Некромантка Янка: другие произведения.

Некромантка поневоле

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
  • Аннотация:
    Вы поступили в высшее учебное заведение спокойно учитесь два с половиной года, у вас есть друзья. Вдруг какой-то кретин взрывает половину университета, всех распределяют нормально, а вас, средненького целителя по ошибке направляют к некромантам. Но и тут находятся друзья настоящие и мнимые. "Бойтесь данайцев, дары приносящих!" Милость власть имущих может быть только фальшивкой. Героиня - девушка с чистой душой, такие приходят в мир очень редко. Самим существованием они делают окружающих добрее и мягче, пока они живы, не бывает войн, снижается жестокость, мир отдыхает. Добро пожаловать! Текст не правлен!!! Могут быть ошибки и опечатки!!! ЛЮБИТЕЛИ ЖЕСТОКОСТИ И НАСТОЯЩИХ НЕКРОМАНТОВ!!!! ЭТА КНИГА НЕ ДЛЯ ВАС!!!! ЗДЕСЬ НЕТ КРОВИ, СЕКСА, НАСИЛИЯ!!! НЕ ТРАТЬТЕ СВОЕ ВРЕМЯ!!! ЗАКРОЙТЕ ФАЙЛ!!!

  Некромантка поневоле
  Пролог
  Холодные, крупные капли дождя пробирались даже под плащ, одаривая ледяной влагой одежду. Резкие порывы ветра уверенно трепали край плаща. Капюшон держался только потому, что я его придерживала рукой, второй я пыталась удержать небольшую сумку со своими вещами. Выставленные наружу ладошки уже начинали замерзать и краснеть. Очень хотелось в тепло, к камину, или хотя бы к чашке горячего чая. Но за хлипким укрытием плаща бушевала дикая стихия, ненавязчиво напоминая о себе каждый раз, когда холодный ветер пробирался до самых костей.
   А я все стояла. Почему-то сейчас этот ветер казался мне намного дружелюбнее, чем мрачный замок за грубой ковкой ворот. Острые пики множества башенок уходили вверх, в низко нависшие над землей грозовые тучи. Черные провалы окон, которые кое-где оживали тусклыми светлыми огоньками. Вся громадина древнего строения терялась под косыми потоками дождя, и оно казался еще больше, словно затаившийся в засаде зверь, истинных масштабов которого не узнаешь, пока он не нападет на свою добычу. Я с трудом проглотила ком, который подошел к самому горлу, и отогнала навязчивую мысль, что в этой игре, добыча как раз я.
   Отогнав все мысли, я толкнула кованую створку. Почему-то возле них никого не было. Даже каморки охранника, как в моем университете. Одна половинка ворот, зловеще скрипя заржавелыми, давно не смазывающимися, петлями медленно отворилась, ровно настолько, что бы я смогла протиснуться. Чуть прикрыв глаза, я прошла сквозь ворота и застыла в нерешительности. В необыкновенной тишине, которую нарушали только тихие удары капель о землю, вдруг громко лязгнули резко закрывшиеся ворота. Испуганно оглянувшись, я уловила только смазанную тень. Но через миг ее уже не было.
   - Это ветер, - тихо шепнула я себе. - Только ветер...
   Я невероятным усилием заставила себя, отвернуться от ворот, в которые до этого пристально вглядывалась, словно боясь, что сейчас прямо из воздуха соткется призрачный монстр... Я опять посмотрела на замок, который возвышался на практически голой возвышенности. Посыпанная гравием извилистая дорожка змейкой вилась к большим дверям, которые правильнее было бы назвать воротами. По бокам от них две мрачные и невысокие, если сравнивать с остальными, башенки. А дальше едва ли не отвесная стена, с редкими темными узкими бойницами.
   Воображение живо подсунуло какую-то страшную картинку, мельком увиденную в одном из учебников. Именно в таких зловещих строениях проводились кровавые жертвоприношения, черные обряды и безумные оргии... По коже прошелся холодок, а за спиной кто-то тихо и сдавленно засмеялся, или даже скорее противно забулькал. Я оглянулась, но у ворот все так же никого не было. Не было и никаких следов, кроме четко отпечатавшихся подошв моих сапожек, но и они уже начали размываться дождем.
   Глубоко вздохнув, чтобы успокоить резко расшалившиеся нервы, я двинулась к зловещему зданию. При каждом шажке по начинающей раскисать дорожке, замок нависал надо мной бессмысленной грудой камней все больше.
  Пройдя половину дорожки, я приподняла голову, чтобы еще раз посмотреть на замок, который, как мне уже начало казаться, куда-то пропал, просто бесшумно растворившись в воздухе. Но он стоял все там же, где я его видела пару минут назад. И ни на сантиметр не сдвинулся!
  Вдруг прямо перед самым лицом, широко размахивая крыльями, пролетела большая ворона. Я от неожиданности, разбавленной страхом, отшатнулась назад, и чуть не поскользнулась на глинистой земле. С трудом, выпрямившись и все-таки умудрившись не упасть, я продолжила свой путь вверх.
   Академия некромантии оказалась еще более зловещая, чем мне рисовало воображение в теплой комнате общежития в университете. Мрачная громадина камней полностью отображала всю суть некромантов: мрачные, неприветливые, неразговорчивые, со странными понятиями о хорошем и плохом. Да вообще странным для нормального человека мышлением. И именно сюда меня отправили. Меня! Самую обыкновенную травницу-целительницу! А все из-за чего? Из-за одной несчастной ошибки в деканате! Хотя, если задуматься, то во всем виноват тот идиот, который решил ночью провести один, ну очень непредсказуемый опыт и практически снес больше половины университета. Единственное, что порадовало директора, которого в ту же ночь забрали с сердечным приступом, что горе - экспериментатор ставил великий опыт, который, по его словам должен был войти в историю (он и вошел, только как опыт-разрушитель одного из лучших магических университетов в Эрдинаре), ночью, когда в нем никого не было. Самое смешное, что сам горе-ученый остался невредим! В результате здание университета ремонту не подлежит, намного проще построить его заново. Студентов переводили в другие учебные заведения. Только мне не повезло. Именно на мне секретарша отвлеклась, и написала вместо Карийского Университета Академию некромантии.
  Я мерно шагала вверх, а перед глазами начало медленно появляться то зловещее утро... Сегодня пары отменили. А по общежитию по двадцатому кругу обсуждалась одна новость: алхимик с четвертого курса ночью разрушил здание университета. Странные звуки ночью слышали все, и всем тогда очень хотелось сбегать посмотреть, что же случилось. Только вот злая комендантша, с криво завязанным платком, едва прикрывавшим бигуди в волосах, с давно стоптанными тапочками на босых ногах и длинном халате, в полах которого она постоянно путалась со сна, сначала решила, что это мы в общежитии что-то подорвали. Именно поэтому входные двери, боясь, что виновники попытаются сбежать, или еще чего хуже, скрыть улики, такие как дымящийся котел и тому подобное, были закрыты. А потом, когда более-менее разобрались в ситуации, нас все так же не выпускали, чтобы не мешались под ногами со своими длинными любопытными носами.
   А по общежитию неслась невероятная новость. Все сбивались в небольшие кучки и обсуждали, бесконечно повторяя одни и те же фразы. Прислушавшись к разговорам, и успев за первые три раза выяснить для себя всю интересующую меня информацию, я пошла спать. Перемывать уже давно прополосканные новости я никогда не любила...
  А вот теперь наша группа в полном составе собралась в парке. Девчонки увлеченно обсуждали ночные новости по пятидесятому кругу, а парни, которых в нашей группе было меньшинство (пять парней на двадцать девчонок), старались вести себя более сдержано.
   Я же, усевшись под раскидистым дубом, смотрела на верхушки деревьев и необыкновенной красоты небо, видневшееся сквозь поредевшие кроны деревьев, мыслей никаких не было. О чем можно думать, когда весь парк окрашен в яркие красные и желтые цвета, которые, правда, становятся больше коричневыми с приближением той странной осени, когда по утрам на еще зелёных травинках тонкой коркой оседает лед?
  - ... артефакторы уже получили свое назначение, - вдруг уловила я шепот одногруппницы Крисы - низенькая, юркая, не смотря на свою не очень худенькую комплекцию, она всегда знала все новости и сплетни.
   - Да не тараторь! Говори нормально, - одернул её Домар - высокий, статный парень, за которым бегала большая часть, как наших девчонок, так и из параллельных групп, и младших курсов.
   Криса, оценив то, что на нее обратил внимание сам первый красавец нашей группы зарделась и, чуть вздернув носик, начала рассказывать, все время, стараясь не сорваться на быстрый темп:
   - Я с артефакторами говорила. Они сказали, что нас всех распределяют по разным университетам, пока наш ремонтировать будут, - на звонкий голос девушки начала подтягиваться остальная группа. - Их тоже так собрали в парке, заходить в само здание университета сейчас мало кто рискнет, и выдали назначения. В основном в университеты и академии.
   - Криса, у вас бывает такое состояние, когда вы не болтаете? - послышалось учтивое и чуть насмешливое за спиной.
  Даже не оборачиваясь, только по голосу, я узнала дейна Дирса. Вообще-то куратором нашей группы был другой преподаватель, которого я лично видела только два раза за все два с хвостиком года обучения, но ему на нас было глубоко наплевать. А дейн Дирс почему-то взял нас под свою опеку, что молчаливо поддержал ректорат. Наверное, спроси у них кто куратор целителей третьекурсников, они и не вспомнят того преподавателя, пока не пороются в своих бумажках. Вообще-то сам дейн не намного старше нас, да и преподавать в университете начал только в прошлом году, но он сразу получил наше безоговорочное доверие. Умеет же человек к себе расположить!
  Все расступились, и в ожидании поглядывали на преподавателя. Криса это Криса, но ее слова практически ничего не означают, а вот слова дейна Дирса...
  Застуканная на месте преступления сплетница покраснела еще больше, но уже не от волнения или удовольствия, а от стыда.
   - Доброе утро, - поздоровался преподаватель, сделав вид, что не заметил смущения Крисы. - Хотя точнее будет уже добрый день, - с открытой улыбкой добавил он.
  Нестройным хором поздоровавшись, мы опять замерли. Дейн внимательно оглядывал нас.
   - Вы что-то спросить хотите? - наконец промолвил он. - Или съесть без перца и соли? А то, глядя на выражения ваших лиц...
   У меня вырвался смешок. А ведь он, наверное, прав.
   - Ладно, если серьезно, то вы уже точно знаете, что у нас небольшие неприятности со зданием университета, - серьезно начал мужчина.
   - Ничего себе небольшие! - послышались возмущенные голоса из толпы.
  - А как выглядят тогда большие, - задумчиво промолвил кто-то.
   Не удивлюсь, если наш великий мыслитель Кор, которого мы ласково растянули до Корика, веселый парень и заводила, углубится в интересующий его вопрос и пропустит все объяснения. Впрочем, как всегда, кроме хорошего чувства юмора Корик был известен своей рассеянностью.
  - Интересный вопрос... - задумался дейн Дирс. - Только у нас есть вопросы более насущные, - чуть поведя плечом, словно скидывая задумчивость, сказал преподаватель. - Корик! Слышишь! У нас тема поважнее есть! - чуть прикрикнул он на парня, не хуже нас, зная его способности все попустить.
   - А? Что? Я ничего не делаю! Я слушаю... - Корик в растерянности выдал свою дежурную фразу, которая в нашей группе вечно вызывала хохот.
   - Ладно, слушайте все, - произнёс мужчина, чуть прищурено глянув на парня. - Если коротко, университет будут отстраивать. А вы в это время поучитесь в другом месте. В каком именно учебном заведении продолжится ваше обучение уже решил деканат, и даже печати поставил в направлениях, и сам и.о. ректора подписал их, так что предупреждаю сразу, изменить уже ничего нельзя. Да и с вами быстрее разобраться надо. А то столько беззаботных студентов...
   А дальше была раздача направлений. Нас разбросали по всей стране. Таким образом, словно взяли список нашей группы и список мест, куда можно запихнуть несчастных студентов, и в произвольном порядке объединили оба списка. Каждый получал свои мелко исписанные листочки и первым делом пытался понять заковыристый почерк секретарши, которая заполнила эти самые направления. Хотя, ее пожалеть надо, целую ночь писала, и ни одной ошибки допустить нельзя было. Дальше уже радовались или не очень, узнавая место будущей учебы. Криса получила свою бумажку самая первая, а теперь бегала от одного к другому, проверяя, кому повезло.
  - Так, Нуся, и, наконец, ты, - вот и до меня очередь добралась. А что я сделаю, если последняя по списку. Не менять же фамилию?
  - Что там? - лениво спросила я, потянувшись за последним в бывшей толстенькой стопке направлением.
  Ну и почерк, однако... Академия читается более - менее нормально. А дальше? Что-то с буквы "н", причем с маленькой. Я таких названий не помню, у нас же вроде никаких академий целительства на н нету... Нек-ро-ман-тии...
   - Что тут у тебя? - влезла под самый локоть Криса.
  Обычно меня бы такое раздражило, но сейчас я пыталась не поверить в увиденное. Так, еще раз медленно по буквам читаю. Надпись не поменялась. Академия некромантии.
   - Дейн Дирс? - сдавленно пискнула я.
  - Да? - он обернулся ко мне с улыбкой, но, увидев выражение моего лица, улыбка медленно сползла с лица. - Что случилось?
  - У меня здесь написано Академия некромантии, - все еще надеясь, что это глупая шутка, прошептала я.
   - Ничего себе! - удивленно воскликнула Криса...
   Мы ходили в деканат, там передо мной извинились и сказали, что ничего уже нельзя изменять, и послали меня собирать вещи и отправляться к месту назначения. Я должна продолжать учиться, и не важно, что в Академии некромантии...
  
  Глава 1. Здравствуйте, некроманты.
  
  Я так глубоко ушла в воспоминания, что едва не вскрикнула, услышав голоса. Решив, что хуже, чем есть уже не будет, я пошла по направлению голосов. Как же сильно я ошибалась в тот момент. Буквально через несколько шагов я налетела на привидение, нечто белесое возникло ниоткуда. Моя хрупкая психика не выдержала, и я бросилась бежать с громким криком, не разбирая дороги, и попала прямо в чьи-то крепкие объятья. Это был совсем молодой человек с очень бледным красивым лицом. Странно, но мне удалось его разглядеть в этой непроглядной темноте. Он дружески улыбнулся, показывая выпирающие клыки. Клыки? Сердце, казалось, пропустило удар, медленно, очень медленно до меня дошло: вампир! Я заорала ещё громче и потеряла сознание. Пришла в себя от горестных восклицаний рядом, приоткрыв глаза, я снова увидела вампира, он по-прежнему держал меня, скосив глаза в сторону, я увидела рядом молодого орка. Надо же какая странная компания, пришла ко мне мысль. Никогда не слышала раньше, чтобы дружили столь не похожие существа, как орк и вампир.
  - Тхашесс, самриан кортенсул ниах!!! - сокрушался орк, присев на корточки. Подняв что-то, он продолжил свою вдохновенную речь. - Сис крамахт солориком ниассероицхак!
  - Ты прав, Оррик, но, увы, мы окончательно провалили сессию, - печально заметил вампир. - Откуда свалилась на наши бедные головы прекрасная девушка, что она здесь забыла? - это уже ко мне.
  - Я Нуся, студентка по направлению, - тихо прошептала я. Сложившаяся ситуация нравилась мне всё меньше с каждой минутой.
  - О, слышал Лиин, собрат по несчастьям, - нервно хихикнул орк и продолжил, - только нам это ничем не поможет, ещё одно издевательство в виде пересдачи я не осилю. Дома прибьют точно.
  - Не бухти, друг, может, выкрутимся, - с какой-то отрешенностью сказал Лиин.
  - А какие проблемы, мальчики? - встряла я. И кто меня спрашивал? Будто своих неприятностей мне не хватает, так я чужие разбирать пытаюсь. Но, если хорошо подумать, то это я налетела на них в кромешной темноте от страха, может, и повредила им что.
  - Преподаватель зачет обещал, если сердце, ещё бьющееся принесём, вот, - с грустью протянул мне руки Оррик, он держал что-то непонятное, темное. - Ты заорала, я уронил, теперь не бьётся.
  - А восстановить можно?- робко спросила я. Всё-таки жаль стало мальчишек, могли зачет получить, если бы я не налетела на них.
  - Где же здесь целителя найдешь?! - завопил вампир. Похоже, что и он утратил всякую выдержку, которой славится эта вечно невозмутимая раса. - Некроманты одни и кладбища древние, ты хотя бы людей вблизи от академии видела?
  - Я вообще-то на целителя училась, целых два с половиной года, - тихо сказала в ответ. Ну и что не доучилась? Это не означает, что я полная бездарность. Уж с книгой в руках помочь смогу.
  - Лиин, целитель! Она спасет нас, - вновь заорал импульсивный орк. Теперь его переполняла радость, что не всё потеряно, видимо, очень сильно их достал преподаватель с этим зачетом, раз ребята так волнуются.
  - Ладно, нечего здесь под дождем прохлаждаться, пошли в корпус, - заявил приободренный кровосос и потопал к башне. Мы поплелись следом, а дождь не шуточный лил, я почти насквозь промокла, а говорили, что плащ не промокаем, тропические ливни выдержит. Впрочем, когда вода струится за воротник, то ничего не спасет
  Как дошли до корпуса и блуждали по тёмным переходам, я не запомнила. Сказалась усталость и сильнейшее нервное напряжение последних дней. Помню только, как вошли в тёмную комнату, вампир щелчком зажёг магический светильник. Я огляделась, помещение было небольшим: несколько столов, стулья и пара огромных чёрных шкафов составляли весь интерьер. Почему, если некроманты, так всё в черных тонах, это для особого устрашения студентов что ли? Меня и так ужас охватывал, от одного названия, а чернота вызывала больше недоумения, чем страх. Орк положил сердце на стол. На моё счастье мы нашли всё необходимое для зелья: часть состава нашлась в шкафах, остальное - в моей сумке. Зелье варилось час. За это время я успела рассказать свою нехитрую историю, чем окончательно развеселила спутников. Оба покатывались от смеха, особенно смешило направление целителя к некромантам. У орка даже слезы выступили на глазах, так ему было весело:
  - Целителя среднего уровня к нам, ой держите меня, сейчас лопну от смеха! В Академию Высшей некромантии! Это надо было придумать! - он сидел на стуле, и его огромное тело сотрясалось от хохота. - Лиин, ты себе это представляешь?
  - Оррик, так она сама не до конца понимает, куда попала! - вторил ему вампир. Отсмеявшись, он уточнил у меня, - Нуся, а ты знаешь, что в нашу Академию очень большой конкурс? Многие мечтают здесь учиться, а тебя вот так случайно, по ошибке малограмотной секретарши? Если ты продержишься здесь до окончания обучения, то поймешь, как тебе в действительности повезло.
  - Но я не хочу быть некромантом! Ненавижу темную магию, я светлый целитель! Лучше быть средним целителем, чем учиться здесь! - вырвался мой вопль отчаяния, я всхлипнула, но сразу взяла себя в руки, нельзя, чтобы другие видели мою слабость, не дождутся.
  Я вдруг испугалась, что кто-то из преподавателей услышит шум и придёт нас наказать, но вампир успокоил меня, сказав, что комната зачарована, ни один звук не слышен. Открыла книжку Целительство, подаренную мне на память одной знахаркой, нашла главу про сердце, ещё раз прочла заклинание. Опустила сердце в сваренное зелье, мысленно произнесла формулу, сделала нужные пассы... Осталось немного подождать, через пятнадцать минут сердце снова забилось. Оба друга бросились ко мне обнимать, целовать, их радости не было предела. Оставив меня одну, они подхватили сердце и бегом бросились куда-то. Я присела на стул, мыслей в голове не было никаких абсолютно, казалось, что всё это происходит не со мной, это страшный сон, я проснусь в любимой общаге, в своей до боли знакомой комнате, услышу сопение спящей подруги. Вот только сон и не думал развеиваться, вместо этого, я вновь увидела сияющих друзей
  - Всё, сдали, - вздохнул вампир и продолжил, - пошли в комнату, спать, завтра всё равно рано поднимут.
  - Кто рискнёт, - рыкнул орк. Сейчас он был настроен воинственно, как и вся их раса. В какой-то книжке читала, что они рождаются с мечом в руке и боевым кличем на устах.
  - Ты что ректора нашего не знаешь? - с ехидством заметил Лиин. А вот, коварство и ехидство являются характерными чертами вампиров, наряду с высокой скоростью и кровожадностью. - Идем с нами, Нуся. Кровать свободная у нас есть, до утра проспишь, а там видно будет.
  Даже странно такое слышать, он обо мне заботится, может, считает себя обязанным за полученный в итоге зачет? Кто их поймет, этих двух странных друзей. Мы снова долго шли по запутанным переходам, пока не остановились перед одной из комнат. Клыкастый сделал пасс, и мы вошли внутрь, там оказалось три кровати, шкаф для одежды, стол перед окном, несколько стульев и три навесных полки для книг, стены окрашены в мрачный серый цвет.
  - Добро пожаловать в наше скромное жилище! - пафосно провозгласил орк, затем добавил - проходи, не стесняйся, вот свободная кровать, располагайся. Мы приставать и подглядывать не будем.
  Я конечно, не очень-то и поверила, но выбора у меня не было, вернее сказать, можно и в коридоре остаться. Здравый рассудок победил, и уже через несколько минут сон принял меня в свои объятия. Мне показалось, что голова моя едва коснулась подушки, как раздался жуткий вопль, я подскочила на кровати. Первые пять минут я никак не могла понять, где же я нахожусь, почему комната мне не знакома. Со стороны вампира и орка, послышались невразумительные стоны, они попытались прикрыть головы подушками, но через пару минут крик повторился. На весь коридор раздалось громкое: Подъём! Мои соседи зашевелились и нехотя встали, к тому времени я уже успела надеть свободную рубашку и брюки, на ноги ботинки.
  - Пора умываться, - сказал Лиин больше для меня, ведь сами они прекрасно знали распорядок дня. - Умывальник общий, налево по коридору до конца, туалетная комната для дам в противоположной стороне. Давай быстренько, встречаемся через десять минут у комнаты.
  - Как она тебе? - спросил орк, когда девушка скрылась за дверью.
  - Как девушка, так очень красива и достаточно умна. А как студентка, то слишком слабенькая для местных условий. Средненькому целителю не место среди нас, - ответил вампир, направляясь к умывальнику. Они успели справиться с утренними процедурами за пять минут и продолжили прерванный разговор.
  - Я тоже так думаю. Мы с тобой в своих кланах закалились, да и маги не из последних, и то приходится пересдавать, - вздохнул Оррик.
  - Мне довелось пообщаться со знакомыми парнями из Темной школы, так они половину алхимических реактивов не знают, и составов таких нет, даже у алхимиков. Он после спрашивал по некоторым составам преподавателя. Тот рассмеялся и сказал, что наш Вуркельд всю жизнь проводит эксперименты и основная масса изучаемого нами - это его личные изыскания, утвержденные Советом Магов, - хихикнул Лиин.
  - А я слышал, что у нас все преподаватели помешаны на экспериментах, потому и учиться здесь так сложно. Если девчонку кто-то не изменит из сильных магов, то она и до сессии не дотянет, - говорил орк. - А жаль, мне она понравилась, да и Трилу она придется по душе. Немного пуглива, как обычные девчонки, но такие все целители.
  - Да, в нашей маленькой компании хорошенькая девушка не помешает, тем более - целитель. Вечно мы во всякие истории влипаем, - согласился вампир.
  
  Я угрюмо потопала направо, никого не встретила по дороге, быстро выполнив естественные потребности, заторопилась в противоположную сторону. Возле умывальника было настоящее столпотворение, среди студентов заметила демонов, троллей, вампиров и орков, не считая людей. Причём одни парни, ни одной девушки, кроме себя любимой, я не заметила. Всё ещё хуже, чем я могла предположить, настроение опустилось ниже, минуту назад и мысли о худшем не возникло. Тут меня заметили, причём сразу орк и демон воскликнули хором:
  - О, среди нас появилась очаровательная девушка! Пропустите, не позволительно задерживать такую красавицу в очереди!
