если с ее инструментом что-нибудь случится, так что я счел необходимым предупредить вас. Я слышал, предыдущий провал был болезненным? Из всех задач - ликвидации полукровки Анак "Захард", возвращения Черного Марта и Зеленого Апреля и ликвидации незаконных участниц - вы смогли достичь только смерти Тейлор Эбер, да и то была не совсем ваша заслуга...
   От этих слов Рен застыл соляным столбом.
   Откуда? Откуда он знает? Он сам прекрасно знал, увидев через глаза подконтрольного шинхэо, что Бык был убит без потерь со стороны незаконных участниц, и то, почему Эмма Барнс поддержала версию о смерти Тейлор Эбер во время атаки быка, осталось для него загадкой - но больше об этом не знал никто! Так откуда...
   ... стоп. Ученик!
   - И что с того? - равнодушно, стремясь не показать смятения, произнес анима. Зачем все это? - Не понимаю, как это относится к нашему разговору.
   - А я думаю, вы прекрасно понимаете, - понизил голос офицер Крылатого Древа. - Не знаю, что у вас конкретно за задание тут... но вряд ли к вам будут столь же снисходительны при втором провале, особенно если всплывут некие обстоятельства, известные узкому кругу лиц.
   - То есть, вы предлагаете мне поступиться моими целями, угрожая шантажом? - напряженно отозвался член карательных войск. - Это как-то...
   - Нет... я предлагаю вам быть поосмотрительнее, в обмен на кое-какую информацию, которая поможет сгладить вам последствия своего провала, - прищурился его собеседник. Что? Это... как? - Скажите... Что вы сделаете, если я скажу вам, что незаконная, о смерти которой вы отчитались, жива?
   ... что?
   От этих слов по коже пронеслась волна мурашек. Жива? Его перспективная ученица, еще один лотерейный билет, ушедший на сторону - и жива? После того, как о ее смерти отчиталась другая незаконная? После того, как офицеры отчитались о ее смерти... и не нашли тела.
   Черт! Нужно было догадаться раньше. Он знал, что у "погибшей" Тейлор Эбер невероятное сопротивление шинсу, и ее тело просто не было бы раздавлено оным. Он знал, что с его-то работой не стоит верить в смерть противника, пока не увидишь трупа. И все равно - расслабился! А теперь...
   Теперь, стоит только этому вскрыться, и он труп. Измены - а как еще можно назвать его доклад о смерти незаконной, о которой он узнал с чужих слов? - ему не простят. Ни начальство, не семья.
   - Знаете, принцесса Юри бывает жадна, особенно до своих инструментов, - тем временем продолжал говорить Хачулинг. Инструментов? - Пригребла к рукам такого перспективного сенсора, на незаконную положила глаз... Вы действительно думаете, что она допустила бы гибель девочки? Тейлор Эбер жива, и, насколько мне известно, сейчас под прикрытием выполняет задание принцессы Юри, находясь всего несколькими этажами ниже. Еще несколько лет, и она вернется...
   - И зачем вы говорите это мне? - мрачно произнес Рен. Если все это правда... черт, черт, черт! Ему, конечно, нравятся схватки, и он не упустит возможность вступить в бой - но это? Это же смертная казнь! Черт...
   - Я хочу предложить вам сделку, - открыто улыбнулся стоящий напротив парень. - Мы предоставим вам многое. Информация, алиби, возможность оправдаться, даже защиту, если все пойдет совсем уж плохо - а вы поможете нам в проводимой сейчас операции. Совсем немного, просто побывать здесь, побывать там... вам даже напрягаться не особо придется, к тому же, это будет в интересах вашей основной работы. Ну, как вам предложение?
   - Такие дела так быстро не решаются, - негромко отозвался мужчина. Черт, придется задействовать семейные связи, чтобы проверить хоть что-то...
   - Так я и не тороплю вас, - улыбка его визави стала еще шире. - Я готов немного подождать... года вам, пожалуй, хватит, чтобы определиться. Контактов своих давать вам не буду, вы уж извините - если что, ищите меня через Баама. Между нами, мелкий совершенно не ценит своего дара! Ценил бы - брал в три раза больше, и все равно это было бы достаточно дешево!
   Оставалось лишь механически кивнуть - и в то же время стиснуть зубы, не давя рвущиеся на лицо эмоции. Он сравнивал ситуацию со вторым этажом? О-о-о, сейчас все было куда хуже.
   Ло По Биа Рену не давало покоя ощущение, что он, просто разговаривая с этим типом, продает свою душу дьяволу.
  
   ***
  
   За последние три года, с того момента, как он выбрался из своей пещеры, Баама преследовало ощущение, что можно было сделать все, что они сделали, как-то лучше. Чище, что ли. Не такими грязными методами.
   Не так.
   Когда мистер Кун, после теста на двадцать четвертом этаже, сказал, что вшестером им сложновато, и придется найти скаута на замену погибшей Наре, Баам смог это принять. Когда они получали отказ за отказом от участников, которые не желали связываться с командой, где засветился Алексей, действия которого на испытаниях слова "предельно жестко" не могли охарактеризовать в полной мере, мистер Кун, являющийся отступником своей семьи, и мисс Эмма, являющейся незаконной участницей... ну, было понятно, что им нужны более убедительные методы. Но когда мистер Кун притащил на их базу находящегося в отключке из-за транквилизатора парня, в котором Баам узнал скаута Эдина Дана и который был их следующей целью? Это было... сложно, мягко говоря. Умом он понимал, почему мистер Кун делает это - он не желает рисковать кем-то из их знакомых и набирает чужаков, которыми легко сможет пожертвовать, случись что, но это именно что умом.
   Чувствовал же Баам себя на редкость мерзко. Наверное, именно поэтому он и вызвался караулить их новичка и позднее помочь ему обустроиться на новом месте - и вот сейчас, сидя на табурете у двери и чистя ножом яблоко, он исподволь наблюдал за валяющимся на кровати парнем. Не старше мистера Алексея и куда ниже его, но выше и мистера Куна, и самого Баама, с длинноватыми черными волосами и бледный, он выглядел довольно непримечательно. Не знай Баам, что их новенький является одним из пяти быстрейших участников Е-ранга, вообще не обратил бы внимания на него...
   Тем временем лежащий на кровати мужчина зашевелился - и вскочил... чтобы застыть на несколько секунд, наблюдая за ножом в руках Баама. Хм? Впрочем... если подумать... да, он и впрямь сейчас выглядит как надзиратель.
   - Я вижу, вы уже очнулись, мистер Эдин, - лишь кивнул он, пытаясь сгладить неприятную паузу. - Как самочувствие?
   - Как будто упал с высотки и вместо того, чтобы сдохнуть, выжил, - напряженно отозвался его собеседник. - Кто ты такой?
   - Я - Баам, проводник, член команды мистера Куна, - оставалось только представиться. - Приятно познакомиться.
   - Дрянь... ты заодно с этим засранцем? - мгновенно помрачнел мистер Эдин. - А это место...
   - Верно, здесь базируется ваша команда, - перебил его Баам. - Мистер Кун притащил вас сюда, вколов транквилизатор.
   После этих слов он ожидал резкого ответа. Криков, рукоприкладства, попытки сбежать... но никак не того, что сидящий на кровати мужчина схватится за голову.
   - Гр-р-р... вот черт! Все потому, что меня обуяла жадность при виде суспендия! - похоже, если брюнет кого-то и винил, то только себя. - Подумать только: теперь я должен продолжить восхождения с вами... из всех участников...
   Что? Суспендия? Нет... пожалуй, он не хочет этого знать.
   - Я понимаю вашу реакцию, мистер Эдин, - негромко начал шатен. - Многие остерегаются проходить испытания в одной команде с незаконной участницей...
   - Что? - прекратив ворчать, мгновенно напрягся его собеседник. - В смысле - незаконной?
   - А вы не знали? - склонил голову к плечу проводник. Ну надо же! - Я думал, вас не устраивает членство в одной команде с мисс Эммой.
   - Незаконной... Эммой... Барнс, верно? - пробормотал себе под нос скаут. - Нет... не знал. Я, конечно, слышал о незаконной - но я не особо интересуюсь делами участников. Я делаю свое дело и зарабатываю, вы - продолжаете карабкаться дальше... черт, ну надо же было пропустить! Я, конечно, не имею ничего против, но... аргх!
   - То есть, вы не имеете ничего против нее?
   - Я, скорее уж, имею что-то против Куна... вот ведь ублюдок...
   - Не вы один так о нем думаете, мистер Эдин. Значит, вы согласны присоединится?
   - Раз уж проиграл... ладно, - удрученно выдохнул тот. Вот и хорошо... - И зови меня Даном. Ты не слишком уж меня младше, чтобы называть по фамилии.
   - Как скажете, мистер Дан, - улыбнулся Баам, поднимаясь со своего места замечая, как поморщился его собеседник. - Тогда представимся еще раз? Меня зовут Баам, я один из трех проводников этой команды... также могу выполнять роль скаута на испытаниях, но это зависит от обстоятельств самого испытания.
   - Эдин Дан, скаут, бегун... но ты и так наверняка это знаешь, - его собеседник подал ладонь для рукопожатия. - Стой! Один из трех проводников? Это как?
   - Ну... ввиду проблем с набором на вакантные места, у нас жутко несбалансированная команда, - оставалось лишь покачать головой в ответ. - Из нас троих только мистер Майкл - нормальный проводник в классическом смысле этого слова... он также наш отрядный медик, так что, если что, можете обращаться к нему. Мы же с мисс Эммой... скажем так, действуем по ситуации. До вашего присоединения именно мы исполняли роль скаутов на испытаниях, но все же лучше иметь в команде профессионала, верно? С мистером Куном вы уже знакомы... есть еще мистер Алексей, наш копейщик, и мистер Хорьянг, удильщик. Если вам станет легче, я могу вас познакомить...
   - Было бы неплохо, - получив кивок в ответ, он направился к двери, открывая оную - и только потом услышал оклик. - Эй,Баам... не боишься, что я сбегу?
   Сбежит? Нет... Не сбежит. Но нужно не допустить даже тени этой мысли, просто чтобы не провоцировать мисс Эмму, которая очень остро реагирует на бегущих противников - и именно поэтому Баам "толкнул" нить мистера Дана, сформировавшуюся во время разговора, чтобы в следующий момент оказаться у него за спиной.
   - От меня невозможно сбежать, мистер Дан, - собственная реплика прозвучала более угрожающей, чем то было нужно - но исправлять впечатление он не собирался. - Советую запомнить это.
   - Вашу мать! - уже вставший с кровати и прошедший несколько шагов мистер Дан чуть не подпрыгнул на месте. - Это как? Это не просто скорость! Ты же только что был там! Я даже не заметил тебя!
   - Верно, это не просто скорость, - кивнул в ответ шатен. - Просто телепортация, на небольшие расстояния и по меткам. А у мисс Эммы - порталы... и лучше не провоцируйте ее, мистер Дан. Мистер Хорьянг и мистер Алексей также могут не понять шуток, так что вам лучше быть осторожней.
   - Я смотрю, у вас тут все опасно... - было видно, что брюнет сильно нервничает... впрочем, а как бы сам Баам действовал на его месте? Нет - он имеет на это право. - Ладно, я понял, вы опасные ребята. Можно вопрос? Зачем вы идете на такие меры? Неужели вообще никого не нашлось?
   - Нашлось... но мистер Кун не поверил в честность их намерений, - отозвался проводник, направляясь к двери. - Сами понимаете, с мисс Эммой в команде... за эти три года, что мы восходим на Башню, многое произошло. К нам пытались внедрить подставных участников, нас чуть не убили на испытаниях семьи Йеон... Мистер Кун просто не желает подвергать нас всех опасности. Тогда, три года назад, он обещал мисс Эмме, что поможет ей взобраться на Башню - и держит обещание.
   - Ого! Он типа с ней? - крутанул пальцем в характерном жесте скаут. Что? - А по виду и не скажешь, что он такой романтик...
   Нет. Этого заблуждения допускать нельзя.
   - Мистер Дан... не сочтите, что я вас пугаю, но лучше вам так не делать, - собственный голос звучал жестко. - Выкинете что-нибудь подобное на глазах у мистера Куна, и он возьмется за нож. Поверьте мне, вы не хотите знать, что такое взбешенный мистер Кун с ножом - предыдущий глупец за три секунды лишился глаза и чудом остался жив. Поскольку вы в команде, мистер Дан, вы всего лишь не досчитаетесь пальцев.
   - П-понял, - шумно сглотнул тот. Поверил? Вот и хорошо - мистер Кун слишком уж не любит эту тему, и мистер Бларод в предыдущий раз спасся только чудом. - А... почему...
   - Почему? - развернулся уже вышедший из комнаты Баам. Вот же... И что же ответить, чтобы не выдать правду, одновременно достаточно замотивировав и не разозлив мистера Куна дурацкими слухами? - Это... не моя история... но когда мистер Кун только вошел в Башню, он был в команде с другой незаконной участницей, мисс Тейлор. Когда она... умерла... он пообещал мисс Эмме, что больше такого не повторится. Ради ее памяти. Надеюсь, теперь вы понимаете, почему вам лучше на эту тему не говорить.
   - Да... извини, - отвел взгляд мистер Дан. - Какие сложные отношения... Как я понял, это должно остаться между нами?
   - Я... был бы за это признателен, - кивнул шатен, первым направляясь по коридору. Через несколько секунд за его спиной прозвучали шаги. - Смерть... мисс Тейлор... повлияла на всех нас - я и мистер Алексей тоже были среди избранных в той зоне испытаний, и прекрасно это помним. Лучше лишний раз не поднимать эту тему.
   - Хорошо, - голос брюнета за спиной звучал неуверенно. - А команда...
   - Они уже здесь, - пройдя через коридор, Баам распахнул двери, выходя в гостиную и окидывая взглядом собравшихся. С флегматичным подкидывающий мяч-антистресс мистер Алексей, сидящий в углу мистер Хорьянг, развалившийся перед телевизором мистер Майкл, окинувший их с мистером Даном взглядом неестественно-голубых глаз, резко выделяющихся на фоне смуглой кожи и белых волос... - Простите. Надеюсь, мы не заставили вас ждать?
   - Нет, мы не так уж и давно собрались, - раздался голос со стороны - и Баам лишь кинул взгляд на мисс Эмму, стоящую у окна с кружкой кофе. - Значит, это и есть наше пополнение, да? Теперь мы продолжим покорять Башню в нормальном темпе?
   - С неполной командой нам будет сложно... но мы постараемся, - ободряюще улыбнулся Баам, пытаясь подавить собственные эмоции. Получалось не очень. - Это Эдин Дан, наш новый скаут... и, по словам мистера Куна, действительно хороший бегун. Мистер Дан - это мистер Хорьянг, мистер Алексей, мистер Майкл и мисс Эмма, я вам о них рассказывал. Добро пожаловать в команду.
   ... в команду, где он имеет все шансы умереть.
   Баам не обманывался - ему не хотелось заполучить нового члена в команду не потому, что это затмевало память о мисс Наре, а потому, что он не хотел обрекать на смерть кого-либо еще. Он сам вполне может выжить, он достаточно для этого быстр, чтобы сбежать от порталов Эммы, действующих в прямой видимости, и если у мистера Куна еще есть хоть какие-то шансы, то у мистера Хорьянга и мистера Алексея их куда меньше... а у мистера Дана шансов почти нет. Мистер Кун изначально планировал им пожертвовать, если то потребуется...
   А сам Баам не сказал ничего кроме этого.
   И поэтому, хоть еще ничего не произошло, он уже чувствовал себя виноватым.
  
   ***
  
   Очередной удар пришелся, как и сотни, если не тысячи раз до того, точно в цель - но, в отличие от львиной доли предыдущих попыток, результат атаки был совершенно иным: не просто безуспешный удар, не выбивание пыли и даже не несколько трещин, а самый настоящий взрыв. Каменный голем, служивший мишенью, разлетелся на осколки от удара, и Тейлор лишь кивнула своим мыслям. Наконец-то необходимый результат - и не просто необходимый, а даже стабильный! Проклятые "Мотыльки, порхающие в цветах" наконец-то поддались ей...
   ... но, что самое важное - она наконец усвоила принцип воздействия на потоки шинсу внутри цели, будь то просто камень или живое существо. Теперь можно будет наконец-то перейти к действительно интересным техникам шинсу! Там и гипнотизирующий голос, предоставляющий чуть больше убедительности или дающий возможность создавать кратковременные внушения, и парализующая заморозка, вроде освоенной Баамом еще на втором этаже... Да что угодно! Можно даже наконец начать осваивать простейшую исцеляющую технику под руководством Ангел, чтобы, случись что, самой не загнуться от кровопотери и помочь хоть кому-то!
   - Должен признаться, я рад вашим результатам, моя Богиня.
   ... вот только, похоже, до отбытия она ничего не успеет.
   Развернувшись, Тейлор лишь приветственно кивнула вошедшему в тренировочный зал Юу Хан-Сунгу, с любопытством рассматривающего остатки каменного голема на полу. Принесла же нелегкая! И ведь теперь точно не удастся потянуть время...
   - Насколько я помню, ты не баловал наши занятия своим вниманием, - холодно произнес Джин-Сунг. - Чем обязаны?
   - Пришел удостовериться в успехах моей ученицы, - невозмутимо отозвался Хан-Сун, прежде чем перевести взгляд на собеседника. Успехах? Тейлор почувствовала, как у нее кровь стынет в жилах. Если это намек... - А еще я хотел напомнить об отпущенном на подготовку сроке. Насколько вы помните...
   - Помню, - наставник в рукопашном бою, в свою очередь, перевел взгляд на Тейлор. - Но это решать мне.
   - И что же...
   - Она готова.
   Эти слова ударили как пыльным мешком по голове. Готова. Сейчас. Уже готова - значит, нет необходимости в новых смертях заложников. Уже готова - значит, ей, наконец, разрешат снова начать восхождение. Уже готова... за три года - и осталось еще три. Через три года Рьюн обещала ей на двадцать первом этаже указать путь на свободу.
   И весь вопрос в том, как добраться туда за это время.
   - Рад это слышать, - мягко улыбнулся блондин. - Полагаю, мне нужно известить об этом старейшин...
   - Да, иди, - недовольно отозвался ему в спину его собеседник, явно чем-то недовольный - прежде чем обернуться к ней. - Хочешь что-то спросить?
   - ... пожалуй, да, - несколько замявшись, ответила Тейлор. - Вы уверены?
   - А ты не уверена в своих силах? - лишь прищурился темноволосый, прежде чем подобрать с пола диск суспендия, который и был своеобразным "управляющим блоком" голема.
   - Я не уверена в их оценке... не знаю, с чем сравнивать, - покачала головой девушка. - Сами понимаете, на вашем фоне я еще не смотрюсь, а остальные...
   - Да - пожалуй, после такого трудно сравнивать, - задумчиво отозвался Ха. - Тогда... F-ранг ты пройдешь с легкостью, даже в Е-ранге большинство участников не смогут составить тебе конкуренцию... разве что ты напорешься на кого-то из семьи Йеон, тех трудно остановить. Хочешь мой совет? Лучше не торопись. Пусть тебя хотят направить на испытания сейчас, но заявлять о тебе как о Кандидате с самого начала в ближайшие несколько лет не планируется; ты начнешь восхождение не как кандидат Арлен Грейс, а как простая участница Арлен. У тебя есть три года до того, как тебя объявят Кандидатом, и лучше бы тебе растянуть этот срок на пребывание в F-ранге - так проще и безопасней. Продолжай тренировки, на этот раз с техниками шинсу, учись, развивайся... я надеюсь, ты же не забросишь тренировки в мое отсутствие?
   - Нет, не заброшу, - слабо улыбнулась Эбер. Так хочется верить, что все хорошо... но собственная интуиция не дает покоя. - Учитель... зачем?
   - Что?
   В смысле? Тейлор лишь недоуменно моргнула. Она... сделала что-то не так?
   - Ты впервые за это время назвала меня учителем, или мне послышалось? - лишь прищурился офицер. Что, действительно? А она и не замечала... - Я вот не пойму: ты подлизываешься, или что?
   - Ну... просто не знала, как к вам обратиться, - вконец смутилась кейп. Ч-черт, как-то это... - По фамилии определенно не стоило, имя... кхм. Простите, если сказала что-то не так?
   - Нет, просто... я удивлен, - по лицу удильщика расплылась широкая улыбка... а затем ей бесцеремонно растрепали волосы. Эй! - Не думал, что ты когда-нибудь скажешь это, Арлен. Признаюсь, я был раздосадован, что твоим наставником формально назначили Хан-Сунга, а не меня... Рад был это услышать.
   Черт. Она лишь сглотнула. И вот как после этого уходить? Пусть Джай и уйдет с ней, пусть он и обещал перевербовать Ангел - но вот так, после такого отношения к себе, предавать Джин-Сунга...
   Умом Тейлор понимала, что так и должно быть. Что ее тут ничего не держит, что с самого начала тут все были ее врагами, что тот же Джин-Сунг при их первой встрече толсто намекнул на заложников... но это не меняло того факта, что за время, проведенное в этой крепости, она привязалась ко многим. Джин-Сунг, Лиен, да та же Елена с ее жутковатым поведением и маньячными огоньками в глазах - и всех этих людей она оставит, вернувшись обратно к своим друзьям.
   ... действительно, она на самом деле слишком плохо разбирается в людях и слишком легко привязывается.
   - Я... простите, - отвела взгляд проводник. - Учитель... пожалуйста, не уходите от темы. Зачем все это?
   - Догадалась, да? - удрученно вздохнул удильщик. Догадалась... о чем? - В последнее время что-то неладное происходит. Старейшины, Убийцы... Не хочу тебя беспокоить, но твою старую знакомую поддерживает еще достаточно много людей - а учитывая, что в последнее время вновь активизировались королевские карательные войска, Мирцеа беспокоится за тебя. Конечно, это маловероятно, что кто-то выдаст информацию об этом учебном лагере и твоем присутствии здесь, но Мирцеа предпочел поостеречься. Ты отправляешься на испытания не только потому, что пришло время - ты отправляешься на испытания так рано потому, что в F-ранге до тебя будет сложно добраться. Поэтому ты и должна задержаться на этажах F-ранга на три года, пока мы немного не разберемся в происходящем. Ты сможешь нормально заняться техниками шинсу и подниматься без лишней спешки, не привлекая к себе внимание быстрым восхождением...
   - ... я поняла, - собственный голос звучал глухо. С одной стороны, она получит больше свободы, но вот с другой же... честно говоря, Тейлор чувствовала себя донельзя неуютно - как когда-то на втором этаже, меняя привычный костюм кейпа на всученную Андросси яркую толстовку и короткие шорты и выбираясь из привычного образа. Может быть, это просто неуверенность? - Я... буду по вам скучать.
   - Эй, ты серьезно? - в голосе Джин-Сунга звучало веселье. - Арлен, это всего три года, а потом мы снова увидимся в Е-ранге. В конце концов, я же не могу просто так взять и оставить свою ученицу? Эти три года пролетят в один миг, ты и заметить не успеешь...
   - Да, конечно, - улыбка далась нелегко. - Значит... мне идти собирать вещи?
   - Ну, можешь так не торопиться... - лишь пожал плечами мужчина. - В конце концов, потребуется несколько дней, чтобы все уладить, потом еще нужно будет провести тебя с твоей командой на второй этаж под видом избранных участников... Неделя у тебя точно есть, хватит времени даже отдохнуть немного.
   - Да, может быть, опять слетаем куда-нибудь с Рьюн на несколько часов, - рассеяно отозвалась девушка. - И Ангел с нами просилась...
   - Вот видишь - можешь отдохнуть перед началом восхождения, - хмыкнул Ха. - Пожалуй... в честь хороших новостей, сегодня закончим пораньше.
   Да уж - что-то подсказывает ей, что в таком состоянии она все равно ничего бы не добилась на тренировке...
   До комнаты Тейлор добрела все в той же рассеянности - скорее уж, дошла на автомате, чем реально стремилась куда-то идти, и только закрыв за собой дверь, немного пришла в себя. Три года. Она провела здесь три года... и еще через три года получит шанс воссоединиться со своей командой. Интересно, как изменился Кун? Может, Рак еще немного подрос? А она сама...
   Взгляд, мечущийся среди террариумов с шинхэо, упал на ростовое зеркало, установленное в ее комнате по инициативе Рьюн. Сейчас там отражалась она сама, и Тейлор с уверенностью могла сказать одно: за три года она практически не изменилась. Да, волосы отросли еще длиннее, окончательно исчез раздражавший чуть пухловатый живот, прибавилось мышц на руках и ногах, чуть-чуть очертилась грудь, да и в целом она подросла на пару сантиметров - но больше никаких изменений не было. Конечно, со слов Рьюн она знала, что порой у начавших восхождение избранные замедляется старение, а то и вовсе останавливается, но испытать это на себе... это было как-то слишком. О чем речь! За исключением роста, Тейлор все так же выглядела на свои пятнадцать...
   И это заставляло задуматься.
   Если ей все же удастся вернуться к друзьям, тогда она продолжит поиски выхода из Башни, чтобы вернуться домой - и неизвестно, когда сможет туда вернуться. Сколько пройдет времени, прежде чем она вновь окажется дома? Дождется ли ее отец, или уже перестал ждать? Прошло всего три года, и еще три она будет карабкаться до двадцатого этажа - а дальше сколько времени? Она знала, что Урек Мазино смог покорить Башню за семьдесят пять лет... а что будет через семьдесят пять лет у нее дома? Из воспоминаний Арахны Тейлор знала, что для завершения цикла требуется больше времени, но рисковать она не могла.
   Ей нужно как можно скорее оказаться дома.
   А значит - нужно будет на полную использовать эти три года. Джин-Сунг говорит, что она уже может одолеть большинство участников Е-ранга? Тогда не стоит останавливаться на достигнутом. За эти три года нужно стать еще сильнее, чтобы как можно быстрее взобраться на Башню, чтобы не тратить лишнего времени потом.
   Она уже потеряла три года здесь. И терять больше времени она не имеет права.
  
