laki, Рокова Яна: другие произведения.

Джекпот - 4. Или...

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 6.96*21  Ваша оценка:

Обложка для

  
  
  
ДЖЕКПОТ - 4
  
  
ПРОЛОГ
  
  
  
  Нет... ну это надо же было ТАК опростоволоситься!
  Ректор решительным жестом пододвинул к себе поближе бутылку с наливкой собственного производства (так и оставшуюся стоять на столе после спешного ухода Повелителя) и критическим взглядом осмотрел рюмки. Тара была явно маловата. Для его расшатанных за последние три часа нервов такая доза прошла бы незамеченной.
  Немного подумав, Альбрехтикус наклонился, кряхтя открыл один из ящиков письменного стола и вынул большой бокал.
  Недрогнувшей рукой залил его практически по самые краешки, выпил даже не поморщившись, и, как подкошенный, рухнул в ближайшее кресло. Ноги отказывались держать - слишком уж он перенервничал в этот раз. Такого скомканного, идущего не по безукоризненно намеченному плану визита Эмли II, Академия еще не знала.
  Ректор вообще не понимал, как в его голову (которую он не считал самой дурной) пришла эта идиотская мысль о том, чтобы сделать приятное Повелителю и поставить на торжественной встрече Наследника рядом с гномой!
  А ведь его еще много лет назад предупреждали - если хочешь, чтобы твоя голова оставалась на твоих же плечах, не стоит лезть в дела Высших демонов! Тем более, демонов, стоявших у руля власти!
  И что теперь с ним будет?
  А с Академией и студентами?
  Говорила же ему мама - торопливость до добра не доведет!
  Мог же ведь и промолчать, не демонстрировать свою осведомленность об матримониальных планах Эмли II в отношении своего Наследника рааса Айвена! И то, что об его свадьбе с дочерью Первого Восседающего в самом ближайшем будущем говорят на каждом углу - оправданием служить не может! Все-таки он не храмовый бродяжка, которому больше делать нечего, а архимаг, ректор известнейшей во всем мире Академии Магии!
  Все так и все-таки непонятно! Ведь было же видение!
  Он не мог ошибиться - и гнома была в свадебном платье и демоненок... рядом...
  Ну что же за невезенье?!
  Вспомнив, насколько поспешно завершил Повелитель свой сегодняшний визит в Академию, ректор опять потянулся к бутылке.
  Виданное ли дело - вместо обычных неспешно проведенных семи или восьми часов, посвященных осмотру Академии и торжественному обеду, Повелитель пробыл меньше трех! Да на памяти ректора раньше одна торжественная встреча никогда не занимала меньше полутора часов!
  А чего стоит тот факт, что львиную долю визита Эмли составило посещение им экзамена второго курса по метафизике!
  Критически посмотрев на уровень оставшейся в бутылке жидкости (а было ее максимум на два пальца), Альбрехтикус немного подумал и волевым усилием подавил желание достать из своего сейфа новую. Как бы ни требовали нервы ректора сейчас новой и желательно большой дозы успокоительного - туманить голову спиртным было все же не самой лучшей идеей. А для того, чтобы нервы успокоить - хватит и того, что есть.
  Буквально проглотив остатки настойки, ректор откинулся на спинку кресла и несколько раз глубоко вздохнул, пытаясь успокоиться и собраться с мыслями.
  По здравому размышлению ничего особенно страшного вроде бы и не произошло....
  Хотя это с какой стороны посмотреть.... И о чем думать....
  Ну да, с Барб он действительно ошибся, поставив ее рядом с раасом Айвеном, да еще и при всех назвав ее невестой Наследника. Все-таки не стоило так явно демонстрировать свою осведомленность о грядущем событии. Впрочем, насколько он знал Эмли, самое неприятное, чем мог грозить ему и Академии этот его проступок, состояло в том, что его попросят освободить занимаемую должность. А отставка не настолько страшна, он и уйдя на "покой", найдет, чем заняться. Вон, хотя бы формулу настойки будет улучшать и ее производство расширять...
  Альбрехтикус кисло усмехнулся своим невеселым мыслям.
  Да и причин особых для репрессий со стороны Правящего Рода Высших демонов вроде бы нет. Тем более, что пусть и довольно прохладно, но Эмли указал ему на очевидный факт - до объявления помолвки невесты у Наследника действительно нет.
  Ну, на "нет", как говорится, и суда нет!
  Дхарг с ними со всеми.
  Нет... причина того, что интуиция (которой он привык доверять) буквально во весь голос вопит о приближающейся беде, кроется, скорее всего, в другом. И Альбрехтикус не то что бы догадывался, он был твердо уверен в источнике проблем!
  Не зря Повелитель решил поприсутствовать на экзамене. Его Тайная Канцелярия наверняка завалила докладами о том, как его единственное чадо опростоволосилось, дав совершенно идиотскую Клятву.
  "Ох уж эти Наследнички! - в сердцах высказался ректор, все еще не отошедший от возмутительно краткой по содержанию речи Цая. - Мало им было состязаться в своих победах по соблазнению девиц своего уровня знатности, так еще и экзотики захотелось, на человечину потянуло. Нашли себе забаву малолетнюю! Девчонке только-только 17 годков стукнуло... Но какова цена за развлечение, - недобро усмехнулся ректор. - Ладно, она, дуреха, не понимала, с кем связалась. Небось, обрадовалась, что на нее старшекурсник внимание обратил, но Айвен-то хорош! Наследник Повелителя! Умный ведь парень, а такую глупость с Клятвой сморозил! Хотя, раз уж не получилось по-тихому щепетильный вопрос урегулировать - вот пусть ему отец сам мозги промывает", - решил Альбрехтикус, невольно передернув плечами от неприятного воспоминания об экзамене.
  
  Ну вот, кто мог подумать, что все так обернется?!
  Вот теперь сиди и гадай, как ярмарочный предсказатель, не то девчонка Эмли просто понравилась, несмотря на то, что людской породы, не то он о сыне заботится!
  Хотя, по здравому размышлению, ректор склонялся все же ко второй версии, иначе совсем уж непонятно, из-за чего Повелитель так взбеленился, когда он попытался завалить несговорчивую студентку, задав парочку дополнительных вопросов. Ну и что, что на втором курсе она никак не могла их знать! На это и расчет был. Для изучения дополнительных материалов в Академии прекрасная библиотека имеется, да только единицы из первогодок пользуются возможностью подтянуть свою эрудированность за счет дополнительных научных трудов. Им бы все покуролесить, раз самостоятельной студенческой жизнью зажили. Спохватываются только к выпускному курсу, когда понимают, что и среди профессиональных магов жесткая конкуренция имеется. Эх, да что теперь говорить...
  Ректор поморщился от извечной головной боли. Во все времена большинство адептов, независимо от выбранного ВУЗа жили весело от сессии до сессии, и как положено, брались за ум только во время этих сессий...
  Нет, и кто только эту девчонку так подготовить умудрился, что она сумела на не самый легкий вопрос и для пятикурсника ответить. Ведь как красиво выкрутилась из ловушки, обещающей ей как минимум, пересдачу!
  Альбрехтикус стукнул кулаком по столу и едва успел поймать подпрыгнувший пустой бокал.
  А она-то тоже хороша!
  Нет бы, проникнуться серьезностью ситуации!
  Ну что ей, сложно с красивым парнем переспать?! Ведь для общего же блага нужно!
  Как же... гордая она!
  Пришла с невинным выражением на лице, дескать, она тут ни при чем, и всего-то искренне хочет сдать трудный предмет!
  Впрочем, с себя вины за случившееся Альбрехтикус не снимал. Мог ведь и посдержаннее быть! Мало ли, что девица вид делает, мол, не понимает значимости вопроса государственной важности. Мог бы сам и сообразить, не маленький уже, что негоже такие дела, как заваливание неугодного студента, при Повелителе проворачивать.
  А ведь обещали ей всяческие блага! Нет же! Упертая...
  Всего и делов-то - оказать небольшую услугу родной Академии!
  Нет... устроить такое...
  И еще бедняге ректору не давали покоя последние слова Эмли, сказанные отнюдь не шутливым тоном, мол, очень его огорчил факт расовой дискриминации, только что продемонстрированный на экзамене.
  Крайне нежелательно было бы попадать в черный список тех, в чьей лояльности Эмли II мог бы усомниться. С его параноидальной щепетильностью по поводу искоренения малейших проблем для будущего государства, когда власть перейдет к сыну... Эх, зря он поспешил попробовать наказать упрямую девчонку. Очень зря...
  Альбрехтикус устало прикрыл глаза и принялся размышлять, что же дальше ему делать...
  
  
Часть четвертая
  
  Все-таки пусть и принятое в состоянии близком к панике решение поговорить с отцом было действительно правильным. Во всяком случае, теперь демон хотя бы знал с чего начать и что ему требуется сделать в первую очередь.
  Распрощавшись с отцом, Айвен первым делом попытался ментально связаться с Цаем, лелея крохотную надежду, что Котяре удалось убедить Алечку не гневаться. И тогда ему не обязательно будет следовать совету отца, а можно со всех ног мчаться к своей ненаглядной. Просто до зуда в ладонях хотелось обнять ее, удостовериться, что она все так же осязаема, как была сегодня ночью, и никуда не собирается ускользать. Он же чувствовал себя полутрупом, тяжелобольным, которому может помочь лишь единственное лекарство...
  "Неужели Алька совсем не чувствует, как мне без нее худо? - сокрушался несчастный демоненок. - Я же не мог ее настолько глубоко оскорбить и обидеть... Эх... Надо было у отца поподробнее узнать, как и когда проявляется стойкая связь после инициации... ладно, еще успею узнать, отец все-таки на три дня остается".
  Айвен очень рассчитывал на приятеля в помощи своему горю. Но Блохастый нервно отбрыкнулся, прошипев, что у него самого сейчас ответственный момент признания в родственных связях и он уже исчерпал все свое красноречие, убеждая Альену принять благую весть, а не пугаться перемен.
  - Радуйся, Рогатенький, кажется, я ее настолько шокировал, что на время племяшка забыла о ваших с ней неприятностях, - огорошил Кошак и тут же заблокировал связь.
  Ошеломленному невеселыми для себя новостями Айвену ничего не оставалось делать, как следовать инструкциям отца.
  Единственное, он пока никак не мог решить - в какую библиотеку идти за подборкой материалов для ознакомления и изучения?
  Библиотека Академии прельщала своей доступностью. Можно было хоть сейчас рвануть туда и затребовать необходимое. НО... но в то же время, там постоянно толкутся студенты. И оставить в тайне подборку нужных книг не удастся. Посмешищем всей Академии повторно становиться не хотелось. Хватит уже и того случая с демонстрацией записи кристалла. К тому же Айвена терзали сомнения, найдется ли там достаточно книг для изучения столь деликатного вопроса?
  А значит, придется отправляться в родовой замок и на какое-то время покинуть город, в котором оставалось его сердце рядом с любимой человечкой.
  Но Айвен твердо вознамерился получить качественные знания, которые, оказывается, так необходимы в общении с капризничающими Единственными...
  Поэтому его выбор между Малой и Большой библиотеками замка, оказался в пользу Большой, несмотря на то, что там магией было разрешено пользоваться только Хранительнице и ее помощникам, а, следовательно, книги придется читать, поскольку воспользоваться заклинанием запоминания не получится. Но, по крайней мере, там-то точно он сможет найти ВСЕ нужные книги и хотя бы частично сохранить в тайне свой интерес к такой литературе...
  Замок за время его отсутствия ничуть не изменился, и, даже привычная суета, поднятая слугами по прибытии Наследника домой, была такой же обыденной, как и всегда. Переодеваться, отдыхать и трапезничать, Айвен наотрез отказался, сославшись на неотложные дела, заставившие его нанести неурочный визит в родные пенаты. Слуги понятливо испарились, и Рыжик наконец-то смог осуществить свой грандиозный план.
  Воодушевленный демон, искренне уверенный, что справится с заданием если уж не за несколько часов, то за вечер - точно, даже не удосужился прихватить с собой что-нибудь съедобное. По правде говоря, аппетит у него пропал с самого утра, как только он понял, что Альена не хочет его больше видеть.
  Но сейчас настроение немного поднялось, и Рыжик, предвкушая свое эффектное появление перед Алечкой "во всеоружии", подкованный по всем вопросам, невольно размечтался о том, как бы ему хотелось провести эту ночь с любимой...
  Парень намеренно сократил путь к Большой Замковой Библиотеке через оранжерею, торопливо огибая разросшиеся кусты экзотических растений, пьянящий аромат которых плавал в густом от влаги воздухе, дурманя из без того забитую всякой ерундой голову демоненка.
  Всю свою сознательную жизнь, Айвен старательно игнорировал Большую Замковую Библиотеку, резонно полагая, что ничего принципиально нового он там не почерпнет, а вот Наставники и Учителя, умилившись тянущемуся к знаниям смышленому сорванцу вполне могут устроить лишнюю экзаменовку, чтобы не оставалось времени для шалостей. А ему это надо?
  Так что, несмотря на то, что Айв имел доступ в бесценное хранилище знаний разных рас чуть ли не с младенчества, можно сказать, сегодня он впервые удосужился заглянуть в одну из сокровищниц своего отца.
  Величественное здание позади оранжереи, напоминало собой такой же неприступный замок высших демонов, как и основной, только чуть в уменьшенном варианте.
  Отворив высоченные обитые кованым железом, зачарованные от пожаров и взломов двери, Рыжик невольно присмирел. Царившая здесь тишина просто оглушала после разноголосья птичьего гомона в оранжерее. Свежий, сухой и прохладный воздух помещения приятно ворвался в легкие, заставив демона удивиться, что совсем не ощущается привычного для библиотек легкого запаха тлена старинных манускриптов. Все-таки охранные заклинания, которыми пропитывались бесценные творения, были качественными. Сводчатый потолок в главном вестибюле поражал своей росписью, окаймленной ломаной линией, в каждом из углов которой красовались декоративные светильники, усыпанные драгоценными камнями. Стены вестибюля украшали огромные гобелены восхитительной работы древних мастеров, а вдоль стен расположились уютные кресла, обитые темным бархатом. Солнечный свет, проникающий сквозь высокие витражные окна, рисовал затейливые узоры на мраморных плитах пола...
  
  Стойка с множеством ящичков-формуляров, перегораживающая вход в святая святых, за которой высились огромные стеллажи, снизу доверху заставленные редчайшими книгами, была инкрустирована слоновой костью и перламутром.
  Н-да...
  Тут сразу понимаешь, что для настоящей сокровищницы знаний подходит именно такое помещение.
  Правда, за стойкой никого в данный момент не наблюдалось. Рыжик потоптался на месте, прошелся вдоль стойки взад-вперед, еще немного полюбовался на потолок и гобелены и решил, что не может больше так бездарно терять драгоценное время.
  - Эй! Здесь есть кто-нибудь? - крикнул он в глубину помещения, но только странное эхо заметалось между стеллажей и замерло где-то вдалеке.
  Рыжик покачал головой, прогоняя очарование, и отправился на поиски персонала.
  Заходить за стойку и блуждать между стеллажами, простирающимися вглубь возможно и на километры, Айвен не рискнул, потому как магией в этой библиотеке строго-настрого пользоваться не разрешалось, а моток бечевки, чтобы выбраться из лабиринта, он захватить не догадался.
  Рассудив логически, демон решил проверить сначала небольшую пристройку, в которую можно было пройти через боковую галерею.
  Ну хоть кто-то ведь должен же был находиться в библиотеке в этот час!
  
  Парню повезло, поскольку в первой же комнате он сразу наткнулся на очень живописную троицу, гоняющую чаи и о чем-то настолько увлеченно спорящую, что его призыв они, видимо, даже и не услышали.
  Откуда же Айвену было знать, что нежданных посетителей в Большой Замковой Библиотеке попросту не водилось. Так как и он, и его отец предпочитали брать книги в Малой, а остальным, для того чтобы сюда попасть, требовалось согласовать свой визит как минимум в восемнадцати инстанциях и сдать трехступенчатый экзамен по правилам поведения в библиотеке (для получения постоянного абонемента инстанций было двадцать четыре!).
  А сегодня сотрудники этого хранилища знаний никого к себе в гости не ждали, поскольку день был не приемный. Сложная же система заклятий хоть и создавала иллюзию распространения звука по всему этажу, в реальности не позволяла никакому постороннему шуму проникнуть в Библиотеку, глубже, чем на метр от стойки.
  
  Невысокая, плотненькая и, на вкус Рыжика, чуть-чуть полноватая, но весьма симпатичная, с длинными волосами цвета воронова крыла и такими же темными глазами, девушка-ведьма увлеченно, не замечая ничего вокруг, пыталась втолковать духу воздуха, которую называли Зеф`Ира, что она не права в определении причин возникновения и распространения седъярского диалекта. А молоденький оборотень-медведь с легкой небритостью, которую наверняка поддерживал принципиально, стараясь казаться старше перед девушками, время от времени вставлял в их спор свои реплики. На что обе девушки, задорно хохоча, переключались на него и пытались уже вдвоем его переспорить, искрометно парируя цитатами и заумными изречениями из классики. Рыжик даже невольно заслушался - давно ему не приходилось становиться свидетелем столь эрудированной, но в то же время непринужденной дружеской болтовни.
  Наконец, парень завернул что-то такое заумное, из-за чего девушки почти целую минуту молчали, судорожно припоминая достойный ответ-цитату. Рыжик даже невольно порадовался за юношу, чувствуя мужскую солидарность, и фыркнул - до чего забавными оказались сосредоточенные лица девушек. Совсем как у Альены, когда они занимались метафизикой. От пронзительного воспоминания у Айвена сжалось сердце. Он почувствовал болезненную необходимость немедленно увидеть свою человечку, но, увы, все у него было сейчас так непросто....
  Неизвестно, сколько еще Рыжик мог простоять неподвижно, терзаемый своими мыслями, вот только его присутствие в помещении уже было обнаружено повернувшейся в его сторону ведьмочкой, потянувшейся за очередной печенюшкой из стоящей на краю вазочки.
  Несколько раз удивленно-испуганно моргнув и убедившись, что стоящий в дверях демон ей не привиделся, она сразу же отодвинула в сторону полупустую чашку, и, напустив на себя очень серьезный вид (при этом все трое еще и вскочили со своих мест, смущенно косясь на сервированный к долгому чаепитию столик), обратилась к неожиданному визитеру, опознав личность пришедшего, в основном благодаря цвету его волос:
  - Добрый день, раас Айвен.
  - Добрый...
  Почти мгновенно сообразив, что в отличие от нее, демон просто не мог знать, кто сейчас стоит перед ним, девушка вежливо, но с достоинством представилась:
  - Я - Главная Хранительница Большой Замковой Библиотеки Повелителя, Этелька, а это мои помощники...
  - Я - временный, - зачем-то посчитал нужным пояснить парнишка.
  - Да. Моя бессменная помощница - Зеф`Ира, - и чуть нахмурившись с заметной ехидцей добавила, - и временный помощник - Вит, отрабатывающий в библиотеке свое наказание. У нас э... десятиминутный перерыв, но не обращайте внимания. Чем мы можем помочь Вам?
  Вит было насупился, но, заметив, что Наследник никак не реагирует на сделанное якобы между прочим уточнение по поводу его персоны, а по-прежнему очень заинтересованно разглядывает их троицу, обезоруживающе улыбнулся.
  - Интересный способ наказывать, - хмыкнул Айв, намекая на дружеские посиделки, затянувшиеся явно больше, чем на 10 минут. Но тут же посерьезнел, признавшись. - Даже не знаю, с чего начать... Мне как-то неловко, что я вас прервал.
  - Ничего страшного, раас Айвен! Вы вправе располагать нашим временем. Пойдемте, я сама подберу вам необходимое, - вспорхнула со стула Этелька, молча показав помощникам все прибрать за собой. - Пройдемте к стойке, раас Айвен. Для нас такая честь, что вы наконец-то заинтересовались нашим бесценным Хранилищем...
  
  ***
  
  - Что? - во всегда спокойном и умиротворенном взгляде Хранительницы библиотеки Повелителя (а он оставался таким, даже когда искренне влюбившийся орк решил спеть под ее окном серенаду в 3 часа ночи) сейчас можно было увидеть безмерное удивление.
  За все время своей работы на этом посту она не могла вспомнить ни одного Высшего демона, который обратился бы к ней с такой просьбой. Да и если судить по рассказам-воспоминаниям ее предшественников, на их памяти такого не было тоже...
  Нет, иной раз, конечно, бывало, что к ней в библиотеку обращались с подобной просьбой инкубы, но увидеть в роли интересующегося этим вопросом и такими книгами рааса Айвена было неожиданно, причем даже не слегка...
  Вопреки всем своим обычаям Этелька решилась даже переспросить - а правильно ли она услышала причину, приведшую сюда Наследника Повелителя в этот раз:
  - Простите, раас Айвен, а Вы не могли бы повторить свою просьбу?!
  Вполне разделяя удивление Хранительницы (если бы ему кто-то еще три дня назад сказал, что он будет собираться такое читать - он бы не поверил!) демон тяжело вздохнул и невозмутимым тоном повторил свою просьбу еще раз:
  - Я просил Вас, уважаемая Хранительница, дать мне самые известные и популярные среди женщин любовные романы, - и, припомнив наставления отца, уточнил. - Чем сентиментальнее, тем лучше. Из тех, над которыми девушки плачут. Но обязательно со счастливым финалом. А так же подобрать мне несколько пособий по психологии женщин. И еще книги с практическими советами и инструкциями, как добиться любви, сделать свидание незабываемым и чего хотят женщины...
  Только многолетняя подготовка и убежденность в том, что она профессионал, позволили Хранительнице не показать свои эмоции и спокойно спросить, так, как будто для нее все происходящее было вполне себе обычным делом:
  - А читать Вы здесь будете или с собой книги возьмете?
  После недолгих размышлений Айвен ответил:
  - Здесь. Только, надеюсь, у вас место уединенное найдется, чтобы мне никто не мешал?
  Окинув взглядом центральный зал библиотеки и задумчиво постучав указательным пальцем по своим губам, ведьмочка, немного помолчав, кивнула каким-то своим мыслям.
  - Да, я думаю, в читальном зале второго закрытого хранилища магических книг Вам никто не помешает. Так что Вы проходите прямо туда, раас Айвен, располагайтесь. А я с помощниками буквально через полчаса принесу Вам нужные книги.
  Такое простое на первый взгляд предложение поставило демона в тупик. И было для этого несколько причин.
  Во-первых, он не хотел ждать целых полчаса, пока принесут понадобившиеся ему книги, поскольку собирался как можно быстрее прочитать необходимую информацию и понять, что и как сделал не так, общаясь со своей девочкой. Благо, обладая практически абсолютной памятью (впрочем, как и все в его роду), один раз прочитав, запоминал информацию навсегда.
  Во-вторых, самостоятельно найти, где же располагается это самое второе закрытое хранилище магических книг, просто-напросто не представлял. На самом деле он бы и первое не нашел - потому, как до сего момента вообще не знал, что такие помещения в Большой Замковой Библиотеке имеются! Как-то до этого момента все его потребности в книгах вполне неплохо удовлетворяла и Малая библиотека, расположенная не в отдельном здании как эта, а в жилом крыле замка.
  Однако терять драгоценное время, равно как и признаваться в собственном невежестве, не хотелось, поэтому парень как можно более дружелюбно ослепительно улыбнулся и выдвинул встречное предложение:
  - А давайте и Вы, и я сейчас несколько книг возьмем и сразу отнесем, чтобы время не терять? - и, добавив в свой голос толику доверительности, уточнил. - А то у меня время ограничено.
  Хранительница окинула его оценивающе-подозрительным взглядом, будто решая для себя - а достоин ли этот демон того, чтобы его допустить к вверенным ее попечению книгам, после чего, огорченно вздохнув, жестом пригласила следовать его за собой. Как бы ей не хотелось оставить рааса Айвена по эту сторону перегораживающей помещение библиотеки стойки, ее полномочий на это явно было недостаточно - все-таки библиотека была замковой и принадлежала, увы, не ей лично, а Повелителю Эмли II, чьим единственным Наследником раас Айвен и являлся.
  После недолгой прогулки в запутанных лабиринтах из возвышающихся под высокий (не менее 5 метров) потолок книжных шкафов, Этелька наконец-то остановилась и указала рукой куда-то в сторону.
  - Выбирайте, раас Айвен.
  От одного взгляда по направлению, куда показывала ладошка хранительницы, Айвена начала пробирать дрожь. Только теперь демон понял, что показавшееся на первый взгляд пустяковым дело, на самом-то деле, не окажется таким простым, как ему хотелось бы.
  Ведьмочка сделала пол шага в сторону, освобождая Айвену свободный доступ к интересующей его литературе.
  Перед парнем открылся уходящий вдаль проход, по обе стороны плотно заставленный книжными полками с ну очень толстыми книгами в темных кожаных переплетах....
  Видя ничем не прикрытое изумление в глазах Наследника и его слегка ошалелое выражение лица, с которым он осматривал представшие перед ним стеллажи, Хранительница поспешила прийти к нему на помощь.
  - Психология женщин какой расы интересует рааса Айвена? У нас есть достаточное количество достоверных трудов, касающихся таких рас как демоны, драконы, гномы, эльфы темные и светлые, оборотни всех 14 видов, орки, люди, гоблины, тролли и русалки.
  При этом вид у Этельки, и тон, каким она произносила эти слова, был настолько гордым, как будто она сама написала если не все эти книги, то, как минимум, половину (причем лучшую!).
  Понимая, что все книги в этом разделе ему не перечитать и за ближайший месяц, а интерес Хранительницы продиктован не праздным любопытством, Айвен решил как можно более точно сформулировать свой запрос о необходимой справочно-информационной литературе.
  - Людей. Девушек в возрасте семнадцати лет.
  - А! - обрадовалась библиотекарь. - Девичьи мечты! Так это же легко!
  Спустя уже пять минут Айвен шагал по проходу, пошатываясь под тяжестью 42 книг (целых две полки из шкафа!), которые полностью закрывали ему обзор. Причем, так что он не видел ничего впереди себя, изо всех сил стараясь не уронить всю эту не слишком устойчивую горку и при этом еще и не упасть (поскольку постоянно на что-то наталкивался), искренне стараясь не отстать от быстро идущей впереди него ведьмочки.
  К моменту, когда демон достиг читального зала второго закрытого хранилища степень его физической усталости (во всяком случае, таковы были его личные впечатления) была раз так в пять сильнее, чем после полноценной утренней тренировки с Наставником по рукопашному бою, и это при том, что данный демон никогда особенной добротой к своим ученикам не отличался.
  Ловко толкнув бедром дверь, которая от такого обращения хоть и зубодробительно заскрипела, но все же открылась, Хранительница сгрузила несколько томов, бывших у нее в руках, на ближайший стол и, достав ослепительно белый платок, смахнула пыль с ближайшего стула.
  - Располагайтесь, раас Айвен. Вы не смотрите, что тут пыльно, главное ВАС здесь никто точно не побеспокоит!
  Впрочем, демону сейчас точно было не до того, чтобы обращать внимание такие мелочи, как пыль. Как и на то, увидит его кто-нибудь читающим всю эту литературу или нет.
  Сгрузив с таким трудом принесенную стопку книг на стол, он был занят тем, что пытался отдышаться.
  И из всей речи Этельки смог понять только окончание ее последней фразы:
  - ...а все остальные книги я с помощниками сейчас принесу!
  
  ***
  
  Айвен задумчиво пролистал несколько книжек, втайне надеясь, что интуиция ему подскажет, с какой начать, но упрямая молчала. Поэтому демон глубоко вздохнул. Сложил книги в стопочку, машинально подровнял получившуюся 'башенку' и взял сверху первую, попытавшись вникнуть, о чем в ней идет речь. Для бедного парня повествование оказалось не то что бы трудным для восприятия, а, скорее, весьма непривычным. Но вдохновленный поставленной поставленный перед собой целью, он упрямо вчитывался в строчки, даже не пытаясь уловить смысл, а просто зазубривая, надеясь, что потом его чудесным образом озарит прозрение и откроется сакральный смысл написанного.
  Парень с головой ушел в процесс, абстрагировавшись от реальности, и даже вздрогнул, когда рядом кто-то деликатно кашлянул, привлекая к себе внимание.
  Оторвав глаза от книги, Айвен вначале даже и не понял, что происходит.
  Рядом с ним стояла тяжело груженая специальная магическая платформа для перемещения внутри Библиотеки больших объемов книг.
  - Вот,- бодро отрапортовала Этелька, - мы подвезли оставшиеся затребованные Вами книги.
  - Простите, раас Айвен, можно подвинуть эту стопочку, а то некуда выгружать, - осведомилась Зеф'Ира, пока Этелька и Вит деловито начали перекладывать привезенные книги на соседние столы.
  Рыжик, несмотря на привитое Наставниками с раннего детства умение держать лицо, удивленно вытаращился на огроменную гору, высившуюся почти в три человеческих роста.
  - Ч-что это? - шепотом спросил демон.
  - 247 лучших пособий по психологии человеческих девушек и 1017 самых сентиментальных любовных романов! Все из Золотого списка Любовной Литературы! - бодро отрапортовала воздушница.
  Главная Хранительница вмешалась:
  - Вам этого хватит, раас Айвен, или Вы будете углубленное исследование проводить и нам нужно сразу еще подготовить?
  Рыжик, обалдев от перспективы, сглотнул и вежливо отказался:
  - Я очень тронут Вашим оперативным реагированием и заботой, но мне и этого... - хотел было он совсем по-простому показать жестом 'по шею хватит', но вовремя опомнился, - ...думаю, более чем достаточно. И хочу вам напомнить о соблюдении приватности целей моего посещения, - строго глянул он на Этельку, заставив ее возмущенно задохнуться.
  - Не извольте беспокоиться, раас Айвен! Мы все дорожим своим местом службы!
  - Да я не сомневаюсь, просто... - смущенно махнул рукой Наследник.
  - Ну все, не смеем больше мешать Вам. Если что-то понадобится...
  - Я дам знать, - нетерпеливо кивнул Айвен, мысленно простонав, созерцая груду литературы, которую ему предстояло изучить.
  Немного озадаченные девушки ушли, а вот помощник, направившийся вслед за ними, через несколько минут вернулся обратно.
  Вит, несмотря на присущее ему плотное телосложение, неслышно подкрался по проходу и аккуратно сверху одной из стопок положил целомудренно обернутую непрозрачной обложкой небольшую книжечку.
  Айв вскинулся, снова сбиваясь с настроя.
  - Извините, что отвлек Вас, - покаянно улыбнулся оборотень, - но, стесняюсь предположить, может быть, Вам лучше начать с этой?
  Айв живо цапнул предлагаемую книжицу, наугад раскрыв ее примерно на середине, и шокировано вытаращил глаза, заливаясь густой краской. Нет, не то, что бы он не мог себе вообразить такие экзотические позы, которым ни в коем случае нельзя было следовать без специальной подготовки, но все-таки настолько откровенные картинки он предпочитал рассматривать в собственной спальне, будучи уверенным, что двери надежно заперты и ни отец, ни слуги не застанут его врасплох...
  'Уф... - как подросток', - неприятно поморщился Рыжик, проворно захлопнув книжку и оттолкнув ее в сторону (при этом незаметно обтер об штаны вспотевшие ладони).
  - Нет, Вит, пожалуй, в данной ситуации, подобная литература мне не поможет, - сокрушенно покачал головой бедный демон. - Но за участие, благодарю.
  - Еще раз прошу извинить меня, раас Айвен, - шкодливо вздохнул оборотень. - Я хотел, как лучше. Пойду тогда, не буду мешать...
  - Угу, - угрюмо согласился Айвен. - Я вот тоже... хотел...
  Айвен вспомнил разговор с отцом, обреченно вздохнул и мужественно решил, что если не будет больше отвлекаться на постороннюю ерунду, то к утру, возможно, сумеет осилить эту уйму познавательного материала и разберется в тонкостях загадочной женской души.
  'Эх... надеюсь, отец знает, что советовать!' - подбодрил себя Рыжик, вспоминая состоявшийся буквально час назад разговор...
  
  ***
  
  Своего отца Айвен любил.
  Впрочем, и Эмли так же очень сильно любил своего единственного сына, однако, наверное, именно из-за этой любви (во многом боясь вырастить из подаренного Богами отпрыска избалованное нечто) воспитывал его, пожалуй, излишне строго.
  Однако когда сын вырос и повзрослел, демон уже не один раз он пожалел об этом.
  Вначале прекращение его детских проделок было воспринято Эмли с одобрением, но уже через несколько лет, присмотревшись повнимательнее к собственному ребенку, старший демон пришел в ужас.
  Именно поэтому и отправил любимое чадо в Академию Магии, надеясь, что парень, вырвавшись из-под родительской опеки, хоть немного научится проявлять собственную индивидуальность, перестав даже в малейших деталях соответствовать образу идеального сына Повелителя.
  Эмли действительно хотел, чтобы Айвен начал себя вести хоть немного более одушевленно без постоянного надзора Учителей и Наставников, и сопутствующего всему его детству ожидания, когда они одернут его, напомнив о должном поведении и том, что Наследнику негоже огорчать венценосного родителя.
  Только вот получается, что любить-то любил, а по душам так и не говорил.
  Вся беда в том, что мудрый Повелитель сам не знал, как начать этот разговор, поскольку, несмотря на всю любовь, таких вот доверительных разговоров отца и сына просто 'за жизнь' между ними практически-то и не было...
  И сейчас уже поздно оправдываться тем, что, слишком часто глядя на Айвена, он видел своих погибших во время мятежа сыновей, подаренных ему когда-то его Единственной.
  В то время он был до одури счастлив в своем тесном уютном мирке, рядом с теми, кто был ему дороже собственной жизни. Купаясь в любви и ласке любимой женщины и радуясь успехам своих детей, с которыми проводил все свое свободное время, взращивая своих отпрысков, словно фанатичный садовник редкие цветы, не в силах налюбоваться ими. Не из-за родительского долга возился с сыновьями и терпеливо обучал разным житейским премудростям, иносказательно и ненавязчиво пытаясь рассказать им об устройстве окружающего мира, а потому что так велело любящее и замирающее от счастья сердце Высшего демона. Окружая их теплом, заботой и вниманием, он и сам купался в атмосфере абсолютного счастья и позволял своим чадам насладиться детством. А вот Айва, из-за страха снова безвозвратно потерять единственного, оставшегося в живых Наследника (пусть и от другой женщины), слишком рано стал учить именно тому, что должен знать будущий Повелитель огромного государства, чтобы не оказаться беззащитным перед ударами судьбы.
  Проводя параллели, Эмли ловил себя на мысли, что ему невыносимо стыдно за свою гипертрофированную любовь. И перед погибшими детьми и перед оставшимся, потому что он должен был гораздо раньше понять, что такая опека и замалчивание некоторых вопросов ни к чему хорошему не приведет. Он должен был понять и принять это - Айвен - не воплощение его идеала, и даже Высшим демонам с огромным потенциалом (это же надо - спалить 'Браслет Подчинения'!) свойственны ошибки. Возможно, если бы такая беседа состоялась раньше, сын не успел бы настолько запутать свою личную жизнь.
  Вот и сегодня, глядя на поникшие плечи Айвена, Эмли понимал, что ему действительно нужно честно поговорить с сыном, ребенок вырос. И его проблемы перестали быть детскими шалостями.
  На жутко расстроенного и растерянного Айва, который буквально не мог найти себе места, было невозможно смотреть без сочувствия. И все-таки, сейчас от старшего демона требовалось не утешение, а подробный анализ поступков любимого чада и безжалостное указание на его ошибки, которые не под силу исправить никому, кроме него самого.
  Однако начать разговор сходу не получалось, и оба демона долго молчали - отец, терпеливо ожидая, когда сын сможет ему что-то рассказать, а сын, собираясь с силами.
  Да и не знал Рыжик, как суметь рассказать отцу слишком личную историю его отношений с одной недогадливой человечкой.
  Эмли не выдержал первым, устав провожать взглядом мечущегося по комнате Айва.
  - Сядь, не мельтеши, у меня уже голова кругом, - велел Повелитель, небрежным движением пальца заставив громоздкое кресло, стоявшее в углу у камина, переместиться и оказаться ровно перед парнем. Рыжик в изнеможении плюхнулся в него, понимая, что действительно, меряя шагами гостиную, ничего не изменишь. Так же перед Айвеном в воздухе зависла рюмка на низкой ножке с чашей в форме тюльпана, наполненная терпким ароматным напитком из личной эксклюзивной коллекции отца.
  - Пей, - снова, не терпящим возражения тоном, произнес Эмли, чуть приподняв свою рюмку. А затем, пригубив напиток, медленно произнес:
  - Ну хоть в общих чертах можешь описать размер своей катастрофы?
  Видимо, дальше мямлить и оттягивать момент признания, не имело смысла, и смущенный Айв выдавил:
  - Я не знаю, что мне делать! Вот ведь ночью было все просто отлично!
  Эмли скептически приподнял бровь:
  - И как же ты сумел отличить?
  Рыжик мгновенно вспыхнул:
  - Я не выдумываю! Поверь, хоть у меня и не такой богатый опыт, как у тебя, я все-таки кое-что понимаю.
  - Не горячись, - улыбнулся Эмли, - я не собираюсь на пальцах подсчитывать твои победы. Тем более в любой момент могу затребовать статистику.
  Рыжик закатил глаза, но возразить, что он категорически против тайной слежки было нечего. К сожалению, в положении Наследника государства не только радужные стороны.
  Однако если раньше ему было наплевать, кто что про него и прошедших через его кровать там будет знать, то сейчас почему-то очень не хотелось, чтобы шпионы отца интересовались его отношениями с Алей.
  - Конечно, можешь, - сморщился Айвен.
  - Не отвлекайся. Лучше расскажи, что все-таки случилось после вашей замечательной ночи?
  - Да в том-то и дело, что как раз после нашей ночи, я считал, что все в порядке! А на самом деле произошла настоящая катастрофа!
  - Подробности расскажешь?
  - Мы проспали... Я же должен был тебя встретить, ну вот и... опаздывал уже и, наверное, наговорил ей всяких глупостей...
  - Наверное или точно?
  - Цай сказал, что точно... обидел и оскорбил... - понурился Айв, грея в руках рюмку с дорогим напитком.
  - Давай-ка, с этого места поподробнее, - попросил Эмли.
  Айвен затравлено взглянул на отца и залпом опрокинул остатки божественного нектара.
  Повелитель невольно поморщился, глядя на сына, все же пить элсах как воду... Однако сейчас точно было не время для чтения лекций о правилах употребления спиртных напитков. Впрочем... вспоминая себя и свое поведение в подобной ситуации, Эмли действительно понимал Айвена.
  - Знаешь, сын, мне следовало с тобой поговорить о том, что такое для нашей расы Единственная, еще когда ты только встретил Альену. Что ты вообще знаешь об Единственных?
  - Ну это же общеизвестно, - нахмурился Айвен, не понимая, в чем отец видит подвох, - Это благословение богов, выпадающее на долю редких счастливцев. Встретив свою Единственную можно создать Истинную пару. В таком союзе оба партнера действительно искренне и самозабвенно любят друг друга, и их вторая половина для них в полном смысле этого слова бесценна. К тому же, для Высших демонов это еще очень важно и потому, что только в этом случае можно со стопроцентной гарантией утверждать, что у них появится потомство... И, помимо всего прочего, в счастливом союзе обоюдно увеличивается магический резерв Силы. Ну как-то так... - неуверенно закончил Рыжик и посмотрел на отца. На его взгляд, он озвучил самые главные постулаты.
  Эмли кивнул в знак согласия и произнес:
  - Да, в принципе-то все так, но, понимаешь Любовь, Сила и тому подобное - это... в общем, все это вторично.
  В реальности все гораздо проще - Единственная или Единственный - в первую очередь это тот партнер, от союза с которым гарантированно появятся дети, причем сильные дети. Заморачивать себе голову сведением каждой пары и созданием для них тепличных условий для зарождения ростков любви и полной эволюции, никакие боги не будут. Гораздо легче поставить простейший рефлекс - увидел СВОЮ пару - захотел. Поэтому первое желание, когда встречаешь Истинную пару, как удар молнии - хочу с ней переспать! Ох, извини за прямоту, - слегка смутился увлекшийся Повелитель, увидев неверящий взгляд сына.
  - Но ведь все жрецы утверждают другое!
  - Айв, а что они должны говорить? Ты сам воспитывался, как будущий правитель, так скажи, вот ты будешь вникать в то, сколько коз имеется у каждого отдельного крестьянина?
  - Нет. А зачем мне это? Хватит и общей статистики.
  - Вот то-то и оно! А почему боги должны так поступать?
  Понимая, что отвечать на этот вопрос ему кроме: "Так они же Боги!" нечем, Айвен промолчал.
  Глянув на сына, Эмли продолжил:
  - Итак, на чем я остановился? Ах, да! То есть вначале ты чувствуешь сексуальное влечение, а лишь потом, по мере общения, пробуждаются такие чувства, как нежность, желание оберегать, заботиться, ну и, в конце концов, приходит самая настоящая любовь. И в этом есть своя логика - никто ведь не гарантирует, что не будь этого возникающего против твоей воли влечения, твоя пара будет для тебя привлекательна в качестве сексуального партнера. А заниматься в каждом таком случае уговорами - мол, 'надо!', во-первых, ни один Бог не будет, во-вторых, не факт, что его послушают и займутся продолжением рода. Ты уж прости, сын, но это сейчас для тебя никого лучше твоей Альены нет и не может быть. А в другой ситуации ты бы на нее внимание-то обратил бы? - задал Эмли вопрос Айвену.
  Парень молчал, так как ответить ему было нечего, поскольку до встречи с девушкой вообще не рассматривал человечек в качестве своих возможных партнерш.
  - Вот то-то же и оно! - удовлетворенно кивнул Повелитель. - А ведь зачать и родить детей - только минимальная задача для родителей! Их же еще и вырастить нужно! Вот тут-то и возникает Любовь, поскольку объект своей любви ни одно разумное существо не бросит. Именно поэтому в присутствии Истиной пары сексуальные потребности многократно возрастают, мешая логическому здравомыслию. Впрочем, ты, как я вижу, уже столкнулся с подобной проблемой. И не стоит стыдиться, сынок. Это вполне объясняется инстинктом размножения для получении здорового потомства. А в твоем случае, из-за невозможности заполучить свою Единственную еще два года назад, пока она не достигла семнадцатилетия, и вообще говорить нечего. Думаю, если бы ты косвенно не попадал в зависимость, невольно спровоцированную твоей же Единственной, к которой не мог прикоснуться, стараясь даже не попадаться ей на глаза, тебе не пришлось бы менять, как перчатки, своих партнерш.
  А вот за что я корю себя, так это за то, что не пресек твою идиотскую затею, пойти по пути наименьшего сопротивления, и, вместо того, чтобы постепенно приручать к себе твою Алю, ты решил сразу затащить ее в постель. Выдумали какую-то примитивную лотерею... Сколько раз тебе говорил - не связывайся ты с инкубами и суккубами! Знаю, что не политкорректно, но ты же знаешь - у них одно на уме! Никакой фантазии.
  - Разве? - засомневался Айвен.
  - В смысле, слишком уж извращенная у них фантазия даже для Высших демонов, - буркнул отец, видно припомнив что-то из личного опыта.
  Айв предпочел сделать вид, что не заметил этой оговорки. А Эмли продолжил свою речь дальше.
  - Понимаешь, вопрос еще в том, что у различных пар имеются свои нюансы. Каждая пара индивидуальна по-своему, но если партнеры принадлежат к одной расе, или к разным, но магическим, им проще. Дело в том, что тогда они оба чувствуют одно и тоже и поэтому им просто-напросто легче понять, что происходит. Альена же - человек. А у них проблем с размножением нет, поэтому и нет такой явной реакции на тебя. Так что ее любви тебе необходимо добиваться.
  - Отец... - нахмурился Айв, - ты хочешь сказать, что Аля никогда не сможет полюбить меня так же сильно, как я ее? Даже, несмотря на то, что мы - Истинная пара?
  - Я этого не говорил, - усмехнулся Эмли. - Есть такая человеческая пословица, что, мол, девушки любят ушами... Ну, это несколько утрировано, но, в общем и целом, так оно и есть. Понимаешь, сынок, если ты хочешь что-то исправить...
  - Конечно, хочу! - жарко подтвердил Айв, - иначе не стал бы просить помощи...
  - Так вот, тебе все-таки придется научиться обращаться с девушками, - продолжил Повелитель. - И для своей Али ты должен будешь создать ореол романтики, небольшого таинственного приключения. И, естественно, оказаться в нужном месте и в нужное время, чтобы она по достоинству оценила твои старания и утвердилась в том что ты для нее единственный свет в окошке. Я достаточно ясно обрисовал ситуацию?
  - Ну... с ситуацией более-менее понятно, а как и где ты мне предлагаешь научиться обращению с девушками?
  - О! А вот это очень правильный вопрос, - загадочно улыбнулся Эмли, снова наполняя рюмку себе и сыну. Причем, парню досталось совсем немного, чтобы не затуманивать и так плохо соображающую голову. - Я, кажется, знаю, чем тебе можно помочь...
  Рыжик даже подался вперед, стараясь не пропустить ни слова.
  - Моя первая жена обожала читать любовные романы... - слегка затуманился взор старшего демона, словно он до сих пор скучает по давно погибшей Истиной паре.
  Айвен деликатно промолчал, слишком редко отец заводил в его присутствии разговор о тех, кого до сих пор оплакивало закаменевшее в своей утрате сердце Высшего демона. Но, Эмли уже справился с мимолетной слабостью, мотнув такими же рыжими, как и у сына, прядями. - И как-то на мой вопрос, что она в них нашла интересного, ответила, мол, в них отражено все, о чем мечтает любая женщина. Пусть с разными вариациями, делая скидку на расовую принадлежность, но... В общем, надеюсь, ты меня понял, - Эмли залпом опрокинул остатки жидкости из рюмки и только потом криво усмехнулся. Вот ведь! Совсем недавно хотел сделать замечание сыну...
  Тени прошлого... Пусть самые драгоценные и тщательно лелеемые - они не должны омрачать настоящее...
  Старший мужчина снова наполнил бокалы, благодаря сына за молчаливое участие и понимание.
  Дальнейшая, уже спокойная и неторопливая беседа демонов оказалась результативной. По крайней мере, у Эмли отлегло от сердца - сын вовсе не свихнулся, делая глупость за глупостью, просто слишком глубоко увяз в своем чувстве. Бывает... Да и Айвен заметно повеселел, получив кучу инструкций и указаний на первое время. Причем, отец уверенно обнадежил, что никуда их Алечка от своего счастья не денется, уж он обязательно об этом позаботится, приставив к девушке своих агентов из Тайной Канцелярии, чтобы и она не успела понаделать необдуманных поступков. А вот насчет завоевания потерянного доверия - это уж Айвен должен потрудиться самостоятельно. Свадьбу можно и перенести, ничего трагического не случится, но на момент произнесения пожизненной клятвы во время брачной церемонии у его Единственной не должно оставаться ни капли сомнений, что она хочет связать свою судьбу именно с ним.
  - Может, тебе это и будет немного обидно, - усмехнулся Эмли, - но знаешь, пусть уж лучше вы все свои недосказанности и недомолвки утрясете ДО свадьбы, чем потом, будучи супругами, будете удивлять придворных выяснением отношений, вместо того, чтобы усиленно заниматься продолжением рода.
  - Ну ты и сказал! Можно подумать, что после свадьбы мы только и будем делать, что штамповать тебе внуков, - скривился Айвен, потому что в перспективе, конечно же, хотел когда-нибудь детишек от любимой Алечки, но в ближайшем будущем появление даже одного младенца, Рыжика здорово пугало. Здраво рассуждая, он еще совершенно не был готов к такой ответственности.
  - Не только внуков! - строго произнес Эмли и вдруг озорно подмигнул сыну. - Я очень внучку хочу, давно у нас девочки в роду не появлялись, - признался он в сокровенном желании. - Но сначала все-таки обеспечь себя Наследником!
  Айвен только головой покивал, не осмелившись спорить.
  - Все. Хватит рассиживаться! - оживился Эмли. - Задание ты получил, вперед! Уверен, что тебя ждут великие и удивительные открытия, сын мой! - дурашливо похлопал Повелитель Рыжика по плечу. - Если будут какие-то проблемы, обращайся...
  - Спасибо, отец, - смутился Айвен, все-таки нелегко ему дались сегодняшние откровения.
  - Пока не за что, - отмахнулся Эмли. - На то и существуют родители, чтобы поддержать в трудную минуту или дать мудрый совет. Главное, ты сам больше ничего не напорти. Твоя Аля мне очень по душе пришлась, постарайся убедить ее в том, что ты ей необходим, как можно скорее.
  - Постараюсь, - поднялся Айвен и досадливо заметил. - И нечего так ехидно на меня смотреть. Даже если мы завтра уже помиримся, послезавтра внучка у тебя не появится. Так что в твоих интересах пожелать мне настоящей удачи.
  - Так я и желаю! - рассмеялся Эмли. - Удачи, сынок! Я в тебя верю, мой мальчик!
  
  ***
  
  Альена вышла из корпуса, крепко держась за ладонь Цая. Парень мужественно терпел, понимая, что племяшке сейчас требуется поддержка. Правда, где-то на задворках сознания свербела нехорошая мыслишка о том, что она желает узнать секрет, и потому так вцепилась, что боится, как бы он не улизнул.
  Но в любом случае, тянуть с признанием в кровном родстве не было смысла. Откладывать, ища более удобный повод - тоже. Это пока еще его родня покорно ждет, но если бабуля потеряет терпение и возьмет инициативу в свои руки...
  Кошак боялся, что Аля потом ему не простит, что он так долго водил ее за нос. Потерять доверие девушки Цай не хотел. Хватит с него примера Рыжего, у которого мозги от любви отсохли. Но если в случае с Айвом он и не сомневался в том, что Альена помирится с демоненком (иного варианта, по сути, и быть-то не могло, просто все может затянуться во времени), то как будет происходить их восстановление дружеского доверия с племяшкой, он представлял слабо. Поэтому усугублять ни в коем случае не стоит.
  
  Едва они очутились на улице, как Цай понял, что добраться до дома будет не так-то просто. Взбудораженные прибытием Повелителя и началом сессии студенты толпами бродили по территории и, естественно, среди адепток оказалось много тех, кто на время (пока он курировал подготовку Альены к экзаменам) потерял зеленоглазого красавца из вида и теперь отчаянно желал завладеть его вниманием. Девушки кидали удивленные и неприязненные взгляды на спутницу Котяры, недоумевая, что бы означала эта удивительная наглость со стороны младшекурсницы-человечки, вот так, без зазрения совести, виснувшей на руке парня, к которому не каждая из них смела запросто подойти.
  Пользоваться телепортацией на территории учебного заведения сегодня было категорически запрещено. Конечно, у Цая, которому вообще-то могло хватить магического потенциала, чтобы преодолеть выставленный против телепортации барьер, желание лишний раз рисковать отсутствовало. Все же его отец был всего лишь Князем Независимого Рода, а не Повелителем огромного государства, на чьей территории и обосновалась Академия Магии. Именно поэтому парень благоразумно воздержался от экспериментов, на всякий случай закрыв их с Альеной экранирующим щитом, для отвода глаз.
  Благополучно миновав ворота Академии, Цай быстренько построил портал, переместивший их обоих к ней домой. Вообще-то у него был соблазн сразу оказаться в собственном особняке, но он боялся столкнуться с нагрянувшими 'в гости' родственниками. Все-таки сначала девушку стоит подготовить к радостному потрясению.
  Альена все еще была слегка дезориентирована произошедшими за последние сутки событиями, причем она даже не обратила внимания на колючие взгляды 'соперниц', приревновавших ее к Кошаку, слишком много было личных переживаний, чтобы заморачиваться по столь незначительному поводу.
  В данный момент ее гораздо больше интриговали таинственные 'мы', о которых обещал поведать нечаянно проболтавшийся друг.
  Но вреднючий Кошак не собирался сразу же открывать карты и выкладывать все свои секреты.
  - Алечка, сделай нам кофе, пожалуйста, - решил немного отвлечь человечку оборотень, пытаясь сам собраться с мыслями и решить, с чего начинать непростой разговор. - Кстати, расскажи, как прошел твой экзамен, - попытался он ее разговорить, чтобы Альена расслабилась и выплеснула накопившийся негатив перед тем, как получит порцию новой, шокирующей информации...
  
  Альена машинально принялась хлопотать по кухне, выполняя просьбу Кошака напоить его кофе. У самой девушки от пережитых волнений было странное ощущение. Вроде бы живот скручивает от голода, но при мысли о еде начинало мутить. Альена понимала, в чем причина (нервозная обстановка), но легче от этого понимания не становилось. О том, что корни проблемы могут уходить в проведенную ею замечательную ночь с парнем, Аля старалась не думать. Точнее, она слышала от подруг, что наутро такого эффекта, даже если случились 'последствия', не бывает. Потому что даже страшно представить, если 'последствия' последуют.
  - Ну, началось-то все, как обычно - вытянула билет, пошла готовиться. А Альбрехтиус, с мерзостной такой, снисходительной улыбочкой, спрашивает:
  'Что, неужели, хотите попробовать, орса Эрс?'. Так обидно стало! Что я, совсем, что ли, ни на что не способная?! К тому же Айв... - Альена судорожно вздохнула при упоминании Рыжика, - и ты меня достаточно поднатаскали. Хорошо, что его какой-то старичок одернул. Не знаю, откуда этот препод взялся, я его раньше не видела. Может, он просто у нас никогда не преподавал, - пожала она плечами. - Но ректор с ним так почтительно общался, как будто у того заслуженных степеней раза в два-три больше, чем у него самого...
  - Хм, - улыбнулся Кошак, не став высказывать свои предположения о том, кем на самом деле являлся странный старичок-проффесор. - А дальше?
  - Вообще-то мне повезло, что именно тринадцатый билет попался, - улыбнулась Альена, - поскольку связь между реальным и идеальным, благодаря практическим занятиям, я теперь хорошо понимаю....
  
  Альена замолчала, мысленно вернувшись на час назад, и тяжело вздохнула, посетовав, с каким трудом ей пришлось припоминать и четко излагать на бумаге все аргументы об этой метафизической связи, которые попеременно и хором объясняли ей Цай и Рыжий. Силой воли и здоровой злостью на несносного демона, отметая прочь, давя на корню все мысли о том, как легко поддалась она чарам рыжего гада, наутро решившего за нее, как будет 'лучше'!
  Рука машинально строчила ответы на вопросы билета, и к девушке постепенно возвращалось душевное равновесие, позволяя очистить разум от постороннего хлама, терзающего сердечко, чтобы сосредоточиться на экзамене.
  Вопреки стандартной традиции - кто готов, тот и отвечает, Альену ректор вызвал первой из партии адептов, с которыми она тянула билеты.
  Сокурсники удивленно зашептались, но вслух возмущаться не посмели, втайне радуясь, что у них есть еще немного времени на подготовку, пока 'сдается' первая жертва.
  Альена была морально готова к какой-нибудь каверзе со стороны ректора, с которым они не сумели понять друг друга. Просто эта неприятность казалась сейчас менее значительной по сравнению с тем, что Рыжик вот так ушел утром, отмерив им на 'любовь' всего неделю...
  Девушка оттарабанила почти без запинки развернутые ответы на вопросы билета, осторожно отметив благосклонные взгляды экзаменационной комиссии. И уже предвкушающе замерла, в надежде на то, что отмучилась, но озадаченный и явно недовольный Альбрехтиус, оглянувшись на седого незнакомого старичка-профессора, решил показать, что с ним все-таки 'удобнее' договариваться полюбовно и не забывать, что при желании любого всезнайку можно элементарно завалить дополнительными вопросами. Что, собственно говоря, он и сделал:
  - Ну что ж, вполне удовлетворительно, орса Эрс, - снисходительно покивал он головой, - но хотелось бы услышать более глубокий анализ... эээ... явлений. Например, вот Вы можете сказать, бывают ли исключения в этих отображениях? - самодовольно прищурился он, уверенный, что несговорчивая девчонка вряд ли знает ответ.
  Альена недоверчиво заморгала. За последние несколько дней она вызубрила практически наизусть все конспекты лекций и темы в учебнике, и могла с уверенностью сказать только одно - этого они просто еще не проходили! Вот уж попала, так попала!
  Однако зарождающаяся паника не успела поглотить разум девушки - кое-что увлекшиеся Айв и Цай ей объясняли, забегая вперед, показывая на практике...
  Может быть, все-таки удастся вспомнить, что именно?
  
  ***
  
  Пока Альена лихорадочно копалась в своей памяти, отыскивая хоть какой-нибудь ответ, старичок-профессор склонился к ректору, изрядно повеселив тех, кто еще сидел на местах. Потому что решил поинтересоваться у Альбрехтиуса, дескать, а у какого курса экзамен?
  Адепты не заржали только из уважения к его сединам, и из опасения, что им все-таки еще предстоит выходить к столу, за которым сидела комиссия. И кто знает, какой вопрос задаст этот безобидного вида старый сморчок.
  Довольно правдиво прикидывающийся безразлично дремлющим Эмли, тем не менее, очень чутко ощущал неправильность разыгравшейся перед его глазами сценки. И странное поведение ректора, с которым Повелитель довольно давно был лично знаком, вызывало недоумение. Откуда столько предвзятости к адептке, блестяще ответившей на вопросы билета? Да и в самом начале он позволил себе какие-то намеки. Что значит - 'решила попробовать?'
  Насколько верны были сведения агентов? Ведь девочка не числилась злостной прогульщицей. Пусть и не считалась заучкой, не пропустившей ни одной лекции, но для таких вот заявлений должен был найтись веский повод...
  И теперь, услышав дополнительный вопрос, после которого потенциальная невестка спала с лица, раздраженный Эмли решил для начала поинтересоваться, сам он ничего не путает?
  