  Все затихли, толпа расступилась, парни заулыбались, глаза у них уже блестели. От такого внимания, у меня, серой мышки, затряслись коленки, я едва нашла в себе силы пройти к умывальнику, взять мыло вымыть руки, быстро ополоснула лицо. Высушилась под сушилкой, и под пристальными взглядами отправилась к месту встречи, по дороге сквозь толпу со всех сторон слышалось:
  - Откуда такая красавица? В какой комнате остановились? Можно с Вами познакомиться?
  Я прошла молча, очень быстро, можно сказать, спасалась бегством, щёки просто пылали, горели даже уши. Не успела приехать, как меня уже всё здесь достало, в родном университете было много красивых девушек, и я привыкла быть незаметной. Надо совсем ума лишиться, чтобы девушке идти в этот мрачный склеп добровольно для изучения темных наук. Есть Темная Академия, где говорят, прекрасные условия для студентов, большинство студенток предпочитают учиться там. У комнаты уже ожидали меня приятели.
  - Ну и как тебе наша мужская компания? - улыбаясь во весь рот, спросил Оррик и пояснил, - На нашем курсе нет ни одной девушки, на младших и на старших есть, причём у младших целая группа. Так что внимание всего курса тебе обеспечено. А сейчас поспешим в столовую, у нас она по расписанию работает, не успеешь хоть на пять минут, так без еды останешься. А кушать, знаешь, как хочется, эх.
  Снова путаница переходов, я же здесь буду годами блуждать и выхода не найду, пришла ужасающая мысль. Хорошо, что меня сопровождают местные ребята, здесь не коридоры, а настоящий лабиринт, только злобных чудищ не хватает для полного впечатления. Наконец, мы оказались внутри огромной студенческой столовой, которая, на мой взгляд, ничем не отличалась от нашей, в родном университете. Привыкну ли я здесь когда-нибудь, или вечно буду сравнивать? Мы с вампиром сели за свободный столик, предоставив орку самостоятельно выбрать и принести завтрак. Оказалось, что выбора и не было: только каша странного вида, да чай, вызывающий неприятные ассоциации с осликом. Такой еды мне и в страшном сне не могло привидится! Посмотрев по сторонам, на всякий случай, я убедилась, что остальные молча поглощают это безобразие, мне это показалось странным, пока я не вспомнила, что ближайшее жилье далеко, о кафе следует забыть. Сколько раз мы с девчонками заходили в соседнее с нашим Университетом кафе, чтобы поесть мороженое и просто посидеть, музыку послушать, на ребят поглядеть. Вот попала, так попала, теперь о еде начинаю мечтать, как о чем-то несбыточном. Парни дружно приступили к еде, я все ещё ковырялась в тарелке, не решаясь приблизить ложку ко рту, но подумала о голодной смерти, представила себе живописную могилку, как знакомый священник читает проповедь о силах тьмы, что поглотили безбожницу, а мама и подружки слезы платочком утирают. Я тряхнула головой, отгоняя наваждение от картинки, прямо живенько так получилось, и решительно съела и выпила всё, старательно не обращая внимания на вкус. После завтрака ребята предложили свою помощь в этих лабиринтах, я согласилась, и они пошли со мной к ректору.
   Кабинет ректора находился в главном корпусе на третьем этаже, мы немного поблуждали и вышли в широкий, даже не так, очень широкий коридор, возникло чувство, что здание это строили для драконов, никак не меньше, причём древние ящеры могли спокойно пройти, не задевая стены и потолок. Моё неуёмное воображение тут же нарисовало в красках, как громадная рептилия грузно топает по коридорам, хвостом ударяя в стены от раздражения, что заблудилась. Я бы даже не удивилась, увидев живого дракона, вот заорать, да так, чтобы у всех уши заложило, у меня получается неплохо, я вздрогнула, поддавшись впечатлению, так реально всё представила. Тут из кабинета раздался жуткий крик, дверь распахнулась, и оттуда буквально вылетел низенький толстячок, обратил свой взор в потолок, погрозил ему кулаком и прорычал:
  - Ну и, пожалуйста! Больше я в этой авантюре не участвую! Ищите себе другого дурака, а я не намерен больше терпеть над собой никаких издевательств. Я - учёный, а не мальчик на побегушках для исполнения нелепых капризов, - с этими словами, он исчез за ближайшим поворотом.
  По лицам ребят ничего нельзя было понять, они молчали. Меня же здесь и так на каждом шагу всё шокировало, какие-то ужасы мерещились, вон даже об огнедышащих чудищах вспомнила, что ещё ждать при моей психике, меня вечно соседский мальчишка пугал всякими пресмыкающимися, ему весело было, когда я визжала на всю улицу. Я осторожно приблизилась к двери и заглянула внутрь, поначалу ничего страшного не заметила. Огромный кабинет со шкафами вдоль стен и письменным столом по центру комнаты был залит светом от магических светильников. На письменном столе лежала обнаженная девушка, её грудная клетка была разрезана, в ней копошился странного вида высокий мужчина, вот эта картинка настолько поразила мою больную голову, что я не выдержала и с тихим возгласом а-а-а-а-а упала в обморок. Совсем мои бедные нервы расшатались, второй раз за сутки теряю сознание, впечатлительная барышня, а не маг-целитель. Очнулась я всё в том же кабинете с мрачной чёрной мебелью, на руках у вампира, он брызгал на меня из графина водой, и так жалостливо смотрел. Память услужливо показала мне причину моего падения, и я снова едва не отправилась позорно в забытье, только собрав все силы, мне удалось подняться на ноги с помощью Лиина и Оррика. Странного вида мужчина оказался ректором Академии некромантов, а перед ним лежала его секретарша. В данный момент ему надо было помочь вновь пустить кровоток, заставить органы работать, зашить девушку. Из кабинета выскочил преподаватель Высшей некромантии, который когда-то был целителем и помогал ректору в его странном эксперименте. Опять появилась нужда в целителе, а я мрачно подумала и когда же этот бедлам закончится? И сама ответила: никогда, видимо это и назвали страшным словом Судьба.
  - Я училась на целителя, - с тоской безнадежности заявила я. А что хорошего можно ожидать, если придется самой все манипуляции с органами проделать, да и шить? Между прочим, я ещё диплом не получила, а студенты не обязаны уметь проводить такие сложные операции
  - Прекрасно! Давайте продолжим, мне срочно нужна секретарь! - жизнерадостно пророкотал ректор. И мы принялись за работу. Запустили уже знакомое сердце, далее подключили магически остальные органы, зашили девушку, всё вышесказанное заняло полтора часа. Наконец, все завершилось, я со спокойной душой направилась вымыть руки, а заодно и лицо, потому что мне снова стало дурно при одной мысли о происшедшем. После чего ректор сказал, обращаясь к секретарше:
  - Ну же, Лолочка, вставай, у нас очень много работы сегодня.
  Странные заявки, однако, у этого ректора, не успел зашить бедняжку, а уже работу требует выполнять. Нет, если здесь руководство такое на всю голову больное, то чего хорошего ожидать бедной мне? Девушка странно дернулась, раскрыла огромные голубые глаза, вздохнула и села на столе, причем все следы швов и крови исчезли, нашему взору явилась красавица с прекрасными формами, правда несколько бледновата на вид, но ведь это мелочи.
  - Я уже готова, господин Дарлен, - приятным грудным голосом произнесла Лола, подошла к шкафу, достала, не глядя, платье и надела его. В сильно облегающем коротком платье ярко красного цвета с шикарным декольте и красных туфлях на высоченном каблуке она смотрелась восхитительно. Глядя на неё, можно было забыть обо всём, даже не верилось, что перед нами очень качественный зомби. Ректор только указал на бумаги, лежащие огромной стопкой на краю стола, кивком пригласил меня за собой и скрылся за дверью. Собственный кабинет господина Дарлена был ещё больше, за большущим столом для совещаний могло поместиться не менее тридцати человек одновременно. Неужели у него собирается такая толпа? Мне казалось странным здесь все: от здания с его переходами, до ректора с его безумием, но я правильно думала, что дальше будет хуже. Мужчина быстро прошел и сел на своё кресло, откинулся на спинку:
  - И с чем же вы к нам пожаловали, студентка - целительница? Вам известно, что в нашей Академии нет курса целителей?
  - У меня направление, - тихо прошептала я. У самой мелькнула идиотская мысль: одни выставили из университета, а этот сейчас в приеме откажет, и что мне прикажете делать тогда? Вот уж действительно попала в переделку, о таких фокусах даже артисты не знают.
  - Прочтём, направляется для продолжения учебы студентка третьего курса факультета целителей Ярмилова Нурсия, интересно, - хмыкнул ректор, - Кто же автор этой шутки?
  - Понимаете, у нас произошёл взрыв в одной из лабораторий, и здание университета нуждается в капитальном ремонте, в связи с чем, студентов распределили по другим учебным заведениям. Меня направили к вам, изменить направление после подписи и.о.ректора уже нельзя, - я постаралась выразить произошедшее недоразумение покороче и спокойнее, чтобы не сердить его, и в ожидании смотрела теперь на сидящего передо мной мужчину. Тот надолго задумался, потер подбородок и произнес:
  - У меня ко всему этому только непечатные выражения возникают, но вас надо куда-то пристроить, пожалуй, лучшим для этого будет факультет общей некромантии. Вам надо будет ускоренно пройти всего три предмета, сдать по ним пятнадцать лабораторных работ и экзамены. Остальные факультеты потребуют больших усилий, да и сложнее они. Кроме того, сопровождающие ваши как раз с общей некромантии, у них и место свободное есть в комнате. Сегодня секретарь заполнит досье, завтра можете приступать к занятиям. Учебники получите сегодня в библиотеке, посетите три кафедры, где надо дополнительно заниматься, и свободны.
  В подавленном состоянии я вышла из кабинета, на осмысление слов ректора требовалось время, но уже сейчас мне было плохо. Эта ночь совсем извела меня, я даже не возмутилась, что меня поселяют с двумя парнями, почему-то мысль, что меня могут и не принять, окончательно сбила последние крохи моего разума. Сладкая парочка, как я уже мысленно окрестила вампира и орка, дожидалась меня в коридоре, оживленно беседуя, при этом Оррик энергично размахивал руками, увидев меня, резко замолчали.
  - Что сказал? К нам направил? - набросился с вопросами Лиин, я кивнула. Он довольный заулыбался, обернулся к орку, - Я же говорил, что к нам, а ты не верил!
  - Мне в библиотеку надо будет, а ещё три каких-то кафедры посетить, чтобы договориться изучить предметы, уже пройденные вами, - мрачно сказала я, понимая, что проблемы только начинаются. - Идём отсюда, стоим на всеобщем обозрении.
  - Куда ты торопишься? Здесь никогда народу не бывает, никто в здравом уме без дела в этот коридор не сунется, так что лучше всё обсудить здесь. Кабинеты звуконепроницаемы, не бойся, - успокоил меня Оррик.
  - Он дело говорит, присаживайся, - поддержал приятеля вампир и первым сел на подоконник.
  Я не успела моргнуть, как орк шустро подхватил меня сзади и усадил рядом, сам остался стоять. Лиин уже читал бумаги, что дал ректор.
  - Так, что тут у нас? Так я и думал: Начальный курс некромантии, это Кродмель, нормальный, можно договориться; Основы демонологии, Цвиллер уже хуже, но терпимо, главное не дерзить; вот и подлянка Вводный кус определения нечисти, магистр Шриффорд, душу вынет, пока сдашь, девушек ненавидит, сложнее придётся, чем нам. Но здесь не всё, только где экзамены сдавать. Тебе ещё предметов пять придётся учить, но по ним зачёты, не волнуйся, поможем, - успокоил он меня, - сначала кафедру нечисти посетим, потом своих, а последней демонов. Нуся, не бойся так, приободрись, диплом-то надо получить.
  Я уже готова была расплакаться от нарисованных перспектив, неожиданно орк приобнял меня, и погладил по голове. Я уткнулась носом ему в плечо, тяжко вздохнула, и взяла себя в руки, не хватает только, чтобы эти двое решили, будто у нас в университете все девчонки неуравновешенные психички. Мы направились на встречу с ужасом Академии. По дороге я старалась не думать о предстоящем кошмаре, и всё равно коленки предательски подгибались. Нет, почему такая несправедливость? Чем я хуже других студентов нашего университета? Всем достались приличные места, даже последним по успеваемости, а мне? Светлому целителю придётся учить предметы, которых я и видеть не должна была, а сложности с преподавателями? Он, видите ли, ненавидит девушек, а как ему сдавать? Задумавшись, я налетела на вампира, оказывается, мы пришли. Я взяла документы, постучала в дверь, и тихонько открыла её и вошла. Моему взору предстал огромный кабинет с мебелью черного цвета, письменный стол был завален коробками, книгами, какими-то документами, никого не было.
  - Есть здесь кто-нибудь? - как можно громче спросила я.
  Вдруг шкаф открылся и из него вышел громадный орк. От неожиданности я отшатнулась к двери.
  - Кто такая? Что надо? Почему я тебя не помню? - громовым голосом спросил вошедший.
  - Я новенькая студентка, Ярмилова Нурсия, по направлению, вот, - я подала ему своё направление. Он мельком просмотрел его, швырнул на стол, посмотрел на меня презрительно.
  - И как ты собираешься сдавать мне практику? Или твоя блондинистая голова думает, что я за красивые глазки поставлю отлично? Так вот тут ты как раз ошиблась! Тебе придётся очень сильно постараться, чтобы сдать практику и экзамен. Не знаю, как, но на лекции тебе также придётся ходить! - закончил он гневную тираду. Его глаза так и сверкали, в попытке проделать во мне дырку и не одну.
  - Но, магистр Шриффорд, могу я узнать, какие учебники мне понадобятся, а также подскажите расписание занятий, - попросила я. Орк открыл стол, долго копался в нём, наконец, нашел нужный листок и протянул мне:
  - Это список литературы, расписание занятий на стенде, можешь приходить с любой группой, в удобное для тебя время.
  - Спасибо, - поблагодарила я и с трясущимися коленками вышла из кабинета.
  В коридоре я сразу прислонилась к стене, ноги меня не держали. Этот кошмар Академии оказался намного хуже, чем я его себе представляла, как же сдавать ему практику и экзамен? Он просто чудовище, а не преподаватель, если здесь все такие, то лучше сразу вешаться, бедная Нуся, как же тебя угораздило вляпаться в такую мерзкую ситуацию? Было очень обидно за несправедливость, хотелось плакать.
  - Ты только посмотри на неё, десять минут там была, а уже бледнее тебя, - удивлённо сказал Оррик вампиру. Надо же, как быстро он всё замечает.
  - Договорилась? С тобой всё нормально? - озабоченно спрашивал Лиин.
  - Да, я в порядке, - успокоила друзей. Кажется, у меня действительно появились друзья. Почему-то сейчас эта мысль проникла в моё сознание. Двое таких разных нелюдей за неполные сутки проявили дружеского участия больше, чем в моём прежнем университете подруги за первый семестр. Девчонки даже не пошли со мной к секретарше и этому и.о. ректора, только куратор наш сопровождал меня, но он сам недавно получил образование, потому смущался не меньше моего. Может не так уж все и плохо? Ведь учатся на старших и младших курсах девушки, да и ребята обещают помогать. От таких мыслей стало тепло на душе, я успокоилась, и мы направились дальше.
  Следующей была кафедра некромантии, родная, как сказал вампир. Он был прав, мы же получали диплом как некроманты, надо же, я начала привыкать к этой ужасной мысли. Интересно, какой из меня темный некромант получится? Я ни одного заклинания темной магии не знаю и представить не могу, целительство понятно, общая магия тоже, а здесь... Словно в темном лесу проявилась, ни одной мысли не приходит. Кродмель оказался невысоким, очень худощавым человеком. Принял он меня хорошо, дал список литературы, сказал, чтобы через неделю подошла уточнить расписание практических занятий. Вышла я от него совершенно спокойная и пошла с ребятами на встречу с демоном.
  Цвиллер оказался полудемоном: высоким, мускулистым, с красивыми чертами лица, с длинными рыжеватыми волосами, собранными в хвост. На голове видны небольшие рожки, сзади я заметила хвост с кисточкой на конце. Он очень долго расспрашивал меня о предыдущем месте учебы, интересовался причиной моего появления среди некромантов, замерил уровень магической силы, говорил о серьёзности своего предмета. В конце беседы он вручил мне пять толстых фолиантов, список из семи книг, дал неделю на подготовку к первой практике, сверился со своим расписанием, велел приходить на десятый день к первой паре.
  Когда я вышла с кафедры, мои ноги подгибались от тяжести книг. Орк подскочил ко мне и взял мою ношу, я с облегчением вздохнула.
  - Теперь в библиотеку, - сказал Лиин, мы молча кивнули и дружно направились в кладовую знаний. Ребята остались ждать у двери, я вошла спокойная, не ожидая новых неприятностей. Какие здесь могут быть неприятности? Помещение было заставлено высокими и длинными стеллажами, уходящими куда-то вглубь, я остановилась перед столом библиотекаря в ожидании. Передо мной возник синюшного вида зомби, от неожиданности я не могла даже кричать. Жуткий страх парализовал всё тело, я только открывала и закрывала рот несколько минут, потом оцепенение начало спадать и я заорала во весь голос:
  - А-А-А-А-А!
  На мой вопль влетели орк и вампир, а зомби стоял и молча смотрел на меня, как ни в чем, ни бывало. Увидев, что никто меня не обижает, ребята хихикнули, потом заржали в голос.
  - Ты чего, никогда зомби не видела? - удивленно спросил Оррик, и пояснил, - они у нас в Академии за порядком следят и в библиотеке работают, привыкай.
  - Я - целительница, где это интересно могла их видеть? - обиженно сказала я. Как они себе представляют обучение светлого целителя в окружении зомби?
  Лиин молча взял у меня последний листок с направлением и подал библиотекарю. Зомби взял документ, нашел на столе чистый формуляр, подал его мне вместе с ручкой, сам ушел за книгами. Я заполнила бланк, приготовилась долго ждать, но странный библиотекарь явился очень быстро с тележкой, наполненной книгами. Ребята молча вынули учебники, разложили их на две стопки и понесли к выходу. Мне оставалось только открыть перед ними дверь, а дальше следовать за ними по бесконечным переходам до комнаты. По пути нам попалось всего несколько студентов, спешащих по своим делам. Я вдруг поняла, что зомби это не самое страшное среди некромантов. Сколько ещё кошмаров поджидает меня за каждой дверью? Так захотелось найти укромный уголок, спрятаться от всех, поплакать, было очень обидно на секретаршу, местного ректора, ребят. Да я блондинка с длинными, прямыми волосами золотистого цвета, обычно заплетёнными в косу, сама невысокая среднего роста, худенькая, миловидная почти детские очертания лица, глаза большие светло-карие почти золотые. Способности к магии у меня средние, никогда не выделялась особо, в семье вообще раньше магов не было. Обычно я очень спокойная, но не отличаюсь храбростью, ночью могу собственной тени испугаться. Вот такую меня направили к некромантам. Они ещё надо мной смеются, да та же Криса визжала бы в десять раз громче при виде злосчастного зомби, да и в обморок бы грохнулась вдобавок. Я даже смелее многих девчонок, но всё равно страшно и обидно до слез, никогда не возникало желания быть некромантом, покойников и всякой нежити и нечисти боюсь до дрожи в коленках, до заикания. А сама иду по этому страшному учебному заведению, где мне жить не один год, даже ближайшее жильё находится далеко отсюда. Приличной еды и то нет, речи о кафе с мороженым и соками даже не заводи, зачем мне это? Размышляя о собственной судьбе, я не заметила, как мы пришли. Оррик, не выпуская книг, сделал пасс, и наша компания вошла в комнату. Ребята скинули учебники на стол, сами уселись на кроватях. Первым начал вампир:
  - Нуся, не обижайся на нас, пожалуйста, мы с детства привыкли к виду зомби, у нас и дома есть такие слуги, поэтому нам было смешно. Я извиняюсь за нас обоих, мне даже в голову не пришло предупредить тебя, что служители здесь в большинстве своём неживые. Ваши преподаватели, что отправили тебя сюда, могли о многом предупредить и рассказать. Да они сами должны были договариваться с нашими магистрами как для тебя лучше сдать часть предметов, - сердито высказывался Лиин. Ему действительно не нравилась эта странная ситуация со сменой специализации у меня. Он близко воспринял происходящее и искренне старался помочь в освоении новой сложной профессии некроманта. Для целителя худшего и пожелать нельзя было.
  - Университет в развалинах, ректор в больнице, быстренько всех раскидали. Неужели кому-то будет дело до студентки? Не такое у меня происхождение, чтобы все заботились. Давайте, больше не будем об этом вспоминать. Лучше расскажите, что это было с вашим ректором сегодня, - предложила я. Мне тоже захотелось быстрее забыть свои неприятности и начать обучение.
  - Понимаешь, даже не знаю, как объяснить, - начал орк, подумал и продолжил, - у нашего ректора такой, скажем, пунктик есть, или заскок, хочет он себе идеальную секретаршу. Ну, ты видела нашу Лолу, так вот он периодически, раз в неделю её изменяет. То ноги у неё не такой длины, то глаза не того цвета, то сердце не бьётся. Она же давно неживая, зомби, говорящая. Маг он, ты видела, сильный, делает с ней всё, что ему вздумается, а помогает ему обычно архимаг Страктус, сегодня он не выдержал и сбежал. Никто бы такого не вытерпел. Студенты добывают разные части, мы вот сердце принесли, за это ставят зачеты по практике или домой на недельку отпускают особых студентов. Вот так.
  - Спасибо тебе, спасла нас, - поддержал вампир. Его благодарность была искренней.
  - А почему у вас Академия не охраняется? - поинтересовалась я.
  - Как это не охраняется? У нас привидение сторожит, тебя же он испугал, - напомнил мне Лиин, - а Оррик от неожиданности сердце уронил. Хорошо, что ты его нам и спасла.
  Воспоминания прошедшей ночи вдруг так ясно представились, что я улыбнулась, и мы весело расхохотались. Оказывается можно даже посмеяться над бывшими страхами, многое со временем начинает казаться не таким ужасным.
  - А обед здесь бывает? - вдруг вспомнила я.
  - Конечно, сейчас пойдем,- обрадовался орк и мы поспешили в столовую. Народа в зале было немного, я села за столик, а парни пошли к раздаточной. На обед был суп с мясом и крупой, а также каша и компот. Ожидать чего-то вкусного бесполезно, поэтому мы дружно съели весь обед и вернулись в комнату. Я вспомнила по дороге, как студенты жаловались на плохую пищу в родном университете, ходили к ректору, они даже подумать не могли, то была еда богов, по сравнению с местными помоями. Не каждое домашнее животное будет употреблять такую пищу, как я здесь выживу не понятно пока.
  - Мальчики, всё это хорошо, пока, но душевые или ванные комнаты здесь имеются? Или студенты под дождем купаются? - спросила я о своей самой насущной проблеме. Мне как девушке, просто необходимо было следить за чистотой тела, не привыкла я, чтобы от меня пахло как от зомби. Кожа приучена к тщательному ежедневному уходу, представить, что здесь совсем нет душевых кабинок, я просто не могла.
  - Душ имеется, только они все мужские, без дверей внутри. Наша Академия старейшая на континенте, старше неё только у светлых эльфов. Когда строили её, то организаторы решили, что удобства будущим некромантам ни к чему. Потому условия бытовые здесь максимально приближены к боевым. Настоящий некромант, должен с нечистью сразиться, кладбище успокоить, смыть кровь в ближайшем водоёме, даже зимой, магией очистить одежду и быть готовым к отражению новых атак. - проинформировал меня вампир. А Оррик добавил:
  - Ты, Нуся, плохо не думай, здесь учиться очень престижно. Среди студентов очень много представителей лучших семейств высшего общества. Если есть склонность именно к некромантии, то представители знати предпочитают обучать детишек здесь. В Темной Академии, конечно, тоже можно учиться...
  - Думай с кем сравниваешь, - вдруг вскипел Лиин. Я никак не ожидала от спокойного внешне вампира такой реакции. - Там в каждой комнате общежития имеются ванные с душем, буфетная для чаепития. Выпускают они некромантов раз в пять лет. Только сравнивать их не знаю, как высказаться. Ты, девчонка и маг средний, но после обучения на нашем общем факультете отличаться их выпускник будет от тебя, как деревенская знахарка от мага из Академии. Все высшие вампиры и демоны обучаются у нас, орки тоже, да и потомственные некроманты из людей. Эльфов нет ни одного, но среди них по нашей специальности и нет никого. Условий бытовых нет, но обучают на совесть.