   ***
  
   - Салют принцессе Юри Захард! Да пребудет вечная слава Захард!
   И вот так всегда... Потребовалось приложить усилия, чтобы не ускорить шаг и не выдать своего раздражения. Подобные выходки скорее естественны для девчонки, коей Юри выставлять себя не хотелось - только не после того, как она потратила много усилий, работая над собственной репутацией и положением среди сестер - и поэтому следовало сдерживаться, как бы ни хотелось заорать на этих придурков и на подначившего их к этому Алумика, сейчас застывшего в поклоне у лестницы. Аргх... и как только Репеллиста терпит кого-то вроде него рядом с собой?
   - Добро пожаловать, принцесса, - тем временем склонился в поклоне Алумик. Ох...
   - Обязательно это делать каждый раз, когда я прихожу в гости к сестре? - позволила себе продемонстрировать раздражение Юри, передавая подскочившим слугам свое пальто. - Не думаешь, что это нелепо?
   - Приму к сведению в следующий раз, принцесса, - ответ ее собеседника остался неизменным, что она и преминула заметить:
   - Кажется, ты говорил это в прошлый раз.
   В ответ на это Алумик лишь усмехнулся - а Юри закатила глаза. Эта беседа, с разными вариациями, повторялась чуть ли не в каждый визит к Реппелисте, и раздражение за это время поубавило свой градус... но не сильно.
   - Юри, если тебе не нравится весь этот переполох, просто откажись от титула принцессы - и ты перестанешь быть объектом столь пристального внимания в Башне.
   ... определенно недостаточно, чтобы удержать невозмутимую маску на лице, услышав знакомый голос.
   - Сестрица Машенни! - демонстративно-спокойно произнесла Юри, прежде чем обернуться и окинуть взглядом девушку, спускающуюся по лестнице. Как всегда, в одном из своих любимых синих платьев и с водопадом светло-голубых локонов, Машенни сверкала ледяной красотой... идеально соответствующей ее характеру хладнокровной суки. - Когда ты прибыла?
   - Недавно, - Машенни лишь улыбнулась одними уголками губ - как всегда, не допуская больше никаких эмоций. - Поздравляю, Юри. Слышала, что ты вернула Зеленый Апрель... Говорят, отец был этому рад.
   Опять? И она туда же?
   - Ха-ха, да я случайно на него наткнулась... - лишь негромко рассмеялась темноволосая девушка.
   - Нашла оружие тринадцати месяцев случайно? - ее собеседница одарила ее скептическим взглядом, но больше никак не проявила недоверия. - Должно быть, тебе несказанно повезло, Юри.
   - Ага, так получилось, - только и пожала плечами та, радуясь возможности свернуть с неприятной темы и не вспоминать шокированный взгляд и крики племянницы, разлучаемой со своим клинком...
   - Ясно, - задумчиво произнесла сестра. Ох, и почему ей кажется, что она рано обрадовалась? - Но не слишком ли тяжела эта ноша для такой маленькой девочки, как ты? Я могу помочь тебе и взять один из этих клинков.
   Как же ей это надоело! Принцесса из семьи Ха лишь сжала руки в кулаки, воспользовавшись наличием длинных рукавов. Как же ей надоели все эти намеки на свой возраст, на тот промах...
   ... ничего. Совсем скоро все изменится. После проведения запланированной операции она окончательно загладит свою вину за ту утерю Черного Марта, и даже более того - возвысится среди сестер. Ради этого стоит немного потерпеть, и тут Эван даже прав: это будет отменной тренировкой выдержки.
   - Ну что ты! - это она буквально пропела. - Сестренка и так выглядит изможденной... возраст сказывается, не иначе. Почему бы тебе не передать Желтый Май мне и уйти на покой?
   - Хех... - несмотря на усмешку принцессы из семьи Кун было видно, что эта подколка ее задела. Успех! - Смотрите-ка, эта стерва имеет наглость так говорить со старшей сестрой, которая практически на самой вершине Башни...
   - От тебя же и учусь, сестренка, - Юри сделала вид, что не поняла намека. Ну, что она скажет дальше?
   Вот только Машенни не успела ничего ответить.
   - Ха-ха... вы двое, как и всегда, чудестно ладите! - влез в разговор Алумик. Вот же... нудный старикашка, мнящий себя миротворцем... - Может, чем в холле стоять, пройдем в комнату для гостей, и я принесу вам чай?
   - Нет, спасибо...у меня возникли срочные дела, и мне пора идти, - развернулась Машенни. Вот только она не была бы собой, если бы ушла просто так. - Лучше дай Юри горячего шоколада, Алумик. Этот ребенок еще слишком мал, чтобы пить горькое. Увидимся, Юри... конечно, если ты еще будешь жива к этому моменту.
   Вот же стерва! Но этот намек был прекрасно понят: конечно, победителей не судят, и никаких особых санкций за утерю Черного Марта к ней применено не было - но за ней пристально следят. Это придется учесть.
   - Да пребу... - тем временем почетный караул внизу снова завел приветствие...
   ... перебитое криком Машенни.
   - Захлопнули забрало, фанатики! - эта реплика настолько контрастировала с привычным образом сестры, что Юри не удержалась от улыбки - а заодно и сделала себе заметку на память. Вот, значит, как заткнуть этих остолопов!
   - От нее постоянно исходит аура бьющей через край любви, вы не находите? - подал голос Алумик, тоже не сдерживающий улыбку. Ну... если стервозность Машенни можно назвать любовью...
   - Это делает ее лишь более отталкивающей, - покачала головой Юри. - Ладно, как сестренка? Она все так же не вылезает из комнаты?
   - Да, - улыбка с лица дворецкого и провожатого Репеллисты мгновенно исчезла. - Мне кажется, стало еще даже хуже. Я обеспокоен...
   Причина его беспокойства стала ясна, стоило только Юри дойти до комнаты Репеллисты. Ее вездесущие плакаты и постеры с изображениями игр, кажется, перестали помещаться в комнате - самый большой, со слоганом популярной игры, теперь висел над дверью. Похоже, все и впрямь серьезно!
   - Сестренка, это Юри... я вхожу, - аккуратно постучав по двери, Юри напоследок кивнула Алумику, прежде чем войти в затемненное помещение, мрак в котором разгонял только светоч, экран которого сейчас использовался для отображения игры. Свет от него проливался лишь на крохотный пятачок комнаты, где, в окружении колонок, на полу лежала девушка с копной лиловых волос, свободно раскинувшись по спине. Да уж, все по прежнему... - А здесь все так же... может, хотя бы свет включишь?
   - Не-а... тогда на игре не сосредоточишься, - лениво потянула собеседница. - Кстати, и тебе привет, Юри. Слышала, ты вернула себе Зеленый Апрель.
   -Боже... куда бы не пошла, везде одно и то же! - устало выдохнула Юри, прежде чем грохнуться в стоящее неподалеку от лежащей на полу девушки кресло. Эх, чем хороша Репеллиста - рядом с ней можно не притворяться, она все равно не выдаст...
   - Все потому, что после сестренки Гарам ты стала первой, собравшей сразу два оружия тринадцатимесячной серии, - отозвалась Репеллиста, не отрываясь от игры. - Почему бы не собрать все тринадцать, коли начало положено?
   - Нет уж, спасибо! - лишь фыркнула брюнетка, оперевшись щекой на руку. - Ты знаешь, мне это не интересно.
   - Знаю, - в голосе лилововолосой девушки звучал смех. - Я бы даже разочаровалась, если бы ты изменила это мнение... но я тебя понимаю. Даже без сбора клинков у нас достаточно возможности оторваться на полную катушку. Слышала, тебе весело в последнее время, и ты не собираешься останавливаться на достигнутом?
   С этими словами ее собеседница обернулась от экрана и одарила Юри очередным своим взглядом из серии "я все знаю", отчего у той по коже пробежали мурашки. Неужели Репеллиста... докопалась и до этого?
   - И что с того? - лишь вздернула бровь она, пытаясь не продемонстрировать собственное волнение. - Каждый волен веселиться по-своему, в пределах разумного и в рамках законов, конечно. Я же не вытаскиваю тебя отсюда...
   - Еще бы ты вытащила! - фыркнула эта игроманка. - Но я тебя поняла. Просто... знаешь, Юри, мне немного завидно. Ты всегда веселишься одна, даже твоему Эвану ничего не достается! Может, я присоединиться хочу?
   Юри моргнула, пытаясь рассеять наваждение. Потом моргнула еще раз. Украдкой ущипнула себя за бедро - но полный веселья взгляд собеседницы вместе с широкой улыбкой никуда не делся. Неужели... она действительно имела в виду то, что сказала?
   - Ну, даже не знаю... - задумчиво потянула она. - Я знаю, конечно, что ты любишь и умеешь играть, но эта игра... несколько иного масштаба.
   - Ой, да ты меня обижаешь! - лишь фыркнула Репеллиста. - Давай, соглашайся! Я хочу в твою пати! Где ты еще такого рогу найдешь? Если хочешь, я могу помочь с информацией для готовящегося гильд-рейда... не забесплатно, конечно.
   ... ах да. Похоже, она забыла, с кем разговаривает - и, похоже, ее собеседнице надоело валяться в темной комнате и забавляться чужими мелкими секретиками. В громкое дело захотелось, да? Ну, никто ее не тянул...
   - Допустим, - откинулась Юри на спинку кресла. - Чего ты хочешь?
   - Достать мне кое-что, - лукаво улыбнулась ее собеседница. - Давай, соглашайся! Танк твоей пати с этим играючи справится - это будет даже не разминкой для этого варвара. Ну так что? Согласна?
   - Согласна, - устало выдохнула она. И почему ей кажется, что она об этом пожалеет? Нет, в лояльности Репеллисты она не сомневается...
   Но почему-то Юри показалось, что она навлекла на себя колоссальную мигрень. На несколько веков вперед.
  
   ***
  
   У всех бывают неудачные дни - и этот день был не исключением... правда, этот день был неудачным даже по меркам всех остальных его феерических провалов. По крайней мере, те не заканчивались так, как сегодня, когда он валялся в переулке между зданиями на груде мусорных мешков. Казалось бы, опускаться было уже некуда...
   Но надежда была еще жива.
   Светловолосый парень хрипло выдохнул, устремив взгляд в потолок этажа. Здесь, в узком переулке между зданий, он мог видеть лишь одну из ламп, слабо освещающих ночной потолок; пожалуй, если сильно сощуриться, чтобы перед глазами все расплылось, можно было бы представить, что это не потолок и лампа, а настоящее небо и настоящая луна из древних легенд. Как в тех легендах, что читала ему мама перед сном, в тех, где не было никакой Башни, был лишь свободный мир со свободными небесами... Эта мысль заставила разбитые губы растянуться в усмешке. Небеса, настоящие звезды, настоящая луна - где это все? Где-то там, за кучей этажей и потолков, недостижимо и высоко...
   А его мечты ниже. Но не слишком.
   Казалось бы - какие мечты? Какие мечты, когда он, фактически, шинсу-калека? Какие мечты, когда все, что он может - это работать с бомбами? Большинство, осознав подобную слабость, сдавались... но он не хотел. Не тогда, когда один за одним сдались его друзья. Не тогда, когда один за одним они отреклись от своей мечты, предали ее, потонув в серой круговерти будней. И ладно бы, если они тонули сами! Подобно утопающему, что тащит за собой на дно окружающих, они стремились затащить в эту круговерть всех, кто подойдет слишком близко - наверное, поэтому он окончательно отдалился от них, стерев все контакты из часов и попытавшись забыть. Многие назвали бы это предательством...
   ... но предавать свою мечту ему хотелось еще меньше.
   Несмотря ни на что, он не хотел сдаваться. Несмотря на бесчисленное количество провалов, он не хотел отступать... и не хотел забывать. Не хотел забывать то, зачем стремится наверх. Не хотел забывать то, для чего это важно. Просто потому, что уже видел такое не раз и не два: те, кто добрались до самого верха, они тоже "сдались". Забыли о своей мечте. Забыли о своей цели, толкавшей их вперед. Забыли о том, почему это было для них важно - и вместе с этим утратили частичку себя. Утратили самих себя.
   Он не хотел терять это.
   Просто потому, что потерял почти все остальное.
   Отчаянно хотелось верить, что все еще не кончено. Хотелось верить, что единственная разница между теми, кто наверху, и им самим в том, что они "сдались". А он не "сдался"... и не сдастся. Никогда. Протянув руку к потолку, словно желая схватить светильник с оного, лежащий в переулке парень сжал руку и усмехнулся своим мыслям - да, еще не все потеряно. Пусть многое проиграно, пусть многое забыто, но он остается сам собой...
   ... и самое важное еще осталось с ним.
   В свете фонарей, достающих до переулка с улицы, на пальце парня мелькнуло красное кольцо с гербом в виде трех глаз.
  
  
   Глава 15.
  
   Как-то так вышло, что после смерти Пуонга ее команда осталась без повара - и если во время пребывания в крепости это не играло особой роли, то во время рейдов... В первом же рейде выяснилось, что Ангел на кухне может быть просто феерично неуклюжей, а Джая к готовке нельзя подпускать на пушечный выстрел, поскольку то, что у него получалось, едой вообще нельзя было назвать. Присоединившаяся к ним позже Цеффье была не лучше в этом плане: как оказалось, она была еще в детстве доставлена в лаборатории Мастерских из Средней Зоны, но, в отличие от большинства детей, не была набрана в число подопытных и за счет своего интеллекта со временем доросла до научного сотрудника - вполне логично, что в такой обстановке научиться готовить ей было сложно. Конечно, оставалась еще и Хва Рьюн, сопровождающая их каждый рейд, и периодически присоединяющийся к ним Джин-Сунг, но последнего просить о помощи было откровенно неловко, тогда как первая... Тейлор до сих пор не хотелось думать, что имела в виду провожатая, приготовив в тот раз лазанью, но это была последняя готовка Рьюн. Намек в виде еле заметно приподнятых над столом телекинезом ножей был понят ей прекрасно.
   В принципе, можно было бы забить на эту проблему. В крепости кормили достаточно хорошо, а на рейды, насколько знала Тейлор, большая часть групп брали пайки, лишь немногие предпочитали за свое жалование и трофейные закупать нормальную пищу и сами готовить... но это казалось жестоким по отношению к Джаю, да и Ангел умела делать на диво жалобный взгляд, поэтому как-то так получилось, что вскоре Тейлор взяла на себя обязанности повара во время рейдов. Не то, чтобы она так уж хорошо готовила - даже дома она могла сделать что-то простое, но достаточно съедобное, и эти навыки успели малость поржаветь... но ее невеликих умений вполне хватало поначалу, а после это стало делом привычки, практически хобби. Собственно говоря, почему бы и нет? Здесь она могла немного расслабиться, здесь она могла позволить себе делать ошибки... да и сама возможность побыть не просто Арлен Грейс, Кандидатом, на которого возлагают много надежд, а кем-то еще, была просто великолепной отдушиной. Раньше она так отдыхала только во время сна, разговаривая с Арахной, но сейчас все общение с той было работой, тяжелой и необходимой - и именно готовка давала возможность хоть немного расслабиться. Честно говоря, за три года с момента начала восхождения Тейлор немного соскучилась по этой своей обязанности: на этажах вплоть до девятнадцатого избранных обеспечивали жильем и питанием, и возможности нормально готовить самостоятельно попросту не было, так что эту неделю, прошедшую с момента перехода на двадцатый этаж, она просто отдыхала...
   - Волнуешься?
   ... но все имеет свойство подходить к концу.
   Перевернув очередной оладушек на сковородке, Тейлор покосилась на виднеющееся в оконном стекле отражение Цеффье. В отличие от засони Ангела, ложившегося ближе к утру Джая и работающей в том же ритме Рьюн, Цеффье была тем еще жаворонком, и именно она по утрам, во время готовки завтрака, составляла компанию Тейлор - что раньше, во время рейдов, что сейчас. Обычно каждое утро в ее компании проходило в уютной тишине или разговорах об их совместном проекте, но сейчас, судя по всему, настало время для напряженного разговора... и повод для него действительно был.
   - Ну, немного, - пожала плечами Тейлор, не оборачиваясь. - В конце концов, сегодня же испытание...
   - На нижних этажах перед испытаниями ты не волновалась, - за спиной раздался негромкий звук, словно Цеффье поставила кружку с кофе на стол. Ну... тоже верно... - Испытание на этом этаже не должно составить для тебя труда... в плане личной силы. Это связано с тем, что начальство планирует заявить о тебе, верно?
   Верно... Она лишь прикрыла глаза. Черт бы побрал этих придурков с их заявлениями! Почему именно сейчас? Почему именно на двадцатом этаже, тогда как Рьюн пообещала, что на двадцать первом найдется путь на свободу? Неужели Мирцеа нужно объявить ее Кандидатом в Е-ранге, притягивая к ней дополнительное внимание? Тейлор не давало покоя ощущение, что за грядущей пиар-акцией FUG кроется нечто большее, словно ее временное начальство преследует целый ряд целей, и что последствия этого будут ей еще долго аукаться. Но куда хуже будет то, что после объявления ее Кандидатом в Убийцы FUG она окажется под ударом: мало того, что она является незаконной участницей, так еще и столь крепкая связь со столь одиозной организацией... Когда - не "если", а "когда", с учетом ее дрянной удачи! - всплывет связь между Арлен Грейс и Тейлор Эбер, на нее объявят охоту все, кому не лень, а учитывая, что против офицеров, которых рано или поздно пошлют за ней, она еще долго не будет котироваться... и ведь самое поганое то, что умирать она не имеет права! Собственной смерти Тейлор не боялась, но знание, что из-за грядущей операции вся ее деятельность окажется под угрозой срыва, здорово угнетало. И ведь никак не избежишь этого, не рискуя дорогими ей людьми...
   - Ну... да, есть такое дело, - сдавшись, выдохнула девушка. - В конце концов, после сегодняшнего дня к нам будет приковано куда больше внимания. Просто любопытствующие, избранные из великих семей, отчаявшиеся от бессилия мстители, офицеры... Это здорово все осложнит, и может замедлить развитие нашего проекта. Черт, ну как некстати! Неужели трудно было подождать еще пару этажей?
   - Да уж... ума не приложу, что заставило начальство раскручивать тебя так рано, - в отражении было видно, как женщина покачала головой. - И именно сейчас... Слушай, ты действительно веришь в то, что тебе обещала Рьюн?
   - А ты как думаешь? Я живу этой верой, - все-таки обернулась к собеседнице Эбер. - Мы не можем полноценно реализовать наш проект в текущих условиях.
   - А почему?
   Вопрос собеседницы застал ее врасплох. Впрочем...
   - София... - настоящее имя напарницы Тейлор использовала не так уж и часто, как и та - ее, и поэтому та мгновенно напряглась. - Я скажу это лишь один раз и повторять не буду. Я не могу доверять организации, в которой нет единства. Я это поняла еще когда меня... вербовали... Хан-Сунг недвусмысленно донес мне, что солидная часть руководства поддерживает кандидатуру другой незаконной. Я не могу доверять людям, которые обернутся против моих друзей, и раздавать им силы, зная, что они используют оные против меня же, когда придет время. И знаешь, что самое забавное? Что я могла бы всерьез довериться им, знай чуть меньше. Если бы не своеволие одной дряни, я могла бы быть уверенной, что меня не похитили, а спасли. Я могла бы не идти на конфронтацию, и могла бы своими руками убивать тех, кто мне дорог просто потому, что у меня чуть-чуть сместились приоритеты. Я даже могла бы проникнуться их идеологией, в конце концов, я ее прекрасно понимаю, и отдала бы им в руки эту информацию, давая FUG возможность стать спасителями Башни...
   И все это перечеркнуло предательство Эммы. Как бы странно это ни было, Тейлор даже отчасти была благодарна бывшей подруге за это - не будь того предательства, она жила бы в иллюзиях, и вряд ли вообще узнала информацию о происходящем от Арахны, ведь тогда не было бы причин общаться с той так плотно. Конечно, последствия не ограничивались одними лишь положительными, воспоминания о смерти Розель до сих пор были свежи... но что стало, то стало, и с последствиями она смирилась. А благодарность? Вся благодарность Эмме выразится в том, что Тейлор специально не будет за той гоняться, а при встрече убьет быстро, просто чтобы та не путала ей планы.
   Как говорится, ничего личного. Все личное за это время под грузом навалившегося малость поблекло, и казалось лишь детской возней на фоне текущих проблем.
   После этих слов на кухне какое-то время царила тишина, прерываемая лишь шипением масла на сковороде. Цеффье замолчала, явно обдумывая услышанное - и лишь благодаря этому молчанию Тейлор услышала тихие, шаркающие шаги из коридора. Ну, как всегда... Оставалось лишь подхватить телекинезом один стакан, так же телекинезом налить из кувшина воды и отлевитировать груз на стол, прямо перед буквально ввалившимся на кухню Джаем, которому Цеффье без лишних слов протянула стандарт с таблетками. Опять использовал собственные способности с утра пораньше и заполучил головную боль...
   - Доброе утро, - несмотря на выжатый вид мальчика, Тейлор не сдержала улыбки. Похоже, она подцепила от Ангел привычку подкалывать копейщика их команды...
   - Утро должно сдохнуть, - мрачно буркнул Джай, запивая таблетку и плюхаясь за стол. - Как же я все это ненавижу...
   - Да ладно тебе, не все так плохо... - лишь зевнула Ангел, входящая следом за ним на кухню. - Угх... о, оладушки!
   Эй, это наглость! Тейлор лишь слегка пристукнула лопаточкой пальцы, тянущиеся к тарелке с едой. Неужели сложно немного потерпеть?
   - Не ешь с ножа, - раздраженно буркнул мальчик, когда рыжеволосая девушка после неудачи, чтобы избежать очередного удара, подцепила только что убранный на тарелку пропеченный кусочек теста с ножом. - Ты и так стерва. Хочешь, чтобы твой характер еще больше испортился?
   - Да ладно тебе, - фыркнула Ангел. - Что, не будет шуточек о моей фигуре?
   Собственное улыбка стала еще шире. Обычное утро в их команде...
   Но все хорошее и впрямь имеет свойство заканчиваться.
   Испытание было назначено на полдень - и собственная привычка рано вставать оставила достаточно времени, чтобы подготовиться к оному. Прибраться после завтрака, упаковать вещи, еще раз проверить арсенал и контейнеры с шинхэо... но надолго сборы не затянулись, и взгляд в очередной раз упал на посланный ей накануне пакет, о котором даже думать не хотелось, но без содержимого которого она не имела права сегодня явиться на испытание. Своеобразный рубеж, своеобразная точка невозврата...
   Почти шесть лет назад, когда прошло чуть больше месяца после входа в Башню, Тейлор не сомневалась, переступая очередной такой рубеж и разоблачая себя как незаконную участницу. Теперь же? Теперь она не находила себе места, будучи не в силах отступить, но не представляя, что делать дальше.
   - Арлен? - стук в дверь сбил ее с мысли - но, тем не менее, Тейлор была рада слышать голос Джая и отвлечься от мыслей. - Можно войти?
   - Сам знаешь, что можно, - вздохнув, она развернулась к двери, окидывая взглядом собеседника, прикрывающего за собой оную. Хм? Какие-то тайны? - Что случилось?
   - Хотел поговорить о сегодняшнем испытании, - Джай выглядел предельно серьезно. Что-то ей не по себе... - Я использовал свои способности, смотрел на последствия... Будут проблемы.
   - Какие? - лишь выдохнула Тейлор. Ну черт возьми! Слова Джая о проблемах принесли странное облегчение - словно обнаружила подвох, который смутно чувствовала, но не могла найти. - Нам говорили, что все спланировано. Несмотря на индивидуальную запись на испытания, было обещано, что никаких проблем с формированием команды не будет...
   - Не будет, - утвердительно кивнул ее собеседник. - Просто потому, что запланировали формирование двух команд.
   Что?
   - Что? - лишь тупо повторила она. - Зачем? Было же оговорено, что для продвижения в Е-ранге будет сформирована полноценная команда. Нас четверо, обещали направить еще скаута и адепта света, Рьюн тоже должна была войти в состав команды...
   - Они войдут в нашу команду... в отличие от тебя, - следующие слова мальчика буквально выбили воздух из легких, как удар под дых. В отличие от... нее? - На двадцатом этаже формирование нашей команды не планируется. Ты должна обнаружить себя как Кандидата, это должно просочиться в открытый доступ... и наличие команды, сработанной и верной тебе, помешает планам начальства показать твою исключительность. Практически перед самым испытанием тебе должно придти распоряжение пройти его в одиночку, демонстративно, как это делал Карака.
   То есть... убить всех, кто встанет у нее на пути. Не ублюдков, заслуживших смерть, не "вербовщиков" Мастерских, у которых они в одном из рейде успели отбить три десятка "рекрутов" - а простых участников, вся проблема которых в том, что они окажутся на одном испытании вместе с ней...
   ... и вся проблема в том, что она это сделает. Сцепив зубы, проклиная саму себя - но сделает. Страх потерять близких и обречь на крушение свои планы куда сильнее.
   - Вся проблема в том, что ты не должна этого делать, - вот чего она не ожидала услышать, так это продолжения речи копейщика их команды. Не должна... делать? Послать к черту приказ начальства? - Среди участников, которые будут проходить испытания сегодня, есть кто-то, важный для FUG, и кого планируется использовать втемную. Он должен пройти испытания вместе с тобой, чтобы на следующем этаже присоединиться к нашей команде. Именно поэтому тебе нельзя никого убивать. Если он просто провалит испытание и останется здесь, тебе ничего не скажут, но если он умрет... проблем будет куда больше.
   - Ладно, я поняла, - проводник лишь помассировала виски. От услышанного голова начала болеть и у нее. - Но зачем тогда столько сложностей? Неужели нельзя приказать мне помочь этому участнику в прохождении испытания, как то делал Карака?
   - Это испытание и для тебя... на верность, - очередной ответ собеседника вновь выбил ее из колеи. Что... он имел в виду? - Признай, это логично. Да, ранее ты демонстрировала преданность... но ты три года безвылазно сидела в F-ранге, практически не выходя на контакт. Для настоящих сомнений этого недостаточно, но небольшая проверка их будет - небольшая по меркам начальства, конечно. Я не знаю, что это будет, на тот момент я уже достиг своего предела... но это будет что-то неприятное.
   Раздраженный вздох сдержать не удалось. Ну просто великолепно! И именно сейчас, когда ее от мечты отделяет всего лишь один этаж! Похоже, мир ее по-настоящему ненавидит, раз постоянно подсовывает такие ситуации...
   - Ясно... спасибо за информацию, Джай, - улыбка далась с трудом. - Я... постараюсь с этим справиться. Есть какие-нибудь советы? Рекомендации?
   - Есть, - тот лишь ободряюще улыбнулся в ответ. Ну... значит, все не так плохо, да?- Естественно, будь настороже. Будь верна своим идеалам. И... в любой непонятной ситуации блефуй и тяни время.
   - Это без помощи твоей способности, верно? - теперь уже улыбка Тейлор была настоящей. Знает же, как подбодрить... - Не то, чтобы я недооценивала, но...
   - Мне для этого не нужны способности, - высокомерно фыркнул тот. - Просто я хорошо знаю начальство. Твой пиар, вербовка того участника... это не оставят на самотек, и за тобой будут плотно следить. Случайностей просто не будет, главное - дождаться помощи.
   ... верное. Главное - дождаться и как-то пережить этот день. А затем она станет еще на шаг ближе к свободе.
   Стоило только Джаю выйти из комнаты, как Тейлор, больше не сомневаясь, открыла тот самый пакет, вытягивая наружу черное пальто, выглядящее как форма, чтобы в следующий момент накинуть его на плечи и развернуться к зеркалу, окидывая критическим взглядом свое отражение. Узнаваемыми были только собственные волосы, сейчас убранные в низкий хвост, свободно висящий за спиной... а в остальном же в зеркале отображалась не она. Верхнюю часть лица скрывал визор, форма губ была несколько изменена красной помадой, выбранной для нее Рьюн еще до восхождения, на смену ставшим привычными за предыдущие этажи джинсам и водолазке, сформировавшим невыразвительный облик участницы, пришли черные брюки и черная же рубкашка. Образ завершало то самое пальто - угольно-черное... с нашитым на плечо гербом FUG, красными кольцами на черном фоне.
   Через минуту, когда придет время отправляться, из этой съемной квартиры выйдет не одна из простых участниц, а Кандидат FUG, который скоро заявит о себе. И тогда очередная точка невозврата будет пройдена.
  