  Видимо, ректор не уловил перемены в голосе благодушно настроенного с утра Эмли, потому что бодро ответил:
  - У второго.
  - Да? Неужели? - прищурился Повелитель, раздумывая, как бы получше сформулировать вопрос, чтобы никто не заподозрил неладное.
  Но тут неожиданно пришла 'помощь' от сидевшего с другой стороны от Альбрехтиуса преподавателя:
  - А я вот тоже удивился... Видимо, Вы, уважаемый коллега, что-то напутали. Исключения в отображении - это уже на пятом курсе списком проходят, или же в аспирантуре новые ищут.
  - А может, программа поменялась, а я просто не в курсе? - дал возможность оправдаться ректору Эмли.
  Но тот снова не уловил, что ходит по тонкому льду... И вместо того, чтобы пойти на попятный, пустился в пространные объяснения, восприняв вопрос Повелителя скорее как намек на применение слишком грубых методов давления на строптивую человечку, заметных даже для посторонних.
  - Ответ орсы Альены был столь хорош, что я невольно забылся. Такие знания метафизики у студентки второго курса просто удивительны!
  Несмотря на хвалебные слова, тон ректора, которым он их произнес, не оставлял сомнений в том, что он, не колеблясь, решил, что самостоятельно вышеназванная студентка дать ответ на вопросы билета не могла.
  Сидя практически спиной к Эмли, ректор не видел, как замаскированный демон еле заметно неодобрительно поджал губы, и уверенный в правильности своих поступков, все тем же тоном продолжил:
  - Вы уж меня извините, милочка, сами понимаете, старость, вот рассеянностью стал страдать... что поделать, бывает. Однако, насколько я помню, схемы идеального отображения реальных предметов вы уже проходили? - и дождавшись утвердительного кивка со стороны девушки, задал ей новое дополнительное задание, - думаю, Вам не будет сложно продемонстрировать схему распределения силовых потоков у идеальной полевой мыши. Одна просьба - поскольку объект ну очень мелкий, увеличьте ее раза в четыре-пять, - после чего с удовлетворенным видом откинулся на спинку своего кресла.
  
  Ничего странного в просьбе ректора Альена не увидела. Тем более, что Сайгрус весь последний семестр буквально мучил своих учеников запоминанием различных схем распределения силы в идеальных образах. Да и Цай с Айвеном, во время подготовки к экзамену, не раз демонстрировали ей именно 'устройство' полевой мышки с точки зрения магии.
  Сосредоточившись и вспомнив не один раз виденную картинку, девушка приступила к ее воплощению.
  Наметив контуры будущих потоков, она начала напитывать их силой, делая их видимыми для всех. Однако стоило им начать проявляться, как вместо того, чтобы приобрести равномерную бледную окраску, они начали пульсировать, а ее сила, не подчиняясь хозяйке, хлынула в плетение неконтролируемым потоком.
  
  В глазах у Альены потемнело, в горле возник тошнотворный комок, а ноги стали непроизвольно подкашиваться... и в какой-то момент ей показалось, что она сейчас прямо тут потеряет сознание. Но вместо ожидаемого обморока, перед ее глазами мелькнуло озеро в горном кратере, и возникло ощущение крепких рук, поддерживающих ее. Дурнота мгновенно отступила, а в создаваемой ею схеме налились сочным цветом (точь-в-точь, как на картинке в учебнике) силовые линии.
  Пожалуй, только один Эмли сумел полностью понять, что сейчас произошло в аудитории.
  Внешне простое задание, данное ректором студентке, на самом деле таило в себе нешуточную для нее опасность! Попросив создать схему полевой мыши, увеличенной в несколько раз (в то время, как обычно такая создавалась в реальном масштабе объекта, а затем рассматривалась при помощи простейшего плетения "магической линзы"), он заранее рассчитывал на ее провал, поскольку сил у студентки второго курса бытового отделения, да еще и человечки, на нее абсолютно точно должно было не хватить!
  А вышедшее из-под контроля плетение, грозило своей создательнице не только провалом экзамена, но и могло привести даже к полному выжиганию ее магического потенциала.
  К счастью, девочка смогла зачерпнуть сил у своей половинки, и все обошлось.
  Только облегчение оттого, что будущая невестка жива и невредима, и понимание необходимости сохранения ее инкогнито (уведомлять о наличии у сына Истинной пары Повелитель не спешил), и нежелание пугать своим истинным обликом человечку и остальных студентов, позволило Эмли остаться сидеть и сохранить свой иллюзорный облик.
  Но спускать ректору только что произошедшее он не собирался, поэтому, не скрывая своего неудовольствия, сказал:
  - Простите, профессор Альбрехтиус, по-моему, Вы опять что-то напутали! Вы знаете, я начинаю сомневаться в вашей компетенции...
  
  ***
  
  - Ну вот так и ответила! Все сидят, словно воды в рот набрали. Ректор цвет лица раза три сменил, сначала побледнел, потом побагровел, а затем чуть не позеленел, когда тот незнакомый старичок рассердился. Сразу юлить начал, мол, такой прекрасный ответ, то да се, вот он и забылся.... А потом зачетку взял и 'Отлично!' написал, представляешь? В общем, даже не знаю, то ли повезло, то ли заслужила... А все ты! Научил...
  - Конечно, заслужила! - заверил Цай. - Тем более, мы же с Айвом, вместе... Я даже не буду требовать, чтобы ты на троих свою оценку разделила, за бесценную помощь в подготовке, - подмигнул Кошак.
  - Ах ты, вредина! - возмутилась Альена. - Я сама, знаешь, как старалась!
  - Верю, верю, Котенок, - рассмеялся оборотень.
  - Слушай, Цай, а это действительно так?
  - Что?
  - Ну то, что исключения по списку учат?
  - А, ну конечно так. Потому что исключений в отображении почти нет, ведь все они относятся к нематериальному и обязательно имеют в своей основе действия кого-то из Богов. Например, Истинные пары - их связь одинакова, что на идеальном, что на реальном уровне... - начал было разглагольствовать Цай, и живо заткнулся, поняв по изменившемуся выражению лица племяшки, что она опять о своем демоненке вспомнила.
  И точно, в расширившихся зрачках, чуть не закрывших серые радужки, появилось паническое выражение:
  - А как же так, да нет, мы же... я же - человек!
  - Не бойся, глупышка, - Кошак взял прохладную ладошку девушки в свои руки и слегка растер пальчики, разгоняя кровь. - Скажи-ка мне лучше, что ты вообще об Истинных парах знаешь?
  Смущаясь и запинаясь, Альена выдала все, что когда-либо слышала о необыкновенной связи. Цай пытался удержать непроницаемое выражение лица, потому что от явной чуши, которую несла племяшка, хотелось одновременно смеяться и плакать. Особенно трагично выглядела история, когда родственники какого-то нелюдя категорически оказались против мезальянса с представителем другой расы. Без труда угадывалась ее тревога о том, что она-то, вообще - человечка!
  Приготовленный кофе давно остыл, и девушка, наткнувшись взглядом на нетронутые чашки, перебила сама себя:
  - Ох... Цай, давай еще сварю, а то такую бурду пить противно, - схватила она его чашку.
  - Не надо, я и холодный выпью.
  - Может быть, бутерброд? - кинулась она к продуктовому ларю.
  - Аля, успокойся, не суетись, сядь! И где ты всего этого понахваталась, Котенок? - сочувственно покачал головой парень. - Больше половины из того, что я услышал - не соответствует истине.
  - Цай, а насчет того, что ты мне говорил - правда? - вдруг забеспокоилась девушка.
  Альена смотрела на Цая испуганными глазами. Кот про себя невольно застонал. Однако вслух ласково и терпеливо произнес:
  - Что именно, 'правда', Котенок?
  - Ну, что вот эти слова "dilecti", "solum", "desiderio", действительно... - племяшка замялась. Парень даже видел, насколько ей неловко, однако прийти на помощь не успел, поскольку она, глубоко вздохнув, продолжила, - что Айвен мне в любви признавался?
  - Правда.
  - Но что же теперь? Он же Наследник! А я простая орса!
  Увидев, что Альена опять начала паниковать, причем абсолютно безо всякой причины, Кот пересел к ней ближе и, взяв обе ее ладошки в свою руку, успокаивающе по ним погладил.
  - Успокойся. Все у тебя будет хорошо. Кто ты и кто он, не имеет значения, главное - вы Истинная пара, а остальное неважно, поверь. Давай, я тебе одну реальную историю по этому поводу расскажу. А то слухов про Истинные пары много ходит, и хоть не все в этих слухах ложь, всяких придумок хватает.
  - Давай, - согласно кивнула девушка.
  Цай отпил из своей чашки, незаметно скривился - и впрямь остывший кофе - настоящая бурда. Затем решительно поднялся и потянул племяшку в комнату - разговор предстоял долгий...
  - Понимаешь, Альен, когда встречаешь свою половинку, абсолютно неважно, кто она. В общем, ты вначале мой рассказ выслушай, а потом сама думай, есть тебе смысл волноваться или нет.
  Устроившись поудобнее на диване, Цай начал свой рассказ...
  
  ***
  
  - Дело было на территории нашего княжества лет четыреста тому назад. У нас ведь не только одни оборотни живут, есть и смешанные поселения, а есть и чисто человеческие.
  Вот в один такой, заселенный практически одними людьми городок по распределению, согласно поданной бургомистром заявки из Акской Магической Школы, и прибыла семейная пара с маленьким ребенком.
  И он, и она были магами. Конечно, не такими сильными, как обучающиеся здесь, но сама по себе Акская Школа неплохих специалистов готовит, и их способностей для того городка с лихвой бы хватило. Она - травница, лекарь, а он - погодник.
  Брак они заключили еще в Школе. И жили, в принципе, хорошо. Во всяком случае, муж свою жену и сына сильно любил и всячески баловал. Ей все окрестные кумушки завидовали.
  В общем, первый год на новом месте у них все отлично было. Пока осенью не приехала в город ежегодная княжеская инспекция, и на торжественном ужине не увидел эту магичку один из явившихся с проверкой оборотней...
  Заслушавшаяся было Альена подозрительно нахмурилась, видимо пытаясь представить возникшую ситуацию. Все-таки нехорошо зариться на чужих жен, какой расы они бы не были. После чего покраснела и удивленно спросила:
  - Так эта магичка с тем оборотнем сошлась? А как же муж, ребенок?
  Цай, увидев ее обвиняющий и возмущенный взгляд, слегка запнулся и скомкано изложил факты:
  - К чести магички, несмотря на странное влечение к одному из проверяющих, мужу своему изменять она не собиралась... И оба при встречах, которых оказалось невозможно избежать, очень мучились от нездоровой тяги друг к другу, которая стала заметна и окружающим. Оба страдали от этого наваждения, не в силах ему сопротивляться... Понимаешь, приличия, обязательства и неуемное желание видеть и общаться с предметом своих переживаний - та еще смесь...
  - Но? - нетерпеливо заерзала девушка, чувствуя, что есть какой-то подвох.
  - Ты права, произошло так, что провидение вмешалось, и погодника, мужа этой девушки, отослали в Приграничье. Там как раз случилась заварушка, а в межсезонье, когда помимо военных действий, еще и сама природа непонятно на чьей стороне воюет, его способности оказались как нельзя кстати... в общем, серьезные там события происходили... И через какое-то время пришла весть, что несколько отрядов со стороны наших погибли, в том числе и муж этой магички... Проверить данные на тот момент не было никакой возможности... Эй, ты что, плакать, что ли, собралась? - заметил Кошак предательски заблестевшие, увлажнившиеся глаза впечатлившейся племяшки. - Подожди, это еще не вся история! - утешил он. - Дальше еще 'забавнее'...
  - Ты говоришь, 'на тот момент', он не погиб, да? - с надеждой уставилась Аля на рассказчика.
  - Нет, не погиб. Только был тяжело ранен, и долгое время даже не мог вспомнить, кто он и откуда. Там вообще что-то страшное происходило. Исчерпав магический резерв, маги еще пытались обороняться врукопашную... Вот он где-то свой опознавательный знак и потерял во время боя. И не один он... так что, понять кто мертв, а кто жив, в той неразберихе не получилось. Магов со всего Княжества в тот район срочно перекинули, мало кто был друг с другом знаком.
  - А почему это его отправили, а оборотней из комиссии - нет? - заинтересовалась Альена справедливостью. - Ведь у него маленький ребенок был! Это же просто нечестно! Небось, еще и оборотень этот поучаствовал!
  - Да кто же теперь знает? - осторожно пожал плечами Цай, не желая вступать в полемику. - Говорю же, там погодники были нужны, вот он и прибыл к месту назначения. А кого куда посылать - так это на высшем уровне решается, а не методом голосования... Вполне возможно, что он о жене и сыне и думал. И чтобы война не добралась до их мирного городка, решил внести свою лепту и остановить интервентов на границе. Алечка, ты, наверное, просто не совсем себе представляешь, что мужчины способны находить вкус в том, чтобы совершить подвиг, проявить свою доблесть. Женщина - хранит очаг и дарит жизнь, а мужчина... он по своей природе такой, ему всегда надо находится в тонусе. Даже в мирное время умудряется найти повод для самоутверждения, а уж во время войны встать на защиту - его святой долг.
  - Все равно за погодника обидно. Мне моя мама... приемная... говорила, что мой родной прадед, со слов отца, тоже магом-погодником был, причем достаточно сильным. Ладно, ты меня извини, что я тебя обвинять стала, и лучше расскажи, что дальше-то было?
  - А дальше - этого погодника и еще двоих тяжелораненых при отступлении в бессознательном состоянии оставили у каких-то скрывающихся в лесу крестьян... А пока снова собирались с силами, ждали подкрепление и отвоевывали оставленную крепость и земли Приграничья, прошло довольно много времени...
  - Подожди, ты говорил про Истинные пары. Она почувствовала, что он жив, да?
  - Нет, Котенок, здесь как раз не погодник оказался Единственным для той магички, о которой я тебе рассказываю.
  - Как это? - округлились глазенки у девушки. - Подожди! Ты хочешь сказать, что Истинная пара - тот оборотень и жена вот этого погодника?
  - Умничка моя, - похвалил Цай человечку за сообразительность. - Но не все так просто.
  Сайцу... так звали оборотня, очень переживал за убитую горем магичку, оставшуюся с маленьким сыном на руках. Причем он настолько принимал близко к сердцу ее огорчения, что готов был забрать 'вдову' вместе с ее сыном, объявив его своим... Ну, как она избегала неуместных в тот момент ухаживаний, а потом все-таки каким-то образом поддалась утешению, я тебе не буду рассказывать в подробностях, - немного смутился парень. - Скажу только, что когда муж нашелся живой и относительно здоровый, Вальеса... ну, та магичка, уже носила под сердцем плод этого 'утешения'...
  - Как ты можешь так цинично говорить об этом?! - возмутилась Альена. - Кто тебе дал право осуждать ее? Бедная девушка! Остаться с маленьким ребенком на руках, да еще с таким раздраем в душе, - невольно представила она, каково это сопротивляться влечению к тому, кого хотелось то по-настоящему придушить, то от избытка неконтролируемой страсти.
  Кошак аж поперхнулся, не ожидая, что Альена примется защищать уличенную в прелюбодеянии человечку. Хотя, это несказанно порадовало зеленоглазого оборотня. Может быть, проникшись симпатией к незнакомой девушке, ставшей жертвой промысла Богов, она легко воспримет новость о том, что он рассказывает историю их Рода?
  - Ладно, ладно, я понял. Да я и не осуждаю! - уверил Цай. - Слушай дальше. Комиссия уехала, а оборотень этот...
  - Сейцу?
  - Да, де... кхм... - чуть не проболтался раньше времени Кот, - Сейцу, в смысле, остался в городе. Он ждал, пока закончится траур у Вальесы, чтобы пожениться и усыновить ее сына... А тут как раз муж магички вернулся...
  - О боги! Ничего себе ситуация! - ужаснулась Альена, эмоционально и трогательно прижав ладошки к щекам.
  - Да уж, ситуация... - согласился оборотень, скрыв улыбку.
  В общем, перед мужем у девушки - долг, а с нелюдем - любовь такая, что и надышаться друг на друга не могли. Хоть вешайся... Муж сразу в храм обратился с требованием заставить оборотня вернуть жену, но жрецы, вопреки его ожиданиям, Вальесе развод дали... потому что никто не вправе разлучить Истинную пару, и раз Вальеса и Сейцу встретили друг друга, сделать это они обязаны были.
  - Ничего себе!
  - Да, - кивнул Цай. - Видишь, как бывает. Короче, жрецы развод-то дали... а вот их сына оставили отцу, поскольку он - сторона невиновная, можно сказать, пострадавшая... и все права на первого ребенка тоже отцу отдали. Вальеса его, конечно, навещала, но бывший муж ее продолжал любить, и ему больно было ее видеть. Настрадались тогда все...
  А Сейцу, видя, что беременная Вальеса очень сильно переживает, что вот так все вышло, решил все-таки попытаться добиться пересмотра вопроса об официальном усыновлении и объявить сына магички приемным.
  - Ох... и впрямь трагедия... - покачала головой Альена. - Только, вряд ли жрецы согласились бы.
  - Ну это как сказать, понимаешь, этот оборотень... он как бы значимый вес у себя в Княжестве имел, - решил закинуть удочку Котяра.
  - Ааа, понятно! - хмыкнула Альена. - И жену у бедного парня увел, и еще и ребенка отобрать решил. Впрочем, у кого в руках власть...
  - Нет, Котенок, - мягко перебил Цай. - Законы-то для всех одинаковы. Но есть кое-какие лазейки. Например, вот с этим объявлением о том, что мальчик стал приемным сыном Сейцу. И, потом, представь себя на месте этого нелюдя - он же хотел свою женщину сделать счастливой. И обещал ей, еще когда ухаживал, да и потом, когда утешал, что с сыном она не разлучится. И что он его, как родного воспитает. И обещание сдержать, между прочим, собирался! Он этого мальчишку уже как родного полюбил - ведь он не просто пацан левый, а ребенок его Единственной! Которого она любит!
  А тут получается и он слово свое не сдержал, и у нее, пусть и отец, но сына-то забрал, а из-за всей этой нервотрепки Вальеса могла и второго во чреве не доносить. А у Кня... у этих оборотней и так редко детки рождались. В общем, слушай дальше.
  - Хорошо, - покладисто согласилась человечка, действительно крайне заинтересованная необычной историей.
  - А погодник, чтобы не искушать судьбу, и прекратить мучения всех их вместе взятых (а, может, из-за опасения, что сына все-таки отберут), как только срок контракта по найму подошел к концу, собрал вещички и уехал с ребенком...
  - Как?!
  - Вот так, - пожал плечами Котяра. - И не запретишь - все права-то на ребенка у него остались. А де... Сейцу всего-то на сутки опоздал. Понимаешь, они с Вальесой практически сразу заключили брак, а через месяц он объявил, что у него с женой будет Наследник. Его пара против была - она вначале хотела с бывшим мужем поговорить. Ну а Сейцу мог, согласно обычаям, в принципе, любого ребенка в нашей стране своим приемным назвать, это его право. И родители бы не возражали - это же такая честь для Рода! Ни один оборотень ему бы не отказал! Да и люди тоже! А тут... В общем, приехал он ребенка забрать... а бывший муж Вальесы уже уехал...
  - И не нашли?! - ахнула Альена.
  - Нет. Он уехал в тот же день, когда объявили, что у Князя будет наследник. Может быть, до этого еще на что-то надеялся... А для Вальесы записку оставил, мол, у нее теперь новая лялька есть, а ребенка он ей не отдаст, потому что видеть, как сын плачет, когда она, навестив его, уходит - больше нет сил. И сам с ним расстаться не может - потому что это единственное, что у него осталось от любимой семьи...
  Альена всхлипнула.
  - Котенок, ну не плачь, что, ты, - слегка испугался Котяра, решив, что переборщил с эмоциональной окраской истории.
  - Я даже не знаю, кого жалеть, - снова всхлипнула девушка. - Неужели Вальеса так и не увидела больше своего мальчика?
  - Ну, Сейцу сразу кинулся искать ребенка, хоть какие-то следы... Но погодник, хоть и человек, но тоже магом был. Он такую бурю устроил в ночь, когда скрылся, что никакой оборотень не смог учуять, в какую сторону они подались... Никаких следов не нашли, хотя искали очень долго. Вальеса новому мужу долго еще простить не могла, что он тогда думал - объявлять ее сына приемным или не объявлять, или можно так договориться.
  - Погоди, ты сказал, у Князя наследник? - вдруг встрепенулась Альена, никак не в силах понять, что ее насторожило.
  - Эээ... я так сказал? - осторожно уточнил Цай.
  - Ну да! Погоди-ка, а в кого этот Сейцу оборачивался? Что-то такое имя знакомое. Мне кажется, я слышала его, когда мы геральдику соседних государств проходили... - с подозрением уставилась она на парня. - Так в кого те оборотни оборачивались?
  - Какие? - включил дурачка Кошак, лихорадочно просчитывая варианты, стоит на данном этапе признаваться, или как-то сгладить впечатление?
  - Такие! Которые с комиссией приехали и разлучили Вальесу с мужем!
  - В котов.
  - ???
  - В больших таких котов. В пантер.
  - Как ты?
  - Ну... - неопределенно повертел кистью руки Цай, и покаянно кивнул.
  - Вот я так и знала! - человечка обличающее толкнула друга в бок острым кулачком. - Как я сразу не догадалась? Что Коты, что демоны - одинаковы! Бабники! - выдохлась она, проведя нелицеприятную параллель.
  - Ну, не надо обобщать так сразу-то, - притворно скривился зеленоглазый, потирая бок.
  - Ладно! Нашли сына или нет? - требовательно произнесла девушка.
  - К сожалению, нет, Аль, не нашли... ни сына, ни внука... Только через сто лет узнали, что, оказывается, погодник тогда к оркам подался, а дальше снова след теряется... Но суть-то не в этом! Я тебе начал рассказывать, чтобы ты поняла - нет никакой разницы в положении, никаких преград, если встретилась Истинная пара! Богов не обманешь никакими ложными клятвами. А ты говоришь - человечка... Никого не волнует, кто ты - человечка или нет. Моя бабуля вот тоже человечка... и очень мечтает встретиться со своей правнучкой.
  - Да ладно?! - изумилась Альена.
  - Честное слово!
  - Ничего себе!!! - вскочила племяшка, потом снова уселась на диван, и, нахмурившись, потерла виски. - А откуда она знает, что у нее есть правнучка?
  - Наконец-то поиски увенчались успехом...
  - Все равно не понимаю...
  - Аль?
  - Минутку, - отмахнулась девушка, сосредоточенно размышляя.
  - Котенок? - потянулся Цай снова обнять девушку.
  - Подожди-ка! - выставила она ладошку, не позволяя прикоснуться. - Я что-то никак не соображу, у меня складывается странное впечатление, - медленно проговорила она, поднимая на оборотня совершенно потрясенный взгляд. - Цааай?
  - А? - напрягся Котяра.
  - Что ты говорил про внучку, ой, про правнучку?
  - Что бабуля ее скоро увидит... Вообще-то вся семья жаждет познакомиться с нашей малышкой...
  - А 'малышка'?
  - Я, надеюсь, она тоже будет рада...
  - Познакомиться с Князем Независимого Рода Котов-оборотней, да?
  - Ну, да, - с энтузиазмом закивал Цай, на всякий случай отодвигаясь подальше.
  - Цааай...
  Кошак изобразил одну из своих самых очаровательных улыбок. Альена даже на мгновение чуть было не купилась, но тут же взяла себя в руки. - Цай!!!
  - Что?
  - Не 'чтокай' и не передразнивай! Ты же ведь не хочешь сказать, что эта история твоей семьи и я... и мы... и ты...
  - Прости, Котенок, я не знал, как тебе еще преподнести такой сюрприз. И я, и ты, и мы все - выходит, родственники, благодаря Вальесе. Так и есть, ты правильно догадалась.
  - Хих, - нервно хихикнула человечка, - Я, орса Эрс - родственница Князя... хи-хи...
   Да не может быть!!! Скажи, что ты пошутил, - умоляюще взглянула она на парня, совершенно растерянная и сбитая с толку, не в силах взвалить такой груз на свои хрупкие плечи. Слишком высоко было положение Цая, чтобы примазываться к их семейке даже в качестве бедной родственницы, а уж что говорить о прямых корнях родословной...
  - Аля, я не стал бы шутить подобными вещами. Клянусь честью! - серьезно произнес Кошак, с тревогой вглядываясь в лицо племяшки, на котором явственно проступало паническое выражение.
  Он очень старался изложить эту историю так, чтобы Альена правильно восприняла его вероломство и предыдущее молчание по поводу родственных уз, виртуозно умудрившись соединить пример Истиной пары и исподволь рассказать не слишком романтическую, скорее трагическую, часть жизни их общих предков.
  Потрясенная до глубины души девушка никак не могла прийти в себя, смутно соображая, стоит ли радоваться такой удаче, позволяющей ей не чувствовать свою ущербность в положении, вознесшим ее статус по сравнению с простой орсой-приемышем, или пугаться неожиданно открывшейся перспективе.
  - Водички? - услужливо предложил Котяра.
  - Этого просто не может быть! - выдохнула, наконец, Альена. - Ты ошибаешься!
  - Я сейчас! Никуда не уходи! - велел Цай, опрометью метнувшись на кухню.
  Спустя минуту он вновь оказался перед застывшей племяшкой и насильно заставил ее отхлебнуть из чашки немного воды.
  - Лучше? - участливо поинтересовался парень.
  - Н-не знаю, - честно ответила Аля.
  - Альен, я же видел твою родословную. Помнишь, когда в банке контракт заключали? Все сходится!
  - Но как же так? - все еще недоверчиво пробормотала Альена. - Так не бывает!
  - Ну, давай, сравним наши родословные, - терпеливо предложил Цай. - Смотри, Вальеса Эйт, дочь Саджеса и Доры Эйт, была женой Тейна Эрс, мага-погодника. Так?
  - Д-да, - не могла не признать Альена.
  - У нее родился сын Гарольд Эрс...
  - Но это мой дед! - перебила человечка.
  - Так кто с этим спорит?!
  - Подожди! Давай сначала: прадед мой был магом-погодником. И дедушка Гародьд магом был, сильным, правда образования ни в одной магической школе не получал, его отец и шаман орков учили. Он так у орков всю жизнь и прожил. Его даже в племя приняли, и орочье имя дали.
  - Вот поэтому-то его мой дед и не смог обнаружить! - невольно вырвалось у Цая. - Скорее всего, когда он узнал, куда твой прадед уехал, орки Гарольда уже другим именем звали! Вот и не нашел он следов.
  - Я не знаю. Только он женился поздно, когда уже совсем зрелым был, ему лет триста, кажется, исполнилось. На освобожденной рабыне, своей бывшей наложнице, родившей ему сына, - произнесла Альена и замолчала.
  - Котенок, поверь, мне абсолютно все равно кем была твоя бабушка, освобожденная рабыня или свободная по рождению, - поспешил успокаивающе сказать Цай, поняв причину ее заминки.
  Девушка благодарно взглянула на оборотня и продолжила:
  - А вот отец слабеньким магом оказался. И от орков ушел, захотел с людьми жить, поэтому и в документах указывал всегда имя, данное деду при рождении. Он с купцами в основном работал, иногда сопровождал торговые караваны. И к нам он по торговым делам приехал, а как маму увидел, влюбился в нее и остался. Лавку открыл. Вообще-то ему только и хватало Силы - на товар заклинания сохранности положить, да моложе выглядеть. Вот и не смог отбиться, когда разбойники напали. И мама родная погибла вместе с отцом. А меня они маминой подруге, Мине, оставили на время поездки, чтобы маленькое дитя с собой не везти. Вот так я и оказалась в приемной семье. У них одни мальчишки свои, дочерей нет. Так что не могу жаловаться - любят меня и балуют, как родную, - со смесью светлой грусти о своих родителях и благодарностью к приемным, призналась Альена.
  Кошак обнял девушку и, ласково погладив по русым волосам, осторожно чмокнул в склоненную макушку:
  - Ну как же тебя не любить, такое сокровище.
  Альена улыбнулась, потеревшись носом о плечо парня:
  - Только я больше ничего и не знаю. У нас почему-то не принято вспоминать о моих настоящих родственниках. Может быть, просто жалеют меня, чтобы я не расстраивалась и не грустила. А может, потому что... - не стала произносить вслух Альена 'осуждают ветреную Вальесу'. Ведь, если сам не испытаешь, что значит оказаться 'половинкой' Истиной пары, ни за что не прочувствуешь, что этому просто невозможно сопротивляться... - Что-то я разоткровенничалась, извини, что перебила...
  - Не извиняйся, мне приятно, что ты доверила мне свою историю, - серьезно произнес Цай.
  - Но ведь ты же ее и так знал, оказывается?
  - Я знал только то, что касалось твоего прадеда и моей бабушки. И о том, что у них был сын. А о том, что у меня есть такая очаровательная племяшка, узнал совсем недавно...
  - Так, значит, все правда? - потеряно прошептала Альена, и, не сумев справиться, с избытком противоречивых эмоций, снова начала всхлипывать.
  - Эй, Котеночек, ну что же ты? Ведь все хорошо? - попытался сдержать зарождающуюся у девушки истерику оборотень. Но его оптимизм возымел обратное действие. Потрясенная вскрывшимися фактами человечка разревелась по-настоящему.
  Перепуганный Цай, забыв о том, что в чашке еще осталась вода, снова рванул на кухню за новой порцией.
  Но на кухне ему пришла здравая мысль, что на самом деле, все не так уж и безнадежно. Пусть Алечка немножко поплачет, если ей так легче смириться с новостью.
  'Или это не слишком удачная идея?' - задался он вопросом, отрешенно глядя, как вода переливается через край наполнившейся чашки.
  Как назло, еще именно в этот момент он почувствовал ментальный вызов от Айвена, решившего разведать обстановку. Общаться с демоненком сейчас у Цая настроения не было. К тому же обнадежить несчастного влюбленного страдальца пока было нечем:
  - Радуйся, Рогатенький, кажется, я ее настолько шокировал, что на время племяшка забыла о ваших с ней неприятностях, - отмахнулся Кошак и тут же заблокировал связь, потому что Айву этой информации показалось мало, и демон предпринял еще одну попытку достучаться до одногруппника.
  Цай прислушался к доносившимся из гостиной рыданиям и передумал поить Альену водой. В подпространственном кармане у него хранилась заветная фляжечка с живительным напитком от всяких горестей, которой он и не преминул воспользоваться.
  С сомнением покосившись на темно-рубиновый элсах, настоянный на 113 редких травках, Цай решил слегка замаскировать эксклюзивное 'лекарство', и, накинув на него 'морок', остался доволен результатом. Напиток в чашке казался прозрачным, только слегка поблескивал синенькими искорками. Понадеявшись, что племяшка в таком состоянии и не заметит подвоха, парень отправился обратно в комнату.
  
  Девушка, в самом деле, сначала жадно отхлебнула предложенную 'воду' и лишь затем, судорожно сделав несколько вдохов, все еще всхлипывая, вытерла слезы и оторопело заглянула в чашку:
  - Ч-что эт-то б-было?
  - Вода? - осторожно предположил хитрый Котяра.
  - Какая-то странная... - решительно отодвинула она чашку с остатками элсаха.
  - А, по-моему, нормальная. Вода, как вода, - демонстративно допил Цай 'лекарство', ощущая, как терпкий ароматный напиток плавно заскользил по пищеводу, оставляя блаженное послевкусие на языке и расслабляя.
  - Ну все, успокоилась? - с надеждой спросил Кошак, тревожно разглядывая бледное личико девушки, щечки которой едва зарумянились от крепкого напитка.
  - Нет! - слегка огрызнулась Альена.
  - Теперь-то что не так? - досадливо выпрямился Цай.
  - Все-таки я неудачница... - сделала вывод человечка.
  - Это еще почему? - удивился Кот.
  - Скажи, а если бы я не была твоей родственницей, ты бы обратил на меня внимание? Вот просто так? Не в качестве девушки, а как сейчас, ну, в смысле с дружеским участием и поддержкой? - путано объяснила свои сомнения Альена, пытливо уставившись на красавца-оборотня и заставив его смущенно отвести взгляд. - Вот видишь...
  Губы человечки снова предательски задрожали. Цай почувствовал себя скотиной и, присев на корточки перед племяшкой, дотронулся до ее колена:
  - Котенок... ну что ты себе напридумывала, а? Я же... впрочем, ты и сама знаешь, что порядочным девушкам лучше держаться от меня подальше. Честное слово, я даже рад, что ты оказалась моей родственницей, и у нас просто нет шансов не общаться, веришь?
  - Почему ты мне сразу не сказал? - укоризненно покачала головой Альена. - Я ведь думала, что у меня никого родных не осталось...
  - Когда, сразу? - осторожно уточнил Кошак.
  - Раньше, как только узнал, что мы родственники, что ты... о боги! Получается, что ты - мой дядя, а я к тебе приходила, чтобы... Мамочки... - закрыла она лицо ладонями, мучительно покраснев. Даже кончики ушей человечки запылали бордовым.
  - Альен? - стараясь сдержать смех, умилился Цай. - Да брось ты, ничего ужасного не произошло. И хочу тебе сказать, что если бы у нас с тобой... - заткнулся он, не решившись озвучить. - У нас вполне допускаются родственные браки. На здоровье потомства это никак не отражается. Котенок? Может, ну его, твоего Единственного? Выходи за меня? - предложил Цай, пытаясь встряхнуть племяшку еще более шокирующим заявлением.
  - Я тебя убью! - подняла голову Альена, сердито взглянув на него сквозь растопыренные пальцы, все еще не отнимая руки от пылающего лица.
  - Не может быть, чтобы кровожадные замашки твоей пары уже проявились! - убежденно произнес Цай, со смехом отшатнувшись. - Ты же девушка, а не демоница!
  - Я тебя... - потянулась к нему Альена, выразительно показав длинные ногти, которыми 'поскребла' воздух.
  - Нет-нет-нет! - паясничая, расхохотался Котяра. - Кошачьей крови у тебя тоже нет. Царапаться не по правилам! Мы же с тобой родственники через Вальесу, а она - человек!
  - Тогда я тебя просто придушу, Блохастенький! - взвыла Альена, вскакивая на ноги.
  - Эй! - возмутился Цай, виртуозно уворачиваясь от метнувшейся за ним девушки. - Как ты с дядей разговариваешь! Поймаю - отшлепаю!
  - Я тебя сейчас самого поймаю! - раззадорилась человека, метнув в зеленоглазого наглеца и обманщика файербол, который тот удачно поймал и загасил блокирующим заклинанием. А затем, сделав обманный маневр, подскочил к племяшке, и, лихо скрутив, плюхнулся вместе с ней на диван. Усадил извивающуюся девушку к себе на колени и плотно прижал руки к ее туловищу.
  - Все, попалась! - торжественно провозгласил он.
  - Справился! - возмущенно зашипела Альена, безрезультатно дергаясь в сильных руках оборотня. Но скорее просто так, ради принципа, потому что злость уже прошла, и она не могла ни признать, что она рада его присутствию в своей жизни.
  - Угу, справился, - мурлыкнул на ухо Кошак. - Когда пойдем с бабулей знакомиться?
  - Цай... - снова запаниковала Альена. - Цаюшка, миленький... я боюсь... - шепотом произнесла она.
  - Чего? - удивился он.
  - Кого! - поправила девушка еле слышно.
  - Кого, Котенок? Я никому тебя в обиду не дам. И твоему Рыжему - в первую очередь! Я же тебе сказал, что он еще у нас попляшет, ему такие смотрины устроят!
  - Ага, - заскулила она, - только твои родичи сначала мне смотрины устроят. А я не готова, Цаюшка... Я не знаю, как себя вести. У меня даже платья нет, чтобы быть представленной к Княжескому Двору... Мне страаашно, - доверчиво прижалась она к парню, которого хотела придушить несколько минут назад, а теперь он казался ей единственным, кто способен спасти ее от очередных проблем.
  - Не 'твои', а наши, Котенок. Не переживай. Мы же не сейчас пойдем знакомиться.
  Я сам боюсь, что тебя затискают от избытка чувств, и не будет у меня такой замечательной любимой племяшки, - ободряюще чмокнул он ее в кончик носа.
  - Как затискают?! - вытаращила глаза Альена.
  - Я бы и хотел сказать, что образно, но... - неопределенно хмыкнул Цай.
  - А как же мои приемные папа с мамой? - вдруг встрепенулась Альена. - А братья? Цай, я не могу от них отказаться, они меня вырастили. И я их люблю...
  - Что ты, глупышка моя, никто не заставляет тебя с ними больше не общаться. Наоборот, я хотел бы познакомиться с твоими приемными родителями. Да и мои будут только рады поблагодарить их, что сумели вырастить такую умницу-красавицу, - заверил парень. - Если хочешь, я их всех сюда, в город, доставлю?
  - Хочу! - сразу же согласилась племяшка. - А то еще подумают, что я от них отказаться решила, раз у меня новые родственники объявились. А они мне родные! - с вызовом взглянула она на Цая. - Я настоящих маму и папу вообще не помню...
  - Хорошо, хорошо! Договорились! - поспешил заверить Кошак. - Не бойся, я буду рядом! И насчет смены гардероба не беспокойся. Все у тебя будет в лучшем виде. Если хочешь, можем пройтись прямо сейчас по лучшим лавкам, магазинам или закажем...
  - Но все мои деньги вложены под проценты на долгий срок! - вспомнила Альена и снова отчаялась. - Да и на сколько хватит их, если покупать или заказывать у лучших модисток? О боги! Я попала!
  - Эй, ну-ка не хныкай раньше времени! - строго одернул Кошак. - Во-первых, ты можешь знакомиться с родней в любом из своих старых платьев - выбор одежды не повлияет на столь радостное и долгожданное событие для нашей семьи при встрече. Во-вторых, то, что у тебя на счете - пригодится тебе на что-нибудь более полезное. А на всякие 'булавки', как выражается дед Сейцу...
  - Ох... - снова поежилась Альена.
  - Да, тот оборотень, что увел Вальесу от твоего прадеда - мой дед! - с любовью и затаенной гордостью произнес Кошак. - Так вот, малышка, раз уж ты теперь все знаешь, прими как данность, что материальную сторону вопроса на себя берет семья, и я, как старший родственник, буду тебя опекать и спонсировать.
  - Но...
  - И никаких 'но' быть не может! Нюансы потом обсудим, - успокоил Кошак.
  - Нет, Котик, миленький, сейчас не пойдем. Я чувствую себя, как выжатый лимон, - поморщилась Альена. - Столько информации на меня свалилось... Я не могу принять все сразу...
  - Согласен, - покладисто кивнул оборотень. - Предлагаю тебе отдохнуть, а потом...
  - Только ты не уходи! - вцепилась Альена в руку парня. - Мне кажется, что я сейчас сплю... - пожаловалась она, - а проснусь, и выяснится, что и экзамен завалила, и родни у меня нет.
  - Вот выдумщица! - пожурил Цай. - Экзамен ты сдала на 'Отлично!'. Я сам зачетку видел! От встречи с бабулей тебе тоже не отвертеться, но мы можем выпросить еще немного времени, чтобы ты успела свыкнуться с этой мыслью - у тебя есть свой Род! А теперь, давай-ка ты укладывайся... да вот хоть на диван, а я рядом посижу... - аккуратно помог он племяшке сползти со своих колен.
  Альена, под впечатлением от стольких событий, проявив чудеса благоразумия, тут же свернулась калачиком на диване, пристроив щеку на бедре Кошака. Оборотень улыбнулся, погладив девушку по русым волосам:
  - Отдыхай, Котенок. Раз уж ты предпочитаешь Рыжего, придется довольствоваться ролью любящего дяди...
  - Никого я не предпочитаю! - фыркнула человечка. - Особенно всяких рыжих демонов...
  - Ну-ну, - кусая губы, чтобы не заржать, согласился Котяра. - Я рад, что ты так думаешь. Значит, развлекаться будет весело, пока он будет тебе доказывать, что никто, кроме него, тебе не нужен. Надеюсь, ты не откажешься от моей помощи в роли Советника по издевательству над Высшими демонами?
  - Посмотрим... - вздохнула Альена, прикрывая заплаканные глаза. - Как ты думаешь, чем он сейчас занят? Нет! Не отвечай! Мне нет до него никакого дела!
  Почему-то невольно вспомнилась прошедшая ночь и ласковые, властные и нежные прикосновения рук и губ одного рыжего гада, который нахально обосновался в ее сердце, попутно потоптавшись на самолюбии...
  - Угу, - не поверил Цай, снова успокаивающе нежно погладив племяшку по волосам. У самого глаза закрывались от усталости. Ночь, проведенная в обществе очаровательных сильфиек, посвященная 'заучиванию приветственной речи', оказалась полна приятных сюрпризов. Да и тяжкий груз ответственности по признанию Альене в родственных связях, удивительным образом, удалось спихнуть с минимальными потерями. Можно с чистой совестью признать, что день прожит не зря...
  
  Однако блаженная дрема длилась недолго. Не прошло и получаса, как Цай почувствовал, что племяшка заворочалась у него под боком и, парень открыл глаза.
  - Не спится, - пожаловалась Альена, усаживаясь рядом.
  Девушка сладко заразительно зевнула, прикрыв рот ладошкой, затем потерла слипшиеся от давно высохших слез реснички и бодро вскочила с дивана. - Я сейчас вернусь...
  
  Влетев в ванную, Альена взглянула на себя в зеркало и простонала:
  - Ой, ну и страшилище...
  Быстренько поплескав в лицо водичкой, скривилась, не слишком довольная результатом - глаза все равно оставались припухшими, да и не щеке еле заметная вмятинка после сна не желала пропадать совсем.
  Хорошо, что в гостях у нее сейчас был Цай, а не Айв, перед которым, несмотря на заверения, будто Рыжий ей не нужен, все равно хотелось выглядеть достойно. Чтобы этот рыжий гад забыл обо всех прочих своих красотках, поросенок этакий!
  Глубоко вздохнув, Альена поплелась назад в гостиную.
  - Тебя что-то тревожит, Котенок? - заботливо поинтересовался Цай.
  - Угу, - уныло подтвердила человечка, не в силах выразить, что на данный момент ее тревожит больше всего. Но признаваться в том, что думает об Айвене, почему-то не хотелось. Опять этот зеленоглазый жулик будет подкалывать, ну его!
  А вторым насущным вопросом было то, как отнесутся ее приемные родители к новости о том, что нашлась настоящая родня? И как будет происходить эпохальная встреча таких двух разных по своему положению семей? Все-таки пропасть между раасами и орсами и орсанами - огромная... И где остановится ее многочисленная приемная родня на время визита? В ее квартирке все просто-напросто не поместятся! Именно это опасение она и решилась озвучить новоявленному дяде.
  - Нашла, о чем беспокоиться! - фыркнул Кот. - Во-первых, у меня в особняке полно гостевых комнат. И нет таких нахальных дружков, как у Айва, которые оккупировали его дом и чувствуют себя в нем чересчур вольготно для гостей. А во-вторых...
  - Цай! Спасибо, конечно, но Джаунсы вряд ли согласятся воспользоваться твоим гостеприимством. Они - простые люди и будут чувствовать себя крайне неловко даже перед твоими слугами...
  - А! понимаю, - слегка нахмурился Котяра. - Но это все равно решаемо, Аль. Против гостиницы твои приемные родители возражать не будут?
  - Наверное, нет. Только надо узнать, есть ли места...
  - Этот вопрос я беру на себя.
  - Но ты наверняка не знаешь гостиниц на окраине людских кварталов! - возразила Альена.
  - А зачем нам на окраине? - удивился Цай. - Нормальных гостиниц и в центре полно.
  - Ты вообще-то соизмеряй возможности, - хмыкнула человечка, слегка уязвленная бесшабашным тоном оборотня. - Снять номер в центре города для людей их достатка... Ну разве что на пару часов, - поджала она губы, невольно обидевшись, что этот нелюдь не понимает, насколько глубока разница. И она теперь тоже непонятно кто - ни достойного Княжеской семьи образования, ни навыков. Так... элементарные правила поведения в высшем обществе, почерпнутые еще на первом курсе Академии на дополнительном занятии для желающих не слишком выделяться на фоне золотой молодежи из аристократических семей. Кто бы мог подумать, что это ей теперь пригодится, хотя бы на первое время... Но разве можно с таким 'багажом' заявлять о себе, как о близкой родственнице Князя Независимого Рода Котов-оборотней?
  Альена опять занервничала...
  Почувствовав, что племяшка готова к новому витку ненужного самоедства и метаний, Цай решительно поднялся, взял мнущуюся посреди комнаты девушку за руку и отвел к дивану, заставив сесть.
  - Значит так! - навис он над ней. - Как мы с тобой выяснили, я теперь твой родственник, и на правах старшинства, я решаю, как и где разместить твою... родню, чтобы они не чувствовали неловкости от предстоящего знакомства.
  - Но... - попыталась возразить Альена.
  - А ты сейчас будешь отдыхать, набираться сил и думать о чем-нибудь более приятном... Например, о своем Рыжем...
  - Да не хочу я о нем думать! - заартачилась Альена, сердито сверкнув глазами. Ну не признаваться же Котяре, что она и так постоянно думает об Айве! - Ты мне теперь будешь указывать, во сколько домой возвращаться? - насупилась человечка.
  - Ага! Классная идея! - поддержал Кошак, хитро ухмыльнувшись.
  - Но так нечестно!
  - Не переживай, на правах любящего дядюшки я буду тебя иногда баловать, - беспечно посулил оборотень.
  - Обещаешь? - поймала его на слове человечка.
  - Клянусь! - торжественно заявил Цай. - А капризничать... будешь с Айвом. Он обязан терпеть от своей Единственной все закидоны, - глумливо подмигнул несносный оборотень.
  Альена невольно хмыкнула.
  - Ну вот, а теперь, раз мы пришли к согласию по основным вопросам, ложись баиньки, Котенок, - проникновенно мурлыкнул Цай.
  - Но я не могу уснуть...
  - Я тебе помогу, - пообещал парень, материализовав прямо 'из воздуха' заветную фляжку.
  Плеснув немного жидкости в пустую чашку, он что-то пробормотал над ней и протянул ее Альене.
  Девушка машинально приняла, но, поднеся к лицу, принюхалась к терпкому аромату и возмутилась:
  - Так вот какая водичка была в прошлый раз! Жулик ты! Я не буду это пить!
  - Будешь-будешь, как миленькая, - перехватил оборотень чашку, которую Альена хотела было поставить на стол. Он присел рядышком, обняв племяшку одной рукой, и поднес напиток к плотно сжатым губам капризули:
  - Ну давай, малышка, глоточек - за бабушку, глоточек - за дядюшку...
  Представив, что ее уговаривают, как маленькую, девушка почувствовала, как губы невольно расплываются в улыбке. А этот... Блохастый нахал, воспользовавшись ее замешательством, быстренько наклонил чашку, заставляя проглотить ее вкусную (надо признать) микстуру.
  - Ну вот и умничка, - довольно похвалил Кошак. - А теперь спи!
  Альена хотела высказать ему, какой он все-таки манипулятор и вообще... но веки вдруг налились тяжестью, и хитрый прищур ласковых зеленых глаз с вытянутым зрачком начал расплываться перед глазами девушки.
  - Отличное средство! - удовлетворенно констатировал Цай, осторожно подхватив обмякшую племяшку на руки, чтобы отнести ее в спальню.
  Опустив мирно посапывающую девушку на кровать, он удобно уложил ее, накрыл одеялом и с чувством выполненного долга, вздохнул.
  - Хорошо, что ты у меня уже взрослая, а то пришлось бы еще и сказки рассказывать, - усмехнулся он, нежно чмокнув племяшку в лоб.
  Парень постоял еще немного над кроватью, и, убедившись, что человечка крепко спит, вернулся в гостиную.
  Пора было оповестить бабулю о том, что первый этап подготовки к долгожданной встрече прошел вполне удовлетворительно. Только вот и племяшку не хотелось оставлять одну. Мало ли, вдруг, проснется и снова начнет изводить себя ненужными переживаниями?
  На глаза попались ключи от квартиры, брошенные Альеной на столе. Цай повертел их в руках, но забрать, чтобы потом вернуться в квартиру, не беспокоя девушку, не решился. Чувствуя себя шпионом, Кошак сделал магический слепок (надеясь, что Рыжий не узнает об этом, а то еще приревнует ненароком. С него станется!)
  Повесив на квартиру Полог Непроницаемости, который должен был исчезнуть, как только хозяйка квартиры проснется (и заодно уведомит его, где бы он не находился в тот момент), парень с чувством выполненного долга, отправился отчитываться перед родней...
  
  ***
  
  Воспоминание о разговоре с отцом послужило неплохим стимулом к прочтению принесенных книг, и демоненок погрузился в этот процесс с головой. Опытным путем он выяснил, что если делать это в пропорции три к одному (то есть вначале читать три любовных романа, о затем изучить один труд по девичьей психологии), это занятие становится не то чтобы интереснее, но гораздо более терпимым и приемлемым.
  С некоторыми версиями авторов любовных историй и трудов по психологии Айвен соглашался, удивляясь, насколько все предсказуемо. Некоторые моменты, знания о которых были почерпнуты Рыжиком в литературе, и впрямь оказались неожиданным откровением и вызывали недоумение, хотя в большинстве случаев демон скептически ухмылялся, чувствуя себя совершенно по-идиотски среди кипы штудируемых томов. И втайне радовался, что никто из знакомых не может уличить его за этим сомнительным занятием по элементарному ликбезу отношений с человеческими девушками. Бросить все и сбежать, надеясь и в дальнейшем применять обычные способы охмурения, он не решился, лишь время от времени повторяя себе, что отец не стал бы его так жестоко разыгрывать, и, значит, должна все-таки быть польза от его готовности пожертвовать несколькими часами, оттягивая встречу с Алечкой, во имя своей любви.
  Время пролетело незаметно, а он не осилил еще и пятой части принесенных ему книг. Однако организм все более настойчиво напоминал о необходимости перерыва на трапезу. Прерывать свое занятие Айву не хотелось. Вот только его организм был с этим категорически не согласен. В результате чего мысли о еде все более часто проскакивали в его голове, коварно мешая сосредоточиться и, как следует, усвоить изучаемый материал.
  Решив, что другого выхода нет, и чем быстрее он избавится от чувства голода, тем продуктивнее окажется его дальнейшая работа, парень машинально отдал приказ дворецкому по мыслесвязи, чтобы тот доставил ему ужин.
  Заручившись уверением, что все будет исполнено в лучшем виде, Айвен вызвал библиотекаря.
  Почти моментально явившаяся на его зов Зеф'Ира услужливо поинтересовалась:
  - Вам что-нибудь еще поискать, раас Айвен?
  - Нет, благодарю, пока хватит, - отозвался Рыжик, с тоской окинув взглядом громоздящиеся вокруг стопки книг. - Будьте добры, проводите моего слугу, который доставит ужин прямо сюда, чтобы не заплутал.
  - Находиться в зале с едой категорически воспрещается, за нарушение этого правила пожизненное лишение доступа в библиотеку, - наставительным тоном начала было цитировать инструкцию для посетителей воздушница. Но, наткнувшись на удивленный взгляд Наследника Эмли II, опомнилась. - Но Вам, безусловно, можно и тут поужинать, - смутилась девушка. - Не беспокойтесь, незамедлительно проводим...
  - Пока все, - отпустил ее Айвен.
  Зеф'Ира нахмурилась и поспешила ретироваться, крайне раздосадованная тем, что ей пришлось самостоятельно решать такой важный вопрос. От Этельки теперь наверняка влетит, будет высказывать нравоучительным тоном: 'Ты что, правил не знаешь?! Какая еда в хранилище, где столько эксклюзивных раритетов?' А вот, попробуй, откажи Наследнику? Кто она такая? Сама бы пошла и узнала, что ему надо...
  Но Главная Хранительница в данный момент ворковала с мужем, забеспокоившимся, почему это еще его драгоценной половинки нет дома в столь поздний час, поскольку оговоренный при устройстве на службу в Большую Замковую Библиотеку рабочий день уже давно закончился, и решившим зайти за ней.
  Однако сегодня ввиду чрезвычайных обстоятельств, обслуживая ТАКОГО важного клиента, которому не возбранялось не то что торчать тут хоть всю ночь, но при желании и вообще поселится, сотрудники расходиться по домам не спешили - мало ли, что может понадобиться Наследнику? Тем более что при приеме на работу в их трудовом договоре специальным пунктом оговаривалось - предоставление их профессиональных услуг (в случае необходимости) Повелителю и его сыну немедленно в любое время дня и ночи.
  
  Едва Зеф'Ира появилась на пороге, как на нее уставились три пары глаз. В том числе и Этелькин муж - статный двухметровый красавец-орк с оливковой кожей, до которой очень хотелось дотронуться. Только воздушница себе этого, конечно же, не позволила бы. Ведьмочка быстро ручки оторвет, потом доказывай, что порыв был продиктован чисто исследовательским интересом - дескать, такая она (кожа) гладкая на ощупь, какой кажется?
  - Ну что? - не выдержала Хранительница, сумев оторваться от благоверного, и сосредоточиться на служебных обязанностях, увидев, что помощница пребывает в каком-то странном состоянии, близком к шоку.
  - Слугу сказал проводить, с ужином...
  - Какого слугу? С каким ужином? - не поняла Этелька. - Куда проводить?
  - Так сюда! Точнее, не сюда, а к нему - туда! - для убедительности махнула рукой в сторону зала воздушница.
  
  Пока Этелька переваривала информацию, которая никак не укладывалась в голове ведьмочки из-за своего просто кощунственного содержания, явился слуга Айвена с огромной корзиной провианта, источавшей умопомрачительный пряный аромат горячего жаркого и копченых колбасок со специями. У присутствующих, едва не случился повторный шок, стоило им только поглубже втянуть воздух. Никогда еще, со времен постройки, в Большую Замковую Библиотеку Повелителя не проникали подобные запахи, поголовно, несмотря на принадлежность к разным расам, вызывающие у служителей (и посетителей) обильное выделение желудочного сока и невольное сглатывание слюнок.
  - Добрый вечер, - поздоровался слуга и чопорно объявил. - Ужин для рааса Айвена! Куда мне пройти?
  Вит молча ткнул пальцем в сторону зала, где заседал Наследник.
  - Я... провожу, - выдавила Хранительница, растерявшись, потому как не в состоянии была подобрать достойную причину для отказа. А профессиональные навыки, войдя в конфликт с благоразумием, напрочь заклинили способность молниеносно управлять сложившейся беспрецедентной ситуацией...
  - Одну минуту, уважаемая Хранительница, - степенно отозвался слуга, - сейчас еще двое подойдут, там десерт и...
  Перечислить все предназначенные для трапезы Наследника блюда слуга не успел. Распахнулась дверь и в библиотеку вошли новые лица.
  Вит потянул носом и мечтательно озвучил вслух учуянное содержимое корзин:
  - Кофе, эйское, свежесваренное, с бальзамом. Корзиночки из песочного теста с заварным кремом, пирожки с черничным вареньем, пончики с шоколадной глазурью, кексы с изюмом и цукатами, пироги с начинкой. С мясной, грибной... - нахмурился оборотень, пытаясь вычленить запах из букета переплетающихся ароматов, - ...а, с форелью! Так, что тут еще... слойки с тремя сортами повидла...
  Представив себе все эти вкусности с начинкой из жирного крема, липкого варенья и раскрошившейся в процессе поедания сдобы, Этельке резко поплохело. А ее расшалившееся воображение нарисовало поистине эпическую картину последствий ужина рааса Айвена. Видение кощунственно размазанных жирных масляных пятен от жаркого, щедро политых красным вином страниц и рассыпанных по редчайшим раритетам крошек, добило ее окончательно. (Хранительница слегка переборщила, учитывая в размере катастрофы и любовные романы наравне с отдельными действительно редкими и бесценными трудами по психологии). Этелька покачнулась на ослабевших ногах в диком желании грохнуться в спасительный обморок. С тем, чтобы, когда придет в себя, пригрезившийся кошмар уже закончился.
  Хорошо, что внимательный муж оказался рядом, мгновенно среагировав на изменение частоты ее пульса.
  Аккуратно подхватив свою ненаглядную под локоток, предусмотрительный орк жестом фокусника вытащил из-за пазухи заветную плоскую фляжку с выгравированной на ней гротескной рожей оскаленного орка в боевой ипостаси . Она только с вида казалась миниатюрной и весила всего ничего, примерно грамм триста. А фактически в нее умещалось аж пятьдесят литров отменной орочьей настойки, изготовленной по особому рецепту. Фляжка досталась мужу Этельки от самого Верховного Шамана племени в подарок на свадьбу. И резерв стратегического запаса был использован лишь наполовину. Впрочем, не страшно, если и закончится. Рецепт снадобья, способного не только утолить любые печали, но мертвого поднять на ноги (впрочем, как с любым лекарством - злоупотреблять нежелательно, иначе получится полярный эффект - свалит с ног мертвецкий сон), у Этелькиного мужа тоже имелся, передаваемый из поколения в поколение, наряду с остальными семейными реликвиями.
  С неожиданной для его внушительных размеров нежностью, он поднес к побелевшим губам грациозно обвисшей в его объятиях ведьмочки флягу и заставил сделать маленький глоток.
  Волшебный напиток тотчас вернул ее к жизни, и, выпрямившись, Главная Хранительница решительно скомандовала, обернувшись к перекошенным под тяжестью корзин со снедью слугам рааса Айвена:
  - За мной!
  После ее команды, слуги не просто рассчитывающие на приглашение, а бывшие в нем уверенными и несколько недоумевающие в чем причина задержки, если раас Айвен уже ждет, выстроившись гуськом, чинно потопали вслед за девушкой. Хозяин у них, конечно, добрый и справедливый, но голодом его терпение лучше не испытывать. Раздраженные Высшие демоны бывают крайне непредсказуемы.
  Зеф'Ира и Вит уважительно посмотрели на Этелькиного мужа. Правда, у оборотня при этом оказалось такое красноречивое выражение лица, что орк, завинчивающий крышечку фляжки, устыдился и протянул ее парню, радушно предложив:
  - Хочешь попробовать?
  - Ой, а можно и мне глоточек? - подсуетилась воздушница, только слышавшая о чудодейственном лекарстве, но пока ни разу в жизни не попробовавшая такое.
  - Конечно! - улыбнулся красавец с оливковой кожей. - Только не увлекайтесь, иначе я не берусь предсказать эффект, - предупредил он.
  
  ***
  
  Вит и Зеф'Ира не успели поделиться впечатлением от букета опробованной орочьей настойки, когда, сопроводив нагрянувшее в Библиотеку бедствие в лице слуг Наследника к их хозяину, Этелька вернулась.
  - А чем это вы здесь заняты? - уперев руки в бока, подозрительно уставилась она на потупившихся помощничков.
  - А мы это... - замялся оборотень. - Вот...
  - Мы по чуть-чуть, - тихо пискнула воздушница, спрятавшись за спину крепыша.
  Вит мужественно вздохнул, поняв, что придется проявлять благородство, и не стал отступать в сторону, 'уравнивая' их в ответственности перед начальницей. Девчонкам простительно, несмотря на то, что когда им выгодно, они начинают качать права о равноправии.
  - Мы дегустировали, - пришел на выручку орк. - Не сердись, мое сокровище.
  - Точно! Стресс снимали, - обрадовался подсказке Вит. - То есть дегустировали...
  - Ну и как? - насмешливо поинтересовалась Хранительница.
  - Вкуснооо... - зажмурилась Зеф'Ира.
  - Необычно, - согласился парень. - Только я не распробовал, как следует...
  - Я вам сейчас 'распробую'! - погрозила пальцем Этелька и укоризненно посмотрела на мужа. - Не смей потакать им! Они мне нужны в адекватном состоянии.
  - Как скажешь, родная, - покладисто согласился орк, обезоруживающе улыбнувшись.
  От его улыбки ведьмочка, старавшаяся сохранить строгое выражение на лице, всегда таяла. Вот и теперь не смогла сдержать ответной улыбки, позволив обоим помощникам облегченно расслабиться.
  