  - Всё это просто прекрасно, поняла уже, что учиться буду среди элиты некромантов, но в душ хочется, - напомнила я о своей проблеме. Кому что, а мне бы от грязи избавиться.
  - Для девушек есть душевые у младших курсов, туда доступа старшим нет. Для старшекурсниц есть душ, даже с закрывающимися кабинками, пара ванных имеется. Сложность одна, очень существенная, на мой взгляд, - пояснил вампир. - На старших курсах двенадцать девушек, из них только две человеческие, остальные - демоницы и главная среди них Харисса. Договориться с ней сложно тебе будет. Она, уже знает о происшествии в библиотеке, так что встречу с тобой подготовит. Даже затрудняюсь сказать, каких тварей призовет, чтобы напугать до обморочного состояния и веселиться с подружками. А идти к ней придётся уже завтра после занятий.
  - Умеешь ты успокоить девушку, - проворчал орк. - Может и не так страшно будет, Нуся, главное вида не подавай, что боишься. Всё-таки ты магичка, у ректора себя храбро вела, на кафедрах договорилась, ну зомби раньше не видела, так теперь знаешь их. Постарайся наглее себя вести, докажи, что ты не хуже их, не посрами честь своего университета, где училась. А то начнут всем говорить, что трусы все выпускники там, а целители особенно.
  Удивительно, но после таких слов, я совершенно успокоилась и спросила:
  - А когда же занятия начнутся? Почему вы оба не занимаетесь?
  - Занятия официально завтра, три дня выделяли на сдачу хвостов, - сказал Оррик. - Что будет! Такая красивая девушка на курсе, у меня амулеты есть действенные против приворотной магии вампиров и демонов. Сейчас найду. Ты, Лиин тоже у себя защитные побрякушки посмотри, надо своих защищать.
  Парни засуетились, достали из-под кроватей сумки, стали перебирать свои вещи. А я разложила книги на полке, достала свою сумку, одежду повесила в шкаф, обувь на полке поставила. Да, маловато одежды: несколько простых платьев, костюм брючный на смену, а из обуви вообще только туфли. Я заметила заинтересованный взгляд вампира.
  - Нуся, а это все твои вещи? Больше ничего нет?
  - Почему тебя так волнует моя одежда? Раньше мне хватало, - обиженно проворчала я. - Нет у меня богатых родственников, так что презирать за это?
  - Просто у нас бал намечается через два месяца. Народа будет множество, из твоего университета обязательно приедут, надо выглядеть соответствующе. Но мы что-нибудь придумаем,- ответил он. - Да, вот тебе амулеты для защиты от приворота и агрессии.
  Лиин протянул мне браслет с очень красивыми мелкими камешками и небольшой кулон на цепочке. Таких красивых украшений у меня никогда не было. Конечно, я носила серёжки, но они более простого вида.
  - Надень сейчас, - велел орк. - вдруг во время ужина кто попробует обидеть. Мы будем рядом, но всякое может случиться. К ужину почти все студенты прибудут.
  Я послушно надела кулон и застегнула браслет на руке, от камней исходило неясное сияние, на ощупь они стали теплыми. Страхи наши оказались напрасными, все прошло благополучно. Никто во время ужина не подошел к нам, но в столовой народа было много. Некоторые поглядывали в их сторону и шептались. Еда здесь была для особо живучих, после местной столовой мой организм любые яды переработает, никакие противоядия не потребуются. После еды я пошла быстренько умываться, так не хотелось встречаться с целой толпой парней, но никого не было. Когда укладывались спать, я спросила:
  - А какое у нас расписание на завтра?
  - Как обычно, одни лекции. Форма одежды любая, брать с собой только тетради для конспектов, - ответил орк.
  
  Глава 2. Мучения начинаются
  
  
  Рано утром, я подпрыгнула на кровати и проснулась одновременно от крика на всю Академию: Подъём!!!! Я протерла глаза, села, быстро переоделась в платье за ширмой, поплелась умываться. Большой толпы не было, я решила быть вежливой и громко сказала:
  - Доброе утро, всем!
  Мгновенно все стихли, повернулись ко мне лицом, расступились со словами:
  - Наша красавица проснулась! Солнышко пробудилось! Прекрасный денёк!
  Я спокойно умылась, вернулась в комнату, надо привыкать. Парни уже встали, были одеты, поздоровались со мной и вышли. Я побросала тетрадки и ручки в сумку, надела платье светло-желтого цвета скромного покроя, с длинными рукавами, слегка накрасилась, пришли друзья и мы направились завтракать. В столовой особой толпы не было, опять каша пригорелая и что-то темное в бокале, мне с трудом удалось всё съесть, только мысль о смерти от истощения помогла. Почему-то парни ели без видимого отвращения, даже странно. Нет, неужели некроманты должны есть пищу, какую не каждая собака съест? Может, именно такое питание и делает их мрачными и злобными? От такой пищи поневоле начнешь бросаться на мирных жителей, во мне, правда, злобы не прибавлялось, только желание поколотить повара. Вот такие странные мысли приходили в мою голову при посещении столовой, которую я для себя обозвала пыточной камерой. Пришли мы в аудиторию одними из первых, заняли места за последним столом, мрачный вид кабинетов меня уже не шокировал, начала привыкать потихоньку. Студенты постепенно заполняли аудиторию, при этом каждый из них считал своим долгом рассмотреть меня, будто диковинку, ухмыльнуться и занять своё место. Их внимание мне не нравилось совершенно, тем более, основная масса демоны и вампиры, людей я видела в столовой человек семь, не больше, а что делать? Не люблю я, когда меня вот так нагло разглядывают и откровенно раздевают взглядами, девушка я строгого воспитания, таких парней избегаю всеми доступными способами. Все сидели и негромко разговаривали, периодически бросая взгляды в нашу сторону, и сказать им ничего нельзя, не запретишь же смотреть? Наконец пришел преподаватель, и моё первое занятие началось. Это была алхимия, а вел её вампир, магистр Вуркельд, такой высокий, сухощавый с противным дребезжащим голосом. Он окинул нас неприязненным взглядом, сказал:
  - Так, у вас новенькая, ага, вижу. Молоденькая блондиночка, должен сразу предупредить, что на меня ваше девичье обаяние не действует. Учите предмет, будьте внимательны на практике.
  Говорил он очень много о совместимости некоторых ингредиентов, о препаратах, которые никогда не следует смешивать между собой. В конце лекции объявил, что через день ждёт нас в лаборатории, назвал тему занятия.
  Следующим предметом была теория некромантии в той же аудитории, мы остались на своих местах. Я порадовалась, что мои друзья дали надежные амулеты, сразу на перемене браслет стал холодным, кулон остался теплым, но камень сменил цвет, стал более насыщенным. Пришли новые студенты, мест почти не осталось, у нас такого никогда на занятиях не бывало, светлые сидели по всей аудитории, больше половины всегда отсутствовало, обычно договаривались между собой, кто какие лекции посещает. Ещё вчера Оррик сказал, что свою специальность следует уважать и не пропускать занятия. Этому правилу здесь следовали беспрекословно, поэтому и народу много было. Преподаватель Митрауль оказался низеньким толстячком, лысоватым, круглолицым в огромных очках. Он довел до нашего сведения, что, зная теорию можно составить различные заклинания самостоятельно. Проверить его утверждения мы сможем, начиная с четвертого курса на прикладной некромантии. Но теорию знать мы должны в обязательном порядке, он даже привел пример из личных наблюдений, как знание теории позволили магу создать действенное заклинание и спасти свою жизнь.
  После лекции был перерыв на обед, студенты дружно направились в столовую. Честное слово, мне казалось, что все ели это, только для наполнения желудка, чтобы не умереть голодной смертью. Какой-либо приемлемой пищи не было, до ближайшего населённого пункта надо добираться сутки, поэтому съедалось всё. Во время обеда, в нашу сторону очень сильно косилась одна компания демонов, мне это ужасно не нравилось. Они просто прожигали своими взглядами, так неприятно было, не знаешь, куда спрятаться от таких наглых парней. Мы уже пообедали, когда к нашему столу подошел один из них и угрожающе сказал:
  - Что Лиин, думаешь, приобрел себе новую игрушку? Всё равно, придётся делиться. Она слабенькая магичка, да и силы в ней пока нет, ваши побрякушки её не спасут. Как только девчонка останется без вашей защиты, мои мальчики поиграют с ней. Да и Трила вашего неделю не будет.
  К моему удивлению, вампир и орк промолчали, даже слова не сказали. Когда по пути на последнее занятие, я спросила о загадочном Триле, Оррик сказал одно: увидишь. Мне всё это очень не понравилось, назревали крупные неприятности, которые касались меня напрямую, а я ничего не понимала и не могла выяснить подробности. Последняя лекция была Низшие демоны, способы призыва и борьбы с ними. Читал её магистр Принштейн, полуорк, высокий, плотного телосложения, смотрел на нас колючим, тяжелым взглядом. Он сразу сказал, что предмет надо знать, поблажек никому не будет, чем напомнил почему-то магистра Шриффорда. После лекции мы поспешили к себе, мне было очень неуютно. Я шла в комнату с тяжелым сердцем, мне казалось, что вот-вот на нас нападут толпы вампиров и демонов, но ничего не случилось, обошлось без приключений. Парни также были не в настроении, что было видно по их хмурым лицам. Я бросила сумку на стул, не раздеваясь, легла на кровать. Через некоторое время Лиин напомнил мне о предстоящей встрече с Хариссой, умеют же некоторые испортить и без того плохое настроение. Мне сразу стало хуже, и так скверно было на душе, так вдобавок придется просить разрешения мыться, так угнетает сама процедура этого попрошайничества. Я понимаю, что коменданта надо уговаривать, умолять допустить к удобствам, дать какие-то особые привилегии. Но здесь надо унижаться перед студенткой, пусть она со старшего курса, но не преподаватель и не комендант, что и вызывало во мне бурю негодования. Моё воспитание просто кричало, что с такой несправедливостью следует бороться, идти к коменданту, ректору и заявлять свои права на гигиену, но тут я вспомнила Дарлена с его Лолочкой, мне резко стало хуже. При таком руководителе нечего удивляться наглости студентки, хотя вампир был прав, гигиену следует соблюдать. Я уточнила маршрут до комнаты демоницы и пошла, словно на казнь, даже не думая о том, кого могу встретить по дороге. Как ни странно, но я не заблудилась, нашла комнаты старшекурсниц, мой страх куда-то исчез, уступив место праведному гневу. На этаже я встретила жуткое привидение, если бы не предупреждение вампира, я бы заорала и опозорилась. Сейчас же я рыкнула:
  - Пошел вон! Дай пройти!
  Ещё мне встретились парочка зомби и нечто, похожее на мелкое животное зубастое и с длинными когтями, оно испугалось одного моего взгляда и убежало. Я подошла к нужной комнате, постучала и вошла, гнев во мне просто кипел, готовясь выплеснуться наружу. Оррик говорил, что здесь нет богатого жилья, но он сильно ошибался. Это были настоящие апартаменты, и я вошла в гостиную с мягкой мебелью, обитой бархатом, шторами из той же ткани в красных тонах. Гостиная была пуста, увидев ещё две двери, ведущие в соседние комнаты, я вошла в левую комнату и застыла на пороге, просто окаменела от страха. Там был ужасный демон высотой под потолок, больше шкафа, его глаза горели красным огнем, на голове острые рога, во рту жуткого вида клыки, руки заканчивались когтями, длиннее кинжалов. Это оказалось последней каплей моего терпения, я ожидала всякой подлянки, но не демона в боевом облачении! Перед глазами промелькнули все ужасы с момента взрыва университета, все обиды, невыплаканные слёзы отчаяния. Что-то внутри меня будто надломилось, странная волна поднималась из глубины души, пелена ярости застилала мои глаза, и я заорала:
  - Сколько можно надо мной издеваться! Я что так много прошу? Пришла как последняя попрошайка, чтобы получить положенное мне по праву студентки. Всего лишь принять душ, так ещё всех чудищ на меня за это напустить? Хозяйку из себя строишь?
  В моих руках помимо воли сформировался огромный, с мою голову размером, огненный шар, я совершенно не понимала, что делаю, видимо это была последняя капля, терпение рухнуло, забилось где-то в глубине, наружу пошла волна безумного отчаяния смешанного с яростью. При виде файербола демон открыл портал и исчез, но я все же успела, попала в портал до его закрытия. Грохот стоял ужасный, и дым заполнил комнату в считанные мгновения, запах гари проникал, казалось, сразу в легкие, вызывая кашель, я ничего не видела. В комнату влетела демоница, но меня уже было не остановить, казалось, что сейчас из моих глаз полетят молнии, такое было странное ощущение, но через мгновение с ужасом поняла, что это правда, молния прожгла диванчик. Передо мной материализовался демон, уже нормального вида, а не жуткое чудовище. Он что-то бросил в меня, и вокруг тела образовалась желто-красная сфера, я не могла пошевелиться. Промелькнула странная мысль: вот и всё, Нуся, пришли последние мгновения твоей коротенькой жизни, даже с родителями и друзьями не дадут проститься, волна безразличия и странного оцепенения прошла по телу. Демон подошел ко мне, что-то влил прямо в рот из бокала, но его красивые глаза - это было последнее, что я видела, прежде, чем сползла на пол и отключилась.
  Очнулась я уже на чем-то мягком, похоже диван, значит, живу, не конец моим безумным приключениям. Это радовало и огорчало одновременно, уже пришла усталость от бесконечных терзаний моей нервной системы. Надо мной переругивались кто-то шепотом, голоса были мужской и женский.
  - Ты что ей дал, скотина? Она в полной отключке!
  - Это папино экспериментальное снадобье. Оно успокаивает и восстанавливает магические силы.
  - Идиот! Она же человек!
  - Так это и создано для людей.
  - И где же интересно знать, твой папа нашел мага человеческого для эксперимента?
  - Ты же слышала, как университет подорвал один экспериментатор. Вот папа его и взял. Зелье-то у него давно было, проверил три дня назад. Тот маг полностью восстановился за три часа.
  - Так он мужик, а здесь девчонка совсем мелкая!
  - Я всего-то двадцать капель.
  - Полный бокал? И двадцать капель?
  - Нет, там же вино сладкое, на мой день рождения пили.
  - Классное вино! Неси сюда бутылку, да не початую.
  Я вздохнула и открыла глаза: надо мной склонилась огненноволосая демоница.
  - Как ты себя чувствуешь? Нигде не болит? Голова не кружится?
  Осторожно я подняла голову, села. Ничего не ощутила, даже слабости большой не было.
  - Не болит, нигде не болит. А глаза у меня нормальные? - с надеждой спросила я.
  - Нормальные глаза, а что не так должно быть? - заинтересовалась демоница.
  - Так молнии мне приснились? - с тайной радостью в голосе спросила я.
  - А-а-а, вот ты о чем, так это не твоё, просто откат после общения с тем ублюдком, - успокоили меня. - Ты как встать сможешь? Там ванна готова.
  - Три дня мечтаю, - ответила я с вздохом и потихоньку встала. Оказывается, я лежала в гостиной.
  Мы прошли в соседнюю комнату, противоположную той, где встретила чудовище. Там оказалась шикарная ванная комната, отделанная розовым мрамором, а посередине стояла огромная ванна, наполненная водой с пеной и розовыми лепестками. Я быстренько скинула одежду на пол, и по самую шею погрузилась в теплую воду. От блаженства закрыла глаза и забыла обо всём на свете, сейчас хотелось только лежать, не думая ни о чём и получать ни с чем не сравнимое удовольствие. А если бы я пошла направо, а не налево? Пришла коварная мысль, тогда вместо кошмара, я встретилась бы с удобствами, избежав стресса
  Я открыла глаза, только когда вода стала прохладной, смыла пену душем, вылезла из ванны, закуталась в большое мягкое полотенце, босая пошла в гостиную. Меня уже ждала другая демоница с черными волосами, длиной ниже спины. Она подала мне нижнее белье очень красивое из нежного шелка и махровый халат розового цвета с длинными рукавами и капюшоном, расческу. Я надела бельё, халат, он доставал мне до пят, причесалась и мы вышли, прошли по коридору в другую комнату, чувство какой-то нереальности, приятного спокойствия наполняло меня. Это оказался банкетный зал с баром у стены, по всему залу были расставлены небольшие столики на четыре персоны с мягкими диванчиками. Было очень уютно, появилось желание присесть за столик, расслабиться с бокалом легкого вина и ни о чем не думать. Моё появление вызвало фурор. Демоница с огненными волосами объявила:
  - Всем внимание! Прошу любить и жаловать нашу спасительницу! Её зовут Нуся, как вы уже знаете, - она, улыбаясь, подошла ко мне. - А я Харисса, но для близких друзей, в том числе и тебя, просто Лисс, Лисса или Лисёнок. Здесь собрались все друзья, проходи, не стесняйся. Познакомиться с ними успеешь. А сейчас тебе надо поесть нормально.
  Она усадила меня за стол рядом с собой, я огляделась с искренним любопытством. Чего только не было на этом столе! В центре стояла ваза, наполненная всевозможными фруктами, её окружали салатницы с различными салатами, овощными, мясными и фруктовыми, вино в красивой бутылке, графин с соком. Передо мной поставили тарелку с тушеными овощами. В животе предательски заурчало, мой желудок сообщал всем, что готов употреблять нормальную пищу, чудесный запах от которой щекотал ноздри. Харисса снова попросила внимания:
  - А сейчас мы все выпьем за нашу спасительницу!
  Присутствующие дружно подняли бокалы, мне тоже налили вина из бутылки на столе, оно оказалось просто изумительным, о таком я и мечтать, не смела, такое и у короля не всегда бывает на столе. Я пила мелкими глотками, наслаждаясь каждой каплей этого, поистине божественного напитка, выпив вино до дна, почувствовала зверский голод. Первый раз со дня того взрыва в университете я ела не просто нормальную, а очень вкусную пищу. Я принялась за еду, совершенно не обращая внимания на происходящее вокруг, главным для меня стало поесть, все прочее ушло на задний план и казалось незначительным. Позже мы пили ещё, подали кофе, вкуснейшие шоколадные конфеты, различные пирожные, плюшки. От сытной еды, спокойствия, глаза мои стали закрываться и меня проводили в комнату для гостей. Просторная с очень большой кроватью, вся выполнена в тон топленого молока, после серых стен, восхищала уютом. Я сняла халат, надела розовую пижаму, заботливо сложенную на подушке, легла на мягкую перину и уснула, вернее, погрузилась в приятный сон без сновидений.
  Проснулась я сама уже утром, потянулась довольная, выспавшаяся, полежала, нежась на мягкой перине, села, осмотрелась вокруг, обула пушистые комнатные тапочки. В соседней комнатке обнаружились умывальник, душ и санузел, никакой очереди, красота! Отсутствие элементарных удобств заставляет человека желать их, как чего-то несбыточного, вид умывальника и душа действует как бальзам для души. Мне не была понятна местная практика издевательства над студентами, если другие учебные заведения создают всевозможные удобства для облегчения жизни студентам, то здесь старались всеми силами превратить обучение в бесконечную череду изощренных пыток. Я быстренько воспользовалась удобствами и вернулась в спальню, тихо напевая нежную мелодию о любви. В шкафу нашла различные халатики, платья, брючные костюмы, несколько комбинезонов, внизу стояли в ряд туфли, ботинки, похоже, что все это было моего размера. Я накинула шелковый халатик, и услышала, как открывается дверь. Вошла Лисса, пригласила меня на завтрак. В гостиной уже сидели четыре демоницы, между ними стоял накрытый стол, запах шел просто восхитительный. Я поздоровалась, и мы присели к столу. После завтрака хозяйка сказала мне:
  - Теперь Нуся, ты будешь жить здесь, и не спорь! Это не дело поселять юную девочку к парням. Сейчас у вашего курса боёвка, я тебя провожу, детали обсудим вечером после ужина. Твои книжки и вещи я уже взяла, в шкафу лежат. Девочки помогут перенести в комнату.
  Я только сидела и хлопала глазами, не в силах вымолвить и слова от удивления, меня не покидало чувство, что я попала в сказку после всех тяжелых мучений. Подружки взяли все вещи сами и, хихикая, занесли в мою личную комнату, поздравили с переездом, обещая вечером девичник. Заодно подсказали мне, какой комбинезон надевать на занятия, и какие ботинки. Я оделась, поражаясь тому, как всё подобрано по моей фигуре, наводить макияж на тренировку я не стала, дождалась Лиссы, на душе было светло и радостно. Вдвоём мы вышли в коридор телепортировались сначала на первый этаж, затем в зал для тренировок, вот такая сложная схема передвижений. Наше появление вызвало всеобщее удивление, а слова Хариссы, что она берёт меня под своё покровительство, вообще повергли в шок, было так смешно видеть вытянутые лица, обычно невозмутимых демонов и вампиров, а их изумленные глаза заставили меня хихикнуть. Демоница только обвела всех строгим взглядом, и исчезла в портале. Преподаватель боя без оружия, Фасирт, довольно крупный орк промолвил:
  - Значит, покровительница появилась, ну-ну. Посмотрим на что Вы, девушка способны самостоятельно. В бою никакой покровитель не спасёт, если силёнок и сноровки нет. Три круга пробежки для всех, бегом, а не как черепашки. Время пошло!
  На третьем круге меня, как обычно, подвело дыхание, я резко снизила первоначальный темп, к концу круга едва не упала. Парни уже делали растяжки, подтягивались, некоторые занялись спаррингом. Мне было приказано отжиматься тридцать раз. Последние семь раз я с трудом отрывалась от пола, хотелось лечь и не вставать. Орк не дал мне такой возможности, послал на турник подтягиваться. Вместо двадцати, я подтянулась пятнадцать раз, повисела как сосиска и позорно упала на маты. Дальше последовали упражнения на растяжку, после чего Оррика заставили показать несколько приёмов. Несколько раз упав, я не хотела вставать, но орк поднимал меня за шкирку и начинал снова, мне казалось, что такое издевательство над телом выдержать невозможно. С занятия я выползала без сил, но никто и не подумал предоставить отдых, это была первая часть занятия, что привело меня в ужас.
  Мы перешли в другой тренировочный зал, где нас встретил высокий, худощавый вампир Нарилен. Увидев меня, он предупредил:
  - Вам, девушка, будет трудно, но придётся тренироваться через силу, чтобы сдать экзамен, дополнительных занятий предстоит много. Сейчас подберём оружие для Вас.
  Мы прошли в оружейный арсенал, где он выбрал и подал мне две парные сабли небольшие, легкие, как раз для моего роста. Ещё он подал набор метательных ножей с поясом. Но предупредил, что в этом семестре будет требовать только работу с саблями. Мне выделяется в личное пользование шкафчик для хранения моего оружия на всё время обучения, воспользоваться им я могу в любое удобное мне время. Радости на моём лице он не увидел, только похоронную мину, я уже снова видела небольшой холмик, с надписью на памятнике: пала на тренировке, подвергаясь изощренным пыткам. Как я и предполагала, тренером мне поставили Лиина, который оказался ничем не лучше Оррика, гонял меня так, что пот струился по спине, я падала, меня привычным движением поднимали за шкирку, ставили на ноги, и всё начиналось сначала. Если с орком я шла самостоятельно, то вампир тащил мою тушку, безвольно повисшую на его плече. А что он хотел? Сам же довёл до такого не стояния бедную девушку, нечего было измываться надо мной. Думаете, что на этом мои муки закончились? Нет, мы направились на занятие боевой магии, что преподавал демон Скральтин.
  Демон показал несколько магических приёмов в действии. Парни уже прошли теоретическую часть боевой магии, поэтому они занимались отработкой заклинаний в спарринге. Мне же преподаватель вручил собственную книжку Теория боевой магии, велел к следующему занятию выучить первую часть. Мало мне было книг до этого, преподаватели словно сговорились сообща похоронить меня под массой знаний.