   В итоге все оказалось так, как и сказал Джай.
   Сообщение от Рьюн с новыми условиями пришло, когда они почти достигли зоны испытаний - и вызвало предсказуемую реакцию. Джай показательно хмурился и ворчал, недовольно покачивающая головой Цеффье успокаивала чуть ли не истерящую Ангел... собственно, на этом моменте Тейлор и оставила свою команду. Разводить долгие прощания смысла не имело, а впереди была еще куча дел, которые предстояло как-то решать.
   И самое главное - не убивать никого... На фоне выработавшихся привычек это может стать самой сложной частью.
   Благодаря информации от Рьюн и рассказам Джая, собравшего информацию уже тут, на этаже, Тейлор знала, что за сам тест ей волноваться не нужно, особенно - когда она проходит его одна. Само испытание состояло из трех этапов: отборочных боев на полчаса, когда каждые три минуты в комнату запускается один участник и проходят лишь те, кто к концу отведенного времени остаются стоять на ногах, отбора команды по уровню шинсу и финальной битвы команд. Сложности могли возникнуть на любом этапе, но пока что все было гладко.
   В первом этапе, отборочных боях, она вышла на небольшую арену четвертой, когда там уже были трое участников... и разочарования не было только на фоне испытаний на предыдущих этажах. Честно говоря, это было невероятно просто - что худощавый беловолосый паренек с клинком-иглой, что неприметный шатен с двумя светочами, что полуголый лысый здоровяк не представляли из себя ничего особенного, и времени на них потребовалось немного. Сблизиться с обоими рванувшими на нее участниками, ударом под дых вывести из строя первым добежавшего до нее беловолого парня, чтобы в следующий момент вырубить его ударом по голове, а затем заняться вторым, копейщиком. Резко наступить на ногу здоровяку, ломая кости свода стопы, ударить по колену, вынуждая упасть с размаху - и подставить кулак на пути его челюсти, после чего обернуться к адепту света, формируя три баанга и сбивая двумя лучами шинсу его светочи, уже подлетающие к ней... а третьим, ослабленным - и самого противника. Все, и никаких проблем. Куда дольше пришлось ждать, пока их телепортируют с арены - с этим тянули, и телепортация началась только когда прозвучал сигнал, оповещающий о спуске на арену нового участника...
   ... впрочем, в сигнале не было нужды. Потому что этот придурок счел нужным, как только распахнулись двери лифта, сам оповестить о своем прибытии.
   - Ну, кто на новенького, сопляки?! Я - бешеный пес, известный среди участников, Джа Ванг-Нан!!!
   ... он серьезно?
   Какое-то время Тейлор смотрела на прибывшего на арену придурка, пытаясь понять, тупость это или какой-то план. Молодой парень, не старше двадцати лет на вид, выглядел... на ее взгляд, достаточно неприятно. Нет, не то, чтобы он был некрасив, да и сложен, насколько можно судить, неплохо - но светлые волосы и желтые глаза напоминали ей и о Леро Ро с его непонятными намеками, и Юу Хан-Сунга, которому ей до сих пор хотелось однажды дружески пожать шею. Наверное, это неправильно с ее стороны, но ассоциации упрямо твердили, что доверять этому парню нельзя.
   Сам же Джа Ванг-Нан тоже замолчал, насторожено оглядывая арену. Когда он прибыл, телепортация уже заканчивалась, но разглядеть три силуэта выбывших участников. Намек был недвусмысленный, понятный... и, что куда важнее - понятый. Блондин побледнел, стиснул зубы и даже чуть пригнулся, словно готовясь сорваться с места. Похоже, сдаваться он не собирается... ну, его проблемы. Тейлор лишь вздохнула, прежде чем двинуться вперед.
   - Впечатляет! - напряженное выражение на лице блондина настолько неожиданно сменилось широкой дружелюбной улыбкой, что она чуть не сбилась с шага. Он что-то задумал? - Вынесла троих в одиночку... но после такой жесткой схватки, думаешь, сможешь и других так же просто одолеть? Силенок-то хватит? Не глупи. Давай заключим сделку... ведь неважно, сколько людей устоит на ногах спустя полчаса, так? Давай объединимся и вместе побьем оставшихся участников!
   Что? Тейлор лишь моргнула. Нет, судя по этим троим, объединяться вполне можно... м-да, кажется, она совсем отвыкла искать лазейки в правилах тестов - в отличие от того момента, когда она вошла в Башню, когда на втором этаже убедила сдаться своего противника... и когда Агеро так же предложил ей объединиться. Черт! И почему все так сложно? Убивать тут никого нельзя, лучше даже с теста не выводить, иначе к ней могут возникнуть претензии, если выведенный из строя избранный будет тем самым нужным FUG участником, а тут еще этот парень словно специально топчется по больным мозолям...
   Интересно, это и есть ее испытание?
   Впрочем, он прав. Сейчас сражаться необязательно. С этой мыслью Тейлор развернулась и направилась прочь, к противоположной стене, у которой встала и замерла, скрестив руки на груди. В какой-то степени она ожидала атаки блондина... которой не произошло. Неужели все-таки это был не отвлекающий маневр?
   - Ты откуда такая? Небось, из знатных? - не желал никак униматься Ванг-Нан, последовавший за ней. Стоило только ему приблизиться, как Тейлор заметила у него небольшие красные рога, растущие сзади, у основания черепа... ну просто великолепно, теперь и Хо вспомнила! Похоже, сегодня будет какой-то день ассоциаций и воспоминаний... - Зовут как?
   - Арлен, - механически ответила Тейлор - и осеклась. Ч-черт... Не сочтут ли это наблюдатели проявлением слабости?
   - А я Ванг-Нан... впрочем, ты это уже слышала, - смущенно рассмеялся тот. - Черт, опять как полный придурок себя повел... В прошлый раз на отборочных чуть не срезался, хотел в этот раз избежать того же...
   - В прошлый? - лишь негромко произнесла девушка, кинув взгляд на собеседника. Она, конечно, знала, что на этажах, начиная с третьего, можно проходить испытания не один раз, но...
   - Ну да, я не первый раз прохожу испытания... далеко не первый, - вконец смутился парень. - Хронически не везет. В прошлый раз прошел и отборочные, и второй этап, а в битве команд меня моя же напарница поджарила... ч-чертова зажигалка! Ничего, в этот раз я обязательно пройду тест! Иначе...
   Что "иначе", он так и не договорил - впрочем, это было ясно. Джай, за время пребывание в F-ранге заполучивший множество знакомых среди адептов света, по прибытию на двадцатый этаж предупредил их быть предельно осторожными и ни в коем разе не занимать тут никого; даже в жилой зоне избранных было узаконено долговое рабство и раздел на органы. Нет, их команду, если что, вытянули бы... но осадочек бы остался. Такой промах ей не забыли бы.
   И оттого было неприятней осознавать, что стоящему рядом с ней парню отступать некогда - совсем как когда-то ей, когда она искренне считала, что провал на испытаниях повлечет ее собственную смерть. Тогда ее страхи не подтвердились... а сейчас она должна своими руками лишить человека шанса на жизнь.
   После этих слов разговор не клеился. Сообразив, что он выболтал слишком много, Ванг-Нан замолчал, глядя на свои часы - а сама Тейлор сверлила взглядом двери лифта, ожидая, когда прибудет новый участник. Наконец, прозвучал сигнал, двери лифта дрогнули... и перед уже сделавшим шаг вперед Ванг-Наном предстала их новая противница. Невысокая, не выше полутора метров, хрупкая и достаточно красивая девушка с каштановыми волосами, убранными в два низких хвостика, отличалась наличием кроличьих ушек и выглядела бы донельзя невинно, если бы не предвкушающая улыбка на лице и не парящие у нее над головой три светоча... а самой же Тейлор она напомнила совсем другую девушку. Тоже изящная, тоже красивая, точно с такой же улыбкой... разве что волосы у нее были потемнее и покороче, да уши были нормальными.
   Андросси Захард не получилось забыть даже столько лет спустя. А особенно - их тренировки... и то, что принцесса гоняла ее с точно такой же садисткой улыбкой, какая сейчас красовалась на лице их противницы.
   - Давай заключим сделку! - из оцепенения ее вырвал голос Ванг-Нана, приветливо распахнувшего руки... хотя он, скорее уж, впечатлился наличию трех светочей.
   Интересно, как он планирует из этого выпутываться? Самой-то Тейлор было плевать, что в следующем туре все усложнится - она достаточно сильна в плане выработки шинсу, и козырь в рукаве у нее есть - но вот блондину явно будет сложно, особенно если события продолжат развиваться в том же темпе. Наблюдая за ожидающим в очередной раз открытия дверей Ванг-Наном, Тейлор подметила его бледность, и предвкушение, когда двери начали открываться...
   - Здрасьте!
   ... но вот, увидев новую противницу, поняла, что тоже не сможет поднять на нее руку.
   Вошедшая в помещение оказалась девочкой. Не старше двенадцати лет, бледная, с подстриженными в короткое каре темно-каштановыми волосами... черт, да на ней даже школьная форма была! И вот как она должна тут поступить?
   Судя по лицу Ванг-Нана, он думал о том же. Стоящая же рядом с ним девушка-кролик...
   - И на этот раз тоже? - лишь закатила глаза она, перед этим стрельнув вопросительным взглядом в сторону самой Тейлор. Что-то не так? - Серьезно, это даже не смешно!
   - А сама-то сможешь поднять на нее руку? - покосился на ту рогатый парень. - Я не смогу. Мелкая, тебя зовут как?
   - Мисенг... Йо Мисенг, - запнувшись, добавила девочка. - А вы...
   - Я - Джа Ванг-Нан, - ободряюще улыбнулся ей блондин. - Это Арлен, и...
   - Шаша, - перебила его та, кинув еще один нечитаемый взгляд на Тейлор. Да что ей вообще нужно? - Значит, мелкая присоединится к нам?
   - Да, нет нужды в насилии сейчас... в конце концов, мы цивилизованные люди! - нервно рассмеялся Ванг-Нан, отчего по лицу собеседницы того пробежала тень. - К тому же, кто мешает нам объединиться сейчас? Вчетвером мы одолеем любого противника, а следующее испытание... ну, может, нам повезет?
   На его месте Тейлор на это не рассчитывала бы - в конце концов, не стоит надеяться на везение, если не повезло с умом... да и вообще, на удачу в принципе не стоит рассчитывать. Как ей казалось, Ванг-Нан и сам осознавал это: следующего противника он ждал, чуть ли не вертясь на месте и надеясь наконец-то вступить в бой. Вот, наконец, двери вновь открылись...
   И Тейлор почувствовала, как у нее нервно дергается бровь.
   Вышедшая из лифта молодая женщина до боли напоминала ей ее саму - такой, какой Тейлор была несколько лет назад, до начала восхождения. Темные волосы, громоздкие очки, безразмерная кофта, худоба, неуверенные движения... черт возьми! Мир что, решил устроить ей вечер воспоминаний? Аргх, да не может такого быть, чтобы на одной арене случайно собралось столько человек, напоминающих ей о прошлом...
   ... или может? Тейлор застыла, прокручивая в голове эту мысль. В принципе... Джай же говорил, что этот тест - не только пиар-акция, не только вербовка нужного FUG человека, но и испытание для нее самой. Может ли быть так, что все присутствующие здесь участники были определены не в случайном порядке, а специально? Или это все же ее паранойя?
   - Сестренка! - тем временем рванула к вновь прибывшей Мисенг. Что? Сестренка? О, просто замечательно... - Госенг, ты тоже пришла на испытание?
   - Мисенг, и ты тут? - названная Госенг явно не ожидала встретить тут свою сестру. - Не ожидала встретить кого-то из знакомых на испытании, не говоря уж...
   - Ага, точно! - нервно рассмеялась ее младшая сестра. Похоже, старшую от разноса младшей сдерживает только присутствие окружающих... - Сегодня точно удачный день! Я столько интересных людей встретила!
   - Да? - скептический взгляд ее собеседницы пробежался по их компании. Шаша с так и не убранными светочами, мрачное лицо Ванг-Нана, да и она сама - Тейлор прекрасно отдавала себе отчет, что по меркам избранных выглядит достаточно подозрительно... - Ну... думаю, они все очень милые люди...
   А столько сомнения в голосе! Тейлор лишь прикусила щеку изнутри, чтобы сдержать нервный смешок. Ч-черт, ситуация становится все более и более напряженной...
   - Черт! Я так больше не могу! - похоже, Ванг-Нан думал о том же... и, похоже, его нервы просто не выдержали. - Какого лешего вы все тут творите? Это же испытание! Почему вы не деретесь? Почему вы треплетесь между собой? Разве вы не соперники!
   - Чего возмущаешься, если сам предложил объединиться? - ядовито отозвалась Шаша. - А еще говорят, что у девушек семь пятниц на неделе...
   Со стороны сестер послышался сдвоенный смешок в сторону единственного парня в их компании - и это, похоже, стало последней каплей.
   - Да, предложил! - не выдержав, повысил голос блондин. - Но лишь для того, чтобы объединенными силами побить других? Разве я говорил "давайте объединимся и лясы поточим", стерва?
   - Эм... - на вступившуюся за девушку-кролика Мисенг обратились взгляды всех присутствующих. - В этом же испытании надо просто продержаться полчаса... драться необязательно, мы можем пройти вместе дальше...
   - Боже! Да ты же дитя, которое ничего не понимает! - в голос взвыл Ванг-Нан. - Хочешь пить чай с куклами - выметайся отсюда! Это арена испытаний, а мы все здесь соперники! Все верно... всегда найдутся такие дети, вроде тебя! Паршивые счастливцы, которые найдут себе друзей на этаже испытаний, и на их горбе спокойно доберутся до двадцатого этажа! Им никогда не понять суровой действительности, и, в итоге, друзья их просто бросают! Просто мусор, от которого избавились на двадцатом этаже!
   Чем дольше он говорил, тем сильнее сжималась в комок девочка - а ближе к концу у нее на глазах выступили слезы... и от этого зрелища Тейлор стало совсем паршиво. Черт возьми...
   ... неужели она не так уж очерствела за эти годы?
   - Хватит! - вступилась за сестру Госенг. - Хочешь драться - так дерись! Какого хрена ты ее доводишь, кретин?
   - Все правильно, я буду драться! - никак не унимался тот. - Мы сражаться сюда пришли, а не реветь!
   - Ты и впрямь... - набрала воздуха для резкой отповеди старшая из сестер...
   Но ничего сказать она не успела.
   - Простите меня, - в наступившей паузе всхлип Мисенг был слышен просто великолепно. - Простите... простите... Мне так жаль, что я такая бестолочь... прошу, не бросайте меня. Чтобы встретиться с мамой и папой, я... я должна подняться на самый верх Башни...
   В горле от этих слов встал ком. Черт побери... От того, чтобы сделать хоть что-то и попытаться утешить девочку, Тейлор остановило только знание, что за ней наверняка наблюдают - и она не может позволить себе проявить снисхождение. Черт, черт, черт...
   Если это испытание, она рискует его провалить. С треском.
   Тем временем на арене воцарилось неловкое молчание. Выжидающе молчала Шаша, затих Ванг-Нан - судя по лицу, ошеломленный своей же вспышкой гнева - молча утешала сестру Госенг, беззвучно плакала Мисенг... И в этой тишине сигнал о прибытии на арену нового участника прозвучало особо резко; уже морально подготовившаяся к очередной нервотрепке Тейлор была приятно удивлена, увидев в дверях лифта мужчину. Высокий, жилистый, с почти белой кожей, коротким ежиком белых же волос и пронзительно-желтыми глазами, он выглядел достаточно опасно, что только подчеркивалось ироничным прищуром и ехидной усмешкой. Интересно, обстоятельства тоже сложатся в пользу его присоединения к их компании, или, для разнообразия, без схватки не обойдется?
   - Что тут у нас? - его усмешка стала шире, когда он обвел всех их взглядом. - Похоже, что тут уже компашка набралась... А чего это вы так напряглись? Расслабьтесь. Нам ведь просто надо продержаться тут тридцать минут, так? Незачем зря силы тратить, не думаете?
   - Ну... да, - осторожно кивнула Шаша, бросив еще один взгляд на саму Тейлор. Хм? С ней что, что-то не так? - А вы не выглядите пацифистом, дядя...
   - Вот и я тоже думаю - хватил лишку, - с сожалением в голосе отозвался ее собеседник. - Слишком уж нас тут много. Мы все равно будем между собой соперничать в следующем раунде, и тащить за собой такую ораву нерезонно.
   - Все верно, но... - заикнулся было Ванг-Нан. Ну и ну! А сам же только что был за бой...
   - Давайте проголосуем, - не обратил на него внимания альбинос. - Двое с большим количеством голосов выйдут из испытания сами. Правда, все честно? Я... пожалуй, я голосую за эту девочку. Следующий голос?
   Мисенг просто застыла, ошеломленная этими словами...
   - Да кто ты такой?! - а вот у Госенг, кажется, кончилось терпение. - Думаешь, можешь творить все, что угодно?
   - Не нравится этот вариант - давайте биться, - развел руками ее визави. - Посмотрим, кто первый отсеется. Я думаю, это лучше, чем просто устроить резню. Согласны? Голосуем дальше.
   - Голосуем... Белобрысый засранец - один голос, - криво усмехнулся Ванг-Нан. Ого... это было неожиданно. - Если уж и выкидывать, то того, кто выглядит опасно. Что тебе будет с того, что ты выкинешь ее?
   ... а вот сейчас вообще обидно было. Тейлор, конечно, понимала, что про нее тупо могли забыть, раз она не лезла общаться, но... так, ладно. Похоже, она переобщалась с Ангел, которой вечно надо всем все доказать.
   - Эх... как скажете, - удрученно вздохнул альбинос, прежде, чем развернуться к Шаше. - Ну, а ты что думаешь, зайка?
   - Голосую за обоих кретинов, - для наглядности "зайка" ткнула пальцем в направлении своего собеседника и Ванг-Нана. - По голосу каждому. Арлен?
   ... черт. Не все ее забыли. И что сказать? Поддержать кого-то она не может, выставленные ей условия недвусмысленны...
   А значит, остается только пытаться тянуть время.
   - Нет нужды для голосования, - от ее негромкого голоса все вздрогнули. Забыли, да? - Я смету вас всех.
   Такого ответа никто из присутствующих не ожидал. Перестала всхлипывать Мисенг, испуганно замерла Госенг, нервно улыбнулась Шаша, застыл соляным столбом Ванг-Нан... Не растерялся лишь альбинос. Выведя из невидимого режима оружие, напоминающее зонт, он приблизился к самой Тейлор.
   - Что ты сказала? Хочешь завалить всех нас? - на ярком свету было видно, как его зрачки сузились от гнева. - Повтори-ка, девочка.
   Придурок! Она просто не имеет права прощать, если на нее указывают оружием! Оставалось лишь отвести его одной рукой в сторону - и приложить больше силы, выбивая "зонт" из рук противника, после чего скользнуть вперед, сокращая дистанцию. Ого, да он быстр! Удар, направленный в плечо альбиносу, из-за его уклонения вышел смазанным, а затем ее противник разорвал дистанцию одним прыжком назад. Точно не удильщик. Скаут? Копейщик?
   - Вот стерва... бьет, как да-ан, - его шипение было слышно на всей арене из-за акустики. - С чего это вдруг на нее накатило?
   - Провоцировали драку? Получайте и распишитесь, - раздраженно выдохнула Шаша, выдвигаясь вперед. - Хватит... Арлен. Ты, конечно, сильна, но здесь мало тех, кого можно так просто взять и одолеть без последствий. Если мы затеем сейчас здесь бой, никто от этого не выиграет. Остановись... и все мы получим шанс пройти этот тест.
   Черт! Ну вот зачем ей было договаривать? Не будь этих слов, конфликта удалось бы избежать...
   - Это не бой, - собственный голос звучал глухо. - Я просто отсею всех вас.
   - Тогда не жалуйся, - негромко рыкнул альбинос, вскидывая свой зонт...
   ... и в тот же момент все закрутилось.
   Вспышка голубого шинсу резанула по глазам - но Тейлор успела сместиться в сторону, вскидывая руку с формируемым на ходу баангом и по памяти стреляя ослабленным лучом шинсу в альбиноса... которого закрыл мгновенно выросший красный светоч. Компрессия? В таких масштабах? А "зайка", выходит, уже сильна не только в плане многозадачности...
   ... от мыслей ее оторвал сигнал прибытия нового участника. Уже? Судя по лицам ее противников, прибытие еще одного потенциального соперника было для них неожиданным фактом, забытым за этой потасовкой - но Тейлор не собиралась упускать этот шанс доказать свою преданность.
   - Эй! - вышедший из лифта русоволосый мужчина в спортивном костюме был явно удивлен. - А чё вас тут столько много-то?
   - Беги! - раздался под потолком крик Ванг-Нана...
   ... но Тейлор уже сблизилась с вновь прибывшим, занося кулак и одновременно концентрируя шинсу для вспышки, чтобы перекрыть обзор остальным участникам. Удар под дых вынудил согнуться мужчину, удар по затылку - вырубил... а она развернулась в направлении остальных своих противников, ожидая, пока свет рассеется. И одновременно с этим начался процесс переноса выбывшего участника. Наверное, со стороны это смотрелось жутковато - ее мрачная фигура и телепортируемое тело бессознательного мужчины; по крайней мере, альбинос помрачнел, а Ванг-Нан аж отшатнулся назад.
   Единственное - нельзя стоять на месте. Размеры арены позволяют потянуть время, неспешно направившись к ним, словно она красуется. Хоть бы они догадались сделать что-нибудь! Завязать разговор, чтобы она остановилась, затянуть время беседой...
   - Ч-черт, проводник... - лишь раздраженно выдохнул он, явно желая еще что-то добавить...
   Но не успел.
   - Это же знак.. FUG! - потрясенно выдохнула Госенг. Хоть кто-то опознал? Уже хорошо. Может, это их придержит, хотя бы ненадолго?
   - FUG? - обернулся к ней альбинос. Ах, как подставился! Надо сдержаться, надо сдержаться...
   - Я не уверена до конца, но... - запнулась его собеседница, - ... он похож на знак Убийц FUG...
   - Н-не может быть! - блондин явно был испуган... интересно. Что-то личное? - FUG, может, еще те отморозки, но их умения просто запредельны... Как какой-то участник на двадцатом этаже может быть одним из них?
   - Поэтому я и сомневаюсь, - негромко отозвалась старшая из сестер. - Но если она и правда одна из них... то нам всем крышка.
   - Тц! Теперь понятно, почему она такая выскочка, - раздраженно шикнул альбинос, повернувшись обратно к самой Тейлор. - Изначально планировала нас всех убить, да? Беру свои слова назад. Белобрысый, очкастая, зайка, малявка - заключим сделку! Объединим силы, чтобы побить это чудовище, а уже потом разберемся между собой.
   ... чудовище, да?
   - Потом я вырву тебе твой поганый язык... но сейчас поработаем, - немного помедлив, кивнула "очкастая", выводя из невидимого режима светоч. Еще один адепт света? - Шаша?
   - Аргх... черт вас всех побери! - только и выдохнула та. - Я помогу замедлить ее движения, но шанс у вас будет только один!
   - Попытаемся уложиться, - нервно сглотнул Ванг-Нан, вызывая арсенал... с бомбами? Тейлор лишь вздрогнула, вспомнив "пятнашки" с Джаем и его привычку минировать все, что теоретически возможно заминировать. - Начали!
   Полторы минуты. Полторы, черт побери, минуты, ей надо провести с этими придурками в одном помещении, создавая видимость деятельности и никого не убивая! Как?!
   В тот же момент ей стало не до размышлений - пять светочей двух адептов света взмыли в воздух, устремляясь к ней самой. Э-э-э, нет, так не пойдет! У нее, конечно, хорошее сопротивление шинсу, но клятая видимость действий... Пришлось выводить светочи из строя лучами шинсу, отбрасывая их к стенам и сминая. Шаше этого хватило, чтобы с неразборчивыми ругательствами метнуться к одному из своих светочей, Госенг явно не рвалась в ближний бой, а вот Ванг-Нан и его напарник явно приняли решение драться до конца. Прежде, чем Тейлор успела сдвинуться, в нее полетел очередной луч шинсу из "зонта" альбиноса", от которого пришлось заслоняться барьером - а затем, стоило только эффектам от выстрела начинать стихать, она рванула вперед, к альбиносу. Его "зонт" и впрямь оказался зонтом - в разложенном виде, поспешно вскинутый перед лицом мужчины, он превратился в щит... к ее удивлению, неожиданно крепкий, раз удержал ее удар - и пришлось создавать баанг с очередным лучом, ослабленным, который снес ее противника с ног и впечатал в стену. Ну, может, им наконец-то хватит? Может, они попытаются потянуть время?
   - Вот черт... - голос Ванг-Нана, застывшего с бомбой в руке и сестрами за спиной, звучал ошеломленно. - Уже мой черед, да? Ну... думаю, выбора у меня особого нет. Ну, давай, стерва! Сейчас я покажу тебе все, на что способен!
   И с этими словами он... побежал. В обратную от нее сторону.
   Бровь Тейлор дернулась. Нет, подход, конечно, правильный и разумный... но это немного обидно. Как и "чудовище". Ну да ладно, реноме рвущегося в ближний бой проводника она уже подтвердила - можно и подыграть. С этой мыслью Тейлор рванула за парнем, который, оглядевшись, увидел ее и заорал благим матом. Черт, похоже на какую-то комедию...
   - А-а-а-а, да чтоб тебя! - для разнообразия в крике парня появились слова. - Сдохни уже! Шинсу бомба!
   ... вещь это, конечно, хорошая. Но не с ее сопротивлением шинсу и барьерами. Что, собственно, Тейлор и доказала, вылетев из облака распыленного шинсу как раз в тот момент, когда Ванг-Нану приспичило оглянуться. И выражение на его лице... У Тейлор появилось отчетливое ощущение, что она играет роль неугомонного монстра в каком-то низкобюджетном фильме ужасов.
   - Это безумие! - заорал блондин. - Она что, бессмертна? Да когда же ты сдохнешь, сучка?!
   И все это - не прекращая кидать бомбы. Это даже становилось банальным... и поэтому Тейлор чуть не упустила очередную бомбу. Она сама не понимала, почему интуиция завопила - потому ли, что бомба была немного меньше остальных по размеру, или потому, что на лице преследуемого ей парня была написана непонятная отчаянная решимость, но в этот раз она возвела перед собой барьер...
   Который ее и спас.
   На этот раз, для разнообразия, это была не шинсу-бомба. Это была нормальная бомба, с классическими поражающими эффектами - и поэтому барьер просто смялся; Тейлор машинально успела поставить еще несколько барьеров, прежде чем ее просто отбросила назад. Еще барьер, чтобы не познакомить свою спину со стеной! Еще один, чтобы сменить свое местоположение, уходя от выпущенного альбиносом луча шинсу - умный, зараза! И еще несколько, чтобы чуть отдышаться...
   Глядя на утихающий за барьерами взрыв, Тейлор лишь нервно улыбнулась. В голове метались лишь только две мысли: что Джай с Ангел не переживут, если еще и она подорвется, после Пуонга-то, и что она слишком уж заигралась с обычными избранными. Черт... а если бы не поняла? Надо будет поблагодарить Джин-Сунга за вбитые рефлексы, если они встретятся до того, как она сбежит...
   - Да что она вообще... за монстр такой? - хрипло выдохнул альбинос, когда взрыв утих, крепче перехватывая свой зонт. - Похоже... нам конец, народ...
   И в этот же момент, словно опровергая его мысли, через громкоговорители прозвучал сигнал.
   - Тридцать минут прошли! - ее противники неверяще вскинули головы. Ну наконец-то! - Первый раунд испытания завершен! Оставшихся участников просим подняться вверх на лифте!
   Ну вот и все... Наконец-то. По крайней мере, она никого еще не убила.
  