  Но, как выяснилось, расслабляться было рано.
  Сгрузив корзины со снедью, слуги вышли и, пожелав присутствующим доброй ночи, отправились к выходу.
  - Постойте! - окликнула их Главная Хранительница. - А убирать, кто будет?
  Старший из слуг остановился и пояснил:
  - Мы все оставили, а пустую тару раас Айвен, как обычно, сам на кухню отправит. Магическим способом.
  - Если не забудет, - пробормотал второй чуть слышно.
  - Да не страшно, во Дворце посуды хватает, - шикнул на него старший.
  - А что, раас уже забывал грязную посуду? - влез в вопросом Вит, не горевший желанием прибираться здесь, пусть даже и за самим Наследником.
  - Да нет, последние лет пять не забывал, - успокоил мужчина.
  - Когда же ему забыть-то было, если он и во Дворце не бывает, как на учебу из столицы уехал, - решил внести уточнения неугомонный парень. - А вот раньше бывало...
  - Да что ты можешь знать о том, что было раньше? - одернул его старший слуга, неодобрительно покачав головой. - Ты ж только шестой год здесь служишь. И вообще, хватит лишнего болтать!
  Молодой слуга понятливо прикусил язык. Действительно обсуждать своего рааса не следовало бы, а то язык быстро укоротят за наветы.
  
  - Нет! Я этот день не переживу! - горестно завела очи к потолку Этелька, когда за дворцовыми слугами захлопнулась дверь. - Вот теперь сиди и жди, забудет или нет? И как напомнить-то, если что? Неловко как-то, - расстроилась она.
  - Радость моя, разве это повод для печали? - ободряюще приобнял ее муж. - Не переживай. Что мы, в четыре пары рук не приберемся, что ли? Вон, какие у тебя помощники! - кивнул он на помрачневшего оборотня.
  Этелька прижалась к мощной груди благоверного и благодарно потерлась щекой о мягкую ткань рукава рубахи чуть повыше локтя (чтобы потереться о плечо, пришлось бы вставать на цыпочки или на скамеечку). Рубаха была собственноручно и с любовью вышита ею. Вообще-то муж, как и остальные его сородичи, предпочитал носить удобные и многофункциональные кожаные жилетки на голое тело. Брутальный красавец выглядел в них просто неотразимо! И некоторые завистницы подозревали Этельку в том, что она нарочно приобрела дюжину сорочек из дорого материала. И, шантажируя чем-то вроде: 'если ты меня действительно любишь...', заставила его носить расшитые красивым орнаментом с вплетением оберегов рубахи, чтобы посторонние не пялились на все его бицепсы, трицепсы и прочие атрибуты мужественности.
  Оба супруга только посмеивались над нелепым предположением и не обращали внимания на злопыхательниц. А некоторые из его приятелей-орков были бы не прочь также оказаться 'шантажированными' своими подругами и женами.
  Зеф'Ира с умилением вздохнула, покосившись на начальницу, а Вит только фыркнул - подумаешь, телячьи нежности!
  Но не успели немного успокоившиеся служители Библиотеки занять свои места для дальнейшего ожидания, как Наследник позвал их. Хранительница с помощниками немедленно отправились узнавать, в чем дело, оставив добровольного волонтера с оливковой кожей в одиночестве.
  Оказалось, что раасу Айвену понадобились не новые книги. Он пригласил их разделить обильную трапезу, чтобы нечаянно не лопнуть от обжорства. Расторопные слуги предоставили довольно широкий выбор блюд, одному ему точно столько не осилить.
  Вита даже уговаривать особо не пришлось - от умопомрачительных запахов всяких вкусностей сводило живот. К тому же, по идее, они все уже должны были на сегодня работу закончить и разойтись на ужин по своим домам, но пока что до этого было далеко. Оборотень успел сграбастать с протянутой Рыжиком тарелки несколько пирожков, до того, как услышал голос Этельки:
  - Ну что Вы, раас Айвен, это совершенно ни к чему! Благодарим Вас за приглашение, но сотрудникам Библиотеки не положено... - хотела она добавить 'находиться с едой в читальном зале, а тем более в хранилище!', но деликатно промолчала.
  - Да! Спасибо, раас Айвен, мы вовсе не голодны, - не решаясь перечить начальнице, подтвердила воздушница, с огорчением проводив взглядом проплывшую мимо нее тарелочку с пончиками, политыми шоколадной глазурью.
  Сын Эмли II пожал плечами - дескать, не хотите, как хотите - насильно никто не заставляет.
  Собственно, после таких необдуманных заявлений ничего не оставалось, кроме, как говорится, удалиться, не солоно хлебавши.
  Только предусмотрительный медведь-оборотень, сделав вид, что он не понял намека начальницы и не заметил ее укоризненного взгляда, уволок с собой пирожки и одну копченую колбаску.
  Правда, ему пришлось поделиться добычей, иначе под голодными взглядами девушек, кусок застревал в горле.
  - Будешь? - предложил он колбаску орку.
  - Да нет, - усмехнулся двухметровый красавец. - Это разве еда? Так, на один зубок, лучше с девочками поделись.
  - Эх, - с сожалением вздохнул Вит. - Там столько всего осталось...
  - И не говори... - поддержала напарница, смакуя пирожок.
  - Да ладно, не переживайте! Может, еще по чуть-чуть, чтобы скрасить ваш скромный ужин? - вытащил Этелькин муж фляжку.
  Ведьмочка махнула рукой:
  - Давай!
  Спустя некоторое время, слегка заморив червячка, служащие Библиотеки услышали какое-то странное бормотание, доносившееся из зала, где находился Наследник, подозрительно смахивающее на обыкновенную брань (правда, на древнем языке Высших демонов). Потом почувствовали сильную вспышку магии и тут же вздрогнули от короткого, не то изумленного, не то горестного вопля, который неожиданно оборвался, будто издавшему его, насильно заткнули рот.
  - О Боги! Что это? - испуганно встрепенулась Хранительница.
  - Не знаю... - пожал плечами Вит, быстро взглянув на непотревоженный охранный контур. - Никакого нападения нет. Это не покушение.
  - Какое на территории Дворца может быть нападение? Тьфу на тебя! - сердито махнула рукой Этелька. - Придумал тоже!
  - Да я так, - снова пожал плечами парень, слегка смутившись.
  - Может, пойти, посмотреть? - предложил орк. - Давайте, я схожу?
  - Еще не хватало! Нечего тебе светиться. Посторонним в это время здесь находиться не положено. Тем более раас ведь не звал. Не стоит его беспокоить. Но все-таки мне не по себе, - нервно заламывая пальцы, пожаловалась ведьмочка.
  - Да он, наверное, грязную посуду домой отправил! - предположил Вит.
  - Вот именно! - поддержала Зеф'Ира. - Не забыл!
  - А, может, все-таки сходить? - запереживала Главная Хранительница.
  - Давай, лучше, еще подегустируем, - отвлек ее муж.
  - Нет, я все-таки не понимаю, что там у него произошло... - не унималась Этелька.
  - Может, уронил что-нибудь?
  - Уронил?! - взвыла ведьмочка, представив жирное пятно на книжке. - Если он что-нибудь испортит, я ему вообще запрещу здесь появляться! И не посмотрю, что Наследник! - воинственно заявила она.
  - Ну, ладно-ладно, что ты разошлась-то, любовь моя? - погладил муж Этельку по плечику. - Давай еще капельку для усмирения нервов?
  - Ты меня напоить решился? - нахмурилась девушка. - Я же на работе!
  - Так мы все на твоей работе, - улыбнулся орк.
  - Ладно, тогда всем наливай, только по граммулечке! - махнула рукой Хранительница, пытаясь усмирить разыгравшееся воображение, пугающее ее своими картинками. - Но потом все же пусть кто-нибудь сходит, взглянет, что там стряслось... Только ты это там, Зефочка, поосторожнее будь, все-таки он нас не звал, может, лучше свой истинный облик прими.
  
  Будучи не просто магом воздуха, а его духом (практически бестелесная в своем истинном облике), высланная на разведку Зеф"Ира сумела довольно легко проникнуть в читальный зал, в котором обосновался Наследник Повелителя.
  А вот увиденное там настолько шокировало сотрудницу библиотеки, что она практически сразу стала материальной.
  - Раас Айвен! Да что же это такое! Вы, Вы... - задохнулась от возмущения воздушница. Даже помня, кто перед ней, сдержать свое недовольство девушка не смогла.
  Ведь Наследник, в одиночестве поглощая еду, не отрываясь от увлекательного чтива, умудрился уже несколько книг настолько запачкать жирными пятнами, что никакое заклинание очищения им помочь уже не могло. Поскольку в случае его применения вместе с жирными пятнами наверняка исчезла бы и типографская краска.
  При появлении помощницы Хранительницы, возникшей буквально из воздуха прямо перед его столом, Айвен вздрогнул. И, не дожидаясь продолжения ее проникновенной речи, покаянно улыбнулся и шевельнул кистью, сотворяя отработанное еще в детстве заклинание магического обновления испачканной литературы. Все-таки читать книги во время еды он любил еще в раннем возрасте, а слушать выговоры от Наставника - не очень. Вот и научился самостоятельно уничтожать следы своих вечерних перекусов. Тем более что его энергоемкость (более чем существенная), делающая такой способ очистки и восстановления книг практически никому не доступным, Айвену проблем не доставляла.
  Шокированная предыдущим зрелищем воздушница, увидев происходящее (которое, впрочем, наглядно продемонстрировало, что за всплеск магии был недавно), нервно сглотнула и невольно произнесла:
  - Боюсь, если Главная Хранительница узнает о том, как Вы читаете книги, она лишит Вас права посещения Библиотеки на сто лет, как минимум, - сочувственно прошептала она.
  - Да потом-то пусть лишает, - покладисто согласился Айвен, совсем забыв уточнить - и как, интересно, у нее получится провернуть такое наказание для Наследника Повелителя? - Мне бы только вот это дочитать, похоже, я здесь на неделю застрял, - расстроено обвел взглядом Рыжик не слишком уменьшившиеся горы затребованной для изучения литературы.
  - Ну, Вы пока читайте-читайте, не буду вас отвлекать, - спохватилась девушка, тяжело вздохнув.
  Честно говоря, этот вздох сожаления относился не к испорченным и восстановленным книгам, а к мысли о том, что этот шикарный красавец с огненной шевелюрой ни при каких обстоятельствах не достанется ей. Ну что поделать - даже очень ответственные девочки временами мечтают о принцах...
  - Я Хранительнице Этельке ничего не расскажу - промолвила девушка и, не дожидаясь ответа, пошла обратно.
  
   ***
  
   Спустя три часа в комнатке, неподалеку от зала, где занимался искоренением специфических пробелов в познаниях человеческой природы раас Айвен, можно было наблюдать картину сонного царства. Зеф"Ира деликатно посапывала, скромно пристроившись за массивным столом, уронив голову на руки. Вит богатырски храпел, закинув ноги на стенку стеллажа и покачиваясь на задних ножках стула, на котором сидел. Этелька прикорнула на надежном плече мужа, клятвенно заверенная благоверным, что она может немного подремать, а он за них подежурит и сразу же разбудит, если что.
  
  Про то, что Рыжик умудрился загубить и восстановить книги, помощница Хранительницы не рассказала, успокоив Этельку, что, дескать, все в порядке, ложная тревога. Тем более, что все-таки он фактически являлся законным владельцем этой, по сути, хоть и самой большой в мире, но частной коллекции. Ну, на данный момент не он, а его отец, что, в общем-то, почти одно и то же, так как Наследник - единственный.
  Кое-как примирившись с этими мыслями, воздушница сладко спала до тех пор, пока ее (и остальных работников Библиотеки) не разбудил жуткий грохот и цветистая своими не слишком цензурными оборотами проникновенная речь, выданная на одном дыхании Витом, все-таки свалившимся со стула.
  Правда, спросонья Зеф"Ира, которой показалось, что ее настигло справедливое возмездие за обман, чуть было не призналась как на духу в их с раасом Айвеном маленьком секрете. Однако почти сразу опомнилась и поспешила к остальным, суетившимся вокруг сидящего на полу среди обломков стула оборотня.
  - Ну как же ты так? - сочувственно похлопал орк охнувшего бедолагу по плечу и, протянув руку, вздернул смущенного парня на ноги. - Не зашибся?
  - Да вроде нет... - потерев отбитую пятую точку, отозвался Вит.
  - Ну и славно! - облегченно выдохнула Этелька. - Нам лишь производственных травм тут не хватало! Только вот материальный ущерб казенному имуществу придется удержать из твоего жалования...
  - Вот гадство! Я так и знал! - возмутился парень. - Нет бы премию выдали за сверхурочные...
  - Ну ты и неловкий, как настоящий медведь, - буркнула успокоившаяся напарница. - Премию захотел! А молоко за вредность не желаешь? У нас вообще-то ненормированный рабочий день, забыл?
  - Это у вас, - огрызнулся Вит. - А я здесь и так наказание отбываю...
  - Вот именно, - фыркнула Зеф"Ира. - Хотя в чем-то ты прав. Я бы не прочь уже дома оказаться, - сладко зевнула девушка.
  - Поможешь мне "дрова" собрать? - досадливо пнул оборотень обломки стула.
  - Так и быть, - согласилась напарница. - Собирай большие части, а я щепки подмету.
  - Извини, Вит, - сочувственно поморщился Этелькин благоверный. - А я все гадал, глядя на столь ненадежную композицию - выдержит стул или нет. Сначала хотел тебя разбудить, но подумал, что тебе так привычно...
  - Откуда?! - искренне изумился парень. - Я же первый раз в таких условиях здесь ночь коротаю, - кряхтя, согнулся он, чтобы подобрать обломки злосчастного стула.
  - Вообще-то и впрямь хотелось бы узнать, долго тут раас сидеть-то будет? - высказала вслух общий вопрос Этелька. И обернулась к помощнице. - Зеф"Ира, может еще разок сходишь, посмотришь, не заснул ли сынок Эмли?
  - Я уже ходила! - поспешно замотала головой девушка, опасаясь, что Рыжик к этому времени, может, еще чего успел натворить, но ей хватает и предыдущей тайны. - Пусть Вит идет - его очередь!
  - Зеф"Ирушка, - с жаром принялся убеждать ее оборотень, - ты же не только маг, но и дух воздуха, можешь становиться бесплотной, невидимой! Сходи еще раз ты, а? А я тут все сам приберу!
  - И, правда, слетай, посмотри хоть одним глазком, - поддержала Этелька. - А то книги там из золотой коллекции на эльфийской бумаге с ручными иллюстрациями! О ценности инкрустированных обложек я уж и вообще молчу! Хотя затрудняюсь сказать, что ценнее - форма или содержание... - задумалась на минуту ведьмочка. - Я просто места себе не нахожу, - пожаловалась Хранительница, заставив помощников спрятать скептические ухмылочки. Кажется, их начальница все-таки имела теплое местечко, где ее не волновали посторонние проблемы - рядышком со своим мужем, пока что занявшим позицию стороннего наблюдателя. Но при этой не совсем логичной тираде жены, орк не выдержал и рассмеялся:
  - Радость моя, ты сейчас так странно выразилась, можно подумать, что раас Айвен собрался притупить твою бдительность, и под покровом ночи вынести отсюда все самое ценное.
  - Правда? - удивилась Этелька.
  - Ну, со стороны твоя непонятная забота выглядит именно так. Ну что он твоим книгам-то сделает?
  - Это не мои, а, можно сказать - его!
  - Вот именно! - кивнул муж. - Так что не принимай близко к сердцу.
  - Но ведь я за них отвечаю!
  - А он их владелец. Да и потом, думаю, деликатность ситуации тебя оправдает в любом случае, так что не трать нервы понапрасну.
  - Ох, - горестно вздохнула Этелька. - Формально ты, конечно, прав, но... Зеф"Ира, ну ты идешь?
  - Мне кажется, вы все забыли, что нам не рекомендуется пользоваться магией в пределах Библиотеки, - привела последний аргумент для отказа девушка.
  - Но ведь раас-то пользовался? - удивился орк. - Как же тогда он грязную посуду назад отправил?
  - Так на него и Повелителя этот запрет не распространяется, - просветила Этелька. - Я и впрямь забыла. Как же быть?
  - О! Я, кажется, придумал! - оживился Вит. - Может, привидение какое-нибудь отловить и попросить посмотреть - в замке-то их много! И в Библиотеке они частенько бывают. Сам ведь не один раз видел, как они у вас книжки почитать просили.
  - Это точно! - присоединилась воздушница, - постоянно им то летопись покровавей найди, то роман посентиментальней... скучно же вечность коротать просто так... Жаль, что сейчас все, как нарочно, куда-то запропастились...
  - Молодцы! - похвалила их за находчивость начальница. - Ну, раз придумали, иди, Вит, поймай кого-нибудь, да поживее, ладно.
  - Один? - сник оборотень. - Я этих призраков как раз до утра ловить буду! Может, мне кто-нибудь поможет? - со значением взглянул он на воздушницу, но девушка сделал вид, что не понимает намека. Очень ей не хотелось идти ночью в замок. В новом Дворце привидений, пожалуй, и не отыщешь, а вот в старом родовом замке Высших демонов, распложенном на территории Дворцового ансамбля - сколько угодно. Только там и впрямь страшно.
  - Эх, что с тобой делать, - вздохнула Этелька. - Ты примани их чем-нибудь, пообещай новый романчик, что ли...
  - Зеф"Ир, ну пошли вместе, - попробовал еще раз закинуть удочку Вик.
  - А без меня никак? - закокетничала напарница.
  - Не-а, - расплылся парень, протянув руку девушке. - Пошли!
  Но не успели они уйти, как необходимая сущность сама объявилась, будто по заказу, просочившись сквозь стену. Симпатичное привидение, бывшее когда-то кошкой-оборотнем (во всяком случае, так оно само о себе говорило, упирая на то, что это легко можно было узнать по его острым и пушистым ушкам, выглядывающим из длинных белых волос, и пушистому хвосту).
  
  - Ой! - от неожиданности ойкнула воздушница, поспешно выдергивая свою ладошку из ладони Вита, с сожалением вынужденного отпустить ее.
  - Ай! - синхронно с девушкой пискнула призрачная девушка. - А вы-то что тут сейчас делаете? У вас же рабочий день кончился! - с искренним возмущением воскликнула она.
  Однако долго возмущаться ей не дали. Тем более что личность бывшей кошки-оборотня библиотекарям была хорошо знакома.
  - Мы-то тут на работе! - перебила ее Хранительница, а вот ты что тут в такое время делаешь? Опять пришла книги местами на полках менять?
  - Ну... я же только, чтобы вам на работе скучно не было, это делаю, - начало оправдываться привидение, однако Хранительнице сейчас было не до оправданий проказницы.
  - Значит так, Привиденьице, если не хочешь лишиться читательского билета, сейчас будешь работать на общее благо!
  Угроза на самом деле была не шуточная. Поскольку с приходом Этельки, даже замковые привидения могли попасть в библиотеку при наличии оного.
  Быстренько объяснив задачу Привиденьицу (которое не помнило, как его звали в прошлой жизни и просившего называть теперь именно так), собравшиеся заговорщики приготовились ждать.
  
  Слетав на разведку, Привиденьице обернулось быстро и поведало собравшимся удивительные новости. Не поверив призраку, все вчетвером захотели собственными глазами убедиться, что так оно и есть. И, прокравшись к двери, будто настоящие шпионы, шокировано уставились на открывшуюся взору картину - раас Айвен преспокойно читал книги, приняв боевую ипостась, переворачивая остро отточенными огромными когтями хрупкие странички, грозя проткнуть их насквозь словно дыроколом.
  Видимо, просто читал-читал, да понял что засыпает, а в боевой ипостаси и усталость так не одолевает, и память фиксирует и усваивает прочитанное лучше. Правда, поддержание этого образа сжигает кучу магического резерва, но у Высших демонов из этого Рода он практически не ограничен...
  - Мамочки... - вслух простонала Этелька от ужаса, даже не столько из-за внушающего трепет образа Высшего демона, сколько из-за безалаберного отношения сына Эмли II к редким книгам.
  Рыжик обернулся, удивленно вскинув бровь. И Вит поспешил на выручку обнаруженным коллегам:
  - Раас Айвен, извините, что мы Вас потревожили... - произнес парень. - Мы просто хотели спросить, может быть, Вам еще что-нибудь нужно?
  - Да нет, - пожал плечами Рыжик, - вроде бы до утра уже ничего не потребуется. Благодарю, вы можете идти по домам...
  Вит обрадовано поблагодарил и, живо развернувшись, сгреб все еще выглядывающих из-за дверей девушек, выталкивая их в соседний зал.
  - Ура!!! По домам! - громким шепотом возликовал он.
  Главная Хранительница попробовала было высказать желание остаться. Но муж оказался категорически против, перехватив ее.
  - Нет уж, милая, пойдем-ка домой, - для пущей убедительности поцеловал орк ее в шейку за ушком, ломая сопротивление. - Я тебе придумаю программу поинтереснее, - многозначительно пообещал он.
  Щечки ведьмочки зарумянились, и она, смущаясь невольных свидетелей интимной сценки, поспешно отступила от мужа на пару шагов.
  - Да вы не переживайте, я посторожу, - пообещало Привиденьице, надеясь таким образом добиться благосклонности Хранительницы. - Только вы мне книжку какую-нибудь интересную оставьте, где картинок побольше...
   - Да с этим нет проблем! - кинулись наперегонки Вит и Зеф"Ира к стеллажам за новинками. Очень уж им хотелось поскорее покинуть Библиотеку и отправиться досматривать сны в своих мягких кроватках.
  
  ***
  
  Домой Цай возвращался в приподнятом настроении. Еще бы! Для него все складывалось просто прекрасно. Во-первых, бабуле можно будет сообщить приятные новости, а во-вторых, он еще попутно смог заручился принципиальным согласием Альены на 'перевоспитание' рыжего демоненка, в результате чего перед ним открывались такие радужные перспективы, что душа радостно пела в предвкушении развлечения.
  Теперь надо было поскорее рассказать своим родным о результате разговора с Альеной, поэтому первым делом оборотень направился к себе в особняк, нисколько не сомневаясь в том, что уж Вальесу и Сейцу он там обязательно обнаружит. Наверняка они уже извелись в ожидании добрых вестей.
  Желая поскорее отчитаться перед родней, Кошак, вопреки своему обыкновению, решил сократить путь и быстренько построил переход телепорта сразу во двор своего дома.
  Вот только выйдя из портала во дворе своего особняка, парень в растерянности замер...
  Первой мыслью обескураженного Цая оказалось сомнение, что он нечаянно перепутал координаты в формуле построения и очутился во дворе чужого дома. И, пока хозяева не обнаружили злостное вторжение на частную территорию, надо срочно исчезнуть. Извиняться за ошибку (недопустимую для адепта пятого курса обучения в Академии магии) и объясняться, как такой конфуз мог произойти, у него не было ни малейшего желания.
  Но уже через мгновение оборотень с ужасом осознал, что особняк все же его, и очутился он именно там, где и должен был, исходя из расчетов.
  Однако увидеть такое столпотворение знакомых и совершенно незнакомых личностей у дверей собственного жилища Кошак никак не ожидал. Причем, не просто в данный момент, но и вообще когда-либо!
  При этом ни его самого, законного хозяина данного особняка, ни его появление - никто не только не спешил удостаивать должным вниманием, но и вообще не собирался замечать! А это, вопреки абсурдности всей ситуации, возмущало оборотня до глубины души!
  С некоторым трудом удержав себя от рвущегося из глубины души громогласного рыка: 'Дхарг побери, что здесь вообще происходит?!', Цай огляделся по сторонам.
  Опознав небольшое количество знакомых лиц, то есть тех, кого он знал по встречам во Дворце отца и деда, которые каким-то невероятным образом очутились здесь, на территории чужого государства, особого удивления оборотень не испытал. Тем более что где бы его дед не находился, Княжеские обязанности исполнять ему все равно было необходимо. Так что присутствие данной небольшой группы должностных лиц было оправданно и в принципе ожидаемо. Впрочем, особой беды это не представляло. К тому же между Независимым Княжеством Котов-оборотней и Империей давно уже было подписано соглашение о безвизовом посещении. Но встретить всю остальную толпу здесь?! Этого он точно не ожидал...
  Ну, в самом деле, не могли же все эти не-люди и люди непостижимым образом забыть о правилах этикета и заявиться к нему без приглашения! Если только не случилось ничего экстраординарного, типа объявления военных действий или, не допустите боги, смерти кого-либо из его родни.
  Сердце ёкнуло в недобром предчувствии. Несмотря на прожитые двести лет, Цай никогда еще так близко не чувствовал, как страшно терять кого-то из близких.
  Срочно захотелось увидеть Вальесу и убедиться в ее полном здравии. Только она, в его представлении, могла внезапно покинуть этот мир, ведь у человечки нет девяти жизней, дарованных котам-оборотням.
  Хорошо хоть, пока Кошак пребывал в растерянности и недобрых предчувствиях, мимо прошли абсолютно незнакомые ему его молодые соплеменники-оборотни. При этом (вот наглость!) они, даже не удостоив его взглядом, беспрепятственно прошмыгнули в дверь особняка.
  То, что парни беспечно и увлеченно обсуждали будущий неофициальный прием соплеменников правящей четой и радостно переговаривались на ходу, слегка успокоило Котяру. Кажется, никакого бедствия все-таки не ожидается, но разобраться, почему у него в доме творится такой бедлам, все же было надо. Причем, немедленно!
  Парень внимательно огляделся вокруг, пытаясь все-таки определиться с приоритетами, и недовольно поморщился, страдальчески вздохнув.
  Некоторые из вроде бы знакомых ему личностей разных возрастов и наличия регалий кучковались в сторонке. Несколько богато одетых дам мялись в сторонке, неодобрительно поглядывая на стайку девиц. Похоже, в их обязанности входил надзор за дебютантками, наряженными по случаю дневного неофициального приема нарочито просто, но тем не менее сразу видно, что материя 'простеньких' платьиц самого лучшего качества. Да и скромные украшения лишь на первый взгляд кажутся таковыми, но наметанному глазу могут рассказать о состоянии будущего приданого. Скорее всего, недовольство дам было вызвано тем, что стоять им, судя по всему, уже надоело, а оккупировать резные скамеечки вдоль выложенных гранитными плитками садовых дорожек, они в отличие от своих подопечных побоялись, видимо, опасаясь помять свои пышные наряды, надетые по случаю торжества. (Вот еще узнать бы, что за торжество, и в честь чего оно намечается в его доме!).
  Чьи-то дети носились вокруг изрядно примятых клумб, очевидно не всегда удачно соревнуясь в прыжках через препятствие. Повизгивая и заразительно хохоча, ребятня чувствовала себя вольготно, невзирая на бестолковые окрики нянек, словно они не в гостях, а в городском парке. Двое сорванцов забрались на высокую ель и теперь с тоской взирали вниз. Цай невольно посочувствовал малышам. Не оборачиваясь в котят, эти мальчишки рисковали проверить на собственных седалищах, что не ободрать о колючие еловые лапы свои задницы при спуске, просто не получится. И куда только смотрят их родители?!
  Незнакомых тоже было немало. Но в основном они оказались заняты более сложным делами, чем праздной болтовней. Приказчики и чьи-то слуги суетливо разгружали какие-то повозки, тюки с тканями, упакованную мебель, коробки и свертки с какими-то вещами и корзины с провиантом. Цай, вообще-то склонный к минимализму в интерьере, в ужасе прикидывал, как все это помещается в его доме. И вообще, кто и зачем все это безобразие затеял?
  Самое ужасное было в том, что собственных слуг он поблизости не наблюдал, а подойти и спросить у собравшихся сородичей, что тут творится, Кошак просто не мог. Это как-то не укладывалось у него в голове, что хозяин не имеет ни малейшего представления о том, что происходит в его собственном доме. И это при том, что, в отличие от Айва, в своем особняке пьянок он не устраивал и гостей не привечал. Для нормального оборотня собственное жилище является прежде всего 'логовом', и в первую очередь отвечает таким потребностям, как надежное тихое укромное место, где тепло, хорошо, сыто и спокойно. А сегодня тут шум, гам, толчея и вообще непонятно что! Интересно, что еще скажут по этому поводу его ближайшие соседи. Несмотря на довольно обширные территории окружающих особняки садов, засаженных деревьями, и высокие ограды, вряд ли им не слышен посторонний шум. Того и гляди, сами нагрянут с визитом поинтересоваться, в чем, собственно, дело и как долго это безобразие будет продолжаться...
  Решившись, Цай отловил одного из возвращавшихся с пустой тарой слуг и попытался добиться внятного ответа на свои вопросы. Но, увы, мужчина лишь развел руками, дескать, что ему было велено, то он и делает, а большего ему ведать не положено. Со вторым слугой оказалась та же незадача.
  И естественно, сунувшись в родные двери, Кошак был неприятно шокирован тем, что его просто не пустили! Да и старший приказчик, деловито махавший руками в направлении кому куда что нести, еще ворчливо заметил, дескать, ходют тут, ходют... Не видит, что ли, господин хороший, что тут все делом заняты?!
  - Вижу!!! - взорвался Цай. - Только понять не могу, кто все это затеял?!
  - Как кто? - удивился приказчик. - Ясно, что не сами выдумали эту канитель! Наше дело маленькое - за какие услуги уплочено, то и предоставляем. Вон, асса решила не то гардероб сменить, не то пир закатить, да образцы тканей пока не устраивают. Сейчас торговцев вызвала, чтобы им растолковать, чего хочет, а то все ей не по нраву, - досадливо разоткровенничался приказчик. - Так что, обождите маленько. Вон, остальные господа пока в саду прохлаждаются. И Вы туда ступайте, очередь занимайте и ждите, пока хозяева в дом пригласят...
  Заявить, что еще полчаса назад он СЕБЯ считал хозяином этого особняка, обескураженный Котара не решился.
  Телепорт прямо к себе в гостиную Цай открыть просто побоялся. Мало ли, что у него там творится. Хорошо хоть, когда во двор шагнул, ни в кого не врезался в этой толчее.
  Не слишком виртуозно уворачиваясь от снующих повсюду посторонних людей и не-людей, после нескольких попыток добиться чего-то более определенного, чем информация от приказчика, слегка помятый, он наконец-то решился накинуть Полог Невидимости и подобрался к задней двери, выходящей с кухни. Но она оказалась заперта!
  Скрепя сердце и скрипя зубами, выведенный из себя парень, повернулся к двери спиной и от души забарабанил ногой, злорадно ощущая, как несчастная ни в чем не повинная дверь сотрясается от гневных ударов законного владельца. Вот только незнакомые голоса, ответившие ему из-за двери, которые велели убираться подобру-поздорову, а не хулиганить тут, Кота совсем не впечатлили. Он вымученно рассмеялся, умиляясь курьезности ситуации после фразы - дескать, много вас тут таких умников, идите к парадным дверям и ждите официального приглашения, иначе охрану рааса позовем.
  - Да я и есть раас Тогху!!! - раззадоренный тупоумием чужих бестолковых слуг, Цай даже не заметил момента, когда его ногти на руках превратились в когти. И пришел в себя только очутившись лицом к лицу к побелевшей от страха челядью. Одна женщина и двое мужчин с ужасом переводили взгляд с вырезанного острыми, как бритва, когтями замка распахнувшейся двери на злющего обладателя столь грозных 'отмычек'.
  Хорошо, что в этот момент на кухню наконец-то заявился его собственный слуга, взмыленный от царившей в особняке атмосферы, и, мгновенно оценив обстановку, склонился в поклоне:
  - Раас Цай! Как хорошо, что Вы вернулись!!! - обрадовано завопил он. - У нас тут такое творится! - с таким благоговейным облегчением воскликнул преданный слуга, что парня немного отпустило. - А Вас ожидают в малой гостиной. Князь сказал, как Вы придете, сразу же к нему туда проводить! Извините, пожалуйста, что тут без Вас устроили. Но мы просто не могли ничего поделать... Асса Вальеса распорядилась. И раас Сейцу поддержал Вашу бабушку. Да еще и... впрочем, Вы сами увидите... - произнес слуга уже в спину удаляющегося хозяина, махнув рукой приглашенным слугам, чтобы те уже закончили таращиться и пришли в себя. Подумаешь, увидели вблизи разгневанного оборотня. Эка невидаль!
  
  Только ввалившись в гостиную, ворчливо бубня, что, дескать, если торговцев пригласили, надо нормальную адекватную охрану выставлять, Цай пожалел о том, что не придал значения этому таинственному замечанию слуги: 'да еще и...'.
  Поэтому присутствие еще одного неожиданного гостя, с которым Сейцу, с довольно умиротворенным видом распивал вино, стало для него абсолютной неожиданностью...
  - Добрый... день... - через минуту наконец-то смог выдавить из себя Цай, невольно стушевавшийся под насмешливым взглядом Эмли II, который явно (судя по его расслабленной позе и тому, как он откинулся в кресле) в его гостиной чувствовал весьма удобно.
  Укоризненно покосившись на внука, слегка позабывшего о правилах приличия, старший оборотень налил вина в стоявший на серебряном подносике бокал и невозмутимо протянул Цаю:
  - Надеюсь, ты не против, что мы с моим другом вот сюда сбежали, а то твоя бабушка слегка развернулась... Знаешь, женщины иногда увлекаются. Я не смог ей сегодня отказать в маленькой прихоти.
  - Дед, а ты ей хоть раз смог в чем-то отказать? - съехидничал Цай, принимая бокал и, удостоившись разрешающего кивка Повелителя, усаживаясь рядом с мужчинами.
  - А как же! - жарко воскликнул Сейцу.
  - Ну, например? - оживился Эмли, насмешливо взглянув на старинного приятеля.
  - Ну вот... например... да точно было такое! - смутился старший оборотень. - Я просто сейчас вспомнить не могу... Старею, наверное...
  - Ага, как же! - расхохотался Высший демон. - Стареет он! Сложно вспомнить то, чего не было. Молодец, Цай, верно пометил.
  - Да ну вас! - отмахнулся Сейцу. - Не слушай его, Цаюшка. Просто Вальеса по привычке нескольких знакомых пригласила, но забыла, что тут не Дворец и мы инкогнито... да еще надеялась, что до их прихода кое-какие вопросы решить успеет... ну и накладочка вышла... - досадливо покачал он головой. - Слишком давно мы тут не были, вот все знакомые, каким-то образом сговорились, и решили заявиться узнать, что нас привело сюда из Княжества... Ты не заметил, девушек много?
  - В смысле? - усмехнулся Цай. - Позволь спросить, с какой целью ты интересуешься?
  - Вот именно, - подхватил Эмли глумливо. - То у него маразм начинается и провалы в памяти, то вдруг молодицами интересуется, пока законная жена не слышит.
  - У кого маразм? Что я пропустила? - услышали мужчины удивленный голос в дверях и поспешно поднялись, приветствуя вошедшую Вальесу. - Котенок, ты уже вернулся! - обрадовалась она внуку. - Ну что? Рассказывай скорее! Только сначала объясните, у кого из вас маразм приключился?
  - Явно не у меня! - поспешил отмазаться Цай, чуть не подавившись смешком, заметив, что взрослые правители сопредельных государств, словно озорные мальчишки, застигнутые на месте проказы, повинуясь вопросу Вальесы, молча указали друг на друга пальцами.
  - А еще он девушками интересовался! - сдал приятеля Эмли, уверенный, что жена Сейцу, хорошо знавшая их обоих, не воспримет всерьез это 'обвинение'.
  - Какими девушками? Не морочь мне голову, Эмли!
  - Да там целая толпа оборотней в саду! - пояснил Цай. - Я еле в дом пробился! Да еще и с детьми!
  - О боги! - ахнула Вальеса. - Я же пригласила всего нескольких давних знакомых. Надеюсь, они не додумались привести своих дочек, решив, что мы собираемся подыскать тебе жену...
  - Увы, бабуля, они именно это и сделали! - невольно взвыл Кошак, затравленно взглянув на мужчин, невольно ища у них поддержки.
  - Нет, нет, милый! - поспешила успокоить внука Вальеса. - Я, конечно, мечтаю о своих котятках, но погуляй, пока молодой. Никаких навязанных невест не будет. Раз уж Альеночка тебе не достанется... - внезапно оборвала она себя, попятившись к дверям. - Извините меня, я скоро вернусь. Только распоряжусь, чтобы для детей накрыли отдельно 'сладкий' стол...
  - И нечего на меня так смотреть! - погрозил пальцем Эмли нахмурившемуся Цаю. - Считай, что меня тут вообще нет. Для всех я в данный момент общаюсь с сыном и у тебя в доме совсем неофициально. Но хорошо, что ты пришел. Наконец-то Вальеса перестанет нервничать и выпроводит всех посторонних.
  - А гостей кто развлекать будет?
  - Да они сами развлекутся, стоит только за стол пригласить, - пожал плечами Сейцу. - Надеюсь, твой распорядитель справится, пока мы поговорим?
  - Надеюсь... - неуверенно отозвался парень, обессилено рухнув в кресло. - Дед, налей мне еще вина, пожалуйста.
  - Сейчас Вальеса вернется, и ты нам все расскажешь, хорошо? Ты сказал Але о нас?
  - Да.
  - И как она восприняла? - заволновался старший оборотень. - Впрочем, давай подождем Вальесу. А то придется все заново пересказывать.
  - Не знаю... удобно ли вообще сейчас? - покосился Цай на Высшего демона.
  - Конечно! Он еще сомневается! Да мы здесь уже все извелись! - возмутился Сейцу.
  - Дед, а разве присутствие Повелителя входит в наши планы по обсуждению семейных проблем? - тихо прошептал Кошак.
  - А ты как думал?! - изумился прекрасно расслышавший сказанное Цаем Эмли. - Альена - мать моих внуков!
  - Как, уже?! - чуть не уронил бокал с вином Цай. - Она мне ничего такого не говорила! Неужели Рыжий...
  - Да не в смысле 'уже', - поспешил пояснить Эмли. - А будущая. Хотя, если и 'уже', то я не против, - добродушно усмехнулся он, приподняв свой бокал. - О! Отличный тост! Давайте выпьем за моих будущих внуков!
  - За наших, - уточнил Сейцу. - Хороший тост. Главное, чтобы не оказался преждевременным. А то с этими детьми никогда не знаешь, чего ожидать...
  - Ничего, никуда они не денутся, - обнадежил Эмли. - В общем, дальнейший план мы наметили, а детали обсудим по ходу...
  - Интересно, что это вы успели тут напланировать? - подозрительно посмотрел Цай сначала на одного, затем на другого мужчину. - Сдается мне, что ни Аля, ни Рыжик, пока не в курсе вашего альянса? Боюсь, я принес плохие новости. По моим данным, а я последний разговаривал с ней буквально несколько минут назад, Аля еще не готова становиться женой и матерью.
  - Но свадьба?!...- воскликнули в голос Эмли и вернувшаяся Вальеса (услышавшая начало фразы), которая, видимо, уже смирилась с предстоящим, и теперь мысленно прикидывала, что она может предложить для предстоящего торжества. То, что Алечке не удастся отвертеться от бабулиного участия, Цай и не сомневался.
  - Да не вообще, а просто в ближайшее время! Как-то вы торопите события. Дайте девочке хоть немного свыкнуться с мыслью, что она не в капусте нашлась. Чтобы перестала считать, что брак с Наследником - чудовищный мезальянс.
  - А кто ей внушил такие дикие мысли? - изумился Эмли. - Истинные пары никогда не нуждались в дополнительном одобрении обывателей. Даже Храм не вправе отказать или одобрить их выбор. Да вот перед тобой живой пример! - кивнул Высший демон на родственников парня.
  - Ну, они же тоже не сразу решились, насколько я знаю семейную историю, - возразил Кошак. - Тем более, Айв успел нагородить кучу разных глупостей...
  - Ничего страшного, - убежденно высказался Эмли. - Мой сын - мальчик умный и, надеюсь, быстро исправит ситуацию, если с толком использует мою подсказку.
  - Слабое утешение, - рискнул возразить Цай. - Насколько я его знаю, он умудрится нагородить кучу новых ошибок.
  - Хочешь сказать, что я знаю своего сына хуже, чем ты? - нахмурился Эмли.
  Вальеса метнула на мужа взволнованный взгляд, но тот незаметно качнул головой, не разрешив вмешаться в спор внука и своего приятеля.
  - Нет, конечно, - смутился Котяра. - Просто, наверное, вы давно не общались и не в курсе, что у Айвена от любви временное помешательство приключилось... хотя, я уверен, это обратимо... - осторожно высказался Цай, поняв, что слегка перегнул палку.
  - Выкрутился, - хмыкнул Эмли, расслабляясь. - Я тоже надеюсь. Ну, а если не сработает моя подсказка про умные книжки, тогда в действие вступит план 'Б'.
  - Неужели Вы думаете, план 'Б' окажется гораздо действенней? - усомнился Кот.
  - А то как же! - хитро подмигнул Повелитель деду Цая. - Он вот тоже скептически относился к предложению о вынужденной изоляции, когда можно получше узнать друг друга, однако сработало. Ой, прости, Вальеса... - прикусил язык Эмли.
  - Да ладно вам, конспираторы! Я уже давно вас раскусила, кто был генератором идеи, - улыбнулась человечка.
  - Пришлось признаться, - сокрушенно вздохнул Сейцу.
  - Если бы ты не признался, я бы ни тебе, ни себе этого не простила, - вскользь заметила Вальеса. - Я уже и обвинительную речь приготовила. Тебе просто повезло, дорогой, что ты тогда с порога начал каяться, вот я и растерялась...
  Сейцу самодовольно улыбнулся, принимая заслуженную похвалу своей сообразительности относительно того, когда и в чем лучше покаяться, чтобы получить кучу бонусов. Накрыв ладонью элегантную кисть Вальесы, оборотень нежно сжал ее пальчики, не уставая благодарить за совместно прожитые годы.
  Сколько раз Вальеса покупалась на эту обезоруживающую улыбку и теплоту любящих глаз, в глубине которых неизменно таилась коварная хитринка. Так или иначе, Сейцу все равно добился бы того, чтобы она оставалась рядом с ним. И слава богам, что у ее любимого Кота хватило мудрости и осторожности подождать, пока она дозреет и примет взвешенное решение, чтобы не омрачать долгие годы нового замужества претензиями о загубленном первом браке с человеком, который пусть и законно (да и по-человечески Вальеса его понимала), но отобрал у нее сына.
  - Неужели жалеешь? - лукаво поинтересовался Эмли.
  - Нет. Конечно, нет. Единственное, что меня угнетало, так это судьба моих человеческих потомков, но теперь у нас нашлась Алечка... - мечтательно вздохнула Вальеса.
  - Так вот, по поводу наших совместных внуков-правнуков... - строго взглянул Повелитель на Цая, притихшего под впечатлением от нового кусочка давнишней истории. - Если мы все же хотим их дождаться в ближайшем будущем, в том случае, если чтение умных книг не поможет, будем создавать уединенную обстановку в условиях, приближенных к боевым. Будущим магам будет полезно побыть в полевых условиях. А совместное преодоление возникающих сложностей очень сближает.
  - Так ведь всем сразу же ясно станет, что это подстроено! - возразил Цай.
  - Не станет, - довольно ухмыльнулся Эмли. - Зря, что ли, я два года план разрабатывал? Тем более, чтобы не возникало лишних подозрений, в состав группы войдут несколько адептов разных курсов. Если поклянешься, что не проболтаешься, то тоже окажешься в этом списке.
  - Это даже не обсуждается! - тут же влез Сейцу. - Никаких 'если'! Цай в списке этой группы вторым должен быть! Сразу после Али!
  - Что?! - изумился Высший демон.
  - Ну, ладно, третьим, - рассмеялся Сейцу, специально поддразнив приятеля и, удовлетворившись реакцией, посерьезнел. - Или Альену можешь смело вычеркивать. Одну нашу девочку с твоим демоненком мы не отпустим. Да! - спохватился Сейцу. - И толкового наставника не забудь! Места там, конечно, красивые, насколько я помню, но, согласись, надо же антураж подходящий не только создать, но и поддерживать!
  - Дед!
  - А что, дед?! - обернулся к внуку Сейцу. - Я только о благе нашей Алечки пекусь, раз уж они с его охламоном Истинная пара, надо детям поспособствовать. Поверь, я знаю, каково это, когда со своей Единственной быть вместе не можешь! Да и наша девочка счастья заслуживает!
  - Само собой заслуживает! - согласно кивнул Эмли. - За сопровождение не волнуйся, преподавателя. курирующего группу от Академии, по-тихому заменит, приняв его облик, бывший наставник Айва. Ты его знаешь. А для создания нужной атмосферы на месте группа уже выслана. Думаю, еще дней через пять все будет готово. Причем о том, что вся практика в реальности не страшнее обыкновенного пикника на природе, никто и не догадается.
  - Это приемлемо, - согласилась Вальеса. - Только, боюсь, Айву не слишком понравится, что его тоже водили за нос.
  - А кто ему расскажет? - прищурился Эмли на Цая.
  - Эм... Вы, конечно, давно закончили обучение, - скептически ухмыльнулся Котяра, - но может быть, кто-нибудь из вас еще помнит, что после второго курса на Алином факультете не бывает ТАКОЙ практики.
  - Теперь будет. Мальчик мой, а ты не забыл, что Академия находится на территории государства, где я все еще Повелитель, обличенный властью? - ехидно поинтересовался Эмли.
  - Извините, - стушевался Цай.
  - Вот то-то! - удовлетворенно улыбнулся слегка Эмли. - Только смотри, не проболтайся!
  - Ну вот, я теперь, получается, буду двойным агентом? - скривился Котяра - Как-то меня такая перспектива не вдохновляет.
  - Ты лучше представь, какие перспективы открываются перед тобой для оттачивания дипломатической практики общения, и попробуй сыграть свою игру, - посоветовал Сейцу. - Уверен, когда-нибудь в будущем тебе это пригодится.
  - Во-первых, где пригодится-то, когда эта парочка свадьбу сыграет? А во-вторых, дед, ты думаешь, я потяну?
  - Кто не рискует, тому не достаются сливки, - хмыкнул старший оборотень.
  - Айв меня придушит, если узнает, что я не просто по старой привычке строю ему козни, а участвую в вашей задумке, - насупился Котяра, обдумывая предложение, от которого, в сущности, невозможно отказаться.
  - Я тебе предоставляю политическое убежище, - беспечно пообещал Эмли.
  - Нет, уж, благодарю! Так Айв еще скорее доберется до моей шкуры.
  - Нет, Сейцу, я что-то не узнаю твоего внука! - поддел Эмли. - Где же знаменитая кошачья склонность к авантюризму и приключениям? Неужели именно он хитростью заставил моего мальчика сровнять пограничные горы?
  - А... Вы уже знаете, да? - заискивающе улыбнулся Цай, невольно подавив желание очутиться за дверью подальше от гнева Повелителя, чьего сына, мягко говоря, он подставил.
  Но Эмми, кажется, гневаться раздумал, добродушно рассмеявшись:
  - Деятель! Но в следующий раз думай все-таки о последствиях.
  - Я, конечно, постараюсь, точнее, мы постараемся! - с энтузиазмом, но туманно пообещал Цай за себя и Айва, не слишком-то сам уверенный в своих словах.
  - Ну вот и славно, - заключила Вальеса. - Думаю, теперь самое время перейти в зал и немного развлечь гостей.
  - Ну нет уж! - заартачился Цай. - Бабуля, ты все это заварила - ты и иди, развлекайся, а я хочу немного отдохнуть, пока Але не понадобилось мое присутствие.
  - Вообще-то, чем меньше ты будешь мельтешить рядом со своей ПЛЕМЯННИЦЕЙ - подчеркнул Эмли, чтобы Цай даже думать не смел о каких-то других отношениях, кроме родственных, - тем быстрее Альена и Айвен помирятся.
  - Твое предположение не лишено логики, - улыбнулся Сейцу, - но не стоит забывать, что пока Аля еще даже не официальная невеста твоего сына, она находится под нашим покровительством, и Цай будет рядом с ней столько, сколько сочтет нужным.
  - Ты опять за свое?! - расстроился Высший демон. - Ладно! Так и быть, пускай твой внук соблюдает приличия, только пусть не мешает моему сыну, договорились?
  - Вот это другое дело! - согласился Сейцу. - Цай, налей-ка нам еще вина, у меня созрел тост...
  
  ***
  
  Налив всем еще вина, и выпив вместе со всеми за то, чтобы озвученное пожелание сбылось, Цай, не замечая намеков бабушки о том, что неплохо бы было и ему, как хозяину дома, присоединиться к ней и ее гостям во время обеда, попросту сбежал к себе в комнату, отговорившись тем, что ему необходимо несколько часов поспать. Правда, прежде чем улечься и с чувством выполненного долга немного вздремнуть перед предстоящим отчетом о разговоре с племяшкой, пришлось надежно забаррикадировать дверь . Необходимость возникла после парочки 'нечаянных' визитов расшалившихся мальчишек, подосланных старшими сестрами узнать, действительно ли внуку Вальесы, в одиночку развлекающей гостей, нездоровится, или есть еще какая-то причина для отказа появиться на торжественном обеде, спонтанно организованном для небывалого наплыва родичей в его особняке.
  И хотя бабуля пообещала, что не будет никаких смотрин, и его свободе от предварительных обязательств или, упасите Боги, от брачных уз, на ближайшее время ничто не угрожает, Цай немного нервничал.
  Чисто гипотетически он, конечно, понимал, что если сам не определится с парой, то в течение ближайших ста лет ему все-таки подыщут подходящую его статусу невесту. К сожалению, он являлся единственным наследником раасов Тойгху, и именно это обстоятельство накладывало определенные обязательства перед семьей. Это только женщин Рода насильно не выдавали замуж. А у мужчин ответственности перед предками и наследниками (пусть даже и теми, кто пока еще только 'в проекте'), значительно больше. Кошак даже невольно позавидовал Альене. Пока что у него на примете подходящей кандидатуры в невесты не было, и сердце предательски молчало, не спеша сообщать, что где-то подрастает его Истинная пара. Обидно, что не каждому дано повстречать свое счастье. Вот деду его повезло, и Рыжему тоже... Жаль, что свои милости переменчивая фортуна раздает избирательно. Второй такой Алечки, ну или похожей на нее девушки, ему не найти...
  Цаю, конечно, очень импонировало его последнее увлечение - сильфиечки, причем, сразу обе, но, к сожалению, парень прекрасно осознавал, что такой же бурной страсти, которая напрочь отшибает мозги, как у Рыжего из-за Али, в их варианте нет, да и не получится...
  
  Переживал он недолго. Лишь пару раз вздрогнул, сквозь дрему слыша жизнеутверждающий смех расшалившейся малышни и топот детских ног, улепетывающих мимо дверей его спальни от своих нянек. Такие непосредственные шалости в чужом доме парня немного раздражали. Потому что пугающие мысли о женитьбе каким-то непостижимым образом переплетались в полусонном сознании, и ему почудилось, что на него, как на потенциального жениха, ведется облава. С объявленным призом, дескать, кто первым из дебютанток добежал - той он и достанется...
  Но когда хохот детей и сдержанная ругань нянек затихли вдали, благополучно миновав пределы его апартаментов, парень облегченно вздохнул и вновь прикрыл длинные ресницы, скрывающие панику в зеленых глазах оборотня, погубивших своим хитрым блеском не одно девичье сердечко. Когда он был в таком же нежном возрасте, как родичи-котята, несмотря на усилия воспитателей, ему почему-то тоже не приходило в голову, что неприлично в гостях бегать по всему дому, устав толкаться рядом со взрослыми, у которых свои интересы, ничуть не соответствующие их требованиям. А уж если приходилось где-либо встречаться с сыночком Эмли, то их с демоненком, в конце концов, вообще приходилось разнимать, растаскивая за шкирки, потому что ни один не желал уступать, забывая о своих обещаниях родителям вести себя прилично и первым не задираться. Под эти воспоминания Цай и заснул.
  Однако выспаться всласть парню не удалось, поскольку уже через несколько часов он был разбужен появившимся у него в спальне дедом, пошедшим на это в виду собственного любопытства. Хотя он и прикрывался якобы оказанным на него давлением со стороны Эмли, желающим поскорее удовлетворить свой интерес насчет будущей невестки. Кроме того, Сейцу уже соскучился по жене. Но предпочитал малодушно не высовываться из гостиной, в которой они коротали время с отцом Айва, справедливо, впрочем, опасаясь, что тогда гости еще долго не уберутся восвояси.
  К счастью, Вальеса и сама горела нетерпением узнать подробности, поэтому несмотря на то, что обед прошел в теплой атмосфере, услышав сообщенные ей слугой (посланным Сейцу) сведения о том, что Цай вскоре вновь присоединится к деду и Эмли в малой гостиной, вежливо поблагодарила собравшихся за визит вежливости и сообщила (с намеком на то, что у нее есть еще неотложные дела), что легкое недомогание внука требует ее участия, поэтому, к сожалению, больше времени она им уделить не сможет. Впрочем, гости оказались довольно понятливыми и достаточно быстро начали откланиваться и собираться домой.
  
  Просыпаться Цаю не хотелось категорически, поэтому, приоткрыв глаза, он первым делом поинтересовался у деда:
  - А где бабуля? - стремясь выиграть еще хотя бы полчаса сна.
  - Вальеса выпроваживает последних гостей. Хотя, признаться, мне было бы любопытно, как бы ты выкручивался сейчас, не будь у тебя такой любящей бабушки.
  - Что ты имеешь в виду? - нахмурился Кошак.
  - Да парочка девиц проявляла недюжинную напористость и артистизм, желая остаться и скрасить твое вынужденное одиночество, пока ты не поправишься. Ты не представляешь, как они горевали, что 'легкое недомогание' не позволило тебе явить свой лик пред их ясные очи, - хохотнул Сейцу. - Правда, злые языки утверждали, что болезнь твоя носит временный характер и довольно часто встречается у молодых, не связанных обязательствами шалопаев, позволяющих себе чрезмерное употребление веселящих напитков и развлечений с девушками.
  - Дед... - скривился Цай, с опаской уточнив, - надеюсь, бабуля всех убедила, что я заболел?
  - А уж этого я не знаю! Прости, внук, но я не стал вступаться за твою честь, - хмыкнул муж Вальесы. - Во-первых, потому что они меня не видели, поэтому и позволили себе немного вольности. А во-вторых, хоть в данном конкретном случае, это и не так, но в целом... - старший оборотень неопределенно махнул рукой, - глупо обижаться на правду. Все, хватит отдыхать, поднимайся! - велел Сейцу. - Мы с Эмли уже утомились вас ждать. Вальеса сейчас освободится, и ты приводи себя в порядок.
  - А что, Повелитель еще не ушел?
  - Нет, конечно, он тоже желает услышать подробности, - 'обрадовал' дед, удаляясь из спальни. - А потом, ты бы ушел, зная, что на ужин у нас сырно-мясной рулет с дичью и еще парочка бутылок отличного красного Грэхского 40-летней выдержки? - ухмыльнулся Сейцу.
  - Можно подумать, что у него своего этого добра мало или его дворцовый повар не знает, как готовится сырно-мясное блюдо...
  - А компания? - даже остановился дед, удивляясь недогадливости обычно проницательного внука. - Родной мой, иногда хорошая компания стоит гораздо больше, чем антураж и изысканное меню...
  Цай прикусил язык, невольно соглашаясь.
  Действительно. Он ведь совсем недавно сам смог убедиться, что это так. И желание проводить больше времени с племяшкой, обыкновенной человечкой, не избалованной роскошью быта, знанием дворцового этикета или негласных правил поведения 'золотой молодежи' - тому подтверждение. К своему ужасу, пришлось признать, что даже общество демоненка, с которым они постоянно цеплялись друг к другу по любой мелочи, его не так уж и тяготило, а, скорее, забавляло.
  Вот уж, действительно, никогда не знаешь, чего ожидать от привередливой судьбы...
  Весьма неохотно приняв сидячее положение, Цай лениво потянулся и на всякий случай проверил нить, связывающую его с Пологом Непроницаемости в квартире племянницы. Похоже, Альена, утомленная столькими потрясениями и напоенная им 'волшебным эликсиром', все еще безмятежно спала.
  Посидев еще минуту, парень поднялся и поплелся умываться. Как бы там ни было, а выглядеть перед Эмли хотелось, по возможности, как можно более достойно. В конце концов, это деду он старый друг, а не ему! Хватит с него и той сверхкороткой речи, которую он утром произнес! Да и в голове, возможно, прояснится, чтобы не ляпнуть чего невпопад спросонья...
  К тому времени, когда он добрался в гостиную, ждали уже только его, уютно устроившись перед камином, тесной (как мелькнула у парня мысль - семейной группой), которой Цаю и пришлось подробно пересказывать свой разговор с Альеной.
  Вальеса заметно нервничала, вцепившись в руку Сейцу, мужественно старавшегося не морщиться от нажима длинных острых ногтей любимой супруги, невольно опровергавших ее стопроцентную принадлежность к человеческой расе. Теперь наверняка останутся следы, словно от кошачьих когтей. Хорошо, что на шкуре оборотня все заживало очень быстро, и жена, может быть, даже не заметит и не расстроится из-за своей несдержанности.
  Охи и ахи, сопровождающие волнительный пересказ, а так же удовлетворительные восклицания о том, какой Цай молодец, что преподнес для их девочки все именно так, как надо, перемежались довольными комментариями оживившегося Эмли. Дескать, он даже и не сомневался в своей будущей невестке, потому что сердце его сына не могло ошибиться в столь важном выборе.
  - В общем, на первый взгляд, все прошло успешно, - сделал вывод Цай. - Но Альена беспокоится, как же воспримут перемены в жизни ее приемные родители?
  - Какая проблема? - удивился Сейцу. - Конечно, надо обязательно познакомиться с людьми, воспитавшими нашу девочку, отблагодарить их за доброе, теплое отношение. Судя по твоему рассказу, Алечка действительно любит и уважает их, а не просто желает отдать дань вежливости и благодарности. Ты узнал, где они живут? Надо бы предупредить и пригласить их к нам или сюда, чтобы с ними пообщаться и подружиться, и уже в их присутствии познакомиться с Альеной.
  - Эм... ну пока я еще не узнал все подробности, - стушевался Цай. - Аля уперлась, что Джоунсам будет некомфортно в моем особняке или в дорогой гостинице, так как они простые люди и не привыкли к роскоши, будут стесненно чувствовать себя...
  - Но как же так?! - нахмурился дед. - Цай! Надо было в первую очередь решить этот вопрос. Ведь он отодвигает наше знакомство с девочкой, - недовольно покачал Сейцу головой, успокаивающе погладив жену по руке.
  - Дед, не ворчи. Как только Аля проснется, я пойду и постараюсь узнать о них поточнее ... - пообещал Кошак. - Ну не будить же мне ее, в самом деле!
  - Не надо никого будить, - вмешался Эмли. - Чем больше времени Альена проведет в сонном состоянии, тем больше шансов, что не успеет придумать еще кучу несуществующих препятствий к замужеству с моим сыном. У меня есть полная информация о том, где они живут и чем занимаются.
  - Даже так?! - подозрительно уставился Сейцу на давнего приятеля, припомнив, как тот, действительно, обмолвился о том, будто знает, что Альена приходится Вальесе родней. И было это как раз при их встрече в горах, то есть там, где от бывшей горной границы между государствами осталось лишь воспоминание, после того, как сын Эмли и собственный внук порезвились. - А скажи-ка, мой друг... а как давно, ты уже знаешь, кто она нам?
  - Ну... в общем-то, с того дня, как узнал о том, что именно она - Истинная пара моего сына. А что? Я же все-таки Повелитель, и мне по статусу положено знать, с кем моему сыну всю жизнь провести придется, - самодовольно ухмыльнулся Высший демон. - Да и моя разведка лучше твоей работает, - не удержавшись, поддел он оборотня.
  - Разведка разведкой, - прищурился Сейцу, - ты на вопрос-то ответь. Мне сейчас интересно узнать, не у кого ищейки более трудолюбивые, а сколько времени ты о происхождении Альены знаешь?
  - Сколько знаю, столько и знаю.
  - А о том, что... - невольно повысив голос, начал оборотень, однако договорить ему не удалось.
  - Прекратите оба! - одернула раздухарившихся мужчин Вальеса. - Нашли же время!
  - Да не стал бы я скрывать этот факт дольше необходимого, - пошел на мировую Эмли. - Просто о безопасности девочки беспокоился! Представь, что бы началось, если бы я сразу обо всем тебе сообщил? Это пока она орса, ей нашествие женихов не грозило. А от всего прочего охрану я ей обеспечиваю...
  - Это не ответ! - кипятился Сейцу. - Что я ей охрану от всяких проходимцев обеспечить не смог бы? Да и потом, разве Але кто-то надоедает? Цай?! - требовательно уставился он на внука.
  - Да вроде нет, - поежился Кошак под проницательным недовольным взглядом старшего родственника. - Да и она в последнее время общается только с нами...
  - Вот видишь?! - с упреком посмотрел Сейцу на Эмли. - Ты же знаешь, как нам важно было найти внучку! Как ты мог скрывать настолько ценную информацию?
  - Да перестань ты меня обвинять в бессердечии, - насупился Эмли. - Я бы сразу сказал, как только между Айвом и Альеной все сладилось. Пойми ты сам - а вдруг она в кого влюбилась бы? И что тогда? Свою историю вспомни! Ну кто же думал, что дети такого успеют наворотить, что сами пока разобраться в своих чувствах не могут?
  - Ладно, вы тут подискутируйте, - решительно поднялся Цай. - А я пока проведаю, как там наш 'жених' подготовился к ответственному объяснению с невестой. Как-то я здорово сомневаюсь, что изучение любовных романов ему поможет, - хмыкнул он. - Тем более что я обещал его в курсе происходящего держать.
  - Не язви! - одернул Эмли. - Еще неизвестно, что сам творить будешь, если повезет обрести Истинную пару. Ладонь дай, допуск сделать, а то в библиотеку не попадешь.
  - Так у меня же в нее бессрочный абонемент есть! С круглосуточным доступом! - невольно похвастался Цай. - Вы мне его восемьдесят два года назад подписывали, наказав нас с Айвом неделей принудительного штудирования правил межрасового поведения индивидуумов, когда в очередной раз мы повздорили и, разделившись на два лагеря, устроили 'военные учения', помните? Только Айв тогда отмазался, как обычно, и не пошел со мной.
  - Не помню такого! - нахмурился Эмли.
  - Ну как же?! Это когда вся, гостившая в то время у Вас в замке молодежь, должна была выбрать, за какой они лагерь... Вообще-то было весело...
  - Очень, - поддержала внука Вальеса. - Просто обхохочешься. Особенно, когда родителям пришло в голову, что 'выбор лагеря' может быть превратно истолкован службой Тайной канцелярии, - ехидно заметила женщина.
  - Я тогда лояльно отнесся, - смутился Эмли. - Дети все-таки... да и пользы от этого больше было, чем вреда.
  - Ага! Значит, все-таки помните, - поддел Цай. - Все, прошу меня извинить, что бросаю вас. Чувствуйте себя, как дома, - попрощался оборотень, торопясь поскорее добраться до незадачливого приятеля...
  