  Когда мы вышли из портала в своей башне, меня встречала одна из демониц. Вместе с ней мы переместились к моему новому жилью. Там нас ждали ещё две девушки, похожие как две капли воды: обе красавицы с каштановыми волосами до колен, отличались они только цветом глаз. Кареглазую сестру звали Сантина, другую, зеленоглазую - Тариана. Сестрички заявили, что сейчас приведут меня в порядок, мне не верилось в такое чудо. Я чувствовала себя совершенно разбитой, будто тряпичная кукла, а не человек, какое-то безразличие ко всему охватило меня, осталось одно желание лечь в кровать и никогда не вставать. Меня поставили под горячий душ, тело отозвалось болью, я вскрикнула, мое бедное тело вымыли жесткой мочалкой, привели в чувство, чередуя горячую и холодную воду. После контрастного душа, я слегка ожила, теперь тело растёрли жёстким полотенцем. Обнаженную меня уложили на кушетку и начали очередное издевательство по имени массаж. Вдвоём сестры с такой силой разминали мои бедные мышцы, что от боли я начала орать. Мне сунули в рот скрученное полотенце, приказали стиснуть зубы и терпеть, не мешать массажистам, пришлось молчать, против такой силищи ничего не скажешь. Этот кошмар длился час, мне показавшийся вечностью, наконец, мучительницы разрешили встать, что я и сделала с большим удовольствием, сделала пару шагов и поняла, что не ощущаю усталости совсем. От счастья, я бросилась обнимать моих спасительниц и благодарить их, сестры весело рассмеялись:
  - Лучше одевайся быстрее да идём на девичник, праздновать твоё новоселье. Все уже в сборе, ждут только нас.
  Я надела вечернее платье цвета морской волны, которое приглянулось мне, обула туфли на высоченных каблуках, которые вопреки моим ожиданиям, оказались очень удобными, каблук не чувствовался совсем, идти было одно удовольствие. Сантина быстро причесала меня, скрепила заколками волосы у висков и мы поспешили на праздник, смеясь и переговариваясь. Новоселье отмечали в уже известном банкетном зале, присутствовали только девушки, парней не приглашали, что порадовало. Меня встретили радушно, усадили на почетное место за центральным столиком, сестры убежали одеваться для банкета. Лисса сказала, что о делах мы успеем поговорить, а пока следует повеселиться. На столах было много всевозможных сладостей, фруктов, салаты, стояли красивые бутылки с вином и графины с соками. В зале царила праздничная атмосфера, которую поддерживала тихая музыка из магических кристаллов, на душе было радостно и уютно. Девушки предложили выпить за новоселье, кто-то попросил рассказать подробно, что произошло в моём университете, рассказ очевидца всегда интересен. Я начала рассказывать, события тех дней уже не казались мне трагическими, они приобрели комическую окраску, особенно вспоминая первые часы в общежитии. Присутствующие весело смеялись, когда я описывала нашу комендантшу, которая ничего не поняла сама, вся растрепанная, в бигудях, заслонила собой двери и что-то орала. Мне сказали, что здесь тоже есть коменданты, но мужчины, а девушки их видят только в первый день поступления в Академию. Просто здесь был очень нехороший инцидент, когда девушек поселили с ребятами. Родители узнали об этом сразу, был скандал ужасный, с тех пор коменданты избегают общения с прекрасными студентками, отправляя их беседовать по всем вопросам, связанным с общежитием, к ректору. Демоницы спросили меня, почему я спокойно отнеслась к подобному безобразию, я подумала и не смогла ответить на такой простой вопрос. За меня пояснила Сантина:
  - На бедную девочку столько всего свалилось, её светлого целителя направили к злобным некромантам. Один наш ректор с Лолой чего стоят, я бы сама, наверное, в обморок упала от одного вида растерзанной секретарши. Мы тут за пять лет привыкли, а девочке ещё и шить пришлось, она и отказаться не могла, другого целителя нет. Нуся и так в шоковом состоянии от бесконечного эксперимента Дарлена, так он объявляет, что жить будешь с парнями в одной комнате.
  Девушки стали наперебой возмущаться таким решением ректора, они не понимали причины подселения, если есть свободные комнаты. Но тут вступилась Рушана, черноволосая демоница с прядками красного оттенка, своим приятным бархатным голосом она сказала:
  - Так и Дарлен был в шоке, он привык, что магистр Страктус ассистирует ему, но тот сбежал, причем в тот момент, когда был больше всего нужен. Хорошо Нуся помогла. В таком скверном настроении, он даже и не подумал, что девчонку с парнями поселил.
  С ней согласились, возразить было нечего. Получалось, что виной всему были так сложившиеся обстоятельства, даже обвинять некого в случившемся со мной. Можно только порадоваться, что судьба мне улыбнулась.
  Всех повеселило описание распределения по разным учебным заведениям, никому из девушек не хотелось оказаться на нашем месте, а Лисса сказала:
  - Тебя подло обманули, Нуся. Они могли изменить направление даже после подписи ректора или его заместителя. Достаточно было заполнить новый бланк, направления, издать приказ о внесении изменений в списки распределения, составить новые списки, поставить все подписи и печати. Это увеличило бы работу секретарю, но ведь ошибка была её? Так почему должна расплачиваться за халатность студентка? Если бы ты устроила скандал, они бы изменили всё сами.
  - Может это и так. Только я никогда ни с кем не ругалась и не умею. Кроме того, я бы не попала сюда и моего новоселья бы не отмечали, - ответила я.
  Девушки меня поддержали, а Тариана сказала, что виновника взрыва взял к себе правитель демонов и теперь он проводит эксперименты под его чутким руководством. Мы порадовались, что всё закончилось относительно благополучно, если не считать строительства нового здания университета. Праздник плавно перешел в вечер воспоминаний смешных и не очень историй. Я спросила, почему так подло подошел тот демон с нашего курса? И кто такой загадочный Трил? Мне отвечала Лисса:
  - Так он просто слышал, как мы собирались подшутить и напугать тебя. Вот и решил, что ему всё дозволено. А Трил - это третий их троицы, он тролль, сын вождя всех горных троллей, гордость семьи. Он отличник, его на неделю раньше отпускают, и разрешают позже вернуться. Тебе повезло сразу встретить этих дружков. Лиин - третий сын главы одного из кланов вампиров. Старший - маг разума, закончил Темную Академию, отличник, средний - наш, высшую некромантию сдал. Младший слабее получился, только общую и тянет. Оррик также сын главы клана, старший, наследник.
  - Они надо мной сегодня измывались. Орк на физподготовке, вампир с клинками загонял. Чуть жива осталась.
  - Да, подружка, слабенькая ты, придется усилить твою подготовку. Будешь с завтрашнего дня на нашей тренировочной площадке работать, выделим тебе время. Полосу препятствий рано тебе пока, общей тренировкой займешься. Амулеты, что дружки дали не простые. Это древние артефакты: кулон хранился у орков, браслет - у вампиров. Сильные вещи, я тебе их подзарядила, они от присутствия посланника Бездны разрядились почти совсем. Здорово ты его приложила, он никак не ожидал такого сопротивления от человека, демона того враг нашей семьи подослал. Они брачное предложение отцу прислали, меня захотели, всем известно, что со своими женщинами они очень скверно обращаются, их никто после свадьбы не видит, только слухи нехорошие проникают и через неприступные стены. Кто же таким негодяям любимое дитя отдаст? Родители отказали, вот они за мной высшего демона Бездны прислали, похитить. Я успела выскочить через портал, отцу сообщила, тот обещал меня вызволить, вдруг слышим грохот, дым из комнаты валит. Вбегаем с девчонками, там ты невменяемая, молнии пускаешь.
  - А кто меня спасал? Красивый такой, чернявый, словно нарисованный, а глаза какие сияют, будто звезды, в них тонуть хочется, - поинтересовалась я, вспомнив второго демона. Все дружно рассмеялись.
  - Да, Нуся, попала ты серьёзно, - обрадовала меня Рушана, и покачала головой. - Это же надо было на нашего принца запасть! Сын правителя нашего несравненного Кронвальда, кронпринц Серриан собственной персоной, учится с нами, факультет Высшей некромантии.
  - Ничего я не запала, он правда очень красивый, - пыталась оправдаться я, чувствуя, что щеки мои начинают алеть, а уши уже пламенеют
  - Не оправдывайся, Нуся. У него уже невеста есть, они с детства обручены, - успокаивала меня Сантина. Остальные уже откровенно смеялись. - Мы просто шутим. Он нормальный парень, совсем без комплексов, не зазнайка, его здесь все любят, не терпит преклонений.
  - Получается, что я единственная студентка из простой семьи, - вздохнула я.
  - Среди девушек, да. А парней из простых семей много, - сказала мне Лисса, потом посмотрела на часы и вздохнула, - Хорошо сидим, но пора по комнатам. У нас ещё одно дельце на сегодня запланировано, да и заниматься надо, завтра две практики.
  Девушки расходились неохотно, я пошла вместе с Лисенком. Она и правда сейчас напоминала этого зверька: ушки длинные, заострены кверху, волосы огненно-рыжие, взгляд хитрющий. Уже в гостиной она пояснила мне, что следует поработать с моим мозгом для улучшения памяти, иначе меня с треском выгонят из Академии за неуспеваемость. Усвоить материал трёх лет за три месяца нереально, тем более для магички со слабыми способностями. Надо не просто для галочки сдать экзамены, нам дают такие предметы, от знания которых часто зависит жизнь мага, рисковать своей жизнью не стоит, пояснила она. Это стихийник может что-то не знать, урожай не вырастит большой, пожар устроит, всё это не смертельно. Вот если ошибется некромант на кладбище, то погибнет много народу, в том числе и сам недоучка. А Рушана может изменить так, что достаточно один раз прочитать, и все останется в памяти. Мне было не очень приятно, что кто-то будет копаться в моей голове, но выбора не было, ожидать пришлось недолго. Вскоре пришла Рушана, принесла мне бокал с каким-то питьем, велела выпить до дна и снять все защитные амулеты, даже серьги. Настой из трав помогает провести работу с мозгом человека, так мне пояснили. Я сначала принюхалась, пахло душистыми травами, вкус оказался приятный, выпила всё и легла на диван. Через полчаса демоница присела на край дивана, наклонилась надо мной, проверила зрачки, приподняв веки, положила ладони на виски, велела не шевелиться. Прочла заклинание, внимательно глядя в мои глаза. Словно туман медленно окутывал мой мозг, появилось чувство, словно я проваливаюсь куда-то. Глаза сами собой закрылись, и я отключилась от внешнего мира. Очнулась я через два часа, слегка кружилась голова, рядом сидела Лисс. Она спросила о моем самочувствии, я призналась в головокружении.
  - Так и должно быть, - успокоила она меня. - Главное, чтобы сильных болей не было, вставать нельзя до утра.
  Меня укрыли одеялом, и я уснула.
  Утро для меня началось ещё до рассвета. Я встала, надела серьги и амулеты, тихонько прошла к себе, приняла душ. Надела халат, почитала задание по алхимии. Лисса оказалась права, я запомнила текст с первого прочтения, что привело меня просто в восторг, теперь действительно появилась надежда получить образование. Пришла Рушана, спросила о моём самочувствии. Я рассказала ей о своём опыте с текстом по алхимии, и приятной легкости во всем организме. Демоница сказала, что всё прошло замечательно, первую неделю от обилия информации иногда будет кружиться голова, но это быстро пройдет. Мы прошли в гостиную завтракать.
  Во время завтрака, я поинтересовалась: кто для нас готовит и убирает комнаты? Лисса рассказала удивительную историю, что тысячу лет назад здесь в Академии училась её мать, на четвертом курсе она не выдержала ужасных условий, пришла к ректору и закатила скандал, что сейчас не варварское время и заставлять учиться девушек голодными и грязными может только моральный урод. На тираду матушки тот спокойно сказал, что не будет возражать, если леди создаст хорошие условия для студенток четвертого и пятого курсов. Вот так здесь и на четвертом курсе появились элитные комнаты. В качестве кухарки и служанки предприимчивая студентка взяла домовушку Шайсу, благо в собственном доме прислуги было множество. Когда служанка поняла, что будет жить в таком древнем замке, постоянно следить за молодежью, то отказалась от платы. Готовит и прислуживает она идеально, всегда все довольны, а сама часто пользуется местной библиотекой, выискивая разные диковинные рецепты и оригинальные вышивки, охраняющие владелицу. Лисса обещала познакомить нас, а Шайсу очень любит рукоделие и обязательно подарит мне какой-нибудь расшитый пояс или низ платья украсит. В ванных и душевых комнатах работают заклинания, подающие горячую воду. Продукты питания, мебель, одежда, обувь, все предметы обихода и гигиены поставляются из дома Хариссы через стационарный портал. Одежду и обувь подбирают модельеры для каждой конкретной студентки, для её семьи это совсем не обременительно, но повышает престиж. Некоторые пользуются собственной одеждой, обычно это студентки богатых семей.
   У парней подобных удобств нет, хотя для детей высокопоставленных особ улучшили ванные, санузлы, украсили комнаты на время обучения. Они сами приносят продукты питания, у них есть один повар на всех и слуга, большего им не позволяют правила проживания студентов в Академии. Но первые три года все студенты учатся в условиях времен создания данного учебного заведения, популярность учебного заведения полностью оправдывает подобные тяготы студенческого быта. Селить в одной комнате лиц противоположного пола запрещено в тех же правилах. Я только подивилась, как иногда причудливо складываются обстоятельства, сколько студентов промолчало, и вытерпело до получения диплома, но нашлась одна и перевернула все. В итоге девушки получили приличные удобства, пусть только для старших курсов, но и это очень дорого стоит.
  
  Глава 3. Кошмарные будни студентки
  
  На занятия я надела брючный костюм шоколадного цвета. Тариана проводила меня до кабинета алхимии, и поспешила на лекции. Я вошла, поздоровалась со всеми, и прошла к столу с друзьями.
  - А ты неплохо выглядишь сегодня, - оценил мой внешний вид вампир. - Мы решили, что после вчерашнего тебе будет плохо, и на занятиях сегодня не появишься.
  - Не дождетесь, - гордо ответила я.
  - Нуся, не обижайся, мы очень рады, что ты снова с нами, - примирительно сказал орк, глаза которого сияли.
  В кабинет вошел магистр Вуркельд, поздоровался своим скрипучим голосом, и поинтересовался: подготовились мы к занятию или нет?
  - Кто знает тему практического занятия на сегодня? Вот вы, девушка, знаете? - обратил свой хищный взор преподаватель, они всегда так смотрят, когда думают, что поймали не подготовленного студента. Уж мне-то известны их коварные взгляды. - Назовите тему и расскажите теорию к ней, только кратко.
  - Сегодня у нас практическое занятие по теме... - и почему я не могу ничего вспомнить? Утром прекрасно помнила все в мелочах, а сейчас в голове странная пустота... что бы это значило? Неужели память дается на пять минут? Такого просто не может быть! У меня начиналась паника, хотелось спрятаться подальше, чтобы меня никто не видел, такую глупую... стоп. Кто это балует заклинаниями разума? Лисс вчера учила защиту на мозг ставить особую такую, чтобы отбить заклинание на пославшего. Ставлю мысленно щит, зеркало отражения, получилось! Вон тот демон-красавчик как сжался весь, наверное, голова болит, так меньше к девушкам в мозги проникать надо, целее сам будешь, негодяй! А у меня все прояснилось, заминка на пару минут вышла всего. - Состав Митраэля и его воздействие на мелкую нежить. Применяется при массовом нашествии нежити в совокупности с заклинаниями Карветцера второй ступени позволяет при малых затратах магии полностью уничтожить виды нежити размером не более кошки. Именно эти виды являются наиболее ядовитыми и опасными, причиняя множественные мелкие порезы. Данный состав готовится с применением стандартных наборов номер девять и двенадцать, которых берется по десять грамм на литр готового продукта. Редкие ингредиенты: слюна пещерной крокожабы, сок болотного лисохвоста, толченой печени реминской ящерки добавляются к уже остывающей смеси.
  - Молодец, теорию знаешь отлично! Теперь можете приступать к практическому занятию. Готовите как обычно одну порцию вчетвером, - он внимательно оглядел всех, его взгляд остановился на нас, - вы будете пока втроем готовить. Ингредиенты для состава берете в шкафу. Помните правило совместимости составов и будьте внимательны.
   Все начали выставлять баночки, колбочки и тигли на столы. Наша троица тоже не осталась сидеть, сложа руки. Орк зажег горелку, поставил котелок с водой греться, вампир начал что-то мельчить в ступке, а я направилась к шкафу за составами стандартными. Вода уже закипала, я всыпала первую порцию, добавила толченую смесь, тщательно перемешала. Моё неуёмное любопытство потянуло посмотреть, как другие студенты работают. У большинства в котелках была желтоватая жидкость, светлее или темнее, у нас что-то зеленоватое получалось, и у меня возникли нехорошие предчувствия, что добром эта практика не кончится, лучше бы я ошибалась. Преподаватель встал, начал присматриваться к нашим творениям, увидел наше произведение, резко подскочил, но ничего не успел сказать, я добавила второй стандартный состав номер двенадцать который... и тут как громыхнет, алхимик заорал дурным воплем:
  - Все вон из лаборатории! Спасайтесь!
   Мы едва успели выскочить, Вуркельд наложил заклятие сохранное на лабораторию, и тут рвануло. Этот взрыв слышали, как мне показалось, и в соседнем городке, как только здание башни сохранилось. Все странно посмотрели в мою сторону, а преподаватель сверлил глазами так, словно желал дырку проделать в моем хрупком теле:
  - Нуся, ты не хочешь сообщить нам, с какой полочки ты брала первый состав? Это должен был быть стандарт номер девять, при нагревании с толченой печенью, он дает желтоватый раствор, что мы и видели у всех, кроме вашей троицы. Так скажи нам, почему ваш состав был зеленым?
  Вот прицепился! Можно подумать, я гениальный алхимик, у меня всегда проблема была с зельеварением. Вечно получались не те составы, сама не могу понять, как удалось экзамены и зачеты по практике сдать. Впрочем, последнее как раз понятно. Подруга выручала, у нас один вариант, так она всегда две порции готовила, одну из них для меня. Но целителю-то не всегда нужно самому зелья варить, многие как раз и покупают готовые смеси, обычно это выгодно при большом количестве клиентов. А студенты тоже на меня уставились, никак глаз оторвать от моей персоны не могут, тоже мне цирк бесплатный нашли. Я же не клоун штатный, чтобы всех развлекать, ну и что с того знания, по чьей вине так взорвалось.
  - Не помню я, но мне кажется, там стояла цифра девять, - прошептала я. Перед глазами восстанавливалась картина шкафа раскрытого, как я беру флакон, вернее только протягиваю к нему руку, а демон - красавчик предлагает встретиться с ним вечером. Меня все приводит в возмущение, бросаю ему риторическое: нет, никогда. Беру, не глядя флакон, отвешиваю десять грамм, сыплю в котелок, возвращаю флакон на место, а номер на нем... семь! Вот она, правда, страшная и всплыла. - Нет, этого не может быть. Седьмая стандартная смесь при добавлении двенадцатой становится нестабильной и вызывает мощные взрывы.
  - Что мы только что и наблюдали, - язвительно заметил алхимик. - Убирать в лаборатории я вас не заставлю, вы её тогда точно всю по камешкам разнесёте, а вот практическое занятие будет по двум темам сразу. Благодарите за столь щедрый дар замечательную девушку Нусю. Все свободны.
  - Но меня наглым образом отвлекали, - пыталась защититься я, а на глаза наплывали предательские слёзы.
  - Никаких оправданий, вы все учили несовместимые составы, знаете, как важна внимательность при наборе ингредиентов, надо всегда читать надпись три раза: когда берете баночку, второй - когда взвешиваете, и перед добавлением к основному составу. Это правило работы в моей лаборатории, его должны соблюдать все, - сказал вампир и поспешил прочь.
   До меня медленно доходили слова преподавателя. А остальные студенты не первый раз в этой лаборатории, и правила они лучше меня знают и помнят, следовательно, меня просто нагло подставили. Этот демон из той компании, что на меня в столовой гадости говорили. Вот негодяи! Сначала на мозги мне действовал, не помогло, так он решил отвлечь меня, а его дружок флаконы местами поменял. Они меня выжить хотят из Академии? Ничего у них не получится, постараюсь внимательней быть, а если все получится, то и отомстить этому мерзавцу. Может быть, и друзья помогут в моей мести этим зарвавшимся демонам. К слову сказать, ни один из студентов и не подумал высказывать мне гадости. Все поняли, да что там, видели, конечно, как демоны сменили флакон для меня! Тоже мне нашли шуточку, а если бы преподаватель не увидел? Так нас бы на мелкие кусочки разнесло! Меня просто переполняло праведным гневом, вот только высказать я могла лишь своим друзьям.
   До обеда больше занятий не предвиделось, как по мне, так лучше продолжение лабораторной, чем этот кошмар и вынужденный перерыв. На улице сухо, солнце временами посылает лучи, плывут облака, периодически скрывая неяркое светило. Несколько прохладно, но терпимо, мне, во всяком случае, было жарко в помещении от одних мыслей о взрыве. Мы втроём вышли в парк, прошли немного вглубь и сели на скамейку. Друзья внимательно смотрели на меня, ожидая рассказа. Я не стала тянуть и всё им выдала: как случайно забыла тему, потом почувствовала заклинание, защитилась от него, правда не сказала, что защиту зеркальную накануне выучила. Не обязательно мальчикам знать всё. Я всегда доверяла знакомым, а что из этого получилось? Кто может поручиться, что секретарша случайно спутала моё распределение, а не под влиянием чьих-то слов? А вот про ошибку с флаконом, я рассказала во всех подробностях. Выслушали меня очень внимательно, а потом разразились такими выражениями, что и гномы бы покраснели. Там были такие витиеватые ругательства на темноэльфийском, орочьем, гномьем и тролличьем языках. Я заслушалась, так красиво это звучало, правда я больше половины не поняла, да и повторить, наверное, никогда бы не смогла, даже очень рассердившись. Всё-таки я из приличной семьи, а друзья мои парни, иногда они говорят слова, что воспитанной девушке знать не положено. Из всего набора словесного потока, я смогла понять одно: мои друзья в сильнейшем гневе, и попадись эти демоны им сейчас, то покалечили бы их на совесть, инвалидами могли сделать.
  Разобравшись с неприятностями, я поведала ребятам об изменении условий быта, что в столовой я больше не буду питаться, у меня личные удобства, как и положено девушке. Рассказала я им и про свой новый гардероб, отдельную спальную комнату с персональными удобствами и душем. Так приятно было видеть их лица, слегка вытянувшиеся от удивления, а ещё парни смотрели на меня такими завистливыми глазами, а Оррик сразу высказал:
  - Как я рад за тебя Нуся! Ты на этого кусаку не смотри, он завидует, а сам радуется, что тебе так повезло. Последнее это дело, селить девчонку с ребятами, мы и сами растерялись от наглости ректора. Но он может все, что угодно над бедными студентами творить, редко, кто будет возмущаться, а всё из-за престижа Академии. Местных выпускников с удовольствием берут на самые высокооплачиваемые должности. Потому студенты и терпят, лучше пять лет выдержать в этом кошмаре, зато потом слава и лучшие лаборатории в твоем распоряжении.
  - Ладно, хватит распыляться, обедать пора, да на занятия, - хмуро остановил его рассуждения Лиин.
  Нет, все-таки некроманты несколько безумны, ну у кого ещё из нормальных студентов такое сумасшедшее расписание! Целый день все бегом, боятся опоздать в столовую, на занятия, просто немыслимая скорость существования. Так, мне кажется, бывает только в армии, где должна быть строгая дисциплина, но у студентов хотя бы часик в день должен быть для личной жизни? Мы разошлись: я отправилась обедать наверх, а ребята поплелись в столовую, только попросили хотя бы по пирожку для нищих голодных студентов прихватить, я посмеялась, но обещала.
  Обед у нас, девушек и, правда, оказался изумительный: на первое суп-лапша с молодыми фазанами, такой вкусный, на второе - овощи тушеные с приправами, салаты трех видов из овощей и два фруктовых салата, а также свежие фрукты и различная выпечка к чаю. Девушки предпочитали легкую, не мясную диету, но очень полезную для организма. Мне предложен иной обед: второе заменили кашей из нескольких круп с тушеным мясом, салат мясной с сырыми овощами, особый коктейль для лучшего усвоения пищи и наращивания мышц. Пирожки для меня подали с мясом и печенью. Отказаться никак нельзя, у меня после всех занятий еще дополнительные упражнения по физической подготовке. Для моих друзей - проглотов я взяла по два пирожка с мясом и с повидлом вишневым. Демоницам о выходке на алхимии я ничего не стала говорить, не хватает ещё, чтобы меня все жалели, как не способную постоять за себя. Неприятно, когда тебя считают беспомощней, чем ты есть на самом деле.