   ***
  
   "Пожалуйста, дождитесь прибытия других участников."
   Эта издевательская надпись над дверями лифтов, наподобие того, из которого вышла их группа, буквально резала глаз, и Ванг-Нан лишь вздохнул. Другие участники, да? Он не рассчитывал на серьезные проблемы раньше третьего этапа, думал, на первых двух ему удастся выкрутиться, как и в предыдущие разы - но в этот раз он чуть не сдох. Черт возьми! Если бы он решил бежать дальше, а не бросил бы ту дрянную бомбочку, если бы она не заставила бы замедлиться то чудовище - он уже вылетел бы с испытания, и вскоре бы стал скелетом, лишившись всех органов! И ведь это явно было не все! Он видел, с какой скоростью эта темноволосая стерва метнулась к придурку с зонтом, а гоняясь за ним, она не демонстрировала и половины той скорости... Если бы она стала серьезной, он был бы трупом!
   - Мы первые, да? - рассеяно произнесла эта малявка, Мисенг. А то он не заметил!
   - Похоже на то, - успокаивающе кивнула своей сестре Госенг. - Еще пять дверей... интересно, сколько народу еще пройдет.
   - Было бы классно, если бы по одному из каждой, - нервно усмехнулся сам Ванг-Нан. - Или вообще ни одного.
   - Мечтать не вредно, - мгновенно осадила его очкастая. Вот же... - Даже если по одному, тяжко будет. Вдруг там такие монстры, как... Арлен, верно?
   Покосившись взглядом на стоящую в стороне темноволосую девушку, сидящий на полу парень лишь поежился. Бр-р-р... А что, если и вправду она не одна здесь такая? Если здесь есть еще монстр ее уровня? Черт, тогда он провалится...
   И умрет.
   На что он не имеет права.
   - Эм-м-м... я тут чипсы захватила, - прервала начинающуюся паузу Мисенг, и впрямь вытащив из рюкзака упаковку с чипсами. Вот же маленький хомяк! - Будете?
   - Ого, чипсы! - мгновенно воодушевилась ее сестра. - Спасибо, Мисенг. Шаша, будешь?
   - Давай, - лишь хмыкнула сидящая с самим Ванг-Наном ушастая... а в следующий момент ударила его локтем под ребра. Вот же... мелкая дрянь... - Не хмурься. Просто заткнись и жри.
   - Ты... - только и выдохнул сам парень, все же протягивая руку к угощению - которое в следующий момент было перехвачено этим бледным кретином. - Эй!
   - В большой компании клювом не щелкают, - невозмутимо произнес он. - Спасибо, зайка.
   - Ванг-Нан, я сейчас еще дам! - торопливо заверила его малявка, протягивая угощение - а затем завертела головой, словно высматривая кого-то... чтобы в следующую секунду сорваться с места, направляясь к стоящей у стены Арлен. О черт! - Эм... вот, держи, Арлен. Это вкусно.
   Черт, дурная малявка! Эта же психованная стерва просто пришибет ее!
   - ... спасибо, - негромкий голос неожиданно прозвучал в тишине. Что? Ему не глючится? Ванг-Нан лишь оторопело смотрел, как Мисенг устраивается рядом с этой маньячкой и продолжает копаться в рюкзаке, периодически выкладывая угощения и что-то напевая себе под нос. Самоубийца!
   - Мисенг, тебе что, жить надоело? - шипение ее сестры прозвучало практически по-змеиному. А он даже и не думал, что очкастая так умеет...
   - Ну, мы же типа все вместе... - рассеяно отозвалась та. - Было бы нехорошо ее не угостить, правда?
   - Ты слишком добрая, - раздраженно выдохнул этот альбинос. - Мы же только что сражались...
   - А сейчас - не сражаемся, - неожиданно включилась в разговор Арлен. - Или нам нельзя немного пообщаться в свое удовольствие? Будь проще, не смешивай работу с личным, и все будет хорошо.
   Ага. То есть, они сейчас общаются, а потом она снова попытается их прибить? Ну офигеть логика...
   С мысли его сбили раскрывшиеся с писком двери одного из лифтов, из которого тут же вывалился на пол здоровяк под два метра ростом, весь израненный, в меховой одежде и со здоровенным тесаком в руке. Похоже, в другой подгруппе отборочный тур прошел куда активней...
   - Эй! Вы как? - вскочила на ноги Госенг - и Ванг-Нан в последний момент придержал ее за рукав. Дура! - Ты что творишь?
   - Это ты что творишь? - повернулся к ней Ванг-Нан. - Хочешь помочь? В конце концов мы должны будем отсеять всех противников...
   Чтобы не отсеяли его.
   - Помогите мне... - негромкий голос буквально бил по больному. - Помогите... лишь раз... умоляю... Я сделаю все, что угодно... Прошу! Умоляю вас! Нет, пожалуйста... Это мой последний шанс...
   Как и у самого Ванг-Нана. Если он не хочет быть разобранным на органы, он должен обречь на это кого-то другого.
   Такова Башня.
   ... когда раскрылись створки очередного лифта, он ожидал увидеть столь же мерзкую картину - впрочем, увиденное скорее уж обещало неприятности, чем было мерзким, потому что оттуда вышло аж семь избранны. Две женщины, трое мужчин, один зверолюд... и неожиданно знакомая фигура, невысокая девушка с пепельно-серыми волосами и ярко-зелеными глазами.
   - Ты? - лишь выдохнул Ванг-Нан. - Тоже пошла на испытание? Похоже, ты встретила весьма миролюбивых людей...
   - Ну... да, - смущенно улыбнулась курьер из кафе. Прямо день неожиданностей какой-то! Альянсы, FUG, теперь еще и встречи... - Слава Богу, похоже, что так...
   - Это кто? Твоя знакомая? - подала голос Госенг. Все ей неймется...
   - Как бы объяснить... - замялся парень. - Мы не совсем знакомые, но я повлиял на нее. Можно сказать, что я - ее наставник.
   - Ты - псих, - категорично заявила очкастая. Вот же...
   - Эй ты! Куда грабли положил? - заставил его вздрогнуть знакомый голос. Нет...
   Оборачивался Ванг-Нан рывками - и, обернувшись, застыл соляной статуей. Просто потому, что в выходящей из одного из лифтов компании он увидел знакомые лица. Этот-ублюдочный-коллектор-Ким - еще ладно... но чуть не спалившая его в прошлый раз пироманка? Парень лишь сглотнул, не зная, бояться, что она вновь примется за него, или радоваться, что она сейчас агрессивно собачилась с каким-то бледным пареньком...
   ... который, вместе со своей "свитой", направлялся прямо в сторону Арлен.
   - Эй, Госенг, чипсы еще остались? - паршивая улыбка сама выползла на лицо. Пусть и не попкорн, но тоже сойдет!
   - Куда тебе? - лишь вскинула та, прежде чем проследить его взгляд - и испуганно прикрыть рот. - Ой...
   - Эй, кыш отсюда, - практически через зубы процедил спутник этой пироманьячки, окидывая презрительным взглядом Арлен и ребенка. - Всякой швали тут не место.
   Швали? Он лишь хлопнул глазами. Конечно, последний взрыв чуть зацепил Арлен, растрепав одежду, чуть подпалив плащ и хвост, да и порохом от нее здорово несло - но шваль? Похоже, кто-то сильно задрал нос... и, похоже, кого-то скоро спустят с небес на землю.
   - Мисенг, подойди к своей сестре... кажется, она хочет тебе что-то сказать, - мягко произнесла Арлен - и, стоило только девочке отойти на несколько шагов, как эта психопатка ухватила бледного парня за протянутую руку, заставив вскрикнуть от боли. - А теперь слушай сюда. Если претендуешь на то, что ты являешься чем-то большим, чем шваль, сначала поучись манерам. Соответствуй своим заявкам. Понял?
   - Эй, отпусти его! - выступил вперед какой-то карлик в лыжной маске, прежде чем оглянуться на татуированного здоровяка и указать на него рукой. - Ты знаешь, кто это? Это Репдевил, Дьявол Правой Руки!
   - ... Дьявол, да? - рассеяно заметила Арлен, впрочем, не разжимая хватки. - Звучит интересно. Надеюсь, у нас будет шанс... сразиться. Возвращаясь к нашему разговору - ты понял, мальчик? Ну, не хныч... не будем переводить это в драку, а то явятся офицеры. Повторюсь - ты понял? Вот и хорошо. Кыш отсюда.
   Воу, это было интенсивно. Хрустнув последней чипсиной, Ванг-Нан проводил взглядом удаляющуюся к другой стене компанию, пироманьячка из которой напоследок благодарно кивнула этой психопатке. Интересно, это чисто женская солидарность или цеховая солидарность маньячек? Жаль только, зрелищ было мало...
   И, похоже, жизнь решила компенсировать пару хороших минут. От компании этого бледного хмыря отделился Ким, направившись к нему через весь зал. Черт... Порой Ванг-Нану начинало казаться, что этот мир ненавидит его.
   - Смотрите-ка, что тут! - помахал рукой этот ублюдок, подойдя достаточно близко. - Никак наш клиент?
   - Что ты тут забыл? - угрюмо произнес Ванг-Нан. Мало этих двух психованных стерв, так еще и эта тварь...
   - Что значит "почему"? - лишь склонил голову набок Ким. - Я прохожу испытание.
   - Испытание? - изумленный возглас вырвался сам собой. - Зачем тебе это?
   - Слушай, я ведь тоже простой участник в жилой зоне!
   - То есть, ты решил завязать с жульничеством?
   - Похоже на то, - пожал плечами его собеседник. - И это не жульничество, а бизнес.
   - Ты еще начни людей закапывать, и назови это "бюро ритуальных услуг", - мрачно отшутился Ванг-Нан. Не нравится ему это... - А если серьезно...
   - Ну... совмещаю, - неохотно отозвался коллектор. - Видишь того паренька? Ну, который наехал на ту бешеную? Он - сын нашего президента. Его выбрали в участники всего несколько лет назад, а он уже на двадцатом этаже. Президент места себе не находил... в общем, он попытался помочь ему. Нанятый Дьявол Правой Руки, та горячая штучка из семьи Йеон, наемники... и я тоже собираюсь подняться с этой компашкой наверх. Нельзя упускать такой замечательный шанс. Конечно, мне очень жаль, но... вы все должны провалиться.
   Вот ублюдок... Ванг-Нан лишь поморщился в спину удаляющемуся коллектору. Если эта психопатка Йеон в их команде, то все серьезно. Вся надежда лишь на то, что они сцепятся с Арлен и вынесут друг друга...
   ... и на то, что следующий тип теста будет легким для самого Ванг-Нана.
  
   ***
  
   Благодаря информации от Рьюн, Тейлор знала, что второй, промежуточный, тест на двадцатом этаже в этот раз представляет из себя отбор сильнейшего избранного по одной из характеристик контроля шинсу вместе с последующим формированием команды этим самым избранным - а вот для части присутствующих тут этот турнир, похоже, стал самой настоящей неожиданностью. Толпа избранных смотрела на самого офицера, который выглядел как ребенок в бейсбольной кепке и слишком большой для него куртке, и на автомат для определения силы шинсу, с рекламным изображением на него офицера Кватро Блица. Да уж... Тейлор, конечно, не видела его, повторно проходя испытания на двадцатом этаже, и подобная весточка о старом знакомом была неожиданно-приятна... в отличие от общей ситуации. Слишком много избранных. Слишком напряженная обстановка. Как ей определить, кого она должна протащить наверх? Может, ту девушку с кроличьими ушками, что никак не перестанет на нее коситься? Или этого парня, разговор о котором она слышала - сыне какого-то там президента, проталкиваемого наверх, который притих после небольшого выговора ему? А может, вообще тот здоровяк, Репдевил, или кто-то из уже провалившихся избранных?
   Главное - не прибить кого-нибудь ненароком...
   - Мисс Грейс, ваша очередь, - вырвал ее из размышлений голос администратора, представившегося как Муле Лав. Ох, точно! Тейлор лишь кивнула собеседнику, поднимаясь на невысокую сцену, где и стоял автомат для определения силы шинсу. Приложить руку, сконцентрировать собственное шинсу - и, в свою очередь, сконцентрироваться на потоках шинсу внутри аппарата.
   "Мотыльки, порхающие в цветах" она искренне любила. Техника для боя на ближней дистанции, который предпочитала Тейлор в отсутствии подконтрольных насекомых, достаточно мощная, разрушительная... Порой Тейлор жалела, что после освоения этой техники она практически сразу же отправилась покорять Башню, не успев опробовать технику в полевых условиях; применять же ее на автомате было привычно, совсем как на големах - она бы не сделала этого, если бы не было приказа Рьюн засветить технику в присутствии офицеров. Когда ей еще выдастся шанс сделать это, не нарушая правил и не убивая участников? Тем более, данная техника дала видимый результат, заставив жалобно скрипнуть автомат и выведя результат на экран. Почти двести тысяч? Хорошо, такой отрыв точно никто не перекроет...
   - Хва Джеон-Гон Па-Суул, - в раздавшемся из-за спины голосе администратора теста звучала неподдельная ненависть. Что? - FUG?
   Ну надо же! Обернувшись, Тейлор окинула невысокого офицера взглядом. Значит, на это и рассчитывала Рьюн, да? На узнавание лично заинтересованного человека? И ведь, судя по буквально прожигающему ее насквозь взгляду, это обещает стать меньшей из ее проблем... Оставалось лишь усмехнуться в ответ на ненавидящий взгляд офицера, утратившего контроль над проявлением эмоций, и спуститься со сцены. Ненавидит? Ну что же, пусть ненавидит. В конце концов, она знала, на что шла, заключая сделку с Хан-Сунгом.
   Впрочем, далеко она не ушла.
   - Тест завершен, - голос офицера раздался ей в спину, когда Тейлор не успела дойти до другой стены. - Прошу всех участников подойти ближе. Мисс Грейс, как получившую высший балл, прошу вернуться обратно.
   Тем временем в зале стали раздаваться рыдания. В голос зарыдала Мисенг, задрожали плечи уткнувшегося лицом в ладони Ванг-Нана, Госенг старательно отводила взгляд... нет. Нельзя думать об этом. Весь этот тест - одно сплошное показательное выступление, и Тейлор уже дала слабину, сначала объединившись с другими участниками в отборочном этапе, а затем общаясь с их командой.
   Вся надежда на то, что Джай в очередной раз окажется прав, и ей не придется убивать всех. Потому что в ином случае она ничего не сможет сделать.
   - А теперь, мисс Грейс... - голос офицера доносился до нее как через вату, - ... прошу, выберите еще семь участников для следующего теста.
   Обстановка в зале, где проходило это испытание, резко переменилось. Участники, находящиеся в первой восьмерке, мгновенно напряглись, ощущая возможную потерю своих мест - а вот сидящие в отдалении участники, занявшие места с девятого и ниже, наоборот, приободрились.
   - Какого черта? - не выдержал тот бледный паренек, которому она чуть не сломала руку перед этим испытанием... Принц, вроде бы? - И в чем тогда суть испытания, которое мы проходили?!
   - Определить первое место, разумеется, - невозмутимо отозвался Муле Лав. Ну и ну! Интересно, он играет, или все изменил на ходу? Судя по тому, что информация получена от провожатой, может быть абсолютно все.
   - Что? Раньше говорилось, что он нужен, чтобы отобрать восьмерых! - не унимался Принц. Ну... учитывая, что он сам на втором месте...
   - Закрыли рты - что хочу, то и творю, - резко перебил его офицер, прежде чем повернуться к самой Тейлор и окинуть ее колючим взглядом. Похоже, все-таки он все поменял на ходу... - Итак, мисс Грейс, выберите еще семь человек.
   Ну вот и все. Надо играть свою роль и объявить "свое" решение. Тейлор вздохнула, набирая воздух для ответа...
   Но ничего сказать она не успела.
   - Позвольте представиться! - в следующий миг раздался крик вскочившего на ноги светловолосого парня. Он? Девушка лишь недоуменно моргнула, смотря на вытянувшегося по струнке парня. - Участник номер 1023, Джа Ванг-Нан! Мужчина в самом расцвете сил! Эра десяти семей закончится с моим приходом! Вы не пожалеете о своем выборе! Мое имя - Ванг-Нан! Умею петь и танцевать, лучший аниматор для новой эры! Чем дольше смотришь, тем больше очаровывает! Он просто миляга! Его имя - Ванг-Нан!
   ... он от природы такой или что-то употребляет?
   - Прошу, выберите меня, - тем временем парень, подойдя к сцене, опустился на колени. - Выберите, и я сделаю все, что угодно! Прикажете лаять - буду лаять! Прикажете лизать - буду лизать! Прошу, выберите меня!
   Оставалось лишь сглотнуть, глядя на уткнувшегося лбом в паркет блондина. Судя по всему, это его последний шанс... черт возьми! И как она должна действовать, зная, что может его спасти и даже не получить какого-либо наказания за это, но не имя возможности показать этого?
   - Выбери меня, - в следующий момент перед сценой на колени опустился альбинос... Акраптор, вроде бы. - Прошу, выбери меня. Меня... дочь ждет. Она уже выросла... я так хочу увидеть ее в форме...
   Нет. Это уже слишком. Сначала - Ванг-Нан, потом - он... и эта история... На фоне ее собственной разлуки с отцом - как серпом по горлу. Черт возьми! Похоже, само формирование их группы в отборочном туре теста - и есть ее испытание!
   - Да он сочиняет! - не выдержал Ванг-Нан. - Прошу, не верьте ему, госпожа Арлен! Он хочет лапши вам на уши навешать! Какая у него может быть дочь? Это фантастика!
   - По-почему нет? Почему не может быть?
   - В зеркало глянь, урод!
   Ну все.
   -Ва-а-а-а! - в следующий момент в нее буквально вцепилась выбежавшая на сцену Мисенг, захлебывающаяся плачем. Ох... черт, как же все сложно... - Арлен, прошу, возьми меня с собой! Я так хочу увидеть маму с папой!
   И она туда же... Кажется, сегодня окружающие просто задались целью заставить ее сорваться.
   - Может, хватит уже? - голос девушки того мелкого хама - Йихва, вроде бы - на фоне этого балагана звучал невероятно спокойно. - Все вы... Мисс Грейс, будучи членом команды, позвольте мне дать вам совет. Уверена, у всех есть причины, но, думаю, при наборе команды приоритетом должны быть умения ее членов.
   - Ты что о себе возомнила? - в очередной раз вспылил Ванг-Нан. - Думаешь, твой выбор - уже решенное дело?
   - А разве нет? - окинула его холодным взглядом Йихва. - Я из семьи Йеон, могу занять место удильщика в команде. Если выбирать не меня, то кого же еще?
   ... еще и Йеон, о которых Джин-Сунг ее особо предупреждал. Черт возьми! Когда она узнает, кто планировал этот клятый тест, она медленно убьет эту тварь!
   - Абсурд! Ты же убийца команд! - не думал утихать блондин. - Думаешь, я забыл? Я - один из тех, кто провалился из-за тебя в прошлый раз! Ну да, откуда тебе помнить, когда ты поджарила меня до хрустящей корочки? Госпожа Арлен, ни в коем случае не выбирайте ее! Она только и может, что делать барбекю из своих соратников!
   - Стой, это не так! - запаниковала брюнетка. Как же они достали...
   - Отлично! - продолжил напирать ее противник. - Если не брать в расчет твои навыки жарки товарищей, то что еще останется? Ну, давай! Выкладывай! Чего ты молчишь?
   - Это... - его собеседница явно собиралась с силами. - Это женская солидарность! Мисс Грейс уже помогла мне!
   ... тогда, когда чуть не сломала руку ее парню?
   - Прекратите этот балаган, - наконец подал голос офицер. В этот момент Тейлор была готова обнят его. - Мисс Грейс... огласите, наконец, ваше решение.
   Черт. Дольше тянуть не выйдет.
   - Я... - собственный голос звучал глухо. - Я не собираюсь никого брать в соратники.
   - Что? - кажется, офицер не ожидал этого. - Мисс Грейс...
   - Меня и одной хватит, офицер, - надавила голосом Тейлор. - Прошу, засчитайте остальным провал.
   Хоть бы это было юридически невозможно. Хоть бы это было юридически невозможно. Хоть бы...
   - Следующий тест разработан для команды, - жестко произнес Муле Лав. - Вы не можете отказаться от других участников.
   - Тут нет никого, кто мог бы стать моим соратником, - покачала головой девушка. Хоть бы он прямым текстом сказал, что это юридически невозможно! - Я не хочу брать тех, кто не годится.
   - Что ты имеешь в виду? - взвилась Йихва, очевидно, растеряв остатки терпения. - Никто тут не годится в твою команду? Не слишком ли ты самонадеянна?! Разыгрываешь тут из себя крутышку из криминальной организации! Отсеиваешь даже тех, кто мог бы пройти! Гордишься тем, что носишь фальшивую метку! Тебе ни капли не совестно?
   Черт, не хочется этого говорить... но указания недвусмысленны. Свою причастность к FUG отрицать нельзя.
   - Это не фальшифая метка, - лишь выдохнула Тейлор. - Я - Арлен Грейс, одна из Кандидатов в Убийцы FUG. Я... живу ради смерти Захарда и всего его рода.
   Ну вот и все. Слова сказаны. Рубеж перейден.
   - Ты... ты это серьезно? - казалось, что ее собеседница задохнулась воздухом. Что и требовалось доказать...
   - Именно поэтому ни один из вас не готов стать моим соратником, - жестко произнесла кейп. - Я - ваш враг.
   - Мисс Грейс... Я понимаю вашу обеспокоенность - однако независимо от того, кто вы, правила пересмотру не подлежат, - кашлянул в кулак офицер. Да! Сказал, все-таки! - Это нерушимый закон Башни. Некоторые из этих избранных готовы пройти дальше, даже если для этого нужно заключить контракт с дьяволом. Впрочем, если вы так настаиваете...
   ... ой. Что-то ей это не нравится.
   - Как насчет того, чтобы вы и я сыграли в одну игру? - после небольшой заминки кивнул Муле. Что? Он что, поддался? После всех слов о законах и правилах? - Если вы победите, мисс Грейс, вам будет дозволено пройти тест в одиночку.
   Сука. Неужели ему сложно было настоять на своем? Она ведь не может отказаться! Формально она не получала приказа о подоплеке теста, Рьюн ее не предупреждала, и она обязана выполнять предыдущий приказ! Аргх...
   - Хорошо, - через силу выдавила она.
   ... плохо, все очень плохо. Черт! Как ей вообще выкрутиться в этой ситуации?
  
  
   Глава 16.
  
   - Чем, во имя Захарда, ты думал?
   Муле Лав лишь мрачно взглянул на собственное начальство, которое уже десять минут подряд не прерывало монолога об этике, ответственности офицера и правилах, которые он уже успел нарушить, предложив этой девчонке из FUG дополнительное испытание. Конкретно сейчас был шестой - или уже седьмой? - раз, когда Авгусгус использовал именно эту фразу. Радовало лишь одно: мужчина напротив явно начал выдыхаться, и, наконец, рухнул в свое кресло за массивным письменным столом.
   - Я уже рассказал вам все, сэр, - мрачно отозвался Лав. - FUG...
   - Плевать на FUG! - резко перебил его Авгусгус. - Муле, ответь мне на один вопрос. Что является общей чертой всех избранных?
   Что?
   - Желание взобраться наверх? - замявшись на пару секунд, наконец произнес младший из офицеров. - Ради своих амбиций...
   - Отчасти верно... но это не то, - покачал головой старший. - Общая черта всех избранных - равные возможности. Неоспоримая лояльность с законопослушностью или преступное прошлое, человек или иной разумный, потомок великой семьи, простолюдин или бастард - ничего из этого не имеет значения, Муле. Если кто-либо был избран, чтобы подняться на Башню, у него есть такой же шанс, как и у всех остальных... даже если этот избранный является частью FUG. Это - истинная справедливость Башни. И, как офицер, ты обязан защищать эту справедливость, Муле.
   - Зло не заслуживает справедливости, директор, - мрачно отозвался тот. Обязан защищать? Обязан защищать эту девчонку, которая принадлежит к числу этих мясников?
   Авгусгус ошибается. Он не воспринимает ситуацию достаточно серьезно... впрочем, Лав бы и сам на месте Авгусгуса не принял бы девчонку всерьез, если бы не видел все собственными глазами. И даже тогда было бы можно ошибиться - он бы и сам принял случившееся за игру этой упрямой девчонки, если бы не опознал Хва Джеон-Гон Па-Суул. Эту технику он никак не мог забыть...
   Особенно учитывая, в каких обстоятельствах он увидел ее впервые.
   - Справедливость - слишком уж расплывчатое представление... и мир далеко не черно-белый, Муле, - удрученно вздохнул его собеседник. Чушь! - Я понимаю, учитывая то, что случилось с твоими родителями, для тебя это слишком болезненная тема... но не думаю, что они хотели бы, чтобы ты ломал свою жизнь ради мести за тех, кого уже не вернуть. Не примешивай личное. Мы здесь для того, чтобы блюсти нерушимые законы Башни. В общем и целом... не тронь ее, Лав.
   - Я отказываюсь.
   - Тогда вступай в ряды "Жареных".
   ... он серьезно? Мало этой лекции - эта бледная сволочь еще косвенно прошлась по его любимым перченым цыплятам?
   - Отказываюсь, - сухо ответил Лав.
   - Ты меня недолюбливаешь? - косо взглянул на него Авгусгус, наконец-то оторвавшись от наблюдения за экранами. Он еще и сомневается?
   - Да, недолюбливаю, - не колеблясь, ответил он...
   И застыл.
   В кабинете директора словно мгновенно похолодало, и Лав еле подавил желание съежился под колючим взглядом. Похоже, зря он это сказал, Авгусгус и так на взводе...
   - В общем, так, - наконец разорвал молчание его собеседник - но от прежнего дружелюбия не осталось ни следа. - Я уже привел свои аргументы и предупредил тебя о последствиях. Запорешь все - уволю к такой-то матери, так что не делай глупостей, Лав.
   - Не беспокойтесь, - процедил через зубы тот. - Я не в том возрасте, чтобы неосознанно делать глупости.
   - Ты в том возрасте, когда их делают осознанно и с удовольствием, - раздраженно выдохнул сидящий за столом мужчина. - Я тебя предупредил. Не делай глупостей. Если ты меня понял... свободен.
   Скрипнув зубами, Лав развернулся к выходу - и, только закрыв за собой дверь снаружи, позволил себе выплеснув эмоции, ударив кулаком по стене. Черт! Сидеть сложа руки и ничего не делать? Позволить этой мелкой дряни из FUG делать все, что она захочет, прикрываясь статусом участницы? Взять и просто надругаться над памятью его родителей?
   Нет. Он не может себе этого позволить.
   Арлен Грейс должна умереть.
  
   ***
  
   - Это было тяжело...
   Ванг-Нан ненавидел понедельники. О чем речь? Все, что только могло пойти не так, шло не так именно по понедельникам - и сегодня... нет, не совсем так. Все началось еще с прошлого понедельника, когда его отыскал этот-сукин-сын-Ким и заставил подписать тот договор, согласно которому он сам, Ванг-Нан, согласен быть разобранным на органы в случае провала! И, более того, крайний срок... Аргх! Почему сейчас? Почему именно на этой неделе? Если бы срок был чуть побольше, он бы потратил больше времени на подготовку и записался на испытания позднее, разминувшись и сыном босса Кима, который намерен сдать тест в этот раз, и с этой чертовой пироманьячкой Йеон, и даже...
   ... с Кандидатом...
   Ванг-Нан не обманывался - ему повезло выжить. То, что сначала эта психопатка последовала его уговорам, то, что не сочла его самой опасной целью, то, что паршивая бомбочка все-таки смогла ее замедлить, в отличие от шинсу-бомб - все это было ничем иным, как удачей высшей пробы, а не следствием его навыков; если бы эта психованная стерва была серьезной, его бы уже отмывали от стен. Ладно! Пока что он не провалился, к счастью это или нет - а значит, можно попробовать побарахтаться. Еще неизвестно, что там за игру затеял офицер, но, судя по его лицу, Кандидату определенно придется несладко. Следовательно, шансы на успех еще есть.
   ... скрип двери вырвал его из размышлений, и Ванг-Нан помотал головой, пытаясь выкинуть невеселые думы из головы. Точно, комнаты же рассчитаны на двоих, а значит, у него будет сосед по комнате! Блондин развернулся к двери - и лишь недоуменно моргнул, когда увидел стоящую на пороге фигуру. Невысокий рост, хрупкая фигура, скрытая за мешковатой одеждой, симпатичное личико, коротко подстриженные волосы красивого серебристого цвета, изумительные ярко-зеленые глаза...
   - Ниа? - лишь изумленно выдохнул он.
   - Мистер Ванг-Нан? - лишь похлопала глазами она. Черт, как же изумительно невинно это выглядит! - Оказывается, мы соседи по комнате... словно судьба нас сводит.
   - Да, похоже на то, - смущенно рассмеялся Ванг-Нан. Боже, если это расплата за все то дерьмо, что произошло с ним на этой неделе - то оно того стоило! Черт, он же ведет себя, как идиот... аргх! Как бы тему перевести? Точно, в зоне отдыха же не только жилые комнаты есть, но и баня! - Ладно, я тут в баню пошел... хочешь со мной?
   ... и опять - как идиот. Бани же раздельные, как и комнаты...
   Стоп.
   Уже другими глазами Ванг-Нан взглянул на свою соседку по комнате. Невысокий рост - не редкость, в Башне достаточно низкорослых рас, внешне схожих с людьми. Миловидные черты лица и звонкий голос - аналогично. Кадыка не видно из-за ворота толстовки. Отсутствие отрицательной реакции на употребляемые им в отношении Ниа женские местоимения можно списать на давно барахлящий переводчик его собственных часов...
   Нет. Нет-нет-нет. Этого не может быть.
   - Конечно, я с вами! - тем временем улыбнулась - или улыбнулся? - Ниа. - Спасибо за приглашение...
   - Погодь, - понизил голос светловолосый парень. - Ты не девушка?
   - Ха-ха, меня часто путают... - смущенно отозвался его собеседник - все-таки собеседник. - Я уже устал поправлять...
   Не-е-е-ет! Боже, за что? Почему такая симпатичная, вежливая и добрая девушка оказалась парнем? Неужели должны оказаться разочарованием воспоминания о свинине в кисло-сладком соусе, полученной из ее рук, и доброй и нежной улыбке, согревавшие его холодными ночами? В последний раз он испытывал такое отчаяние, только узнав, что красавица-офицер со второго этажа, изящная и утонченная, оказалась мужиком! И вот теперь...
   Ладно. Не стоит думать о грустном. Пусть даже Ниа и не девушка, но он неплохой человек, а учитывая, что его не отпугнуло идиотское поведение самого Ванг-Нана, то, возможно, они смогут стать неплохими друзьями. Все не так уж и плохо - тем более, что впереди есть возможность немного отдохнуть. Массаж, баня - что может быть лучше после напряженного дня? Если бы еще не было компании этого бледного сноба и Кима, рассевшегося в одном из углов, было бы просто замечательно. На их фоне даже хмырь-Акраптор, сидящий в одной из здешних огромных ванн, не вызывал такого отторжения - да и банальная солидарность делала свое дело, в конце концов, на первом этапе ему досталось. Сейчас Ванг-Нан мог прекрасно видеть расплывшийся на одном плече альбиноса огромный синяк... жуть. Ведь удар-то по касательной пришелся!
   - Бьет как да-ан, да? - лишь хмыкнул он, забираясь в воду. Ка-а-айф...
   - Ты еще мою спину не видел, - мрачно отозвался Акраптор. - Один сплошной синяк... черт побери, в меня словно стальной угорь врезался.
   - Стальной угорь? - непонимающе произнес Ниа. Вот же...
   - На первом этапе мы были в одной подгруппе с Кандидатом, - повернулся к новому другу Ванг-Нан. - Мне еще повезло, я быстро бегаю... а вот Акраптору досталось. Слушай, как ты вообще додумался после всего происходящего просить эту психопатку принять тебя в ее команду?
   - Так же, как и ты... по крайней мере, я не устраивал клоунаду, - язвительно отозвался альбинос. Клоунаду? Ну, знаете ли... если бы его жизнь висела на волоске, еще не так бы запел! - Впрочем, плевать. Если эта игра, что затеял офицер, завершится в его пользу...
   - Ты всерьез планируешь присоединиться к ней? - этот вопрос светловолосый парень задал скорее ради проверки, чем на полном серьезе. - Все-таки, FUG... Если мы присоединимся, станем врагами Захарда.
   - Звучит не так уж и плохо, - криво усмехнулся этот отморозок - иначе его назвать не получалось. Ладно, у самого Ванг-Нана не было иного выбора, кроме как пройти, если он хочет жить! Но... - Ради моей дочери? Оно того стоит.
   Заладил - ради дочери, ради дочери... Как будто у него и впрямь есть дочь! Хотя...
   - Ты же поэтому хотел выкинуть малявку с испытания? - задумчиво произнес Ванг-Нан. - Не хотел сражаться с ней?
   - Заткнись, - отвел взгляд его собеседник. Значит, все-таки правда, да? Ну, не такой уж он и говнюк...
   Пожалуй, все действительно не так плохо. А уж если удастся пережить запланированную офицером игру и все-таки пройти этот тест... нет. Лучше даже не думать об этом, чтобы не сглазить.
  