  ***
  
  Немного сочувствуя Айву, Кошак намеревался предупредить приятеля о том, что никто из родни против свадьбы не возражает, но придется уж Рыжему потерпеть, пока приемная семья Али не познакомится с его семьей, чтобы было все честь по чести. Племяшку Цай очень хорошо понимал и уважал ее решение. Молодец, девчонка, не стала сходить с ума от радости, узнав последние шокирующие новости, и вспомнила о долге перед людьми, вырастившими ее. Несмотря на происхождение, от воспитания тоже многое зависит. Значит, правильно воспитывали Джоунсы чужого им, в сущности, ребенка. Парень надеялся, что Рыжий будет учитывать это обстоятельство.
  Хотя Кота все же немного смущало наличие у племяшки братьев. Когда в семье единственная, всеми обожаемая девчонка, братики вполне способны создать кучу проблем потенциальному жениху. Но уж насчет этого теперь пусть волнуется Айв, собравшийся увести девушку из родного дома.
  Пока он собирался, взрослые каким-то невероятным образом сумели урегулировать ключевые моменты и, перестав ссориться по мелочам, пришли к согласию в вопросе дальнейших действий.
  Вот только понять, в результате чего получилось так, что договариваться с приемными родителями Али о встрече с новыми родственниками их приемной дочери, отправляется Эмли (хорошо, хоть накинув подходящий случаю 'морок'), Цай так и не смог.
  Причем дед, который в момент его ухода непременно рвался съездить сам, или хотя бы проконтролировать процесс, сейчас оставался у него в особняке, опасаясь оставлять Вальесу в одиночестве. Мол, слишком уж жену разволновала предстоящая встреча.
  Хотя бабушка действительно волновалась.
  Пожалуй, даже хорошо, что назавтра ею уже были запланированы очередные 'посиделки' с сородичами. Гости всегда требуют внимания и заставляют немного отключиться от личных проблем, пусть даже и таких приятных. Единственное, чего Цай опасался, так это того, что небольшой неофициальный визит знакомых, вновь превратится в паломничество его сородичей. Впрочем, ради любимой бабушки, Кот был согласен и не на такие жертвы.
  Однако уйти незамеченным ему не удалось, поскольку Вальеса, заметив парня, все же перехватила его уже у самого выхода из особняка под предлогом еще раз попрощаться.
  - Бабуль, ну я же не на год исчезаю, - слегка смутился парень под ехидным взглядом деда и отца Айва, оказавшихся, как нарочно, неподалеку. (И что им в гостиной не сиделось?!)
  - Не ворчи! - строго одернула она любимчика, но тут же расправила несуществующую складочку на воротнике его камзола, обезоруживающе улыбнувшись. - Вот когда у тебя появятся собственные внуки, посмотрю, как ты будешь себя вести.
  - Бабуля!!! - сдержанно зашипел Цай, перехватив руку молодой женщины и прижавшись к ней губами. - Не надо меня пугать внуками, я еще даже не женат.
  - Кстати о невестах! - спохватилась Вальеса. - Милый, ты уж надолго не пропадай и побыстрее возвращайся. Ты сегодня даже не соизволил выйти к гостям. Боюсь, завтра будет предпринята повторная попытка.
  - О! Хорошо, что предупредила, я тогда послезавтра вернусь, хорошо? - хитро сощурился Цай.
  - Вот бессовестный! - пожурила бабушка. - Котенок, молодых достойных девушек много, может быть, тебе какая-нибудь из наших красавиц все-таки глянется? Не задерживайся. Абонемент не забыл?
  - Нет, - похлопал себя оборотень по потайному карману на груди.
  - Ну хорошо. А то ты ведь помнишь, какие у них там в Большой Библиотеке неприятные охранки от незваных гостей? И, кстати, ты там поаккуратней с Рыженьким, не дразни понапрасну. Ты у нас один, да и у Алечки второй Истиной пары не предвидится.
  - Не переживай, бабуль, не собираюсь я вашего обожаемого демоненка обижать, - оптимистично пообещал он.
  - Прости, родной, - улыбнулась Вальеса, - я знаю, что ты у нас умный и самостоятельный. Но все равно, пообещай, пожалуйста, что не будешь сильно задираться, а то я вас, мальчишек, знаю! Это с мозгами у Айва временно небольшой непорядок, а Силы не занимать. Береги шкуру, Котенок мой.
  - Ладно, обещаю! - вздохнул Цай.
  - Подожди, торопыга! - окликнул его демон - Сейчас я тебе портал сам построю, прямо к порогу Библиотеки, а то защита-то замка тебя не пропустит.
  Впрочем, много времени у Эмли это не заняло и уже через минуту, чмокнув Вальесу в подставленную щеку и кивнув на прощание стоявшему неподалеку деду, Кот шагнул в портал, построенный Повелителем, выходящий прямо на площадку у дверей Большой Замковой Библиотеки.
  
  ***
  
  Большая Замковая Библиотека встретила Цая пустотой, но отнюдь не тишиной. Высоченные стеллажи сейчас были похожи на стены загадочного лабиринта и невольно внушали уважение, как бы не заблудиться...
  Нет, он, конечно, не ожидал в такое время застать в данном заведении толпу сотрудников, готовых послужить ему гидами. Но все же дежурного библиотекаря (с учетом того, что Наследник Повелителя до сих пор наслаждался чтением где-то в ее глубинах) служащие всяко должны были оставить! Тем более что огонек-то у стойки горит. Но вот где в недрах этой, погруженной в загадочный полумрак громадины искать Рыжего, он пока представлял с трудом.
  К тому же такой горестный плач, раздающийся из-за стойки, перегораживающей помещение, он услышать не ожидал!
  Похоже, кто-то тут успел заплутать до его прихода...
  В несколько шагов преодолев расстояние, отделяющее его от источника плача, Кот, перегнувшись через стойку, увидел горестно рыдающий над раскрытой книгой призрак девушки-кошки.
  А она, даже не заметив его приближения, продолжала всхлипывать.
  - Ну вот почему он ее не поцеловал! Дурак!!! Вот все мужики такие... такие... - и, не найдя слов, зарыдала дальше...
  Женских слез Кот не любил. Хотя успокаивать отдельных представительниц прекрасного пола (причем по гораздо менее значимым поводам, чем прочитанная книга, не оправдавшая наивных надежд романтичных барышень, впавших в истерику) ему в своей жизни приходилось не один раз. Но данная ситуация поставила парня в откровенный тупик.
  Он просто не знал, как можно успокоить плачущее привидение! К тому же ни его домашние Наставники, ни преподаватели в Академии о способах, подходящих для разрешения подобной ситуации, не рассказывали!
  Как упокоить - да! Оборотень навскидку мог припомнить не менее двух десятков развеивающих или изгоняющих привидений заклинаний. Вот только они ему сейчас были бесполезны. Да и сомнительно как-то, что если он сейчас пригрозит окончательным уничтожением, это рыдающее чудо моментально успокоится.
  - Эй, привет! - выбрал он нейтральный тон, решив, что лучше всего просто отвлечь это недоразумение не совсем тактичной беседой, рискуя прослыть невоспитанным, чем отпускать реверансы. - Что это ты тут сырость развела, разве не знаешь, что в этом храме редчайших раритетов должен поддерживаться постоянный микроклимат?
  - Знаааю... - всхлипнула призрачная девица и только затем удивленно подняла голову и, поспешно вытирая слезы, произнесла:
  - Ой... а Вы, вообще-то, кто? И как сюда попали?
  - Давай на 'ты'? - предложил Цай, проигнорировав бдительный допрос. - Мое имя - Цай, а тебя как зовут?
  - Привиденьице, - снова всхлипнула девушка, скосив глаза на книжку, закапанную быстро исчезающими призрачными слезами, предусмотрительно положив пальчик между страниц, чтобы не потерять место, где она читала про возвышенные чувства живых, пусть и книжных героев. Но как только представила, какие мучении терзали бедняжку, которую так и не поцеловал недогадливый воздыхатель, снова скуксилась, готовая разрыдаться от избытка эмоций и сопереживания героине.
  - Да я вижу, что ты привидение, - доброжелательно улыбнулся Кошак.
  - Нет, меня и зовут так, - пояснила девушка-кошка, внезапно обидевшись на еще одного недогадливого представителя сильного пола.
  - Да? - изумился Цай, еле сдерживаясь, чтобы не рассмеяться. - Ну, извини, пожалуйста.
  Для неуспокоенной души забавный симпатичный призрак оказался слишком эмоционален. Вот и сейчас она с вызовом вскинула голову, словно готовясь спорить, если он имеет что-то против ее имени.
  - Нет, честно, извини. Хм... Очень оригинально. Привидение, которое так и зовут 'Привиденьице'...
  - Никто меня никуда не зовет, - все еще сердито фыркнула девушка, сомневаясь в искренности его слов. - Я сама прихожу! И вообще!
  - Конечно! Кошки всегда гуляют сами по себе, мне ли не знать?! Лучше скажи, что же ты из такого богатого архива выбрала книжку, заставляющую тебя плакать? - поинтересовался Кот.
  - Ты ничего не понимаешь! Все вы такие! - с вызовом ответило Привиденьице и снова зарыдало.
  - Ох! Ну что ты, вовсе не все! - горячо заверил Кошак, немного растерявшись. - Вот я, например, не такой! Я вообще никогда девушек не отказываюсь целовать, - привел он 'убийственный' аргумент.
  Девушка резко замолчала, и недоверчиво посмотрела на парня. Видя, что его тактика приносит свои плоды, Цай уже более уверенно продолжил:
  - Вот не веришь мне, а зря! Ну честно, Привиденьице, заканчивай устраивать потоп, я плавать не умею, - соврал он (вообще-то он просто не любил). - Давай ты лучше не книжку читать будешь, а проводишь меня к Наследнику, а я в награду тебя поцелую! - выпалил он, поразившись собственной безрассудности.
  Призрачная девушка снова удивленно воззрилась на оборотня, пытаясь определить сквозь застилавшие слезы глаза, не шутит ли?
  Брюнет был удивительно хорош собой. Высокий, стройный, улыбчивый, а глаза... Даром, что она уже не первый год - привидение, а вот таких выразительных изумрудно-зеленых глаз с лукавыми искорками кошачьей породы, немного насмешливо изучающих ее, она давно не встречала. Да что там! Вообще не встречала! Очень ей этот незнакомец по имени 'Цай' понравился. Ну как тут отказать в просьбе, забыв, что Наследник просил его не беспокоить? Однако вспомнив об обещании, данном Этельке, Привиденьице горестно вздохнуло, поскольку огорчать этого очаровательного, хоть и немножко наглого (что впрочем в глазах призрака только добавляло ему шарма) посетителя не хотелось и сказало:
  - Без абонемента посещение Большой Замковой Библиотеки запрещено.
  - Так у меня есть! - обрадовано воскликнул оборотень и потянулся к нагрудному карману. - Бессрочное и круглосуточное! Лично Повелитель Эмли выдал! И Наследник меня ждет!
  Тщательно проверив предъявленный документ и убедившись в его подлинности, уполномоченный Хранительницей призрак, уже гораздо более заинтересованно посмотрела на Кота.
  А Цай, которому уже попросту надоело ждать, увидев ее колебания и пытаясь ускорить принятие Привиденьицем решения, выдвинул новое предложение, в абсолютной уверенности, что ничем страшным это ему не грозит. Хотя, будь на месте Привиденьица реальная девушка, он еще, может быть, и подумал предлагать такое или нет. Но о каких-либо неприятностях при поцелуях с призраками, которые могут навредить оборотням, он никогда не слышал:
  - Я тебя даже не один раз поцелую, а два! Чтобы ты точно успокоилась и не расстраивалась! - беспечно пообещал он.
  - Ну... - задумчиво протянуло Привиденьице и, что-то для себя решив, энергично кивнула головой, - давай!
  Несмотря на то, что сказать это по ее внешнему виду было нельзя, она внезапно испугалась, как бы оборотень не передумал.
  - Договорились! Тогда поднимайся и пойдем, - машинально протянул Цай ладонь навстречу своей провожатой, проявив малую толику обычной галантности, но призрачная девушка даже немного смутилась от такого внимания.
  Всхлипнув еще разок, девушка-кошка отвернулась и украдкой смахнула оставшиеся на глазах слезы. После чего, поднявшись, уцепилась узкой, неожиданно материальной и ледяной ладошкой за теплую руку живого оборотня, повела его вдоль рядов редких, а то и вовсе бесценных книг в помещение, где уединился сын Повелителя.
  Вот только по дороге Привиденьицу пришла в голову замечательная мысль, что, раз уж Цай остановился с ней поболтать, то, наверное, он не слишком-то и торопится, поэтому наверняка ничего страшного не случится, если зеленоглазый похититель девичьих сердец чуть-чуть задержится. Так что можно смело немножечко продлить 'прогулку', слегка поплутав в дебрях полутемного зала, заставленного стеллажами. Ну и пусть он видит не хуже ее, все-таки из кошачьей породы, зато он не знает пути, и короткой дорогой они точно не пойдут! - решило находчивое Привиденьице, чарующе хлопнув длинными ресницами и заискивающе взглянув на заполученную добычу.
  Не так уж часто ее утешают такие обаятельные красавчики, может же она устроить себе праздник в своем вечном посмертии?
  
  ***
  
  Как бы ни хотелось Привиденьицу побродить подольше (желательно до утра) вместе с Цаем по пустой и темной библиотеке, ее мечтам было не суждено сбыться.
  К сожалению, не смотря на свои поистине громадные размеры, число доступных для ночного посещения залов было ограничено, а способность Кота свободно видеть в темноте, его чувство направления и отличная зрительная память играли против нее.
  Да и Цай, в четвертый раз пройдя рядом с весьма приметным стеллажом с полным 200-томным собранием сочинений: "Строительство крепостей и замков", принадлежащим перу известного гнома-архитектора Ноумгреда Руумо, начал подозревать, что его, вместо того, чтобы проводить прямо к демоненку, водят кругами. Однако обвинять девушку-призрака в намеренном затягивании прогулки не спешил.
  Мало ли что - где еще там Веник книжки свои читает? Может, к нему только так и можно пройти?
  Тем более что по своим прошлым посещениям, он хорошо помнил объяснения Хранителя, что Большая Замковая Библиотека - место таинственное и загадочное, со своими правилами, обязательными к исполнению.
  Но спустя еще десять минут (а всего он бродил рядом с кошкой уже почти полчаса) его терпение стало иссякать. К тому же спутница оборотня упорно хранила полное молчание.
  Посмотрев на свою проводницу, лицо которой имело задумчиво-мечтательное и удивительно безмятежное выражение, и, увидев, что она поворачивает в коридор, в котором (он мог поклясться!) они уже проходили буквально пять минут назад (только попадали в него с другого входа), Цай все же окликнул свою спутницу:
  - Послушай, Привиденьице, а мы точно правильно идем?
  - Что? - вздрогнула хитрая кошечка, выныривая из своей мечтательной задумчивости (в которой воображение уже нарисовало ей картину их бурного, страстного и такого романтичного приключения с идущим рядом с ней парнем).
  - Ты только не обижайся, - сразу предупредил Кошак, стараясь не раздражаться. - Но ты уверена, что мы не заблудились?
  - В чем ты меня подозреваешь? - возмущенно выдернула она свою ладошку из его руки. - Я тут все закоулочки знаю! Даже с закрытыми глазами могу найти все, что нужно!
  - Я тебя ни в чем не обвиняю, Привиденьице, - мягко возразил Цай. - И мне, собственно, кроме встречи с Рыжим... то есть с Наследником, ничего не нужно. Давай уже как-то ускорим процесс, ладно? Можешь даже закрыть глазки, если тебе так легче ориентироваться, - поддел он.
  - Хм! - досадливо дернула призрачная девушка плечиком. - Мы уже почти пришли, вот за тем поворотом, - кивнула она в темноту, - будет вход в зал, где и находится в данный момент Наследник.
  - Отлично! - обрадовался Кот, собираясь рвануть в указанном направлении. Однако сделать это ему не удалось.
  - Ты куда это заторопился? - искренне удивился призрак. - А кто обещания будет выполнять? Тебе, прежде чем к раасу Айвену идти, меня поцеловать нужно! - заявило Привиденьице и добавило: - Дважды!
  - Эм... - слегка растерялся Цай от неожиданности.
  Честно говоря, давая необдуманное обещание, парень надеялся, что призраку, пусть и такому симпатичному, его поцелуй вовсе не потребуется. Но девушка выжидательно смотрела на него, и оставалось надеяться на импровизацию, потому что, как это, целоваться с призраком, оборотень совершенно не представлял.
  - Слушай, малышка, а давай я тебя чуть позже поцелую? - заискивающе попросил он отсрочки. - Вот поговорю с Айвом и тогда, никуда не торопясь... - подарил он девушке-кошке одну из своих самых обаятельных, располагающих улыбок.
  - Ну... я не знаю... - расстроено прошептало Привиденьице. - Я думала, что ты меня сейчас поцелуешь, при Наследнике как-то неловко, - смутилась она.
  - А при чем тут Наследник? Зачем нам с тобой свидетели? А то он еще обзавидуется, - беззастенчиво польстил кошечке оборотень. - Тем более что я, действительно, тороплюсь. Да и разговор у нас с ним важный и строго конфиденциальный, - для пущей убедительности понизил он голос до доверительного шепота. - Ты меня лучше здесь где-нибудь подожди, хорошо? А если боишься, я тебе светлячок оставлю.
  Вот только, несмотря на все слова о срочности его дела к Наследнику, отпускать просто так понравившегося ей парня девушке не хотелось, да и получить подтверждение серьезности его слов она считала совсем не лишним.
  - Ну... - задумчиво протянуло Привиденьице, невольно смущаясь от своих слов (где это видано, чтобы порядочное привидение на поцелуи напрашивалось?), - а, может, ты меня сейчас один раз поцелуешь? В щечку? Так сказать, авансом, а затем уже обещанные два, когда выйдешь...
  - А... - только и смог сказать Цай, удивляясь странной арифметике хитрюги. Он был уверен, что соглашался, то есть обещал девушке лишь два поцелуя. Впрочем, какая разница?
  Между тем, призрак уже развернулся к оборотню боком, подставляя ему свою щеку для поцелуя.
  Поставленный перед фактом, что пусть и так, но свое слово держать придется, Кот сделал глубокий вдох (все-таки призрака он собирался поцеловать впервые в своей жизни). Машинально облизав губы, парень наклонился, стремясь побыстрее осуществить это действие, вот только сделать это оказалось совсем не просто...
  А все дело было в том, что такая бойкая и настойчивая на словах призрачная девушка-кошка, увидев, что оборотень собирается ее поцеловать (пусть даже и в щечку), отчего-то в последний и самый решительный момент застеснялась. И, вместо того, чтобы стать как можно более осязаемой, наоборот, стала практически неощутимой. А растерявшийся Кошак (абсолютно этого не ожидавший), нет, чтобы вовремя сообразить, что произошло, и чмокнуть воздух рядом со щекой призрака, так и продолжал склоняться. И догадался прекратить устраивать цирк только тогда, когда его голова оказалась в районе ключиц Привиденьица.
  Судорожно сглотнув, Цай быстро распрямился и преувеличенно бодрым голосом, стремясь скрыть свое замешательство, спросил:
  - Так тебе светлячок оставлять?
  - Я же призрак! - невольно улыбнулось от облегчения Привиденьице, радуясь смене темы. Она вообще чувствовала себя сейчас не намного лучше оборотня, и буквально готова была провалится сквозь пол от смущения (сама же поцелуй выпрашивала и сама же материальность удержать не могла, будто она не умудренный опытом 500-летний призрак, а свеже-возникшее привидение!). - Чего мне здесь бояться-то?
  - А ну, да, точно! - поддержал ее Кошак. - Не скучай, я скоро! - пообещал парень. - Только ты тут не шуми, чтобы Айвен раньше времени не догадался, что мы уже пришли.
  - Хорошо, - послушно пообещала призрачная девушка-кошка, подавив вздох сожаления.
  Ее больше устроило бы, чтобы Цай сейчас задержался и попытался еще раз ее поцеловать в щечку, чем откладывал все на потом, когда поговорит со своим другом. Ведь опыт-то достигается только тренировкой (а ну как у них и в следующий раз ничего не получится?) Вечно эти живые поступают не так, как хочется...
  
  ***
  
  Даже обладая умением двигаться бесшумно, перед самым залом, где расположился Рыжий, Цай невольно перешел на особенный неслышный кошачьий шаг. Очень уж хотелось ему застать приятеля врасплох.
  Ожидания Котяры оправдались на все сто!
  Зачем-то приняв боевую форму (может, опасается обитающих в библиотеке призраков?), демоненок с упоением читал, обложившись со всех сторон стопищами книг. Рыжий был настолько поглощен процессом получения новых знаний (хотя Цай сильно сомневался, что из любовных романов можно набраться практического опыта), что можно было и не красться, а топать, совершенно не таясь, Айв и не услышал бы.
  В другое время, может быть, Кошаку и не пришло в голову пошутить над незадачливым будущим родственничком, но упускать такой шанс для шкодливой натуры оборотня, оказалось выше его сил.
  - БУ!!! - метнулся он вперед, материализовавшись напротив Айвена, от неожиданности даже не врезавшего, как обычно, отражающим заклинанием, а изумленно и несколько отстраненно уставившегося на источник шума.
  Цай нахмурился, убирая щит. Как-то это нетипично для демоненка. Видно, совсем сложный случай. Любопытно, что там в его книгах такого интересного написано, что он бдительность потерял?
  - Не, ну я так не играю... - досадливо протянул Цай. - Тебе, трудно было испугаться, что ли? И что тут у нас за фолиант?
  Его внимание привлекла лежавшая поодаль от остальной груды томов, обернутая в непрозрачную обложку книга.
  - Ого!!! - шокировано уставился оборотень на картинки, наугад раскрыв ее посредине. - Понятно, почему ты так увлечен... фу на тебя, извращенец, - не удержавшись подколол он приятеля. И, не выдержав серьезно-трагического выражения лица, засмеялся в полный голос.
  - Котяра! - очнулся, наконец, Айвен, машинально рыпнувшись к приятелю, чтобы отобрать злополучную книженцию, оставленную ему Витом.
  Вот только библиотечная мебель была слегка не рассчитана на габариты демона в боевом обличии. И вместо того, чтобы подскочить к Цаю и забрать попавшую ему в руки книгу, Айв попросту застрял между креслом, в котом он сидел, и опасно накренившимся в результате его порыва столом.
  - Это не то, что ты думаешь! Я такую гадость не читал! Ай!!! Уй!!! Дхарг тебя побери, Блохастый! - завопил Рыжик, потому что в довершении всего он задел крыльями стопки книг, складированных на столе за его спиной. После чего те, мало того, что, покачнувшись, посыпались на пол, так еще и одна из книг (в полном соответствии с законом подлости, самая толстая и тяжелая) падая, угодила точнехонько ему на кончик хвоста и довольно чувствительно ударила по нему, рухнув с самой высоты 'пирамиды'.
  - Аха-ха-ха, - расхохотался Цай, на всякий случай ловко отпрыгнув от приятеля в сторону выхода из зала. - Я был уверен, что в этом облике вы, демоны, неуязвимы. А вы, оказывается, еще и неловки...
  - Неуязвимы! Но все равно же больно! - огрызнулся Наследник, судорожно поддергивая хвост и пытаясь визуально убедиться, что с ним все в порядке. - А насчет ловкости... Хочешь поспарринговать? - угрожающе прищурился разозленный демон.
  - Не, Рыжий, ты давай, зубы мне не заговаривай. Сначала облик смени, а то условия неравные получаются. Да и вообще, некогда мне с тобой возиться. Я тут, понимаешь, пришел сообщить тебе радостное известие о нашем разговоре с Алей, а ты такую литературу читаешь, - брезгливо потряс он перед носом у демоненка крамольной книжицей, - что я уже очень сомневаюсь, стоит ли нам соглашаться выдавать нашу Алечку за тебя замуж.
  - Повтори! - встрепенулся Айвен, разом забыв про свои 'увечья' и желание померяться силой. - Повтори, что ты сказал, ты поговорил с ней, да? Она согласна?! - в нетерпении заволновался сын Эмли, меняя обличие на человеческое. - Цай!!! Я тебя прибью, не томи!
  - Ладно, ладно! Угроз твоих не боюсь, но не ори, все-таки мы в библиотеке, - потешаясь над приятелем, соблаговолил ответить Котяра. Он уже успел заметить названия на корешках рассыпавшихся по полу книг и, наконец-то, понял, что имел в виду Эмли, рассчитывая на то, что его совет поможет сыну разобраться в психологии человеческой девчонки. - Давай-ка, приберись тут, а я тебе потом расскажу, как все прошло.
  - Потом подниму! - отмахнулся Айв, и, выскочив из-за стола, вплотную приблизился к оборотню. От нетерпения радужка голубых глаз демона начала менять свой цвет на янтарный. - Ты же мне поможешь.
  - Вот еще! - хмыкнул Цай, невольно отступая на шаг назад.
  Смена цвета глаз обычно служила предвестником того, что Рыжий готов ринуться в атаку. Похоже, если он ему не начнет немедленно рассказывать в подробностях о состоявшемся разговоре, есть все шансы, что Наследничек попробует их вытрясти, в буквальном смысле этого слова.
  Но кошачья сущность оборотня не позволяла ему сдавать позиции, не доведя оппонента до крайности, и поэтому он весьма правдоподобно изумился:
  - С какой стати, Рогатенький? Я их не ронял! И вроде как слугой в ваш Замок не нанимался.
  - Ну, во-первых, потому что я опрокинул их на пол из-за тебя. А во-вторых, у меня тут... - мстительно прищурился демоненок, выхватив из своего пространственного кармана записывающий кристалл и запечатлев не успевшего сориентироваться Кошака, в руках у которого все еще оставалась глупая книга с бесстыжими картинками, - компромат имеется! - торжественно объявил он, пряча кристалл обратно за пазуху. - Если хоть слово ляпнешь, о том, что я здесь делал, я его тоже Але покажу, - пригрозил он. -А в-третьих, давай, рассказывай!
  - Хм... - Цай откинул злосчастную книжку в сторону, задумчиво поскреб подбородок (вполне намеренно затягивая ожидание демоненка) и насмешливо поинтересовался. - Ну и что ты мне сделаешь? Я ей вроде как дядя, а не парень. Да и потом, я же в ответ могу рассказать, где я эту книгу нашел...
  Уже понимая, что это сражение наглому Кошаку он проиграл (да и не особо-то стремился к триумфу, поскольку торопился узнать принесенные Цаем новости), демон все равно пригрозил оборотню:
  - В гости тебя не буду звать, когда мы с Алей поженимся.
  - О! Это серьезно, - согнал улыбку Котяра, с трудом сдерживая смех. Мало того, что он еще раз уверился в выборе правильной тактики в отношении 'женишка', так и еще раз наглядно убедился в серьезности намерений демоненка. А уж радостное нетерпение Айвена попросту его умиляло. Ну-ну, глупый Рыжий даже еще не представляет, как надолго отодвигается его угроза. Хотя это и хорошо - больше племяшку ценить будет!
  Однако показывать свои истинные эмоции Цай не спешил и нарочито раздосадовано произнес: - Хорошо, так уж и быть, я тебе тут помогу навести порядок, и даже расскажу много всего интересного, только с тебя бутылка элсаха. Договорились?
  - Где я тебе ее возьму? - скривился Айв.
  - Там же, где и обычно, в винных погребах папочки-Повелителя, - подсказал 'бескорыстный' друг. Демонстративно скривившись Кошак, наклонился и поднял отлетевшую к его ногам книгу. - И куда это произведение складывать?
  - Да оставь ты книги в покое! Ты про Алю расскажи!
  - Ну уж нет! Я свою племяшку и после свадьбы видеть хочу! Так что командуй, шантажист!
  Оборотень прекрасно понимал нетерпение демоненка, однако удержаться от того, чтобы не помучить давнего соперника неизвестностью еще несколько минут, попросту не мог. Уж больно забавно выглядел сгорающий от нетерпения Рыжик.
  Бросив на приятеля испепеляющий взгляд, Айвен настолько решительно принялся наводить порядок (правда, довольно-таки относительный), что уже спустя буквально пару минут стопки книг (следует признать, не слишком аккуратно) вновь возвышались на ближайших столах и перед Рыжиком.
  - Рассказывай! - потребовал Наследник Повелителя.
  - С чего начать? - из вредности закатил глаза к потолку Цай, будто пытаясь сосредоточиться.
  - О чем вы с Альеной говорили! И что твои решили?
  - Ну вот, сам не знаешь, что ты хочешь, - дурашливо развел руками оборотень. - Ты бы уж определился, Рыжий...
  - Дхарг! - прорычал Наследник Эмли, теряя терпение. - Можешь прекратить паясничать и хотя бы в двух словах сразу обо всем рассказать?!
  - А, в двух словах - пожалуйста! - хмыкнул Котяра. - Она согласна!
  - Правда?! - задохнулся от неожиданно свалившегося счастья Рыжик.
  Цай даже устыдился собственному коварству и поспешил остудить порыв несчастного влюбленного демоненка.
  - Это в двух словах, но подожди радоваться, есть еще несколько 'НО'.
  - Но она же согласна? - сияющая улыбка немного померкла и Айв вперился в приятеля немигающим взглядом темно-голубых глаз, затаив дыхание. - Аля согласна со мной помириться?
  - Мириться? Хм... а мне казалось, что это ты извиниться перед ней должен... - однако заметив, что демоненок вот-вот окончательно потеряет терпение, решил, что тот на сегодня свою долю подколок уже получил сполна. - А если серьезно, - ухмыльнулся Котяра, - в общем, мои родственники согласны на брак, только вначале надо с Алиными приемными родителями познакомиться.
  - При чем тут родственники! Девочка моя как? Я на все готов, и мириться тоже! Что она сказала? - разволновался Рыжик.
  - Рогатенький, я же не протоколировал дословно. Я, конечно, постараюсь утром быть очень убедительным и красноречивым, чтобы она на тебя не обижалась. Но ты и сам попробуй больше не плошать. Хотя бы для разнообразия, - ехидно ввернул вредный одногруппник. - И хочу тебе сразу сказать, что если вот это, - обвел он широким жестом возвышающиеся горы томов, состоящие из любовных романов и трудов по психологии, - не поможет тебе самому помириться с моей племяшкой, так уж и быть, помогу!
  Произнося последнее предложение Цай мысленно скрестил пальцы, надеясь, что его участие в задумке Повелителя под кодовым названием: 'план Б', со временем не всплывет, и Рыжий его не прибьет за все, через что ему придется пройти, чтобы достигнуть заветной цели.
  - Спасибо! - искренне поблагодарил просиявший Айвен. - Цай, ты настоящий друг!
  Котяра даже растрогался от такой незаслуженной благодарности. Внутри шевельнулось что-то очень похожее на угрызения совести, но оборотень мужественно задавил некстати возникшее чувство, решив, что от своей забавы он ни за что не откажется. Тем более, что старшее поколение дало 'добро' на отточку дипломатических навыков, которые, как известно далеки от понятий о настоящем благородстве. У него все под контролем!
  - А теперь расскажи поподробнее, - потребовал Рыжий, поерзав на стуле, чтобы устроиться поудобнее в предвкушении деталей разговора.
  - Э, нет, - покачал головой Цай. - За подробностями приходи с обещанной бутылкой. Посидим, поговорим... А то у тебя, как я посмотрю, еще много непрочитанного осталось, - поднялся он.
  Айвен невольно поморщился:
  - Да когда это будет! Мне тут еще дня три торчать! Этих любовных романов, знаешь сколько! И все, мало того, что прочитать нужно, так еще и запомнить необходимо, что там их авторы понапридумывали. А еще и труды эти психологические...
  - Да нет, Рыжий, тебе здесь, скорее, еще неделю торчать придется, - Кот скептически оглядел громоздящиеся на столах книжные завалы. - Впрочем, за маленькую помощь мне с твоей стороны могу дать ценный совет, как сделать процесс усвоения знаний более продуктивным.
  - Как?
  - Дружков своих отлови и рядом посади книжки читать.
  - Тьфу на тебя, Блохастый, я-то думал, ты серьезно, а ты опять издеваешься... - разочарованно протянул демоненок.
  - А я очень серьезно, между прочим, - произнес Цай и пояснил свою мысль. - Смотри, тебе важно, как в этих романах герои мирились со своими девушками - так?
  - В принципе, да.
  - Ну вот, пусть законспектируют, почему поссорились и как помирились. И все. Или тебе про любофф читать понравилось и ты от этих книг, - оборотень выразительно обвел рукой вокруг себя, - прямо оторваться не можешь?
  - Да нет, глупость ты сказал, - возразил Айвн. - Конспект - это несерьезно. А вдруг они чего важного не запишут?
  - Ну, думай сам. А я, пожалуй, пойду.
  - Давай, до встречи, только не забывай меня в курсе всех дел Алечки держать! И где она и с кем она. И вообще, Блохастый, помни, что ты за ее безопасность отвечаешь!
  - Успокойся, Рогатенький, все я понимаю и помню! Ты за это не волнуйся, а просвещайся, давай.
  Цай повернулся и уже сделал несколько шагов к выходу, но тут вспомнил об ожидающем его за дверью Привиденьице и резко остановился:
  - Слушай, не в службу, а в дружбу, ты телепорт не откроешь? А то тут только ваша, демоническая, магия властвует.
  - А это-то тебе зачем? Ногами до входа в Замок пройти лень?- задумчиво смерил тяжелым взглядом вредного однокурсника Рыжий, борясь с непроизвольным желанием немного потрепать напоследок нервы самодовольно улыбающемуся Котяре. Все же подколки будущего родственничка его слегка задели. Да и совет этот его дурацкий! Хотя, с другой стороны, Блохастый вроде бы и не сделал ничего такого уж особенного. Самые главные новости он озвучил, даже слегка успокоил, пообещал поспособствовать в примирении с его девочкой, да и согласие родственников - еще одна гарантия того, что все будет хорошо. И непрочитанного материала как раз до утра хватит - не до задушевных разговоров. К тому же, подпорченная шкура будущего родственника вряд ли будет красиво смотреться среди приглашенных на их с Алей свадьбу гостей. Пусть живет. - Ну, если надо, открою, - кивнул Айвен. - А как ты сюда-то попал? - озадачился он. - С площадки?
  - Не, сюда мне твой отец портал открыл. Он у меня, то есть у деда, в гостях, но в моем доме, - попытался объяснить оборотень.
  - А?
  - А подробности потом! - пресек вопросы Цай. - Да я бы не прочь до площадки прогуляться и с нее телепортироваться, но, видишь ли, Рыжий, тут такое дело, - слегка замялся Кошак. - Один местный призрак хочет, чтобы я его поцеловал... а у меня это дело как-то не очень хорошо получается... с призраком целоваться... она же неосязаемая!
  - Ну да, конечно, - скептически усмехнулся Айвен. - Мало того, что живые красавицы тебе прохода не дают, так ты еще и с привидениями решил пофлиртовать. И кто из нас после этого извращенец? Нет тут никого, кроме нас, в это время...
  - Оно, вообще-то, очень даже милое, - обиделся Цай на недоверчивость демоненка. - Это девушка, ее зовут Привиденьице.
  - Что, прямо так и зовут?
  - Да! Только можешь не пытаться с ней заигрывать. Она сама решает, с кем ей общаться, понял?! - почему-то решил вступиться за призрачную кошку Цай. - Сиди тут, штудируй литературу!
  - Как скажешь, - рассмеялся Айвен, уверенный, что хитрый приятель все выдумал про каких-то симпатичных призраков. - Куда тебе портал открывать?
  Оборотень ненадолго задумался. Племяшка еще спала, домой идти, честно говоря, не хотелось (особенно вспоминая деятельность, развернутую предприимчивой бабулей), а к сильфиечкам в это время и с пустыми руками как-то неловко. Впрочем, купить сладости и цветы даже ночью - не проблема. Круглосуточная лавка "Все для Вас", специализирующаяся как раз на удовлетворении нужд таких же припозднившихся кавалеров, на что? Заодно и какие-нибудь подарки посущественнее, в оправдание позднего визита, там девушкам возьмет - все же, ювелирная витрина там неплохая. Только брать надо что-то одинаковое, чтобы не обидеть ни одну из них.
  - Давай на площадь Рыб. Пока Аля спит, я еще по своим делам пройдусь...
  - Интересные, однако, у тебя дела посреди ночи. Да еще и в том районе, - демоненок не хуже Кота знал, какая лавка расположена на этой площади. - Ты, главное, со своими делами только не забудь, что ты обещал мне помочь, если что, - напомнил Айвен, настраивая координаты 'перехода'.
  - Не забуду! - заверил Цай. - Не скучай!
  Портал засветился мягким светом, завибрировав тонкой призрачной пленкой, загораживающей вход в пространственно-временной тоннель. И одновременно с тем, как Котяра шагнул сквозь зыбкую завесу, из стены выплыло Привиденьице, уставшее скучать в одиночестве. Увидев, что зеленоглазый красавец, видимо, запамятовав об обещанном поцелуе, уходит, девушка-кошка горестно воскликнула:
  - А поцеловать?
  Цай обернулся, неожиданно устыдившись своего несдержанного слова. Ну и что, что она - призрак, все равно неловко. Парень старался никогда не обманывать девушек. Правда, никогда так беспечно ничего и не обещал. Он уже было хотел вернуться. От него не убудет, если чмокнет он эту эмоциональную симпатяшку еще раз в прозрачную щечку. Глядишь, в этот раз у него лучше получится. Да и, в конце концов, даже забавно для разнообразия получить такой опыт общения с девицами. Но магические Силы, вызванные Высшим демоном, оказались равнодушны к переживаниям оборотня и неумолимо утянули его за собой, чтобы через мгновение вышвырнуть посреди площади и с оглушительным лязганьем схлопнуть портал перехода.
  - Ну, Рыжий! - взвыл Цай, пошатываясь, поднимаясь на ноги. - Вот Дхарг косорукий! - схватился он за уши, в которых до сих пор стоял оглушительный звон.
  Вообще-то у Айвена телепорты получались качественные, неслышно открываясь и закрываясь, аккуратно перемещая и обеспечивая мягкое приземление. По-другому у Высшего демона, сына Повелителя, обладающего колоссальным потенциалом и натасканного лучшими наставниками Империи и быть не могло... Однако, как оказалось, и Айвен умел гадко 'шутить'.
  - Вот зараза рыжая! - восхитился Цай. - Ну, одной бутылкой ты теперь не отделаешься. И если твой папочка не придумает достаточно каверз для своего плана, пособлю ему с радостью! - погрозив кулаком в пространство, мрачно усмехнулся парень и, сделав пару шагов, рухнул на скамейку, не имея сил пока идти куда-либо.
  Впрочем, до рассвета, когда можно будет отправляться будить племяшку, оставалось еще много времени...
  
  ***
  
   ПОЛНАЯ ВЕРСИЯ (1)
   *(об условиях приобретения полной версии можно узнать ЗДЕСЬ :-)
  
  ***
  
  Отправив приятеля и мысленно позлорадствовав насчет 'мягкого приземления' несносного Кошака, Айв удивленно воззрился на возникшую рядом с ним призрачную девушку. И впрямь премиленькое создание.
  - Ну вот... - непритворно огорчилось Привиденьице. - Я так и знала... все мужики - обманщики и дураки! - всхлипнула она.
  - Дхарг! Да не реви ты! - произнес раздосадованный явлением вот-вот готового разрыдаться призрака демоненок. - Я сам тебя поцелую.
  Безо всякой задней мысли, что он изменяет своей ненаглядной любимой Алечке, просто, чтобы это, готовое расплакаться привидение, не отвлекало его от дальнейших занятий по изучению загадочной женской души (а может, под воздействием сотен прочитанных любовных романов), Рыжик шагнул к ней вплотную. И, не сумев вследствие ее практически полной бесплотности, из-за расстроенных чувств, даже прикоснуться к ней, воспользовался стандартным заклинанием высшего порядка. Умение делать иллюзии осязаемыми и материальными смогло помочь ему и в этот раз, хотя парень немного удивился, сколько у него на это ушло Сил. Для воплощения привидения ему пришлось потратить их на порядок больше, чем обычно требует эта формула. Однако размышлять на странным явлением демоненок не собирался и, взяв в ладони лицо то бледнеющего, то краснеющего, и отчего-то враз заробевшего Привиденьица, поцеловал девушку, вкладывая в это действие все свое умение. А затем, как ни в чем не бывало, развернулся и уселся на место. Принял свой боевой облик (потому как в человеческом очень хотелось спать), подвинул очередной толстый том по психологии и углубился в его чтение.
  Слегка дезориентированное слишком быстро происходящими событиями Привиденьице, глубоко вздохнуло, пытаясь собраться с разлетевшимися мыслями.
  Во всем теле чувствовалась какая-то необычность. Коленки дрожали, губы и щеки горели огнем, а в груди трепыхалось что-то настолько одновременно радостное и тревожное, что становилось страшно.
  Медленно, как сомнамбула, девушка-кошка двинулась к выходу, забыв попрощаться с погруженным в чтение Наследником. И опомнилась только, что это не слишком вежливо, уже за дверью, оказавшись между рядов стеллажей следующего зала библиотеки.
  Решив сократить путь, она по привычке шагнула в стену и больно стукнулась лбом. От неожиданности у бедняжки даже слезы на глазах выступили.
  Удивленно схватившись ладошкой за ушибленный лоб, она с изумлением обнаружила растущую шишку.
  - Ой! - пискнуло Привиденьице, судорожно ощупывая себя на предмет необычных для ее существования изменений. - Я, что, живая теперь?
  И словно в подтверждение ошеломляющей догадки, вдруг почувствовала, как в ее груди бьется сердце...
  Сомнения в том, что она выглядит так же, как обычные живые люди и нелюди в человеческой ипостаси, отпали. Но это оказалось слишком уж шокирующим известием.
  - Ох, мамочки... - успела прошептать девушка-кошка, прежде чем упасть в обморок...
  
  ***
  
  Углубившийся в чтение Айвен даже не заметил ухода девушки-призрака, которая теперь, как бы призраком уже и не являлась. Но обвинять его в безразличии и жестокосердии было бы неправильно. Просто для влюбленного демоненка с недавних пор существовала только одна-единственная девушка, его Альена.
  Взбодрившись от добрых новостей (все-таки согласие родственников на брак заметно облегчало ему жизнь, одно дело помириться с Альеной, другое - если после воссоединения с возлюбленной ему еще необходимо было бы уговаривать Котов-оборотней дать согласие на ее брак с ним), сын Эмли с удвоенными силами принялся штудировать увесистые томики по психологии, перемежая их любовными романами. От обилия непривычной информации, которую обязательно требовалось запомнить, даже в боевой ипостаси на него вскоре начала накатывать усталость.
  Бедный мозг Рыжика готов был закипеть. Парню казалось, что он уже видел очередную историю неземной любви, но, сверив названия на обложках, понял, что не перепутал, и этого автора точно еще не читал. Вскоре его энтузиазм начал потихоньку затухать.
  Отложив прочитанную книгу и взяв в руки очередной шедевр модной уже 200 последних лет авторши (правда, демоненок об этом не знал), Рыжик зацепился взглядом за оставшиеся книги, и чуть не прослезился. Почему-то стало страшно завидно Кошаку, который гуляет в свое удовольствие, улаживая 'дела' и даже не парится в отношении того, как угодить своим подругам, обходясь без книжных советов и примеров.
  Ради Алечки Айвен был готов пойти на эту жертву. Честно!
  Вот только показавшаяся поначалу крамольной мысль (возникшая в голове у демоненка часа через два после ухода Цая), что предложение Блохастого (с таким негодованием им отвергнутое) о привлечении друзей к конспектированию, не такая уж глупая затея, все чаще и чаще приходила ему в голову. И с каждой минутой казалась все более и более соблазнительной.
  По мере нарастания усталости решимость парня по-быстренькому прочитать всю нужную литературу таяло... а когда он словил себя на мысли, что уже практически спит над очередным томом (и это несмотря на боевую ипостась!), от нее ничего не осталось...
  В конце концов, Айв пришел к выводу, что друзья для того и существуют, чтобы в трудный час прийти на помощь. И этот час настал!
  Рыжик бы от их помощи и прямо сейчас не отказался. Вообще, надо сказать, по здравому размышлению, их содействие в этом нелегком деле просто необходимо! Иначе он действительно рискует зависнуть в Библиотеке на целую неделю, если не больше. Столько времени без Али Рыжик представить себе не мог.
  А пока Кор и Кетч будут в библиотеке трудиться во имя дружбы, лучше он за своей вредной человечкой попытается поухаживать! Не зря же уже столько книг прочитал!
  Эта идея настолько пришлась Наследнику Эмли по душе, что он решительно захлопнул книгу и отправился будить ничего не подозревающих дружков.
  Айвен уже ясно себе представлял схему, по которой требуется вести учет. Например, можно тезисно отметить, как главные герои поссорились, как вымаливали прощение, что дарили в знак примирения, какие слова и поступки особенно положительно действуют на девушек, а что им претит? А уж потом выбрать все симптомы, максимально совпадающие с его тяжелым случаем в завоевании упрямой девчонки, никак не желающей понимать, какое счастье ей привалило. Ну и, конечно же, найти действенные методы по устранению препятствий к их с Альеной счастливому и безоблачному будущему. Потому что излечиться от этого 'недуга' под названием любовь, оказывается, даже для Высших демонов невозможно.
  Подождать до рассвета Рыжик уже просто был не в состоянии.
  'Ничего, потом отоспятся, - привычно отмахнулся он от робко шевельнувшейся совести. - Небось, не жалуются, когда подруги по ночам спать не дают. А тут серьезное дело, почти что вопрос жизни и смерти, потому как без присутствия в ней (жизни) любимой человечки, как-то все вокруг потускнело...
  И вообще - мужская дружба дело святое! Должны помочь! Ну, а если не проникнутся, тогда уже можно будет сослаться на интересы государственной важности, потому что моя задача, как Наследника Повелителя, обеспечить себя достойной женой и матерью будущих Наследников Рода. Кроме Алечки - на эту роль никто не подходит. Очень все логично получается', - удовлетворенно кивнул Рыжик, совершенно 'убедив' свою совесть, что поступает очень даже гуманно. Одну треть предложенной служащими Большой Замковой Библиотеки литературы он честно освоил сам, так что дружкам осталось не так уж и много. Да и ночь уже на исходе. Так что, если не успели выспаться - сами виноваты!
  8888
  Глядя на стоящего перед ним бледного и трясущегося от пережитого ужаса студента первокурсника, одетого в одну пижаму, мэтр Альбрехтикус понимал, что все его вчерашние переживания были, собственно говоря, легкой разминкой перед тем, что происходило с ним сегодня утром. Точнее не с ним самим, а в вверенном его власти учебном заведении. Впрочем, это одно и тоже, за жизнь адептов он отвечает головой.
  А студент только что заполошно руками и ногами стучащий к нему в дверь, увидев его, вместо разумного объяснения своего поступка, отшатнулся в сторону. И, обессилев, придерживаясь рукой за дверной косяк, сполз на пол перед его, ректора, входной дверью.
  - Ну?! - буквально прорычал маг, холодея от недоброго предчувствия.
  - Т-там... ик... там д-демон с-суккубу уб-бивает! - пролепетал визитер. - В об-бщаге... ик...
  - К-какой демон?! - задохнулся от неожиданности ректор, потому что в голове у него не укладывалось, каким образом посторонний мог проникнуть на территорию Академии да еще с такими намерениями.
  - Н-не з-знаю, В-высший... ик... - судорожно сглотнул бедный парень.
  В отличие от большинства своих одногруппников, которые могли догадываться, какого такого Высшего демона пропустила сложная система охранных оберегов Академии, юноша этого не знал. Попав сюда из далекой глубинки, он пока еще слабо ориентировался в иерархии здешнего сообщества, с примерным рвением окунувшись с головой в учебу. Просто его комната оказалась самой первой от входа в здание общежития. В нее и вломился среди ночи Высший демон в боевом обличии в поисках комнаты суккубы.
  Парень спросонья никак не мог понять, что этот ходячий кошмар от него хочет. За спиной демона маячила еще одна фигура. Кажется, какого-то оборотня-пятикурсника, который, согнувшись, тихонько всхлипывал, держась за живот. Вон как досталось бедняге!
  Не на шутку перепугавшись, что если уж пятикурсник не смог совладать со взвинченным демоном (трясущим его сейчас за грудки, надеясь получить вразумительный ответ), то ему даже не стоит пытаться играть в благородного рыцаря и скрывать, на каком этаже проживают суккубы.
  Проклиная себя за трусость, юноша решил обхитрить демона, лишь бы остаться в живых и предупредить, кого следует.
  Не в силах вымолвить ни слова оттого, что ворот пижамной рубашки слишком сильно перетянул горло, трясущейся рукой он махнул совершенно в другом направлении (в сторону этажа инкубов), дезориентируя потенциального 'убивца'. И был отпущен. Надо признать, аккуратно. Просто его колени почему-то внезапно подогнулись, и первокурсник рухнул на пол.
  - Пошли! - рыкнул демон своей предыдущей жертве произвола, и оборотень, что-то пробормотав, поплелся за ним.
  Как только ночные визитеры скрылись за поворотом темного коридора, юноша, как был в пижаме, так и рванул в корпус, где обитал ректор, решив, что высшее начальство точно знает, как усмирять всяких демонов. Да и стоять во главе операции по обезвреживанию монстров у руководства Академии больше полномочий.
  
  Надо отдать должное Альбрехтикусу, который не стал задавать лишних вопросов, а довольно резво для его лет помчался в общежитие, выяснять, кто же там разгуливает, пугая адептов. Кое-какие соображения, у него, конечно же, появились, но он решил убедиться своими глазам, уповая на то, что неприятностей удастся избежать. А, может, боги смилостивятся и выяснится, что перепуганному первокурснику просто приснился дурной сон. Он даже решил его не ругать, если выяснится, что тревога ложная. Лишь бы обошлось...
  Зачем демону среди ночи понадобилась суккуба, ректор себе представлял слабо. Зато интуитивно догадывался, какая именно - Эльвиссу су Блорд. Все-таки ни для кого не секрет, что это единственная суккуба, которую в последнее время часто видели в компании друзей Наследника. Просто остальные девушки подолгу в фаворитках у сыночка Эмли не задерживались. А Элька, кажется, подружка одного из его приятелей.
  Час от часу не легче!
  
  Запыхавшись с непривычки от стремительного перемещения, Альбрехтикус влетел на женский этаж общежития, и сердце магистра заныло. Дверь в комнату суккубы была приоткрыта, но он уже издалека чувствовал, что в помещении никого нет.
  Взору ректора предстала полнейшая картина полнейшего разгрома - перевернутая кровать, разбросанные повсюду в беспорядке предметы женского белья (причем включая довольно интимные вещички). Правда, кроме устроенного бедлама, следов жестокой расправы нигде не наблюдалось. Возможно, девушку увели силой, но, по крайней мере, пока она точно жива...
  Горестно вздохнув, что 'не обошлось', ректор все-таки проверил колебания магического фона, и, убедившись, что здесь побывал Айвен, глубоко задумался, что теперь делать?
  С одной стороны, Эльвиссу су Блорд вроде как подданная Эмли, и претензии родственников девушки можно адресовать Повелителю, мало ли, что... Дело-то молодое, может быть, ему вообще не стоит совать нос, куда не следует. Но с другой стороны - девушка - его студентка! А, значит, в первую очередь спросят с него.
  Приняв решение, Альбрехтикус подскочил, раскинув поисковую сеть, в надежде вычислить неугомонного Наследника, который никак не в состоянии разобраться, кто ему нужен. То непонятно, чья невеста, Барб Эмффруль, то человечка, из-за которой сам Эмли почему-то устроил ему разнос, то теперь вот суккуба... Эх, молодежь!
  Парень развлекается, а ему теперь ночами не спи, что ли?!
  Поисковик результата не дал. Поблизости ни демоненка, ни суккубы не оказалось. Словно сквозь землю провалились!
  Ректору просто не могло прийти в голову, что Айв умыкнул Эльку с собой в Библиотеку на территорию отцовского Замка, где всякая чужая поисковая магия блокируется.
  Единственное, что он еще смог разобрать - помимо остаточных следов присутствия в данном помещении Высшего демона и открытого им портала да еще весьма специфической магии суккубы - прослеживалось присутствие оборотня и вампира. Но как давно парни были тут и куда подевались - тоже оставалось загадкой.
  Слишком уж сильно 'фонила' остаточная магия Айвена. Ну еще бы! В боевой ипостаси-то, если поднявший панику пацан ничего спросонья не перепутал.
  Альбрехтикус сам был уже близок к состоянию паники. Единственное, что приходило сейчас в голову, так это отправиться в городской особняк Наследника, в надежде на то, что тот потащил девушку к себе домой.
  Кстати, там сейчас должен и отец демоненка находиться. Вряд ли разбуженный Повелитель обрадуется его жалобе на недостойное поведение сына. Но лучше уж тысячу раз извиниться, убедившись, что ничего ужасного не произошло и детишки просто развлекаются, чем расхлебывать последствия непонятных событий...
  
  ***
  
  Подступы к особняку Наследника встретили обеспокоенного Альбрехтикуса, несмотря на ранний час совершенно неожиданным для него оживлением. Данный факт непонятно почему показался для ректора плохим предзнаменованием.
  Ведь все же тут не Замок Повелителя, в котором слуги могли без опаски в полный голос (даже он на довольно приличном расстоянии и то их слышал, а уж у Высшего демона слух-то всяко не хуже, чем у него!) кричать друг другу на конюшне без опасности разбудить своего господина.
  А то, что в доме ни на одном помещении не стоит Полог Тишины магистр мог гарантировать. В конце концов, маг он или не маг?
  Да и его появление не вызвало никакого удивление. Скорее складывалось впечатление, что его визита ждали.
  Во всяком случае, не успел он озвучить командиру группы охраны, расположившейся на площадке близ ворот, ведущих на территорию участка, свое желание увидеть по неотложному делу Эмли II, как его без дополнительных вопросов и проволочек пропустили внутрь охраняемого периметра.
  А если учитывать, что часы на главной башне Академии только-только показали шесть часов утра - это было более чем странно...
  