   После обеденного перерыва была лекция Нечисть лесная и болотная, магические способы борьбы. Я пришла пораньше, но друзья уже ожидали меня некоторое время, точнее обещанные пирожки. Они как малые дети обрадовались им, мне показалось, что те исчезли за секунду, а глаза обоих выдавали хронический голод. Но, конечно, это было не так, просто пища была совершенно невкусной в столовой, правда питательной, так мне мои подружки новые пояснили. Новый для меня предмет вел полуэльф из темных Тюнтариэн. Ушки у него были чуть менее острые, чем у эльфов, да и внешне он был несколько грубее, не такой утонченный, более мужественный, тем не менее, по человеческим меркам он был очень красив, девушки из людей, наверное, бегали за ним толпами. Лекция была очень скучной, какой-то нудной. Мне так кажется, или это истинно эльфийская привычка выводить людей из себя занудством и дотошностью. С середины лекции я начала откровенно скучать, смотреть по сторонам, другие студенты нашего курса также заняты были своими делами, и почему меня это нисколько не удивило? Преподаватель наконец-то завершил чтение своей занимательной вводной лекции, объявил тему практического занятия, задал два длиннющих текста выучить наизусть, так он это назвал, а, говоря нормальным, студенческим языком вызубрить, ибо чувствую, что добром незнание материала не обернется. Как жаль, что такой нужный предмет ведет этот зануда. Все встали и с тяжкими вздохами направились к выходу, практика намечалась через день, потому все и веселились с кислыми лицами.
  А меня с тренировочным костюмом и обувью уже поджидала сама Лисс. Вдвоем с ней мы переместились сначала к моему шкафчику с оружием, а затем к месту тренировок демонов. Мои специальные мучения начались, но ничего нельзя поделать, без тренировок стать некромантом невозможно. Я быстро переоделась в раздевалке, сложила вещи в пакет и отдала его демонице, сама прошла в тренажерный зал. Меня ожидал немолодой суровый воин, иначе его охарактеризовать нельзя: высокий, широкоплечий, мускулистый, подвижный, точно ртуть, в глазах металл. У меня возникло странное чувство, что при необходимости он может убить одним взглядом, столько было суровой жестокости в этих глазах цвета ночи.
  - Меня лично попросил провести дополнительные занятия с тобой мой ученик, принц Серриан. Моё имя тебе ничего не скажет, но можешь называть меня Учитель Дарджейт. - представился мне суровый воин, а я едва не села там, где стояла, потому что передо мной была живая легенда моего мира. Демон, чье имя произносилось с придыханием, враги бежали с поля боя, едва его услышав. Он прославился в последней Великой Битве с Черными Колдунами Заката, так себя называли очередные борцы за власть над всем миром, так вот, тогда они вдвоем с братом уничтожили легион нечисти, отправили тысячу Высших демонов Бездны назад. Вот эта легенда будет меня неумелую, криворукую студентку обучать великому искусству боя... Я схожу с ума, точно куда-то попала, видимо в сказку. - Ты меня слушаешь? Сейчас объясню тебе базовые упражнения, покажешь, как поняла, если верно, то будешь заниматься самостоятельно два часа. После чего приду, покажу приемы с оружием, ещё два часа занятий. Понятно?
  - Да Учитель Дарджейт, мне всё понятно, - говорю, а сама низко кланяюсь.
  - Нечего мне тут церемонии разводить дворцовые, без тебя тошнит от них. Нормально веди себя, никаких преклонений, я ещё жив. Да, возможно и братец мой захочет позаниматься, но позже. Он совсем не терпит раболепия, сразу бьет, это я на всякий случай предупредил, чтоб не обижалась, если ударит.
  Он прощупал мои мышцы, заставил пробежать на пределе сил по залу, потом подтянуться десять раз на турнике. И выдал программу: десять кругов по залу, упражнения на растяжку три штуки, но каждое по тридцать раз, на турнике сорок раз, отжиматься от пола тридцать раз на ладонях, потом на кулаках столько же, качать брюшной пресс из положения лежа тридцать раз. Он исчез, а я начала тренировку. Думаете, что я постаралась халтурить? Как бы не так! С таким преподавателем хотелось заниматься как можно лучше, чтобы заслужить просто чуть менее презрительный взгляд. Вот потому-то я и трудилась, забыв о боли, переступив через своё не могу и не хочу. Об усталости старалась не помнить, но за полтора часа выполнила все упражнения, начала дополнительные растяжки, прыжки, взяла в руки какие-то железные штуки, довольно тяжелые, и стала делать наклоны с ними, выкладываясь полностью. За этими упражнениями меня и застал Учитель. Ничего не сказал, только хмыкнул, в руках у него были сабли, подобные моим, только солиднее. Он показал мне четыре приема защиты и велел отрабатывать до автоматизма, а сам исчез в портале. Появился снова уже через час, и оставшийся час гонял меня по залу, меняя четыре приема нападений, а я защищалась. К концу занятия я раза четыре или пять упала, причем последние два раза поднималась с трудом, пот застилал глаза, не взирая на налобную повязку. Договорились встречаться через день, но я должна тренироваться ежедневно.
  Из зала я помню, вышла самостоятельно, дальше всё заволокло туманом, очнулась уже в руках у опытных сестричек-массажисток. Они надо мной посмеивались, все спрашивали, как мне понравилось на руках у принца. Моё лицо, наверное, было малиновым от этого известия, я даже сказать ничего не могла, только рот открывала, словно рыба какая. Вот это называется, попала! Сантина весело смеялась и рассказывала о своих занятиях. У них была практика по Высшей демонологии с вызовом определенных демонов Бездны, как объяснили им преподаватели, с теми заключены договора Академией и они получают очень прилично, поэтому особой агрессии на занятиях не бывает, но иногда студенты ошибаются, тогда выплачивается неустойка. Сегодня как раз была ошибка, но девчонки решили, что сделано специально, дабы повеселить девушек. Тариана была серьёзна, оказалось, что она плохо знает высшую некромантию, а их ожидает на следующую ночь практика, вот она и переживает. От оценки зависит диплом, настолько серьёзно завтра занятие. Возились надо мной девушки больше часа, пока не ушла боль из моего измученного тела. Сантина обещала, что в таком виде меня ещё недели две носить будут, пока моё тело не окрепнет и не нарастит мышцы на скелетик, так они меня называли все и смеялись. Я не обижалась, ведь это была дружеская шутка, да и сама я чувствовала, что слишком худенькая для некроманта. Это целительница может себе позволить утонченность форм, а мне нужны немаленькие силы, чтобы справиться с большинством из нежити и нечисти. Ужин у меня опять был особенный, состоящий из обилия мяса и очень питательный. Во время еды мы не разговаривали совсем, зато после Лисичка подтвердила слова Сантины, добавив, что это минимальный срок в том случае, если я не буду лениться во время тренировок. Утешительного мало, кроме того, я узнала, что занятия мои проводятся перед тренировками принца, почему собственно, он и будет моей нянькой, пока я не начну самостоятельно приходить из зала. Хорошо же я попала, теперь все девушки надо мной хихикают, а сами просят не обращать внимания на легкое недоразумение. Было ужасно стыдно за свою немощность, но сделать я действительно ничего не могла, только ещё более усердно выкладываться на этих занятиях.
   Сразу после ужина ушла к себе делать домашнее задание, да ещё надо было не забывать про предметы дополнительные, мне не верилось, что придет такой день, когда я буду изучать только те предметы, что и мои однокурсники. В первую очередь начала изучение вводного курса определения нечисти, предмета магистра Шриффорда, надо завтра к нему на лекцию сходить, появилась у меня такая возможность, договорилась теорию некромантии не посещать. Хорошо, что такие преподаватели понятливые встречаются в наши дни, не то, что некоторые. Сам по себе изучаемый предмет, не сложный, таким его делал магистр, заставляя студентов нервничать по каждому пустяку. Выучила на всякий случай три урока, обозначенных в учебнике, причем в разных вариантах, мне же дали несколько книг. Прочла еще раз несовместимости по алхимии, а то вдруг что смогу перепутать? Дальше было по две лекции начального курса некромантии и основ демонологии. Предметы все нужные, сейчас учим следующие курсы, а я прошлых не знаю. Вот и приходится, учить как можно больше, чтобы на каком-нибудь практическом занятии не прибило. Так за изучением новых для меня предметов половина ночи прошла незаметно. Хорошо, что я сразу после ужина привела себя в порядок, а учить села уже в халатике, надетом поверх пижамы. Погасила светильник и посмотрела в окно, как прекрасна ночь!
  Когда я смотрю на звезды, то понимаю, что миров множество, каждая звезда окружено несколькими мирами, не все из них обитаемы, а поверить в это не могу. Хочется оставить очарование детской сказки, как проснулся ото сна Великий Карсимус, увидел вокруг себя только мрак. Не понравилось ему, он создал маленькие волшебные светильники - звезды, стало светлее вокруг, он смог различить свои руки и ноги, засмеялся он громким смехом, от того смеха родилась луна, что освещает мир ночью. Подивился на деяния рук своих Карсимус и создал большой мир, окружил его водой, сделал холмики - горы великие, заселил различными народами, зверьем диковинным, а уж трав, деревьев и кустарников было великое множество, что звезд на небе, столько и видов. Для роста всего живого создал он Солнце, огромный горящий шар, дарующий миру тепло и свет. Возрадовался Великий Карсимус, но устал от трудов и снова задремал. До сих пор он спит, а когда проснется, то мир погибнет, не выдержит взгляда Великого. Мрак пытается захватить мир, но ничего не получается, стража верная стоит и хранит мир от всех напастей, если надо вызывают к жизни великих героев, которые ценой жизни побеждают злобных прислужников Тьмы, Я улыбнулась, вспоминая, как старая нянюшка рассказывала нам детям эту историю, а мы просили её снова и снова. Тогда даже предположить не могла, что увижу одного из героев древних легенд живым. Кто может с большой точностью отличить в этих историях вымысел от истины? Вглядываясь во тьму ночи, хочется думать, что где-то далеко спит Карсимус, а вокруг сияют светильники - звезды.
   Проснулась я перед рассветом, странно все, раньше я спала не менее десяти часов, чтобы вот так самой, без будильника проснуться, а сегодня мой сон не более четырех часов. Возможно, сказывается вмешательство Рушаны в мозговую деятельность, потому и сплю мало, а уже полностью отдохнула, ещё мне перестали сниться сны, раньше часто снились занятия, дом, подруги, сейчас ничего, настроение в новой комнате прекрасное, хочется петь. Встала, посмотрела личное расписание и вздохнула: первым было занятие у магистра Шриффорда, дальше практика по вызову низших демонов, почему-то вспомнился рассказ Сантины, как-то неуютно себя чувствую, тревожно стало. С таким тяжелым настроением пошла завтракать. Демоницы еще спали, потому ела в гордом одиночестве. С собой прихватила ребятам по паре пирожков и ватрушек с творогом.
   Магистр Шриффорд приветствовал меня отдельно:
  - Здравствуйте многоуважаемая студентка Ярмилова Нурсия! Позвольте приветствовать вас на нашем скромном предмете.
  Студенты захихикали. Несколько раз преподаватель специально прерывал лекцию, спрашивал все ли мне понятно, просил рассказать, что уяснила из его лекции. Последние сорок минут он заставил раскрыть основные моменты темы урока, влияние на практическое применение, связь с алхимией и боевой манией, задал множество вопросов. Хорошо, что я накануне очень много прочла, а то не смогла бы ответить и на половину из целой полусотни вопросов, мне показалось, их было не меньше. Магистр назвал тему практики, она должна быть через неделю, студенты неплохо развлеклись на уроке, этот кошмар дергал меня одну, остальные тихо переговаривались, хихикали. Между прочим, в этой группе я заметила восемь девушек, но терзал он меня одну, нет, он плохо относится к конкретным личностям, может с определенной внешностью. Те студентки были темноволосы и какие-то серые мышки незаметные, меня ведь тоже на целительстве не замечали, жаль, что прошли те времена.
   На практическое занятие по низшим демонам, способам вызова и уничтожения я шла сильно задумавшись, потому не удивительно, что носом ткнулась в орка. Тот радостно засмеялся, крепко обнял меня и слегка покружил. Лиин стоял рядом и довольно улыбался во весь рот. Мы прошли втроем в кабинет, а Оррик спросил деловито:
  - Пирожки нам принесла? Я уже чувствую запах, доставай, не дразни голодных студентов!
  - Вам бы только поесть! - строго сказала я, но пирожки выложила на стол.
  - Нуся, мы тебя любим! - нежно пропел, почти промурлыкал вампир.
  - Меня или пирожки? - решила я уточнить, хотя и так знала, что ребята мои самые лучшие друзья.
  - Ты же понимаешь, что мы сдружились с той памятной ночи, - начал оправдания орк.
  - Да, ладно вам, я же пошутила! Вы что совсем шуток не понимаете? - мне было уже смешно.
  Наши разговоры прервал вошедший преподаватель. Начал Принштейн с подробного пояснения как чертить пентаграмму, какие они бывают, значение рун вызова духов и низших демонов, отличие их от высших. Он почти каждого студента спросил по поводу того или иного символа, а меня так раза три по разным вопросам поднимал. Наконец, он сказал, что все готово для призыва, потом посмотрел на меня и пригласил к доске. Вместе со мной был вызван один из демонов, по мне, так лучше бы вампира или орка, бояться я начала этих рогатых после алхимии, да и смешно звучит: демон демона вызывает. Я тщательно вычертила пентаграмму, затем два круга: внешний и внутренний, напарник чертил руны призыва, я начертала охранные руны, внешние. Далее мы встали на черту и произнесли слова заклинания, вот только мой напарник произнес их иначе, что меня насторожило, готовилась большая подлость.
  Первые три минуты ничего не происходило, и преподаватель решил посмотреть правильность призыва, но в этот момент появился беловатый туман в центре нашего совместного творчества, а дальше... кто-то закричал диким голосом: спасайтесь! Студенты бросились на выход, даже мой напарник с ними. Мы с преподавателем остались вдвоем, а в центре пентаграммы находился... ОН, тот самый высший демон, которого я так удачно прогнала из комнаты Лисс. Кажется, я стала каменной, не могу шевелиться и говорить, ужас не просто сковал моё тело, он проник в каждую клеточку, холодом превращая меня в ледяную статую... Мой напарник, конечно, был в курсе кого он вызывает, а его дружок в нужный момент закричал и они сбежали, возможно, постарались, чтобы я не смогла уйти. Надо же так нелепо попалась этим негодяям. По виду преподавателя, бледного как мел, понятно, что спасать нас некому, погибать в столь юном возрасте не хотелось категорически, а что делать, я не знала. Глаза демона Бездны налились кровью, он глухо зарычал и выдал:
  - Опять, ты! Что я тебе лично сделал, что мне даже в собственном доме от тебя нет спасения! - прогремел этот ужас, кошмар некроманта.
  - Надо себя прилично вести с дамами! Тогда и жить будешь спокойно! - неожиданно для себя, высказала я, в мыслях же было иное: что говорю, сейчас точно убьет! И добавила. - Может, представишься для приличия? Меня Нуся звать.
  Некоторое время он смотрел на меня, не мигая, словно запомнить хотел прежде, чем разорвать на мелкие части за наглость, затем представился:
  - Тха Нерт Тшесс Логетт Истер Нортираэн Третий Верховный демон Бездны, можно просто Третий Повелитель Раэн.
  Сказать, что я опешила, так это не совсем верно, я просто стояла и подобно кукле хлопала глазами, слова закончились, такая высокая шишка, а я орала на него, словно на слугу. Интересно, кто это там наверху так любит надо мной шутить? Может ему просто нравится видеть меня всю такую растерянную с глазами полными ужаса первобытного?
  - А у нас занятие по призыву низших демонов и духов, методы борьбы с ними, - сказала я, не находя иных слов, точно меня сегодня несет куда-то не туда, но слова лились сами по себе, совершенно не требуя моего участия. - Мой напарник и я совершили ошибку в момент призыва, вот ты и появился. К сожалению, не могу пригласить вас на чашку чая, потому как это кабинет демонологии, а не мои личные апартаменты.
  Преподаватель даже посерел при моих последних словах, глаза его просто округлились и стали похожи на блюдца. Он что думает, будто мне легко вести светские беседы с представителем правящей верхушки Бездны? Я светским манерам не обучалась, сама из простой семьи, нечего на меня так смотреть, я и обидеться могу, тут вспомнилось, как пальнула в этого Повелителя огненным шариком, совсем худо себя почувствовала, словно смерти в глаза посмотрела. А демон как-то странно оживился:
  - Благодарю вас, вы истинная дама, Нуся. Только настоящая светская львица способна пригласить одного из Повелителей Бездны на чашку чая. Но я не отказываюсь от предложения, просто мысленно представьте вашу комнату, и мы окажемся там вдвоем. Мне кажется, что у господина преподавателя найдутся более важные дела.
   Я представила, но не свою скромную комнату, а ту самую с баром. В ту же минуту мы оказались там, Раэн огляделся, мы действительно были одни, а я-то надеялась на поддержку подруг или парней. Демон по-хозяйски оказался возле бутылок с различными винами и принялся их изучать, уж он разбирался в винах прекрасно, судя по его глазам. Его прервал, появившийся принц Серриан, который был в полном боевом облачении:
  - Что здесь происходит?
  Вопрос явно относился ко мне, я вздохнула и тихо спросила:
  - Ваше Высочество, мы тут с Третьим Повелителем Бездны Раэном собрались немного посидеть за дружеской беседой, не могли бы вы нас угостить тем замечательным вином из личных запасов?
  Теперь принц посмотрел на меня, оценивая фразу, или в беде, или я полоумная, перевел взгляд на Демона, усмехнулся и исчез. Через две минуты он вновь появился, но уже с бутылкой вина и небольшой компанией девушек и юношей. Столы оказались накрыты и сервированы. Раэн сидел со мной за одним столом и открывал принесенную бутылку. Вновь пришедшие, сначала несколько смущались экстравагантным видом Повелителя, но постепенно начинали вести неспешные разговоры.
  - А у вас тут и впрямь уютно, и вино замечательное, словно у себя дома, только вид несколько необычен. Благодарю, вас Нуся за приглашение. Я рад некоторой смене декораций, - довольно проговорил Раэн. Ему нравилось, что его побаиваются, но делают вид, что всё в порядке, его забавляло наше поведение и страхи.
  - Мне приятна ваша похвала, Повелитель, но я здесь новенькая и не совсем освоилась. Раньше я училась на целителя, совершенно в другом учебном заведении, которое один экспериментатор превратил в развалины. Секретарь ошиблась, и меня направили в Академию некромантии, случилось это неделю назад.
  Демон посмотрел на меня внимательно, а потом разразился раскатистым, громоподобным смехом.
  - Дитя, я никогда не слышал более забавной истории! Третьего Повелителя Бездны изгоняет не ужасный потомственный некромант, а скромная девочка-целительница, которую, судя по нашей прошлой встрече, довели до нервного срыва отсутствием удобств. Если я кому-то расскажу, то мне никто не поверит! Но по вашим честным глазам и сверкающей ауре я вижу, что все это чистая правда! Со временем вы станете величайшим некромантом, про вас будут слагать легенды, но правде не поверит никто. Так странно устроен мир, легче верят лжи, нежели истине.
  Присутствующие слушали эту речь очень внимательно, стараясь запомнить дословно. И я их понимала, не каждый день спокойно сидишь за дружеским столом с Повелителем Бездны. Вечер пролетел незаметно, ни на какие занятия я больше не пошла. Лисс мне говорила, что теорию иногда можно пропустить, что я и сделала, жаль было, что тренировка тоже не состоялась, но меня не отпустил Серриан, потому что психический стресс не позволит физическому совершенствованию. Мы даже танцевали один танец с Раэном. Расстались очень дружелюбно, меня приглашали посетить дворец, для чего достаточно мысленно позвать по имени. Демон исчез в портале, а меня окружили девушки во главе с Хариссой, к ним присоединился принц. Мне пришлось все рассказать, начиная с урока алхимии, заканчивая вызовом. Конечно, я уже слышала познавательно - ругательную речь моих друзей, поэтому сейчас для меня было некое повторение в лице принца и Лиссы. Повторить подобные шедевры я не смогу никогда, так красиво выражаться не научусь, сгорю от стыда, звучало на слух очень витиевато, не зная языка можно принять за приличные слова, но вряд ли это было так.
  Одно я выяснила точно, той компании больше не жить, вернее не учиться в этом славном заведении, так мне обещал Серриан, и я ему поверила. Игрушки закончились, такое простить нельзя. Если бы первая встреча не закончилась поспешным ретированием этого демона, то мы с преподавателем были обречены на смерть. Но принц пояснил, что Повелитель в ярости разнес бы Академию по камешкам, не начиная разговор. Вот так глупые шутки негодяев приводят к гибели обычных существ. Его Высочество проводил меня до двери комнаты, мотивируя свою заботу тем, что меня на минуту нельзя оставить, как я попадаю в новые неприятности. К моему удивлению, в комнате была моя сумка с учебниками, которую оставила в кабинете. Читать ничего не стала, немного постояла у окна, посмотрела на звезды и легла, погрузившись в мягкое покрывало сна
  Завтракала я в своей комнате, Шайсу прислуживала мне, появившись передо мной, когда я намеревалась выйти. Мы с ней договорились, что я буду кушать в своей комнате, если остальные заняты своими делами, мне так было значительно удобнее, не хотелось попусту беспокоить кого-либо. Прихватила небольшую горку пирожков, домовушка сама дала для ребят, уточнила, где они живут, в какой комнате, обещала их кормить. Как же так, друзья мои, а будут есть эту жуткую пародию на еду, такое только зомби могут есть, возмущалась Шайсу. Сегодня у нас были только лекции, поэтому я решила надеть платье. Выбрала я бледно-желтое из тяжелого шелка, оно по цвету сливалось с моими волосами. Крой платья был простой: приталенное, слегка расклешенное книзу, с разрезами по бокам до середины бедра, воротник-стоечка, вырез скромный, неглубокий, рукава длинные, прямые. Края платья отделаны вышивкой золотой нитью. Волосы я просто причесала и скрепила золотистыми заколками у висков. Надела легкие туфли в тон платью, Шайсу руками всплеснула и сказала:
  - Красавица! Все парни сегодня будут твои! Не зря принц на тебя смотрит.
  Первой у нас шла лекция Принштейна, и мне интересно было, как себя чувствует преподаватель после вчерашнего визита, а ещё больше интересовало, появятся ли демоны, что шутили над нами. Я вошла в кабинет, бодро поздоровалась со всеми и пошла к своему месту, но на середине пути остановилась, меня поразила странная тишина, только потом я заметила, что все студенты смотрят на меня с каким-то суеверным страхом на лицах.
  - А что это с вами случилось? - поинтересовалась я, совершенно не понимая причин их поведения.
  - Нуся, ты, правда, жива? А как ты из Бездны вернулась? - робко спросил Лиин.
  - А кто вам говорил про Бездну, что я там забыла? Мы здесь, наверху, чай пить поднялись, но его позвали домой по делам, он извинился, вежливо так, и исчез в портале, обещал заходить, - пояснила я. Не буду же объяснять всем и каждому, как пили вино и коктейли с Повелителем, не надо об этом распространяться, только хуже потом будет. Кажется, я начинаю учиться скрывать некоторые события своей нелегкой жизни, и мне это очень нравится.
  - Нам тут Принштейн такие ужасы наговорил, что тебя утащили, больше не увидим и прочее, он к ректору ходил ругаться, что нет страховки на занятиях, такая девушка погибла. А ты пришла, такая красивая! - восхищенно объяснял Оррик, счастливый, что со мной всё в порядке.
  Я прошла на своё место, достала огромный пакет с едой и сказала им:
  - Ешьте, это вам Шайсу дала, обещала с обеда кормить вас в вашей комнате, радуйтесь, голодающие студенты.
  Парни заулыбались, вампир довольный заявил:
  - Нуся, мы тебя очень любим! Ты настоящий друг!