   ***
  
   Йихва была в ярости. От высвобождения собственной силы и воспламенения комнаты ее удержала только мысль о том, чем все закончилось в прошлый раз. Дисквалификацией. Но даже тогда у нее не было особых проблем: пусть она и задела свою команду, к... особо неприятным последствиям это не привело, так как это происходило во время теста. Сейчас же? В промежутке между испытаниями? Офицер отдельно предупредил всех, что до начала теста любые бои между участниками запрещены, и если она даст волю своим эмоциям, то может задеть кого-либо, закономерно провалиться...
   И еще одного провала она не перенесет. Хватит. Она уже и так бросила тень на имя семьи предыдущим провалом, и еще один, если ей не повезет, может стать основанием для изгнания.
   Именно поэтому она не может провалиться. Именно поэтому она обязана в этот раз сдать тест.
   Невзирая на обстоятельства.
   Вспомнив эти самые "обстоятельства", девушка лишь поморщилась. Эта Арлен Грейс... типа участница из FUG, да? Сама Йеон была на другом конце комнаты после прохождения второго этапа теста, но она слышала, что офицер сказал что-то про FUG во время выполнения задания Арлен. Если это правда... хотя, как это вообще может быть правдой? Обычный участник - и FUG? Наверное, она насочиняла все! Размахивать налево и направо фальшивой меткой FUG...
   ... но если она настоящая? Если это все - правда? Ее же вышвырнут из семьи, если прознают, что она связалась с FUG! И сдаться она не может - очередной провал опозорит имя семьи и поставит под сомнение статус самой Йихва!
   Значит, нужно рискнуть. Пусть это и опасно, но нужно объединиться с Грейс... на время. Для начала она попадет в команду Кандидата - а затем, когда та потеряет бдительность, Йихва ее уничтожит. И тогда даже семья не сможет ничего сказать против, в конце концов, победителей не судят! Отлично, этим она и займется. Сейчас только немного отдохнет...
   С мысли ее сбил щелчок открывающейся двери. Точно, раз ее заселили в двухместную комнату, у нее будет соседка! Встрепенувшись, Йихва обернулась на звук - и застыла.
   Вот уж кого-кого, а объект своих недавних размышлений на пороге она точно не ожидала.
   - О, приятно познакомиться, - негромко произнесло это чудовище, закрывая за собой дверь. Нет, нет-нет-нет, только не она... - Йихва, верно? Ты еще представилась, когда я чуть не сломала твоему парню руку...
   - Верно... Йеон Йихва, - машинально кивнула она - и только потом спохватилась. - И он не мой парень, что бы он там себе не думал!
   - Да? Извини, ошиблась, - иронично отозвалась Арлен, проходя в комнату.
   На этих словах Йихва застыла, пытаясь понять, что же имела в виду собеседница, которая тем временем все-таки встала с постели и начала переодеваться. Полетело на одеяло подпаленное пальто, из выведенного из невидимого режима светоча был вытащен сверток с одеждой... Наверное, именно эта довольно мирная картина помогла Йихва примириться с реальностью - ей выпало делить номер с Арлен Грейс, заявившей, что является Кандидатом в Убийцы FUG. С высокомерной засранкой, заявившей, что ей не нужны товарищи, с двинутой стервой, которая без лишних слов почти сломала протянутую к ней руку, с жутким созданием...
   Впрочем, вблизи Арлен Грейс оказалась не такой уж и жуткой. Да и первое впечатление тоже не отдавало жутью; кивнув своим мыслям, Йихва вспомнила, как впервые увидела высокую худощавую девушку, о чем-то разговаривавшую с девочкой в школьной форме. Ни подпаленное пальто и опаленные кончики волос, ни запах пороха не казались чем-то страшным - в прошлый раз после первого промежуточного испытания она видела куда более потрепанных участников, да и разговор с ребенком не вписывался в картину "чудовище из FUG"... как, впрочем, помощь самой Йихва. Несколькими фразами осадить и припугнуть несносного кретина? Это было очень кстати - и, чего уж там, это было неожиданно. Почему Арлен вообще помогла ей? Из чувства солидарности?
   Как бы то ни было - пока все выглядит так, словно Арлен не такой уж и плохой человек, каким хочет казаться. Может ли быть...
   Ошарашенная внезапной догадкой, Йихва прижала ладонь ко рту, чтобы не выдать себя ни едиными звуком. Может быть, все не так уж и просто - что с ней самой, что с этой ситуацией с FUG? Может, Арлен не так уж и гнила внутри, как боялась Йихва? Может быть, ее еще можно направить на путь истинный, пока еще не поздно? Помочь ей, а заодно и попытаться убедить ее принять товарищей по команде...
   Да. Пожалуй, именно так она и поступит.
  
   ***
  
   Тейлор удалось в последний момент сдержать реакции и не поежиться - настолько внезапно ей стало не по себе. Дурное предчувствие? Что-то должно произойти? Впрочем, о чем это она... Она же видела, как на нее смотрел офицер, а еще со второго этажа она прекрасно помнит непреложную истину: дополнительные испытания - по-настоящему паршивый поворот событий, и неважно, инициированы они участниками или офицерами. И вот что стоило конкретно этому офицеру настоять на своем? Впрочем...
   Может, все дело в личных мотивах?
   Вспомнив взгляд Муле Лава, девушка лишь передернула плечами. Это была даже не неприязнь - это была чистая, незамутненная ненависть, которой Тейлор насмотрелась с лихвой... как и того, что творят люди, испытывая подобное. Воспоминания о Хо были все еще свежи, но Хо был лишь простым избранным, не очень талантливым, вся опасность которого состояла в наличии болезненной для Баама и Эммы информации и возможности захватить заложника. А сейчас же? Оказаться объектом такой ненависти офицера, проводящего испытание? Это может кончиться очень и очень плохо - и Тейлор оставалось лишь надеяться, что прикрывающие ее сотрудники не допустят ни ее смерти, ни сопутствующих жертв в этом тесте...
   ... который еще надо как-то проходить.
   И что ей, спрашивается, делать? Как извернуться, поддавшись так, чтобы это было незаметно, и набрать команду? И, что самое главное - как ей определить нужного человека, и кого вообще взять? Ванг-Нана наверняка придется брать: выбыть ему с теста и умереть Тейлор просто не могла позволить, и даже без учета личных мотивов - рисковать жизнью потенциально необходимого FUG человека она не могла. Остальные же...
   - Эм-м-м... Арлен, - голос Йеон за спиной сбил ее с мысли. Черт! Вот уж кого не будет в ее команде, так это пирокинетика! - Я хотела принять ванну. Не хочешь присоединиться? Наверняка вся взмокла после тестов... пойдем окунемся вместе.
   Хм? С чего это такое дружелюбие? Впрочем... все понятно. Йихва и так уже показала стремление взобраться наверх, отдельно от ее "не парня" - Тейлор не знала, что у нее за мотивы, но ее соседка по комнате была готова ухватиться за любую возможность, в том числе - и втереться в доверие, попутно разрекламировав себя. Ну-ну, пусть пытается! Даже временно сотрудничать с пирокинетиком Тейлор не хотела от слова "совсем"...
   - Хорошо, - но отвечать, тем не менее, все-таки было нужно - тем более, предложение ее соседки было здравым. - Подожди немного, я сейчас соберусь.
   ... а заодно - и приготовится ко всем испытанием.
   Незаметно оброненный под кровать браслет-контейнер с шинхэо был разблокирован всплеском шинсу, после чего из него начали выползать насекомые, самые обыкновенные, которых она использовала для разведки территории теперь, когда могла спокойно видеть через их глаза. Мошки, не привлекающие внимания, моли, комары... ну и пауки-странники, на всякий случай, конечно же. Просто на всякий случай. Жилой комплекс, где разместили избранных, не так уж и велик, чтобы она не могла своей силой накрыть его целиком, так что на случай, если испытание будет здесь, у нее уже будет разведана территория... а если же нет, можно просто заранее собрать информацию о других избранных. В любом случае - подстраховка не повредит.
   Пожалуй, даже хорошо, что офицер перед дополнительным испытанием дал немного времени отдохнуть. Не то, чтобы Тейлор так уж устала - но возможность немного перевести дух, собрать информацию и подумать на предмет поиска выхода из сложившейся ситуации того стоила. Впрочем, были в данной ситуации и минусы; к примеру, один из этих минусов сейчас шел рядом с ней и, как наверняка казалось самому "минусу", ненавязчиво рекламировал свои способности.
   - ... я вошла в четырнадцать лет в Башню, - Йихва воспользовалась возможностью втереться в доверие на полную катушку. - Быть может, неприлично так говорить о себе, но я прошла большую часть пути с шиком. В испытании на этажах я набирала высшие баллы, а до этого этажа добралась всего за пять лет, без чьей-либо помощи, включая мою семью. Если выберешь меня, то не прогадаешь... впрочем, я, наверное, слишком много хвастаюсь, да? Расскажешь о себе?
   - Я вошла в Башню в пятнадцать, - машинально ответила Тейлор - и тут же прикусила язык. Черт, проболталась! Неужели так расслабилась? - Поднялась за три года.
   - Эм-м-м... ты немногословна, да? - было видно, что ее собеседнице стало не по себе. Да когда уже она заткнется? - В любом случае... я так и не поблагодарила тебя. Спасибо. Ты сбила спесь с Принца.
   - ... дурацкое имя, - хмуро буркнула себе под нос она, вспоминая того идиота. Чего он вообще хотел добиться? Покрасоваться перед девушкой? Впрочем, учитывая, когда прибыли избранные его подгруппы... да, в помещении оставалось мало места - но иначе что, никак было? Похоже, этот мальчишка просто очередной мелкий хулиган, и она не ошиблась, поставив его на место. - Не нужно благодарности. Это личное.
   - И все равно, спасибо, - ей показалось, или во взгляде идущей рядом девушки промелькнуло что-то странное? - Честно говоря, он меня выбесил... к тому моменту я уже была в шаге от того, чтобы прибить его. По крайней мере, мне не пришлось прятать тело.
   - Прятать тело? О чем ты? Ты же Йеон, - выплеснула раздражение в этой фразе кейп. - Просто сожгла бы до пепла и, скажем, смыла в реку. Нет тела - нет дела, осведомленные лица - только ты и рыбы. Идеальное преступление.
   - Нет... думаю, это слишком жестоко, - с сомнением в голосе отозвалась пирокинетик. Ах, верно - она уже и забыла, что у нормальных избранных несколько иные стандарты жестокости и приемлемого уровня насилия. - Рыбы, наверное, умерли бы от расстройства желудка.
   А может, она и ошиблась. Как-то странно вести такой диалог с кем-то, кроме Ангел, черный юмор которой не раз и не два скрашивал рейды. Пожалуй, они с этой Йеон могли бы стать лучшими подругами, встреться они в другой обстановке...
   ... не будь та пирокинетиком, разумеется. К черту пирокинетиков.
   - Арлен! - из мыслей ее вырвал звонкий голос Мисенг. Хм? Тейлор лишь оглянулась, окидывая взглядом приближающихся по коридору Госенг и Мисенг. - И ты тоже тут!
   ... и они тоже. Девушка лишь подавила горестный вздох. Эти сестры, навевающие воспоминания, пирокинетик-Йеон, да и другие участники, либо давящие на воспоминания, либо действующие ей на нервы... За что ей это все?! Впрочем - и так понятно, за что. Грехов за ней водится уже достаточно, и с ее дрянной удачей нет ничего удивительного, что расплачиваться за них она начинает уже сейчас.
  
   ***
  
   Усталость наваливалась на плечи удушливым одеялом, и Акраптор не сдержал зевок. Да уж, день однозначно выдался нелегким... как и предыдущие три года до того. Непрерывные и выматывающие тренировки, испытания, попытки как можно скорее взобраться наверх - все это выматывало, усталость постепенно копилась, и порой ему казалось, что он вот-вот остановится...
   Впрочем, так трудно, как сегодня, давно не было.
   Вспомнив неудачу на первом этапе испытания, мужчина лишь поморщился. Кто бы знал, что эта худощавая на вид девчонка так сильна? Бьет как да-ан, говорил он? Скорее уж, как стальной угорь! Когда его впечатало в стену, Акраптор успел подумать лишь - все, добегался, наверняка спину сломал. Страха не было, лишь обреченное понимание, что остановиться придется именно тут, усилившееся, когда этот шкет со своей взрывчаткой взбесил Кандидата...
   Но тогда все обошлось. Впрочем, то было всего лишь началом.
   Новость о том, что чуть не прибившая их девчонка принадлежит к FUG, Акраптор воспринял достаточно спокойно. Террористы, не террористы... На законную власть ему было плевать - как и любому, выросшему в Средней Зоне и растившего там ребенка... более того, учитывая то, что произошло с его семьей, он бы скорее поддержал эту девчонку из FUG, чем пошел бы против нее. Куда более неприятно было то, что Кандидат отказалась набирать команду, заявив, что обойдется одна. Нет, это было не смертельно, учитывая, что у него было достаточно баллов еще на два прохождения теста, он вполне мог сдаться и уйти...
   Но если он остановится - не факт, что он сможет продолжить восхождение. А значит, надо рваться вперед.
   Как бы то ни было, все оказалось не так уж и страшно. Страх сломать спину не оправдался - он отделался лишь ушибами и синяками, да и с самим тестом оказалось все не так уж и плохо. Офицер предложил игру Кандидату, по результатам которой и определится набор команды, а значит, шансы еще есть. Еще бы так не вырубало от усталости, и было бы просто великолепно! Увы и ах, спать сейчас нельзя: в качестве соседа по комнате ему достался странный зеленокожий индивид, чью расу Акраптор, с его-то стражем бродяжничества в Средней Зоне, просто не мог узнать, и доверять своему соседу у него не было причин. В конце концов, испытания еще не окончены, а в условиях жесткой конкуренции многие способны на отчаянные поступки... м-да, похоже, ему светит ночь без сна.
   Ладно, не впервой! Еще раз зевнув, мужчина огляделся по сторонам - и сбавил шаг, увидев подозрительную картину. Первым делом ему в глаза бросилась Мисенг, улыбающаяся своей собеседнице, и только потом Акраптор заметил ее собеседницу, невысокую коренастую - даже полную, что среди избранных с их, кхм, профессией встречается нечасто - женщину, которая трепала девочку по голове.
   Слишком подозрительно. Слишком.
   - Эй! Ты что делаешь? - повысил голос мужчина, ускоряя шаг - и замечая, как Мисенг спряталась за спину этой женщины. Черт! Уже успела втереться в доверие? - Мелочь, где очкастая? Почему ты с этой женщиной?
   - Г-госенг отошла в туалет, - запнулась девочка, вынуждая его закатить глаза. Верно! Стоило только старшей отойти - и к младшей уже слетелись падальщики... - А эта тетя купила мне йогурт...
   - Хо-хо, она мне напомнила мою дочурку, - тем временем рассмеялась женщина. - Я просто не могла пройти мимо нее... Моя дочь примерно того же возраста, и я не могла перестать думать о ней. Боже мой...
   Падальщица. Однозначно. Собственный взгляд ухватил и фальшивую улыбку, которая могла обмануть разве что ребенка, и наличие слишком большого количества колец на руках, и общую готовность бежать в позе... Это было мерзко. Да уж, стоило подумать, что он может столкнуться с подобной тварью - притом, даже не в Средней Зоне, а во Внутренней Башне, и, тем более, во время испытания.
   - Это не твоя дочь, - собственный голос звучал глухо. - Может, уже отвалишь?
   - И-извини? - в ответ донесся лишь писк. Что, притворяется, что не понимает?
   - Не поняла? Часы барахлят? - процедил Акраптор. - Она - не твоя дочь. Поэтому. Пшла. Отсюда.
   Какое-то время падальщица молчала, и он ясно мог видеть, как она становится все бледнее и бледнее. Да уж, только так с такими и бороться - подобные люди отступают лишь перед одной вещью.
   Страхом.
   - Ми... Мисенг, ну я пойду, - наконец-то отступила эта падальщица. - До встречи.
   - А... тетенька? - лишь недоуменно произнесла Мисенг - прежде, чем ее глаза начали слезиться. Вот же... он и забыл, насколько легко детям в ее возрасте расплакаться...
   - А? - раздался из-за спины голос Госенг, и он лишь обернулся, чтобы увидеть саму очкастую и Шашу, выходящую из-за одной из дверей. - Что такое? Почему ты опять плачешь, Мисенг? Тебя испугал этот страшный дядька?
   ... простите, что?
   - Нет... - голос мелкой за всхлипами был едва слышен. - Не в этом дело... не в этом...
   И вот как ее успокавать? После всего, что он наговорил... нет, тут он помочь не сможет. Шаша, отошедшая на шаг назад, тоже явно не собирается помогать, а самой Госенг явно не хватает сил, чтобы справиться с сестрой. Но не уходить же...
   - Эй, народ! - все собравшиеся в коридоре вздрогнули от знакомого голоса. Ванг-Нан? Акраптор оглянулся, окидывая взглядом рогатого придурка и его спутника, представившегося как Ниа... крутящих колоду карт? - Может, сыграем, раз уж все равно делать нечего?
   Как ни странно, этого оказалось достаточно, чтобы успокоить Мисенг - и через какие-то полчаса Акраптор понял, почему. Девочка явно была любимицей сразу всех богов удачи, ничем иным ее везение в карты он объяснить просто не мог. Такой уровень удачи был просто немыслим - казалось, девочка могла выиграть в русскую рулетку с полностью заряженным револьвером у виска...
   ... ну а то, что они были с Мисенг в одной команде против увязавшейся за ними Шаши и Ванг-Нана, было на фоне этого лишь приятным бонусом. По крайней мере, Акраптор мог не беспокоиться о том, что он проиграет деньги.
   - Дяденька! - он лишь вздрогнул, когда Мисенг повернулась к нему с улыбкой на лице. - Я хорошо справляюсь?
   - Эм-м-м... ну, да, - неуверенно ответил он. Хорошо справляется? Да она в пух и прах разбила их противников! Серьезно, это даже не удача, для описания подобного у него просто нет слов.
   - Хорошо! - просияла сидящая рядом девочка... чуть ли не засовывая нос в его карты. Эй! - Ну-ка, покажи мне свои карты... ага! Эта тебе не нужна, а эта нам пригодится. Затем пойдет эта, а потом...
   Действительно - все не так уж и плохо, как казалось бы. По крайней мере, Мисенг уже не плачет, и даже не вспомнила о том моменте.
  
   ***
  
   Протяжный, мерзкий, буквально режущий уши писк разбудил Ванг-Нана. Тьфу... что это за звук? Даже его старый будильник не так мерзко звучал! Пошарив рукой в направлении источника звука, парень ухватил рукой за... пульт? От убранного из комнаты телевизора? Впрочем, пульт был довольно странный - всего с двумя кнопками и светящимся сейчас, в темноте, экраном... который тут же погас, стоило только нажать на красную кнопку. Вот, теперь другое дело...
   - Итак, тест начинается, - в следующий момент с Ванг-Нана слетели остатки сна, потому что из пульта на этот раз донесся не противный писк, а голос проводившего предыдущее испытание офицера. Что? Тест? Так внезапно? - Тест называется "надежная комната". С этого момента не верьте никому. Вы теперь все союзники и враги одновременно. Единственное, чему вы можете доверять - это ваша комната. А ты, FUG... спускайся вниз. Сразимся.
   Первой его мыслью было "что за хрень?", второй - "не повезло психопатке", и только потом Ванг-Нан понял, что именно происходит. Тест. Тест на формирование команды. Без учета конкуренции со стороны Кандидата.
   У него есть шанс пройти!
   - Теперь я расскажу вам о правилах, - тем временем продолжал говорить офицер. - В этом испытании вам надо объединиться в команду из семи человек и захватить шесть комнат прежде, чем Арлен Грейс захватит комнату Йеон Йихва. Таким образом, собирая союзников, вы можете красть или защищать комнаты. Пульты, которые у вас в руках, могут открывать или закрывать комнаты; при подключении персональной флешки в нижний разъем пульта вы можете заключать союз или захватывать комнаты. Заключить с кем-то союз просто: подсоедините свою флешку к пульту союзника и нажмите синюю кнопку - однако если вы нажмете красную кнопку, вы захватите комнату другого человека, поэтому если вы не доверяете кому-то, то не открывайте ему дверь или же не отдавайте свой пульт. Команда, которая первая соберет семь человек и захватит шесть комнат, выиграет в испытании... однако вы можете использовать свои флешки, причем одна флешка должна быть подключена к пульту, и пульт выносить из комнаты нельзя. В комнате всегда должен быть один из ваших союзников, и последней из захваченных комнат должна быть комната Йеон Йихва на верхнем этаже. Если количество участников в испытании станет меньше шести, победа присуждается Арлен Грейс, и... если Арлен Грейс спустится в баню, отберет у меня флешку и украдет комнату Йеон Йихва, то испытание также завершится в пользу Арлен Грейс. Итак, приготовились... начали!
   Начали, да...
   - Как-то мудрено, - лишь вздохнул Ванг-Нан, обдумывая услышанное. - Иными словами... до того, как Арлен захватит комнату той зажигалки, мы должны найти пять союзников и захватить пять комнат, верно?
   - Но чтобы защитить или захватить комнату... - голос Ниа, сидящего на соседней кровати, звучал задумчиво, - ... один из нас должен остаться, а второй уйти. И если кто-то нарвется на мисс Грейс...
   - ... нам придется биться, - закончил за него светловолосый парень. Нужен план, план... - То же предстоит и другим. Если они не с нами, значит, они против нас... Отлично! Мы будем придерживаться стратегии С.И.Р.!
   - Что? - ошарашено отозвался его собеседник.
   - Сидим и не рыпаемся! - паскудно усмехнулся Джа. - Спешкой делу не поможешь! Мы должны преследовать свою дичь как медведи. Посидим в комнате - а когда наступит момент, выйдем!
   - А если мисс Грейс захватит за это время комнату... - раздавшийся ответ звучал неуверенно.
   - Ты думаешь, ей хватит силенок побить офицера? - лишь покачал головой скаут. - Она наверняка попытается сократить количество участников до шести и ниже. Если мы выйдем сейчас, лишь сыграем ей на руку!
   План хорош - особенно хорош тем, что им пока что не нужно рисковать. Хотя, если честно...
   - Блин, - собственный голос в тишине комнаты звучал тихо. - Признаюсь, я до чертиков боюсь Арлен.
   - Я тоже, - голос Ниа звучал не громче.
  
   ***
  
   - А ты, FUG... спускайся вниз. Сразимся.
   Блядь.
   Других слов у Тейлор просто не было. Совсем. Блядь! Она еще не доросла сражаться против офицеров! Да, она достаточно сильна, да, у нее есть мощная защита в виде барьеров и мощные атаки - но все это хорошо против участников! Тому же Джин-Сунгу ни одна из ее атак не доставляла ощутимого дискомфорта из-за его сопротивления шинсу, а ее барьеры просто проламывались! Насекомые же против офицеров - не вариант! Она может пройти это испытание, лишь выводя из строя участников. Это будет не так уж и сложно - за вечер насекомые расползлись по всему комплексу, всего-то и нужно, что направить пауков-странников к участникам и выдать каждому по одному укусу. Один укус - не смертелен, их просто выведут с теста...
   Но она не имеет права допустить этого.
   FUG нужен кто-то из участников. А что, если это будет кто-то вроде Ванг-Нана или уже дисквалифицированного мужчины с тесаком, для кого этот тест был последним шансом? Если до них не успеют добраться? Конечно, ее не предупреждали об этом, а значит, и спрос с нее невелик, но рисковать дорогими ей людьми она не имеет права. Но... что же тогда делать?
   "Будь настороже. Будь верна своим идеалам. И... в любой непонятной ситуации блефуй и тяни время."
   ... верно. Джай прав, как и всегда. Она не должна выводить с теста участников. А что до офицера... в конце концов, ее "дебют" запланирован, и ее должны подстраховать. Помощь обязательно придет - а до ее подхода придется блефовать и тянуть время.
   С этим она вполне может справиться. Кивнув своим мыслям, Тейлор встала с кровати - и наткнулась взглядом на Йихва... схватившую пульт и метнувшуюся к двери, застыв возле нее. Хм?
   - Ты не пройдешь, Арлен, - голос ее соседки по комнате звучал предельно серьезно. Хм? - Ты ведь наверняка задумала вырезать остальных участников? Я этого не допущу.
   ... что, простите? Она что, решила, что Тейлор предпочтет нацелиться на участников, нежели выйти против офицера? Впрочем...
   Да, это логично. Не поспоришь.
   - Не будь ты такой упертой, этого не понадобилось бы! - тем временем продолжала говорить Йихва. - Зачем тебе так потребовалась эта дурацкая игра? Если бы ты просто набрала себе команду, все были бы довольны!
   Все. Достала.
   - Все были бы довольны? - собственный голос звучал глупо. - Не смеши меня. Это невозможно. По твоей логике, я должна была набрать команду... а дальше что? Кого я должна была выбрать? Если бы я отдала приоритет навыкам, те, у кого это последний шанс, могли бы утратить его в пользу таких, как ты. Если бы я отдала приоритет жизненной ситуации, это было бы несправедливо по отношению к тем, кто упорно тренировался и обладает достаточной силой, чтобы пройти этот тест. Все не могут быть довольны. Сейчас довольным может быть лишь один. Отдай пульт, Йихва.
   - Я... я так и думала, - стоящая напротив девушка замялась лишь на пару секунд. - Тебя не проймешь доводами разума... а значит, мне придется остановить тебя силой.
   В следующий миг вокруг нее вспыхнуло пламя - необычное, цвета фукции, словно струящееся. Чертовы пирокинетики!
   - Сдавайся по-хорошему, - голос избранной из семьи Йеон дрожал. Волнение, или что-то еще? - Когда я снимаю все ограничения с пламени, то даже офицеры моей семьи не могут совладать с ним легко.
   Вот черт! К ней же не пройти! Вокруг пламя, и только сверху...
   Стоп.
   Повинуясь ее воле, цепочка пауков-странников выползла из решетки вентиляционной шахты и шустро засеменила по потолку. Пожалуй, сейчас она может позволить себе это использовать: Йихва - из семьи Йеон, что в глазах FUG делает ее приемлемой целью; но даже если она нужна им, от нескольких укусов быстро ей ничего не будет, и откачать ее успеют. С этой мыслью Тейлор направила первого из пауков спрыгнуть с потолка прямо на плечо Йихва...
   А в следующий миг ей по ушам ударил визг.
   - А-а-а-а-а! - пламя мгновенно исчезло, и Йихва буквально завертелась на месте, пытаясь стряхнуть паука с плеча. - Убери его! Кто-нибудь, уберите его! Помогите!
   ... серьезно? Она испугалась паука? Нет, Тейлор конечно знала, что страх перед насекомыми встречается достаточно часто и может быть инстинктивным, да и с инсектофобами ей доводилось сталкиваться - но сейчас? Столь яркие проявления инсектофобии у одного из самых неудобных ее противников? Более того - у пирокинетика, который мог бы сам сжечь насекомое? Тейлор не знала, плакать ей или смеяться. Ладно, нужно воспользоваться ситуацией! Быстрым шагом пройдя мимо все еще кричащей девушки, кейп подхватила телекинезом пульт - и, открыв дверь, вышла в коридор. Уф, наконец-то...
   Теперь осталось самое сложное - пережить столкновение с офицером, выжить и не ударить в грязь лицом.
  