  Только оказавшись внутри резной ограды, окружавшей дом Айвена, Альбрехтикус сообразил, что толком даже не успел придумать, как он будет объяснять свое ночное вторжение. Сам особняк, между тем, вопреки окружавшей его суете, был погружен во тьму, лишь на верхнем этаже светились два окна.
  Ректор никогда не бывал в доме своего адепта, но вполне логично предположил, что на верхних этажах расположены спальни. Только никак не мог понять - хороший это знак или как? Обычно сынок Эмли устраивал вечеринки с размахом. Так, что и всем соседям волей-неволей приходилось 'веселиться' до утра вместе с великовозрастными оболтусами. Похоже, в этот раз все веселье было сосредоточено в спальне. И как только не стесняется присутствия отца, паршивец этакий?
  Ректор прислушался - никаких женских воплей о помощи отсюда, с улицы, слышно не было, но этот факт вовсе не успокаивал. Вполне возможно, что бедную суккубу уже просто придушили. Чем девушка могла настолько прогневить Наследничка, что тот явился за ней в боевой ипостаси, Альбрехтикус никак не мог представить. Насколько он обладал информацией, Элька вовсе не вела целомудренный образ жизни, а Айвен, обормот, умел договариваться с девушками полюбовно, так что версия с насильственными действиями в определенном смысле этого слова не выдерживала серьезной критики.
  Сунуться в распахнувшиеся неожиданно ворота ректор поостерегся, помня, что Высшим демонам вовсе не нужна охрана из специально обученных нелюдей - их родовая магия служит отличным сторожем от незваных гостей. И что теперь? Кричать о цели своего неурочного визита, удивляя соседей, отсюда, из-за ограды?
  Бедняга чуть не взвыл от досады. Но на его счастье, дверь особняка призывно распахнулась, и над крыльцом зажегся фонарик.
  Ректор глубоко вздохнул и ступил на выложенную плитками дорожку, ведущую к дому.
  Его несказанно удивило, что отца Айвена будить не пришлось. Эмли уже не спал, а встречал его в несколько необычном для его статуса виде. Альбрехтикус даже вначале не признал в выряженном в добротный костюм обыкновенного стряпчего грозного, но справедливого Повелителя, явно куда-то собравшегося отправиться инкогнито с утра пораньше. Видимо, еще немного, и они могли разминуться.
  Несмотря на то, что Альбрехтикус имел слабость к чужим тайнам, в этот раз интуиция подсказывала, что спрашивать о том, что его не касается, не стоит. Тем более что у него сейчас проблемы посерьезнее.
  Сбивчивое приветствие и еще более сбивчивый сумбурный пересказ предшествующих его появлению здесь событий, сопровождаемых бурной жестикуляцией (совершенно не в привычках пожилого мага), заставили Эмли с должным вниманием отнестись к его проблеме. Однако, вместо того, чтобы ужасаться безобразиям своего отпрыска, Эмли снисходительно усмехнулся:
  - Айв здесь не появлялся, он вообще-то сейчас должен находиться в... - оборвал он себя. - Разберемся. Присядь пока...
  Альбрехтикус обессилено рухнул в кресло, материализовавшееся позади него по воле Высшего демона, и приготовился ждать.
  Повелитель же легким мановением руки создал направленный звуковой мостик, но Айвен почему-то на связь с родителем выходить не спешил.
  - Хм, странно... - пожал плечами Эмли. - Видимо, жертву приносит, не может отвлекаться, - сообщил он ошарашенному ректору, который если бы сейчас уже не сидел, то точно свалился бы в обморок.
  Увидев по побледневшему лицу главы Академии магии, судорожно схватившемуся за сердце, что брошенная фраза слишком уж сильно впечатлила мужчину, Повелитель поспешил утешить:
  - Да шучу я! Может, еще только готовится. Сейчас по-другому попробую... - сосредоточенно нахмурился он, что-то пробормотав для усиления эффекта вызова, заодно приобретая возможность видеть, где сейчас находится его отпрыск и что он делает. В то, что Айвен всерьез мог причинить девушке какой-то вред, Эмли не верил ни одной секунды, но вот зачем ему суккуба, когда у сына есть его Алечка - для него оставалось полнейшей загадкой.
  А вот Альбрехтикусу было не до шуток, мысли, одна страшнее и нелепее другой лихорадочным вихрем проносились в его голове и беднягу даже начало подташнивать от этой круговерти ужасных образов.
  В этот раз Айвен не посмел противиться воле родителя и все-таки появился на импровизированном экране.
  Но что это был за вид! Полураздетый, с взъерошенными растрепавшимися волосами, какой-то помятый, с недоумением в странно блестевших глазах и с непонятными красными следами на щеке и руках...
  Альбрехтикус зажмурился, чтобы прогнать 'видение' принесенной в жертву красавицы Эльки и рискнул приоткрыть их только когда до его мозга дошел смысл произнесенных безапелляционным тоном слов Эмли:
  - Немедленно домой, Айвен!
  
  ***
  
  Что это вдруг отцу взбрело в голову будить его, Айвен не понимал.
  Умаявшись воплощать свою восхитительную идею парень решил не возвращаться в особняк, а, загрузив друзей-приятелей, переночевать в замке. Все-таки усталость брала свое. И даже не физическая, а, скорее, эмоциональная. Кроме того, он собирался явиться к своей Алечке с утра не с пустыми руками, а с подарком. Только вот покупать презентик Единственной в круглосуточной лавке "Все для Вас" Айв не мог. Для его особенной девочки и подарок должен быть особенным, он собирался поискать что-нибудь подходящее в семейной сокровищнице с утра, на свежую голову.
  Однако по тону отца Рыжик понял, что отпрашиваться и просить о переносе встречи на утро, чтобы успеть выспаться и привести себя в надлежащий вид, не стоит, тем более что родитель любезно предоставил портал для перехода. А сердить Повелителя Эмли II даже Айв не рисковал.
  Гадая, что же такого непредвиденного могло случиться, Рыжик шагнул в портал, чтобы быть встреченным словами:
  - Сын, а зачем тебе суккуба-то понадобилась? Насколько я помню, ты же вроде другие навыки должен был изучать?
  Совершенно сбитый с толку парень, осознав смысл вопроса, зевнул и пожал плечами:
  - Ну так за компанию! Вместе с Кором и Кетчем!
  - О боги... - простонал ректор, расширившимися от ужаса глазами глядя на малолетнего маньяка. Кто бы мог подумать, что у этого милого мальчика такие жуткие наклонности?! Конечно же, Высшие демоны могут быть весьма агрессивными и неуправляемыми, но в правящем Доме вроде бы не было случаев настолько неуравновешенной несдержанности. Даже Эмли был предсказуем в своих карательных операциях по расправе с недругами, которые вполне логически объяснялись желанием защитить своих близких, свой Род и своих подданных от происков врагов и предателей.
  - Неужели заговор? - жалобно пролепетал Альбрехтикус, пытаясь мысленно прикинуть, насколько далеко все зашло, как он мог проглядеть предпосылки и чем это грозит ему самому в ближайшем будущем?
  - Какой заговор?! - удивился Айв. - Они и так согласились. Друзья же все-таки. Ну... без энтузиазма, конечно, - нехотя признался он, - пришлось провести разъяснительную беседу... Но сейчас уже все под контролем...
  - Ничего не понимаю, - помотал головой ректор. - Они живы?
  - Кто? - нахмурился Рыжик, перестав понимать, о ком идет речь. Ужасно хотелось спать, и он удерживался от того, чтобы некультурно зевать лишь из-за уважения к присутствующим взрослым.
  - Так друзья твои и Эльвиссу су Блорд! - выдавил глава Академии.
  - Пока что еще да, - кивнув головой, подтвердил худшие предположения ректора Айвен. - По крайней мере, когда я уходил, все были живы. Да не волнуйтесь Вы так, переживут, не маленькие! И, потом, не первый же раз это происходит! С другими так же бывало! Меня Наставник этому с самого раннего детства учил!
  Однако вместо того чтобы, удовлетворившись объяснениями демоненка, перестать волноваться, ректор подозрительно побледнел и посмотрел на него с ни чем не прикрытым ужасом в глазах.
  Чувствуя, что он чего-то не понимает, Рыжик поспешил успокоить магистра:
  - Знаете, профессор Альбрехтикус, я вот полночи этим занимался - и ничего! Так что и с ними все в порядке будет, поверьте! Послезавтра на экзаменах появятся - гарантирую!
  Ректор из последних сил сглотнул, успокаиваясь и силясь представить, чем же это ТАКИМ занимался Наследник и что же сейчас делают его друзья за компанию с суккубой? Ничего приличного он представить попросту не смог.
  Поняв, что толку от полусонного сына все равно не добиться, Эмли обернулся к ректору и дружелюбно произнес:
  - Надеюсь, Альбр, у тебя больше нет повода для беспокойства? Думаю, ты можешь с чистой совестью идти досматривать сны. Я сам разберусь, в чем дело. И раз уж тут здесь предупреждаю - в Академии я сегодня не появлюсь, перенеси все мероприятия на завтрашний день.
  Кстати, именно то, что Повелитель уже сообщил своему секретарю о необходимости поставить ректора в известность о его изменившихся планах, (а тот, в свою очередь, уведомил командира охраны о том, что одному из его подчиненных нужно будет отнести мэтру Альбрехтикусу послание) и послужило причиной его почти беспрепятственного визита в особняк в столь неурочное время. Все просто решили, что Эмли уже связался с главой Академии лично, и тот пришел по его вызову.
  У ректора был повод, и накопилось множество вопросов в связи с полученной скупой информацией, однако закаленный в плетении интриг мужчина тонко чувствовал, когда надо вовремя уйти со сцены, поэтому настаивать не стал и поспешил откланяться.
  Едва только за поднявшим панику визитером закрылась дверь, Эмли внимательно взглянул на Айвена:
  - Ну, и как все это понимать, сынок? Скажи на милость, что это за блажь такая, среди ночи разгуливать по Академии, пугая народ? Вон, ректора чуть до инфаркта не довел.
  - А я-то тут при чем? - вскинулся Рыжик. - Подумаешь, какие впечатлительные! Я всего-то в боевом облике прошелся по коридорам, а они невесть что наворотили! Никого я не беспокоил. Только Эльку с Кором забрал и все... Я даже специально сонное заклинание усилил, чтобы никто из ее соседей не проснулся, пока она собиралась...
  - А как же мальчик? - выдвинул обвинение отец.
  - Какой еще мальчик? - удивился Айвен, скрипнув челюстями, чтобы подавить очередной зевок.
  - Такой! Который теперь заикается. Первокурсник!
  - А... этот, - невольно усмехнулся Айв. - Маленький врунишка...
  - Почему это 'врунишка'? - заинтересовался Эмли.
  - Да потому что уж если не знал, где Элькина комната, так бы и сказал. А то мы чуть к инкубам не попали. Представляешь, как бы это выглядело, что мы с Кэтчем среди ночи к парням завалились? Этим только дай языки почесать - не отмоешься, - передернул плечами Айвен, радуясь, что боги миловали. И в последний момент оборотень со своим сверхтонким обонянием сориентировался, что ни Элькой, ни их дружком-вампиром за дверью комнаты, в которую они собирались зайти, и не пахнет.
  - Уж не знаю, как тебя все время угораздивает вляпываться в эти нелепые истории, сынок. Но все равно некрасиво получилось, - пожурил отец. - Завтра этого первокурсника отыщи. Вдруг до сих пор заикается. Не пристало нам своих подданных ненароком калечить. Если потребуется, сотри ему память об этой ночи, пусть спит спокойно. Насколько я понял, перспективный мальчишка. Только молодой совсем. Так что, твоя ошибка - тебе и исправлять!
  - Хорошо, я понял, - согласился Айвен, слегка устыдившись, что не догадался сразу, какое впечатление мог произвести на неокрепшую психику первокурсника. А ведь Кэтч что-то такое говорил ему...
  - А дружки-то тебе зачем понадобились? - все-таки решил уточнить Эмли.
  - А ты видел, сколько мне книг надо осилить? - вопросом на вопрос ответил возмутившийся Рыжик. - Я их за неделю не прочту!
  - Но ведь... - немного растерялся Повелитель, не совсем себе представляя масштабы аферы, которую собрался провернуть Айв.
  - Отец, ты не переживай! - перебил демоненок. - Я такую схему придумал - к вечеру должны управиться! - похвастался он, решив умолчать, что идею подсказал Цай.
  - Ладно, предприимчивый ты мой, отправляйся-ка спать, - вздохнул Эмли, пожалев спящего на ходу отпрыска.
  - А сам-то что не спишь?
  - Уснешь тут с твоими выкрутасами, - поморщился Эмли, решив пока не говорить чадушке, что он собрался самолично нанести визит Альениным приемным родителям с целью убедить их принять приглашение посетить столицу. - У меня кое-какие свои планы на утро намечены. Все, иди спать, потом расскажу, как вернусь.
  - А... ну ладно, удачи, - кивнул Рыжик.
  - Спокойной ночи, сынок, - улыбнулся Эмли, провожая взглядом единственную кровиночку.
  Ради счастья любимого сына, грозный Повелитель Эмли Хорн II готов был пожертвовать и несколькими бессонными ночами. А кроме всего прочего, ему и самому не терпелось поскорее увидеть людей, воспитавших и вырастивших будущую мать его внуков.
  
  Айвен отправился в спальню, заторможено вспоминая, из-за чего мог подняться такой переполох?
  Было бы из-за чего шум поднимать! Вечно Альбрехтикус встревает, куда не следует. А теперь утром снова придется в замок возвращаться, чтобы подарок для Али подобрать. Не так-то просто найти что-то скромное и стоящее в огромной сокровищнице, в которой глаза разбегаются от обилия драгоценностей. Это любой другой девушке можно взять первое попавшееся под руку украшение, а его ненаглядная человека к дорогим подаркам непривычная, попробуй, угоди, чтобы скромняжка не вздумала отказаться.
  Нет, ну и что такого он сделал, чтобы ректор устроил панику?
  
  Кетча Айвен отыскал сразу. Сонный оборотень вначале пытался отнекиваться от благородной миссии, но чувствительный тычок под ребро и обещание отлучить от дома (когда отец удалится обратно в столицу), возымели волшебное действие. Так и не проснувшись толком, Кетчер поплелся вслед за бесцеремонным шантажистом.
  К сожалению, Корвиниуса на месте не оказалось. Видимо, дружок снова ночует у Эльки.
  Врываться к девушке посреди ночи было несколько неудобно, но ведь Кор просил похлопотать насчет свадьбы? Просил! Вот и уважительная причина...
  Правда, где именно находится Элькина комната демоненок помнил смутно. Просто ни к чему было запоминать те сутки, которые он провел в обществе суккубы, будучи 'подаренным' ей Альеной на день рождения.
  Но Рыжик не отчаивался. У Высших демонов идеальная зрительная память. Главное, попасть на нужный этаж, а там он уже сориентируется на месте.
  Однако первое, что увидели парни, были висящие на входе и в холлах каждого этажа плакаты с объявлением, гласящие:
  'В связи с вступлением в должность нового коменданта по нравственности, ответственного за мораль инкубов и суккубов, введены следующие распоряжения:
  1. Произведено переселение проживающих в общежитии адептов, с целью их группировки по половому признаку, для предотвращения падения остатков нравственности в их рядах.
  2. Свободное перемещение между этажами с 23.00 до 05.00 ограничивается, а нахождение лиц противоположного пола в комнатах учащихся карается штрафом в размере 50% месячной стипендии'.
  Айвен даже не догадывался, кто устроил все эти нововведения, поскольку не мог и предположить, что сотрудники Тайной канцелярии в качестве наказания устроят соседку Альены комендантшей в Академию, вместо того, чтобы все-таки превратить ее в жабу.
  Недобрым словом помянув нежданно объявившуюся блюстительницу этических норм, явно впервые дорвавшуюся до власти и, в стремлении потешить свое самолюбие, устроившую рокировку адептов и их расселение, Айвен задумался. Такие нововведения были ему абсолютно непонятны. Тем более что применение телепортов никто не ограничивал (во всяком случае, он не видел никаких заклинаний или магических ловушек, предназначенных для этого). Да и как, интересно, комендантша по нравственности будет нарушителей штрафовать, если такого пункта нет в Уставных правилах поведения адептов? К тому же не все и стипендию получают. Вот наивная!
  Впрочем, тратить время и решать эту загадку демоненок не собирался. Во-первых, он в общежитии не жил, во-вторых, судя по часам, стоявшим в холле, было уже 05.12.
  А вот ошибиться и быть оглушенным визгом проснувшихся девиц, которые ему в данный момент не нужны, Айвен не горел желанием. Объясняйся потом два часа, что в его намерениях не было ничего предосудительного... да ну их!
  Поэтому вначале он решил попытать счастья и получить необходимые сведения, постучавшись в первую попавшуюся дверь в коридоре, в которой, насколько он помнил, точно жил парень...
  Надобно сказать, что память Рыжика не подвела, и дверь им открыл сонный первокурсник.
  Ну, подумаешь, забыл, что разгуливая в боевой ипостаси, он производит неизгладимое впечатление на непосвященных...
  И Кетч, зараза, вместо того, чтобы предупредить о последствиях, как назло, очнулся от своего полубессознательного состояния только когда уже увидел сцену 'допроса' несчастного бедолаги-первокурсника. Нет бы приободрить струхнувшего парня, дескать, все в порядке, все свои, так нет же! Согнулся пополам и давай тихонько всхлипывать, давясь смехом. А малолетний дурик, как выяснилось теперь, решил спросонья, что тот, дескать, рыдает по-настоящему.
  Хотя вообще-то, молодец, парнишка - не растерялся, проявил бдительность...
  Рыжик усмехнулся и покачал головой - ну что теперь делать - он просто реально замотался с этими книжками, поэтому и не сообразил, что все еще 'в образе'.
  Повезло им, что Кетч перестал, наконец, ржать и учуял, что пришли совсем не туда, куда хотели. Вот было бы сплетен, если бы они к парням среди ночи ввалились! И так уже слухи поползли, что квартиру Альены оба наследника своих Родов используют для тайных свиданий.
  Как только в голову может прийти подобная чушь про него и Цая?! Но инкубам-то все едино - лишь бы поглумиться. Эти изверги еще и тотализатор какой-нибудь придумают, прогнозируя дальнейшее развитие событий...
  
  ***
  
  Дверь Элькиной комнаты оказалась заперта, и на деликатный стук ни суккуба, ни дружок почему-то не откликались.
  Отказаться от цели своего визита и дождаться утра, Айвен не мог, поэтому, не долго раздумывая, раскинул усиливающее сонный эффект заклинание, чтобы не перебудить соседей девушки, и, сгребя Кетча в охапку, телепортировался из коридора прямо посреди комнаты Эльки.
  Возможно, прояви он чуточку терпения, только-только разлепившая глаза парочка крепко спавших влюбленных все-таки открыла бы дверь, но зато теперь пришлось зажать уши от пронзительного визга девушки. Причем голосила она так, словно в роду у суккубы были баньши. Мало того, эта малохольная, не разобравшись, вместо того, чтобы запустить каким-нибудь стандартным атакующим заклинанием (как вампир, от которого Айв еле успел прикрыть растерявшегося Кетча), пустила в ход свою специфическую магию, сопротивляться которой у оглушенного оборотня не оказалось возможности. И теперь Кетчер, придавленный ногой демоненка, не дающей ему вскочить и броситься к Эльке, лежал на полу с блуждающей на губах блаженной улыбкой. И горящими глазами следил за суккубой, произнося вслух все, что в данный момент думал:
  - Элечка, детка... ты такая классная... ммм... Кор, ты же не обидишься, если она со мной будет... Друзья должны делиться... Эх, а что с подружкой-суккубой в постели вытворять можно... - мечтательно бормотал оборотень, не имея возможности подняться с пола. - Наверное, это такие непередаваемые ощущения... а фигурка-то...
  - Эй! Совсем офигели, магией швыряться?! - возмутился Айвен, которого в боевом обличии миновала участь быть сраженным атакующим заклинанием приятеля и весьма пикантным - суккубы. - Все свои!
  Покосившись на невменяемого спутника, он пихнул ногой Базилиуса в бок:
  - Поднимайся, извращенец! На пятом курсе пора бы уже знать принцип действия спонтанной магии суккубов и инкубов.
  - Так это только в теории, - все еще витая где-то в облаках, отозвался Кетч. - И она такая сексуальная, так бы и...
  - А в морду?! - ревниво взвился вампир. - Я с тобой так поделюсь - мало не покажется!
  - Тихо! - рявкнул Айвен, даже не глядя в сторону притихшей Эльки, до самого подбородка закутавшейся в простынку, одновременно одной рукой хватая ревнивца, а другой накладывая на оборотня заклинание отрезвления. - Успокоились все!
  Вообще-то, надо сказать, девушка ложной скромностью не страдала, но, видимо, с Корвиниусом у нее действительно намечалось что-то серьезное, раз она не выставляет напоказ свои прелести, чтобы окончательно деморализовать непрошеных гостей, а предпочла прикинуться скромницей.
  Кетчер наконец-то пришел в себя и теперь, смущенно покраснев, виновато пробормотал:
  - Прости, Кор... что-то накатило... И вообще - она первая начала! - обвиняюще зыркнул он в сторону хихикающей суккубы, воочию убедившейся в силе коварной магии, данной ей природой.
  - Ладно, проехали, - хмуро отозвался приятель. - В следующий раз я тебе точно кровопускание устрою. Враз полегчает! - пообещал он.
  Базилиус непроизвольно сглотнул и поднял воротник, прикрывая шею от многозначительного взгляда вампира.
  - В общем, расклад такой, Кор, - решил сразу обозначить цель своего визита Рыжик. - Если хочешь свадьбу, срочно собирайся!
  Девушка вопросительно уставилась на соседа по кровати:
  - О чем он говорит? Какую такую свадьбу? - требовательно спросила Элька.
  - Эм... - замялся парень, спросонья пытаясь сообразить, как выкрутиться из столь щекотливой ситуации, чтобы раньше времени не обнадеживать любимую, пока еще ничего не решено.
  Но та сама нашла выход:
  - А, Айв, точно! У тебя же свадьба на носу, - 'догадалась' она и сердито шлепнула Кора по обнаженному плечу, - а ты мне тут сказки рассказываешь! Видишь, как у других - ночами не спится... Эх... завидую... - грустно пробормотала суккуба.
  - Нашла чему завидовать, - встрял Кетчер, обретший, наконец-то, способность поучаствовать в общем разговоре. - Ты-то можешь и дальше дрыхнуть, а у нас вон с ним, - кивнул он на нахохлившегося вампира, - всеобщая мобилизация объявлена. Миссия под названием 'помощь другу', добровольно-обязательная, - съехидничал он.
  - Какая еще такая мобилизация?! - нахмурилась Элька. - Никуда он с вами не пойдет! Он еще в Академии учится, и мобилизации не подлежит! Я законы Империи помню!
  - Да? Ты так уверена? Куда же он тогда после учебы денется? Штатным магом в заштатный городок, за пять золотых жалования? - насмешливо уточнил Кетч. - Пойдет, как миленький. Скажи, Айв? - обернулся он к Наследнику.
  - Пойдет! - решительно подтвердил демоненок, упрямо тряхнув рыжей гривой. - Для его же блага, - многозначительно подмигнул он туго соображающему спросонья вампиру.
  - Вот еще! - заартачилась Элька, вцепившись обеими руками в любимого. - В период обучения в Академии все равны! - привела свой очередной довод суккуба. - Клыкастик, скажи им, пусть убираются к Дхарговой бабушке! У нас еще куча всяких разных дел на оставшуюся часть ночи намечено, - промурлыкала она многообещающе.
  - Гыыы... 'клыкастик' - заржал оборотень, упиваясь зрелищем порозовевшего от смущения приятеля. - Какая прелесть!
  - Подождет ваша 'куча', - безапелляционно заявил Наследник. - Мое дело не терпит отлагательств.
  - Айвен! - возмутилась девушка. - Ну почему ты вечно появляешься не во время, а? Что, до утра никак не подождать?! Вместо того чтобы шастать здесь по ночам, лучше бы к своей невесте топал. Или к Альенке... - внесла девушка рацпредложение.
  - По-моему, я не спрашивал, куда мне идти! - рыкнул насупившийся Рыжик, болезненно скривившись. Объяснять, что 'невеста' у него только одна-единственная и к тому же сильно обиженная, сейчас не хотелось. - Давай, собирайся! - поторопил он приятеля.
  - Ладно, - скривился Корвиниус. - Эль, прости, радость моя, - поцеловал вампир ладошку девушки. - Он же все равно не отвяжется. Он такой... Ты главное не скучай, я быстро! - самонадеянно пообещал парень, выпутываясь из-под одеяла.
  - Быстро не получится, - решил уточнить ситуацию Айв.
  - Ну вот! Я так и знала! - тут же расстроилась Элька. - Неужели два таких орла - Высший демон и оборотень - не справятся сами?
  - Не справимся, - согласился Айвен, даже не заметивший подначку суккубы. - Тем более что мне поспать надо. Они вдвоем будут.
  После этих слов демона в комнате ненадолго воцарилась тишина.
  - Что уставились? Отвернитесь! - сердито прошипел вампир, опомнившийся, что на нем из одежды только медальон на шее, размером 2х3 см.
  - Подумаешь, - пожал плечами ухмыльнувшийся оборотень, отворачиваясь, - что мы тебя неглиже не видели ни разу?
  - И где это они тебя видели? - подозрительно спросила Элька.
  - В сауне, - нехотя буркнул Корвиниус, чтобы сразу внести ясность. А то ведь его ехидная подружка выдумает себе невесть что.
  Суккуба, огорченная несвоевременным и неминуемым уходом своего возлюбленного непонятно куда, очень наглядно представила, как мальчики могли развлекаться в сауне... и тут же грозно прошипела:
  - Тааак... с этого места поподробнее, пожалуйста.
  - Эль, это до тебя было! - попытался оправдаться поспешно одевающийся вампир.
  Однако таких отговорок девушка во внимание принимать не хотела. В конце концов, она тоже не чуралась подобных мероприятий и прекрасно понимала, что там помимо водных процедур и легкой выпивки, оказывают всякие другие приятные услуги.
  - А мало ли куда вы сейчас идете!
  - Эй, семейные разборки будете потом устраивать, время не ждет, - попытался урезонить закипающую девушку Айвен.
  - Тихо! - рявкнула взревновавшая Элька, не испугавшаяся в таком непривычном для себя состоянии предупреждения демоненка.
  - Что? - угрожающе прошипел демон, напоминая всем, кто здесь главный. Может быть, в нормальном состоянии ему было бы даже забавно и интересно посмотреть на оправдывающегося перед девушкой Кора, но... сегодня явно был не тот случай...
  - Айв! Она же не хотела тебя обидеть! - попытался успокоить Рыжика вампир. - Сам знаешь, какие девушки обидчивые бывают - Альену вспомни! А тебе по этому поводу вообще переживать глупо, - обращаясь к возлюбленной, произнес он. - Я в сауне последний раз год назад был!
  - Да? Ну смотри, Клыкастик, если что - не говори, что я тебя не предупреждала, - на всякий случай напомнила смилостивившаяся подруга. На самом деле успокаиваться ей совсем не хотелось, но и идти против воли Высшего демона, вдобавок и Наследника, имеющего полное право распоряжаться не только ее временем, но и жизнью, ей как-то не хотелось. Особенно когда он в полном боевом обличье нависал над нею.
  - Н-да уж... - глубокомысленно протянул Кетчер. - Как все запущено... Хорошо, что мне не перед кем отчитываться, - сочувственно покосился он на друзей.
  Но те предпочли проигнорировать замечание. Кор, потому как находился в непосредственной зоне доступа скорой на расправу с неверными любовниками суккубы, а Айвен - просто потому, что, к немалому своему удивлению, больше не испытывал тяги к романтическим приключениям на стороне. Каким-то немыслимым образом весь его мир сосредоточился лишь на одной единственной человечке, для которой он готов был перекроить собственное мировоззрение и поступиться привычками, приобретенными им в пору бурной юности. Как такие перемены могли произойти в столь короткие сроки, демоненок не понимал, но при этом не чувствовал никакого морального и физического дискомфорта. Наоборот, его неистово тянуло к своей Алечке. И только вынужденная разлука со своей Истиной парой доставляла мучительные ощущения тоски и радостное предвкушение скорой встречи.
  - Один ты никуда не пойдешь! - решительно объявила Элька. - Я иду с вами!
  - Так он не один, а с нами, - попытался урезонить суккубу Айв. - Ты-то нам зачем?
  - Вот именно, с вами! - обвиняюще припечатала Элька. - Этот факт меня больше всего тревожит. Куда на этот раз ты собрался втянуть моего парня?
  - Эль... ну не начинай, - тихо попросил Кор.
  - Я еще и не начинала! Так! Если не хотите ослепнуть от моей неземной красоты, - решительно объявила она, - сели вон там, в сторонке, зажмурились и ждем, пока я соберусь! Кто не спрятался, я не виновата! - предупредила Альенина одногруппница, поднимаясь с кровати.
  Рыжик, сменивший боевой облик на обычный, хоть и торопился воплотить поскорее свою идею с привлечением друзей к упорядочиванию прочитанной литературы, но спорить с упрямой девчонкой не решился. Послушно отошел к дальнему стулу и уселся, прикрыв глаза. Несмотря на то, что кроме Альены ему никто был не нужен, рисковать он не стал. Что суккубы, что инкубы не умеют (а, скорее всего, просто не желают) полностью контролировать расточаемые волны обаяния, и стать жертвой их специфической магии обольщения демоненок не хотел. К тому же уставшим от чтения глазам и впрямь требовалась передышка.
  Кор страдальчески закатил глаза и запустил подушкой в пытавшегося сжульничать Кетча:
  - Заведешь собственную подружку, на нее и пялься! - сердито прошипел он.
  - Да я не подглядываю! - возмутился оборотень, потирая ушибленную голову. Хорошо, хоть подушка мягкая, а то этому ревнивому придурку ничего не стоит и чем-нибудь потяжелее запустить.
  - И ты не смотри, - хихикнула Элька, подмигнув вампирчику. - А то им придется нас долго ждать. А куда мы идем? - спросила она Айва.
  - В Большую Замковую Библиотеку, - нехотя признался Рыжик.
  - В замок! - ахнула Элька, пропустив мимо ушей слово 'библиотека'.
  Выпустив из рук повседневное платье, девушка заметалась по комнате с удвоенным энтузиазмом, прикидывая, что бы такого ей надеть, чтобы соответствовать месту их прибытия. В кои-то веки она окажется в замке Повелителя - никак нельзя ударить в грязь лицом! Для этого посещения требуется что-то особенное!
  Распахнув шкаф, из которого вывалился ворох шикарных дорогих тряпок, Элька глубоко вздохнула. Как у настоящей модницы, у нее вечно было 'нечего надеть', потому что глаза разбегались от пестроты нарядов и лихорадочно проносившихся в хорошенькой голове мыслей - видели ли ее в таком-то платье или нет, и достаточно ли оно сногсшибательное для предстоящей миссии?
  Покосившись на страдальчески морщившихся парней, покорно ждущих с закрытыми глазами, пока она соберется, суккуба ухмыльнулась. И нечего теперь кукситься! Заранее о таких вещах предупреждать надо! Дня три ей бы вполне хватило. Или бы уж оставили их с Кором в покое и шли бы по своим делам одни. Короче, сами виноваты!
  Собиралась она, по ее мнению, просто непозволительно поспешно, перевернув всю комнату вверх дном, разыскивая необходимые детали туалета. Но эти свинтусы (и даже любимый!) вовсе не оценили оперативности, начав ворчать буквально через десять минут, чтобы она не выпендривалась, все равно, дескать, ее никто, кроме замковых привидений, ночью там не увидит.
  - Какая ночь! Скоро утро! - возмутилась было она, но Рыжик пригрозил телепортировать ее в том, в чем она окажется через пять минут, и пришлось срочно облачаться в первое попавшееся под руки платье. С Наследничка станется осуществить свою угрозу!
  - Все, я готова! - объявила Элька, ожидая реакции парней, но Айвен, паршивец, даже не дал насладиться триумфом, живенько соорудив портал перехода и утянув их за собой.
  
  Очутившись перед стойкой с формулярами, Рыжик несколько удивленно пожал печами:
  - Хм... нет никого, ну и ладно. Нам туда! - решительно махнул он рукой в направлении зала, где их поджидали горы непрочитанной литературы.
  Вообще-то, демон ожидал увидеть Привиденьице, оставленное служащими подежурить ночью, но видимо призрачная девушка решила, что он совсем ушел, и тоже отправилась по своим призрачным делам.
  На самом деле переставшая быть призраком девушка-кошка просто сладко спала. Глубокий обморок от потрясения переменами в казавшемся ей вечном посмертии плавно перетек в блаженный крепкий и здоровый сон живого чело... хм... метаморфа. Но Айвен этого не знал, со своим отрядом 'добровольных' помощников удачно миновав возрожденную его магией счастливицу, пройдя по соседнему проходу между стеллажами.
  - Ой, романчики!!! - завопила Элька, увидев завалы легкого чтива, к которому неравнодушны девушки. - Обожаю эту авторшу! - вцепилась она двумя руками в яркую книжицу внизу внушительной стопки.
  Книжная пирамидка угрожающе накренилась, и только благодаря ловкости мгновенно сориентировавшегося Рыжика, успевшего перехватить 'верхушку', не погребла чокнутую фанатку под собой.
  - Вот Дхарг! - присвистнул Кетч, ошарашено обозревая предстоящий фронт работы. - Айв, ты хочешь, чтобы мы тут свихнулись?
  - Я же не свихнулся, - беспечно пожал плечами добрый 'затейник'.
  - Это как сказать, - сострил Кор, заглядывая через плечо позабывшей обо всем на свете подруги, жадно листающей странички любовного романа.
  - Эль, - строго одернул Айвен. - Я тебе обещаю достать точно такую же с автографом автора, только сначала, давай, займемся делом.
  - Где ты достанешь-то? - отмахнулась она от Наследника, погрузившись в чтение. - Не мешай!
  - Если понадобится, я из-под земли достану! - буркнул Рыжик, выхватив книжку из ее рук. - Значит так! Элька будет изучать труды по психологии, а ты и ты, - ткнул он пальцем в приятелей, - штудируете любовные романы. Ясно?
  - Рыжий!
  - Айв?!
  Хором взвыли друзья от вопиющей несправедливости.
  - Отдай! Там же самый интересный момент! - заныла Элька, силясь подпрыгнуть повыше, чтобы достать книжку, которую Рыжик поднял высоко над головой.
  - Ну, по-другому не получится, - вздохнув, признался Айвен. - Вы же видите ее реакцию - какой из Эльки помощник, если она сейчас дорвется до этого? - кивнул он на стопку женских романов.
  - Ну и пусть себе читает... - неуверенно предложил оборотень, зябко поежившись, прикидывая размах предстоящей деятельности. - Я это безобразие читать не намерен!
  - Слушайте, на самом деле все не так уж страшно, - принялся горячо убеждать Рыжик. - У меня есть чудесный план...
  Изложение придуманной им схемы конспектирования любовных романов заняло буквально четверть часа. Уж что-что, а даром убеждения сын Эмли обладал отменным (это только в случае с его человечкой не всегда срабатывало). Поэтому заявление демоненка, что раз друзьям все понятно, то он с чистой совестью может пойти и немного отдохнуть, было воспринято если и не на ура, то, во всяком случае, без обычного нытья, дескать, так нечестно...
  Однако в полной мере насладится блаженной дремой после 'инструктажа' приятелей, у себя в апартаментах в родительском замке, Рыжику так и не удалось. И уже буквально через четверть часа после того, как он в изнеможении растянулся на своей кровати, его поднял с постели срочный вызов отца, по которому ему пришлось вернуться в городской особняк, и объясняться с поднявшим панику профессором Альбрехтикусом...
  'Одно хорошо, - подумал демон, заходя в свои покои, - теперь-то меня никто не потревожит! И я наконец-то смогу поспать!'
  Вот только занятый своими переживаниями Айвен забыл о том, что не предупредил никого из библиотекарей, что вместо него изучать любовную литературу будут его друзья... и что разрешения на нахождение на территории Замка на данный момент нет ни у одного из них...
  
  ***
  
  Еще раз тщательно осмотрев свой костюм, Эмли не нашел в нем никаких отклонений от стандартного одеяния мелких клерков Нотариальной палаты. Осталось только наложить на себя личину обыкновенного человека (все же пугать людей, вырастивших его будущую невестку, своим появлением он не собирался), и можно отправляться в путь. Благо необходимые координаты для открытия портала Повелитель заранее разузнал и, если бы не визит ректора Академии, был бы уже на месте.
  Высший демон невольно усмехнулся, вспоминая паническое выражение лица магистра. Да уж, нечего сказать - его мальчик явно чудит...
  Хотя в его возрасте это и не мудрено...
  Все таки для демона встретить Единственную в двести тридцать лет - это очень и очень рано. Особенно если учитывать, что раньше было всего два случая, когда это происходило после пятисотого дня рождения. Обычно же Истинные пары встречались его сородичам на исходе первого тысячелетия их жизни.
  Да и сам он встретил свою половинку, когда ему было почти девятьсот лет. Но до сих пор помнит, насколько потерял тогда голову, и это притом, что период его юности уже миновал.
  Хотя, может и хорошо, что Айв отыскал свою Алечку сейчас, а не через сто-двести лет, когда от скуки и пресыщенности вниманием временных девиц неизвестно что вытворять начал. С его-то потенциалом Силы!
  
  На улице родного города Альены, где прошло ее детство в приемной семье, Эмли появился ранним утром. Повелитель настолько увлекся экспромтом (давненько так не развлекался), что собрался отыграть выбранную роль по всем правилам.
  Личность Высшего демона надежно скрывал качественный морок. Поэтому не то что любой из жителей провинциальной глубинки, но даже и маг средней руки ни за что не угадали бы в низеньком безобидном 'человеке', с трудом поддающемся определению его возраста старичке, самого грозного и справедливого правителя огромной страны. Особенно, когда он суматошно принялся рыться в потертом портфеле, вытаскивая кучу бумаг для того, чтобы свериться с 'правильным' адресом. Светленькие жиденькие волосенки, обрамляющие блестящую лысину, словно пух, разлетелись в стороны, когда человек принялся энергично трясти головой, удовлетворенно решив, что цель его визита совсем рядом.
  Поэтому немногочисленные в ранний час прохожие остались в полной уверенности, что этот суетливый незаметный старикашка не кто иной, как заурядный клерк руки какой-нибудь не слишком известной и процветающей нотариальной конторы.
  
  Эффектно возникнуть прямо посреди улицы, поражая жителей мощью напитанного демонической Силой портала, Эмли не рискнул, переместившись в ближайший к Альениному дому переулок.
  Прежде, чем увидеться с семьей будущей невестки, ему хотелось бы составить об этих людях примерное представление, и потому Высший демон не слишком торопился постучаться в заветную дверь, намереваясь сначала перекинуться парой-тройкой фраз с соседями.
  Кстати, ничего не подозревающие люди так и не догадались, за каким бесом им понадобилось выйти на улицу (чтобы пройтись по ней навстречу незнакомому клерку и, лишь разминувшись с ним и ответив на его вопросы, с удивлением понять, что 'что-то' забыли дома и надо вернуться...)
  Конечно же, они знали, где живут Джоунсы - уважаемые и порядочные люди. Приятно иметь таких по соседству. И да, помимо троих сыновей у них есть еще дочка-красавица. А уж какая умница! В самой Магической Академии учится! Хоть и не в столице, но все же! Хотя некоторые и считают, что девицы в подобном обучении не нуждаются. Женщины, по мнению обывателей, должны все-таки в первую очередь заботиться о семье - о муже, детях и доме. Мужчин-магов предостаточно сред людей и нелюдей, не стоит женщинам идти против природы. Но раз уж есть Дар, то - конечно...
  
  В общем, получив кучу нужной и ненужной информации, Эмли все-таки смог добиться того, чтобы его проводили к самому крыльцу дома Алиных приемных родителей.
  Правда, взамен пришлось намекнуть про повод, приведший его сюда. (Естественно, не настоящий, а тщательно отработанную легенду).
  Соседке (любезно вызвавшейся проводить милого обаятельного старичка) было бы любопытно узнать подробности, но 'клерк', состроив подобающее случаю многозначительное лицо, строго заметил:
  - Я очень Вам признателен за помощь, уважаемая орса. И, конечно же, понимаю Ваш интерес по поводу того, что меня привело сюда, но, к сожалению, не могу раскрывать тайну частных секретов моих клиентов. Извините, дело, нетерпящее отлагательств...
  Оставив соседей, распираемых от любопытства, толпиться за заборчиком, Эмли решительно поднялся на чистенькое крылечко и постучал в дверь к хозяевам дома.
  Но легко и просто попасть внутрь особнячка у него не получилось. И отнюдь не потому, что хозяева еще спали. Судя по всему, семейство его будущей невестки уже собралось на кухне за завтраком, и видело невольно устроенное им представление перед их калиткой.
  - Что требуется? - довольно настороженно и недружелюбно спросил распахнувший дверь зрелый мужчина весьма внушительной внешности.
  - Так по делу я! Контора прислала! - не растерялся Повелитель. - Вы же приемные родители орсы Альены Эст?
  - Ну мы, а Вам-то какое дело до этого? Мы законов тем, что ее удочерили, не нарушали! - еще более негативно среагировал мужчина, очень не любивший, когда кто-то намеренно упоминал, что Алечка ему не родная кровиночка, потому что приемную дочь любил всем сердцем счастливого родителя, которому в утешение к банде троих сорванцов Небо послало единственную девчушку. И пусть Алечка с самого детства была такой же егозой и непоседой, как ее братья, зато никто из мальчишек так не радовался его приходу домой, с визгом бросаясь на шею, ласково гладя ладошками по осунувшимся после трудового дня щекам, нежно воркуя о том, как прошел день. Оно-то и понятно, после того, как жена, пряча смешинки в глазах, перечислит все их шалости и прегрешения, приходится тоже напускать строгий вид и отчитывать насупившихся отпрысков за непослушание. Да и вообще, разве от мальчишек стоит ждать телячьих нежностей? Дети давно уже выросли, но теплое чувство умиления и благодарности за то, что Альена скрасила им с женой воспитание собственных сыновей, не проходило. Кто бы знал, как не хотелось им отправлять дочку одну в далекий чужой город! Но что поделать - только у нее оказался магический Дар, который требовалось развивать и совершенствовать. Скрепя сердце пришлось отпустить. И горе тому несчастному, кто попытается обидеть его любимицу!
  Эмли, не выходя из образа, немного замялся, затем оглянулся на все еще стоящих зевак и, чуть понизив голос, слегка лебезящим тоном, произнес:
  - А можно я Вам в доме расскажу? А то все-таки не хочется при посторонних...
  Немного подумав, хозяин все же пропустил нежданного визитера внутрь.
  Вот и пришлось демону дважды рассказывать выдуманную (хотя и весьма реалистичную и не очень далеко ушедшую от правды) историю семье Альены. Точнее, первый раз он поведал ее в прихожей отцу девушки, а затем уже второй раз, более подробно, будучи допущенным на кухню, всей семье.
  Суть же его легенды Эмли свел к тому, что, дескать, лет 250 тому назад к ним в контору (небольшую, но пользующуюся добрым именем) обратился Князь Независимого Рода Котов-оборотней Сейцу Тогху с просьбой разыскать первого сына своей жены или его потомков, для вручения им некоего наследства.
  - Ну, а поскольку таких потомков - только Альена и есть, вот я и пришел к Вам. Мы же ее столько искали!
  - Что-то долго вы его искали, - осторожно заключил хозяин дома, лихорадочно соображая, зачем кому-то понадобилась наследница давно умершего деда Альены.
  Приемные родители выглядели немного напуганными и встревоженными, несмотря на радостное известие, Повелителю даже не надо было прислушиваться к их эмоциям, и так все было написано на открытых и честных лицах людей.
  - Что есть, то есть, - покладисто согласился 'клерк'. - Но главное же - нашли! Пусть не его самого, но его потомка. Наша контора хоть и маленькая, но, тем не менее, мы свято блюдем наши традиции доводить порученное дело до конца. Некоторые обстоятельства непреодолимой силы не позволили нам справиться с порученным делом по горячим следам, но главное - результат! Так я могу увидеть вашу приемную дочь? Сами понимаете, наследство хоть и не самое большое, но все же существенное и оно принадлежит Альене, таковы правила.
  - К сожалению, Вы поторопились, прибыв прямиком сюда.
  - Почему же? - удивился Эмли.
  - Алечка сейчас на учебе в другом городе и будет дома только в каникулы, - расстроено пробормотала мать девушки. - Она в Академии Магии учится! - добавила она, явно гордясь своей дочерью. - Ой, ну что же я держу Вас на пороге?! - спохватилась женщина. - Проходите к столу, хоть отдохнете с дороги. Отведайте нашего скромного угощения... - засуетилась она вокруг стола.
  - Да, действительно, жаль, ведь у нас и контора в одном городе с Академией расположена, - разочаровано заключил 'клерк', не собираясь отказываться от завтрака. Тем более что за столом уже собралось почти все семейство. Два сына четы Джоунсов и миловидная девушка - судя по всему, жена старшего брата Али. Молодежь с интересом прислушивалась к беседе старших, не вмешиваясь.
  - Как хорошо, что у Алечки будет теперь достойное приданое, - радостно продолжала размышлять вслух мать девушки, даже не поинтересовавшись размером предполагаемого наследства. - Конечно же, мы обеспечим нашу девочку всем необходимым, но... Нет-нет! Вы не подумайте ничего такого! Она у нас умница - даже стипендию получает! - с гордостью поведала жена Джоунса, - Но ведь молоденьким девушкам всегда хочется новых нарядов и всяких милых сердцу безделушек, я же помню еще себя в ее возрасте... Так что теперь появится возможность немножко себя побаловать. Вот выйдет замуж, детки пойдут - придется кропотливо бюджет рассчитывать... Ой, да что это я?- смущенно спохватилась женщина. - Вы угощайтесь, не стесняйтесь! Вот молочко парное наливайте. У нашей коровки, знаете, какое молоко вкусное! Все соседи берут!
  Молоко да тем более парное, Эмли не переваривал. До сих пор никак не мог забыть его специфический привкус. И то, что приходилось его пить, когда научился доить корову, чтобы доказать своей Единственной, будто он все умеет и может. Но обижать щедрых хозяев отказом было как-то неловко, поэтому он решил схитрить, не увидев на столе еще одного не слишком любимого кисломолочного продукта:
  - Благодарю вас, но в силу моего почтенного возраста, желудок уже без благодарности воспринимает парное молоко, - смущенно признался он. - Я теперь только простоквашу употребляю...
  - Здоровье надо беречь, - согласился отец Альены, наливая себе в огромную кружку парного молока из глиняной крынки.
  А мать, выставив перед гостем большое блюдо румяных пышных свежевыпеченных булочек, извинилась, выйдя на минуточку.
  - Ох, до чего хороши! Просто объедение! - похвалил Эмли стряпню хозяйки, откусив кусочек булки. И продолжил занимательную тему. - Теперь-то наследницу я легко смогу найти. Однако, вот в чем вопрос-то... Как я понимаю, девушка хоть и достигла возраста согласия, но еще несовершеннолетняя - верно? Следовательно, нам все равно при оформлении потребуется присутствие ее опекунов, то есть, вас. Я думаю, будет целесообразным, если вы и ваша приемная дочь, вместе к нам в контору придете, чтоб честь по чести оформить сделку.
  - А это обязательно?
  - Обязательно! - подтвердил Эмли.
  - Ох... А надолго ли мы нужны будем? - отставил кружку в сторону хозяин дома.
  - Да кто знает? - пожал плечами Повелитель. - По-разному бывает - может, дня за два со всеми формальностями управимся, а, может и недели не хватит...- не слишком обнадежил он.
  - Вот как... - задумчиво протянул Джоунс. - У Али-то места мало, чтобы надолго стеснять своим присутствием. Ну ничего... Гостиницу можно и на окраине города найти - подешевле будет, если придется задержаться... Только...
  - А вот и простокваша! - объявила появившаяся на пороге хозяйка, быстренько организовавшая младшего сына сбегать в погреб, чтобы было чем порадовать гостя.
  Гость, не ожидавший, что ему придется все-таки откушать нелюбимого напитка, внутренне передернулся, чуть не выйдя из 'образа'. И лишь усилием воли постарался, чтобы эмоции не отразились на его лице.
  Да как нарочно, чтобы угодить, мать Альены выбрала для него такую же огромную кружку, как и у хозяина дома, заставив Высшего демона мысленно застонать.
  Очень не хотелось обижать добрых людей своими капризами, поэтому, собрав волю в кулак, Повелитель 'радостно' поблагодарил радушную хозяйку, мрачно покосившись на простоквашу и прикидывая - сумет ли он незаметно превратить это пойло во что-нибудь более привычное его вкусовым предпочтениям? Или все же не стоит демонстрировать Магию?
  - Мать, слышишь, какое условие-то? - озадачено обратился Джоунс к жене, дождавшись, пока она нальет простокваши дорогому гостю.
  - Что такое? - заинтересовалась женщина.
  - Да вот, оказывается, надо нам с тобой к Альене ехать. Тут, видишь, какой порядок - мы обязаны присутствовать, когда ей будут о наследстве объявлять и его ей передавать.
  - Ой, как хорошо! - обрадовалась человечка. - Я так по нашей девочке соскучилась! Вот и повод! Заодно гостинцев ей захватим, а то с оказией мало что передать удается. Ой! - опомнилась она. - А как же мы поедем-то? Твоя работа...
  - Ну, обо мне не беспокойся. Все-таки я сам хозяин и могу предоставить себе хоть раз в жизни отпуск по семейным обстоятельствам. А вот как дом оставить, скотину - ведь путь-то не близкий! Пока еще доберемся на лошадях... Порталы-то нынче слишком дорогое удовольствие, - нахмурился Джоунс, задумчиво почесав подбородок.
  - Да и мальчишек одних оставлять не хочется, - сокрушенно подхватила женщина, покосившись на младшеньких. Из чего Эмли заключил, что парни, пусть и немного постарше Альены, но те еще шкодники.
  - Не маленькие уже! - перебил муж. - Вон, Ержи у нас женат - и за конторой, и за домом, и за братьями приглядит! А жена его не даст мужчинам с голоду умереть! Верно? - улыбнулся он порозовевшей от скрытой похвалы снохе. И снова перевел решительный взгляд на жену. - Все! Решено, собирайся! Я только необходимые распоряжения оставлю и буду готов, - пообещал Джоунс 'клерку', с доброжелательным любопытством наблюдающему за решением бытовых проблем Алиной семьи.
  - Мам, пап! Я тоже по Альке соскучился! - возмутился младший братец.
  - Сынок, но на троих... - начала было мать, но быстренько прикусила язык, не собираясь посвящать чужака в экономические трудности. - В другой раз как-нибудь, - предостерегающе взглянула она на насупившегося сына.
  - Ну вы же можете пока немного потратиться, ведь все равно распоряжаться наследством, пока Альена несовершеннолетняя, будете вы... - начала было говорить невестка хозяев, но была возмущенно перебита, не успев до конца сформулировать свое невинное и вполне житейское замечание.
  - Алино приданое мы тратить не будем! Мы на него не рассчитывали и не собираемся растранжиривать по мелочам. Пусть нашей девочке все наследство нетронутым достанется!
  Повелитель невольно улыбнулся такой горячности, искренне радуясь, что не ошибся в своем представлении о людях, воспитавших его невестку. (Как-то незаметно для себя, он уже мысленно откинул приставку 'будущая', ни капли не сомневаясь, что рано или поздно, но никуда Альена от его сына не денется, Истинные пары - это не пустое созвучие). А семья у Альены оказалась на удивление дружная и радушная, что тоже приятно грело душу Высшего демона, крайне щепетильно и настороженно относящегося ко всем, кто составлял окружение его единственного мальчика. А это как ни как, а будущие родственники сына. И теперь Эмли очень хорошо понимал чувства Альены, которая, обретя настоящих родственников из могущественного и знатного Клана, не допускала даже мысли о том, чтобы отказаться от этой простой обыкновенной семьи, вырастившей ее как родную дочь.
  - Да вы на этот счет не волнуйтесь! - всплеснув руками, произнес он. - Я же не успел вам сказать, что перемещение и проживание, пока не будут урегулированы все проблемы со вступлением Альены в наследство, оплачивает наша контора.
  - Правда? - удивились присутствующие, не привыкшие к тому, что можно получать какие-то поблажки, не прилагая усилий.
  - Как-то впервые о таком щедром предложении слышу, - недоверчиво покачал головой отец.
  - У нас таков порядок! - не моргнув глазом, соврал Эмли, досадуя, что не продумал эту часть вопроса. Простые люди, действительно, оказались не готовы к проявлениям подозрительного спонсорства.
  - Ой, как хорошо! - простодушно обрадовалась мать девушки.
  - Мало того, - решил Повелитель превзойти самого себя. - Мой амулет перемещения за раз способен обеспечить переход порталом сразу десятку человек. Так что, вы решайте, все вместе хотите навестить вашу, как я понял, любимицу или же только родители? Жилье и трехразовое питание так же обеспечивает наша контора на все время оформления документов.
  - Ура! Я еду! - нетерпеливо подскочил младшенький, забыв о правилах приличия за столом и в присутствии посторонних. Но искренность парня, обрадовавшегося скорой встречей с сестренкой, его вполне извиняла.
  Да и остальные, судя по прояснившимся лицам, были за то, чтобы проведать Альену.
  - Ержи, сынок, - вздохнул отец немного виновато. - Я понимаю, что тебе тоже не терпится увидеть Алечку, но кто-то должен присмотреть за домом. Вдруг мы задержимся дольше, чем на два дня...
  - Хорошо, - согласился старший сын. - Уж как-нибудь потерпим до каникул... - ободряюще приобнял он молодую жену, которая, несмотря на небольшую разницу в возрасте считала Альену своей подружкой...
  