  Я осмотрелась вокруг и поняла, что принц не шутил, компании демонов не было. Остались орки, вампиры, люди и полукровки, значит, серьезный разговор был. Пока я предавалась размышлениям, в кабинет неслышно вошел преподаватель. Он поздоровался, заметил меня и спросил:
  - А как здесь оказалась эта милая девушка?
  - Вы про меня? - спросила я на всякий случай.
  - Да, я про вас говорил. Скажите мне, пожалуйста, каким образом вам удалось сбежать от демона? - поинтересовался Принштейн.
  - Я не убегала, просто мы поднялись в мою комнату пить чай, а его позвали по делам, и он вернулся к себе домой, - рассказала я, сократив события до нескольких слов.
  Преподаватель поверил, объявил, что студенты, которые приняли участие в замене низшего демона высшим, исключены без права восстановления обучения в любом высшем учебном заведении. Среди студентов прошел вздох удивления, а Принштейн удовлетворенно оглядел всех и начал читать лекцию. Была удивительная тишина, которую нарушал негромкий голос преподавателя, никаких посторонних звуков не слышно. Лекция прошла спокойно, студенты начали разговоры только после звонка с урока, давно такой строгой дисциплины не встречала. Объявление ввело всех в шоковое состояние, а сейчас все начинали приходить в себя. Мои друзья молчали, достали оставшиеся пирожки и методично поглощали их, словно основное занятие - это борьба с мучными изделиями. Теорию некромантии мы прослушали в напряженной тишине, преподаватель на посторонние темы беседы не вел, студенты не настаивали. Незаметно подошло время обеденного перерыва, друзья хитро посмотрели на меня и направились в свою комнату, я тоже поднялась наверх.
   У нас в гостиной была странная тишина, мы молча пообедали, я съела свой специальный паек для наращивания мышц и поинтересовалась, почему это так тихо. Лисса посмотрела на меня и сказала:
  - Ночью Серриан призвал ту компанию демонов, а также нашего ректора, и сообщил о шалости студентов, которая едва не привела к разрушению всей Академии. Встал вопрос об отчислении, наш принц очень принципиальный, поэтому исключили без права восстановления. Что это значит для деток из семей высшего круга, думаю, объяснять не требуется. Может быть любая реакция со стороны родителей, вплоть до объявления войны. Поэтому сейчас все ждем, они уже должны были быть дома, родителей известили как ректор, так и Серриан. Мы не знаем также реакцию Повелителя на данные события.
  - Простите меня, пожалуйста, но должна сообщить, что Тха Нерт Тшесс Логетт Истер Нортираэн Третий Верховный демон Бездны приглашал официально в гости, думаю, не будет большой наглости просить у него поддержки в случае негативной реакции родителей. Во всяком случае, против нас он выступать не будет, - заявила я. Все-таки принц меня защитил, чувствую себя обязанной ему.
  - Извини, Нуся, ты не престаешь удивлять нас своими поступками! Ты даже не понимаешь сама, какую радостную весть только что высказала, мы можем быть спокойны за жизни близких и свои! - воскликнула наша Лисса.
  В это время открылся портал и появился Серриан собственной персоной, а вместе с ним немолодой, очень красивый демон с пылающими глазами, который сказал:
  - Прошу прощения за невольное вторжение, но я гостил у сына и случайно услышал одно интересное имя и все, что с ним связано. Мне хотелось бы услышать подробности.
  Так, если не ошибаюсь, то сам Правитель демонов Кронвальд явился перед нами. Да, чем дальше, тем страньше и насыщеннее события, опять надо объясняться.
  - Это моя вина, что так случилось. Я была студенткой известного всем университета, который уничтожен взрывом одного экспериментатора, поэтому всех студентов срочно распределяли по другим учебным заведениям. Как светлого целителя меня должны были распределить в Карийский Университет, но по ошибке секретарь написала Академию некромантии, а и.о. ректора утвердил, менять ничего не стали, на меня накричали, так я приехала сюда, - я поведала свою не очень радостную историю пребывания в Академии, постепенно добралась до последних событий.- По виду магистра я поняла, что тот ждет нашей гибели, тогда я представилась сама, потребовала вежливости в ответ и пригласила на чашку чая. Известная вам личность рассмеялся, принял приглашение, и мы оказались в банкетном зале, где за приятной беседой и хорошим вином провели вечер. Мне предложили в любое время явиться во дворец для визита, а я решила, что не будет особой наглостью просить защиты. Тем более, он объявил о моем великом будущем.
  - Много слышал историй, но такое, вы везучая девушка, попасть в такую переделку и выжить, найти высокого покровителя, - Правитель был доволен развитием событий. - Теперь все эти выскочки и слова не скажут, можно быть спокойными, без поддержки Бездны они ничто. Примите мою благодарность, Нуся. Сегодня будет открыт счет в банке на ваше имя, суммы будет достаточно на приобретение небольшого поместья с замком и безбедное существование до конца ваших дней. Надеюсь, что сумеете правильно распорядиться подарком.
   Правитель исчез в портале вместе с сыном, девушки принялись поздравлять меня с получением хорошего дара, а я поняла, что напряжение дня исчезло, все вздохнули спокойно. Я отправилась на следующую лекцию, взяв тренировочный костюм с обувью. Оставалась встреча с Вуркельдом на теории алхимии, меня она уже не пугала так, как утром. С ребятами я встретилась в коридоре у кабинета, они шли очень довольные и радостно улыбались, по внешнему виду понятно, что Шайсу накормила этих троглотитов. Оррик в знак особого расположения обнял меня и закружил, я пыталась вырваться, но разве можно справиться с этой боевой машиной? Весело переговариваясь, мы вошли в кабинет и заняли свои места, парни благодарили за окончание питания в местной столовой. Студенты заходили как обычно, напряжения не было, неумолкаемый гул говорил, что все спокойно. Вуркельд вошел, поздоровался с нами, привычно окинул аудиторию взглядом, и лекция началась. В конце он напомнил, что нас ждут две лабораторных, и назвал темы. Для всего курса занятия закончились, одна я направилась на тренировку сначала к шкафу с оружием, затем раздевалка и зал.
  Учитель Дарджейт уже ожидал меня, мы поздоровались, я снова показала навыки, демон только хмыкнул, дал задание повторять прошлый урок и исчез. Занималась я на пределе возможностей, стараясь не вспоминать про боль в мышцах и суставах, завершила занятие упражнениями с тяжелыми железными предметами. Мне показалось, что стало легче справляться с нагрузкой, я даже не заметила появления Учителя, который с интересом следил за моими действиями. Он снова показал те самые четыре приема защиты, приказав отрабатывать. В этот раз он не исчез, а наблюдал за моими действиями, но мне некогда было предаваться праздным размышлениям, я упорно тренировалась, а через час присоединился Дарджейт. Как он гонял меня по залу! Я изо всех сил отбивалась показанными приемами, а он использовал не менее десяти для нападения! С Учителем не спорят, пока не победят его в открытом поединке, эту истину нам долбили постоянно. Вот я и бегала по залу в попытках увернуться и отбить удары, последнее мне так и не удалось за всю тренировку. Сегодня я помнила только, как в очередной раз упала, и спасительная тьма поглотила мой рассудок.
   Пришла я в себя уже на массажном столе, даже не ощутила, как мои спасительницы растирали тело под контрастным душем. Шуток не было, девушки видели, что мне совсем плохо, поэтому массаж затянулся почти на полтора часа, после чего меня снова отправили в душ, последний раз размяли тело и позволили надеть халат. Я самостоятельно прошла в гостиную, где меня ожидал накрытый стол и вся наша девичья компания, кроме сестричек. Рушана спросила о моем самочувствии, я ответила, что пока жива, немного кружится голова и тяжесть в мышцах. Она мягкими движениями рук провела по всему телу, остановилась на голове, наложила руки на лоб, сосредоточилась, потом нахмурилась, взяла со стола травяной настой и заставила меня выпить. Он оказался очень горьким и противным на вкус, но я выпила до дна, только через полчаса мне разрешили приступить к ужину. Ела я очень медленно, совсем не чувствуя вкуса, потом легла на диванчик и уснула.
  Проснулась я перед рассветом, в голове и во всем теле было только чувство легкости, боль и головокружение исчезли, возможно, они были связаны с нервным напряжением в свете странных событий вокруг меня. Привычно направилась в свою комнату, привела себя в порядок. Вскоре Шайсу подала завтрак, я благодарила её за друзей, она по секрету поведала мне, что исполняет поручение дочки госпожи. Вот так и раскрываются семейные тайны, весело подумала я, уплетая очередную ватрушку с повидлом, завтрак совсем вернул мне замечательное самочувствие. Сегодня у нас была только одна лекция и боевые занятия, которые мне посещать не надо, так сказал мой Учитель. Настроение прекрасное, и я решила посетить первое практическое занятие у магистра Шриффорда. Первая лекция по возобновленному предмету Темная магия и её применение в некромантии. Уже тысячи три тому назад запретили даже произносить эти слова, но изменилось многое, и вот предмет вернулся. Читать лекции и проводить практические занятия должен был человек, потомственный маг, студенты его пока не видели, должен приехать вчера, а сегодня лекция. Надела брючный костюм, сегодня ещё и практику буду проходить, цвет очень светлый, горчичный, надеюсь, не испачкаю сильно. В последнее время стала замечать за собой желание красоваться перед зеркалом, раньше носила простые вещи, так почти и не смотрела на себя.
   Все пришли рано, студентов интересовал как предмет, так и сам преподаватель, любопытнее учащихся существа нет. Я вошла, поздоровалась со всеми, орк и вампир ждали меня с довольными лицами, я прошла на свое место и сказала:
  - Так вы скоро оба потолстеете, дома никто узнавать не будет, и девушки вас бросят.
  - Нуся, ты же нас пожалеешь и не оставишь одних, правда? - поддержал шутку Оррик.
  Наш преподаватель пришел перед самым звонком, поздоровался с нами, оглядел всех и представился:
  - Магистр темной магии Лероспен мой предмет Темная магия и её применение в некромантии. Когда-то был запрещен, сейчас разрешили преподавание частично. Это значит, что дам я вам четвертую часть знаний, но и они помогут умелому магу спасти не одну жизнь. Применять магию надо, не заучивая бездумно заклинания, а уметь видеть суть и творить, тогда мой предмет вам поможет.
  Какое интересное начало, все студенты напряженно слушают, ловят каждое слово этого высокого очень худого человека с длинными, совершенно черными волосами, собранными в хвост сзади, лицо волевое, не очень красивое, мужественное, взгляд черных глаз вцепляется и не позволяет расслабиться. Интересный преподаватель, даже возраст нельзя определить, говорили, что темные маги живут не меньше эльфов, а этот сильный маг. Вводную лекцию прослушали очень внимательно, задал выучить несколько тем, просто указал страницы учебника, который надо взять в библиотеке. Все направились на боевые искусства, по пути обсуждая новый предмет и педагога, а мне идти к магистру, надо его радовать чаще своим присутствием.
   Магистр Шриффорд встретил меня как всегда радостно:
  - Какое счастье, наше скромное практическое занятие посетила звезда нашей Академии!
  Я прошла и села на свободное место рядом с молодым орком, везет мне на это племя. Преподаватель долго спрашивал теорию по практической работе, затем вызвал сам несколько мелких тварей размером с кошку и дал задание определить вид и способ умерщвления. Все пять видов определялись легко, меня он спросил по поводу трех, но требовал очень подробных описаний, из чего я сделала вывод, что он просто не знает, как снизить оценку. Теперь мне стали понятны слова, что женщин Шриффорд ненавидит, только не уточнили каких, этих младших ни разу не спросил. Долго искал новых вопросов для меня, но так и не сумел показать глупость блондинки, пришлось поставить отлично. На обед я шла в приподнятом настроении.
   Я почти сразу спросила, как прошла практика у девушек по высшей некромантии, а Сантина ответила, что все получили отлично, зря волновались, преподаватель доволен их успехами. Девушки просто лучились счастьем, а когда я сказала, что магистр поставил отлично за первую практику, они дружно бросились меня обнимать, поздравляя с успехом. После обеда, очень сытного, я поспешила в библиотеку, где мне выдали не одну, а пять книг, когда я попробовала отказаться, мне предъявили формуляр, где рукой ректора, а его почерк я отличала, была запись: обучить в полном объеме. Я не стала спорить, взяла учебники, поднялась наверх и прошла в комнату к Лиссе, где застала её одну. Показала ей пачку новых книг, она тихо засмеялась, а когда рассказала о записи ректора, то удивленно услышала:
  - Что же ты хочешь, Нуся? Наш Правитель никогда не забывает доброе дело, поэтому учить тебя будут не только общей некромантии. Все знания, что возможно тебе передать, ты получишь, а классифицировать необходимое будут личные Советники Правителя, которые тщательно изучаю твоё досье, слушают доклады наблюдателей. Здесь в Академии имеется шпионская сеть для слежки за студентами, важное пишется на магические кристаллы и зомби доставляют их хозяину. А Советниками могут быть только маги Разума магистры и выше, поэтому их мнение верное, никто не спорит.
  - Но я же светлая целительница была, зачем мне столько темных знаний? - изумленно спросила я.
  - Магия сама по себе не светлая и не темная, это разумные существа своими поступками выносят ей незаслуженный приговор. Вначале не было деления на темную и светлую магию, по деяниям существ решили, что использующие магию во зло, призывают тьму, а противоположное направление назвали светлым. На деле различаются заклинания, очень многие некроманты, используя только темную магию, спасали целые королевства от гибели. Учи, принимай знания, сама определяй какие заклинания применить, просто дай себе клятву не творить зло, не причинять боль другим.
   Я пошла в свою комнату, ко мне вернулась легкость, я приняла объяснение сердцем, мне не надо давать клятву, не смогу причинить зло, просто знаю это и все. Переоделась в тренировочный костюм и отправилась на занятия, по дороге вспомнила, что сегодня самостоятельно занимаюсь, стало грустно. Когда вошла в тренировочный зал и увидела Учителя, так обрадовалась, что улыбка и сияющие глаза выдали мою радость. Дарджейт заметил и сказал:
  - Не мог отказать себе в малом удовольствии, видеть твое сияющее лицо.
  Занятие проходило как обычно, только Учитель появился через час и внимательно следил за мной без слов. В конце занятия я поняла, что устала меньше, чем раньше. Я более активно работала с саблями, доводя упражнения до автоматизма, Учитель присоединился через час, но бегала я от него весьма прытко, мне было стыдно, но отражать постоянно сыплющиеся удары сабель очень тяжело. Наконец Дарджейт убрал свои сабли в ножны, я посмотрела на время и ахнула, мы занимались на полчаса дольше. Кроме того, я смогла выйти самостоятельно, отнести оружие на место, не в свой шкафчик, а в новой раздевалке, мне показал принц. Но в комнату меня все же внесли на руках, мною сразу занялись сестрички. После массажа я направилась в гостиную, по дороге встретила Рушану, и вместе отправились в банкетный зал, а я-то думала, почему Сантина приготовила мне шелковое платье с глубоким декольте и короткими рукавами. Оказалось, что студенты решили просто повеселиться, к собственной радости, среди гостей я увидела обоих друзей. Лисса мне улыбнулась, я направилась к её столику, но по дороге меня перехватил Оррик, и мы закружились в веселом танце. Коварный орк усадил меня за свой столик, где улыбался вампир:
  - Что, Нуся, не получилось у тебя сбежать от нашего общества? - спрашивал Лиин, улыбаясь.
  Едва мы успели пригубить вино, к нашему столику подошел Серриан и пригласил меня танцевать. Поужинала я только после пятого танца, было очень весело, ребята рассказывали смешные истории, кто-то пел новые песни. Я очень хорошо отдохнула, а в конце вечера Оррик сообщил, что завтра приезжает Трил, это была замечательная новость. Друзья проводили меня до двери моей комнаты, заглянули внутрь, восхитились удобствами и ушли к себе. Вскоре ко мне вошла Рушана, спросила о моем самочувствии, я честно сказала, что после массажа прекрасное. Она проверила состояние головы, нашла его удовлетворительным и вышла.
   Этот день был самым обычным, если не считать, что занятия у нас были до обеда, а вечером должен приехать загадочный тролль. После обеда я решила прогуляться по парку, погода была чудесной, захотелось побродить в одиночестве. Под ногами тихо шуршали опавшие листья, дорожки были выстланы своеобразным золотисто-красным ковром, с крапинками зелени. Тишина, только верхушки деревьев слегка подрагивают, сонно перешептываясь, листва почти вся опала. Самые упрямые листья трепещут, словно флаги, часть из них останутся до весны, хвойные деревья тоже преобразились, пришло их время показать себя во всей красе. Прохлада осени идет на пользу тонким иголочкам, они наслаждаются ею, зелень становится ярче, насыщенней. Задумавшись, я забрела в старую часть парка, которая поразила меня своей неряшливостью, словно чаща леса. Я намеревалась повернуть назад, когда совсем рядом раздался рык, а через минуту меня окружила целая стая серых хищников. Крупные, голодные с горящими глазами они кружили вокруг меня, сжимая кольцо. Все, теперь я точно погибну, и никто не придет на помощь, у меня с собой нет даже крохотного ножичка, а огненными шариками от десятка хищников не отобьешься. Когда я совсем отчаялась и простилась с жизнью, в центре полянки возникла небольшая каменная глыба.
   Я стояла и хлопала глазами, только камень никуда не исчезал, он кружился вокруг оси, сокращая стаю хищников, пока те не взвыли и не убежали, поджав хвост, спасая драгоценные шкурки. Мне показалось, что стая уменьшилась вдвое, а жуткая каменная глыба развернулась в мою сторону. Неожиданно я разглядела глаза, рот и нос, передо мной был настоящий горный тролль огромных размеров.
  - Трил? - на всякий случай спросила я. Он посмотрел на меня внимательно и медленно кивнул. От избытка чувств я бросилась к нему, обняла и, размазывая слезы по щекам, бессвязно заговорила: - Трил, милый, какое счастье, что ты так вовремя появился, я думала, погибну, больше никогда не увижу ребят. Ни Оррика, ни Лиина, ни Лиссу с девочками. Так страшно погибать бессмысленно в чьих-то ненасытных желудках.
   Тролль молча гладил меня своей ручищей по голове и спине, я медленно успокаивалась. А потом выложила ему свою незатейливую историю: как меня по ошибке направили в Академию, как познакомилась с парнями, даже про демонов все рассказала. Он же очень внимательно слушал меня, не перебивая, от него исходило необыкновенное дружелюбие и тепло. Неожиданно в моей голове прозвучал четкий голос:
  - Скоро начнет темнеть, нам надо идти в Академию. А я по старой привычке открыл портал поблизости, услышал их возню, решил вмешаться. Тебе и, правда, повезло, в прошлый раз я обычным порталом пользовался, как все студенты вышел в холле. Сегодня прямо из дома отправлялся, вот и оказался здесь.
   В Академии нас ждали, из соседней деревни староста сообщил о нашествии стаи волков. Трил сказал, что он их немного сократил, но все равно надо будет исследовать окрестности, вдруг стая не одна. Вот так я познакомилась с загадочным другом орка и вампира.
  - Везет же тебе, Нуся, на приключения! - воскликнула Лисенок, когда я вечером поведала о встрече с волками и счастливом спасении троллем. - Теперь он тоже за тобой присматривать будет!
  - Пощады мигом запросишь от наших парней! Они умеют изводить молча, одним своим присутствием, - делилась опытом Сантина
  .
   Я проснулась за час до рассвета, привычно подошла к окну встречать рассвет, посмотрела на небольшой календарь на стене, и удивилась. Вот уже полтора месяца прошло с того дня, как я приехала в Академию, она стала мне родным домом, так много событий произошло в первую неделю, другим бы на всю жизнь хватило, хорошо, что последующие дни текли обыкновенно, несколько скучновато. Ежедневные тренировки с Учителем Дарджейтом принесли небольшой результат, вот уже месяц как я прекратила бегать от него кругами, даже иногда отбиваю атаки, это ничего, что он нападает двадцатью разными способами, я отбиваюсь четырьмя и вчера он меня впервые похвалил после трехчасового боя. Вот только отражаю-то я пять ударов за урок, остальные пропускаю, успев подставить саблю, но не отклонить удар. Перед этим была двухчасовая разминка без оружия, когда я бегаю, перепрыгивая через препятствия, делаю упражнения на растяжку, подтягиваюсь, тренирую мышцы с использованием ручных гирек, а сегодня Учитель обещал научить тренироваться с шестом. Первые десять тренировок меня приносил принц Серриан на руках, постепенно я стала сама добираться до комнаты, где меня ждали две чудесные массажистки, восстанавливающие мою рабочую форму. Я перестала быть скелетиком, но надеваю те же платья, что и месяц назад, просто я стала немного сильнее, и со следующей недели Учитель разрешил заниматься со всеми боевой подготовкой, кроме индивидуальных занятий. Самочувствие стало прекрасным, головные боли прекратились давно, настроение вечно приподнятое, радостное, я ощущаю себя счастливой. Каждое утро встречаю рассвет, в момент, когда золотые лучи проникают на землю, мое сердце поет, поет гимн Солнцу и новому дню. Иногда мне кажется, что я и существовать не смогла бы без этих рассветов, небо всякий раз окрашено разными красками. У меня осталось последнее практическое занятие с магистром Шриффордом, и по три занятия основ демонологии с Цвиллером и Начального курса некромантии Кродмеля. Магистр прекратил называть меня прекрасной блондинкой, ставит оценки молча, не задавая лишних вопросов. Осталось сдать только эти три предмета, все прочие зачеты я уже получила. Теоретическую часть по темной магии я прочла несколько раз и хорошо усвоила, вот уже десять дней как преподаватель занимается со мной лично, его характеристика за урок от гениально до бестолочи глупой. Занятия приносят некое удовольствие обоим, Лероспен жалуется мне, что начальная база запрещена, а последующие заклинания нет. Как, не зная основ творить заклинания непонятно, вот он со мной и делится проблемами, но мы уже в двух случаях смогли найти выход, студенты часть знаний получат. Я перестала чувствовать себя целителем, некромантия прочно входит в мой мир.
  Мои лучшие подружки - демоницы последнего курса, а Лисс заменила мне сестру, каждый вечер мы больше часа разговариваем ни о чем или обо всем, делимся новостями, впечатлениями, решаем серьезные проблемы кто из поклонников лучше. Через две недели бал, девчонки к нему уже давно готовятся, я тоже хотела себе платье заказать, но Лисс сказала, что мне это не надо и так загадочно посмотрела! Конечно, она уже знает, но мне ни за что не объяснит, это наша любимая игра: думай сама. Вот и солнышко встает, первые лучи пронзили небосвод, из темного его край стал розоватым, снова меняет цвет на золотой. Это я так скупо пытаюсь рассказать, но краски неба неповторимы, и описать словами нельзя, надо видеть, я каждое утро встречаю рассвет, и мне не надоело, солнце всегда встает по-разному.
  Глава 4. Бал в Академии некромантии
  
   Последняя неделя перед балом. Все студенты и преподаватели мечутся по Академии с блестящими от возбуждения глазами, не понять их сложно, ожидается приезд огромного количества народа, как преподавателей различного уровня и направленности, так и высокопоставленных лиц, представителей всех рас нашего мира. Бал проводится каждое столетие и длится целую неделю. Предыдущая неделя состояла из одних практических занятий, зачетов, я наконец-то сдала все долги, причем отлично, даже магистр Шриффорд без дополнительных язвительных слов в мой адрес ставил оценку. Это событие отмечали в банкетном зале, а меня на бис три раза заставили повторить ход экзамена, комментируя его, было очень весело. Только одна Лисс знала, что я сдавала несколько больше предметов, чем мой курс, к тому же более углубленно, она мне сказала:
  - Ты будешь заканчивать общую некромантию, по ней и диплом выдадут, но знания, что уже получаешь, и те, какие предстоят, потянут на высшую некромантию, углубленный курс. Таких специалистов Академия выпустила не больше сотни за всё время своего существования, да и было это последний раз восемьсот лет назад. Здесь учился нынешний Повелитель Вампиров, вот и тебе выпала честь получить знаний не меньше. Ты не думай, что о нем многие знают, возможно, и Лиин не догадывается о его истинных знаниях, тот также учился общей некромантии.
   Сегодня, во время лекции по алхимии, один из студентов спросил, почему только лекции всю неделю будут. Вуркельд посмотрел на нас, словно мы последний рассудок потеряли, и ответил:
  - Господа студенты, в ваших опустевших головах есть место для мыслей, кроме бала?