   ***
  
   Подкинув пульт на ладони, Принц лишь нахмурился. Правила теста... Достаточно легкие, с имеющейся у него поддержкой. Репдевил, Ким, наемники из да-ан - это уже две комнаты, и, пусть с Йеон не сложилось, своеобразный "стартовый капитал" у него уже есть. Единственная сложность - это...
   ... та бешеная стерва.
   Вспомнив худощавую девушку, на которую он так неудачно нарвался, парень поморщился. Ну кто бы знал, а? Арлен Грейс при первой встрече не казалась опасной - она... казалась вообще никакой, иначе и не скажешь. Впервые увидев потрепанное существо неопределенного пола со спины, негромко разговаривающее с маленькой девочкой, Принц не принял оное существо за угрозу - за что и поплатился. Рука болела до сих пор; и не факт, что в следующем столкновении он отделается так легко. Тогда был перерыв между тестами, и, судя по ее словам, Кандидат не хотела привлекать внимания офицера - а сейчас же по условиям теста она безнаказанно может убивать других участников, и сдерживаться не будет.
   Надо быть предельно осторожным. По уму, лучше вообще сдаться, отказаться от этого теста и попробовать нормально пройти в следующий раз - но собственная гордость, и без того пострадавшая сегодня, не давала сдаться так легко. Нет. Сдаться он всегда успеет, а попытаться еще можно. Главное - соблюдать осторожность, заполучить союзников и избегать Арлен. Не так уж и сложно.
   - Хорошо, начинаем! - поднялся с кровати Принц, заработав недоуменный взгляд Репдевила. И чем недоволен этот наемник? - Нечего тут высиживать, надо проходить тест. Но сначала... мне нужно спрятать пульт.
   - Спрятать? - нахмурился Дьявол Правой Руки. - Ты оставишь дверь открытой?
   - Я не смогу выйти, если она будет закрыта, - фыркнул парень, покачав головой. Да что он вообще себе позволяет? - Поэтому закрой глаза.
   - А если зайдет кто-то чужой? - продолжал стоять на своем наемник. Вот же...
   - Тогда ты с ним разберешься, - собственный голос звучал раздраженно. Верно, Репдевил может одолеть тут почти любого... кроме Йихва и Арлен, разумеется. - А если ты вдруг проиграешь, пульт будет спрятан, поэтому все пучком. Поэтому захлопнул ковш и закрыл глазки.
   Удостоверившись, что собеседник последовал его приказу, парень вызвал светоч и убрал пульт туда - после чего оставил деактивированный светоч на тумбочке. Ну вот и все.
   - Ладненько, открывай глаза, Репдевил! - это Принц произнес уже с порога. - Будь хорошим мальчиком и защищай комнату, а я пока что обеспечу нашу победу!
   Звучало это достаточно уверено, да...
   А вот чувствовал себя он совсем иначе.
   От прогулки по пустым коридорам Принцу отчетливо стало не по себе - и это волнение усилилось, когда под сводами коридора пронесся визг... знакомым голосом. Йеон? От волнения он ускорил шаг и вскоре перешел на бег. Черт! Он же слышал, столкнувшись с Йеон и Арлен после бани, что они живут в одной комнате! Эта стерва первой напала на свою соседку? Нет, он не может так просто этого оставить! Принц вылетел из-за поворота...
   ... и столкнулся лицом к лицу - вернее, лицом к визору - с объектом своих размышлений.
   Кажется, это называется "упс"?
   - Разбирайся с этой истеричкой сам, - вот чего Принц меньше всего ожидал услышать, так этих слов, сказанных сухим и спокойным голосом... и чего он уж точно не ожидал, так это того, что бешеная стерва просто пройдет мимо него к лестнице вниз. Она... издевается? Неужели она не сочла его подходящей целью?
   ... или она решила схватиться с офицером?
   Нет, не время думать об этом! Крик Йихва все еще не прекращается - и неизвестно, что сделала эта стерва из FUG с его девушкой! Больше не думая, Принц буквально подлетел к двери, из-за которой раздавался визг, открыл ее - чтобы увидеть вертящуюся волчком Йихва.
   - Уберите его! - продолжала кричать девушка. - А-а-а-а, мерзкая тварь!
   Только после этих слов Принц заметил на ее плече паука. Крупного, размером с ладонь - но всего лишь паука. Кхм... хм... нет, он знал, что многие девушки боятся насекомых - но Йихва, ребенок семьи Йеон? Это словно меняло всю картину, превращая высокомерную дочь аристократической семьи в обыкновенную девчонку, пусть и слегка заносчивую.
   И не помочь этой девчонке он просто не мог.
   Один шаг, один взмах клинка-иглы - и паук, разрубленный на две половины, улетает прямо на пол... а в следующий момент ему приходится убрать клинок, чтобы Йихва на него не напоролась. Метаться девушка прекратила только через пару секунд, удостоверившись, что на ее плече нет паука, и только тогда Йихва заметила его присутствие в комнате.
   - Ты... - ее голос звучал на удивление тихо. - Ты... убил его?
   - Труп вон там, - ткнул пальцем Принц, заметив, как вздрогнула его собеседница, прежде чем нервно обернуться. - Ты в порядке?
   - А... да, - лишь кивнула Йихва, вновь оборачиваясь к нему. - Почему... ты тут?
   - Я... волновался, - сглотнул парень, прежде чем ответить. - Я... понимаю, что вел себя не лучшим образом, и хотел извиниться за все - но до начала теста я не успел... а потом решил проверить, как ты, когда услышал крик.
   - Ты. Этого. Не. Слышал, - от прозвучавших в голосе девушки стальных ноток ему стало не по себе. Бр-р-р... - Но, тем не менее... да, извинения принимаются. И... спасибо за то, что убил того паука.
   От этих слов по лицу расплылась улыбка. Ну в самом деле - просто обычная заносчивая девчонка...
   - Не стоит благодарности - ты и сама могла бы с ним справиться, - пожал плечами адепт света, наблюдая, как на лицо собеседницы возвращается уверенное выражение. Все верно, она же через силу его благодарила...
   - Вот именно, - уверенно кивнула удильщица. - И вообще, не было никакого паука, понял? Тем более... нескольких...
   Хм? Проследив взгляд собеседницы, сейчас устремленный в потолок, Принц лишь вздрогнул, увидев с десяток пауков, сидящих прямо над ними...
   ... а в следующий миг по ним ударила волна розового пламени.
   - Не было. Никаких. Пауков, - еле слышно, но, тем не менее, четко произнесла его собеседница. - Понял?
   - Понял, - не сдержал дурацкой улыбки Принц...
   ... а в следующий момент у него за спиной хлопнула дверь. Черт!
   - Молодой господин! - в голосе Кима звучала паника. Как он его нашел?
   - В чем дело? - обернулся к выходу он, окидывая взглядом запыхавшегося подчиненного. - Ты чего такой вымотанный? Наткнулся на эту бешеную стерву из FUG?
   - Нет... не в этом дело, - бледный мужчина напротив пытался отдышаться, согнувшись и уперев руки в колени. - Я зашел по пути в вашу комнату, и Рэпдевил... он мертв, молодой господин.
   Что?
  
   ***
  
   - Пока я не вернусь из комнаты Ванг-Нана, не открывай никому дверь, Мисенг, - обеспокоенно произнесла девушка, окинув взглядом стоящую перед ней младшую сестру. - И не вздумай реветь.
   - Я... не буду реветь, - замявшись на пару секунд, кивнула та. - Я уже не ребенок...
   - Да, наша Мисенг определенно подросла, - не сдержав улыбки, Госенг потрепала собеседницу по волосам. - Ну, я быстренько!
   - Будь осторожна, сестренка! - донеслось ей в спину, когда она уже закрыла дверь - но Госенг не слушала.
   Надо было спешить.
   Пусть ей страшно до дрожи в коленках, но задерживаться нельзя. Суть этого испытания - в том, как быстро они смогут собрать достаточное количество союзников и комнат прежде, чем Арлен настигнет их. Воистину, в этом тесте нельзя доверять своим комнатам и просто прятаться в них; следует положиться на людей и не задерживаться подолгу на одном месте. И вот теперь ей приходится метаться по коридорам в поисках союзников... черт, как бы все было проще, если бы парни сами пришли к ним! Если эти кретины решили забаррикадироваться в своей комнате, честное слово, она устроит им взбучку!
   ... особенно учитывая, что к их комнате добираться достаточно долго. Двумя этажами ниже... Слишком долгий переход, учитывая риск столкнуться с Арлен.
   Но, более того - дверь ей не открывали.
   - Эй, ребята! - в который раз повторила девушка. - Открой дверь! Быстрее! Это же я, Госенг!
   В следующий миг дверь под ее руками дрогнула, распахиваясь вовнутрь - и она еле удержалась на ногах, осматривая комнату...
   ... и замечая спрятавшихся за кроватями Ванг-Нана и Ниа. Серьезно?
   - Что... вообще вы тут творите? - ошеломленно выдохнула Госенг. Эти двое кретинов...
   - С... сидим и не рыпаемся, Госенг? - неуверенно отозвался Ниа. О боже... Они это серьезно. Они на самом деле решили забаррикадироваться в комнате!
   - Что за балаган вы тут устроили? - не выдержала та, наблюдая, как двое новых знакомых выползают из-за своего импровизированного укрытия. - Для парней вы как-то трусоваты... Как вы только можете называть себя мужчинами?
   - Это... не потому, что мы испугались, - отвел взгляд Ванг-Нан. - Просто... стратегия такая. Сидеть и не рыпаться...
   Диагноз - кретин.
   - Проехали, - помотала головой девушка. Все верно... пусть и такие, но товарищи ей нужны. Она тут никого не знает, а этим хотя бы может хоть чуть-чуть доверять. - Дайте-ка сюда пульт.
   - Зачем тебе пульт? - шарахнулся в сторону рогатый парень. Что?
   - Вы мне не доверяете?
   - Не то чтобы... - поддержал Ванг-Нана его сосед. - Но все-таки... пульт...
   М-да. Ладно, придется рискнуть... тем более, ей провал не страшен.
   - Эх... похоже, дела у тебя совсем плачевны - просить тебя довериться мне будет уж слишком... - лишь покачала головой адепт света, прежде, чем достать из кармана шорт свою флешку и протянуть ее собеседнику. - Вот. Делай, что хочешь. Бери в команду или ломай, чтобы выкинуть меня из теста.
   - Ты... - открыл было рот скаут - но продолжить она ему не дала.
   - Честно говоря, я пошла на это испытание, чтобы провалить его, - продолжила говорить Госенг, краем глаза отслеживая реакцию собеседников. Удивлены? - У меня не осталось сожалений. У меня совсем нет уверенности... я до этого-то этажа еле докарабкалась. Я поняла, что в Башне уйма людей куда сильнее меня, поэтому, чтобы вывести остатки дури, я пошла на это испытание, зная, что наверняка его провалю. Пошла как была, в шлепках... ведь не было никакой уверенности в собственных силах. Но вышло так, что я встретилась с вами и Мисенг... как-то смогла пройти первый тест... Наблюдая за тобой - тем, кто еще более жалок, чем я, но не намерен сдаваться - я почувствовала, что во мне что-то изменилось. Совсем чуть-чуть... но мне хочется поверить в себя. Так же, как и ты.
   Увидев, что по лицу этого рогатого придурка расплывается улыбка, девушка лишь прикрыла глаза, пользуясь тем, что за бликующими стеклами очков этого сейчас не видно. Как и планировалось. Реакции Ванг-Нана, его слова про наставничество над Ниа перед вторым испытанием - все это укладывалось в общую картину, которой было просто грешно не воспользоваться.
   И это сработало.
   - Ты тоже считаешь меня наставником? - лишь улыбнулся Ванг-Нан, закидывая ей руку на плечо. Сработало!
   - Мечтать не вредно, - лишь фыркнула Госенг, наблюдая, как собеседник забирает ее флешку и вставляет в пульт, чтобы нажать синюю кнопку. Получилось! Теперь можно посмотреть, как дела у Мисенг. Вызвав светоч, она активировала режим наблюдения, подсоединяясь к орбу, оставленному недалеко от комнаты...
   ... и наблюдая странную, просто дикую картину.
   - Это то, о чем я думаю? - лишь моргнул Ниа, перегнувшись через ее плечо. - Этот... Акраптор... жуткий.
   - Не спорю, - присоединился к нему Ванг-Нан. - А споро он связал эту тетку... кстати, откуда у него веревка? И почему он носит ее с собой?
   - Знаешь... - лишь сглотнула Госенг. - Не думаю, что мы все хотим об этом знать. Есть вещи, которые должны остаться тайнами.
  
   ***
  
   Это было муторно, иначе и не скажешь. Сложные и запарные правила... неужели нельзя было просто взять и устроить бои? Чем, черт побери, думали офицеры? На этажах выше третьего не раз и не два подчеркивалось, что теперь не нужно такого количества жертв, что каждый, прошедший первичный отбор на стартовых этажах, ценен и имеет шанс подняться выше - а теперь, на двадцатом этаже, устроили тест, буквально просящий члена FUG убивать участников? Нет, что-то тут было не так. Что-то тут было очень не так.
   - И что будем делать? - лишь негромко произнес его сосед по комнате, странный зеленокожий хмырь в клоуновском костюме, выглядящий как последний даун. - Сидеть в комнате не имеет смысла.
   - Хочешь выйти? - повернулся к нему Акраптор. Это нужно, в конце концов, без союзников он не пройдет этот тест... - Есть идеи, с кем объединяться?
   - Ни малейшей, - покачал головой этот клоун. - А у тебя? Помнится, когда я прибыл после отбора, ты был уже с какой-то компанией.
   С компанией, да...
   - Пара адептов света, подрывник с шилом в заднице - скаут, по-моему - и еще одна девочка, - задумчиво кивнул альбинос. В конце концов, почему бы и нет? - Одна из адептов света контролирует два светоча, вторая - три. Могут пригодится.
   - Это да, мысль здравая... тогда, я думаю, тебе лучше идти, - помедлив пару секунд, отозвался его собеседник. Что? - Предавать тебя я не буду, не волнуйся. Я тут никого не знаю, это просто нерационально.
   Нерационально... как и верить ему. Но другого выхода у Акраптора просто не было - сидеть в комнате, сложа руки, он не собирался. Так он хотя бы сможет помочь Мисенг, и поэтому оставалось лишь кивнуть, открывая дверь в коридор...
   ... прежде, чем на периферии мелькнуло что-то зеленое. Хм? Оглядевшись, мужчина удивленно пожал плечами - никого вокруг не было. Может быть, из-за усталости ему показалось? Да, наверное, так и есть. Ладно, надо поспешить!
   Через какие-то несколько минут он уже стоял этажом ниже, тарабанясь в дверь, за которой они всего лишь час назад играли в карты. Черт! Неужели так сложно подойти к двери и ответить хоть что-то?
   - Эй, очкастая, мелочь! Открывайте ворота, я пришел с вами союз заключить, - к счастью, в собственный голос нотки беспокойства не просочились. Черт, да почему же они молчат? - Хватит уже мутить, просто откройте дверь. Я здесь не ради вашей комнаты.
   И снова - тишина... Да что же это такое? Неужели... кто-то другой уже... нет! Он не хочет в это верить!
   - Эй! Очкастая, мелюзга! - повысил голос мужчина. Почему нет ответа? - Алло! Откройте дверь! Я сказал, дверь открыли! Очкастая! Мелюзга! Хватит уже придуриваться, и откройте эту дверь, пока я не снес ее к чертям захардовым! Живо!
   Ответа не было - и чем дольше затягивалась тишина, тем стремительнее нарастала паника. Черт! Не могли же их уже вывести! Тест же только-только начался! Акраптор в очередной раз открыл рот, набирая воздуха для крика...
   ... когда он услышал ответ.
   - Про... прошу, хватит! - тихий всхлип Мисенг из-за двери был едва слышен. Она... все-таки там?
   - Ах ты соплячка! - накопившиеся эмоции выплеснулись криком. - Ты почему молчала, когда я в дверь дубасю?! Я думал, у меня сердце вот-вот выскочит!!!
   - Прошу, не кричи... - на этот раз голос за дверью звучал чуть громче. - Мне страшно...
   Нет слов. У него просто нет слов.
   - Так открой дверь, если тебе страшно, - кое-как выдавил Акраптор.
   - Я... не могу.
   - Почему?
   - Сестренка велела никому не открывать, - всхлипнула девочка. - Я и тетеньке Йогурт не открыла...
   Что?
   - Ты вздумала равнять меня с той свиньей? - не удержался мужчина.
   - Разницы... нет, - его собеседница отозвалась только через пару секунд. - Ты хуже.
   Хуже?
   - Чего? - в очередной раз повысил голос он. - Я? С сего это я хуже? Чем я хуже той тетки? Той... кабанихи?!
   - Ве... ведь ты... пытался отсеять меня в первом тесте, - слова мелкой подействовали как холодный душ. Если... если посмотреть на это с такой точки зрения... - Ты хотел ударить тетеньку... и выглядишь как плохой человек! Мама и папа говорили, чтобы я не общалась с плохими людьми!
   Ну все. С него хватит.
   - Да и черт с тобой! - развернувшись, раздраженно буркнул Акраптор. Называется, хотел сделать доброе дело... как всегда, чего уж там! - Ты на коленях должна умолять меня взять тебя в команду. Я от этого ничего не теряю. Присоединяйся к той толстухе и хоть обпейтесь йогуртом!
   - Не... не уходи! - от следующих слов он замер. Да ладно? - Останься! Мне страшно... когда я одна...
   - Если тебе страшно, открой дверь, мелюзга!
   - Сестренка сказала...
   - Ар-р-р, да чтоб вас всех! - не выдержал, устало выдохнул он. Вот за что это ему, а? - Сначала гонит, потом зовет обратно. Именно поэтому я детей...
   Да уж. Слишком уж все это сложно. Пожалуй, в отборочном тесте ему все-таки стоило настоять и сразу вывести девочку с испытаний - пусть она была бы разочарована, но сейчас не было бы ни ее страха, ни его метаний. Черт, он только зря тратит тут время...
   -Ты... ты ушел? - раздавшийся из-за двери голос Мисенг вырвал его из размышлений. А если бы ушел?
   - Нет.
   - Почему...?
   - Ты просила остаться, - лишь невесело усмехнулся Акраптор. Вот же... - Эй, мелкая... зачем ты вошла в Башню? Ты же такая трусиха...
   - Мама и папа сказали, что я могу стать кем-то великим, если я войду в Башню, - ответ девочки выбил ее из колеи. Серьезно? Что за придурки ее родители? - Именно поэтому мне пришлось пойти... а почему ты вошел в Башню?
   Почему? Он лишь вздохнул, вспомнив тот день. Собственный отчаянный крик, еле сдерживаемые слезы его жены, его дочь, тянущая к нему руки...
   - Чтобы стать кем-то великим, - наконец произнес мужчина. Да...
   ... кем-то, кто, по крайней мере, сможет защитить своего ребенка.
   - Мистер... - вырвал его из размышлений робкий голос собеседницы. - Вы еще тут?
   - Да.
   - Тебе скучно?
   - Нет.
   - Хочешь сыграть в игру?
   - Нет.
   - Хочешь поиграть в слова?
   - Я же сказал - "нет".
   Следующая реплика девочки за дверью выбила его из колеи.
   - Тетраграмматон.
   Вот же... мелочь...
   - Ночь.
   - Час.
   - Светоч.
   - Человек.
   - Кроко.
   - Офицер.
   - Риск.
   - Кофеман.
   - Налим.
   Ответ девочки он услышать не успел - его оторвал приближающийся по коридору стук каблуков... серьезно? Повернув голову, он перевел взгляд на подходящую к двери знакомую женщину. Как он и думал...
   - Что это тут? - улыбка кабанихи была слишком приторной. - Как я и думала, ты тоже на дитятко нацелился... только вот с дверью туго придется. Я пыталась заставить ее открыть, но девочка не поддалась. Думаю, и тебе тут ловить нечего... Может, объединим силы, раз у нас одна цель? Мы можем устроить засаду и напасть...
   - ... что же выбрать? - тем временем за дверью был слышен шепот Мисенг, размышляющей вслух. - Ничего не идет на ум...
   - Даю подсказку - мошенница, - лишь усмехнулся Акраптор, вставая на ноги и выводя из невидимого режима свой зон. - Мой ответ - анима. Эй, тетка... понимаешь ли, не в моих правилах верить женщине, которая носит больше двух колец.
   - Что? - от этих слов падальщица отшатнулась на шаг назад. - Ты что, вздумал заключить союз с этой недорослью?
   - Именно, - кивнул Акраптор, начиная сокращать дистанцию.
   - Но она же абсолютно бесполезна!
   - Я думаю, что и ты тоже.
   - Ты еще заплатишь, тупица! - тем временем его противница вскинула руку, вокруг которой начали плясать языки пламени. Хваемса? Или какой-то артефакт?
   В любом случае - неважно. Все, что от него требовалось - вовремя открыть зонт, заслоняясь от атаки противницы, и пойти на сближение. Он и так потерял уже много времени, незачем заставлять Мисенг волноваться...
   ... и поэтому, как только пламя рассеялось, он ускорился - чтобы вогнать острие зонта в усеянную кольцами руку этой падальщицы. Ага, как он и думал, артефакты...
   - Тс-с-с... - он лишь зажал рот противнице, не допуская, чтобы та созвала всех сюда криками. - Тебя могут услышать дети.
  