  ***
  
  Уверенный, что родственные обязанности по присмотру за племяшкой с раннего утра ему точно исполнять не придется, Цай благополучно расслабился, надеясь подольше понежиться в нежных объятиях сельфиечек. Возвращаться домой после бурной ночи было лень. Еще бы - полночи посвятил Айву и его проблемам, и лишь под утро решил заняться своими, более приятными и уму и сердцу. Тем более, его так хорошо встретили в этом доме!
  Прелестные создания, доверчиво прильнувшие к нему с обеих сторон, уже сладко спали, удобно пристроив головки к нему на широкие плечи. Нет, решительно, стоит продлить яркое очарование минувшей ночи...
  Из сладких грез разомлевшего Кота вывело настойчивое жужжание не то комара, не то мухи. Просыпаться, чтобы идентифицировать назойливое насекомое, отчаянно не хотелось, поэтому он просто отмахнулся, проваливаясь в новое сновидение.
  А коварная мошка все никак не могла угомониться. Не прошло и пары минут, как Цай расплылся во сне в блаженной улыбке, переживая весьма откровенные и приятные моменты, как снова был разбужен, чувствительно получив по носу чьей-то ладошкой. Спросонья он не понял, кто из девушек, так же не собирающихся пока покидать теплый бок признанного красавца, даже не открыв глазки, столь неделикатно отгоняет мух.
  Соревноваться с подругами в меткости парень не собирался, но мерзкая букашка не отставала. Инстинкт хищника присутствовал у Цая в подсознании, поэтому он осторожно высвободил руки из-под недовольно пробурчавших что-то девичьих тел и выжидательно замер. Раздражающий звук в очередной раз сменил тональность, и сонный оборотень, решив, что муха подлетела достаточно близко, сделал ловкий пасс.
  Угу, как же, поймал!
  Вот если бы он не был таким... даже не столько уставшим, сколько просто расслабившимся, Кошак наверняка уже давно догадался бы что это за звук, или хотя бы соизволил открыть глаза и оглядеться. А так...
  Тем более что, придя к подругам среди ночи, он сам проверил охранки от проникновения и даже поставил дополнительный контур, поверх 'Полога Неслышимости', чтобы не компрометировать 'скромниц' перед соседями и нежданными гостями. Поэтому был абсолютно уверен, что их дружеской компании никто посторонний не помешает... и сейчас пребывал в беспечно-расслабленном состоянии.
  Раздраженно взмахнув еще раз, ему все-таки удалось добиться кое-какого эффекта. Правда, не совсем того, которого он ожидал. Спящая на его левом плече блондинка приоткрыла глаза и неверяще уставилась на любовника. В прекрасных глазах Ленсаль, чуть затуманенных недавним сном, полыхнуло горькое недоумение и разочарование.
  Ну еще бы! Признанный ловелас, виртуозно соблазняющий девушек, пользуясь своим умением только лишь одним чарующим голосом и легкими прикосновениями разжечь пожар даже у ледышки, и ни одну при этом не обидев при расставании по истечении краткосрочного романа, вдруг изменил своим привычкам. И презрительным жестом 'кыш, брысь', дает понять, что волшебная ночь закончилась, типа, выметайтесь из кровати. Кому бы такое пренебрежение понравилось?
  Оскорбленная до глубины души сильфийка попыталась встать, однако Цай не привык выпускать свою добычу. И едва между горячими обнаженными телами заструился прохладный сквознячок, парень ловко сгробастал отодвинувшуюся девушку.
  Возмущенная таким отношением Ленсаль дернулась сильнее, но свой 'трофей' Кошак держал крепко и выпускать девушку не собирался.
  Вторая сильфийка, что-то сонно пробормотав, попыталась устроиться поудобнее на импровизированной 'подушке', которая вдруг поменяла положение. И небрежно опустила острый кулачок на ее край, намереваясь взбить примявшийся атрибут кровати. А результате своих манипуляций довольно чувствительно заехала Цаю по лицу.
  Что уж привиделось сонному Кошаку - то ли то, что назойливая букашка внезапно подросла в размерах и атаковала, то ли еще что, но он не растерялся и, подхватив обеих ничего не соображающих пока что девушек, дернулся в сторону. Силы он не рассчитал, и отчаянный рывок получился знатным. Вся троица кубарем скатилась с кровати, переплетясь руками и ногами. Вот после столь жесткого приземления, наконец-то все и проснулись! Только такое экстремальное пробуждение заставило перепуганных девчонок завизжать, отбиваясь от внезапных пут, еще больше добавляя паники и неразберихи.
  Неизвестно, сколько бы они еще барахтались, пытаясь расцепиться, но тут, перекрывая сердитое сопение Кошака и повизгивание перепуганных сильфиек, раздался оглушительный звон будильника, заставив очумевший от столь неординарной побудки клубок тел судорожно замереть.
  Надо сказать, трель будильника оказалась премерзкой, хотя в данном случае не так уж и негармонично вплеталась в какофонию звуков, издаваемой барахтающейся на полу троицей.
  - Да убейте кто-нибудь этот будильник! - в сердцах выкрикнула Лисаль.
  Предложение было не слишком удачным, но оно как нельзя кстати отвечало желанию Цая, и поэтому совершенно бездумно Кошак выпустил в нарушителя тишины мощное заклинание, не оставившее на месте несчастного будильника даже горстки пепла. Правда, комнату заволокли клубы удушливого дыма, который не мог выбраться из-за мощного охранного контура. Зато помогло мобилизоваться ошарашенной троице, прекратившей путаться руками и ногами, и наконец-то раскатиться в стороны, судорожно возводя защитные воздушные купола, чтобы на задохнуться от ужасной вони.
  - Вод Дхарг! - уважительно высказалась примерная студентка, не позволявшая себе употребление подобных ругательств при обычных обстоятельствах, что свидетельствовало о глубоком потрясении девушки.
  - Это точно, - мрачно подтвердила подруга, горестно взирая на останки семейной реликвии, которую родители выдали ей с собой, чтобы не просыпала на занятия. Все-таки староста группы должна быть ответственной и показывать пример остальным лоботрясам и разгильдяям, каковыми обычно являются бесшабашные студенты, имеющие счастье вырваться из-под родительской опеки и считавшие себя крайне самостоятельными.
  - Упс... - виновато выдохнул Цай, обескураженный не меньше подружек.
  - Зачем ты так сделал?! - возмутилась брюнетка.
  - Как это зачем? - тут же ощетинился оборотень. - Приказ красивой девушки для меня закон! Ты же ведь сама сказала: 'Убей!', - кусал он губы, чтобы не расхохотаться. - Ну ладно, Лисаль, прости, я не хотел! Слушай, хочешь, я тебе свой подарю?
  - А он так же мерзко звонит? - заинтересовалась староста.
  - Просто кое-кто по утрам слишком сладко спит и нежные трели напрочь не слышит, - сдала Ленсаль подружку, поясняя.
  - Вообще-то я не слышу, потому что ночами над учебниками корплю, - поспешила оправдаться староста, поджав губы.
  И объяснение предназначалось явно для Кошака, чтобы он не подумал ничего такого. По странному стечению обстоятельств, именно он и был единственным парнем, кого скромняжки оставляли у себя на ночь. Нравился он им обеим, и сопротивляться его обаянию, воспользовавшись тем, что Цай проявляет внимание, они не собирались. Конечно же, обе чувствовали, что ни о какой любви до гроба тут и не идет речи, но то, что он ими искренне увлечен, было очевидно. И на данном этапе отношений этого было достаточно. Магам всегда было позволено чуть больше вольности, чем обычным смертным.
  - Достаточно громко и мерзко! - заверил оборотень, стараясь не рассмеяться, представив, как в этой комнате завтра утром раздастся душераздирающий вопль мартовской кошки. Но ведь они сами просили?! А он вполне готов пожертвовать своей семейной реликвией, на дедушкином будильнике даже герб Независимого Княжества Котов-оборотней выгравирован. Так что компенсация за нанесенный ущерб вполне себя оправдывает.
  - Договорились! - повеселела староста. - Ну что, подъем?
  - Конечно! Нам еще этот смрад разогнать нужно, чтобы в окна не повалил, а то соседи решат, что у нас пожар, - хмыкнула практичная и предусмотрительная блондинка.
  - Ну я тогда не буду вам мешать? - сориентировался Котяра, спешно одеваясь.
  - Что, даже и кофе на дорожку не выпьешь? - съехидничала Ленсаль. - Мы его по специальному рецепту сделаем - вкууусно...
  - Девочки, ночь была шикарная, я вам очень благодарен за... да что же это такое?! - возмутился Цай, снова расслышав противное жужжание возле уха. - Вам надо поставить дополнительную защиту от насекомых!
  - Каких насекомых? - удивилась светленька сильфийка.
  - Ну от мух, комаров и прочей живности... Кто у вас тут постоянно жужжит?
  - Да нет у нас такого! - обиделась Лисаль. - Что мы, не магини, что ли? Ты что, дыма наглотаться успел? - обеспокоенно приподнялась Ленсаль, заглядывая в лицо растерявшегося парня.
  - А... а тогда в каком ухе гудит? - машинально ляпнул Цай, и на всякий случай потряс головой.
  - В правом, - предположила брюнетка.
  - В левом! - возразила ее подружка.
  - Да у меня в обоих то ли гудит, то ли жужжит! - мрачно нахмурился Котяра и вдруг расцвел: - Вспомнил! Это же 'сигналка' сработала, что Альена проснулась! - от радости, что наконец-то снизошло озарение, со всей дури хлопнув себя по лбу.
  - Уй-йей... - согнулся он, схватившись за ушибленный лоб.
  - Ну как же ты так? - моментально очутилась рядом с несчастным страдальцем Ленсаль. - Давай подую?
  - Аккуратнее! - рассмеялась Лисаль. - Надо что-то холодное приложить, а то будет шишка, - ревниво скривилась подруга сквозь смех, не сообразившая таким образом оказать первую помощь. - Хотя, ничего ему не будет! У оборотней регенерация отменная - через пять минут все само собой пройдет.
  - Спасибо, моя прелесть, - признательно чмокнул Цай в щечку усердно хлопотавшую над ним темненькую сильфийку. - Между прочим, не думал, что ты такая жестокая, - лукаво прищурился он, обращаясь ко второй девушке.
  - Перестань прикидываться умирающим, - парировала та.
  'Ага, сейчас перестану, и припашете меня дым разгонять', - усмехнулся про себя хитрец. - Наверное, мне лучше на свежий воздух пойти... - добавил он нарочитой печали в голос. - Хоть не хочется покидать вас так скоро, но обязанности ближайшего родственника никто не отменял...
  - Иди уже, а то твоя человечка заждалась, небось.
  - Она моя племянница и ничего кроме! - нахмурившись, возразил Цай, строго пресекая всякие намеки на обратное. Не хватало ему только выслушивать извечный женский ревнивый бред.
  - Как скажешь, - хмыкнула староста.
  - Не обращай внимания, она просто не с той ноги встала, - заступилась за подружку более благоразумная Ленсаль, понимая, что как только начнутся претензии с их стороны и ущемление прав свободолюбивого Котяры, не видать им больше этого обаятельного пройдоху у себя в доме. Найдет способ, как расстаться. А это пока в планы подруг не входило. Слишком уж небогатый выбор был у предъявлявших высокие требования к своим любовникам красавиц-сильфиек.
  - Конечно, не с той ноги... я даже не помню, каким местом приземлилась, - все-таки съехидничала Лисаль, неосознанно потерев ягодицу.
  - Болит? - сочувствующе прищурился Цай. - Давай, я потру?
  - Иди уже, лекарь! - усмехнулась девушка.
  Ну, а желающему увильнуть от уборки спальни только этой 'команды' и не доставало. Осторожно сняв лишние охранки, оставив только ту, чтобы не выпускала дым наружу и не нервировала соседей, Цай соорудил портал и был таков.
  
  ***
  
  Из телепорта Цай вышел перед домом Альены. Зябко поежился от утреннего ветерка, сладко зевнул и, бодро распахнув входную дверь, помчался наверх, перепрыгивая через две ступеньки. Настроение у парня было хорошим, несмотря на столь неординарную побудку. Немаловажным фактом тут оказалось и то, что он рассчитывал на завтрак, если уж и не просто так, то в обмен на сведения об адресе модной портнихи, который он ночью раздобыл у сильфиек, выведав, словно невзначай, такую важную информацию. Девушки всегда одевались с отменным вкусом - изысканно и элегантно - самое то, чтобы заказать Але несколько платьев для встречи с новыми родичами. Оказалось, что как раз недавно в город, вслед за мужем приехала новенькая из столицы, мыслящая широко и неординарно, умело сочетая классический стиль и модные веяния. К тому же, пока ее не разбаловали клиентки, брала за свою качественную работу довольно скромную по местным меркам оплату. Самое оно! А то, узнав, во сколько новые наряды обойдутся, с Али станется и отказаться.
  
  ***
  
  Племяшка задумчиво сидела за столом на кухне. Перед человечкой стояла наполовину пустая чашка с остывшим чаем, а она, словно и не замечая ничего вокруг и не услышав звука отрываемой входной двери, сосредоточенно вырисовывала какие-то вензеля на полях лежащего перед ней листочка. Цай тихонько на цыпочках подкрался сзади и заглянул через плечо сидящей спиной к двери девушки.
  На листочке красовалось выведенное каллиграфическим почерком: 'План'. Ниже было обозначено с десяток цифр. Но заполнен был только пункт под номером 1, в котором лаконично значилось: 'Позавтракать'.
  Судя по измятым и скомканным бумажкам, в изобилии валяющимися вокруг (ну да, проснулась-то она ведь давно), дальше этого почему-то распорядок дня на сегодня никак не выстраивался.
  Цай понимающе хмыкнул, даже не подозревая, насколько верны оказались его поспешные выводы.
  
  Проснувшись, Альена сначала попыталась вспомнить и взвесить то, что произошло накануне. Противоречивые эмоции захлестывали, и поэтому девушка приняла волевое решение составить распорядок дня на сегодня. Слишком много надо было успеть сделать.
  Первым пунктом по намеченному, пока еще плохо вырисовывающемуся плану, шел завтрак. Так она и отметила в своей памятке.
  Налив полную кружку чаю, с энтузиазмом отхлебнула глоток, взяла в руки самопишущее перо и...
  и, зачем-то взглянув на пустующее напротив место, с тоской поняла, что все мысли у нее крутятся вокруг одного рыжего, возмутительно притягательного нахала. Почему вдруг вспомнилось, как он сидел у нее на кухне, уплетая за обе щеки им же самим приготовленные блинчики, да и вообще...
  Что заключалось в этом обширном 'вообще', Альена бы затруднилась ответить постороннему. Просто в одночасье, рваными яркими картинками без всякого хронологического порядка перед мысленным взором человечки пронеслись все их встречи с Айвеном. И как она ни старалась сосредоточиться, поймав себя на том, что рука машинально рисует весьма узнаваемый силуэт демоненка и, разозлившись, комкает лист, отбрасывая его прочь, раз за разом повторялось одно и то же.
  Глупые мысли разбегались в разные стороны и почему-то опять сворачивали на личность Рыжика.
  - Доброе утро, Котенок! - решил обнаружить свое присутствие Цай, отступив на пару шагов назад, чтобы не смущать племяшку.
  - Ой! - вздрогнула девушка, судорожно прикрывая свои художества на полях. - Напугал!
  - Я не нарочно, - покаянно улыбнулся Кошак.
  - Нарочно или нет, но все-таки напугал. Я не ожидала, что ты так рано заявишься.
  - Не бухти, - примирительно бросил оборотень, усаживаясь к столу, небрежно подвинув табуретку. - Я тебе доброго утра пожелал, между прочим. Кофе угостишь?
  - Кофе угощу, - согласилась Альена, - а вот насчет утра... Знаешь, я все чаще ловлю себя на мысли, что утро добрым не бывает.
  - Эй, Котенок мой? Что еще за упадническое настроение? Ну-ка, соберись. Все будет хорошо! Я обещаю!
  - Угу, - уныло взглянула девушка на свой куцый план.
  - Что это? - решил 'заметить' листочек Цай.
  - Да вот... распорядок дня, - немного смущенно под проницательным взглядом зеленых глаз родственника пояснила человечка, скомкав очередной лист.
  - Ну и что там у тебя по плану? - поддел оборотень.
  - Сейчас, пять секунд! - пообещала она, снова делая наброски. В присутствии Котяры, невольно отвлекшего ее от мыслей о его вечном сопернике, дело пошло значительно лучше. И уже через пару минут распорядок дня был готов.
  - Вот! - передала Кошаку лист Альена.
  - Тааак... - сосредоточенно протянул Цай. - Ага! Первый пункт - 'Позавтракать'. Ну, судя по всему, его уже можно вычеркивать. Что тут у нас еще? Сходить в Академию,
  послать родителям весточку... Правильно! - покивал он головой. - Только это и до вечера подождет. А вот к портнихе зайдем после Академии, - постановил Кот. - Остальное вообще - не слишком значительно. Да не волнуйся ты так! Я проконтролирую, чтобы ты ничего не забыла, - бросил он быстрый взгляд на понурую племяшку, ласково улыбнулся и лукаво подмигнул.
  - Эх, мне бы толику твоего оптимизма...
  - Аль, я тебе обещаю, что все будет в лучшем виде! Это от влюбленных можно ожидать всяких непредсказуемых сюрпризов и странной забывчивости важных вещей, а я-то ведь этим недугом не страдаю, так что не переживай! - подбодрил оборотень порозовевшую от смущения племяшку. - Положись на мой опыт! Кстати, если ты перестанешь кукситься и вздыхать, я тебе расскажу один секрет...
  - Об Ай... - вскинулась, но тут же оборвала себя Альена, рассердившись за несдержанность.
  - Ну, - ухмыльнулся догадливый Котяра, - могу что-нибудь интересного вспомнить и о Рыжем. Только мой секрет лучше! Я раздобыл адрес шикарной портнихи, так что будешь у нас одета по последней столичной моде, вот!
  - Ух ты, здорово... - Альена произнесла положенную в таком случае восторженную фразу, но таким разочарованным голосом, что Цай не мог сдержать хмыканья.
  - Ну ничего себе, как все запущено! - делано возмутился он. - Значит новости о...
  - Перестань! - резко оборвала человечка. - Не хочу пока о нем говорить!
  - Ага, значит, новости о том, о-ком-нельзя-говорить, тебя обрадовали бы больше?
  - Ну Цай же!!! - взмолилась Альена.
  - Ладно-ладно, не буду вредничать, - смилостивился ехидный дядюшка, простеньким бытовым заклинанием подогревая в чашке племянницы остывший чай. - Допивай и пойдем в Академию.
  
  ***
  
  Академия гудела, будто рассерженный улей.
  Пришедшие узнать расписание своих экзаменов Альена и Цай, стоило только им ступить на ее территорию, были буквально с порога шокированы гуляющими по учебному заведению неправдоподобными слухами. В это утро, пожалуй, только немые от рождения студенты не обсуждали странное и непонятное происшествие, случившееся в общежитии Академии и степень участия в нем рааса Айвена.
  Версий оказалось превеликое множество, но все они варьировались в той или иной степени, но сходились к тому, что Айв слетел с катушек. Потому что утащил своих дружков и попавшую под горячую руку Высшего демона суккубу, чтобы то ли провести какой-то страшный демонический обряд, то ли просто убить и сожрать. В общем, кровавые ужасы минувшей ночи, у каждого из желающих поделиться новостями обрастали все новыми невероятными подробностями и леденили кровь у особо впечатлительных адептов, особенно у младшекурсников. Ну, еще бы! Комнату, где произошла предполагаемая трагедия, плотно запечатали магическим заклинанием, очевидца событий изолировали в лазарете, не допуская к нему посетителей. А руководство Академии помалкивает, не спеша развеивать нелепый, как показалось Альене вначале, бред. Поверить, что Рыжик мог устроить столь чудовищное злодеяние, да еще и над своими друзьями, она категорически отказывалась. Ну да, она прекрасно представляла, что вывести из себя Айва, чтобы он принял боевую трансформацию, в последнее время не составляло труда, но ведь он и отходил от этих приступов очень быстро.
  Правда, сокурсники Айвена довольно скептически отнеслись к таким слухам, но всеобщий фон, когда то и дело слышались обрывки фраз типа: '... я вот недаром у него такой взгляд видел...', '...а чего от демона еще ожидать-то?', '...да еще и Повелитель план визита изменил!', заставляли задуматься.
  Взглянув украдкой на озадаченного Цая, Альена невольно прониклась всеобщим паническим настроением, передернула плечами и неосознанно уцепилась за ладонь Котяры, уверенная, что он никому не даст ее в обиду. Пусть даже и Рыжему!
  - Цай, миленький, ну скажи, что это неправда? - заискивающе прошептала она, стараясь не отставать за шагающим по коридору оборотнем. - А куда мы идем?
  - Пока своими глазами не увижу, не поверю, - успокоил парень. - В общежитие заглянем. Я хочу взглянуть на Элькины апартаменты. Неужели там и впрямь все в кровище?
  - Я не пойду!
  - Тогда подожди меня здесь, - великодушно предложил Кошак наиболее приемлемый вариант перепуганной не на шутку племяшке.
  - Нет! Я не хочу без тебя оставаться! - вцепилась она еще сильнее в его руку.
  - Трусишка, - хмыкнул зеленоглазый.
  - Ничего я не трусишка! Просто не хочу... - Альена запнулась.
  Девушка была почти на сто процентов уверена, что Айвен на такие зверства не способен, но все-таки она и не доводила его еще до такого невменяемого состояния. Так кто же его умудрился так разозлить?! Неужели она косвенно причастна к трагическим событиям? Альене было до ужаса жаль однокурсницу и даже бесшабашных непутевых дружков демоненка. Но больше всего ей почему-то было жаль себя. Потому что даже, несмотря на то, что Айвен - единственный сын Повелителя, ему не сойдет с рук такой возмутительный поступок. Наверняка упекут если не в тюрьму для преступивших Закон магов, так в самое дальнее родовое поместье! А она... она его больше никогда не увидит. От одной только этой невозможной мысли невыносимо заныло в груди и на глаза навернулись слезы. Все-таки она слишком сильно привязалась к своему 'неправильному эльфу'. И как бы ни злилась и не обижалась на него за дурацкое поведение и поступки, где-то в подсознании все равно теплилась светлая искорка, строптиво считавшая его СВОИМ, невзирая на все доводы растерянной и деморализованной хозяйки.
  А если еще и ее обвинят в нестабильном поведении сына Эмли, то вообще непонятно, что будет с ней самой, ее приемной семьей и новыми родственниками, с которыми она еще даже и не познакомилась .
  - Цай! Я боюсь за тебя! К тому же, как ты слышал, там наложили защиту. Давай не пойдем, а?
  - Доверься мне, Котенок, - ободряюще подмигнул Котяра, снова потянув за собой отчаянно упирающуюся девушку.
  - Опа! Гляди, обычно девушки за ним сами бегают...
  - Так то обычные, а это ж - Альенка, - немного завистливо хихикнула студентка-второкурсница, до сих пор никак не смирившаяся с тем, что человечке достался невиданный шикарный приз на последнем розыгрыше Джекпота.
  - Да нет... Похоже, просто еще один старшекурсник, кажется, того, фьють... - опасливо прокомментировал кто-то, выразительно присвистнув и покрутив у виска пальцем.
  - А они вечно с Айвом соревнуются все время... - пробормотал его сосед и замолчал, озаренный внезапно пришедшей в голову мыслью. - Да он сейчас себе тоже наберет жертв! - воскликнул парень, посеяв среди и без того взбудораженных адептов новый всплеск паники.
  Опешившие от такого заявления Альена и Цай, еще только поворачивались к придурку, выдвинувшему нелепое предположение, а коридор уже стремительно пустел за улепетывающими со всех ног адептами, на бегу спешно выстраивавшими прочные щиты, кто на какие только был способен в таком состоянии. К сожалению, телепорты открывать на территории Академии было нельзя, а то они постарались бы сразу перенестись как можно дальше от этого ненормального и его первой жертвы. Жаль, конечно, бедную человечку, но своя шкура оказалась дороже. Лучше сообщить преподам и Ректору - пусть они примут меры. Все равно у второкурсников не хватит Сил тягаться с одним из сильнейших выпускников.
  - Цай... - пролепетала расстроенная Альена. - Они что, с ума тут все посходили?
  - Похоже на то, - мрачно кивнул Котяра, притянув к себе в объятия племяшку, чтобы успокоить. - Может и нам купол защиты поставить? Вдруг эта зараза воздушно-капельным путем передается? - задумчиво пробормотал он. - Хотя я ничего такого необычного не чувствую...
  - Пойдем! - решительно дернула спутника за руку человечка. - Я тоже хочу посмотреть, что там в Элькиной комнате стряслось!
  
  Как и обещал, Цай сумел взломать защиту. Хорошо, что не догадались оставить дежурных у злополучной комнаты суккубы, а то история получила бы новые удивительные штрихи, потому как оборотень и его племяшка были слишком агрессивно настроены узнать пусть страшную, но правду.
  На первый взгляд, оказалось почти все так, как и пересказывали студенты. В комнате Эльки царил жуткий хаос: разворошенная кровать, раскиданные по всему помещению предметы женского белья и платьев, раскатившиеся по всему столику перед трюмо баночки с косметическими средствами. Но хотя бы крови не наблюдалось, и Альена, вытаращившая глаза, не в силах поверить им, все-таки перевела затаенное дыхание, чтобы дрожащим голосом позвать хищно принюхивающегося к чему-то и перешедшего на магическое зрение Цая.
  Помрачневший парень вдруг хмыкнул и потянул Альену прочь из комнаты. А услышав приближающийся издалека многоголосый гомон, накинув на них обоих 'Полог Невидимости', потащил племяшку через другой выход на улицу.
  - А почему... - начала было ничего не успевшая сообразить девушка, но Кошак только отмахнулся, дескать, потом!
  - Цай, ну объясни же, - едва успевая переставлять на бегу ноги, взмолилась Альена.
  - Нам нужно быстрее выбраться из общежития, пока не началось, - совершенно не внес ясности Цай, не сбавляя размашистого шага.
  - Что началось? - в испуге воскликнула девушка, перед чьим внутренним взором уже начали возникать неясные, но от этого не менее страшные картины предстоящих бедствий.
  - Как что? Во-первых, столпотворение преподавателей в этом коридоре, которых обязательно притащат эти перепуганные идиоты. Ну или они сами придут на их крики. Во-вторых, твоя консультация. Или ты решила на нее не идти?
  - Нет...
  - Ну вот и пошли быстрее! До ее начала пять минут осталось!
  И только лишь оказавшись перед дверью в аудиторию, оборотень поймал племяшку, снова заключая запыхавшуюся человечку в объятия, чтобы дать ей возможность прийти в себя.
  - Все, Котенок, не дрожи. Давай-ка, вдох-выдох... Слабовата у тебя физ. подготовка. Придется заняться на досуге, - 'обрадовал' нелюдь.
  - Ага...тебе хорошо... говорить... - пыталась восстановить дыхание девушка. - А я вообще... теперь ничего не... понимаю! Расскажи, наконец, что такого ты обнаружил, и почему мы сбежали?! Цай, миленький, мне страшно!
  - Да не бойся, Аль! Истинную пару Рыжий не посмеет обидеть... наверное... - добавил он по своей неискоренимой привычке с самым серьезным выражением лица, но заметив, как широко распахнулись глаза купившейся на его дурацкую шутку племяшки, не смог больше сдерживаться и расхохотался...
  - Цай... - испуганно прошептала Альена. - Эй, что смешного-то? Цааай? - наконец-то начало доходить до девушки, что не стал бы веселиться этот паршивец, если бы все было безнадежно. Скорее всего, он уже обо всем догадался и все выглядит совсем не так, как им пытались представить адепты.
  Просто камень с души свалился от облегчения. Но вот так развлекаться за ее счет?! Ну, нет уж! - рассердилась не на шутку Альена.
  - Ну все, Блохастый! Сейчас я тебе буду убивать! - пообещала она, свирепея. - Дурочку нашел! А еще дядя называется!
  - Аля! - успел увернуться от подзатыльника сгибавшийся пополам от хохота Котяра. - Стой! Да успокойся, ты! Я все объясню! Алька! Перестань! - увернулся он от очередной затрещины и чуть не налетел на маленький острый кулачок разошедшейся девушки. Нет, такой удар, без вкладывания магической Силы, естественно, даже не почувствовал, но совесть у повеселившегося Кошака все-таки присутствовала, поэтому он ловко перехватил племяшку за запястья и снова едва успел увернуться от ее пинка по голени.
  - Альена! Девушкам не пристало драться! - возмутился он, обездвижив строптивую человечку простеньким заклинанием недвижимость. - Все, Котенок! Прости! - покаянно произнес он. - Ребята ушли с Айвом добровольно, я это почувствовал. Не знаю уж, что там за очередную авантюру придумал твой Рыжий, что это не могло подождать до утра. Но точно ничего такого, что указывало бы на его кровожадные замыслы не было... Хотя... некоторые его идеи бывают пострашнее кровавых ритуалов, - хмыкнул он, что-то припомнив.
  Альена все еще продолжала сверкать глазами, не в силах сбросить заклятье, наложенное старшекурсником.
  - А эта трусливая мелочь, что бросила тебя на произвол судьбы на растерзание сумасшедшего оборотня, и впрямь додумались позвать преподов, поэтому мы и сбежали, чтобы не объясняться. А то затянется разбирательство на три часа. Эй, Котенок, ну не сердись, пожалуйста. Ты, правда, такая забавная, когда напугана, - примирительно улыбнулся взрослый балбес и поспешил выложить последний козырь к примирению. - Ну все, золотко мое. Смотри, что у нас там дальше по плану... - виртуозно выудил он из кармана сложенный вчетверо листочек, который захватил с собой из Алиной квартиры. - Вот! Сейчас консультация, потом нам надо к портнихе, заказать тебе полностью новый гардероб. Расходы я беру на себя, чтобы хоть как-то реабилитироваться в твоих глазах за неуместные шутки. Ну, согласна? Я тебя отпускаю, драться больше не будешь?
  Кошак взглянул на девушку внимательно, и по сердитому выражению все еще темных глаз племяшки понял - будет.
  - Я же могу искупить свою вину?
  Альена выразительно распахнула глаза, предлагая ему самому догадаться.
  - Ага! - повеселел Кот. - Попробую угадать: угощу тебя какой-нибудь вкусняшкой, сходим к портнихе... Что, еще не все? - делано удивился он. - Ну ладно, так и быть, вынесу мусор... Опять не все? - нахмурился он, принявшись перечислять все, что приходило в голову, пока наконец-то не скосил глаза на застывшую спутницу и не увидел, что она откровенно угорает над его потугами. Похоже, гроза миновала.
  Цай осторожно распутал свое заклинание, освободив девушку, и на всякий случай тут же проворно отскочил в сторону, но Альена уже ни капли не сердилась на своего родственничка. Котяра - что с него взять?! Натура такая, шкодливая. Может быть, когда-нибудь и на этого проходимца отыщется управа, а она вполне может принимать его таким, каков он есть.
  - Пойдем уже, - сквозь смех пробормотала человечка, протягивая руку.
  - Ну вот, заполучила практически в рабство на целый день и веселится теперь, - расстроено пробормотал оборотень.
  - Сам виноват, - непреклонно парировала девушка. - В следующий раз будешь знать, с кем связываешься.
  - Родственница! - уважительно протянул повеселевший Кот и лукаво подмигнул. - Может и хорошо, что ты мне только родственница, а не невеста?
  - Не начинай, - фыркнула Альена, - а то...
  - Все, молчу! - тут же покладисто согласился Цай, не собираясь предоставлять хитрой девчонке шанс припахать его еще и на ближайшие дни. Хватит и тех забот, что он себе набрал сгоряча, перепугавшись, что всерьез могут поссориться. - Ладно, иди на занятие, я тебя после него встречу, - и, развернув девушку к себе спиной, слегка подтолкнул ее к двери в аудиторию.
  
  ***
  
  
ОБНОВЛЕНИЕ ОТ 20.06.2013 (то, что можно было прочитать у laki на стр)
  
  ***
  
  К сожалению, отчаянным надеждам Хранительницы на то, что неожиданный визит рааса Айвена в Библиотеку обойдется без происшествий, сбыться было не суждено. Несмотря на раннее утро, и то, что до начала рабочего дня оставалось еще почти полчаса, просторное крыльцо перед главным входом оказалось заполнено служащими Тайной стражи в серо-голубых мундирах. А обе створки центральной двери были не только широко распахнуты, но еще и подперты каменными чашами, стоявшими ранее по сторонам широких ступеней, украшая фасад. Вообще-то Этелька считала, что они, так же, как и небольшие каменные дракончики, выдолбленные из целой гранитной породы, перед которыми красовались чаши с высаженными в них редкими цветами, неподъемные. Поэтому в первую очередь удивилась недюжинной силе оригинала, придумавшего использовать декоративные атрибуты в сугубо практических целях. Гранитные изваяния застывших статуй драконов выглядели слегка озадаченными, лишившись целостности ансамбля.
  И лишь следующей обжигающей мыслью Хранительницы в мозгу пронеслось: 'Книги!'
  От неожиданного предчувствия, что двери распахнуты не только в холл, но и в хранилище с редчайшими раритетами, ведьмочка вначале замерла, крепко вцепившись в руку мужа, а затем, кипя негодованием, кинулась вперед. Причем сделала это с такой скоростью, что тренированный боец-орк, изображающий караульного и гордящийся своей реакцией, попросту даже не успел на это ее движение среагировать. И теперь оторопело разглядывал свои огромные лапищи, в которых не оказалось трепыхающейся жертвы задержания.
  Хранительница же, не обращая внимания на оклики растерявшегося мужа, неслась вперед. Вынести творящееся святотатство Этелька просто не могла. Мало того, что она полночи не спала, переживая из-за того, что оставила в Библиотеке неожиданного посетителя, и проснулась даже раньше своего мужа (который обычно вставал с первыми солнечными лучами), не столь важно было сейчас и то, что оправдываются ее худшие подозрения о том, что визит Наследника не пройдет для ее Библиотеки беспроблемно, так еще и ЭТО! А так хорошо утро начиналось!
  
  ***
  
   ПОЛНАЯ ВЕРСИЯ (2)
   *(об условиях приобретения полной версии можно узнать ЗДЕСЬ :-)
  
  ***
  
  Подскочив к стоящим у библиотечной стойки стражникам, девушка даже не пыталась скрывать свое возмущение.
  - Что здесь творится?! Что за варварство! Кто отвечает за это безобразие?! Немедленно закройте двери! Это же не проходной двор, а Библиотека! В ней книги! А им нужен микроклимат! - кипя праведным гневом, разорялась Этелька.
  Не ожидая такого напора от хрупкой с виду девушки, стражники смущенно потупились, попытавшись выдавить какое-то оправдание своих действий. Но, не слушая никаких возражений, ведьмочка продолжила шипеть разъяренной кошкой: - Да я Эмли II докладную напишу! Как вы вообще посмели?!
  Однако офицер Тайной стражи, пришедший в себя раньше подчиненных, вместо того, чтобы выполнить ее, как она сама считала, справедливые требования, окинул Главную Хранительницу с головы до ног внимательным, цепким взглядом и довольно ухмыльнулся:
  - Ага, - с нарочитой ленцой произнес он, - вот и главная заговорщица подошла...
  - Что? - опешила Этелька. - К-какая заговорщица? Где? - на всякий случай оглянулась она по сторонам, не в силах поверить, что обращаются именно к ней.
  - Ну, как же, - ехидно, с точно выверенной интонацией строгости и издевки пояснил офицер. - Только Вас и дожидаемся, чтобы начать...
  - Что начать? - опомнилась девушка. - Немедленно прекращайте этот балаган и убирайтесь из вверенного мне помещения! Вандалы!
  - А вот это уже оскорбление при исполнении, - как-то даже обрадовался мужчина, недобро улыбнувшись и вперив пронзительный взгляд в подозреваемую. - Тем более что уже имеется факт отсутствия всех штатных сотрудников на своих рабочих местах. А если добавить к этому еще и присутствие в святилище знаний, национальном достоянии государства посторонних лиц... которые не имеют ни отметки о законности их нахождения на территории замка, ни документов, подтверждающих наличие у них допуска в Библиотеку, картина становится очень интересной. Согласитесь, это уже попахивает даже ни непредумышленным проступком, не стоящим внимания, а полноценной изменой, Вы не находите?
  На такое наглое и совершенно беспочвенное заявление Этелька не нашлась, что ответить, на мгновение утратив от возмущения дар речи.
  С каких это пор, интересно, сын Повелителя считается посторонним во Дворце? Тем более что раасу Айвену даже абонемент не требуется! А рабочий день для служащих Большой Замковой Библиотеки вообще начнется только через полчаса, так что все вымышленные обвинения заранее лживы!
  Только бессменная Хранительница никак не могла взять в толк, кому это она умудрилась перейти дорогу, чтобы тот додумался сфабриковать подобную клевету?
  Однако собраться с мыслями девушке не удалось. Поскольку офицер (очень хорошо знающий свое дело и помнящий, что подозреваемым нельзя давать время на размышления), ловко ухватил ее за руку и увлек за собой к библиотечной стойке с разложенными на ней допросными листами. Причем сильные пальцы так жестко сомкнулись на худеньком запястье ведьмочки, что она буквально опешила - словно наручники защелкнул, гад!
  - Итак, присту...
  Правда, начать полноценный допрос он не успел, потому что в этот момент на него налетел здоровенный орк в мундире капитана отряда внешней Дворцовой стражи, до ужаса не похожий на подчиненного, оставленного дежурить на крыльце. О взрывном характере и недюжинной силе представителей этой расы уполномоченный представитель власти знал не понаслышке. Только особое положение и выслуга лет в данной должности Тайной службы позволили ему сохранить лицо, хотя тошнотворный комок страха подскочил к горлу. Незаметно сглотнув, стражник собрался с духом и постарался как можно более твердо взглянуть в перекошенное от гнева, потемневшее лицо нового персонажа. Да и проснувшийся некстати охотничий азарт взял верх над вопящими об опасности инстинктами самосохранения.
  - Интересная картина вырисовывается. Тут, похоже, целый заговор?! - сипло прохрипел офицер.
  - Да как ты смеешь подозревать мою жену в измене? - процедил орк сквозь зубы, намеренно игнорируя вежливое обращение на "Вы".
  Что интересно о себе возомнил этот вальяжно расхаживающий по залу гусак?! Придумал же, где искать злоумышленников! Справился со слабой женщиной! Пусть попробует наехать на него, уж он-то прекрасно знает, как давать укорот зарывающимся начальничкам, наделенным властью решать чужие судьбы. Да как он вообще посмел Этельку тронуть?!
  - Немедленно отцепил свои лапы от моей женщины! - навис орк над офицером, буравя его тяжелым взглядом, под которым тот счел за лучшее разжать руки, всем своим видом показывая, что делает великое одолжение, уступая "просьбе".
  - Милая, тебе предъявили обвинение? - бросил Арвис на жену пытливый взгляд, и когда девушка отрицательно мотнула головой, удовлетворенно произнес. - Тогда ты можешь начать наводить здесь порядок, пока уважаемый объяснит происхождение грязных инсинуаций и придумает оправдание для вторжения в закрытую для свободного посещения зону таким вопиюще беспардонным способом.
  - Но я никуда ее не отпускаю! - норовисто вскинулся офицер.
  - Так она никуда и не уходит, а приступает к своим прямым обязанностям, - спокойно парировал орк, не отступив ни на шаг от дернувшегося было встать стражника, здорово проигрывающего по своим физическим параметрам красавцу с оливковой кожей. - К тому же, заметьте, до начала рабочего дня целых двадцать минут, которые, благодаря вашим усилиям, Хранительнице придется потратить на приведение Библиотеки в надлежащий вид.
  - Согласно должностной инструкции для задержания объекта, подозреваемого в злоумышленных намерениях, каковыми являются вышеизложенные мною факты, я имею все полномочия, естественно сугубо в целях государственной безопасности! - важно заявил офицер.
  - А я имею честь быть знакомым с одним очень хорошим адвокатом, который, несомненно, если, конечно, потребуется его вмешательство, - многозначительно взглянул Этелькин муж в лицо оппонента, - найдет с десяток нарушений должностных инструкций и факт превышения этих самых полномочий... И если уж речь зашла о том, что положено, то согласно правилам и уложениям Устава о Дворцовой страже, выдвигать и рассматривать такие обвинения мне и членам моей семьи необходимо в особом порядке!
  - Интересная у нас с Вами беседа намечается, - хищно прищурился офицер, быстро зыркнув на топтавшихся невдалеке подчиненных, которые, к счастью, не могли слышать их негромкую беседу. - Ну хорошо, если Вы не доверяете власти в моем лице, что уже тянет на самостоятельную статью и о многом говорит, - с явным намеком предостерег стражник, - сейчас прибудет мое начальство, там разберемся...
  - Тогда я тут подожду, - спокойно опустился на стоявший у стойки стул Арвис, явно не собираясь покидать стены Библиотеки и не замечая, как у недовольно скривившегося офицера заходили желваки по скулам. Вот ведь, принесла нелегкая защитничка! Такая операция шикарная намечалась, это же ведь как можно было красиво обставить - предотвращение заговора, не меньше! А теперь сиди тут и жди... Да еще мало ли в каком настроении начальство прибудет, а то и в самом деле вместо благодарности или поощрения и взыскание могут впаять...
  
  Между тем Этелька, ничуть не сомневаясь, что любимому удастся остудить пыл офицера, слишком рьяно взявшегося искать здесь злоумышленников, просочилась за стойку и направилась во внутренние помещения Библиотеки. Тем более, насколько она знала своего любимого Арвиса, уж если он дал ей "добро" на перемещения, остановить ее он никому не позволит.
  Однако, заглянув в служебное помещение, ведьмочка резко притормозила на пороге, потому что, помимо стражников, здесь действительно находились очень странно выглядевшее Привиденьице и три совершенно незнакомые ей личности.
  Вдобавок, призрачная девушка-оборотень, оставленная следить за ночным порядком, мало того, что почему-то выглядела подозрительно материальной для привидения, так еще и давала подробные показания о том, как ранним утром она обнаружила в Библиотеке посторонних. После чего, согласно инструкции, с которой была ознакомлена при оформлении абонемента, и в связи с отсутствием штатных сотрудников, сама сообщила о незаконном проникновении дежурному офицеру Тайной стражи по имеющемуся в служебном помещении переговорнику. (Кстати, специально установленному еще лет триста назад именно для такой, экстренной связи в случае нештатных ситуаций).
  Это было, по меньшей мере, странно... И вообще, с каких это пор призраки вначале Тайную стражу вызывают, а потом ей показания дают?!
  Впрочем, следует сказать, что самое потрясающее впечатление на Этельку произвело совершенно другое.
  В первую очередь ей в глаза бросилось то, что какая-то суккуба, сидя на ее любимом стуле, с мечтательной улыбкой на губах и текущими по щекам слезами умиления, полностью погрузившись в захватывающее повествование, читает любовный роман. Причем, как машинально отметила ведьмочка, именно тот, единственный экземпляр которого имелся лишь в здесь, в Большой Замковой Библиотеке! А парочка стражников, не занятых опросом подозреваемых, деловито составляют протокол, описывая книги, которые она вчера вечером собственноручно выдала раасу Айвену!
  - Доброе утро, - вежливо поздоровался Кор, увидев застывшую в дверном проеме Хранительницу, и с отчаянной надеждой взглянул на хозяйку Библиотеки. Они с Базом уже охрипли, отбрехиваясь от заковыристых вопросов стражников, которые непонятно с какой придури устроили себе развлечение за их счет. Какого Дхарга их вообще принесло сюда в неурочное время?
  Сил пререкаться еще и с разъяренной Хранительницей у не выспавшихся, и до сих пор находящихся в недоумении от необычного задания, данного, кажется, уже совсем сбрендившим Айвом, попросту не было. Сейчас парень мечтал лишь об одном, чтобы его или арестовали на законных основаниях, или выставили взашей. Лучше бы арестовали. Тогда заодно и отмазка перед Рыжим будет, дескать, а что мы могли поделать?
  - У нас с Вами, видимо, очень сильно разняться понятия о том, как выглядит "доброе" утро, молодой человек, - съязвила Этелька, проигнорировав немую просьбу красавца-вампира.
  Базилиус попытался было в двух словах объяснить, что они практически ни при чем, но ведьмочка, махнув рукой, чтобы парни пока помолчали, уперев руки в бока, набрала в грудь побольше воздуха и гаркнула, привлекая к себе внимание собравшихся:
  - Кто мне внятно объяснит, что здесь происходит?! Немедленно!
  Этелька оч-ч-чень сильно хотела узнать, кто виноват в нарушении веками установленного в Большой Библиотеке порядка? Тем более что первое потрясение от неожиданного вторжения вандалов и абсурдности предъявленных обвинений, уже прошло. А на смену невольному недоумению пришла азартная злость на неожиданных визитеров.
  Искреннему возмущению ведьмочки не было предела! Она даже злорадно ухмыльнулась, представив, что сейчас сделает со всеми посторонними. Жаль только, любимый разрешил вглубь здания пройти. Впрочем, смысл-то его маневра понятен - убрал её от греха подальше, от этого, не понявшего с кем он связался, офицера из Тайной стражи. Уж кто-кто, а муж слишком хорошо знает ее трепетное отношение к территории Библиотечных фондов. Вот и постарался свести на нет возможные неприятные последствия для незадачливого офицера, посмевшего качать здесь права.
  Этелька невольно улыбнулась, представив на секундочку мужественный, надежный и обаятельный облик любимого орка. Все-таки заботливый он у нее. И наблюдательный. Знает, что, опомнившись от первого недоумения, она неминуемо устроит предъявившему претензию стражнику хорошую взбучку, не дожидаясь помощи со стороны. Недаром во всех учебниках написано, что у выведенных из себя ведьмочек часто бывают спонтанные проявления агрессии. Тем более, вряд ли кто сможет потом доказать, что она не была в своем праве!
  Однако, убедившись, что посторонние действительно присутствуют здесь, поэтому можно принять слабую версию того, что Тайная стража выполняет свою работу, Хранительница постаралась взять себя в руки.
  
  Хотя Этелька вообще-то была сторонница убеждения словами (все-таки не зря прочла несметное количество мудрых книг), в данный момент ни с кем дискутировать у ведьмочки не было ни малейшего желания.
  Поэтому (невольно копируя любимого орка, дрессирующего на службе проштрафившихся новобранцев), она сделала глубокий вдох и громко рявкнула хорошо поставленным голосом, вложив в него немного Силы:
  - Отставить шатания по помещению, разговоры и писанину! На счет два передо мной стройся! Руководители групп - доложить о ситуации по существу!
  Вообще-то, она слегка перегнула палку и знала об этом. Честно говоря, Этелька даже и не ожидала, что явные командные нотки в сочетании с капелькой Силы возымеют такое действие на присутствующих.
  Служакам из Тайной стражи, видимо, и в голову ни пришло не подчиниться прямому приказу, потому что парни, как один, побросали допросные листы, опись, книги, перекладываемые из одной стопки в другую, выстроились перед хозяйкой Библиотеки в шеренгу и вытянулись в струнку.
  Ведьмочка изумленно моргнула, узрев в строю молодцевато подтянутых парней в серо-голубой форме еще и вампира с оборотнем. А замыкающей стояла Привиденьице.
  Лишь одна суккуба проигнорировала "приглашение", поморщившись от повышенного тона обращения, слабым раздражителем проникшего в сознание Эльки. Девушка полностью погрузилась в любовные перипетии главных героев захватывающего романа. Она лишь хлюпнула носом и утерла со щек вновь набежавшие слезы, чтобы они не закапали странички интересной книги. Вообще-то циничные суккубы излишней сентиментальностью не страдают, однако, автор этого любовного романа и впрямь создал шедевр, сумевший покорить сердце возлюбленной Корвиниуса.
  Вот только выслушать доклад о творящемся беспределе Главной Хранительнице не удалось. Поскольку именно в тот момент, когда один из стражников, подчиняясь требовательному жесту и суровому взгляду ведьмочки, только открыл рот, дверь в очередной раз распахнулась, явив долгожданное начальство в лице Высшего демона Крэтта Теллема, Начальника Тайной стражи, и по совместительству бывшего Наставника Айвена.
  - День добрый! - небрежно бросил он приветствие, не утруждая себя раздумьями, добрый ли день хоть для кого-то из собравшихся здесь. - О! А вы что тут делаете? - недоуменно уставился Кретт на парочку ближайших дружков своего подопечного.
  - Так это они и есть, злоумышленники! - вылез с пояснениями из-за его плеча офицер, но под потемневшим взглядом высочайшего начальства, стушевался и постарался исправиться, - то есть, это они и есть нарушители... то есть подозреваемые... эм... - запнулся он окончательно.
  - Хм... Любопытно... - Теллем перевел насмешливый взгляд на пришедших в себя парней в форме Тайной стражи, только что сообразивших, что они как-то нелепо выглядят, изобразив построение перед Хранительницей, являющейся гражданским лицом. Хотя теперь они уж точно не смели не то, что выйти из строя, а просто встать по команде "вольно", и пылающие уши оконфузившихся стражей порядка пылали алыми маками.
  Про то, что некие злоумышленники незаконно проникли на территорию Замка Повелителя, причем почти в самое ее сердце пробрались, в Большую Замковую Библиотеку, Кретту сообщили еще у него дома. И всю дорогу до места происшествия демон, предвкушая интересное дело и увлекательный допрос (возможно даже с применением демонических заклятий - надо же время от времени освежать в памяти навыки), Начальник Тайной стражи мысленно довольно потирал руки. Однако, узрев на месте личности предполагаемых врагов действующего режима, коварно пробравшихся в святая святых достояния нации, бывший Наставник Айва только сокрушенно вздохнул - не повезло! Впрочем, ему все-таки было крайне любопытно, что эти оболтусы тут позабыли?
  - Ну и что же вы здесь делаете? - повторил он свой вопрос. - Разве не знаете, что доступ в Замок возможен только по специальному разрешению, а в Большую Замковую Библиотеку вообще только по особому распоряжению?
  - Так нас же Айв привел, - буркнул Корвиниус, понимая, что отпираться, будто они не знали о правилах, бесполезно. Только бы не спросили, чем именно они занимались полночи, ведь засмеют!
  - Да мы и не хотели! Что нам больше заняться нечем ночами?! - с жаром подхватил Базилиус. - Но с ним разве поспоришь?!
  - Вот Дхарг! Мальчишка, похоже, последние мозги растерял со своей любовью, - рассеянно обведя взглядом стопки книг с любовными романами и трудами по психологии взаимоотношений, в сердцах прошипел Кретт, вспомнив разговор с Эмли и догадавшись о "задании". - Так! Разберемся! Всем оставаться на местах! - распорядился он, стремительно развернувшись и чуть не сбив с ног маячившего позади офицера.
  Наставник Айва торопился выйти из здания Библиотеки, чтобы телепортироваться и отыскать негодника, из-за которого устроился весь этот переполох, пусть объясняет, что он еще придумал? Да заодно чтобы дружкам своим метки поставил о разрешении на посещение Замка и распорядился о допуске в Библиотеку. Наследнику Повелителя это явно сделать будет проще, нежели если улаживанием создавшейся ситуации сейчас официально будет заниматься Тайная стража.
  Проходя мимо стойки, демон задержался на минуту напротив поднявшегося со стула мужа Хранительницы и, подмигнув, тихо произнес:
  - Арвис, иди, делай что хочешь, но, чтобы я больше не видел, как твоя жена дискредитирует моих подчиненных. Ишь, построила! Это мои люди!
  - Извини, не подумал, что Этелька настолько рассердилась, - обезоруживающе улыбнулся его давний приятель в форме капитана внешней Дворцовой охраны. - Я, вижу, ты уже придумал своим орлам наказание?
  - Им понравится, - зловеще ухмыльнулся Крэтт Теллем, торопливо продолжив путь к выходу на улицу.
  
  За несколько минут, пока Начальник тайной стражи отсутствовал, Арвис успел увести жену, недовольную задержкой в прояснении ситуации.
  - Милая, можно тебя на пять минут? - улыбнулся орк, поманив свою ведьмочку от дверей. Когда любимая подошла, обнял ее, увлекая за собой, и, обернувшись к стражникам, подмигнул:
  - Вольно, парни...
  - Фух... - расслабленно опустили напряженные плечи стражи, дернувшись было разойтись, но бдительный офицер прошипел сквозь зубы:
  - Команда была оставаться на местах, забыли?!
  Парни неприязненно покосились на непосредственное начальство, но ослушаться не посмели. Лишь Привиденьице оглянулась в поисках стула, и Базилиус, галантно подхватив предмет мебели, подвинул его девушке.
  Вампир вообще посчитал, что его приказы не касаются, и подошел к суккубе.
  - Эль? Элька! - позвал он чуть громче, и, видя, что подруга не реагирует, потряс ее за плечо.
  - Что? - очнулась она, подняв голову. - Ух ты! А что это тут такое творится? - удивилась девушка, недоуменно уставившись на выстроенных в шеренгу солдат Тайной стражи.
  - Ты пропустила все самое интересное. Заканчивай читать, а?
  - Ну, подожди, мне всего десять страниц осталось, - заканючила Элька, состроив жалобную мину. - А потом домой пойдем, ладно? Я уже устала тут торчать.
  Корвиниус вздохнул, сдаваясь, но все-таки ехидно пробормотал:
  - Дочитывай скорее, а домой пойдем, когда последний акт этой трагикомедии отыграем...
  Подруга его уже не слушала, зато Базилиус язвительно заметил:
  - Или на нас отыграются. Ну, Рыжий! Такую подлянку я ему не забуду!
  Кор задумчиво огляделся по сторонам, очень надеясь, что их все-таки отпустят с миром, а не будут заставлять в виде наказания продолжать прерванное с приходом стражей занятие. И чуть не заржал вслух, заметив, как офицер, нервно подергивая левым глазом, быстро спрятал за пазуху что-то подозрительно напоминающее миниатюрную флягу, в каких обычно хранят НЗ с крепким алкоголем. Ну да, работа-то у Тайной стражи нервная, приходится самостоятельно поддерживать себя в тонусе.
  - А что это за орк, который увел Хранительницу? - полюбопытствовал Базилиус.
  - Ты что? - удивилась Привиденьице. - Это же ее муж, Арвис! Только он и может как-то повлиять на нашу ведьмочку, когда она гневается.
  - Ааа, - глубокомысленно присвистнул оборотень, - понятно.
  - Парни, я бы на вашем месте скинулся ему на ящик выпивки, - хмыкнул Кор.
  - Точно! - передернул плечами один из стражников. - Я - за!
  Воодушевленные предложением мужчины поддержали хорошую идею, надеясь, что никто из присутствующих не будет трепаться о том, как они все здесь опростоволосились.
  - Я даже могу порекомендовать приличное и недорогое заведение, - вставил Баз. - Семейная ресторация папаши Джу называется.
  - Кетч, заканчивай рекламировать, - усмехнулся вампир, вспомнив свои приключения, связанные с этим ресторанчиком, в котором одно время подрабатывал Айвен, надеясь завоевать расположение своей человечки.
  - А что такого? - возразил друг. - Скажи, что мы не весело там проводили время? И качество предлагаемых блюд на высоте....
  - Зачем им качество блюд, если речь идет лишь о выпивке... - взялся в дискуссию Кор, но тут послышалась четкая поступь мужских шагов и на пороге объявился Кретт Теллем с полусонным Айвеном.
  - Ну, подтверждай! - слегка одернул рубаху на спине своего подопечного бывший Наставник, подтолкнув его вперед.
  И заметивший этот мимолетный жест Корвиниус почему-то ярко представил, что Рыжий был доставлен сюда за шкирку, словно нашкодивший котенок.
  "Интересно, а Наставники Высших демонов бывают "бывшими"?", - закралось справедливое подозрение у вампира, с опаской покосившегося на Кретта.
  - Что подтверждать-то? - зажмурился Айвен, подавив смачный зевок. Он совершенно не успел выспаться до того времени, как в защищенной от всяческой магии спальне материализовался его Наставник и, словно в оживших кошмарах далекого детства, бодро скомандовал: "Подъем, Рыжик!"
  На какое-то мгновение полусонный разум даже поверил, что сейчас последует бодрящая процедура ледяного душа, а затем многочасовая тренировка с полной выкладкой на пределе физических и магических возможностей, но слава Богам, все оказалось не так уж страшно.
  - Забыл, зачем я прита... пригласил тебя сюда? - быстро поправился Теллем. - Раас Айвен, хватит спать на ходу! Поясните для свидетелей, что Вы привели сюда эту троицу, - небрежно кивнул он на друзей Рыжика, - поскольку это требовалось для выполнения ими Вашего поручения, - туманно подсказал он.
  - Ну, подтверждаю, - буркнул Айвен, широко зевнув, чувствуя, как на веки наваливается свинцовая тяжесть. - А в чем проблема-то?
  - Проблема в том, - терпеливо, медленно и четко, как в детстве Айва, произнес Наставник, - что, если бы ты провел их обычным путем через зарегистрированный портальный круг, на аурах твоих дружков уже стояла бы магически заверенная метка допуска. А ее у этой троицы сейчас нет.
  Для полусонного мозга демоненка информация доходила с трудом, поэтому, решив, что суть возникшей проблемы ему понятна, он, не рассуждая и не заморачиваясь серьезностью процедуры, быстренько "проштамповал" ауры ничего не успевших сообразить дружков и суккубы метками своих личных гостей. А затем, даже не пробормотав скупые извинения за досадный инцидент, вспомнил, зачем он привел их в Библиотеку. Поскольку вопрос примирения с Альеной был для Рыжика первостепенным, он немного оживился и посмотрел на Кора с Кэтча осмысленным взглядом и, как можно более уверенным тоном напомнил, что все им порученное должно быть готово в срок. И в заключение своего монолога даже великодушно пообещал, мол, сейчас на Дворцовой кухне распорядится, чтобы, пока они в Замке на задании, их поставили на довольствие.
  На этом силы Айвена закончились, и, устало махнув рукой, он невнятно пробормотал, что, дескать, к вечеру придет, проверит.
  После чего, на глазах у изумленной публики, повернулся, чтобы уйти.
  - Подождите! - спохватилась Привиденьице. - Раас Айвен! А как же я? Сколько я еще буду в материальном теле? - требовательно уставилась девушка на обернувшегося Айва. - Мне вообще-то и призраком неплохо было!
  - А это... эм... - замялся Рыжик, старательно припоминая, что он знал о долгосрочности материализации привидений, но как нарочно, ничего конкретного сейчас вспомнить не мог.
  - Так, понятненько, - сурово произнес Наставник, убеждая Кора в его подозрениях насчет "бывшего". - Вы двое, - указал он на Привиденьице и Айва, - идете со мной, с этим вопросом в другом месте разберемся.
  Рыжик понурился и поплелся к выходу, бывшая призрачная девушка сочувственно посмотрела вслед демоненку и отправилась его догонять.
  - Ладно, мальчики, девочки, - снисходительно улыбнулся Кретт Теллем оставшимся, - не будем вас отвлекать, удачи вам тут... - еле сдерживаясь, чтобы не рассмеяться над незадачливыми дружками сына Повелителя, произнес он, а затем, кивнув в сторону своих подчиненных, сказал: - Вы можете быть свободны.
  Стражники не заставили его повторять дважды и подобрались, для того чтобы, как только высокое начальство удалится, молниеносно ретироваться подальше от стен Библиотеки и ее грозной хозяйки-Хранительницы.
  - А завтрак? - возмущенно напомнил Базилиус, которому уже действительно хотелось есть, и поэтому он решил не пускать решение этого насущного для него сейчас вопроса на самотек. Тем более, оборотень видел, что Айвену сейчас точно будет не до того, чтобы сообщить об их постановке на довольствие распорядителю Дворцовой кухни.
  Кретт остановился, смерив проголодавшихся жертв произвола Рыжика ироничным взглядом, и великодушно пообещал, что позаботится об их регулярном и качественном питании сам.
  Но тут же из ироничного взгляд Начальника Тайной стражи сделался тяжелым, пронзительным. И весомые слова о том, чтобы о происшествии ни одна живая душа не узнала, мол, уровень секретности высший! - нашли живой отклик в умах и на посерьезневших лицах троицы.
  А то они не слышали об извращенном чувстве юмора Наставника Айва! Самоубийц, вздумавших шутить с ним шутки, среди них не было.
  
  - Ну что, продолжим? - с тоскливой обреченностью обвел взглядом Кетчер груды книг, когда за ушедшими закрылась дверь. Он уже жалел, что не оказался арестованным Тайной стражей и не может спокойно провести пару дней в кутузке, вместо того, чтобы приниматься за дурацкое задание Айвена. К тому же ретивые стражники, составляя описи, перепутали все стопки. И теперь придется заново разбирать их, отделяя прочитанное от непрочитанного...
  Но не успели они, повздыхав и посетовав на придурь Рыжика, приняться за порученное дело, как дверь снова распахнулась и они узрели Хранительницу, на ходу отдающую распоряжения:
  - ...а я сказала, что никто никуда не уйдет, до тех пор, пока не приведут Библиотеку в первозданный вид! И не стоит на меня так сердито смотреть! Приводите все в порядок и идите на свои задания! Никто вас тут не держит! - безапелляционно провозгласила ведьмочка и, обернувшись к замершим дружкам и суккубе, сердито бросила: - А вы трое, быстро прошли к стойке и оформили абонементы!
  