  - Алхимия, - раздалось жизнерадостное восклицание с задних рядов.
  - Не надо мне вашей лести, я не наивная девушка, и прекрасно знаю, что даже лекции не останутся в вашей памяти, придется учить по книгам, потому и даем самое простое, те знания, какие можете осилить самостоятельно. Нуся, едва не разнесла Академию в спокойное время, а сейчас вы мне такого намешаете, что вместо древнего замка будет глубинный котлован, где кроме пыли никто ничего не найдет. Ваша основная задача сейчас - это престиж нашей Академии. Вам не надо доказывать, что вы хорошие, но следует сохранять невозмутимость в любой ситуации. Если вы справитесь, то честь вам и хвала, никаких боев и разборок! Исключим сразу без объяснений, - такой вердикт выдал нам алхимик.
  Бальный зал и комнаты для гостей украшали четвертый и пятый курсы, получалось у них великолепно, если судить по сияющим глазам моих подружек. Девушки по секрету рассказали, что преподаватели трудятся на старинном кладбище и прилегающих к нему территориях, чтобы гости могли осмотреть самое старые из сохранившихся склепы, будучи уверенными в своей безопасности. Заодно очищались все соседние кладбища, а зомби тщательно расчищали дорожки между могил. Досталось и местной нежити в лесу, водоемах и на болоте, тех велели разбудить, приструнить, пусть притворятся хоть черепахой, камнем, но на посетителей даже не смотреть! Вот задачку поставили перед бедными магистрами, а иначе никак нельзя, надо гостей развлекать. Только наши преподаватели в целях сохранности наглядных пособий для студентов организовали некий схрон, где и разместили особо неугомонные экспонаты, прикрыв их непроницаемыми щитами. С водяными, русалками, кикиморами и лешим удалось договориться, что они никого не пугают, просто подглядывают за гостями, тоже неплохое развлечение. Кабинеты и переходы с коридорами начищались до блеска.
  У меня одна радость, что сейчас зима, всюду лежит снег пушистыми сугробами, и наша Академия выглядит не так мрачно, как осенью, когда я сюда приехала. Снег под солнцем сияет так, что глазам больно на него смотреть, морозно стало последние дни, а воздух какой свежий. Три дня буря была, за окном жутко завывала, ничего нельзя было разглядеть за снежной пеленой, а сейчас тишина, только снег под ногами скрипит, когда гуляешь. Мы с девчонками после ужина выходим в хорошую погоду, вчера на лыжах с горки катались, снег блестит, даже ночью далеко вокруг все видно. В кладовых спортивного комплекса есть лыжи всех размеров и сани, можно будет организовать катание с горки на реке для гостей, если погодные условия позволят. У нас не принято вмешиваться в дела стихийные, потому как последствия даже слабого влияния не возможно предугадать. Вот прогонят маги снежную бурю из прихоти, а весной ураганы придут, дождя может не быть, в соседних селах неурожай, кто отвечать будет?
  За три дня до бала отправили студентов первого и второго курсов домой до отъезда гостей, они слишком молодые и не сдержаны, могут неправильно вести себя, нанести урон престижу заведения. Никогда бы не подумала, что так важен этот бал. Моё неведение, как обычно рассеяла Лисса:
  - Светлым можно и на голове пройти, никто и звук не издаст, а если некромант скажет дурное слово, или мелким огненным шариком в светлого запустит, тогда совсем другое. Будет разбирательство самим королевским магом, королем и Советом Магов, даже если это будут поспорившие студенты. Для нас бал без происшествий - это возможность существования Академии в дальнейшем. Приезжает много провокаторов со стороны светлых магов, им за это оплачивают и не мало.
  - Меня все же волнует отсутствие бального платья. Конечно, платья на следующие пять дней хороши, но первый и последний важнее, - высказала я свое горе. - Приедут представители моего университета, хочется выглядеть прилично, деньги есть.
  - Не волнуйся так, Нуся! Сразу три принца о тебе проявляют заботу, а ты сопротивляешься! - рассмеялась подружка, но, увидев мое недоумение, расхохоталась громче, а потом пояснила, - Трое друзей тролль, вампир и орк, они же принцы в своих кланах! А ты про кого думаешь, чудо ты наше?
  - Ой, и правда, а на них и не подумала! Значит, сюрприз готовят, повеселимся, - обрадовалась я и совершенно успокоилась по поводу наряда. Уж эта троица меня порадует.
   Накануне бала, всё было готово для приема дорогих гостей, даже столовую нашу преобразили. Готовить пригласили лучших поваров из дворцовой кухни демонов, вампиров и людей (несколько герцогов и князей предложили услуги). Уже сегодня вечером со стороны столовой шли самые изысканные запахи, возбуждая аппетит студентов, которых кормили свои приглашенные повара на территории старших курсов. Вечером, сразу после ужина, в гостиную вежливо постучали и вошли трое друзей, которые несли огромные коробки. Что же это за платье, что в одной не поместилось? Возник в моей голове странный вопрос, вызвав полный паралич разума.
  - Добрый вечер, девушки! Подскажите, пожалуйста, где можно пристроить наряд для нашей подруги, - вежливо поинтересовался Лиин.
  - Комната налево, пожалуйста, - взяла инициативу в свои руки Лисс. Неужели она пропустит демонстрацию моего наряда?
  Друзья послушно пронесли и оставили коробки в спальне Лисенка. Появившись в гостиной, они достали небольшие коробочки с ювелирными украшениями:
  - А это дополнения к наряду, - уточнил Оррик, вручая мне четыре коробочки.
  - Мальчики, спасибо за доставку, вы свободны. Нуся, иди на примерку, - заявила моя любимая подруга.
  Ребята опешили от такой наглости, но их буквально вытолкали из комнаты, под предлогом, что нельзя смотреть на бальные наряды раньше срока. Девушки закрыли гостиную от посторонних и поспешили помочь мне одеться.
  В двух коробках оказались платья, а в третьей нижнее белье и туфли две пары. От красоты платьев я просто онемела. Оба были из тончайшего кшентийского шелка, одно телесного цвета с отделкой из розового жемчуга, другое нежно-зеленое расшито изумрудами.
  - Я же тебе сказала, что принцы не обидят, - довольная улыбалась Лисс. - Думаю, что примерка откладывается до вечера завтра, как обычно за полтора часа до бала поступим в руки служанок и парикмахеров.
  Девушки от неё не отставали, восхищенно шептали: вот это красота! Примерять я не стала, наряды и драгоценности остались в спальне демоницы, такое я сохранять не могу, а на её апартаменты наложены сильнейшие охранные чары. Мы еще часик посидели и отправились отдыхать, на завтра была трудная программа.
   Как обычно, я встречала рассвет у окна, сегодня он был потрясающе красив, мне было радостно от предстоящей встречи со знакомыми преподавателями, наивно думала, что их порадуют мои отличные оценки, как же я ошибалась. Завтракали в гостиной, одетые в обычные, скромные платья, прически тоже были повседневные, затем отправились встречать гостей, чтобы провожать их к указанным в специальных жетонах комнатам. Коридоры были заполнены большим количеством зомби, одетых в одинаковые ливреи, словно вышколенные слуги знатного лорда. Парадные двери центральной башни были открыты для приема гостей, а мы расположились сразу у входа. Никогда бы не подумала, что смогу обслужить такую толпу народа. Перед глазами мелькали разодетые графы, герцоги, лорды, князья, знать демонов, орков, вампиров, троллей, темные, светлые эльфы. Повсюду слышалось: следуйте за мной господа! Нас отпустили только за три часа до начала бала, и заменили специально приглашенной компанией демониц. Два месяца назад, я не выдержала бы напряжения и упала через два часа, а сегодня спокойно поднялась и прошла в свою комнату. Душ я принимала почти час, затем в одном халатике прошла в гостиную, где нас ждал довольно плотный ужин. Девушки сказали, что на балу не принято есть, можно выпить пару бокалов вина, съесть пирожное одно и всё, поэтому отдали должное еде сейчас. Мы с Лисс вдвоем прошли в её спальню, нас окружили служанки её дома, мне посоветовали надеть телесное и я согласилась. Сначала нижнее белье и корсет, затем платье: плечи открыты, платье плотно облегает фигуру, расклешено книзу, разрезы с двух сторон чуть выше середины бедра, застежка скрытно расположена сбоку, рукава до локтя узкие, дальше расширены, низ платья и рукавов расшиты розовым жемчугом. Туфли в тон платью на высоких каблуках, но очень удобны. Теперь я поступила в руки безжалостных парикмахеров, даже старалась не смотреть, что творят с моей головой. Мельком увидела свою прическу, а мне уже распаривали лицо травными масками, что-то втирали, красили глаза, губы. Наконец, мои мучения завершились, мне велели посмотреть в зеркало. На меня смотрела очень красивая, даже прекрасная девушка с золотыми волосами, уложенными в замысловатую прическу, покрытую золотой сеточкой, сверху прическу держит небольшая диадема с розовыми бриллиантами, глаза у красавицы почти в тон волос, золотистые, губы нежно-розовые, пухленькие, личико как у куклы, приятное. Плечи открыты, грудь высоко поднята, на шее кулон с огромной розовой жемчужиной. Неужели это я, даже не верится.
  - Нуся, как ты прекрасна! - закричала Лисс, появившись рядом в нрасном, облегающем платье, её огненные волосы рассыпаны по плечам, на висках заколки небольшие. Яркая, очень красивая демоница с шикарными формами. Она смотрелась старшей сестрой, опекающей юную, неискушенную девочку на первом балу. Вдвоем мы вышли из комнаты, нас ожидал почетный эскорт из четырех принцев: Серриан, Трил, Лиин и Оррик. Порталом отправились ближе к залу, где нас собрались остальные демоны старшего курса и все девушки. Какие же они все красавицы в бальных платьях просто невозможно взгляд отвести! В бальный зал вошли через боковую дверь сначала Лисс с Серрианом, следом я и Лиин, дальше Трил с девушкой, Оррик с другой, замыкали демоны с девушками.
   Зал украшен в золотых тонах, символизируя золотое время, так мне пояснили подружки. Гирлянды с диковинными цветами, стены закрыты тонким шелком, тяжелые занавеси на окнах и все золотое. Стена напротив центральных дверей зала была снабжена небольшим возвышением типа трибуны. Там находился преподавательский состав во главе с ректором. Церемониймейстер, специально приглашенный, объявлял входящих гостей. Мы расположились у одного из окон и хорошо видели всех, кто входил через центральные двери. Уже объявили третий танец, а гости все прибывали, и не удивительно, их было около тысячи, некоторые прибыли с детьми и прислугой. Дамы выглядели шикарными цветами на фоне кавалеров, одетых строго.
  Третий танец завершился, и ректор выступил вперед и объявил Столетний Золотой Бал Академии некромантии открытым. Принц Серриан заметил:
  - Возвестили начало Бала, значит самые важные гости уже в зале. Девушки будьте очень внимательны, ничего лишнего, напитки только из наших рук. Моя личная охрана в зале следит за всеми вами. Нуся, тебя это касается особенно, шесть персональных охранников и нас четверо должно хватить. Ты здесь новенькая, многие захотят воспользоваться случаем, чтобы навредить престижу. Но и новых знакомых среди влиятельных лиц можешь завести.
   Сначала я высматривала гостей из моего прежнего университета, потом решила, что меня точно найдут. Когда объявили пятый по счету танец, Лиин пригласил меня, и мы закружились в веселом, современном танце. Следующим моим партнером стал Серриан, а дальше менялись танцы, кавалеры, было очень весело. Мелькали лица, яркие наряды, звенели шутки, смех, иногда в танцах я была рядом с нашими студентами и видела огонек веселья на их лицах. Наш ректор и преподаватели также танцевали с интересными дамами, я заметила Вуркельда с прекрасной эльфийкой, Лероспена с вампиркой. Мне пришлось много общаться с гостями, я даже не мечтала о такой популярности среди мужчин. А они оказались очень интересными личностями: преподаватель из Темной Академии, посол светлых эльфов, лорд из соседнего королевства, третий сын нашего короля Альденуса, герцог, сосед академии, преподаватель из Карийского Университета, Глава клана вампиров. За всю ночь я выпила пару бокалов вина, преподнесенные мне Лиином и больше ничего, у меня совершенно не было свободного времени, постоянно в танце или беседе с гостями. Разговоры с партнерами по танцам длились не менее двадцати минут, в течение которых мое внимание было полностью сосредоточено на собеседнике, к утру я была обессилена, напоминая выжатый лимон. Поэтому я так обрадовалась предложению Лисс отправиться отдыхать. Серриан привычно отнес меня до гостиной, где усадил на диван, поблагодарил за доставленное удовольствие на балу и вышел. Шайсу подала всем девушкам по бокалу травяного настоя, служанки быстро сняли обувь, расстегнули платья, корсеты. Мы отдохнули совсем немного, но смогли при помощи служанок раздеться, к счастью, в гостиную заранее принесли наши халаты. Одетые по-домашнему, мы приступили к раннему завтраку из фруктовых салатов, напитков и пирожных. После завтрака все разошлись по комнатам приводить себя в порядок и уснуть до обеда.
   Меня разбудил настойчивый стук в дверь, служанка приглашала на обед в банкетный зал. Я надела легкое платье золотистого цвета и туфли, вошли сестрички Сантина и Тариана, мы поспешили присоединиться к остальным. Как ни странно это звучит, но мы пришли одними из первых, нас опередил только принц Серриан с друзьями. Лисс вошла следом за нами, весело смеясь, сказала:
  - Прекрасная ночь! Давно так не танцевала, дома больше умные речи ведешь, да за гостями следишь, самой развлечься некогда. Нуся, а ты у нас стала первой красавицей на балу, даже представить не сможешь, как огорчились наши гости, когда Его Высочество украл тебя у них из-под носа! Успокоились только, когда ректор Дарлен обещал присутствие всех студенток на торжественном ужине сегодня, и последующих танцах!
  - Вот это новость! Подружка, ты нам должна будешь подробный рассказ по окончанию праздника! - воскликнула Рушана, а её поддержали все остальные, даже ребята.
  Моё лицо и уши залились краской, я почувствовала огонь, так сильно смутила меня новость, но я нашла в себе силы и спросила:
  - Вот вы всё знаете, так скажите мне, кто от моего прежнего университета приехал?
  Все резко замолчали, смех стих, послышались вздохи, пока не решился Серриан:
  - Ты замечательная девушка и прекрасный друг, трудно огорчать близкого человека. Но правду не скроешь, впервые с момента существования Академии одно из учебных заведений отказалось присутствовать на балу. Это твой университет, причиной отказа назвали строительство здания, однако истинную причину ты узнаешь. Мы ничего не скрываем, просто отказавший ректор вел длительную беседу со Светлой Академией, чей представитель здесь. Будем надеяться, что они найдут время для личной беседы с тобой.
   Мне удалось сохранить сознание и не упасть в предательский обморок ценой невероятных усилий, новость сразила меня, убив всякую радость. Такого подлого удара я никак не могла ожидать, в моих мечтах рассказывала о своих успехах, что мне удалось сдать кучу незнакомых предметов отлично. И вот всё рухнуло, это были всего лишь мечты наивной девочки, которые рассыпались, словно замок из песка. Так малое дитя творит, воплощает мечту, приходит взрослый хулиган и растаптывает её своими ногами. Почему они так поступили? Взяли и бросили светлую к некромантам, словно какую-то вещь. А как бы они осмелились проделать такое, если бы я была из богатой семьи? Тогда, наверное, сам и.о. ректора прибежал бы с извинениями к родителям и принес новое направление. Вся эта вопиющая несправедливость свершилась по одной причине: бедность и слабый магический дар. А сейчас решили добить меня, зная мою хрупкую нервную систему, и просто не приехали. Им не важны мои успехи, собственные цели и амбиции у них на первом месте, как хорошо, что я встретила троих друзей, Лисенка, принца, девочек. Они помогли мне поверить в себя, стать сильной... стоп. Почему же тогда я убиваюсь из-за этих мерзких негодяев, которые сломали мою жизнь?
  - Хватит о печальном! Ваше Высочество, позвольте попросить у Вас то вкуснейшее вино, раз уж вы все считаете меня столь неотразимой! - с самой невинной улыбкой я смотрела на принца.
   Он весело рассмеялся, исчез, а через пару минут уже открывал бутылку с вином и наполнял наши бокалы. Снова зазвучали шутки и смех, мы обратили своё внимание на столы и приступили к обеду. Только выпив бокал вина, я вдруг поняла, как сильно проголодалась, наша Шайсу непревзойденная мастерица, столько различных деликатесных блюд приготовила. Мне казалось, что мы просто пробовали все поданное к столу, тем не менее, быстро насытились, а парни под негромкую музыку начали рассказывать веселые приключения во время охоты. Оказывается, все наши друзья заядлые охотники, любители проводить свободное время на природе, у костра в кругу близких. Один только принц Серриан знал не менее десятка весьма занимательных историй, действующими лицами при этом частенько были присутствовавшие здесь друзья, что вызывало дополнительные смешки. Моё настроение постепенно перешло от траурного к замечательному. Так незаметно прошло время, и близился званый ужин, девушки поспешили одеться соответствующим образом. Меня одевали вчерашние служанки, платья были распределены по дням, поэтому дополнительных вопросов не возникло. На ужин меня одели в платье цвета спелой пшеницы скромного покроя с большим воротником, очень малым вырезом, почти под горло, с длинными узкими рукавами, книзу платье расширялось и ниспадало воланами почти до пола. Волосы уложили венком вокруг головы, закрепив заколками.
   За мной зашли девушки, и дружной компанией мы направились на ужин, к нашей радости нас сопровождали четыре принца. Во время ужина я оказалась между преподавателем из Темной Академии Рингуэлем и послом светлых эльфов Масшениэлем, оба смотрели друг на друга врагами. И почему мне так везет? Двое прекрасных молодых мужчин враждующих рас делят меня, совсем не смешно, будто своих проблем недостаточно. Во время ужина они попеременно, а чаще одновременно подкладывали мне что-нибудь в тарелку со словами: попробуйте, пожалуйста, вот это восхитительное блюдо! Напротив нас сидел Его Высочество Вирлен, третий сын короля Альденуса, постоянно мне улыбался, его забавляла сложившаяся ситуация. Сам он сидел между пожилыми герцогинями, совсем не обращая на них внимания. А рядом с моими эльфами сидели молоденькие девушки со своими кавалерами. Поэтому соперничество двух эльфов становилось всё интересней, принц едва сдерживал смех. Мне надоело выглядеть посмешищем, и я заявила соперникам:
  - Простите, господа, не могли бы вы несколько убавить столь похвальное желание накормить меня, мы все же не одни за столом.
  Оба сразу смутились, извинились за свое недостойное поведение и попросили сопровождать их в прогулке по парку завтра после обеда, они маги природы и хотели бы услышать рассказ о местных красотах, обещали вести себя достойно. Вот так у меня появилась обязанность местного экскурсовода. Не отказывать же таким обаятельным кавалерам?
   После ужина были обещанные танцы, дружной толпой все направились в зал. Сегодня не было приветственных речей, просто звучала музыка, сменялись танцы, кружились пары, вдоль стен стояли небольшими группами гости, студенты и преподаватели. Часть народа танцевала, остальные беседовали. Мои кавалеры подвели меня к одной такой группе, где оказались одни магистры. Разгорелась дискуссия кто из магов сильнее, каждый отстаивал свою точку зрения. Стихийники говорили о призыве элементалей, маги природы говорили о магии, окружающей нас, маги разума твердили своё. Как всегда спор ни о чем, но тут резко повернулся к нам целитель и сказал:
  - Вот вы некромант, темный маг, не могли бы вы нам что-либо показать на практике? Своих мы всех уже давно знаем.
  - Конечно, господа маги, если вы ещё не заметили, то в качестве слуг у нас зомби. Надеюсь, что такого представления силы вам будет достаточно, - ответила я, одаривая всю компанию самой светлой улыбкой.
  Магистры просто замолкли, подобной реакции от новичка-некроманта они не ожидали. К нам подошел Вирлен и пригласил меня на танец, через минуту мы были в другом конце зала, а мой партнер спрашивал:
  - Что от вас хотели эти мерзкие провокаторы? Я прекрасно с ними знаком, двое из них посадили навечно в темницу моего лучшего друга. Отец ничем не смог помочь, могли и меня на костер отправить.
  - Все в порядке Ваше Высочество, я не настолько маленькая девочка, как думали господа. Может быть, при поступлении в Академию, мои мысли и были другими, но я выросла.
  - А мне говорили, что вы здесь только два месяца и оказались по ошибке, - заметил принц.
  - Некоторые проживут долгую жизнь, но так и не вырастут, другим бывает достаточно десяти дней, - парировала я.
  Принц улыбнулся, остановился и слегка поклонился, танец окончился. Мы подошли к окну, слегка отодвинули штору, и стали любоваться закатом.
  - А у вас здесь красиво, - неожиданно заметил Вирлен.
  - Мне больше нравятся рассветы, я их всегда встречаю, они неповторимы и несут жизнь, - сказала я задумчиво.
  - Никогда бы не подумал, что вы столь ранняя пташка! - восхитился принц, ему нравилась наша беседа.
  - А мне не верится, что некоторые любят дразнить эльфов! - отвечала я, понимая, чья вина в событиях за ужином.
  - Их и дразнить не пришлось! Они хвосты веером распушили, точно два боевых петуха, как это вы их смогли одной фразой разнять? - улыбался Его Высочество, напоминая больше шкодливого мальчишку, чем взрослого сына правителя.
  Я посмотрела на него и рассмеялась, он тоже хохотал над собственной шуткой.
  - Между прочим, - заметила я, - по вашей вине мне завтра предстоит стать лесным гидом для этих петушков.
  - Серьезно? Примите мои извинения, - смутился Вирлен, - чтобы загладить свою вину, позвольте предоставить вам охрану на время столь трудного дела.
  К нам спешил темный эльф Рингуэль, с явным намерением пригласить меня на танец. И точно, через пять минут мы уже весело танцевали, мой партнер приносил извинения за свое поведение. Его просили подвести меня к определенному месту, для беседы, он, не заметив подвоха, согласился, а теперь переживает. Пришлось заверять его в том, что ничего странного не произошло, и то была невинная беседа.
   Мы танцевали до часу ночи, после чего я и Лисс отправились наверх, остальные девушки и ребята остались в зале. В гостиной моя подружка спросила:
  - Они действительно уговорили тебя сопровождать их в парке?
  - Это так и есть, я хотела попросить охранять меня, но незаметно, - ответила я.
  - Трое друзей подойдут для этой цели как никто другой! - воскликнула она. - А мы с девочками договорились организовать катание на лыжах и санках. Некоторые гости приехали с детьми школьного возраста. Дарлен был рад нашей инициативе, нельзя позволить им скучать в комнатах Конечно, сейчас холодно, но все они прибыли в зимней одежде, замерзнуть не должны. Да и морозы сейчас не сильные после такого обильного снегопада.
  - Это просто замечательно! Настоящее развлечение, а не скучный поход по могилкам,- обрадовалась я и отправилась отдыхать.
   Встали мы поздно, часа за два до обеда, еще раз обговорили все детали, ребята нас поддержали, они решили тоже идти кататься на лыжах, при необходимости помочь гостям. Обед прошел быстро, нам не терпелось встретиться со своими подопечными. Мы спустились вниз, где нас уже поджидали одетые на прогулку гости. Эльфы сразу направились ко мне, радостно приветствуя всех нас, мы поспешили в парк. У самого входа висит кормушка для птиц, куда я насыпала зернышек и ягод, рядом накрошила хлеба. А с ближайшего дерева на нас смотрела рыжая белка, я протянула ей орешки на ладони, та недолго думая, спустилась вниз, поднялась по моей шубке, подобралась к угощению и спрятала за щечки. Оценивающе посмотрела на моих спутников, нашла их безобидными, перебралась мне на плечо, и спокойно занялась едой. Эльфы были просто поражены плутовкой, чтобы не спугнуть её, дальше шли молча по центральной аллее, засаженной каштанами. Они так величественно возвышались над тропинкой, истинные короли парка. Мы прошли совсем немного, и рыжая красавица покинула нас. Эльфы сразу возбужденно заговорили оба, перебивая друг друга, они упрекали меня, что не предупредила их, так им хотелось покормить птиц.