   ***
  
   Бой в ванной комнате... Это было даже не смешно. Нет, в принципе, это имело зерно здравого смысла - даже с учетом масштабов строений в Башне, нигде еще в жилом комплексе не было столько же места, как здесь. Но все равно это казалось Тейлор нелепым: что сама атмосфера, что стоящий напротив молодо выглядящий офицер, похожий на фаната бейсбола с причудливым арсеналом и двумя огромными левитирующими бейсбольными перчатками у него за спиной, что она сама, надевшая ради боя уже чуть потрепанный плащ FUG. Если в такой обстановке о ней планируют сделать заявление... нет. Она не хочет думать о последствиях.
   Сейчас главное - выжить.
   Все уже пошло не так. Она видела это через глаза насекомых, разлетевшихся по комплексу. Незакрытая дверь одной из комнат, за которой "Дьявол Правой Руки" облил себя красной краской и притворился мертвым, миниатюрный анима, до поры до времени прятавшийся внутри своего шинхэо, похожего на странное зеленокожее существо, с поганой ухмылкой всадившая шприц с каким-то составом в банку с напитком коренастая девушка в огромных лыжных очках - Тина, вроде бы? Тейлор не знала, что происходит, но, кажется, масштаб происходящего будет куда больше, чем она рассчитывала. Ладно! Надо сосредоточиться на своем бое.
   - Предпочесть сражение со мной, офицером... вы так уверены в своей победе? - взгляд синих глаз противника, казалось, прожигал насквозь. - Или, может, вы не хотите вредить другим участникам?
   Опасный ход мысли. Это надо пресекать на корню.
   - Можете смело считать, что я человек-загадка... но к чему эти разговоры, офицер? - нервно улыбнулась Тейлор. Черт! Похоже, вся эта ситуация слишком уж выбила ее из колеи. - Давайте просто будем делать то, что должно.
   - Говорю вам в последний раз: выберите себе команду, - надавил голосом Лав. - Иначе последствия будут... плачевными.
   Черт, страшно-то как...
   - Боюсь, я вынуждена отказаться, - нервный смешок вырвался сам собой. Надеюсь, это не выглядит со стороны так, словно она нервничает... впрочем, глазами насекомых Тейлор видит, что все нормально. Скорее уж ее поведение похоже на издевку - как оно и должно выглядеть.
   - Вот как... - лишь нахмурился ее собеседник. - Знаете, мисс Грейс... я узнал кое-что интересное о последнем Убийце. Похоже, что Карака получал определенные задания от FUG во время тестов: убийство определенного участника во время теста, помощь в прохождении теста определенному участнику или прохождение теста в одиночку, означающее автоматический провал всех остальных участников. Каждое из этих действий является насмешкой над правилами испытаний. Вы не способны уважать правила, мисс Грейс... в таком случае, я не могу более уважать вас.
   С этими словами офицер развернулся к арсеналу за его спиной... или не только арсеналу? Тейлор могла видеть, как он, подкинув на ладони флешку, заправляет ее в аппарат. Неужели не будет боя? В принципе... да, она все равно мало что может ему противопоставить. Есть барьеры, есть атаки шинсу разной мощности, есть телекинез, пригодный разве что для управления крюками и маневрирования, есть несколько более тонких воздействий, вроде того же гипноза и заморозки... Невидимость и только недавно освоенное создание миража, дублирующего ее образ, не прокатят против офицера, умеющего читать потоки шинсу - и остается только одна атака. "Мотыльки, порхающие в цветах", которым плевать на бронированность цели, которые коварно действуют изнутри - и которые она не имеет права применить. Дело не в том, что она трясется за жизнь офицера, и не в том, что его ненависть может быть оправданной... дело совсем в другом. Кандидат, который может какое-то время продержаться в бою против офицера - совсем другое дело, нежели Кандидат, убивший офицера. Ситуация будет лишь немногим хуже, чем в том случае, если кто-нибудь узнает, что она является незаконной участницей: к ней отнесутся всерьез.
   Именно поэтому эта атака - самый крайний вариант. Только в том случае, когда иного выхода просто не будет.
   - Я дам вам три попытки, - тем временем отвернулся от своего не-только-арсенала ее визави, тогда как одна из перчаток отлевитировала ей за спину. Хм? - Подающая машина трижды запустит флешку в направлении той перчатки; если вы поймаете флешку до касания, то я отдам вам ее. Но если вы не сможете поймать ее за три попытки, вы выбываете, и вам засчитают провал в испытании. Однако если вы сдадитесь во время игры, то все еще сможете участвовать в следующем тесте, но с командой, которая победит в игре. Примите к сведению: я могу мешать вашим попыткам поимки флешки, и в пылу могу... случайно не сдержаться. Вы еще хотите продолжать.
   - А вы? - склонила голову к плечу девушка - и тут же поняла, что сказала. Виднеющаяся раньше на лице офицера ненависть была лишь отголоском того, что она видела сейчас. Лютая, еле сдерживаемая ярость... черт возьми, она видела, как у офицера дрожат пальцы? Зачем она вообще это сказала?
   - Отлично, - лишь поправил кепку Муле. - Начнем тест.
   И в следующий момент подающая машина выстрелила. Ну, ей не планировалось дать и шанса, да? Тейлор лишь усмехнулась, резко нагнетая концентрацию шинсу для телекинеза - и видя, как флешка замерла, после чего устремилась к ней...
   ... как и офицер, на светящемся голубом диске шинсу.
   Отпрыгнуть Тейлор успела в последний момент - но не успела схватить флешку, которая была отбита в сторону. Ну уж нет! Активировав четыре баанга, она создала ряд барьеров, наблюдая, как флешка рикошетит от них, чтобы вновь направиться к ней. Шанс!
   ... которого она лишилась, когда офицер заслонился все тем же голубым диском шинсу, и флешка ушла в сторону, жалобно булькнув в воде одной из ванн.
   - А это считается фолом? - нервный смешок сдержать не удалось - и ответом был взбешенный взгляд офицера. Если он сейчас набросится... он же всего в шаге стоит!
   - Продолжим, - сухо произнес он, развернувшись и вновь направившись к подающей машине. Фух, не набросился... - Вторая подача, готовность... пли!
   Снова выстрел - и снова телекинез... но на этот раз Тейлор не стояла на месте, устремившись вперед и на ходу выводя из невидимого режима арсенал с крюками, одновременно формируя баанг и целясь офицеру по глазам лучом шинсу. Конечно, атака ушла в молоко... но она отвлекла, пусть и на доли секунду, внимание от крюка на леске, обмотавшей флешку и сейчас тянущей ее к Тейлор. Черт, не успевает! Офицер, не желая допускать ее победы, сорвался вперед на своем диске - но на этот раз он буквально протаранил ее тело плечом, и пришлось спешно возводить десяток барьеров, до предела напитывая их шинсу, в результате чего ее просто отбросило в сторону, а не размазало по плоскости. И ведь не унимается! Сразу несколько лучей шинсу он просто обошел, проскользнув меж ними, и вновь нанося удар...
   Впечатавший саму Тейлор в пол.
   В последний момент активированные барьеры шинсу просто разломились, и девушка почувствовала, как рот наполняется кровью, а все перед глазами разлетается на осколки - вернее, разлетается часть визора, которые не попали ей в глаза только из-за рефлекторно поставленного барьера... но вкус крови волновал ее куда сильнее. Прокусила язык? Или повреждения внутренних органов? Надо будет активировать исцеляющую технику, все-таки выученную у Ангел...
   ... когда для того появится шанс. Сейчас у нее на это времени не было.
   Просто потому, что пальцы офицера сомкнулись на возведенных барьерах у ее горла.
   Так страшно ей давно не было. Тейлор прекрасно знала силу офицеров - и знала, что как только барьеры исчезнут, "дружеское пожатие горла" от офицера просто оторвет ей голову. И ведь исчезнут же! Их прочность не бесконечна, и ей приходится вновь и вновь формировать баанги, чтобы ставить новые барьеры - которые оказываются все ближе и ближе к ее коже! Если ничего не изменится, она провалится...
   ... и умрет...
   Нет. Этого она не может допустить. Самые страшные опасения сбылись - или она, или офицер и ее шанс выбраться. Но... если она умрет тут, то все равно ничего не сможет исправить!
   Иного выхода у нее нет. Как бы ни хотелось обратного.
   Офицер уже продавливал последний слой барьеров, когда девушка положила ладонь ему на руку. Всего одно прикосновение, и она уже чувствует потоки шинсу... Губы сами привычно шевельнулись - дурацкая привычка проговаривать название этой техники для большей концентрации!
   В следующий момент произошло сразу две вещи.
   Во-первых, последние барьеры смялись, и Тейлор почувствовала на горле пальцы офицера.
   И, во-вторых - из взгляда того исчезла ненависть, и его движение остановилось.
   Наверное, это и был тот самый момент, когда в книгах пишут "мгновение растянулось". Собственные мысли никогда еще не метались так быстро. Офицер... успокоился? Нет, не в этом дело. У него такое лицо, словно он что-то увидел, что-то понял...
   ... а в следующую секунду Муле Лав перевел взгляд чуть в сторону, на ее руку - и разорвал дистанцию, выходя из поля зрения.
   И будь она проклята, если на его лице не промелькнул самый настоящий ужас.
   Время словно возобновило свой ход - и Тейлор судорожно вздохнула. Черт, больно! Он же остановился, уже сдавив ей горло! Отвыкла она за эти три года огребать от офицеров, еще как отвыкла... так больно ей было разве что в самом начале тренировок с Джин-Сунгом, когда к их окончанию она еле могла доползти до медиков. Кружится и раскалывается голова, перед глазами все плывет, болят ребра, болит спина - да все тело болит! Осталось лишь развернуть исцеляющую технику и попытаться сесть... ага, ключевое слово - попытаться. Ч-черт... неужели она что-то сломала? Рука, которой она схватилась за офицера, еле слушается, и дышать больно...
   Нет. Не время лежать. Не тогда, когда она так уязвима. Не тогда, когда за ней наблюдают и ожидают ее дебют. Нельзя разлеживаться... а значит, надо вставать. Повинуясь всплеску шинсу, часть лесок для крюков, закрепленная в арсенале, отделяется и заползает ей под рукав - чтобы уже оттуда, с лучшим контролем, опутать пострадавшую руку и передвинуть ее с помощью лесок, контролируемых телекинезом. Ох, знала бы она, разрабатывая этот прием для контроля тел противников, что прежде его придется применить на самой себе! Так, ладно, надо встать...
   И взглянуть на офицера.
   Муле Лав, как оказалось, не разменивался на мелочи, разрывая дистанцию - он отпрыгнул аж в другой конец комнаты, где и застыл с шокированным выражением на лице. Что именно его так удивило? У него было такое лицо, словно он что-то увидел... но нет времени гадать, что именно. Нужно действовать.
   В таком состоянии она не сможет продолжить тест, не сможет сражаться в полную силу - но за ней наблюдают. Разница в силе между ней и офицером должна быть известна, и вряд ли планируется допускать гибель Кандидата; значит, это должны остановить. Почему еще не остановили? Не сочли нужным вмешиваться, решив, что она сама справится? Или не успели? Впрочем, неважно. Куда важнее - как-то выпутаться из этого. Как?
   "В любой непонятной ситуации блефуй и тяни время."
   Точно... по крайней мере, травмы не мешают ей блефовать - тем более, у нее есть возможность это сделать. Она видела, что офицер ненавидит FUG, видела, какое лицо у него было, когда он впервые увидел "Мотыльков" в ее исполнении... и какое было сейчас, когда она чуть-чуть не успела применить эту технику к нему. Страх. Дикий, животный ужас. Муле Лав боится этой техники и ненавидит FUG...
   И на это можно давить. Как бы противно ей ни было.
   - Это было... интенсивно, офицер, - натянула на лицо вежливую улыбку девушка, почти не удивившись хриплому звучанию собственного голоса. Повезло еще, что ее вообще не придушили... ладно. Надо вывести офицера из равновесия, пока он не пришел в себя! - Не знала, что вы из тех, кому нравится удушение...
   Атака достигла цели - офицер аж поменялся в лице. Можно работать дальше.
   - Ладно! - тем временем хлопнула в ладоши Тейлор, чуть не поморщившись от боли. - Конечно, это было весело... но мне не хотелось бы смешивать работу с личным, офицер. Продолжим?
   - ... я чуть тебя не убил, - вместо ответа она услышала эти слова. Хм? Взглянув на Лава, она лишь склонила голову на плечо, так, чтобы волосы занавесили расколотый участок маски. Неужели все-таки достигла цели... - Я чуть тебя не убил...
   Шоковое состояние? Странно. Обычно офицеры не страдают пацифизмом - так что на лицо что-то другое. Что именно? Нежелание наносить вред участнику, которых большинство офицеров считают просто детишками? Чувство ответственности из-за своих обязанностей? Аргх, когда же все стало так сложно...
   И не только у нее. Через глаза насекомых Тейлор видела, что испытание уже в самом разгаре. Захват комнат, объединение участников в команды, даже предательство... От последнего она поморщилась, не удержавшись. И не вмешаешься же - впрочем, почему бы и нет? У нее есть весомый мотив в виде ненависти к предательству и предателям всех мастей, а раз уж ее испытывают - значит, подсознательно ожидают ошибок, и, значит, она вполне может их совершить, если не будет зарываться и убивать участников. Просто направить пауков на ряд участников, отвесив каждому предателю по укусу паука-странника, и все. Пожалуй, на этом придется ограничить вмешательство: последующий разговор и, если не повезет, третий раунд теста потребуют от нее всей возможной концентрации.
   - Ну, вы не первый, вы не последний, - философски пожала плечами девушка, еле удержав болезненный вздох. - В конце концов, я знала, на что я иду... да и это было не самым худшим вариантом. По крайней мере, вы не закинули меня в клетку к стальному угрю в брачный сезон... а, нет, это уже было! В общем, восемь из десяти, офицер Муле. Чисто за оригинальность - удушить меня еще не пытались. Меня больше интересует другое: почему вы меня не убили?
   - Я... - было начал ее собеседник - и тут же осекся, сдавлено дыша и ошарашено смотря на нее, словно пытаясь самому понять ответ на вопрос. Все же интересно, что именно тогда заставило его опомниться от гнева... - Я не смог. Я... просто не смог. Я... не могу убить... даже ненавидеть не получается...
   Все интересней и интересней...
   - Перед тем, как я вошел в Башню, мои родители были убиты FUG, - голос Муле звучал куда ниже. О, вот оно что... все-таки месть. Что там она говорила про лоялистов, офицеров и озлобленных мстителей? Получите и распишитесь - все в одном флаконе... - Прямо у меня на глазах. И вот так, чтобы отомстить FUG, я вошел в Башню... в некотором роде я полагал, что убив тебя, удовлетворю свою жажду мести, что я верну справедливость, но... я не могу. Не так. У меня нет права быть администратором, когда я ради личных мотивов чуть не убил участника... пусть и из FUG. Почему ты с ними?
   Что?
   - Ой, офицер, к чему такие вопросы? - это удалось произнести насмешливо - хотя взгляд Эбер лихорадочно заметался под маской. Где она прокололась? Это было так заметно?
   - Почему ты присоединилась к такой гнусной организации? - было видно, что к офицеру возвращалось самообладание. Нехорошо... - Ты не хотела причинить вред простым участникам, охотясь на них, и поэтому сразу пришла сюда. Ты не убила меня Хва Джеон-Гон Па-Суул, хотя у тебя была возможность. Более того, сами способности... Невероятный контроль шинсу для двадцатого этажа и невероятная многозадачность, мощные для Е-класса техники шинсу, уже осваиваемая вторая специализация... По меркам двадцатого этажа вы невероятный монстр, мисс Грейс. Кто-то вроде вас со временем сможет достичь... чего угодно. Я даже не могу представить, чего вы могли бы достичь, используя эту силу во благо - но вместо этого вы в FUG... Почему?
   О черт. Неужели заметил? Блядь! Ей же нельзя показывать слабость!
   - Офицер, вы слишком хорошо обо мне думаете, - хмыкнула кейп, лихорадочно подбирая слова. - С чего вы взяли, что я не хотела причинять вред участникам? Может, я просто не люблю размениваться на мелочи? С чего вы взяли, что я не хотела вас убивать? Может, я решила, что мне пока что рановато привлекать к себе внимание как участнику, который уже способен убить офицера? Не надо строить иллюзии. Что же до того, почему я делаю то, что я делаю... это длинная история. Не думаю, что вы готовы потратить вечер, слушая историю о дружбе, верности, нарушенных обещаниях, предательстве и слишком живучем таракане. Конечно, я могу рассказать о том, почему я с ними, что я успела увидеть после того, почему присоединилась к FUG и почему я им верна... но вы уверены, что вы хотите это слушать? Простите, если уж нахамлю вам, но не думаю, что вы в подходящем состоянии, чтобы продолжить тест после всего, что я могу вам сказать.
   - ... верно, - вопреки ее ожиданиям, офицер согласился. Черт! Прогадала-таки! - Тогда... думаю, лучше мы продолжим тест, мисс Грейс - если вы так уж этого хотите. Если вас это утешит, я буду... более... профессиональным.
   Нихрена не утешит! Господи, что же она такого наплела? Надо было продолжать до конца и добить его морально... но что сказано, то сказано. Учитывая, что за ней наблюдают - она не имеет права отступать.
   - Буду рада увидеть это, - напряженно улыбнулась Тейлор, оглядываясь в поисках флешки - и разочаровано смотря на разбитую плитку, из паутины трещин на которой торчал чуть помятый корпус. Серьезно? Интересно, она еще живая, после купания в ванне и такого удара? - Я готова, офицер.
   - Уверены, мисс Грейс? - Лав лишь пробежался по ней взглядом, прежде чем поднять флешку. - Боюсь, это будет очень больно.
   - Ну, тогда считайте меня мазохисткой, - усмешка вышла кривой. Будет очень больно? Ей уже очень больно! - Начинаем.
   - Тогда... это будет последняя подача, - замявшись на пару секунд, кивнул ее собеседник, направляясь к подающей машине. - Если вы не сможете поймать флешку в этот раз, вы провалите тест. Вы точно ни о чем не сожалеете, мисс Грейс?
   - Я думала, мы уже обо всем договорились, - лишь вздохнула девушка, кое-как подходя к траектории выстрела. Придется выложиться на полную... что-то подсказывает ей, что при первой же возможности еще до перехода на двадцатый этаж она поползет мириться с Ангел, чтобы было, кому ее подлатать. - Начинайте, офицер.
   - Отлично, - голос того звучал глухо. - Третья подача... пли!
   Флешка в очередной раз вылетела из подающей машины, и Тейлор в очередной раз вскинула руку, останавливая ее телекинезом...
   А дальше уже устоявшийся ход событий был зверски и безжалостно разрушен.
   Во-первых - потому что неожиданно погас свет.
   И во-вторых - потому что в темноте на нее понеслась волна пламени.
   ... как же, все-таки, она ненавидит пирокинетиков!
  
   ***
  
   - Проклятие! - раздраженно выдохнул Принц, закрывая снаружи дверь своей комнаты и до последнего стараясь не смотреть на сидящего на полу Репдевила. - Чокнутая стерва из FUG... это наверняка ее работа!
   - Вы уверены, молодой господин? - голос Кима звучал обеспокоенно. - Могла ли она успеть за такое короткое время?
   - Я уверен, - провел ладонью по лицу парень, стараясь уложить бунтующие эмоции. - Помнишь, после первого теста? Кажется, она имела зуб на Репдевила... да и кто бы еще смог побить его? Бешеная стерва... проклятье! Не прощу ее!
   - Так что вы будете делать, молодой господин? - негромко произнес мужчина, оглядываясь на дверь комнаты, в которой лежало тело Дьявола Правой Руки. - С исчезновением Кандидата, возможно, сбор комнат будет...
   - Не смеши меня! - не выдержав, повысил голос скаут, оборачиваясь к своему собеседнику. - Ты хочешь объединиться с виновником всего этого? И ты называешь себя мужчиной?
   - Но, молодой господин... - заикнулся было подчиненный его отца. Аргх... достал!
   - Заткнись! - закричал Принц. - Мы не закончим, пока я своими руками не сокрушу эту дрянь! Неважно, как - но я доберусь до нее в этом тесте!
   Правда вот, сначала надо придумать, как именно... Что же ему делать? Первое же столкновение с этой чокнутой наглядно показало, что они не ровня - пусть его и застали врасплох, но одной только силой... Нет. С Арлен Грейс он справиться не может.
   Но он не может и оставить ее бродить просто так, делая все, что этой бешеной стерве вздумается.
   - Хочешь добраться до Кандидата? - раздался голос у него из-за спины, и Принц вздрогнул, прежде чем обернуться, окидывая взглядом двух незаметно подошедших участников. Невысокая белобрысая коренастая девушка в безразмерной оранжевой куртке, отличающаяся наличием огромных очков и треугольных зубов, видимых благодаря широкой улыбке - и здоровенное зеленокожее нечто, одетое как клоун и производящее впечатление последнего дауна.
   - Кто вы такие? - напряженно произнес он, окидывая эту парочку взглядом. Какие-то они... мутные, иначе и не скажешь.
   - Если вы хотите добраться до Арлен Грейс, Принц-ним, у нас есть хороший план, - тем временем продолжила девушка, выступив на шаг вперед. План, да? - Если вы примете нас в команду, мы расскажем, как... мы действительно желаем стать частью вашей силы.
   Подозрительно. Очень и очень подозрительно. Так вовремя появились... нет. Он не может им доверять.
   - Эй, парни! - возмущенный крик Кима лишь усугубил его подозрения. Верно, в кои-то веки этот перестраховщик прав... - Не пытайтесь присоединиться к нам с помощью жалкой лжи!
   - Лжи? О чем ты? - лишь развела руками их визави. - Мне нет никакой выгоды лгать. Я лишь хочу вывести с теста нашего общего опасного противника...
   - Вот и выводи его, - собственный голос звучал глухо. - Самостоятельно. У меня нет причин доверять тебе.
   - Вот как, да? - улыбка белобрысой девчонки чуть поблекла - после чего она перевела взгляд на Кима. - И что же теперь нам делать?
   Она... спросила у него? Что происходит?
   - Даже не знаю, Тина, - задумчиво произнес подчиненный его отца. Что... что за хрень? - К сожалению, молодой господин оказался куда умнее, чем я думал. Или трепка от Кандидата все-таки подействовала?
   - А я всегда говорила - чем больше в организме сломанных костей, тем больше у этого организма здравого смысла, - язвительно отозвалась девушка, названная Тиной. Нет... этого просто не может быть... - Хотя тут и без переломов хватило. Значит, просто прибьем этого мажора, да?
   Мажора? Но...
   - Не дождетесь, - скрипнув зубами, парень лишь вытащил из вызванного арсенала иглу и начал отступать к двери. Черт, похоже, тест он все-таки провалит... ладно, хотя бы выживет! Просто запрется в комнате и дождется окончания теста! - Какого хрена, Ким?
   - Неужели вы не понимаете, молодой господин? - издевательски развел руками тот. Вот ублюдок... - Ваш отец же столько вложил в ваше воспитание и обучение. Столько надежд, столько... любви... Вы знаете, что он делал ради того, чтобы помочь вам? Баллы, снаряжение, напарники, сами тесты - знаете, сколько для этого нужно ресурсов? Знаете, сколько жизней людей, вроде меня, он поломал?
   Что?
   - Поломал? - недоуменно выдохнул Принц.
   - Вы так и не поняли? - смех Кима был горьким. - Я же был обычным избранным, совсем, как тот рогатый идиот, выделывавшийся перед Кандидатом... пока я не задолжал вашему отцу. Почему-то он решил, что мои способности принесут ему больше выгоды, чем я сам, но разобранный на органы - и мне пришлось ему служить, служить верой и правдой, исполняя каждую прихоть и подтирая сопли избалованному мелкому засранцу. Вам, молодой господин! Вам, в которого он вкладывал каждый балл! Вам, ради кого он ломал и убивал избранных вроде меня! Из-за любви! И поэтому... когда у меня появился шанс подняться на верх и отомстить ему за все, я не сомневался. Что для этой твари может быть больнее потери единственного наследника? Что для него может быть больнее потери столь любимого сына?
   - Не дождетесь, - упрямо повторил темноволосый парень. - Не знаю, как эти двое... но тебя я точно уделаю. Хочешь сдохнуть?
   - Хочу ли я? - лишь прищурился этот ублюдок. - Нет, я не самоубийца... в конце концов, у нас есть тот, кто сможет выполнить эту работу. Репдевил, выходи!
   Что? Он лишь вздохнул...
   ... а в следующий миг его буквально снесла в сторону распахнувшаяся дверь, и Принц успел увидеть силуэт своего телохранителя. И он... тоже его предал?
   Додумать эту мысль он не успел.
   Просто потому, что в коридоре погас свет.
   - Беги! - в тот же момент ожили его часы. Что? - Беги к лестнице, придурок! Беги, если хочешь жить!
   Кто это... впрочем, неважно! Ким не стал бы разводить такие хитрости, если бы его план не удался - но более того, у него просто нет выхода! С этой мыслью Принц перекатился через плечо и понесся прочь по коридору.
   - Кто ты? - лишь выдохнул он, бросив взгляд на слабо светящиеся часы. Черт, они же его демаскируют!
   - Доверчивая идиотка вроде тебя! - раздраженно отозвались часы. - Пригнись!
   Выполни приказ он раньше, чем успел задуматься - и в тот же миг над его головой понеслась рука-конструкт из шинсу. Черт! Как она...
   - Как ты видишь? - собственный голос от волнения звучал хрипло. В этой темноте... и звонок на его часы... кто бы мог? Разве что... - У тебя есть доступ к местной сети?
   - И его в любой момент могут перекрыть! - женский голос в часах звучал раздраженно. - Направо! Не заперто!
   Пропустив руку-конструкт мимо себя, парень метнулся в сторону, на ощупь находя ручку двери, чтобы в следующий момент ввалиться в помещение, рефлекторно закрыть дверь за собой - и только потом оглядеться. Эта... взломщица... она что, издевается?!
   - Туалет?! Ты серьезно?!
   - Другого пути нет! Выбей окно, дебил, и прыгай на балкон!
   Окно, окно... точно! Вот же оно, наверху! Кто-то помассивней вообще не пролез бы, а у него еще есть шансы... зря он жаловался на свою субтильность, определенно зря! Разбив окно рукоятью иглы и счистив осколки с рамы, Принц вывесился наружу, чувствуя, как кто-то бьет в дверь у него за спиной. Балкон... эх, ладно! Допрыгнул!
   - Дальше! Куда дальше?!
   - Прыгай вниз! Моя комната этажом ниже!
   Вниз? Но... Ладно, была не была! Вздохнув, Принц в очередной раз за последние пять минут перелез через перила, начиная спускаться вниз... и-и-и, прыжок! Уф, прыгнул!
   Балкон внизу встретил его открытой дверью в комнату, сейчас освещенную... и заваленную инструментами и проводам, лежащими на половине комнаты. Из-за всего этого бардака Принц далеко не сразу разглядел свою спасительницу, сидящую возле одной из стенных панелей, из-за которой она вытащила клубок проводов, некоторые из которых подсоединила к своему светочу, где и копалась сейчас - а когда разглядел, лишь ошарашено моргнул. В конце концов, он родился и вырос на двадцатом этаже, и представительницы расы его спасительницы, в простонародье называемые "зайками" или "кроликами" если с чем и ассоциировались у него, так с кварталами красных фонарей, а не с возможностью вломиться в сеть в зоне испытаний. Ладно... похоже, он начинает исчерпывать свой лимит удивления.
   - Спасибо, - лишь произнес он, заходя через балкон в комнату. - А где... твоя соседка? Она против не будет?
   - Она не знает, что ты сейчас тут... и ей лучше не знать - в конце концов, она сейчас лишь этажом выше, - ответила "зайка", не отрываясь от своего светоча - тогда как Принц напрягся. Ее соседка... Тина?! - И не надо так сопеть! Не нравится она мне. Сегодня они планируют убить тебя, а завтра может и я крайней окажусь? Ну уж нет, спасибо, не надо такой радости! Я предпочту объединиться с тобой.
   - Со мной? - лишь моргнул Принц. Но... почему? Сейчас у него нет ни команды, ни комнаты... - Какая тебе выгода?
   - Нам одного человека не хватает, - покачала головой его спасительница. Нам? - Так уж вышло, что на первом тесте я столкнулась с толпой идиотов... им я могу доверять. Их сейчас пятеро, а для завершения теста им нужно еще двое человек, и мы с тобой вполне можем подойти на эту роль - тем более, я могу принести в команду свою комнату, а у тебя есть информация о способностях и слабостях твоих прошлых товарищей. Взаимовыгодное сотрудничество.
   Да, верно... эта концепция ему знакома.
   - Хорошо, можно и попытаться, - наконец кивнул он, расслабляя руку с клинком. - Спасибо. Меня зовут Принц.
   - Шаша, - "зайка" лишь протянула ему руку с пультом. - Давай, вставишь флешку сам, у меня руки заняты. Нужно успеть наломать как можно больше дров, пока мне не обрезали доступ... э-э-э, в смысле, помешать нашим противникам. Захвати комнату, нужно перекрыть сюда доступ Тине.
   Кхм... Он лишь подавил нервную улыбку, принимая пульт, чтобы вставить свою флешку и нажать на красную кнопку. Нет, ну кто бы знал, а?
   - Что делать дальше? - лишь кивнул он, принимая пульт. Конечно, подчиняться кому-то не хотелось, пусть даже девушке и одной из "заек"... но судя по тому, что она смогла вломиться в местную сеть, и ее еще не выпнули - как адепт света Шаша превосходит его на голову, и не в таких условиях спорить о лидерстве.
   - Мне нужны еще одни руки, чтобы накрыть весь комплекс... охвата моего светоча просто не достает, - покачала головой новая напарница. - А еще нужно заключить союз с моими товарищами. Сможешь их найти?
   - Наверное, смогу, - лишь кивнул парень. Кстати... - Как именно их найти? Уж не через пеленг ли часов?
   - Догадливый, - хмыкнула девушка. - Да, через он самый... мне удалось получить все ваши данные во время второго испытания, после того, как Арлен применила Хва Джеон-Гон Па-Суул на машине для измерения шинсу... там пара контуров перемкнуло, а учитывая, что на время испытаний часы всех участников получают гостевой доступ к информационной сети, это было легко. Правда вот, для работы с освещением, камерами и прочим барахлом мне пришлось установить прямое соединение со светочем... чувствую, это его пережжет к захардовым чертям! Ну что, готов?
   Как будто у него есть выбор! Если он хочет пройти этот тест и поквитаться с предавшим его ублюдом-Засадой - он готов сотрудничать с кем угодно.
   Хоть с дьяволом.
  