  ***
  
  То, что Наставник привел их с Привиденьицем к себе в кабинет, полусонный Айвен сообразил только оказавшись здесь. Даже очнулся ненадолго, невольно заозиравшись по сторонам памятного с детства местечка. Давно он тут не бывал, но интерьер практически не претерпел сколько-нибудь серьезных изменений. Видимо, Кретт не поменял с годами своих привычек. Сердце Рыжика учащенно забилось, заставив встрепенуться. На какое-то мгновение Наследнику Эмли показалось, что он переместился во времени. Почудилось, что он, как в детстве, в очередной раз набедокурил и ожидает своего Наставника, который имел дурную манеру всегда узнавать о проступках своего подопечного одним из первых. Да к тому же с памятью у Высшего демона были досадные проблемы. Он никогда и ничего не забывал! Случалось, конечно, в виде чрезвычайных обстоятельств, откладывал наказание, но вот о том, что бы позабыть, увы...
  А, главное, даже отцу не пожалуешься на "притеснения" свободы личности! Эмли II слишком ценил педагогический талант воспитателя шкодливого демоненка и всецело доверял его мнению по поводу правомерности возмездия за шалости своего единственного сокровища. Слишком уж боялся Повелитель избаловать отеческой любовью отпрыска, а самому наказывать - рука не поднималась на родную кровиночку.
  Отлично Наставник устроился - ничего не скажешь...
  Вот и теперь отголоски далекого детства внезапно прорвались из глубины полусонного подсознания Айва, заставив лихорадочно припоминать недопустимые для Высшего демона и Наследника Повелителя проступки, судорожно придумывая веские оправдания своим действиям. А то у любимого Наставничка не забалуешься. Как поставит сейчас перед столом навытяжку и начнет издеваться. Нет бы сразу выволочку устроил, отругал бы и определил наказание, так ведь, нет! Сначала будет долго, изучающе разглядывать, демонстрируя идеальное владение мимикой своего лица. Это же надо так виртуозно сочетать укоризненный взгляд, за то, что не оправдал возлагаемые надежды и желание помочь разобраться в причинах "неадекватного" поведения. Только официально избавившись в день своего совершеннолетия от опеки Наставника, Рыжик смог наконец-то честно признаться самому себе, что Кретт Теллем (несмотря на подсознательные страхи вновь очутиться в кабале у этого дрессировщика юных демонят), все-таки вызывает вполне заслуженное восхищение его непревзойденными талантами.
  В этот раз Наставник, видимо припомнив, что Айв официально уже не считается его подопечным, расщедрился на вежливое указание занять кресло. На краешке соседнего пристроилась Привиденьице. А дальше пошло по годами и десятилетиями накатанному сценарию. Кретт уселся напротив, всем своим видом показывая безграничное терпение к очередной выходке Рыжика, и так внимательно, но почему-то абсолютно не располагающе к чистосердечному признанию, вперился в него цепким взглядом, что Айвен невольно передернул плечами.
  Поняв, что каяться, тем самым добровольно увеличивая тяжесть своей вины, демоненок не собирается, Глава Тайной стражи глубоко вздохнул и скучающе кивнул:
  - Ну давай, рассказывай уже, что ли...
  - А что рассказывать-то? - включил дурачка Рыжик.
  Впрочем, он на самом деле в своем полубессознательном состоянии искренне недоумевал, что они все от него хотят?
  - Рассказывай, как призрака оживлял! - рявкнул Кретт. - А главное, зачем?!!
  От громогласного окрика Наставника, девушка испуганно вжалась в спинку кресла, проклиная Рыжего обаяшку, из-за которого она теперь не могла просто раствориться в воздухе, как обычно в последние столетия, исчезнув из поля зрения рассерженного Высшего демона. А Айвен моментально вышел из комы, но тут же возмутился бесцеремонным допросом:
  - Какого призрака?
  - Вот этого! Эту... Кхм... - сбился Кретт, только что задавшись вопросом о присвоении статуса объекту ЧП.
  - Да не оживлял я ее, больно надо! У меня Аля есть, мне чужие девушки, а тем более призраки, ни к чему, - пожал он плечами. - Я ее просто, как обычные иллюзии воплотил, да и все...
  - То есть, как это не оживлял?! - возмутилась Привиденьице. - Я сама, что ли, по-вашему, раас Айвен, "оживилась"?
  - Айв, разуй глаза или поди, умойся холодной водой, ты что, не видишь - перед тобой не воплощенная иллюзия, а самая что ни на есть настоящая живая девица! И что мне прикажешь с ней делать? Как-то без радости она приняла новость о том, что теперь такой и останется. Ты, вообще, о чем думал? Ты представляешь, сколько у нее будет проблем с регистрацией документов, с родственниками, которые давным-давно оплакали безвременно почившую и поделили между собой причитающуюся ей долю имущества...
  - Да не делал я ничего такого... чтобы усложнить ее существование, - покосился Рыжик с опаской на готовую расплакаться девушку.
  Одно дело, когда самой подобные пугающие мысли в голову приходят, и совсем другое - услышать мнение со стороны более опытного, к тому же, наделенного властью индивидуума, тут не только рыдать начнешь, впору волосы на себе рвать от отчаяния.
  - Только не реви, пожалуйста, - пристыжено попросил он Привиденьице. - Мы что-нибудь придумаем, - машинально взглянул он на Кретта, ища поддержки.
  Но вредный Наставник, удовлетворенно насладившись осознанием Рыжиком своей вины, откинулся в кресле и ехидно полюбопытствовал:
  - "Мы" - это кто? Думаешь, буду задавать наводящие вопросы, подсказывая плохо вызубренный урок? Мальчик мой, ты уже не маленький, помнишь? - монотонно начал он:
  - Высший демон признается дееспособным, когда: первое - достигает совершеннолетия, второе - начинает...
  - ...нести за свои поступки и действия полную ответственность, согласно Законам Империи, - нехотя подхватил Рыжик, надеясь, что унизительная процедура его воспитания на глазах посторонних на этом закончится. - Я помню их назубок.
  - Отрадно слышать. Только почему ты не воспользуешься своей памятью, прежде чем совершать необдуманные поступки, приводящие к таким вот неожиданным последствиям?
  Айвен молча побагровел.
  - Ага, как я понимаю, это был риторический вопрос, - вздохнул Кретт и, бросив сочувствующий взгляд на совсем поникшую девушку, уже захлюпавшую носом, резко опустил ладони на стол и тяжело поднялся.
  - Ладно, попробуем восстановить хронологию, - медленно прошелся он по огромному кабинету. - Раас Айвен, не соблаговолите ли Вы подробно и поэтапно вспомнить, как именно Вам пришло в голову это неординарное решение, и каким образом Вы его воплощали? - остановившись напротив демоненка, ядовито поинтересовался начальник Тайной стражи.
  - Да не помню я! - взвыл Рыжик. - Честное слово! Я хочу есть, пить и спать... Нельзя ли немного отложить выяснение, хоть на пару часиков?
  - Я восхищаюсь Вашей деликатностью, - язвительно процедил Кретт. - Может, Вам тут еще Польку-Бабочку станцевать, чтобы уж все тридцать три удовольствия получить? Домой хотите? А девушке вот, например, даже идти некуда! Ее никто не ждет! И она, между прочим, теперь, как все живые оборотни, тоже хочет кушать, спать и... прочее...
  - Ох, - смутился Айвен. - Привиденьице... послушай, я бы с удовольствием пригласил тебя погостить к себе в особняк, но, понимаешь... у меня есть невеста...
  - О подробностях не стоит! - бдительно одернул Наставник, с любопытством гадая, насколько далеко простираются границы альтруизма Айвена.
  - Да, не стоит, - нехотя согласился Рыжик, припомнив, что положительный ответ он так и не получил, надо бы сначала у Альены прощение вымолить. - Ну это к делу не относится. Я тебя устрою в самую лучшую гостиницу и оплачу все расходы, - и мысленно перебрав все хранящиеся в подпространственном кармане вещи, достал и протянул ей платежный кристалл на предъявителя. - Не обижайся на меня. Я ведь и впрямь не думал, что так получится. И вообще, это снова Блохастый меня подставил! - опомнился Айв. - Вот ведь, Котяра недоделанный! - зло выругался он, вспомнив, кто именно должен был целовать призрачную красавицу.
  - Свои нежные трепетные отношения с этим оболтусом ты можешь выяснять в другом месте, - строго прервал стенания несчастного демоненка Наставник. - Давайте поступим так. - Привиденьице, ты согласна воспользоваться щедрым предложением этого... Наследника... - нашелся Кретт, чтобы не употребить в сердцах совершенно другой эпитет, который, по его мнению, заслуживал парень.
  - Даже не знаю, - шмыгнула носом девушка, аккуратно промокнув дрожавшие на кончиках ресниц слезинки.
  - Ты на кристал-то взгляни. И ни в чем себе не отказывай, - шепотом посоветовал Теллем, подмигнув опешившей девушке.
  - Ну, если все согласны сделать небольшой перерыв, то так и поступим, - подытожил Кретт, судя по удивленно расширяющимся глазам девушки, недоверчиво рассматривающей указанную на боковой грани сумму, ее решение было понятно.
  - Иди, проспись, как раз на все про все до вечерней консультации по магическому моделированию потоков у второкурсников-бытовиков еще семь часов, успеешь выспаться, ну а выспавшись, все вспомнить.
  Получивший небольшую передышку, с чувством выполненного долга, Айвен снова уже засыпал на ходу, но упоминание о какой-то консультации заставило его встрепенуться и уточнить:
  - До какой еще консультации?
  - Повторяю еще раз, дословно. Следи за моей артикуляцией, - издевательски улыбнулся Наставник:
  - До вечерней консультации по магическому моделированию потоков у второкурсников- бытовиков, где учится небезызвестная тебе особа...
  - Ааа... - сообразил, наконец, Рыжик, взволнованно подскочив.
  - Айвен, - мученически скривился Кретт. - Не надо пока никуда бежать! У тебя целых семь часов, чтобы избавиться от острого приступа тупоу... Кхм... В общем, завтра с тобой по поводу того, что ты в Библиотеке натворил, поговорим! Ладно, все! Иди уже с глаз моих долой! - прикрикнул Глава Тайной стражи и, проводив испарившегося подопечного, обернулся к Привиденьицу.
  - Выделить Вам сопровождающего до гостиницы, орса? А впрочем, что я спрашиваю? - рассуждая вслух, нахмурился Кретт. - Вы же уже лет пятьсот, как не гуляли по городу. Одну минуточку, я сейчас распоряжусь, - пообещал он, - Ну а через два часа, как устроитесь, возвращайтесь, я буду ждать Вас в этом кабинете и поэтому пока не прощаюсь...
  
  ***
  
  Сидя на консультации по бытовой магии, Альена никак не могла сосредоточиться, поскольку вместо того, чтобы следить за речью преподавательницы, послушно сверяя записи в своих лекциях с заголовками тем и таблицами на доске, все время сбивалась в своих мыслях на то, что произошло между нею и Рыжиком. Перед мысленным взором девушки красовался облик ее "неправильного эльфа", причем так явственно, что мелкие мурашки, будто резвясь, в хаотичном порядке бегали по коже, заставляя ежиться от волнения, будто Веник и в самом деле находился рядом в данную минуту. Но и на этом странные метаморфозы собственного организма не спешили успокаиваться: в груди человечки что-то сладко екало, попавшее в плен демонических чар сердечко то начинало стучать слишком часто, то, напротив, замирало пойманной птахой. А щеки покрывались пунцовым румянцем, смущая Альену еще больше, в опасении, что подобная реакция, необъяснимая с точки зрения серьезности нынешнего занятия, будет замечена присутствующими и осуждена.
  Она честно старалась отогнать воспоминания прочь, а уж о словах Цая, что она Истинная пара Айвена, вообще постаралась забыть, поскольку при одной мысли, что это правда, почти полностью уплывала из реальности и погружалась в радужные мечты.
  Время от времени Альена соскальзывала на размышления о том, что кроме вырастившей ее семьи Джоунсов (которых она очень любила и уважала), у нее, оказывается, есть еще и кровные родственники. Прабабушка и целых два дяди! Точнее, дядя и двоюродный дедушка. Как будет происходить их общение с полукровкой-оборотнем, которому она приходилась внучатой племянницей, девушка опасалась загадывать, слегка комплексуя, а вдруг она не оправдает надежды новых родственников? Да и сама мысль о том, что Цай - ее дядя, до сих пор удивляла Альену. Однако радовалась этому факту девушка очень сильно и искренне, поскольку, несмотря на то, что уже смирилась со своими пылкими чувствами к несносному демоненку, прекращать общаться с наглым Кошаком ей вовсе не хотелось - уж очень она к нему привязалась за эти несколько дней.
  Какое счастье, что Цай оказался порядочным парнем и не воспользовался ее мимолетной слабостью - кардинально решить проблему расставания с невинностью! Впрочем, родное существо, чутко реагирующее на ее душевное состояние, так и должно было поступить. За что Альена чувствовала к парню бесконечную благодарность, признательность и уважение. Репутация заядлого ловеласа и бессменного противника Веника в соревновании за количество похищенных девичьих сердечек, больше не смущала человечку. Что там думали о нем многочисленные подруги Котяры, ее совершенно не трогало. Зеленоглазый обаятельный оборотень оказался для нее несоизмеримо большим, чем просто неожиданно приобретенный друг. Кому еще она могла откровенно пожаловаться на одолевающие ее сомнения по поводу своего увлечения Рыжиком, чьему мнению могла довериться, выслушивая слова утешения и поддержки, и чьим советам последовать в нелегкой борьбе за свое женское счастье быть любимой и единственной для того, кого выбрало ее сердце? К тому же, неугомонная кошачья натура Кота не позволяла ей впасть в уныние из-за неудач. Ни приемные родители, ни братья, которых она привыкла считать своей семьей, ни даже немногочисленные подружки, не смогли бы справиться с этой непростой задачей.
  Цай же просто фонтанировал идеями, предлагая изощренные методы воздействия на ситуацию, смешно и цинично обрисовывая несомненные преимущества от их взаимовыгодного союза в воспитании ее демоненка. Сказать по правде, Альене иногда даже хотелось защитить своего Рыжика от кровожадных планов любимого дядюшки. Только это, обычно, носило временный характер, как раз до очередной выходки Наследничка, после которой девушка, горя желанием собственноручно придушить неправильного "эльфика", горячо поддерживала смелые идеи надежного напарника.
  Все-таки ей очень повезло с Кошаком!
  Альена счастливо вздохнула и, перевернув страничку в тетрадке с лекциями, вновь прикрыла глаза. Образ лукавого выражения зеленых глаз с вертикальными зрачками и шкодливой улыбки, задумавшего очередную пакость, словно по волшебству, сменился более привычным и милым для восприятия.
  Рыжая грива волос, распущенных по широким обнаженным плечам... Смуглая гладкость горячей кожи, которую так приятно ощущать под пальчиками... Точеные черты красивого мужественного лица... Пронзительный, завораживающий взгляд... два бездонных синих озера, в которых не страшно утонуть безвозвратно, захлебываясь в собственных чувствах к этому виновнику ее нестабильного состояния...
  В общем, за всеми этими, совершенно не относящимися к консультации по бытовой магии мыслями, Аля и не заметила, как, собственно, она и закончилась.
  Очнувшись, девушка воровато покосилась на одногруппников, радостно распихивающих свои тетрадки с лекциями по сумкам и карманам, и последовала их примеру, прогоняя неуместное наваждение.
  Получается, что ничего нового и полезного за эти полтора часа она так и не узнала. Как нарочно, следующую консультацию по магическому моделированию назначили тоже на сегодняшний день. Нет, ну вот кто так составляет расписание?
  Одна надежда, что поход с Цаем по лавкам с целью обновления гардероба перед встречей с новой родней, немного отвлечет ее от мыслей по поводу непростых отношений с Веником, и к следующему занятию она сможет подойти более ответственно.
  
  Новоявленный дядюшка Альены встречал ее в коридоре. Не стесняясь однокурсников человечки, оборотень подошел, обнял ее за плечи и громко произнес:
  - Ну что, племяшка, по магазинам?
  И, не обращая внимания на изумленные взгляды и откровенно удивленные шепотки им в спину, повел девушку к выходу.
  
  Альена никогда не думала, что лавок, торгующих женской одеждой, в городе имеется такое огромное количество!
  Цай переживал, опасаясь, что племяшка, по своему обыкновению, опять начнет отказываться от подарков и отнекиваться из скромности от слишком дорогих предложений. Чтобы Аля не вздумала идти на попятный, хитрый Котяра вначале повел ее по самым дорогим лавкам и магазинчикам, предлагающим свои услуги по запредельным ценам. Из первых трех Альена его увела. С порога обведя взглядом ломящиеся под рулонами ткани полки и выставленные образцы платьев с ценниками, племяшка объявила, что ей не нравятся предлагаемые цвета и фасоны. Еле сдерживая смех, Кошак молча потопал вслед за спутницей, провожаемый оторопевшими от такого заявления портными и расторопными продавцами. Он даже не решился спорить с человечкой, поняв по выражению ее лица - мрачному взгляду и плотно сжатым губам, что это бесполезно. И она сумеет предъявить ему сотню аргументов в пользу своей правоты.
  А из одной он увел девушку сам, едва только взглянув на слишком откровенные модели - дескать, приличным девушкам ТАКОЕ носить категорически нельзя! А Аля, как нарочно, уперлась, заинтересованно кружа вокруг манекенов и щупая полупрозрачный шелк. Кошак мог бы поклясться, что в этот момент девушка думала вовсе не о том, как могла бы выглядеть в таком наряде при встрече с родней.
  Вообще-то, если бы Цай был один, наверное, не удержался бы от просьбы, чтобы кто-то из смешливых девушек-продавщиц продемонстрировал все преимущества такого соблазнительного наряда. Но вот понимание, чье воображение хотелось поразить Але, заказав себе подобное "непотребство", заставило его невольно покраснеть, как будто он стал невольным свидетелем приватной встречи своей племяшки и Рыжего.
  Даже завидно стало, несмотря на минувшую бурную ночь в компании прелестных и страстных озорниц-сильфиечек.
  Ну нет, уж! Увольте! Хватило и нескольких, не слишком приятных переживательных моментов, когда мужское начало боролось с родственными чувствами.
  Все равно ему никогда не заменить для Али ее демоненка. Так что не стоит и думать об упущенной возможности. Если Небо будет милостиво, он еще встретит свою Истинную пару, свою Единственную!
  До следующей лавки они дошли молча, пришибленно переживая минутное помутнение рассудка и неловкость ситуации, когда поняли друг про друга то, что не следовало обсуждать. Но дальше дело пошло веселее.
  В принципе, расчет Цая оправдался полностью. Не самые дорогие, по его меркам, магазины казались его племяшке безумно дорогими. И, несмотря на все его уверения, что дед с него шкуру сдерет безо всякой анестезии, если он позволит ей оплачивать покупки самой, и то, что он должен ей за не слишком удачную шутку, покупать там вещи Альена отказалась наотрез.
  В общем, решив, что первоначальная психологическая подготовка племяшки уже проведена в достаточном объеме, Цай практически подвел девушку к лавке портнихи, чей адрес раздобыл у сильфиек.
  Цены у нее оказались заметно ниже, а качество предлагаемых фасонов платьев зачастую выше.
  А уж после того, как за дело взялась сама хозяйка - смешливая, невысокая, чуть курносенькая пухленькая брюнетка с копной длинных черных волос и зелеными глазами, оборотень полностью успокоился. Усевшись в удобное кресло, Кошак приготовился терпеливо ожидать, пока портниха снимет мерки с выгодной клиентки и отпустит девушку из-за плотной ширмы, за которой обе уединились для уточнения необходимых параметров будущего гардероба, чтобы каждая деталь костюма сидела идеально на ладной, стройной фигурке человечки. Для Цая такое скучное времяпрепровождение оказалось в новинку. Мало того, что он не готов был на подобный подвиг ни для одной из многочисленных пассий, так еще и сам здорово раздражался, если приходилось изображать неподвижную куклу для обновления собственного гардероба. Зная его стойкое неприятие подобных процедур (к сожалению, время от времени просто необходимых для поддержания престижа и соответствия представлениям придворных Княжества о том, как должен одеваться Наследник славного Рода Котов-оборотней), любимый дед даже заказал специальный манекен. Сейцу просто надоело выслушивать робкие сетования слуг на невозможность заполучить оригинал для очередного этапа примерки.
  Видя смущение человечки, радушная хозяйка модной лавки, шустро обмеряя Альену, не отрываясь от своего занятия, постаралась немного отвлечь напряженную девушку, явно не часто заказывающую себе обновы. Для успеха предприятия по пошиву одежды, мало быть просто хорошей портнихой, но надо еще и тонко чувствовать психологический настрой клиента. Ведь некоторые толком даже не могут описать, что же хотят на самом деле. А значит, нужно не только постараться соблюсти все требования заказчика, но и воплотить собственные художественные задумки, и обязательно подчеркнуть индивидуальные черты характера будущего хозяина вещи, чтобы тот чувствовал себя в них комфортно и уверенно, с благодарностью вспоминая изготовителя.
  Это одна из основополагающих особенностей непростого доходного ремесла, о которой надо помнить, чтобы удержаться в списке самых престижных заведений.
  Хозяйку модной лавки несколько озадачивала эта молодая парочка - оборотень-человечка. Она не совсем представляла глубину связывающих их отношений, и, опасаясь задеть что-то слишком личное, принялась рассказывать про себя и своего мужа. Ей-то скрывать нечего!
  А вот сопровождавший девушку парень - явно не простых кровей, в отличие от юной прелестницы, похоже, лишь совсем недавно получившей статус фаворитки, которой ни в чем не отказывают. Девочка, похоже, совершенно не в курсе, что может безнаказанно капризничать, проявляя стервозность, смущенно отнекивалась от слишком дорогих аксессуаров и отделки выбранного фасона платья. Такому бриллианту положена соответствующая оправа. Хорошо, что спутник это понимает, снисходительной улыбкой за спиной клиентки дав понять, что она может действовать по своему усмотрению.
  Правда, у портнихи мелькнула мысль, что красавец-оборотень мог оказаться лишь богатым родственником, но кто, скажите, в наше время, проявляет столько альтруизма, не имея собственных планов на осыпаемый щедростями объект?
  Про мужа портниха готова была рассказывать до бесконечности: о том, как она с ним встретилась и поначалу думала, что безответно влюблена в начальника стражи в их маленьком городке. Ведь он же демон и такой красивый - высокий накачанный шатен с глазами цвета небесной лазури. И о том, как сходила с ума от невозможности первой признаться в сжигающих ее чувствах. А оказалось, что они - Истинная пара, и вот уже второй десяток лет она за ним, как за каменной стеной. Он ей даже ее любимым делом заниматься не мешает, не ворчит, чтобы сидела дома, как примерная, порядочная замужняя женщина. А когда мужа перевели по службе в этот город, лавку вот ей купил в престижном районе.
  Альена послушно поворачивалась, следуя указаниям хозяйки, споро снимавшей необходимые мерки, и постепенно успокаивалась, слушая историю чужой любви. Девушка машинально прикидывала на себя, сможет ли она быть так же счастлива с Рыжиком, как эта женщина со своим демоном? Разница в социальном положении, казавшаяся Альене раньше просто непреодолимой, внезапно перестала быть таковой. Независимый Род Котов-оборотней не менее знатен и влиятелен, чем семья нынешнего Повелителя.
  Девушка очень надеялась, что Кошак прав, и ее примут в семью Князя, как родную, но все-таки было немного страшно.
  А может быть, для Истинной пары действительно не существует никаких преград для счастливого союза, и она зря накручивает себя? По большому счету, надо только быть уверенной, что Айвен всей душой желает того же, что и она, а со временем они разберутся в некоторых тонкостях и недопонимании...
  Хотя нет, с Веником этот номер не пройдет. Прежде, чем эти счастливые времена настанут, они успеют основательно попортить друг другу крови, само собой, не из вредности, а из самых лучших побуждений. Поэтому, любимый дядюшка прав - нельзя так быстро сдаваться, и надо хотя бы попытаться изобразить недоступность и непримиримость, пусть Рыжик проникнется. Как любой настоящий охотник, Высший демон будет только больше ценить захваченный трофей.
  А уж потом и она со всем прилежанием скрасит его существование, до последней секундочки возместив все потраченное на осаду ее сердечка время. Только бы самой выдержать это нелегкое испытание...
  
  Спустя час с небольшим все платья на первое время оказались заказаны. И одно даже удалось забрать с собой. Портниха была очень довольна. Это платье, которое она шила не на заказ, а только как образец для новейшей коллекции, чтобы выставить его в витрине, просто идеально село по фигурке клиентки. Молодой человек, которому девушка решила показаться в нем, выйдя из-за ширмы, просто лишился дара речи, решительно потянувшись за тугим кошельком. И напрасно она пыталась объяснить, что сумеет сшить еще лучше, но только дня через три-четыре. Ждать так долго парочка наотрез отказалась. Девушка чуть ли не со слезами на глазах снимала его и, одевая свое, в котором пришла, ревностно следила, как покупку укладывают в большую упаковочную коробку.
  Не дав племяшке раскрыть рот, чтобы оспорить его решение, Кошак распорядился, чтобы к купленному платью немедленно были подобраны все необходимые сопутствующие аксессуары и белье, благо шустрые помощницы модной портнихи поняли его с первого слова. Ненадолго испарившись, девицы вновь объявились в зале, вручили спутнику счастливицы почти невесомые бумажные пакеты и заверили, что в них сложено все необходимое.
  - Ну если там такое же белье, как и в той лавке, из которой ты меня увел, я тебе припомню, Цаюшка! - зловеще прошептала пунцовая от смущения Альена, не рискуя затевать скандал прямо здесь. Уж с бельем-то она надеялась обойтись по своему собственному выбору, не привлекая никого из родственников. Максимум, на что она была готова, так это, краснея, выслушать снисходительный совет от Эльки... Однокурсница-суккуба в таких деликатных вещах очень хорошо разбирается. Но сейчас девушка думала вовсе не о соблазнительном наряде для Рыжика, а о простой необходимости нательного белья для нового приобретения. И уж никак не ждала, что Котяра посмеет вмешаться!
  Вот паршивец! Что только теперь о ней подумают портниха и ее помощницы, пряча откровенную зависть и смешинки в глазах?
  За остальной заказ Цай расплатился, предъявив платежный кристалл, и потянул Альену на выход.
  Свежий прохладный воздух слегка остудил щеки человечки и приглушил воинственный запал.
  Отправляясь за покупками с Котярой, следовало ожидать от него нечто подобного. В конце концов, бедняге, вынужденному слоняться с ней по лавкам и магазинчикам и больше часа терпеливо прождавшему, пока она выберет наряд, тоже требовалась моральная компенсация за убитое время. Да и тщательно сохраняемое на хитрой морде лица выражение глубокого раскаяния за очередную аферу, быстро растопило сердечко Альены. Цай оказался прощен.
  С облегчением переведя дух и заверив, что он и сам не догадывается о содержимом пакетов, оборотень решил закрепить успех. И поскольку время неумолимо приближалось к обеду, а напротив модной лавки портнихи как раз находился один из дорогих ресторанов, парень спросил с воодушевлением:
  - Может, в ресторан...чик? - быстро поправился он, увидев, как человечка нахмурилась, проследив за направлением его взгляда. - Понятно, ресторан не подходит. Кафе?
  - Да нет, Цай, хватит уже деньги транжирить. Во-первых, ты даже не показал мне запись, сколько стоят мои обновы, поэтому не могу сказать - готова ли я оплатить...
  - А зачем тебе? - перебив, попытался искренне удивиться парень.
  - Цай! - остановилась Альена. - Ты же обещал!
  - Ничего не помню...
  - Ты обещал, что я смогу оплатить хотя бы половину! - возмутилась девушка.
  - Ну и как ты себе представляешь, я должен доложить о таком деду и отцу? Ты моей смерти хочешь, да? Котенок, ну давай, ты уже привыкнешь к мысли о том, что в нашей семье так принято - баловать своих женщин! - взмолился Цай. - Тем более что это всего лишь платья, а не фамильные драгоценности или земли! Ты - член нашей семьи, хочется тебе того или нет. Все! Не хочу больше выслушивать твои претензии, а то они становятся похожими на каприз! - припечатал Котяра, прикусив язык, но неожиданно такой "убийственный" аргумент сработал.
  - Я не могу так быстро привыкнуть... - сникла Альена, послушно ухватив его за руку. - Пойдем домой. Я устала... кажется, у меня еще гусиные тушки остались, вот и пообедаем, ладно?
  - Согласен! - повеселел Кошак. - Все-таки ты самая замечательная племяшка, о которой я мог только мечтать!
  - Врунишка! - пожурила девушка, расплываясь в улыбке от столь грубой лести. Но она не могла долго сердиться на этого прохиндея. Родственников ведь не выбирают... Даже таких хитрых, наглых, ужасно обаятельных и предприимчивых.
  
  В дверях ее квартиры Альену ожидало послание от приемных родителей. Коротенькая записка, аккуратно заткнутая в щель между косяком и дверью, гласила о том, что они приехали в город по делам (о которых подробно расскажут при личной встрече) без предупреждения, так как подвернулся подходящий случай, и очень надеются увидеться. Но, чтобы не стеснять ее (и соблюсти условия аренды квартиры), решили остановиться в гостинице. Жаль, что не застали ее дома, но понимают, что все свое время она посвящает учебе - (на этом месте "примерная ученица" устыдилась своего праздного шатания по городу в поисках нарядов), - и поэтому подойдут к пяти часам вечера.
  Альена сунула записку заинтересованно ожидающему комментариев Коту и торопливо открыла дверь, приглашая гостя войти.
  Радостно обернулась и просияла:
  - Как здорово получается, Цай! Я с родителями увижусь уже сегодня! И платье есть! И если я успею с ними переговорить насчет твоих...
  - Наших, Котенок, - терпеливо поправил оборотень, догадавшись, кто так спешно организовал приезд приемных родителей Алечки, но благоразумно промолчал.
  - Да, наших родственников, - согласилась девушка. - Вальесе не придется долго ждать, можно будет встретиться всем вместе... Ох... только мне что-то страшно... - сникла племяшка. - Ладно! Времени еще много, отнеси, пожалуйста, покупки в комнату и иди мыть руки. Я тебя обедом накормлю. А там и мои родители придут. Я вас сразу познакомлю. Вот увидишь, какие они у меня замечательные! - разволновалась Альена.
  - Знаешь, я, наверное, лучше пойду пока, - отказался от приглашения Цай, справедливо рассудив, что девушке лучше вначале поговорить с близкими людьми без посторонних. А ему еще надо отчитаться перед своими старшими родичами о возложенной на него миссии по опеке любимой племяшки. - До вечера, Малышка! - чмокнул оборотень девушку в щечку и быстро ушел, оставив ее наедине с покупками, в предвкушении визита родителей.
  К тому же, он резко вспомнил о том, что белье и в самом деле может оказаться далеким от представлений Алечки о целомудрии. Лучше уж пусть отдышится сначала, а то опять придется выклянчивать прощение, сгоряча наобещав выполнять еще кучу малоприятных и достойных рааса Тойгху обязанностей.
  Аля закружилась по комнате, забыв о том, что желудок требует подкрепления. Как же удачно, что родителям понадобилось приехать! А то она даже не знала, как просить их об этом. Она так соскучилась и столько всего надо успеть рассказать!
  
  ***
  
  Айвен проснулся с действительно хорошим настроением. Вопреки обыкновению, поскольку поспать демон очень даже любил, в этот раз ему хватило всего пяти часов для того, чтобы полноценно выспаться и чувствовать себя просто превосходно. В предвкушении встречи с Единственной, в каждой клеточке Рыжика буквально бурлила неистощимая энергия. Ощущение безграничного счастья насквозь пронизывало все его существо. Не слишком долгое общение с Альеной пока еще не отучило парня от излишней самонадеянности в своих неотразимых чарах и умении обольщения. Впрочем, скорее всего, Айв просто интуитивно чувствовал, что их зависимость друг от друга обоюдна. И это знание не всегда оказывало ему полезную услугу в его стремлении произвести на любимую должное впечатление.
  Временами парня, как и любое здравомыслящее существо, безусловно, одолевали некоторые сомнения, но сегодня Рыжик даже не заморачивался по этому поводу, чувствуя, что способен ради своей человечки снести гору. Да что там, гору?! Целую горную гряду! Благо опыт подобных развлечений у Наследника Эмли уже имелся.
  Даже мимолетное воспоминание о том, как он сглупил накануне, ввязавшись в аферу с поцелуем призрака вместо вовремя смывшегося Кошака, не сказалось на прекрасном расположении духа демоненка. Вчерашняя его глупость и последовавшие из-за нее проблемы, уже не казались ему настолько катастрофичными, и он медленно, со вкусом, до хруста в суставах, напрягая все мышцы, потянулся, замер на мгновение, а затем единым плавным движением поднялся с кровати.
  Часы на каминной полке показывали три часа пополудни. До начала у Алиной группы консультации по моделированию магических потоков оставалось еще целых два часа.
  Уж этого-то времени ему абсолютно точно хватит для того, чтобы хорошо подготовиться к встрече со своей девочкой! Ведь не зря же он столько любовных романов и трудов по психологии прочитал, а?
  Придя к логически напрашивающемуся выводу, Рыжик решил, что сейчас он будет действовать не как попало, в порыве чувств (а то ведь опять может умудриться все испортить), а в строгом соответствии с вычитанными умными советами. Единственной актуальной проблемой оказалось лишь то, как бы не запутаться в некоторых противоречиях почерпнутых им знаний.
  Нахмурившись, демон почесал затылок, еще больше взлохматив и так растрепанную после сна огненно-рыжую гриву. Он абсолютно искренне попытался вспомнить, что там в этих прочитанных книгах вообще писалось. Вот только правильного порядка действий почему-то никак не вырисовывалось.
  Нет, он помнил все прочитанное! Но! Систематизировать полученные, бесспорно, важные и полезные знания, ему почему-то никак не удавалось. Причем, каждую книгу по отдельности из проштудированной кипы литературы он, наверное, мог даже дословно пересказать, поэтому досадная загвоздка слегка напрягала парня.
  Впрочем, выход из этой ситуации Рыжик нашел довольно-таки быстро. Если не получается увидеть всю картину целиком, кто ему мешает упростить задачу?
  Айвен прикрыл глаза и сосредоточился, решив придерживаться классического развития отношений. Что там о подготовке к свиданию говорилось?
  Ага! Женщины любят, когда от мужчины хорошо пахнет? Безусловно! Тогда первым делом в душ!
  "Эх, жаль, я любимого Алиного аромата так и не успел узнать, - сокрушался Рыжик, яростно натираясь жесткой мочалкой под тугими струями кипятка. - Ну да ничего, можно и каким-нибудь нейтральным мылом воспользоваться. Главное, в самое ближайшее время выяснить, какой букет запахов нравится моей девочке больше всего и срочно обзавестись несколькими новыми флаконами парфюма".
  Отмывшись за рекордные десять минут почти до скрипа, Айв оделся в один из лучших своих костюмов, подготовленных камердинером, и отправился на кухню лично инструктировать повара о тех блюдах, которые тот должен будет приготовить к их возвращению.
  В том, что ужинать он сегодня будет вместе с Алечкой, парень даже не сомневался. А раз так, романтический ужин становится насущной необходимостью.
  Вообще-то, на первых свиданиях не рекомендовалось заманивать девушку домой. Но, во-первых, Рыжик вполне справедливо полагал, что свидание-то на самом деле уже не первое. Во-вторых, ему очень не хотелось, чтобы в ресторане кто-нибудь помешал их приватной беседе. Неважно - чересчур предупредительный персонал, обрадованный возможностью выслужиться перед Наследником, чтобы тот заходил почаще, поднимая престиж заведения, или же просто знакомые. Айвен хотел побыть наедине только со своей ненаглядной человечкой, уж дома-то ему никто не будет мозолить глаза и отвлекать от предмета обожания.
  К тому же, была еще и третья причина, которую Рыжик не спешил высказывать вслух, но как любой здоровый молодой человек не мог не мечтать о подобной возможности продолжения вечера. И вот тут уж, безо всяких сомнений, его особняк подходил лучше всего! Пока он отдраивал свое сильное смуглое тело в ванной, чтобы добиться нейтрального запаха кожи, слуги уже успели перестелить шикарную постель и теперь торопливо заканчивали влажную уборку.
  Правда, демон был не совсем уверен, что на светлых, цвета топленого молока простынях, алые лепестки роз будут смотреться выигрышней, чем на черном шелке, но что-то подсказывало Рыжику, что Алю больше устроит этот вариант. Он не так вульгарен.
  Нет! Решительно, ужин в собственном доме устраивал Наследника Повелителя во всех отношениях.
  Конечно, в книгах герои чаще всего готовили еду для своих любимых самостоятельно (восхищая их своими кулинарными талантами), но Айвен сомневался, что девушку приведут в восторг его поварские способности. Само собой, он умел готовить в полевых условиях, поскольку владение этим навыком - сварить себе кашу или зажарить дичь - входило в его воинскую подготовку. А пробу снимал сам любимый Наставник Кретт Теллем - попробуй тут не научись! Да и за время работы в ресторации папаши Джу демон наловчился жарить блины и освоил премудрости приготовления фаршированных перцев, но все же романтический ужин (если судить по тем же самым книжкам и личному опыту) требует более подходящего выбора изысканных блюд. К тому же, ведь надо было еще успеть в Замковую сокровищницу за подарком (его девочка достойна самого лучшего!) и распорядиться насчет подходящего для случая примирения букета!
  В результате, со всеми этими хлопотами демон замотался так, что к началу консультации попросту опоздал.
  Ну а как тут было не опоздать?
  Вначале повар сказал, что из всего списка блюд, озвученных Айвеном, за два часа он сможет успеть только охладить шампанское и распорядиться насчет соответствующей сервировки стола, а вот все остальное требует как минимум в два раза больше времени. Наследник Эмли ведь не скупился эксплуатировать свою фантазию по поводу заказанных яств, в основе которых лежали не только общеизвестные афродизиаки, но и те, которые едва ли не впервые он увидел на страничках предлагаемых рецептов для романтического ужина со своей возлюбленной.
  Ужаснувшийся по поводу добывания необходимых ингредиентов для предстоящей готовки слишком сложных блюд, повар предложил было заменить все эти невообразимые изыски на более простые и традиционные. Ведь еще неизвестно, как на такой разнообразный ассортимент продуктов среагирует организм демона (нечаянно отравить единственного Наследника Эмли II никак не входило в планы преданного слуги), не говоря уж об ужасной участи хрупкой человеческой девушки! Ведь никому из челяди не поздоровится, если задуманный раасом Айвеном вечер пройдет совершенно по другому сценарию, нежели он успел себе вообразить. Но, увидев как меняется выражение лица демона, повар решил малодушно смолчать по поводу своих опасений, быстро поправился и уверил, что к назначенному сроку обязательно все сделает.
  Затем главный замковый садовник долго не мог понять, чего же именно от него хочет уважаемый Наследник, и требовал уточнить понятие "идеального букета". И только услышав, что букет требуется такой, чтобы взглянув на него, любая (даже самая придирчивая) девушка простила тому, кто его вручит, любые прегрешения, кивнул и принялся громко созывать помощников для краткой инструкции перед отправкой их в оранжереи за цветами.
  А ведь выбрать правильный подарок, как оказалось, тоже весьма непростое дело! Особенно, когда не знаешь, что именно ты хочешь подарить!
  Вот и пришлось Айвену вначале обойти все четыре огромных зала с драгоценностями и попытаться хотя бы приблизительно определить, что подойдет его девочке.
  Исключение из списка возможных подарков фамильных и коронных драгоценностей (зачем дарить то, что и так будет принадлежать Але через пару недель?), а также других даров, поступивших в последние сто пятьдесят лет от придворных, аристократических родов, правителей провинций и сопредельных государств, задачу практически не облегчило...
  Осложняли Рыжику выбор и противоречащие друг другу советы, вычитанные им в книгах. Ну вот как тут не растеряться и определить, что подойдет его Алечке, если эти умные мысли зачастую противоречили друг другу: "Дорог не подарок - дорого внимание", "Никогда нельзя экономить на подарке", "Слишком дорогой подарок - это плохо, поскольку девушка может решить, что вы от нее откупаетесь!", "В подарке должна чувствоваться личность дарителя"...
  Да и вообще, что значит слишком дорогой? Это по каким меркам надо судить? Если по его - то даже тут нет ничего по-настоящему достойного, чтобы быть преподнесенным его Единственной! А если по Алиным - то опять-таки ненаглядной скромняжке не подходит ни одна из имеющихся здесь драгоценностей!
  Воистину, Наследнику огромной Империи, оказывается, сделать выбор ничуть не проще, чем последнему бедняку, у которого этого выбора вообще не имеется.
  В результате тяжких получасовых раздумий Айвен исключил из числа возможных к подношению, как самые дорогие, так и самые дешевые экземпляры редких ценностей. Затем, окинув скептическим взглядом ближайшие к нему полки, решил, что для первого раза сойдут и эти эксклюзивные ювелирные изделия лучших мастеров. Тем более что сейчас все же на первом месте перед ним стоит задача выпросить у Али прощение за свою глупость! А вот когда он уже помирится с Единственной, тогда-то он и сможет развернуться по-настоящему, чтобы доказать свою любовь и щедрость! Его человечка достойна самого лучшего! Отец наверняка не будет против.
  И демон предвкушающе улыбнулся.
  
  Сообразив, что со всеми этими рассуждениями времени у него в запасе оставалось уже меньше часа, Рыжик, не мудрствуя, сгреб все, что лежало поблизости, мысленно рассудив, что вот увидит свою девочку воочию - и сразу догадается, что для нее подойдет лучше всего.
  Произведя несложные манипуляции по опустошению полок, парень понял, что сложить взятое из сокровищницы в подпространственный карман из-за положенных туда ранее ста с лишним тушек гусей, у него попросту не получится! Вообще-то, карман у него вместительный, при некоторой сноровке, можно еще столько же всякого барахла уместить. Но перетряхивать все содержимое для удобства быстрого поиска и извлечения перед Алечкой ценных подарков, а не погруженных в стазис полуфабрикатов, не оставалось совершенно ни минуточки. Но и тащить охапку драгоценных безделушек в руках, смущая охрану Дворца и изумляя прохожих, он был решительно не согласен.
  Хотя... можно же сложить гусиные тушки на освободившиеся на полках места и обновить заклинание стазиса, тем более, ну что с ними в сокровищнице произойдет? Полежат себе спокойненько до следующего его визита.
  О том, что в сокровищницу могут заглянуть отец или казначей с внеплановой ревизией, Рыжику в голову как-то не пришло. Ну понятно же, что парню, одержимому мыслями о скорейшем примирении с любимой, вовсе не до прозаических мелочей.
  Быстро осуществив рокировку, Рыжик отправился в оранжерею за букетом, который, по его подсчетам, уже должен был быть готов.
  
  Творение старшего садовника действительно поражало воображение. Айвен, узрев это чудо, даже замер на мгновение. Сознание высшего демона пыталось отыскать какую-либо ассоциативную цепочку, но позорно пасовало перед размахом полета мыслей усердного слуги.
  Сомневаться в том, что любая дева, получившая данный букет, будет согласна простить дарителю все его грехи, вовсе не приходилось. Ведь всем известно, что спорить с сумасшедшими не стоит. Так что с этим условием тот вполне справился, даже придраться не к чему.
  А кто, будучи в здравом уме, будет дарить подобный шедевр на романтическом свидании, демоненок не представлял.
  Между тем, главный садовник, не замечая удивленного взгляда впавшего в ступор Наследника, с гордостью произнес:
  - Вот, раас Айвен, самый лучший букет! Как вы заказывали! Точно такой в этом году на конкурсе в эльфийском лесу первое место занял!
  Рыжик судорожно сглотнул, внимая сопутствующей информации.
  В огромном плетеном коробе, который с трудом удерживали на весу четверо отнюдь не субтильных эльфов (между прочим, он сам мог спокойно улечься на его дно в полном боевом обличье, да еще и место осталось бы!), возвышался огромный многоступенчатый цветочный стожок!
  Каждый его ярус был выполнен из безумно красивых, безупречно подобранных по размеру и форме диковинных цветов одного тона, создавая впечатление цельного многоступенчатого каскада, завораживающего своими переливами.
  Вот только для того, чтобы рассмотреть всю эту красоту, любоваться данным букетом необходимо было издали (метров так с тридцати), поскольку вблизи охватить его одним взглядом оказалось попросту невозможно.
  Айвен снова сглотнул, не в силах выразить свой "восторг" и выдавить хоть слово, способное передать всю глубину его эмоционального потрясения.
  Кажется, нечто подобное он видел вдоль стен Тронного зала, когда праздновали его совершеннолетие, или тогда все же цветочные композиции были менее помпезны?
  Несмотря на то, что больше всего демону сейчас хотелось, как можно громче рявкнуть на садовника, чтобы выразить всю степень своей досады и разочарования (а он-то думал, что с букетом точно не будет никаких проблеем!), Рыжик промолчал. Но вовсе не оттого, что оказался перед сложным выбором неприличных выражений об извращенном способе зачатия этого индивидуума, а памятуя о том, как гордился отец пятьдесят лет тому назад, переманив данного хм... энтузиаста-монументалиста к себе на службу от эльфийского Князя. Впрочем, и Наставник ему в детстве хорошо объяснял (как болела его пятая точка после таких воспитательных бесед, не забылось парню даже за давностью лет), что настоящий правитель никогда не должен повышать голос на своих служащих.
  По мнению Кретта, несдержанность говорила о слабых сторонах самого правителя, которые просто недопустимы.
  Ведь получается, что или сам плохо объяснил задачу, или же окружил себя слугами, неспособными предугадать и воплотить твое пожелание, то есть говорит о косноязычии и недальновидности. А подобные недостатки у Высшего демона, претендующего на власть в Империи, должны были искореняться самым безжалостным образом.
  Рыжику даже иногда казалось, что Кретт слишком буквально воспринимает этот пункт воспитания Наследников. Впрочем, сейчас не до сентиментальных воспоминаний и нанесенных в детские годы моральных травм. Время поджимает!
  Именно поэтому Айвен как можно более спокойно (втайне лелея надежду, что данный эльф, волею Злого случая назначенный главным садовником, еще не полностью оторвался от реальности), спросил:
  - А поменьше букетика, так сказать, более традиционного размера, у вас нет?
  - Более традиционного размера... - садовник озадаченно уставился на сына Эмли, ненадолго задумался, чем его не устраивает этот шедевр, но утвердительно кивнул головой, - пожалуй, есть одна композиция, отвечающая Вашим требованиям, раас. Подождите буквально минуту, я его вам принесу самолично!
  В действительности ждать долго не пришлось.
  Но если первое творение мастера (за исключением своего гигантского размера) еще соответствовало представлениям демона о том, каким должен быть настоящий букет, то второе назвать им, у Айвена просто не повернулся бы язык.
  Три метровые сухие ветки, густо усеянные пятисантиметровыми шипами, обвитые роскошными лентами, играли в нем роль своеобразных ножек. На которых и держалось это непонятное сооружение (больше всего напоминавшее воронье гнездо), наполненное какими-то мелкими серовато-желтыми цветочками.
  Дарить своей любимой девочке ТАКОЕ демон категорически был не согласен.
  Однако делать третью попытку и попросить принести что-то еще, менее креативное, Рыжик уже не рискнул.
  "Нет уж! Лучше я главную дворцовую клумбу перед парадным входом разорю!" - решил Айвен.
  И не вступая больше ни в какие разговоры с огорчившимся садовником, глубоко оскорбленным нежеланием Наследника понимать всю прелесть и неповторимость созданных им с командой помощников шедевров, отправился осуществлять задуманное.
  Букет, наспех составленный из собственноручно сорванных цветов, конечно, не вполне соответствовал тому образу, который Айв представлял изначально. Однако, несмотря на не совсем ровно обрезанные острыми когтями стебли, некую пестроту композиции и кривовато повязанную ленточку, все же был гораздо предпочтительнее предложенных ему вариантов.
  "Эх... надо было просто слугу в цветочную лавку послать! - мелькнула у демона запоздалая мысль. - Интересно, а букеты для своих фавориток отец тоже у цветочников покупает? Или Повелителя развлекает их реакция на столь нестандартные знаки внимания?"
  Однако подумать о том, что можно было сделать, и откуда берутся цветы у наложниц Эмли, Рыжик не успел. Поскольку мимолетно брошенный взгляд на циферблат располагавшихся на главной дворцовой башне часов показывал, что до начала консультации у Али оставалось меньше пяти минут.
  
  Вот только ни экстренная телепортация в Академию, ни нарушение, наверное, всех правил передвижения по ней, не помогли ему успеть вовремя. Может, если бы он заранее позаботился узнать номер аудитории, ему и удалось бы успеть вовремя, но вначале ему пришлось сломя голову нестись в административный комплекс, чтобы посмотреть, где она будет проходит, а затем еще быстрее - в главное учебное здание.
  Хорошо хоть букет в подпростраственный карман спрятал, а то несся бы, размахивая им, как знаменосец в пылу эпохальной битвы. И так встреченные в коридорах адепты в ужасе шарахались в стороны, вжимаясь в стены и потом долго не могли отлепиться, переживая небывалое зрелище.
  К огромному огорчению Рыжика, несмотря на все его, воистину титанические усилия по преодолению трудностей перед встречей с любимой, он все равно опоздал! Уткнувшись носом в закрытую дверь аудитории, демоненок раздраженно зашипел. Репутация преподавателя, ведущего магмоделирование, была ему слишком хорошо известна. Этот въедливый и занудный гном никогда еще не отпускал студентов со своих занятий без официального приказа Ректора. И даже его титул Наследника Повелителя не стал бы для него достойным аргументом, оправдывающим нарушение установленного порядка.
  Тоскливо оглядевшись, Айвен отправился к ближайшей оконной нише и уселся на подоконник, в конце концов - через полтора часа консультация закончится, а он пока займется тем, что систематизирует все прочитанное. Интуиция подсказывала парню, что ему эти советы еще здорово пригодятся!
  
  Место, выбранное для наблюдения за дверью в аудиторию, в которой находилась сейчас его девочка, подходила для этих целей практически идеально. Однако какая-то нездоровая реакция буквально просачивающихся по противоположной стеночке студентов, слегка настораживала демона. Опасливо косясь и оглядываясь на него, они как можно быстрее проскальзывали мимо, а, покинув зону его видимости, облегченно вздыхали. Внимательно осмотрев свой внешний вид и не найдя никаких видимых причин для такого странного поведения адептов, (например, неожиданной остаточной трансформации в боевую ипостась), Рыжик недоуменно пожал плечами: "И что это им в головы взбрело?"
  Однако усевшемуся на подоконнике Айвену совсем не хотелось привлекать к своей персоне излишнего внимания, поэтому, устроившись поудобнее, он накинул на себя легкое заклинание отвода глаз и погрузился в свои мысли.
  Не столько пытаясь составить стройную систему из вычитанных советов, сколько мечтая о том, как пройдет его вечер с Алей, демоненок даже не обратил вначале внимание на то, что в соседней оконной нише устроились и двое шепчущихся дроу. И только когда они повысили голоса, о чем-то споря между собой, невольно прислушался.
  - ...я Тилуру сто раз объяснял, что это совершенно неосуществимая идея! Полнейшая безнадега! Но он же не слушает! - эмоционально разорялся один из парней. - И ты туда же?!
  - Ну что ты хочешь, видимо по-настоящему зацепило, влюбился, бедняга!
  - Вот именно! Ничего и никого, кроме своей Барб не видит, а она плачет, мол, со свадьбой уже все решено!
  - Так поэтому он и решил ту девушку похитить!
  - Я не участвую!
  - Да не бойся! Это же не насовсем... так... ненадолго, вроде понарошку. А пока он ее искать будет, свадьбу-то все равно не сыграют, а Тилур как раз за это время сам со своей гномой в храм сходит. Если брак заключен, второй раз замуж ее уже точно не выдадут!
  - Вот Дхарг! Он что, последний ум потерял? Ты думаешь, он один ее искать станет? Да тут такое начнется... - снова понизил дроу голос.
  - Потерял - не потерял - не знаю, а помогать ему прятать девицу нам с тобой придётся. Это как пить дать...
  - Это да... все-таки он - сын Старшего Дома. Вот только, что потом от этого Дома останется, если с головы девчонки хоть один волосок упадет...
  - Тихо ты! Что-то мне не по себе... - подозрительно огляделся второй Темный, но, не заметив прикрытого заклинанием отвода глаз Айва (все-таки у Высшего демона очень качественные иллюзии), хлопнул будущего подельника по плечу. - Пошли отсюда! В другом месте потолкуем. А может, все-таки удастся как-то отговорить Тилура от его великолепного плана?
  - Это вряд ли. Сам знаешь... Любовь к женщине, если не находит естественного пути общения, превращает наши мозги в кисель, - не слишком умно спошлил его приятель, сползая с подоконника. - А у нас в Академии это вообще в последнее время похоже на массовую эпидемию, которая выкашивает самых лучших представителей мужских особей, невзирая на расовую принадлежность...
  - Это точно, тьфу-тьфу, чур меня! - заржал дроу. - Не хочу выглядеть со стороны таким же дебилом...
  - Аналогично! - поддержал его друг, и парни поспешно смылись, уверенные, что невольных свидетелей их беседы не существует.
  Айвен покачал головой, ухмыльнувшись про себя забавам темных эльфов. Вечно у этих дроу какие-то свои непонятные интриги между Домами и Родами. Надо же, выдумать похищение! Вот придурки! Интересно, как к этому относятся их старшие? Впрочем, это не его забота. Главное, что касательно соблюдения Законов Империи, дроу не нарушают давнишнего Договора.
  Рыжика немного напрягло упоминание Барб, но особенных чувств он к красавице-гноме не испытывал, поэтому благополучно выкинул услышанный разговор из головы, вновь погрузившись в свои приятные думы начет будущего свидания с Алечкой, тем более, что ждать осталось всего ничего...
  
  И действительно, буквально через несколько минут, дверь вожделенной аудитории распахнулась. Сначала из нее степенно вышел преподаватель-гном, а затем, устроив давку в дверях, гурьбой, словно первоклашки на перемену, высыпали Алины одногруппники. Только вот Альены среди них почему-то не оказалось.
  Рыжик быстро соскочил с подоконника и нетерпеливо подошел ближе, надеясь, что Аля просто задержалась внутри аудитории, складывая вещи.
  В дверях он и впрямь столкнулся с выходящей девушкой, только это была не его человечка, а зевающая на ходу суккуба.
  - Опять ты?! - взвыла Элька, отшатнувшись от него, как от ожившего кошмара. - На сегодня с меня хватит твоих дурацких поручений! Я-то хоть на консультацию сбежала, а Кор с Кетчем до сих пор в библиотеке торчат! Изверг ты, а не друг! - обвинила она опешившего от такой отповеди парня. - Ты чего тут ошиваешься?! Мне к экзаменам готовиться надо, ну-ка, пропусти!
  - Эль, да ты что, словно с цепи сорвалась? - растерялся Рыжик. - Я вообще-то Альену жду.
  - А зачем ты ее здесь ждешь? Ее на консультации не было...
  - Как это, не было? - не поверил Айв, бесцеремонно отодвинув суккубу в сторонку, чтобы самолично убедиться, что аудитория пуста.
  Не доверяя собственным глазам, Рыжик спешно переключился на магическое зрение, еще раз внимательно обшарив каждый закуток обширного помещения, но ни под партами, ни под преподавательским столом, ни за высокими шкафами, стоявшими у дальней стены, девушки он так и не обнаружил.
  Досадуя на задержку встречи, Айвен экстренно связался с Цаем. К счастью, Котяра не стал его игнорировать, припомнив жесткую эвакуацию из Библиотеки, хотя из-за проблем с Привиденьицем, теперь у самого демона были все основания обижаться на приятеля, а не наоборот. Кошак ответил практически сразу и, даже не став слушать вопрос демона, сказал, что Аля должна сейчас быть дома, потому что...
  Дальше уже Рыжик и слушать не стал, прервав связь и рванув в направлении хорошо знакомого адреса.
  
  Только и там его девочки не оказалось. Поколотив в дверь, но убедившись, что в квартире действительно нет ни души, Айвен в недоумении вышел обратно на улицу. Куда теперь идти ее искать? У кого спрашивать?
  Парень совершенно не представлял, куда она могла подеваться...
  Впрочем, паниковать еще рано, вспомнил Рыжик о Тайной страже - хоть один-то да должен был следить за домом Альены - а то он своего отца не знает! Правда, в этот раз, получившие нагоняй за безалаберность, стражники удачно шифровались. Но демон не отчаивался. Выйдя на перекресток, он просто подал сигнал экстренного сбора, означающий, что Наследнику жизненно необходима помощь.
  Буквально через полминуты, словно выскочив из-под земли, рядом оказался старший по смене, и демон почувствовал, как в радиусе нескольких метров, все еще прикрытые Пологом Невидимости группируются отборные части элитной охраны.
  - Командир подразделения Тайной стражи лейтенант Иргвис в Вашем распоряжении! Что случилось, раас Айвен? - козырнул нелюдь, цепким взглядом охватывая возможные опасности для Наследника Эмли и все больше мрачнея, не обнаруживая таковых, что только усиливало его смятение. - Мои бойцы на месте...
  - Отставить! - резко оборвал его Айвен. - Прошу прощения за ложную тревогу, но мне действительно нужна помощь деликатного характера, - нехотя процедил Рыжик. - Кто-нибудь из наблюдающих за этим объектом, - кивнул он в сторону дома человечки, - в курсе, куда ушла моя... орса Эрс?
  - Одну минуту! - пообещал капитан, настраивая амулет связи.
  Айвен нетерпеливо кивнул. Сообщение о том, что девица по имени Альена Эрс час назад вышла из дома, добровольно села в экипаж с какими-то незнакомыми мужчинами и уехала в неизвестном направлении, вызвало у Рыжика шок.
  - Как это, в неизвестном направлении? Почему никто не проследил, куда они отправились? - грозно прищурившись, взглянул он на побледневшего старшего смены отряда Тайной стражи. - Куда делась моя девушка?!! - полупридушенно прошипел Айв, буквально зверея.
  - Раас Айвен... - пролепетал капитан, невольно отодвигаясь, - орса, конечно, выглядела недовольной и чем-то расстроенной, но шла сама, и вроде бы никто ее не неволил...
  Впрочем, ну, конечно, откуда засевшим на улице соглядатаям было знать, что Альена просто злилась на братишку, за то, что тот решил проверить, не перестала ли она бояться щекотки, пока они с ним не виделись. И не придумал ничего умнее, как осуществить свою задумку на лестничной площадке, как раз перед тем, как вышли из дверей дома на улицу.
  - Виноват, раас Айвен! - продолжал оправдываться стражник. - За экипажем наблюдает другой отряд, в чьи задачи входит сопровождение орсы Эрс. А у нас другая задача - следить за домом и окружающим пространством. А связи с той пятеркой у нас нет...
  - Великолепно! - прорычал Рыжик, почему-то внезапно вспомнив разговор дроу в Академии.
  Сердце демона ухнуло куда-то в район желудка от нехорошего предчувствия. Как он мог не обратить внимания на то, что речь шла о Барб и о какой-то девушке, из-за которой не поздоровится Старшему Дому? Вот Дхарг! Да с этим сильным Родом только отец и сможет открыто конфликтовать! Значит, речь шла об Альене? Как же он сразу не понял?! Ведь она ему тоже все что-то о его свадьбе с Барб твердила!
  - Раас Айвен...
  - Молчать! - рявкнул демон, пытаясь настроиться на мифическую связь между Истинными парами, о которой он только слышал.
  Очень плохо, что они с Алей не успели закрепить ее, да еще и умудрились поссориться так глупо! Но все-таки эта связь уже должна была существовать, пусть слабенькая, как ниточка пульса спящего младенца... Но все же... Да он этих затейников-дроу из-под земли достанет, если они, в самом деле, додумались похитить его девочку... И никакая хваленая Родовая защита Темных не поможет! Только бы вначале отыскать Алю и убедиться, что с ней все в порядке. А то, не дай боги, эти полудурки с перепугу, что попались, еще чего натворят непоправимого... - задыхаясь от страха за свою Единственную, вытягивая Силы из посеревшего вокруг пространства, Рыжик тщательно обшаривал местность, стремительно расширяя круг поиска, в надежде услышать хоть отголосок ауры его человечки...
  Капитан стражников не смел тревожить преобразившегося Наследника, глаза которого стремительно превращались из ярко-синих в два озера расплавленной лавы. Да ему и вовсе стало не до чего, как только сын Эмли II принялся выкачивать магию буквально из окружавшего их воздуха. Никогда еще нелюдю не удавалось воочию увидеть, на что способен расстроенный и злой Высший демон с таким потенциалом. А ведь, по сути, еще совсем мальчишка!
  Только лишь сильные амулеты, заряженные лучшими Дворцовыми магами, помогли удержаться старшему смены стражников на ногах, когда демон, удовлетворенно кивнув, вдруг замер, а потом быстро открыл портал сложного перехода и юркнул в него, даже не попросив поддержки. Ну вот за что ему такое наказание?
  И как теперь об этом инциденте докладывать вышестоящему начальству? А если с единственным наследником Повелителя что случится? Сдалась ему эта человеческая девчонка!
  Капитан горестно покачал головой, давая отмашку своим бойцам, чтобы те заняли исходные позиции. Амулет связи с той пятеркой, что послали проследить за орсой, по-прежнему молчал. Похоже, все-таки придется доложить Начальнику Тайной стражи. Кретта Теллема капитан боялся до колик в печенках. Слишком уж требовательным был их самый высший начальник.
  
  Выскочивший из портала демон оказался прямо пред какой-то гостиницей. Не слишком роскошной для дроу - любителей пошиковать. Но, похоже, что это вовсе и не на территории Старшего Дома, что уже хорошо. Не хватало еще впутывать в эту историю, возможно, даже ничего и не подозревающих старших Рода Темных. Хотя, если придется...
  Да он и без отцовской поддержки сможет разметать это гнездо порока, если они хоть как-то обидели его девочку!
  Даже тут, совсем рядом, связь с Альеной была слишком слабой для того, чтобы общаться ментально. Как же плохо, что телепатическое общение она еще в Академии не изучала, а люди им в большинстве своем не владеют! Айвен сумел только настроиться на отголоски эмоционального фона своей любимой, да и то с серьезными помехами. Поэтому решил не ждать, а пойти и выяснить, кто посмел увести его человечку из-под самого носа. И как вообще им это удалось? Зная Алину ответственность по поводу учебы, вряд ли она добровольно захотела пропустить консультацию по сложному предмету.
  Чем ближе Рыжик приближался к своей любимой, тем сильнее обострялись все его органы чувств, включая зрение, обоняние и слух. Правда, очень и очень выборочно - только лишь на Альену. Определить, что комната, где находится его девочка, на самом верхнем этаже - не составило труда. Но едва он начал подниматься по лестнице, между первым и вторым этажом, как услышал недовольный и испуганный возглас Али:
  - Отпусти меня сейчас же!
  Если до этого Айв еще хоть как-то старался держать свои раздражение и гнев в узде, то теперь, перепрыгивая через три ступеньки, он буквально взлетел вверх, машинально перекидываясь в полный боевой облик, подготавливаясь к предстоящей битве, и вихрем ворвался в номер. Причем, делая это на пределе своей скорости, он почти машинально выбил дверь в номер (она хоть и не была закрыта, но открывалась наружу, потому и пострадала), которая после его неожиданного появления сиротливо повисла за его спиной на одной петле.
  Картина, представшая взору разъяренного демона - его Аля, приподнятая над полом, барахтающаяся в объятьях какого-то смазливого молодого парня - жутко не понравилась Рыжику. Он даже не стал пытаться понять, откуда вместо дроу здесь оказались люди.
  Айвен сейчас больше всего надеялся, что его приказ отпустить девушку немедленно, достаточно понятен.
  Однако для юноши, держащего его Единственную, судя по всему, этого оказалось мало (впрочем, следует отметить, что понятным приказание, отданное демоном, было только для него самого, все остальные же услышали только неразборчивый, но очень впечатляющий рык).
  Вместо того чтобы немедленно отпустить свою жертву, "похититель" вцепился в Альену так, что Рыжик даже побоялся "выковыривать" ее из объятий сумасшедшего самоубийцы, а вдруг тот нечаянно причинит его девочке боль?
  В комнате, наполненной до эффектного вторжения демона оживленно разговаривающими людьми, повисла драматическая пауза.
  Альена наконец-то сумела вывернуться из объятий и, обернувшись, громко ойкнула, оценив степень опасности.
  - Веник... Айвен! Успокойся, пожалуйста, ты что? Приди в себя, это же мои...
  Договорить ей не удалось. Успокаиваться Рыжик категорически не собирался. Резко выдернув Альену из загребущих ручонок обидчика и задвинув ее себе за спину, он обвел бешеным взглядом замерших перед ним людей и тихо рычал, почему-то не находя слов, чтобы объявить им всем, что они - потенциальные трупы!
  "Трупы", в количестве трех штук - мужчина, женщина и юноша, явно были устрашены и напуганы. А последний, четвертый - смешной, с виду совершенно безобидный старичок, наоборот, с каким-то даже академическим любопытством разглядывал его, жутко раздражая.
  Но вот интересная, прямо-таки странная особенность! Люди (за исключением отважного старикана), похоже, больше опасались не за собственные жизни, а за бестолковую девчонку, которая пыталась обратить на себя внимание взбесившегося нелюдя, вместо того, чтобы убежать вон и позвать охрану гостиницы на помощь.
  Вот только помешанному на своей Алечке Рыжику было еще неоткуда узнать, что это вовсе и не злоумышленники, а самые что ни на есть родные и близкие Альене люди. А точнее - ее отец, мать, младший из сыновей четы Джоунсов и его собственный отец, Эмли II, под личиной клерка, зашедший буквально несколько минут назад поинтересоваться, все ли в порядке и договориться на завтра, когда им удобнее подойти в контору по поводу наследства.
  Между прочим, оно действительно существовало. Причем, очень даже неплохие земли, которые Сейцу деду Альены вместе со званием приемного сына пожаловал. И даже с просьбой помочь в розысках сына Вальесы Сейцу к Повелителю обращался (так что во время утреннего визита к Джоунсам демон не сильно-то и погрешил против истины).
  Кроме того, Эмли хотелось сразу о встрече с Вальесой и оборотнями договориться, вот только сделать это он, увы, не успел.
  
  Видя, что пока раздражающие сына объекты находятся в поле его зрения, а Алины попытки успокоить разозленного (непонятно, правда, почему настолько сильно) и желающего немедленного отмщения обидчикам своей половинки Рыжика, тщетны, Эмли мгновенно сориентировался. И принял решение, обратившись к будущей невестке, как к самой вменяемой тут в данную минуту после него самого:
  - Алечка, я сейчас телепорт открою, и ты уводи его. Хорошо? А завтра уже пообщаетесь с родными. Не волнуйся, я попытаюсь твоим все объяснить. Уходите немедленно!
  Альена судорожно кивнула, не совсем понимая, отчего не возникает желания спорить с эти тщедушным с виду старикашкой, вдруг заговорившим таким тоном, будто всю жизнь раздавал указания. Но он был абсолютно прав!
  Сейчас не самое время считаться, кто кого и чем обидел, дожидаясь, пока Айвену придет в голову просить прощения за свою черствость и эгоизм... Если он все-таки сорвется, маму с папой и любимым братом можно будет вернуть только с помощью некромантии. А этого допускать никак нельзя!
  Девушка схватила Айва за руку, доверчиво втиснув свою ладошку в его, с огромными черными когтями, так как он успел наполовину трансформировать боевую ипостась, и как только Рыжик купился на эту уловку, крепко стиснув ее ручку, Альена изо всех сил дернула парня в открывшийся порт перехода.
  Может быть, такой маневр и не имел бы успеха. Но демон, наконец-то, признавший голос отца под личиной старичка-клерка, настолько растерялся, ничего не понимая (ведь отец ни за что не причинил бы его любимой зла, ведь он знает, как для него важна жизнь и счастье его Единственной!), что покорно последовал за своей звездочкой, без которой не представлял смысла жизни.
  
  - Ох, Небо! Что это только что сейчас тут было? - пришла в себя первой женщина, бросившись к закрывающемуся порталу. - Алечка!!!
  Рядом тут же оказался ее муж, но, поняв, что портал уже запечатан, обнял потрясенную жену и грозно обернулся к старичку:
  - Куда Вы отправили мою дочь с этим монстром?!
  - А Алька, что, его знает? - вспомнил Ларс, что сестренка называла этот рычащий кошмар по имени.
  - Ну... - немного замялся Эмли, - вообще-то, если честно, то это ваш будущий зять...
  - Ни за что!!! - не сговариваясь, дружно ответили Джоунсы, а их сын, пока еще не имеющий права голоса, согласно кивнул, одобрив решение родителей. Такого жениха он Альке никогда не желал, даже в пылу детских недолгих ссор.
  - Эх... - тяжело вздохнул Повелитель громадной Империи, - а давайте я вам все объясню...
  
  ***
  
  Очутившись вместе с Айвеном в незнакомом для нее помещении, Альена первым делом осмотрелась по сторонам. Судя по всему, телепорт того старичка отправил их с демоненком в чью-то спальню. Впрочем, сейчас девушку больше всего интересовало не то, кто является хозяином данных апартаментов, а то, чтобы сюда в ближайшее время никто не вошел. Тем более что демон первым делом обвел комнату пронзительным, горящим огнем взглядом на предмет притаившихся лазутчиков, намеренных отобрать у него самое драгоценное. Слава богам, не обнаружил!
  Все-таки за свою безопасность она не волновалась (потому что на каком-то инстинктивном уровне знала - ей самой ее Рыжик никогда вреда не причинит), а вот что будет с тем, кто потревожит их уединение, предугадать было невозможно.
  Несмотря на столь обескураживающее появление демоненка (и как он ее только отыскал?) в разгар радостного общения с родными, настоящей злости у девушки на него не было. Скорее даже, такое поведение Рыжика заставляло ее сердечко замирать, но не от страха, а от благодушного умиления. А в ее груди зарождалось какое-то теплое и радостное чувство близости с ее неправильным "эльфом". И только совсем чуть-чуть эта его выходка ее раздражала. Тем более что девушка хорошо помнила лекции первого курса, касающиеся расовых особенностей, и прекрасно знала, что слух у демонов острее человеческого в несколько раз. Так что Айвен наверняка услышал ее возмущенный возглас, обращенный к брату, который неожиданно ее схватил и стал кружить по комнате.
  Вот ведь бестолочь, Ларс! Сила есть - ума не надо. Младшенький все никак не может привыкнуть к мысли, что она уже не ребенок, которого все баловали и тискали. Конечно - ведь единственная девочка в семье. А сам Ларс из угловатого подростка за эти два года, пока она училась в Академии, превратился в стройного юношу, довольно крепкого телосложения. Отцовская порода - сначала вытянулся вверх, а теперь вот мускулы наращивает. Как и старшие братья. Видимо, решил похвастаться, что она для него теперь будто пушинка.
  Альена улыбнулась. Отвыкла ведь и всерьез испугалась, когда пол стремительно ускользнул из-под ног! А откуда ее Венька мог знать, что ей ничего не угрожает? Вот и бросился ее защищать!
  Повинуясь нахлынувшему на нее чувству благодарности за проявленную заботу, девушка повернулась и посмотрела в по-прежнему пылавшие расплавленным золотом зрачки демона. А ее ладошки сами собой потянулись к его груди и начали, не боясь пораниться о бритвенно-острые плечевые шипы, осторожно и почти невесомо гладить его броню.
  - Айв, Рыжик мой, успокойся! Никто меня не хотел обидеть! Слышишь?
  Айвен тихонько заворчал, покосившись на ее ладошки. Альена готова была поспорить, что он вовсе не злился на то, что она проявляет такую бесцеремонность, без спросу вторгшись в его личное пространство и "щупая" его боевой панцирь. Вряд ли кому-нибудь еще выпадала подобная честь. Впрочем, судя по всему, демоненок сейчас был скорее обеспокоен, чем рассержен. И лишь убедившись, что ее пальчики не пострадали от прикосновения к нему, вновь посмотрел внимательным взглядом в ее лицо, будто ища там для себя что-то безумно важное и необходимое. Но, главное, что он пока стоял смирно, внемля ее голосу и позволяя себя уговаривать. А не метался по комнате, не разрешая выдвигаться из-за его спины, пока он выискивает выдуманных врагов.
  Альену это вполне устраивало. Удивительно, но она совсем не боялась Рыжика в этой ипостаси. Просто смутное чувство собственной вины отравляло душу. Ведь он снова принял боевой облик, утрачивая контроль над эмоциями, и примчался спасти, каким-то образом узнав, где она. Ну что ей стоило Цая попросить предупредить Рыжика, что этим вечером она занята! Тогда бы и ничего этого не было!
  Хотя полная трансформация все же была излишней. Ведь будучи в здравом уме и так никто не желал связываться с Высшими демонами.
  - Успокойся, Веничек, солнце мое... Ну что ты устроил? Чудовище мое ненаглядное... напугал всех до полусмерти... А вдруг теперь Ларс заикаться начнет, как мы его лечить будем?
  "Нет, про Ларса, это я зря напомнила!", - спохватилась Альена, заметив, что постепенно тающая янтарная желтизна глаз демоненка вновь вспыхнула, заливая проявившуюся было синюю каемку вокруг радужки.
  - Ты - моя! И никто не смеет тебя касаться! - хрипло заявил Айв, воинственно тряхнув рыжей гривой. Громадные крылья при этом взметнулись за его спиной, будто флаг. От возмущения воздуха тяжелые плотные занавеси на высоких окнах заколыхались даже в самом дальнем углу.
  "Ну все - готов к новой атаке", - сокрушенно вздохнула человечка, продолжая ласково оглаживать плечевые пластины ее тяжело дышащего монстрика. Вообще-то, ей уже очень хотелось просунуть ладошки под них, чтобы добраться до смуглой кожи. У самой даже кончики пальцев сводило, как хотелось! А с другой стороны, когда еще появится возможность безнаказанно трогать все эти с виду колючие, но на самом деле щекотные шипы, выступы и шершавые пластины, будто чешуя, плотно пригнанные друг к другу. Ну не доводить же Рыжика специально до такого невменяемого состояния...
  - Да кто же спорит, родной мой... - мягко, словно ребенку, втолковывала Аля, стараясь придерживаться успокаивающей интонации, хотя в данный момент так и хотелось треснуть кулачком между витых рогов! Ишь, какой шустрый! Прощения еще не попросил, а уже все решил. - Я - твоя, ты - мой, а это был мой братишка и зла мне не хотел. Давай я тебя завтра с ним познакомлю? Ну все, тише... тише... Возвращайся ко мне, Веничек... Рыжик мой... самый смелый, сильный, добрый, хороший...
  Альена ласкала свое чудовище, пытаясь уверить его, что все опасности для нее позади, что зря он так разволновался. Ну надо же было в таком виде предстать перед ее родителями?! Они ведь простые люди и еще неизвестно, как теперь посмотрят на ее странную дружбу с демоном, которого так легко вывести из равновесия. А что, если не дадут своего согласия не только на брак, но и вообще запретят к нему приближаться? Она же не переживет! Но для мамы с папой гораздо важнее ее безопасность, чем страдания глупого девичьего сердечка. С высоты прожитых ими лет легко судить, что лучше, а что хуже, для их деточки. А она жить без него не сможет! И что теперь делать?
  Альена уже и сама готова была расплакаться от удручающей перспективы.
  Хотя, Цай сказал, что кровные родственники главнее, и они вроде бы не против ее брака с Айвеном...
  "Эх, Веник-Веник, снова ты все испортил, дурашка бестолковый!" - прижалась Аля щекой к его груди, уже не столько лаская плечи и шею, сколько цепляясь, чтобы почувствовать, что вот оно - твое настоящее счастье - совсем рядом. Ну и что, что она его в лотерею выиграла? Главное, что это счастье ей досталось! А уж какое досталось - то и храни! Это из-за тебя он голову потерял и именно ты заставляешь его становиться то посмешищем, то ожившим кошмаром в глазах общих знакомых.
  
  ***
  
  Айвен же в эту минуту совсем не собирался что-либо понимать. Его девочка была в безопасности. А все остальное, вся эта куча-мала из родственников, заговорщиков-дроу, лицедейства отца, зачем-то нацепившего дурацкую личину, вполне спокойно могла подождать и до завтрашнего утра. Все ненужное ему в данную минуту отступало все дальше, потому что та, которая составляла для парня весь смысл его жизни, находилась как раз напротив него.
  Её мягкий тихий голос, похожий на журчание прохладного ручья, буквально завораживал слух, а почти невесомые прикосновения ладошек отзывались во всем теле и заставляли судорожно вдыхать воздух.
  С трудом сохраняя неподвижность, Рыжик удивленно смотрел на Альену, потому что его непробиваемая ничем броня, сейчас легко пропускала тепло ладоней его Единственной. Это казалось совершенно немыслимым, и было абсолютно необъяснимо с точки зрения любых физических законов. Похоже, его индивидуальные "настройки" уже не воспринимают девушку как нечто постороннее, а отождествляют Альену с ним самим, поэтому и не царапают, впрыскивая парализующий яд, а ластятся под ее нежными прикосновениями, будто мягчайшая звериная шерстка.
  Буквально тая от удовольствия, демоненок машинально поворачивался, специально подставляясь под ласковые руки и губы успокаивающей его девушки. Удивительно, как все легко и просто получилось! Оказывается, и для нее главное - быть рядом с ним! И не нужны для этого его девочке ни роскошные букеты, ни романтический ужин, ни драгоценные презенты.
  Ведь, несмотря на все события сегодняшнего вечера, вот его Алечка, здесь! И уходить не собирается!
  А букет и все остальное - подождет! Подарки он и потом своей Алечке вручит и вкусным ужином накормит, обязательно!
  Ведь ему так хочется ее порадовать, увидеть ее смущенную и счастливую улыбку. И для этого ему ничего не жалко...
  Не в силах сдержать эмоции от все сильнее и сильнее накатывающего возбуждения, Рыжик невольно едва заметно потерся щекой об руку девушки. И тут же прервал свое движение. Меньше всего ему хотелось спугнуть возникшее у Алечки настроение!
  Но стоило ему только подумать об этом, как человечка, нахмурившись, отстранилась, внимательно посмотрев в его лицо.
  Вряд ли эта заминка была вызвана тем, что она на нем разглядела - его тело, преображенное боевой трансформацией, конечно, не годилось для позирования скульпторам в качестве эталона красоты, но и вряд ли именно сейчас испугало...
  Рыжик напрягся, изо всех сил стараясь, чтобы счастливая довольная улыбка не разъезжалась от уха до уха. А то действительно, слишком уж впечатлит...
  - Веник! - прошипела Альена, вспыхнув от негодования. - Ты уже минут пять просто придуриваешься, да?! А я как...
  Знакомая интонация недовольства неприятно резанула по ушам и отозвалось уколом в сердце парня. Состроить виноватую морду лица при том, как он выглядел сейчас, было просто нереально. Но он и не пытался:
  - Алечка, послушай...
  - И слушать ничего не желаю! Ты просто воспользовался в очередной раз моей доверчивостью, а я и купилась! Отличный ход, Рыжий! Пять баллов! Можешь собой гордиться - мои чувства ты проверил! - резко обогнула она его, устремившись к двери.
  Айвен так растерялся от несправедливых обвинений... (ну, допустим, не совсем справедливых), что даже не сразу понял, что она действительно намерена уйти. И это после того, как сама же признала, что он ей небезразличен?
  "Вот Дхарг!" - мысленно наподдал себе пинка Айвен, бросаясь следом. И едва успел схватить Альену до того, как она дотронулась до дверной ручки.
  Вообще-то, он надеялся эту ночь провести в собственном особняке, а не в отцовской запасной спальне. Интересно, какие цели преследовал любимый папочка, отправляя их именно в эти апартаменты, где, как гласит история, был и зачат нынешний Наследник Эмли II, то есть он, собственной персоной? Кажется, родитель слегка перестарался с желанием побыстрее заполучить внуков. Или же он намеренно давал ему шанс "усугубить" причины, по которым Аля не сможет отказаться от срочной свадьбы?
  Все эти подозрительные предположения мгновенно пронеслись в прояснившейся голове Рыжика и так же быстро испарились, едва Альена оказалась в его объятиях.
  Отпускать свою человечку демон был вовсе не намерен. Прижав девушку к себе, он так крепко стиснул ее, что испугался, как бы Аля не задохнулась. Но девушка замерла, плотно прижатая спиной к его груди и почему-то не дергалась, стараясь вывернуться.
  Рыжик по-прежнему не спешил перевоплощаться, не совсем понимая, что удерживает его от подобного шага. Возможно, обретенная уверенность, что ни одна чешуйка его естественной брони точно не поранит его девочку, а может, понимание, что, принимая боевую ипостась, не учел одного крохотного нюанса, и теперь из одежды при перевоплощении на нем останутся лишь порванные штаны и сапоги. Впрочем, сейчас, возбужденный, он наоборот готов был как можно скорее избавиться и от них, вот только вряд ли Альена расценит этот жест, как предлог к перемирию.
  Главное - только не ошибиться!
  
  ***
  
  Альена замерла. Она не пыталась вырваться из объятий демона совершенно не потому, что у нее созрел хитрый план по избавлению от назойливого ухажера, не желающего признавать свои неправомочные действия.
  Нет.
  Сейчас она (даже разомкни Айвен удерживающие ее объятья) не смогла бы сделать ни одного шага, который бы отдалил ее от такого временами вредного, но бесконечно любимого и до боли желанного демоненка. Вместе с обжигающе острым ощущением его рук, на девушку обрушился настоящий шквал эмоций. Очень сильный, противоречивый и буквально сбивающий с ног, вызывающий сладкую дрожь во всем ее существе и мешающий разумно мыслить.
  Ее сердце уже не просто учащенно стучало, сейчас оно, казалось, было готово выпрыгнуть из груди. Все ее тело вдруг охватило какое-то чудесное предвкушение, надежда и неясное опасение, что сейчас эти сжимающие ее объятья, просто разомкнутся, отпуская свою "жертву" на волю. Но разве хотелось ей в данный момент свободы?
  Альена еще пыталась вынырнуть из туманящего ее сознание омута, не понимая, наяву это происходит или мерещится во сне, однако сделать это уже никак не получалось.
  А ведь еще несколько мгновений назад, как только она поняла, что Веник уже пришел в себя и теперь просто пользуется ее благосклонностью, она словно попала под ледяной душ и, досадуя за проявленную слабость, намеревалась гордо уйти. Но теперь... теперь она не может даже пошевелиться! Не может и, что обиднее всего, не хочет! И мечтает, чтобы эти волшебные мгновения длились бесконечно...
  А Айв, еще крепче прижав человеку к себе, медленно то ли выдохнул, то ли простонал, прижавшись губами к ее макушке:
  - Аля...
  
  ***
  
   ПОЛНАЯ ВЕРСИЯ (3)
   *(об условиях приобретения полной версии можно узнать ЗДЕСЬ :-)
  
  ***
  
  Несмотря на то, что поводов для веселья вроде бы и не было, Эмли с большим трудом удерживался от смеха. Пожалуй, если бы не многовековой опыт и наличие личины (которая частично, но маскировала выражение его лица), скрыть свое веселье ему бы и не удалось. Будь он один, демон наверняка бы рассмеялся от души над всей ситуацией, которую невольно спровоцировал любимый сынок, решив, что его невесте угрожает реальная опасность. Вот только Джоунсы с недоумением и возмущением смотрящие на него, такое его поведение вряд ли бы поняли, поэтому-то он и сдерживался из последних сил. Уж слишком только что произошедшая сцена не соответствовала привычному поведению всегда здравомыслящего и хладнокровного Айвена. Впрочем, вспоминая свое поведение (а ему тогда было почти 800 лет) в тот период, когда он добивался своей Единственной, можно смело сказать, что Айвен проявляет просто чудеса здравомыслия и сдержанности.
  Во всяком случае, можно надеяться, что за ним рассерженный отец его возлюбленной с вилами гоняться не будет.
  Эмли невольно вздохнул, погружаясь в мимолетные воспоминания - слишком дорог был каждый миг навсегда утерянного счастья.
  А ведь всего-то замечтался тогда, вспоминая сладкие губы своей Истинной пары, и вместо коровы попытался подоить племенного быка. Бык такого внимания не оценил и искренне глубоко возмутился, попробовав поднять незадачливого дояра на рога. За что и получил от него кулаком аккурат между воинственно нацеленных рогов. К сожалению, пережить этот удар оскорбленный бычара не смог. Что, вполне справедливо, не понравилось его владельцу, который, увидев творившееся безобразие, рассвирепел. И, недолго думая, схватился за подручный инструмент для вразумления нерадивого работника.
  Ох и побегал же он тогда... Вначале от фермера, потом в поисках племенного быка на замену невинно убиенному парнокопытному.
  А уж сколько свою звездочку уговаривал, чтобы на него не сердилась! Ведь он не ради смеха устроил такой цирк. Это сейчас смешно вспоминать давнюю историю, ностальгически переживая раз за разом каждое (даже такое!) мгновение ухаживания за своей любимой, а тогда ему вовсе было не до веселья. Хорошо, хоть свидетелей, видевших компрометирующий его, как здравомыслящего Высшего демона, поступок, оказалось не слишком много.
  Впрочем, не время предаваться воспоминаниям.
  Конечно, после столь триумфального появления Айвена объяснить будущим родственникам, почему именно его сын станет для их дочери идеальным мужем, будет достаточно долгим делом.
  Хотя, в принципе, возможно. Вот только делать это нужно как можно быстрее, поскольку, судя по всему, родители его невестки долго ждать объяснений не намерены. Особенно если судить по тому, какие они на него бросают недобрые взгляды.
  Стремясь подать пример благоразумия и сдержанности, и показывая готовность объяснить все произошедшее, Эмли демонстративно огляделся, сделал несколько шагов по комнате и уселся на уцелевший после визита Наследника стул.
  - Ну и? - требовательно произнес Велий Джоунс, как только он уселся. - Что же Вы такое хотите нам объяснить, уважаемый?
  - Да причем тут какие-то объяснения! Пускай вначале Алечку нашу вернет, а потом уже мы подумаем, говорить с ним или сразу же в ближайшее отделение стражи заявление писать пойти! А то, ишь - демона он покрывает! Дескать, ничего страшного, всего-то зять наш будущий, по-родственному зашел!
  - Мам... - потянув за рукав платья, попытался привлечь внимание женщины Ларс. - А может, все же вначале послушаем? Алька-то того демона по имени называла! Помнишь?
  - Действительно, Мина, не горячись, - поддержал сына Велий. - Может, все и не так уж плохо? Давай вначале послушаем, что нам расскажут.
  Терпеливо дождавшись, пока все члены семейства Джоунсов усядутся напротив него на диване, Эмли слегка откашлялся и приступил к объяснениям.
  - Поверьте, увиденный вами демон, несмотря на свое столь эффектное появление, не сделает вашей дочери ничего плохого. И мужем ей хорошим станет. Тем более, что в силу некоторых обстоятельств, уже поздно другого жениха ей искать, потому что...
  Договорить ему не удалось.
  - Почему это поздно?! - возмутилась Мина. - Вы на что это тут намекаете? Наша Алечка - девушка порядочная! Мы ее правильно воспитывали! А даже если этот рогатый ее соблазнил, всяческими своими демонскими штучками пользуясь, и ребенка сделал - так нам внук только в радость будет! И свою дочь мы всяким проходимцам, пугающим честных людей, не отдадим!
  Слушая возмущенный монолог приемной матери Альены, словно тигрица бросившейся на защиту своей дочери, Эмли досадовал на самого себя за неудачно сказанную двусмысленную фразу. Однако останавливать женщину не торопился. Пускай выговорится, как говорится, пар спустит.
  Впрочем, судя по всему, немного успокоиться необходимо было не только ей. Поскольку то сжимающиеся, то разжимающиеся кулаки и одинаково решительные выражения лиц у отца и сына Джоунсов не оставляли никакого сомнения в их намерениях. Похоже, чем дольше длилась речь орсы Мины Джоунс, тем все больше мужчинам хотелось сорваться с места и бежать спасать свою родственницу, предварительно вытряхнув из него (причем в буквальном смысле) сведения о ее местонахождении.
  Нарушать свои же законы Эмли не любил, и старался их придерживаться. Вот только иного способа, кроме как повоздействовать на свою будущую родню магией, для того чтобы с ними спокойно поговорить, он не видел.
  Легкий, успокаивающий морок и слабенькое заклинание убеждения, накинутые на Джоунсов, сейчас лишними явно не будут. Тем более что вряд ли хоть один суд в его государстве возьмет к рассмотрению дело о неправомочном применении им магии в целях получения личной выгоды.
  Представив такую ситуацию и усмехнувшись про себя, демон осуществил задуманное. Конечно, такое воздействие - это не очень-то и честно по отношению к семье Альены, но зато теперь точно можно быть уверенным в том, что к его словам прислушаются и услышат, а не пропустят мимо ушей, уже все для себя решив.
  
  Впрочем, неизвестно еще, сколько чего и о чем высказала бы орса Джоунс (несмотря на окутавший Мину успокаивающий эмоции морок) сидящему перед ней "клерку" (ведь в силу отсутствия Айвена больше озвучить их было некому), если бы со стороны выломанной демоненком двери (о которой все присутствующие попросту забыли) не раздался негромкий, деликатный стук.
  Только набравшая полную грудь воздуха и начавшая на едином дыхании произносить следующую обличительную тираду женщина невольно вздрогнула, поперхнулась и замолчала. А демон искренне удивился.
  Вообще-то, решая, где именно поселить будущих родственников на несколько первых дней их пребывания в Риате, Эмли специально выбрал именно эту гостиницу. Абсолютно ничем не выделяющаяся внешне из ряда ей подобных, она уже давно состояла на балансе Тайной стражи Империи. И использовалась в качестве временного жилища (или дополнительного оперативного штаба) высокопоставленными чинами оной во время их визитов в этот город.
  Такой выбор позволял быть уверенным, как за безопасность семейства Джоунсов, так и за соблюдение секретности, что при сложившихся обстоятельствах являлось весьма насущным вопросом. Так что данное место подходило по всем параметрам.
  Тем более что Кретт Теллем должен был лично проинструктировать своих подчиненных о том, что от них в эти несколько дней потребуется. И, по идее, обращать внимание или беспокоить постояльцев из-за такой мелочи, как одна выбитая дверь, служащие гостиницы были попросту не должны! А тревожного сигнала, вызывающего в номер подкрепление, никто (и в этом Повелитель был уверен) не подавал.
  Именно поэтому вторжение постороннего стало и для демона неожиданностью. Тем более ТАКОГО постороннего!
  Мало того, что этот "служака", вопреки его специальному распоряжению (а то, что Теллем его наверняка озвучил для всего обслуживающего персонала, Эмли и не сомневался), явился в форменном мундире Тайной стражи (что вообще-то было обязательным в другие дни), так еще и увидев, что его присутствие заметили, обратился напрямую к нему, совершенно игнорируя всех остальных находящихся в комнате!
  - Ужин в малой гостиной накрыт! Или прикажете сюда подавать?
  Мысленно обругав нерадивого лейтенанта всеми подходящими к случаю словами и послав в его сторону тяжелый, пронзительный взгляд, Эмли сделал незаметный жест рукой, отсылая его прочь, и повернулся к будущим родственникам.
  Ну вот надо же было такому случиться! Уже и Мина Джоунс почти выдохлась и практически была готова к нормальному разговору, да и Велий с Ларсом успокоились, а теперь опять начинать все с начала!
  И все из-за какого-то лоботряса, который, вместо того чтобы внимательно слушать начальство, видимо, проспал весь инструктаж с открытыми глазами!
  
  На самом деле, лейтенант Грайд во время внепланового визита Кретта Теллема попросту отсутствовал. День рождения его старшего брата, который праздновали накануне, несомненно удался. Обычно на такие "уважительные" причины, мешающие прийти на службу вовремя, смотрели сквозь пальцы - дело-то житейское, и в стране, чай, не военное положение. Кроме того, и в отсутствие гостиничного начальства, весь персонал четко помнил о своих обязанностях. Так что можно считать просто роковым стечением обстоятельств тот факт, что немного опоздавший (или даже в силу своего статуса "задержавшийся") Грайд, из-за головной боли не обратил особенного внимания на шипение напарника: "Сними мундир!". О том, что в гостинице остановились важные гости, он, конечно, знал. И именно поэтому, зная, насколько обычно нетерпеливы данные особы, и чем может обернуться задержка в выполнении их поручения, получив подтверждение, что ужин уже доставлен, поспешил лично уведомить об этом постояльцев. Тем более что раас Айвен, приходивший к ним, судя по возмущениям магического поля, немного пошумев наверху, заведение уже покинул. А выбитыми дверями Грайда, после трех лет работы на данном месте, было уже не удивить. Вон, после того, как здесь Кретт Теллем два года назад неделю провел, когда Риат в срочном порядке от уличных шаек чистили - вообще на всем этаже ни одной целой двери не осталось!
  Понимая, что здесь явно не тот случай, чтобы прямо на месте накладывать взыскание на нерадивого лейтенанта (слишком много чести - пусть его собственное начальство наказывает), Эмли, сделав беззаботно-веселое лицо, повернулся к дивану.
  Однако, после того как Джоунсы увидели в качестве посыльного офицера Тайной стражи, им было уже не до его улыбок. Похоже, этот незапланированный визит натолкнул родственников Али совсем на другие мысли.
  Велий мрачным взглядом осматривал комнату (особенное внимание уделяя ажурным решеткам на окнах), а орса Мина все никак не могла оторвать взгляда от дверного проема.
  - Эх, Вы, - с укоризной произнес мужчина, - а мы-то Вам поверили! Обрадовались, про наследство Алино узнав, и тому, что дочку увидим...
  - И про Алечку всякие небылицы нам рассказываете, - вставила женщина, пытаясь понять, насколько все плохо.
  - А Вы нас, получается, практически в тюрьму привезли, под круглосуточный надзор... - продолжил отец Альены, не обратив внимания на реплику жены. - И долго нам тут сидеть придется?
  Слегка растерявшийся в первое мгновение от предъявленного обвинения, Эмли напряженно думал, как же ему сейчас исправить сложившуюся ситуацию. В эту минуту, впервые с того момента, как узнал от сына о том, что Айвен повстречался со своей Истинной парой, он пожалел, что Альена оказалась человечкой.
  Нет, Повелитель никогда не был против нее, наоборот, известие о том, что его Наследник уже встретил свою Единственную, искренне обрадовало Эмли.
  Но все же, насколько было бы проще, если бы девушка по происхождению не принадлежала к людской расе!
  Ну да что об этом сейчас думать, ситуацию спасать надо! Остается только надеяться, что не придется преждевременно сознаваться этим людям в том, кем он является на самом деле. Без должной подготовки благодатной почвы для признания, последствия могут быть самыми неожиданными. Все-таки нервы будущей родни стоит поберечь. Пусть вначале привыкнут к тому факту, что у их дочери, оказывается, уже жених имеется. Вряд ли они настолько часто видели демонов, чтобы узнать в умыкнувшем их сокровище "чудовище" Наследника Повелителя огромной Империи. Тем более, когда Айв был в боевой ипостаси. Может быть, они даже и не поняли, что это не простой, а Высший демон!
  Кроме того, есть еще и кровные родственники среди правителей Независимого Княжества Котов-Оборотней. О них тоже забывать не стоит. Вот с ними познакомятся, глядишь, и поприветливее будут, доверять начнут...
  
  Сделав как можно более простодушно-невинное лицо, Эмли картинно всплеснул руками:
   - Да что вы такое говорите-то! Какая же здесь тюрьма! Гостиница как гостиница! В городе полно таких. А то, что решётки на окнах - так это, чтобы воры не забрались. Вы гляньте лучше, они же вмурованные, а изнутри запирающиеся!
  - Ага, - саркастически протянул насупившийся Ларс, совершенно в этой ситуации забывший об уважении к старшим и опередивший только что-то собирающегося сказать отца: - И мундир нам, небось, привиделся?
  - Да причем тут мундир? - продолжал 'наивно' удивляться демон. - Может, он его другому постояльцу после чистки занести должен был, а руки занятыми оказались, вот и накинул на плечи!
  - А застегнул на все пуговицы, видимо, чтобы с плеч не свалился? - продолжать гнуть свою линию парень.
  - Ну откуда же я знаю?! Может быть и так, а может, помять боялся.
  - Ларс, помолчи, - прервал сына Велий, - не лезь во взрослый разговор.
  Еще раз окинув помещение недоверчивым взглядом, мужчина положил руку на плечо жены и успокаивающим жестом погладил его. Понимая, что в данную минуту любые его слова могут только помешать или же вызвать лишние подозрения, Эмли терпеливо ждал, когда глава семейства решит к нему обратиться. Впрочем, затягивать с выяснением ситуации Джоунс был не намерен.
  - Ох, темните Вы что-то, уважаемый, не нравится мне это.
  - Да зачем бы мне это было делать? - картинно пожал плечами демон.
  - Ну, допустим, решетки на окнах и от лихих людей поставлены, да только вот что-то я других постояльцев тут не заметил.
  - Так разошлись уже, наверное, по своим делам, к тому времени как вы прибыли, - продолжал отпираться Эмли.
  - Может быть и Ваша правда. Ну тогда, ежели это не тюрьма, а мы, как Вы говорите, не арестанты, получается, и уйти отсюда нам можно хоть прямо сейчас?
  - Конечно можете, не сомневайтесь! Только зачем? - удивился "клерк" и, понимая, что другого выхода нет, следующие фразы произнес, вложив в них небольшую толику магии подчинения. - Тем более что и ужин вам уже подали. Может, сперва поедите? А потом, с новыми силами, решать будете, стоит здесь на ночь оставаться или нет. А я вас здесь подожду.
  - Поесть-то можно, - машинально согласился Велий. - Но только Вы, уж извините, с нами пойдете.
  
  Стол в общей гостиной действительно оказался практически накрыт. А судя по тому, что последние блюда на него с большого, плотно уставленного подноса сгружал чернявый, верткий человеческий подросток лет пятнадцати, в поношенной, но чистой одежде явно с "чужого плеча", промах лейтенанта был уже замечен. Джоунсы же, увидев эту, ничем не примечательную и обыденную для маленьких гостиниц картину, заметно успокоились. А Эмли искренне понадеялся, что больше непредвиденных накладок не произойдет.
  Их и не произошло. Поскольку вряд ли можно назвать "накладкой" то, что, дождавшись, когда все пришедшие подойдут к своим местам за столом, уходящий мальчишка обернется и самым невинным тоном спросит:
  - Простите, а дверь-то уже чинить можно, или раас Айвен еще вернется?
  Это была уже вовсе не "накладочка", а самая настоящая катастрофа!!! Первоначальный план постепенно подготовить родственников Альены к сногсшибательной новости потерпел полнейший крах. Обычно невозмутимый Повелитель открыл было рот, и тут же его захлопнул, чтобы в сердцах не сказать что-нибудь такое, вовсе не подобающее его титулу, пусть он сейчас и выглядел рядовым клерком не самой преуспевающей конторы. Если уж 600-летний метаморф, прикидывающийся сейчас "мальчишкой", так оплошал, невольно сведя на нет все его старания, то, видно, само Провидение хочет, чтобы он не юлил, а признался этим людям честь по чести, как все обстоит на самом деле.
  До "мальчишки" наконец-то дошло, что ответа не будет, и он посчитал за лучшее убраться восвояси. А с другой стороны, молчание - тоже знак согласия. Ничего странного он в своем вопросе не видел. Ведь зачем чинить дверь, если раас Айвен еще может вернуться? Судя по всему, у Наследника сегодня не самое благодушное настроение. Никаких дверей не напасешься. Смета-то на содержание гостиницы не резиновая. И, хоть у него голова от подобных забот не болит, но четко запомнил вскользь оброненную комтуром городского отделения фразу о том, что премиальные из воздуха не возникают, а образуются за счет продуманной экономии там, где можно сэкономить и резонно обосновать свои доводы.
  Для своих "пятнадцати" парень очень хорошо соображал.
  
  - Ну что же вы, рассаживайтесь! - попробовав сделать вид, что абсолютно ничего такого выдающегося и заслуживающего внимания не произошло, радушно предложил Эмли своим гостям, застывшим после реплики слуги.
  Мине второй раз предлагать не пришлось. Женщина рухнула на стоявший рядом стул и, робко улыбнувшись, уверенная, что ослышалась, пробормотала:
  - Что это за раас Айвен?
  - Уж не тот ли Айвен, которому к титулу раас не требуется длинного перечня родословной? - съехидничал Ларс, ни капли не поверив в такую возможность.
  Велий последовал примеру жены, грузно опустившись на свой стул, и молча взглянул на "клерка".
  Эмли, взяв на себя роль хозяина застолья (в надежде оттянуть признание), живо наполнил стоявший перед отцом Альены бокал до краев, не пожалев божественного элсаха, который безумно ценится буквально на глотки.
  - Именно об этом я и пытался вам рассказать, - улыбнулся Эмли, наливая элсах в бокал Мины, потому что женщина, попытавшаяся уложить в сознании, в чьих руках находится их девочка, судорожно хотела чего-нибудь хлебнуть. Но простую воду гостям Повелителя никто поставить не догадался.
  - Ну да, ну да, - продолжал ёрничать Ларс. - Наша Алька, конечно, заслуживает самого лучшего и завидного жениха в Империи. Мам, пап, как только мы могли сомневаться, что им окажется сам Наследник нашего Повелителя?! Ахаха... Представляю, как будет счастлив Эмли II, узнав, что его невестка - человек!
  - А напрасно Вы иронизируете, юноша, - еле сдерживая улыбку, обратился к нему отец Айва. - Вы даже не представляете, насколько близки к истине. Однако Ваше неуемное веселье заставляет меня предложить Вам более легкие напитки, - виртуозно убрал он бутыль с элсахом и налил вредному брату Альены слабоалкогольного эльфийского вина, решив, что куража у парня хватит и с такого напитка.
  - Я ничего не понимаю, - пожаловалась Мина, опустошив бокал наполовину, но даже и не заметив божественного вкуса.
  - Ну что же тут непонятного? - удивился Эмли. - Вы всё услышали правильно. Ваша дочь сейчас находится именно с раасом Айвеном, которому, как справедливо успел заметить ваш сын, не требуется перечислять остальные родовые титулы. Но если вы настаиваете, то я могу их озвучить. Или, может быть, начнем с того, чем на сегодняшний день фактически владеет Наследник Империи? - немного саркастически предложил "клерк".
  - Ну как же Вам только не совестно насмехаться над нами? - опомнилась Мина Джоунс, укоризненно покачав головой. - Помимо того, что все вышесказанное выглядит просто нелепо, я никогда не поверю, что хорошо воспитанный молодой демон может обернуться эдаким монстром, которого мы все видели! Или Вы думаете, раз мы в провинции живем, так портретов Наследника не видели?
  Эмли нисколько не сомневался, что видели, и не раз. Но вот о том, что на этих портретах он сам с трудом узнал собственного сына (уж слишком благостное выражение лица придал ему художник), да и то, что писался оригинал лет сто назад, когда Айвен был еще подростком, демон решил промолчать.
  - Мам, пап, а, может, это просто провокация? - снова влез Ларс. - Да не может быть, чтобы раас Айвен был таким жутким чудовищем!
  - А с виду такой приличный пожилой человек. Как Вам не стыдно?! - снова пошла в атаку орса Джоунс.
  Поскольку умные демоны с Провидением не спорят, продолжать дальше играть роль простого "клерка" было глупо, да чревато выслушиванием еще одного списка обвинений со стороны родственников Альены. Поэтому, активировав простейшее заклинание, предназначенное для отслеживания физического состояния людей (ну а вдруг кому плохо станет?), Повелитель решил раскрыть свое инкогнито.
  - Эээ... боюсь, что разочарую Вас еще больше, но вынужден признаться, что мне стыдиться нечего. И я вовсе не человек, - покаянно улыбнулся Эмли, - к тому же, далеко не пожилой, - вздохнул он и наконец-то скинул опостылевший морок, представ перед шокированными людьми в истинном своем великолепии.
  Ларс молча сглотнул, переведя взгляд с оригинала на висевший на стене за спиной Высшего демона портрет Повелителя. Как и во многих государственных учреждениях и храмах, в этой гостинице портреты Эмли II пользовались большой популярностью, и были развешаны практически в каждом номере. Сходство изображенного на портрете, при полных регалиях, Высшего демона и субъекта, что сейчас стоял прямо посреди комнаты, немного снисходительно улыбаясь в ожидании их выхода из благоговейного ступора, оказалось несомненным.
  С губ парня слетел нервный смешок, но он тут же зажал себе рот обеими ладонями, чтобы не сболтнуть что-нибудь лишнего. И так уже наговорил...
  Мина снова потянулась к бокалу, не замечая, что пьет совсем не чистую родниковую воду. И только Велий, так и не успевший открыть рот, вовсе не радовался этому обстоятельству, а мучительно раздумывал - как ему спасать свою семью от творящегося произвола. Если уж тут действительно замешан Наследник, чьи шалости покрывает любящий папочка, то даже защиты и справедливости просить не у кого. Выше Повелителя только Боги...
  Неужели такое на самом деле может быть, чтобы их (да хоть трижды замечательная во всех смыслах) Алечка обратила на себя внимание первого жениха Империи? Кто кого тут разыгрывает?
  Впрочем, для начала, видимо, следовало немедленно извиниться за произнесенные слова, негоже простым подданным было так разговаривать с Повелителем, которого, кроме как на портретах, ни разу не удостаивались чести видеть воочию.
  Но на несчастных, буквально раздавленных новостью и пониманием всей глубины ситуации, которую им подкинула шутница-Судьба, напало вполне ожидаемое онемение. Да и кому в здравом уме могло прийти в голову, что они вот так запросто смогут когда-нибудь оказаться за одним столом с самим Повелителем Эмли II, самолично разливающим напитки?
  Драматическая пауза затягивалась, грозя перейти в фарс...
  
  Понимая, что Джоунсы еще долго могут молчать, приходя в себя от его внезапного преображения, Повелитель досадливо вздохнул про себя. Впрочем, самое тяжелое осталось уже позади. Ну а уж успокоить будущих родственников он как-нибудь сумеет.
  - Давайте-ка лучше начнем все сначала? - оптимистично предложил Эмли, жестом приглашая Ларса занять место за столом, где оставались его родители. - Тем более, что у меня созрел отличный тост! Я хочу поднять этот бокал, - демон чуть приподнял руку, любуясь переливами оттенков чудесного нектара в преломлении граней горного хрусталя, - за родственные связи. Нам иногда кажется, что мы вольны в своем выборе, но, как видите, это совершеннейшее заблуждение. Ваша приемная дочь и мой сын - Истинная пара, и я уверен, вы понимаете значение этого факта. Вряд ли стоит объяснять, что наше мнение и желание что-либо изменить, не будет иметь в их случае никакого значения. Впрочем, я только рад, что Айвену досталась такая замечательная девушка! - и, подавая пример остальным, взяв бокал с элсахом, сделал глоток.
  Однако следовать его примеру никто не спешил.
  - Так это что, на полном серьезе? - еле слышно выдохнул Ларс.
  - Поверьте, я с полной ответственностью сделал это заявление, так как знаю, что такое Единственная, - на мгновение запнулся Эмли, вспомнив о первой жене. - Для Высших демонов это определение в десятки, а то и в сотни раз имеет большее значение, чем для остальных рас. В любом случае вам придется смириться с мыслью о том, что вашим зятем станет этот "чудовищный монстр", - поморщился Повелитель, крайне негативно относящийся к тем, кто недооценивал его кровиночку. - Впрочем, после того, как вам представится случай пообщаться с моим сыном в более благоприятной обстановке, я надеюсь, вы измените свое мнение о нем. Так вот, к вопросу о Единственной... Для Айвена Альена - не просто любимая девушка, она - половина его самого, его души и сердца, каждой клеточки его организма. И при любой, даже мнимой угрозе, - тут Повелитель укоризненно взглянул на присмиревшего братца своей будущей невестки, - посягательство на ее интересы воспринимается на уровне инстинктов самосохранения. Да будет вам известно, что у Высших демонов эти инстинкты срабатывают рефлекторно. Даже если он вдруг окажется без сознания, родовая магия позаботится о сохранности его сущности, уничтожив все вокруг для поддержания необходимого уровня, позволяющего регенерировать с минимальным запасом жизненных сил.
  - О боги! - ахнула Мина, представив, видимо, самое худшее, что может ожидать ее дочь рядом с невменяемым монстриком.
  Увлекшийся Эмли живо постарался исправить ситуацию:
  - О, пожалуйста, не волнуйтесь, уважаемая орса Джоунс! Я пытаюсь объяснить лишь то, чем вызвано такое, не вполне адекватное поведение Рыжи... рааса Айвена. Вашей дочери абсолютно ничего не угрожает! Нам всем еще здорово повезло, что Алечка быстро сориентировалась и сообразила отвлечь моего мальчика от немедленной расправы над обидчиками своей невесты.
  
  Ларс передернул плечами, даже страшась представить, чем обернулась бы для него невинная шутка подразнить сестренку, по которой ужасно скучал. Немногим старше ее, они были почти ровесниками, имели общий круг друзей детства и ввязывались во всякие игры и авантюрные приключения тоже вместе. Образцовым братом его никогда нельзя было назвать. Он немного стеснялся, что его заставляют приглядывать за малышкой и, естественно, как и все мальчишки, часто дразнил ее, доводя чуть ли не до слез. Но не дай боги, кто-нибудь посторонний пытался обидеть его сестру! Ввязываясь в драку, он даже не задумывался о том, придут ли на поддержку старшие братья. Алька всегда была любимицей в семье Джоунсов, и посторонние не смели даже косо смотреть в сторону приемыша дружного семейства.
  
  Опустив голову, Велий внимал проникновенной речи преобразившегося "клерка", задумчиво вертя свой бокал в огромных руках, в которых он казался просто наперстком.
  Мина, в ходе вываленных на них откровений, в очередной раз заглянула в опустевший бокал, потому что воспринять сразу столько информации женщина оказалась не в состоянии. Конечно, ходили слухи, что все именно так и обстоит с этими Единственными, которым посчастливилось обрести Истинные пары, но сейчас это такая редкость, что воспринималось, скорее, как легенды о древних временах, когда и солнце светило ярче и трава была зеленее...
  Самое смешное, что приемная мать Альены практически не употребляла вино. Разве что по большим семейным праздникам. Но сейчас у бедной женщины был такой сумбур в голове и смятение на душе, что она оказалась совершенно невосприимчивой к чудодейственному лекарству от всех забот и волнений.
  Добавив в бокал Мины еще элсаха, демон продолжил свою речь:
  - И в заключение своего краткого экскурса об особенностях вашего будущего зятя, хочу напомнить, что родственников не выбирают. Я не так уж сильно погрешил против истины, заверяя вас утром, что Альене досталось наследство. Девушку действительно разыскивает ее кровная родня. И они просто жаждут познакомиться с теми, кто вырастил и воспитал их девочку такой, какой она получилась. Забегая немного вперед, сразу хочу отметить, я точно знаю, что Альена наотрез отказалась знакомиться с ними до тех пор, пока не поставит вас в известность об их существовании. Так что можете гордиться своей дочерью - она очень любит и уважает вас, не желая причинить вам невольной боли. Нет-нет! - поспешил заверить Эмли, глядя на побледневшую Мину, которой уже не нужны стали ни приданое для Али, ни какие-либо родственники с большими связями. Единственное, что страшило любящую женщину, вырастившую чужого ребенка, как своего собственного, что у нее отберут ее радость, ее ясную звездочку, которую она хотела бы видеть счастливой, и не позволят общаться богатой знатной девочке с простыми людьми. - Никакая новая родня вовсе не отнимет ваше бесценное сокровище! Да вы и сами сможете убедиться, что все складывается самым наилучшим образом. Давайте лучше, наконец, выпьем за счастье наших детей! - и Эмли, отсалютовав Джоунсам, поднес свой бокал к губам.
  В этот раз людям не оставалось ничего другого, кроме как последовать его примеру.
  - А теперь, вы пока подумайте, какие вопросы хотели бы задать еще. Я постараюсь как можно подробнее ответить, чтобы развеять ваши сомнения относительно союза наших детей. Тем более что, как я уже говорил, даже в летописях древних Храмов вряд ли найдется хоть одно упоминание, когда смертные осмеливались идти против воли богов, соединяющих Истинные пары. Я отлучусь буквально на пять минут...
  
  Эмли был уверен, что вызвать Сейцу с Вальесой на подмогу, в убеждении все еще никак не пришедших в себя людей - это хорошая идея! Наверное, лучшего повода найти предлог для скорейшего знакомства в неформальной обстановке и не придумать. А уж то, что Князь Независимого Рода Котов-оборотней умеет собираться за три минуты, Эмли не раз убеждался.
  Так что Алины приемные родители не соскучатся за время его отсутствия. К тому же, стоит им дать хоть несколько минут передышки, чтобы прийти в себя перед новой порцией новостей.
  
  ***
  
  Несколько раз за ночь Айвен тревожно просыпался, чтобы убедиться, что спящая любимая рядом - не плод его воображения и не просто чудесный сон, а самая настоящая реальность. Сгорая от желания дотронуться до нее, но не смея тревожить чуткий сон своей человечки, он только глубоко вздыхал, проводя ладонью вдоль ее разметавшегося во сне тела, ощущая тепло и вдыхая аромат нежной кожи, и снова старался заснуть...
  Однако с каждым разом сделать это ему было все тяжелее и тяжелее. Какая-то тревожная мысль постоянно проскальзывала по самому краю его сознания и никак не желала исчезать, а обеспокоенность безопасностью своей Единственной, несмотря даже на то, что сейчас она мирно спала, уложив голову на его плечо и уткнувшись носом ему в шею, все никак не проходила.
  Отнестись к такому своему предчувствию, как к ничего не значащему пустяку или списать его на приступ излишней мнительности, демон попросту не мог. При одной только мысли о том, что есть возможность возникновения даже самого незначительного неудобства (а не то, что угрозы) для его девочки, он практически переставал себя контролировать.
  Впрочем, в последнее время он даже мыслить-то разумно мог только в ее присутствии. И, похоже, до того момента, как между ними протянется полноценная нить духовной связи, дарованная Истинным парам Богами, уже и не сможет. Потому что с каждым днем ему все мучительнее находиться вдали от нее.
  Увы, Альена человек, и без проведенного в Храме обряда это невозможно. И, следовательно, произойдет это только тогда, когда они с его девочкой, взлетев на его крыльях, воспарят над лиловым кратером, объединяя свои души и жизни в единое неделимое целое.
  Айвен очень надеялся на то, что уговорить Алю теперь, после того, как она так откровенно отдаваясь ему, молча призналась в своих чувствах, будет нетрудно. Ну а если вдруг заупрямится - придется срочно подключать все свои возможности - от личного обаяния до поддержки отца и Кошачьего семейства. Он не хотел отпускать ее. И не только теперь, из этой, оказывается, такой уютной спальни, но и вообще не желал выпускать из поля зрения, просто не мог позволить отдалится ей от себя ни на шаг, пока не наденет брачный браслет. Да и то вряд ли ему в первое время будет достаточно такой гарантии обретенного счастья.
  Даже подумать страшно, если вдруг намеченная отцом в начале следующего месяца свадьба не то что расстроится, а отодвинется хоть на один час...
  Впрочем, помешать этому он никому не позволит!
  Вместе с осознанием того, что он готов пойти в одиночку против целого мира, лишь бы быть со своей девочкой, демон наконец-то понял, какая мысль не давала ему покоя.
  А ведь именно подслушанный в коридоре Академии разговор двух придурков-дроу, решивших на свой страх и риск помочь своему дружку в отношениях с Барб, заставил его в волнении за свою Единственную ворваться в гостиничный номер.
  Хотя Айвен очень надеялся, что речь все-таки шла не об Альене, подстраховаться все же стоило. И в первую очередь надо было предупредить отца. Именно он имел какие-то свои планы на устройство судьбы гномы.
  
  Осторожно поднявшись, при этом испытав прямо-таки болезненную муку, покидая на несколько минут свою половинку, демоненок даже не одеваясь, вышел за дверь в примыкающую к спальне гостиную, чтобы не беспокоить сон своей девочки, и попытался связаться с отцом.
  Несколько попыток не принесли должного результата, только раздражение. Любимый папочка отчего-то не прикладывал усилий со своей стороны. А в короткие мгновения соединения связи на фоне помех слышался дружный смех, звон посуды и, кажется, веселые куплеты какой-то песни.
  Надеясь, что отец все же контролирует обстановку, оставшись (как теперь Рыжик знал) с родственниками Али, сгорая от желания поскорее вернуться к любимой девочке под бочок, Айв оставил бесполезные попытки связаться с отцом.
  Вызвать Наставника оказалось ни в пример проще.
  Кретт Теллем, видевший уже десятый сон, оказался весьма недоволен внеплановой побудкой. Но нужно отдать должное Главе Тайной стражи, в ситуацию он вник быстро и пообещал срочно разобраться с возникшим недоразумением, пока оно не превратилось в ЧП.
  Твердо пообещав, что к полудню он все узнает и известит о результатах, Кретт пожелал своему бывшему ученику сладких снов.
  - К полудню - это нормально, - великодушно согласился Рыжик, машинально пояснив, - раньше мы и не проснемся.
  И только услышав отдаляющийся искренний смех Кретта, разрывающего портал экстренной связи, слегка смутился. Почему-то хвастаться перед Наставником своей удачей было неловко. Наверное, издержки строгого воспитания. Ведь на самом деле он безумно доволен и горд тем, что Аля сейчас с ним, что, так или иначе, он добился благосклонности своей человечки. И удовлетворенное эго просто вопит от радости...
  
  Облегченно выдохнув и гордо распрямив плечи, Рыжик с чувством победителя решающего сражения, распахнул дверь, и тут же опомнился - Альена же спит!
  И уже на цыпочках, словно шпион, находясь в самом тылу вражеского лагеря в качестве единственной надежды армии, подошел к кровати, чтобы занять облюбованное местечко рядом со своей любимой, придирчиво окинуть любящим взглядом обнаженные прелести и только тогда перевести дыхание - пока все складывается просто отлично!
  
  ***
  
   ПОЛНАЯ ВЕРСИЯ (4)
   *(об условиях приобретения полной версии можно узнать ЗДЕСЬ :-)
  
  ***
  
   Окончание в отдельном файлике в "Обновлениях"...
  
  
Оценка: 6.96*21  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"