   ***
  
   - Блюз, открывай дверь! - из своего укрытия они могли услышать голос захваченной Акраптором тетки, сейчас стучащейся в дверь его комнаты под прицелом зонта. - Это я, Йеонг-Сук! Блюз...
   - Что? Почему так долго? - потребовалась всего пара секунд, прежде чем дверь открылась. Вау... похоже, этой тетке ее напарник доверяет... - Заполучила комнату мелкого отродья?
   - Ну... - замялась тетка...
   И у нее на то имелась весомая причина. В виде висящей над ее головой его, Ванг-Нана, бомбы.
   Честно говоря, это было очень просто. Кстати пришлось и то, что Акраптор не стал убивать захваченную им свинью, и то, что Арлен ее не тронула, проходя мимо... бр-р-р! Ванг-Нан лишь передернул плечами, вспомнив, сколько страха он натерпелся, заметив в коридоре худощавый силуэт этой психованной стервы и как долго они с Акраптором колотили в дверь комнаты Мисенг, прежде чем та их впустила, позволив избежать неминуемой смерти. Ладно, это уже позади - и, более того, все началось налаживаться! Его план был просто великолепен, как и всегда, когда дело доходит до грязных делишек.
   - Хорошо, тогда с этим покончено, - лишь довольно усмехнулся Ванг-Нан, нажимая кнопку на пульте и присоединяя эту комнату. Уже четвертая комната из необходимых пяти... все, практически финишная прямая! - Простите и удачи в следующем тесте, ребятки. Ну, на кого нацелимся?
   - Может, на меня? - неожиданно ожили его часы... ожили знакомым голосом. Шаша? - Вам не нужна лишняя комната и еще двое участников, народ?
   - Ушастая? - обернулся к часам Акраптор. - Ты как вообще на связь вышла?
   - Меньше знаешь - меньше вопросов в суде! - огрызнулась та. Кхм... как-то и не поспоришь... - Ну что, берете нас в команду, мальчики-девочки? А то у нас с Принцем как-то с этим не сложилось...
   С Принцем? То есть, с тем мелким мажором? Эм-м-м... пожалуй, он действительно не хочет знать.
   - Берем, - вместо него ответил Акраптор. Эй, это уже наглость! - Толковых адептов света много не бывает... прости, очкастая.
   - Ничего... в конце концов, моя узкая специализация - координация и тактика, а не взлом, - раздался через часы голос той, так и не разрывающей канал связи. - Значит, все, да? Захватываем комнату Йеон?
   - Да, надо еще подумать, как это сделать... уф, похоже, моему гению нужен перерыв, - помотал головой блондин, падая на кровать в захваченной комнате и бросая взгляд на часы. Как все удачно сложилось... пожалуй, надо известить Ниа. - Шаша... если не сложно, переключи канал связи на часы Акраптора.
   - Вот еще, делать мне нечего, кроме как новую сеть связи создавать... Принц, подсоби! - голос той звучал недовольно. - Ай, искрит!
   Нет. Ему не интересно, чем занимается эта мелкая взломщица. Совершенно не интересно.
   - Хорошо, спасибо, - лишь выдохнул он, выбирая в списке контактов нужный и активируя протокол связи. - Привет, мой любимый курьер! Охрана комнаты проходит хорошо?
   - Да, уважаемый клиент... - от раздавшегося через часы голоса он застыл. Нет... этого не может быть... наверное, ему это слышится... Ким?! - Предатель Ниа прекрасно справляется здесь... однако я и представить не могу, что случится с комнатой, которую вы ему оставили.
   ... что?
   - Ты... почему ты? - собственный голос дрогнул. - Как ты там оказался?
   - Как? - казалось, его собеседник не просто растягивает слова, а практически напевает. - Ниа открыл дверку для меня...
   - Что?!
   - Твой распрекрасный Ниа впустил меня сюда. Ты что, тупой?
   Нет. Это ложь. Это все ложь...
   - Ах ты ублюдок! - не выдержал Ванг-Нан. - Не вешай мне лапшу на уши!
   - Приятель, да ты не можешь в это поверить? - лишь рассмеялся коллектор. - Эй, Ниа, скажи-ка ему сам.
   Нет... нет, только не это...
   - Ниа! - сорвался на крик светловолосый парень. - Ниа, это ты? Ниа!!!
   - Ванг-Нан? - знакомый голос прозвучал через часы неожиданно. Нет...
   Верить в это просто не хотелось.
   - Ниа! - рывком сел на кровати скаут. - Ты в порядке? Что этот ублюдок сделал...
   - Я... сожалею, Ванг-Нан, - голос его друга через часы звучал еле слышно. - Я обманул вас.
   Значит... это все...
   - Что... да что ты несешь, Ниа?! Это ведь ложь? Скажи мне, что это ложь, Ниа!
   - Мне жаль... это правда.
   Правда. Это все - правда. Но... почему? Как? Как он мог это упустить? Почему он ничего не заметил?
   - Прими это уже наконец, туповатый клиент, - голос Кима доносился до него как через вату. - Ресторан, в котором он работает, один из тех, что принадлежит нам. Разве я не говорил тебе? Мы знаем, что вы едите и чем гадите.
   Не может быть... еще тогда...
   - Видишь ли, наша компания владеет множеством ресторанов в средней зоне, - тем временем продолжал говорить коллектор. - Поскольку номер часов записывается при заказе еды, то если некто, сбежавший с долгами, заказывает еду, то мы можем его выследить. Ресторан, в котором работает этот парень - один из таких, и мы уже давно сотрудничаем. Тот раз, когда мы заявились к тебе вместе, не был случайностью: мы изначально работали вместе, чтобы поймать тебя... другими словами, ты был нами одурачен.
   Одурачен... Ванг-Нан лишь сглотнул, глядя на Акраптора, устало потирающего переносицу. Получается... Ниа предал не только его - Ниа предал всех их. Акраптора, который был основной ударной силой в их плане, угощавшую его напитками Госенг, Мисенг, чей плач сейчас доносился через часы... Почему?
   - Ты... - слова давались с трудом. - Как ты мог? Мы доверяли тебе... да как ты... Как ты мог обмануть меня?! Ты! Как?
   Эмоции выплеснулись... и перегорели. Поскольку он понял - все. Конец. Пусть и забрали только его комнату, но... ничто не мешало Киму поступить так же с остальными. Вряд ли этот сукин сын стал бы выходить на связь, не будучи уверен в своих силах - а значит, его команда завершит тест.
   А команда самого Ванг-Нана провалится.
   И он умрет.
   - Я... сожалею, - меньше всего он ожидал услышать эти слова Ниа. Сожалеет? - Ванг-Нан... я не могу просить о прощении... но... у меня есть нечто, что мне нужно защитить.
   Что?
   - Когда я впервые пришел на двадцатый этаж, мои товарищи, с которыми я покорял Башню, бросили меня, потому что я был слаб и бесполезен, - тем временем продолжал говорить его несостоявшийся друг. - Они предали меня, забрали мои деньги и оружие... и человеком, который выручил меня, была хозяйка ресторана, в котором я работаю. После этого я забыл о тестах и решил прожить свою жизнь, работая в ресторане. Хотя я перестал покорять Башню, время, которое я провел с бабулей, было по-настоящему счастливым, но... вмешательство банд в дела ресторана все усложнило, в результате чего хозяйке пришлось влезть в долги и стать жертвой ростовщиков. Чтобы оплатить долги, я отправился к президенту компании и стал работать на них. Я пришел на это испытание потому, что если я помогу завалить остальных участников, взамен долг будет прощен... я ужасный человек, верно? Я знаю, что я не заслуживаю прощения...
   А кто тогда тут заслуживает прощения? Гниды вроде самого Ванг-Нана, идущие на любую подлость ради своих эгоистичных целей? Нет...
   - По правде говоря, когда я встретил вас... я захотел взобраться на Башню еще раз, - голос Ниа стал тише. - Но... но я не могу оставить бабулю. Хотя я, наконец, и встретил людей, которые мне доверились... мне пришлось их предать. Я... сделал столько ужасных вещей... думаю, это мое наказание. Простите... простите... я... правда... так много ужасных вещей... Ванг-Нан такой хороший человек... вы все... такие славные люди... но из-за меня... из-за меня... вы не можете пройти дальше...
   Нет. Он дольше не может слушать плач того, кого считал другом. Больше у него нет сил.
   - Ниа... хватит, - кое-как выдавил Ванг-Нан. - Ты... ты ведь просто хотел защитить то, что тебе дорого, верно?
   - Но... если вы потеряете эту комнату...
   - Все хорошо, плакса, - поддельная улыбка далась тяжелее, чем обычно. - Если я провалюсь, я смогу снова попытаться. За кого ты меня принимаешь?
   - Но...
   - Тот факт, что у тебя есть, кого защищать... Ты уже стал прекрасным человеком, Ниа. Даже не покоряя Башни. С этого моменты ты перестаешь быть моим подопечным... поздравляю, Ниа.
   - Ты и впрямь добрый парень, - голос этого-ублюдка-Кима прозвучал неожиданно. Неужели так сложно дать приговоренному к смерти поговорить напоследок? - Придурки плачутся в жилетки друг другу... Давай сюда пульт. Ах да, Ниа! Я забыл кое-что упомянуть - я не могу ничего сделать с долгом, который числится за рестораном.
   ... что?
   - Что ты имеешь в виду? - через часы Ванг-Нан услышал грохот. Нет... - Ты ведь говорил, что если я сделаю это...
   - Ах... понимаешь ли, я хочу использовать этот путь, чтобы уйти из компании, - голос коллектора звучал издевательски. - У сынка президента вместо мозгов холодец, поэтому я кину его, и сам покорю Башню, став лидером команды.
   - Значит... - голос Ниа он еле слышал. - Все, что я сделал...
   - Ну, все абсолютно бессмысленно, - подтвердил его собеседник. - Предал своих товарищей, а долг так и остался висеть.
   Нет!
   - Что за чушь! - через связь он слышал звуки потасовки. - Верните мне пульт, лжецы! Жулье!
   - Кого это ты называешь жуликом? - от голоса Кима ему стало не по себе. Что... что задумал этот больной ублюдок?! А-а-а!
   - Ниа! - взвился на ноги Ванг-Нан. - С тобой все хорошо?
   - Я все равно собирался убить тебя, дабы заткнуть пасть... но, похоже, ты сам себе жизнь укоротил, - он услышал лишь ответ Кима, короткий вскрик Ниа...
   А потом связь прервалась.
   Это было похоже на конец. Исчезли цвета, исчезли звуки - мир словно стал черно-белым. Нет! Этого просто не могло случиться!
   Ниа не может умереть!
   - А ну стоять! - из этого транса его вырвала рука Акраптора, легшая ему на плечо за момент до того, как Ванг-Нан вылетел из комнаты. - Куда собрался?
   - А ты как думаешь? - рявкнул тот, оборачиваясь. - Я убью этого ублюдка!
   - Как? - повысил голос этот бледный хмырь. - Совсем с ума сбрендил? У тебя последняя бомба осталась! Ты даже применить ее не сможешь - если у этого ублюдка есть хоть немного ума, доступ в комнату тебе уже закрыт!
   - Тем более плевать! - перешел на крик блондин. - Мне терять нечего! Это вы еще можете пытаться - а меня, когда я провалюсь, разберут на органы! Я обязан сделать хоть что-то, пока могу! Ниа сейчас убивают там, а я трачу время на разговоры с тобой!
   - Ты... - открыл было рот копейщик - и закрыл. - И как же ты собираешься это делать?
   - У меня... - начал было лгать скаут - и понял, что это правда. - У меня есть план.
   - И почему это прозвучало как "у меня есть бомба" из уст террориста? - криво усмехнулся Акраптор. Ну... - Ладно, иди. Я останусь тут... на случай, если тебе повезет. И еще - вот, держи. Раз уж ты решил сглупить, сделай это по-умному.
   - Кольца? - лишь ошарашено моргнул Ванг-Нан, принимая несколько протянутых колец. - В смысле?
   - Артефакты проводников... я знаю свойства лишь одного - вот это генерирует огненные волны, - покачал головой мужчина. Точно! Он же видел кольца на той тетке... и через светочи Госенг видел, как она применяла огненную атаку... - Тебе всяко пригодится.
   - Хорошо, - кивнул парень, на ходу надевая кольца и выходя из комнаты. - Надеюсь, еще увидимся.
   - Ты что задумал, кретин?! - донесся через светоч голос Шаши. А ей-то какое дело? - Ты понимаешь, что я не смогу тебе помочь, не зная твоего плана?
   ... помочь? Она хочет ему помочь? Впрочем... он не в том положении, чтобы отказываться от чьей-либо помощи.
   - Просто хочу воспользоваться помощью плохого парня, чтобы убить худшего! - выдохнул на бегу Ванг-Нан. - Другой возможности я не вижу!
   - Этой долбанутой из FUG? - раздался через часы голос Акраптора. - Ты совсем самоубийца?
   - Напоминаю - мне терять нечего! - рявкнул парень. - А так еще есть шанс!
   - Я с тобой! - неожиданно прозвучал еще один голос. Принц? Этот мажор? - У меня тоже счеты к этому ублюдку! Шаша, ты же говорила, что тебе нужна помощь еще одного адепта света, чтобы накрыть весь жилой комплекс?
   - А... черт, да вы просто психи! - в голосе ушастой звучало восхищение. - Хорошо! Идите вниз! Ванг-Нан, готовь трофеи - если я правильно поняла, с использованием огненного кольца и взрывчатки у тебя все может выгореть! Принц, готовь светоч! По пути забеги к Акраптору, заключи союз!
   - Черт, я тебе что, марафонец? - огрызнулся тот. - Я так не успею вниз!
   - Успеешь, через балконы!
   - Опять?!
   Разговаривать больше нет ни сил, ни времени - надо бежать. Бежать, пока Ниа жив. Бежать, пока у него есть шанс хоть что-то исправить. Просто бежать...
   К цели они с Принцем добежали одновременно, столкнувшись в коридоре у ванных комнат. Все, финишная прямая...
   - Что делать, Шаша? - лишь бросил в сторону часов темноволосый план. - Ты говорила, что у тебя есть план...
   - Сними стенную панель слева от тебя - надо будет перерезать провод с пометкой 22-Р-16, чтобы вырубить свет в ванной для эффекта неожиданности! - сосредоточенно отозвалась адепт света. - Ванг-Нан, вперед! Атакуй по моей команде!
   - Хорошо! - лишь бросил он, направляясь вперед и вслушиваясь в крики Принца. Надо еще сладить с этим артефактом... впрочем, подобная мелочь активируется банальными всплесками шинсу.
   Он справится. Он сможет.
   Он спасет Ниа.
   - Пора! - голос Шаши настиг его одновременно с вырубившимся в коридоре светом - и в тот же момент Ванг-Нан распахнул двери в баню, вскидывая руку и активировав указанное Акраптором кольцо всплеском шинсу. - Стоять!
  
   ***
  
   - Стоять!
   Только этот крик привел Тейлор в чувство, не дав рефлекторно ответить на огненную волну лучом шинсу - крик, неожиданно прозвучавшей не голосом Йеон, а мужским голосом... но, тем не менее, знакомым. Ванг-Нан? Он что, тоже? Нет... Поморщившись, девушка вспомнила увиденное через глаза насекомых. Точно, трофейные кольца... черт!
   Хотелось смеяться и плакать одновременно. Похоже, она слишком увлеклась болтовней с офицером и третьим раундом, раз перестала обращать внимание на информацию, поступающую с глаз ее насекомых. Эти... придурки... хотя нет, не придурки. Она не имеет никаких претензий к срывающим "игру" избранным.
   Просто потому, что ей тоже это выгодно.
   Тем временем еле видимый в угасающих отсветах пламени и слабом свечении баанга Ванг-Нан притянул к себе забытую ей с офицером флешку шнуром, прикрепленным к его арсеналу - и от воспоминаний о том, что он говорил, и осознания того, что он планирует, Тейлор застыла соляным столбом. Вот ведь изворотливый сукин сын! Она таких давно не видела...
   ... со времени своего первого восхождения. Вернее - со времени последней встречи с Агеро.
   - Как это понимать, участник Джа Ванг-Нан? - обернулся к нему Лав. - Вы...
   - Не двигайся!!! - закричал тот, сжимая флешку в кулаке. - Флешка у меня. Арлен... помоги мне.
   Великолепно. Просто великолепно. Если он скажет то, что она думает... у нее просто не будет возможности оставить его просьбу без ответа. И это будет наилучшим оправданием.
   - Там, наверху... есть один по-настоящему плохой парень, - тем временем продолжал говорить Ванг-Нан. - И, знаешь... кто-то мне однажды сказал, что плохих парней побеждают не хорошие ребята, а еще более жуткие парни. Ты ведь самый ужасный человек здесь, верно? Так почему бы нам с тобой не преподать урок этому жалкому подобию злодея? А потом я отдам тебе флешку.
   Это даже не великолепно. Это превыше всех ее ожиданий... особенно если она не ошиблась в Ванг-Нане. Люди вроде него никогда добровольно не вступают на проигрышный путь.
   - Что еще за выкрутасы, участник Джа Ванг-Нан? - рявкнул офицер. Воу, ну и голос у него для его... кхм, габаритов... - Если вы отдадите флешку Арлен Грейс, то все остальные завалят этот тест!
   - Лучше так, чем победа этого ублюдка! - подался вперед светловолосый парень.
   - Подобный абсурд недопустим! - удар молодо выглядящего офицера сбил его с ног. Ауч, это больно... - Живо отдавай флешку!
   - Не отдам!
   - Еще как отдадите!
   - Ни за что! Эта сволочь сейчас убивает Ниа!
   Все. Пора заканчивать этот балаган.
   - Помнится мне, кто-то здесь обещал быть более профессиональным... - собственный голос гулко отдался от стен комнаты - и от этих слов офицер замер. Не хотелось ей говорить этого, но... она уже еле стоит на ногах. Тест пора заканчивать. - Я вижу, какова цена ваших слов... ну, вы не первый и не последний. Знаете что, офицер Муле? Раз уж вы не держите своих слов, я тоже не обязана этого делать. Я передумала. Я расскажу вам, почему я присоединилась к FUG.
   - Ты... - напряженно обернулся к ней офицер - и свет от сформированного баанга озарил бледное лицо с сузившимися зрачками синих глаз. - Что ты...
   - Вы много говорили, офицер... много и красиво, - с трудом улыбнулась Тейлор. Как там говорил Джай? Блефовать? Ну что же, сейчас у нее есть просто великолепная возможность... - Вы говорили о мести. Вы говорили о справедливости. Какая вам нужна справедливость? Такая, когда представители Мастерских на законных основаниях забирают детей из Средней Зоны, которые умрут в их лабораториях? Такая, когда на рабских рынках массово сбываются ни в чем не повинные люди, и все это законно? Не будем далеко ходить за примерами: возьмем этот этаж. Банды, не дающие покоя избранным-одиночкам, и с которыми не делают вообще ничего. Кредитные организации, которые имеют законное право разбирать людей на органы. Узаконенное долговое рабство. Вам такая справедливость нужна, офицер Муле?
   - О чем ты... говоришь? - через силу выдавил он. - Ты понятия не имеешь...
   - Понятия не имею... о чем? - улыбка сама собой переросла в кривую усмешку. - Понятия не имею о том, каково это - отбить несколько десятков детей у скупщиков Мастерских и листать "журналы покупок", где уже расписали, в какую лабораторию и на какие эксперименты пойдет каждый ребенок? Понятия не имею о том, каково помогать сшивать ребенку спину, разорванную кнутом пьяного работорговца? Понятия не имею о том, как умоляет сохранить ему жизнь человек, которого должны разобрать на органы? Я сталкивалась с этим, офицер... и я больше не желаю слышать о справедливости, о которой вы говорили. Вы называете это справедливостью? Это просто лицемерие. Нет здесь никакой справедливости, она мертва уже давным-давно... и вы собственными руками забиваете гвозди в крышку ее гроба.
   Слова попали в цель - Муле пошатнулся. Слишком резко, слишком больно - как когда-то била словами Эмма... но сейчас Тейлор не может иначе.
   Иначе она умрет.
   - Вы сами надругались над справедливостью, о которой говорите, - продолжила говорить девушка. - Я не возражаю, что вы попытались убить меня... в конце концов, я знала, на что шла, выступая под этим гербом. Но сейчас? Из-за жажды мести обречь на смерть даже не меня, а простого участника, который не то, что не нарушил законы Башни - который даже не сделал вам ничего дурного... ну что же, браво, офицер. Вы в очередной раз доказали, почему люди идут за FUG... и почему FUG нужны Убийцы. Вы доказали, почему FUG нужны Боги, которых люди умоляют о мщении - вы доказали это, когда этот участник прибежал за помощью не к вам, а ко мне. Вы еще хотите узнать, почему я присоединилась к FUG? У меня найдется достаточно интересных историй, одна краше другой... но, думаю, мы с вами уже достаточно заговорились. Если вы возражаете, мне надо уйти - иначе погибнет человек, чью жизнь меня сейчас молят сохранить... впрочем, вы можете попытаться мне помешать, и, может быть, у вас это выйдет. Выбор за вами, офицер. Вы можете снова попытаться убить меня сейчас и остаться жить в своих иллюзиях о справедливом мире, который разрушают подобные мне - или же отпустить меня, оставив подобные дела грязным людям вроде меня и немного реалистичнее взглянув на мир. Выбор за вами, офицер Муле.
   Ответа не было - Муле Лав шокировано застыл, не в силах сказать не слова. Добила... жаль, конечно - но другого выбора у нее не было. Кивнув Ванг-Нану, Тейлор направилась к выходу из комнаты, и через пару секунд услышала у себя за спиной шаги. Ну наконец-то...
   - Эй, вы долго там? - из темноты коридора раздался еще один знакомый голос. Принц, да? А она не верила, что из него может выйти хоть что-то путное... ну, в который раз можно сказать, что она не разбирается в людях. - Эй, рогатый, ты там жив?
   - Не дождешься! - азартно отозвался тот. - Смотри, кого я привел!
   - Ты... смог все-таки? - ошарашено выдохнул Принц, когда она с Ванг-Наном вышла на свет. - Черт!
   - Не верил? - криво усмехнулся Ванг-Нан, оборачиваясь к самой Тейлор. - Арлен, нам стоит поспешить. Ниа...
   - Успокойся, - лишь прикрыла глаза та, концентрируясь на изображении с глаз насекомых. Пожалуй... - Ниа ничего уже не угрожает. Его обидчик нейтрализован. Путь расчищен.
   - Путь? Но... - нахмурился темноволосый парень - и сбился с шага, увидев лежащий впереди, у лестницы, силуэт. - Как? Ты же...
   - Я же сказала - путь расчищен, - раздраженно выдохнула девушка. Черт, ну почему всем надо до нее докопаться, когда ей хреново? - Ты будешь дальше подвергать сомнению мои слова, или наконец-то заткнешься?
   Оба ее спутника заткнулись - и Тейлор вздохнула с облегчением. Они молчали, проходя мимо парализованных тел да-ан, молчали, проходя мимо бессознательной Тины, сползшего по стене Репдевила и растекшегося зеленой лужей шинхео... ну, они еще не видели парализованного аниму, контролировавшего того самого шинхэо в одной из комнат. Единственной, кто избежал последствий от укуса паука-странника, была Шаша, вовремя заметившая укус и всадившая себе какой-то шприц - но остальных, кого Тейлор заметила за предательством, последствия не избежали.
   Как не избежали они Кима и Ниа, к которым бросился Ванг-Нан, отворив дверь одной из комнат.
   - Что за... - лишь вздохнул он, нагнувшись над телом пепельноволосого подростка. - Что с ними?
   - Парализующий яд, - негромко отозвалась Тейлор. - Не самый сильный... но в полную меру он начинает действовать в течение пятнадцати минут. Те, кому везет, отделаются лишь параличом, от которого еще можно отойти - но если организм ослаблен или не имеет достаточно веса, эффект усилится, вплоть до паралича сердечной мышцы и летального исхода. Прошло пять минут с того момента, как все они были укушены. Если они не получат помощи еще в течение пяти минут, временным параличом они не отделаются; у здоровяков да-ан еще есть шансы, но этот твой Ниа умрет через десять минут.
   - Тогда... есть еще десять минут, чтобы его спасти, - сосредоточенно кивнул Ванг-Нан. Все-таки хочет спасти, да? Кажется, теперь она понимает, что чувствовал Агеро, отговаривая ее от помощи Эмме. - Спасибо, Арлен... но этот тест надо заканчивать.
   - Эй, ты серьезно? - выступил вперед Принц. - Ты же...
   - Заткнись! - повернулся к нему блондин. - Это моя жизнь, и я сам решаю, что с ней делать! Арлен... спасибо. Можешь покончить с этим.
   С этими словами он протянул ей флешку - и Тейлор ее подавила улыбку, увидев ее. Чистая флешка, без вмятин на корпусе, без следов утопления... да, она определенно не ошиблась в этом засранце. Ладно! Пора завершать тест. Лишь пройти до комнаты Йихва, которая с помрачневшим лицом отдала ей пульт, лишь вставить флешку...
   - Тест окончен, - через пару минут механический голос прозвучал из часов. - Победа присуждается: Арлен Грейс...
   В смысле? А остальные?
   - ... Джа Ванг-Нану, - продолжил голос. Да! - Йо Госенг. Йо Мисенг. Шаше. Хон Акраптору. Принц. Йеон Йихва. Итого восемь человек.
   - Что?! Как?! - не сдержал пораженный вопль Принц... который, впрочем, догадался, чья это была идея. - Ванг-Нан? Ты... подменил флешки?
   - Ага, - криво усмехнулся тот, сползая по стене на пол. - Мы с Госенг, Мисенг и Акраптором заключили союз... увы, Ниа выбыл. Позднее к нам присоединился еще ты и Шаша... как я понял, ты заключил союз с этой зажигалкой.
   - Да, сразу после начала теста... - ошарашено выдохнул темноволосый парень. - И... серьезно? Мы все прошли?
   Да. Они все прошли. Приказ, отданный ей - пусть и не донесенный до нее - выполнен.
   ... наконец-то все закончилось...
  
   ***
  
   - Какая часть "не трогай девчонку" была для тебя слишком трудной, чтобы понять?
   Лав не съежился от звуков голоса непосредственного начальства только потому, что у него не было сил - в любой другой ситуации он бы не нашел себе места. Но сейчас? Сейчас ему было все равно - после всего того, что произошло...
   ... после того, что он услышал и понял.
   - Движимый чувством мести, ты устроил несанкционированный тест посреди ночи... о чем ты вообще думал, кретин?
   О чем он думал? О том, что поступает правильно. О том, что все его действия оправданы. О том, что месть и справедливость того стоят. А оказалось...
   ... оказалось, что все это было зря. Что он ничем не лучше, чем те ублюдки, ради каких-то целей, убившие его родителей.
   - Лав... - неожиданно негромко произнес Авгусгус. - Посмотри на меня.
   - Зачем? - хмуро буркнул он, отводя взгляд. - Я и так знаю, что поступил недостойно офицера и администратора испытаний. Мои действия чуть не закончились смертью одного из участников.
   - Рад, что ты понимаешь это, - удрученно вздохнул его собеседник. - У нас тут не дыра вроде Ада Эванкхелла, мы руководствуемся куда более высокими стандартами... мы и так потеряли достаточно избранных на испытаниях из-за этой девчонки Йеон, не контролирующей собственную силу. Я уже не говорю про разрушения от ее пламени, про разрушенные ванные комнаты, про вломившуюся в нашу информационную сеть из-за твоего недосмотра участницу...
   - Я... приму всю ответственность, - эти слова дались неожиданно легко. - Я...
   - Дослушай меня, - надавил голосом бледный мужчина. - Нам повезло, что у нас в этот раз не было трупов... материальный ущерб еще можно возместить. Но, черт возьми, ты чем вообще думал, затеяв это испытание?! Ты вообще помнишь свод правил офицеров? Хотя бы первое правило?
   - Испытание не должно быть невозможно, - глухо отозвался молодо выглядящий офицер. - Избранные должны иметь возможность выиграть, что обуславливается этажом, на котором проводится испытание...
   - Вот именно, Лав, - он лишь поднял глаза, чтобы увидеть, как его собеседник качает головой. - Выиграть. Девчонка, конечно, сильна для участницы... но в каком месте это "возможность выиграть"? Ты чуть не придушил ее! А второе правило, Лав? Тест не должен быть разработан с целью убийства избранных, группы или конкретного человека! Ты чуть не задушил ее!
   - Она приняла все риски, - попытку оправдаться он принял скорее уж рефлекторно, чем реально. - И она могла убить меня...
   - Лав... - голос его визави неожиданно смягчился. Хм? - Твои родители растили тебя не для того, чтобы ты рисковал своей жизнью ради памяти о тех, кого не вернуть. Твои родители растили не дикаря, не мстителя, не чертового психопата - они растили человека с принципами и ценностями! Принципы и ценности, которые ты послал к черту просто потому, что какая-то девчонка была одета в пальто, на котором тебе герб не понравился! Черт возьми, я не для того о тебе заботился после их смерти, чтобы ты похерил все!
   От каждого слова он все сильнее вжимал голову в плечи. Все верно... Авгусгус прав.
   Он облажался.
   - Я даже не знаю, что с тобой делать, - устало выдохнуло его непосредственное начальство. - Из-за твоего недосмотра и той девчонки, которая вломилась в нашу информационную сеть, записи с камер попали в открытый доступ... в том числе и записи вашего боя с этой девчонкой. Это просто скандал, Лав. Я не буду говорить о том, что один ушлый делец обошел жеребьевку, этот скандал просто меркнет по сравнению с вашим боем и твоим проигрышем. Знаешь, что говорят люди? "Новый Кандидат просто потрясающ", "она высказала в лицо офицеру все, что у нас накопилось", "только так и надо"... Прошло только несколько часов, а записи уже разошлись по всей Башне! Ты хоть понимаешь, какой это для тебя позор?
   - Понимаю, - кое-как выдавил Лав. - Я... понимаю это, сэр, и принимаю на себя всю ответственность. Я... подаю в отставку.
   - Хотел бы я ее отклонить... - покачал головой Авгусгус. Хотел бы? Но... - Но у меня есть иные распоряжения на твой счет. Ты поступаешь под командование другого офицера, и вряд ли мы с тобой скоро увидимся.
   - Под командование другого офицера? - эхом отозвался он. - Кого?
   - Вряд ли это тебе понравится, - покачал головой Авгусгус, прежде чем повернуться к часам. - Марта, пригласи в кабинет офицера Биа.
   Биа? Но... Лав ничего не успел сказать, прежде чем за его спиной хлопнула дверь - и он обернулся на звук, окидывая взглядом неприметного на вид русоволосого и бледного мужчину в серой военной формой...
   ... с нашивкой в виде трех багряных глаз на плече.
   Королевские карательные войска.
   - Вызывали, директор Авгусгус? - тем временем вежливо улыбнулся вновь вошедший, окинув самого Лава беглым взглядом. Если он из королевских карательных войск, то тогда...
   - Да, офицер Биа... я удовлетворяю ваш запрос, - лишь кивнул тот, переводя взгляд на самого Лава. - Офицер Биа, это затребованный вами офицер, Муле Лав. Лав, это твое новое начальство, Ло По Биа Рен.
   - Приятно познакомиться, - вежливо улыбнулся тот. Приятно? Учитывая, чем может кончиться встреча с представителем королевских карательных войск в его обстоятельствах? - Не волнуйтесь так, офицер Муле - я для начала хочу просто задать вам несколько вопросов... а дальше уж мы разберемся. Спасибо за содействие, директор Авгусгус. Разрешите откланяться.
   - Идите, - лишь сухо кивнул тот. Вот оно как... - Лав, еще кое-что. Береги себя.
   Беречь, да? В таких обстоятельствах... когда он виноват в том, что случилось...
   Нет. Не получится.
   Во всяком случае, он полностью это заслужил.
  
  
   Глава 17.
  
   Больше всего на свете ей сейчас хотелось наорать на собеседника. Хотелось разбить что-нибудь, начиная от его мерзкой приторно-улыбчивой морды и заканчивая той отвратительной вазой на полке, хотелось выплеснуть собственные эмоции, хотелось устроить безобразную истерику... но от всего этого Эмму останавливало лишь осознание того, что на это она не имеет права.
   Она не незаменима. И не была незаменимой все эти годы.
   - Ну и как долго? - наконец произнесла она, кое-как успокоившись и взяв под контроль собственные эмоции, прежде чем взглянуть на своего связного.
   - Как долго... что? - лишь недоуменно улыбнулся Майкл. - Боюсь, я не совсем понимаю вас, мисс Эмма.
   - Не прикидывайся, что не понимаешь! - от этой фразы восстановленный было самоконтроль дал трещину. - Как долго вы планировали держать это в секрете?
   - Это - то есть...
   - Ее! Как долго вы планировали держать в секрете то, что Тейлор выжила?!
   Наконец выпалив эти слова, Эмма поняла - все.
   Хотя бы потому, что Майкл не стал ничего отрицать.
   С сидящего напротив проводника, порой своим поведением жутко похожего на Баама, что неимоверно бесило, разом слетела вся напускная мягкость. Он напрягся, как пружина, готовая выстрелить из сжатого состояния, пронзительно-яркие голубые глаза прищурились, а вежливая улыбка уступила место натянутой... и это отрезвило Эмму. Он знал. Он все эти годы знал, что Тейлор жива. Он все эти годы знал, что она с FUG... и тут нет никаких сомнений, раз уж ее выдвинули в качестве Кандидата! Хотя это обещалось самой Эмме!
   ... ей вообще много чего обещалось. И, выходит, теперь этим обещаниям веры нет.
   Это осознание буквально подкосило Эмму - не сиди она в кресле, она, может, вообще бы не удержалась на ногах. Если это так, если она права... значит, все эти годы ее просто обманывали. Никто не собирался провозглашать ее сначала Кандидатом, а потом и Убийцей, никто не собирался указывать ей дорогу наверх. Ее просто использовал - и вопрос лишь в том, зачем она нужна. Боятся, что Тейлор даст слабину и не справится с ролью Кандидата? Или Тейлор в очередной раз по какой-то своей придури пытается "спасти" ее? Если уж они решили обмануть Эмму, то, может быть, с Тейлор произошло то же самое...
   Нет. До Тейлор ей сейчас дела нет. Раз FUG решили всерьез заняться этой слабачкой - это их дело... и саму Эмму это задевает лишь потому, что Тейлор, таким образом, украла предначертанный ей самой путь. Сейчас куда важнее то, что же делать ей.
   - Честно говоря, это удручает, - демонстративно-спокойно произнесла Эмма, сообразив, что пауза слишком уж затянулась. - Меня так грела мысль о том, что эта бесполезная слабачка умерла там, а она жива... досадно, ничего не скажешь. Вот только меня интересует другое - как вообще Тейлор выбралась оттуда? Насколько я помню, она может лишь контролировать насекомых, других способностей за ней замечено не было... по крайней мере, на тот момент.
   - Мисс Эмма, я не причастен к тем событиям, и не владею информацией касательно них, - ответ Майкла заставил ее лишь поморщиться. Бесполезный кретин! - Лично мне кажется, что ситуация, которую вы упоминали, могла привести к слому психологического блока у анима... но я могу и ошибаться.
   - Нахрен Тейлор, - раздраженно выдохнула рыжеволосая девушка. - Мне вот куда интересней другое, Майкл: почему в качестве Кандидата выдвинули ее? Это было обещано мне! И не говори мне, что начальство решило та