  - Но вы можете приходить сюда сами каждый день, гулять по дорожкам парка, здесь никогда не было нежити и нечисти. Он специально создавался для отдыха, на него наложены сильные охранные чары, которые регулярно, каждые три месяца обновляются, - пояснила я рассерженным гостям.
  - А нас предупреждали в Академии, что лесная зона опасна для гостей, только местные находятся под зашитой, без провожатых ходить нельзя за пределами замка, - заявил преподаватель Рингуэль
  - Теперь вы в курсе, и можете свободно гулять по всему парку, его границы хорошо заметны, - сказала я.
  - Покажите нам эти границы, чтобы утром мы могли прогуляться, - попросил светлый эльф.
  Мы направились дальше, я поясняла, куда ведут боковые аллеи, которые были разнообразны: буковая, дубовая, осиновая. Так незаметно добрались до молодых елей, которые были метра три высотой, но такие ухоженные, ровные, их первый год не заключали в коробку на зиму. Таких прекрасных экземпляров редко где увидишь, эльфы остановились в восхищении:
  - Кто творец этого чуда? - спросили они хором.
  - Магистр общей магии, очень большой любитель, вот и посадил такую красоту, - пояснила я. - Дальше увидите фруктовый сад, его любимое детище, туда он никого не пускает. Там все виды плодовых деревьев, множество кустарников, есть несколько рядов земляники. Небольшие три теплицы построил для теплолюбивых культур и ранних овощей.
  - Мы обязательно должны увидеть чудо-сад, пусть через забор, но посмотреть, - сказал Рингуэль, так его удивили мои слова.
  Следующая аллея была засажена высоченными соснами, которые были очень красивы и величественны, здесь мои гости тоже задержались, подходили к деревьям, обнимая стволы, пытались общаться, но великаны спали.
   Постепенно мы обошли почти весь парк, добрались до ограды сада, эльфы приникли к ней и замерли, разглядывая ровные дорожки, деревья, кустарники, теплицы в отдалении. Со стороны сада к нам шел хозяин, я наблюдала молча, меня интересовала эта встреча, магистр подошел близко и строго сказал:
  - Кто такие, почему уставились на чужую собственность? Проблем захотелось?
  - Нам очень понравился парк, услышали про фруктовый сад, решили своими глазами посмотреть на такое чудо, - робко сказал светлый эльф.
  - Ну, раз никогда деревьев не видели, господа эльфы, придется показать, приходите в мой кабинет завтра в десять утра, я проведу экскурсию, - магистр исчез, он любил так эффектно студентов шокировать.
  - Вы напросились на самую длительную прогулку в вашей жизни, - со смехом говорила я, - он очень любит часами говорить о растениях. У нас здесь имеется и небольшой садик с дикорастущими травами и кустарниками, среди которых много редких. Мы туда не попадем, он зачарован от любопытных, собственность архимага Высшей некромантии Страктуса, который прежде был целителем.
  - Прелестная Нуся, Вы сразили нас, мы даже подумать не могли, что увидим в темном месте столько света сразу! - воскликнул темный эльф. - Такой чудесный парк, сад, а еще травный садик! Здесь должно быть райское место, когда по весне всё зацветает, и птицы поют!
  С таким впечатлением гости направились к выходу, по дороге они рассказывали, какие деревья успели заметить. Мы расстались внизу, и я поспешила в свою комнату, едва успела переодеться к ужину.
   Оказалось, что другие гости утомили моих друзей не меньше, катались на лыжах по лесу и с горки, а дети с удовольствием показывали свое мастерство на санках. Все гости вернулись очень довольные, раскрасневшиеся на свежем воздухе. Завтра после обеда просили снова развлечений, пойдет другая группа студентов. После ужина были традиционно танцы, на которых прибавилось народа. Первый танец в этот вечер я подарила Оррику, он оказался великолепным партнером, с ним было так легко кружиться по залу в современном танце. Следующим кавалером стал принц Вирлен, такой очаровательный, галантный юноша, мы опять остановились у окна, я тихо смеялась:
  - У вас такая традиция подводить дам к окну, Ваше Высочество?
  - Нет, несравненная, Нуся, позвольте так называть вас, обычно я веду сразу в спальню, но здесь не я хозяин, увы, - смеялся принц. - Нам предложили на завтра экскурсию на кладбище, посетить местных Великих воинов древних времен. Дамы наши отказались, поэтому ожидается скучное мероприятие, но если вы или другие девушки составите нам компанию, будет гораздо приятнее. Встречаемся мы сразу после обеда внизу.
  Я обещала подумать и поговорить с подругами, почти до рассвета мы предавались всеобщему веселью и танцевали. После вечерней прогулки гости с большим теплом, чем раньше приглашали нас, и с удовольствием беседовали. Темы для разговоров весьма разнообразны: начиная от столичных новинок, заканчивая новомодными песнями и танцами, о магии не было ни слова, будто это обычный светский бал. Танцы завершились очень поздно, или рано, смотря с какого дня начать отсчет, но мы очень сильно устали. Настроение у меня было отличное, поэтому, когда мы поднялись наверх и вошли в гостиную, я попросила принцев задержаться и объявила о мероприятии на вечер после обеда. Серриан немного подумал и сказал:
  - Нуся, он прав, гостьи не пожелали посещать места смерти, поэтому там будут одни молодые и не очень мужчины, я советую четверым из вас пойти, прогулка станет примечательной. Если получится удачно, то завтра вам придется сопровождать новую экскурсию, но не забываем и о катании на лыжах и санках. Вы распределитесь между собой так, чтобы всем гостям доставить удовольствие, парни уже определили свои дежурства. Думаю, мы все также получим море впечатлений, среди гостей есть потомки великих воителей, захороненных на кладбище.
  - Да, уж, умеешь ты, подружка находить заботу для всех. Не думаю, что присутствующие голодны, нам лучше уснуть сейчас, чтобы не задремать в склепе, - сказала Лисс, мы её поддержали и направились отдыхать.
  Вот только мне не удалось прилечь, неодолимое желание влекло меня в парк, где растут ели, причем я знала, что надо снять артефакты, они мешают. Не было сил даже задуматься о своем поведении, подчиняясь странной прихоти, я накинула шубку, сапожки и поспешила в парк. Снаружи было морозно, а воздух был до того чист и прозрачен, что я не жалела о ранней прогулке, спокойно дошла до самой красивой зимой аллеи, и остановилась в сильном смущении. Навстречу мне шла очень красивая эльфийка, одетая в одно легкое платье, но сквозь неё были видны деревья, она приблизилась и сказала очень красивым голосом, точно лесной ручеёк прозвенел:
  - Вот ты, какая Нуся, жду сегодня тебя в гости одну, у входа в гостевой комплекс после обеда, - сказала и исчезла, словно и не было её.
  Среди гостей до встречи сейчас, я её не приметила, уж такую красоту только слепой не заметит, взгляд насквозь пронзает, но такой добрый, теплый, словно самый близкий человек. Долго я стояла на месте, не смея даже шевелиться, всё никак не могла понять, было видение прекрасной девы, или приснилось, только, когда морозец совсем начал пробирать моё худенькое тело, я очнулась от грез и пошла назад в комнату. Но и там, в своём уединении так и не смогла заставить себя уснуть, стояла и смотрела в окно, предаваясь воспоминаниям.
  Вспомнились соседки по комнате Марика и Линда, ставшие подругами в первый же год учебы. Обе знатного происхождения, но оказались на редкость обаятельными и общительными. Если все зелья Марики можно было сразу давать больным, не допуская и тени сомнения, то моими только преступников травить. Как мне удавалось приводить в полную непригодность обычные травы, создавая редкостную отраву, того никто не мог понять. Подружка жалела меня, поэтому на практике готовила двойную дозу, одну тайно передавая мне. Вот так я и получила зачет по зельеварению. Без подруг меня бы исключили из университета. Сейчас обе учатся в Карийском университете, блистая там своей красотой и знаниями. Как я тосковала по ним первый месяц! Даже мысленно боялась вспоминать, чтобы не реветь в голос. В таком смятенном состоянии я пошла и на обед, друзья сразу заметили, что неладное творится со мной, Лисс требовала объяснений. Когда я рассказала о странном видении, все задумались.
  - Кажется, это называется проекцией образа, - проговорила Рушана с неким сомнением в голосе. - Вот только сведений об этом нет уже очень давно. Перворожденные славились весьма странными проявлениями магии. Это уровень архимага, причем не обычного, а очень высокоодаренного из потомственных Великих. Нуся, мне кажется, это и есть таинственная личность, с которой общался твой бывший ректор.
  - Да, подружка, у меня тоже такое чувство возникло, значит, сегодня загадка раскроется, последние сомнения рассеются, можно будет полностью расстаться с прошлым, - подхватила Лисенок. - А сейчас давайте обедать, у нас много дел до ужина.
  Сразу после обеда, я спустилась к месту встречи, меня сопровождала Рушана, у входа в гостевой комплекс стояли два светлых эльфа, которые сразу направились к нам. Подружка кивком головы простилась со мной и отправилась назад через портал, а я с эльфами прошла к одной из комнат. Это были зарезервированные апартаменты для высокопоставленных особ королевской крови, как я помнила, их не заселяли. Постучав в дверь, я вошла, сопровождающие остались в коридоре на карауле. Гостиная была огромной, раза в три больше, чем у Лисс, выполнено все было в светло-зеленых тонах, словно вышла на полянку лесную, даже запах стоял свежей зелени весенней. Ко мне вышла та самая эльфийка, высокая стройная с очень светлыми, почти белыми волосами, лишь слабая желтизна оттеняла их, длинные, думаю, что коса на полметра по полу стелется, а сейчас она собрана в прическу. Как только сил хватает такую тяжесть на голове носить? Уж мне известен их истинный вес, у самой ниже пояса, а сейчас уже бедра начинают прикрывать, так выросли. Ушки заострены кверху, очень длинные с сережками старинными, наверное, артефакты и сильные, платье нежно-розового цвета с оборочками, подчеркивало её стройность и нежность лица с правильными чертами, особо выделялись алые губы и слегка розовые щечки, причем помады и румян не заметно. Движения её легкие плавные и так гармоничны, словно она танцует замысловатый танец, присела на кресло и указала место рядом. Только когда я расположилась, она сказала:
  - Вот мы и встретились, Нурсия или Нуся, как тебя все называют. Моё имя Сайниэль, полное для церемоний, в нем нужды нет. Разговор нам предстоит долгий и не очень приятный, потому как считаю себя обязанной сообщить слова ректора твоего прежнего университета Гавреля. Вот уже два месяца ты обучаешься здесь, и он просил посмотреть тебя и сказать ему правду о твоей принадлежности тьме или свету. Я третий день наблюдаю за тобой, когда ты среди гостей, и решилась на общение. Как видишь, здесь кроме ректора Дарлена никто не знает обо мне, и не должен узнать. Очень редко я покидаю светлый Лес, только великая нужда иногда заставляет. Сейчас это связано с тобой, не удивляйся, я знаю твое происхождение, но мне видна твоя Судьба, та её часть, что связана с миром, вот она и привела меня сюда.
  - Простите меня, пожалуйста, но почему столь высокопоставленная личность как вы интересуется моей скромной персоной? Я уже приняла, что меня не желают видеть, если вам известно, назовите причину, и, сделав соответствующие выводы, мне легче будет жить дальше, - попросила я, опешив от собственной наглости.
  - Причина известна и проста: ты светлый целитель, по мнению брата ректора, что сменил его на время болезни, и его друзей, неминуемо должна была быть отчислена из рассадника тьмы, так как свет не приемлет темное искусство. Вот тогда они объявили бы о злостном преклонении перед Мраком, что ведет к погибели света, привели бы тебя как пример и закрыли Академию, она им сильно мешает своим существованием. Но ты, вопреки всем их ожиданием не пропала здесь, а нашла высоких покровителей королевских кровей в виде трех друзей с первых шагов, дальше знакомство с четвертым принцем и признание среди Высших демонов. Они помогают тебе преодолеть слабость, укрепляют физически и психически, ты сдаешь все предметы отлично, вместо провала. Такого они не ожидали, и.о. ректора тщательно проверил все списки студентов, нашел тебя, слабого мага, проверил родственников до седьмого поколения, там магов не было, ты идеально вписалась в их план.
  - Но из ваших слов следует, что они всё планировали заранее? И распределяли нас не просто так? У нас все были недовольны ужасным распределением, студенты намеревались подавать жалобы даже королю, - вспомнила я разговоры в общежитии сразу после того злополучного утра.
  - Родители подняли большой шум, Гаврель вышел из больницы через месяц, именно ему пришлось разбирать все эти жалобы, чувство ответственности перед молодыми студентами оставило его на посту, и новый приступ не случился. Всех вас просто взяли и разбросали кое-как, совсем не учитывая направление магии. Ректор заново взял списки студентов, но уже с указанием способностей и силы, и распределил по учебным заведениям. Он написал письма на имя каждого ректора, где оказались студенты ваши, разослал новые листки распределения, секретаршу уволил, принял новую девушку, которая разбирается в специфике университета. Больше всего Гаврель переживал за тебя, Нуся, он разругался с братом, запретил тому даже вспоминать его имя. Намеревался сам отправиться в Академию, извиняться перед тобой, но тут до него дошли известия о твоих успехах. Он в полной растерянности связался со мной и говорит, что значит, ты сама погрязла во тьме, такая замечательная девушка. Его братец с дружками добились своей коварной цели, при этом погубив невинную душу. Вот такой был разговор, ректор сильно горевал, но чтобы не навредить тебе отказался от поездки.
   Я сидела, не шевелясь очень долго, уже опустился вечер, солнце слало свои прощальные лучи на землю, а я никак не могла поверить и принять сказанное. Перед глазами мелькали картины: вот я подаю документы дрожащей рукой, вступительные экзамены, первая встреча с ректором, который произносит поздравительную речь и напутствие учиться хорошо во славу света. Годы обучения, иногда за провинности беседа с деканом, приглашения нарушителей на педсовет, когда мы приворотное зелье варили, а комендантша нас застукала и сдала. Едва не исключили тогда, но с нами была дочка одного графа, она и зачинщицей тогда стала, вот боясь гнева её родителей нас только на кухню на неделю отправили. Ректора мы, простые студенты видели только в первый и последний день обучения каждый год, а он меня, оказывается, знал, его брату удалось закинуть меня в Академию некромантии. Теперь-то я понимала искреннее возмущение Дарлена, ведь он прекрасно осведомлен о подобных направлениях, что эти бумажки можно не только один раз, а и сто раз при желании переписать безо всякого ущерба учебному заведению. Если бы я не налетела на орка с вампиром и не познакомилась с Хариссой? Тогда меня вернул бы лично ректор Гаврель и доставил в Карийский Университет, я так и осталась бы целителем, весьма посредственным. Что же сотворила со мной Судьба, спасла ли меня, или наоборот, толкнула в пропасть? Кто мне поможет разобрать все хитросплетения и уловки этой своенравной особы? А мои собственные желания, какие они сейчас? Соглашусь ли я с легкостью оставить своих друзей, которые так много для меня сделали, смогу ли бросить Академию, которая стала родной за эти два нелегких месяца. Нет, возврата к прежнему быть не может, со всей неотвратимостью пришла мне мысль, никогда не предам друзей, таково моё решение.
  Я посмотрела на эльфийку, и меня пронзила безумная мысль:
  - Скажите мне, пожалуйста, великая Сайниэль, а вы тоже считаете нашу Академию рассадником тьмы, а меня темным чудовищем? - мой голос задрожал на последних словах, а слезы предательски готовились хлынуть потоком.
  - Нет, милое дитя! Как только могла ты подумать такое! В отличие от других, я прекрасно вижу всю твою ауру, даже сокрытое! - воскликнула Перворожденная и пояснила, - да, твоя аура сокрыта, и даже сильный маг примет тебя за служительницу, как света, так и тьмы, причем последней больше. Но мне, в силу происхождения даровано увидеть истинную ауру! Об этой моей особенности прекрасно знает Гаврель, который учился в моей Академии, поэтому и просил посмотреть на тебя. Так вот, милая моя девочка, подобную радугу, содержащую весь спектр в равных долях, окутывающую твою фигурку гигантским шаром, я видела только у своей матери, Великой Повелительницы моего народа. А её считали истинно Светлой Воплощенной Богиней нашего мира. Покинула она нас пять тысячелетий назад, после неё правит мой старший брат, а я всего лишь скромная Хранительница Эльфийского Леса и Ректор Светлой Академии.
   Я смотрела на неё и хлопала глазами в полном изумлении, меня, простую девчонку только что сравнили с Богиней. Такого чуда я не просто не ожидала, но и принять его никак не могла, в моей голове не укладывались последние слова эльфийки. Передо мной сидела Великая Хранительница и Ректор самой знаменитой Академии и восхищалась мной. Сначала меня очень больно ранили слова, что все произошло со мной не случайно, а по воле брата человека, которого я считала одним из самых светлых, кем всегда восхищалась, по университету гуляли множество легенд о подвигах нашего ректора во славу света. Он так близко к сердцу принял мою боль, что хотел сам исправить жуткую ошибку, но вмешалась Судьба. Едва я смогла принять этот удар, как меня поразили сравнением с Великой. И кто я теперь? Главное, как мне жить дальше?
  - А сейчас, дорогая Нуся, мы с тобой поужинаем и продолжим нашу беседу, - прервала мои мысли Сайниэль.
  В комнату вошли две служанки, поставили подносы с едой на столик перед нами, поклонились госпоже и вышли. Только сейчас я заметила, что комната хорошо освещена светильниками, так сильно я задумалась. Мне предложили воспользоваться местным умывальником и указали на комнату, вход в которую я приняла за шкаф. Я с большим удовольствием умылась прохладной водой с душистым мыльным раствором, так приятно было ощутить влагу на разгоряченном странной новостью лице.
   Ужинали мы вдвоем, все блюда были очень вкусными: три вида овощных салатов, каша с тушеными овощами, фрукты, несколько видов пирожных и пирожков, очень вкусный чай из ароматных трав. Были и графинчики с фруктовыми напитками. Я попробовала все блюда небольшими порциями и поразилась своему аппетиту. Такие события происходят, а мой желудок постоянно просит пищи, и ничто не способно его смутить. После еды, служанки унесли посуду, оставив фрукты и напитки.
  - Понимаю, моя девочка, в каком сильном смятении сейчас находится твоя душа. Тебе очень сложно принять верное решение: с одной стороны хочется остаться светлым целителем, а на другой чаше весов твои новые друзья, нелегко принять свою судьбу, но я рада за тебя. Не удивляйся, для меня твои мысли как раскрытая книга, все лежат на поверхности. Сложно принять, что те, кто борется за свет, на деле часто оказываются обманщиками, жаждущими лишь абсолютной власти. Некогда маги применяли своё искусство на благо себе и окружающим, они не задумывались об окраске своих заклинаний. Но однажды нашлись среди них несколько очень сильных, которые решились с помощью магии взять в свои руки власть над нашим миром, чтобы все другие разумные поклонялись им, превозносили их силу, даровали им несметные богатства в качестве дани. Другие маги возмутились таким недостойным поведением, и разгорелась война, которая унесла жизни самых одаренных из них. Длилось то кровопролитие, пока не погиб последний из жаждущих власти магов. Вот после той войны заклинания, применяемые властолюбцами, назвали темными и запретили их использование, а противников назвали поборниками Света и их приемы и средства борьбы стали называть светлой магией, которую приказано было поддерживать и распространять.
  - Так значит это, правда? Были такие времена, когда магию не делили? - удивилась я, вспоминая слова Лиссы, сказанные мне недавно. - И в действительности нет деления магии, а все зависит от того, кто её применяет, а главное какие цели при этом преследует! Так, получается, что брат ректора в действительности темный маг, а местные магистры, обучающие борьбе с нежитью и нечистью светлые?
  - Всё верно, ты правильно поняла мои слова. Должна добавить, что тогда очень много некромантов истребили, их сковывали заклятиями и целыми семьями отправляли на костер, причем сначала жгли детей и жен, последним сжигали самого ненавистного темного мага. Только тогда опомнились, когда практически уничтожили всех, а нежить и нечисть полезла отовсюду. Столько жителей погибло в королевствах, целые графства вымирали, пока не дозволили некромантам жить и уничтожить всю мерзость. Но их было мало, они не успевали, да и были самыми слабыми магами. Собрались все правители того времени и издали единое положение, дозволяющее обучение некромантии в прежней Академии, но запретили свободный набор студентов, только из тех семей брать разрешили, кто близок тьме. Темную магию запретили полностью, дозволив упомянуть её как одно незначительное направление. А, чтобы некроманты не забывались, каждые сто лет проводить Столетний Бал с приглашением представителей всех светлых учебных заведений и знати. В случае происшествия, даже мелкого, учебное заведение закрыть, студентов распустить без права обучения в других учебных заведениях, преподавателей заключить под стражу, ректора предать смерти через сожжение с семьей.
  - Но ведь это несправедливо! Дарлен, конечно со странностями, но он хороший, я чувствую! А кто будет оценивать происшествие? Его же виновники? - все мое существо требовало изменения столь жуткого закона.
  - Да, именно организаторы обычно выступают в роли судий, поборников света. Но в этот раз они просчитались, Гаврель вылечился раньше, чем они ожидали, тебе помогли друзья, а моего появления здесь никто не ожидал, оно и должно остаться тайной, - с улыбкой сказала Хранительница. - А ещё у меня есть для тебя небольшой подарок, это книга по целительству и травам, написанная моей бабушкой. Она была знаменита познаниями в данной науке.
  Поразила меня в очередной раз Великая эльфийка, протягивая мне небольшую упаковку, оформленную подарком.
  - Не смотри на меня такими изумленными глазами, книги зачарованы, посторонний не сможет ими воспользоваться, они уменьшены в размерах, когда ты их коснешься и раскроешь, они примут истинный размер, а закроешь - уменьшатся снова. Эти книги позволят тебе исцелять любые заболевания, но помни, что сначала ты должна обратиться к духам, испросить их дозволения, если разрешат, можешь лечить. Иногда они налагают запрет, значит, эти существа наказаны свыше, и твое вмешательство приведет к нежелательным проблемам. Среди них могут оказаться очень близкие тебе существа, склонись перед волей высших, проси прощения за них, ничем другим помочь не сможешь, - сказала Сайниэль, встала и проводила меня к выходу.
  Её охранники проводили меня до моей комнаты. Вся под впечатлением от состоявшегося разговора и подарка, я долго стояла у окна и смотрела на звезды, мне казалось, что с небес на меня смотрят мудрые наставники и улыбаются моим скачущим в смятении мыслям. Опомнилась я уже перед рассветом, привела себя в порядок и снова устремилась к окну на свидание с новым утром. Решила прилечь немного, не успела моя голова коснуться подушки, как я погрузилась в объятия сладостного сна.
   Обедали мы в банкетном зале, лица подруг светились искренним любопытством. Но рассказала я о своем визите к неизвестной эльфийке, я не стала даже имя её говорить, только после еды. Поведала о шикарной гостиной, где долго ждала великую гостью, какая она красивая, преподает в Светлой Академии, расспрашивала меня, нравится ли мне здесь, потом сказала о решении ректора не видеть темную некромантку, что не желал плохих последствий для меня. Возможно, в дальнейшем наша встреча и состоится, человек он замечательный. Рассказала про ужин, что не было мясных блюд, а готовили, наверное, эльфийские повара, очень вкусно, а Шайсу не превзошли. Зазвенел поднос, мы поняли интерес нашей поварихи, все улыбались.
  После обеда я с тремя девушками пошла на прогулку по кладбищу, меня ожидал приятный сюрприз. Вчера, не увидев меня среди сопровождающих, принц Вирлен изменил свое решение идти в склепы, пришел сегодня. Радость от нашей встречи переполняла его, он поздоровался и спросил:
  - Скажите, чем мы прогневали вас, что лишились вашего общества вчера? Неужели, в том повинны эльфы?
  - Прошу извинить меня, но вчера состоялась незапланированная встреча с одной прекрасной дамой, я не смогла присутствовать среди гостей, - с улыбкой отвечала я, успокаивая принца.
  - Имя, конечно, скромному юноше не откроют, - горестно вздохнул Вирлен.
  - Нет, имя, как и сам визит, останутся в тайне, вам просто не интересно будет общаться со мной, если будет известно всё. Ореол загадочности должен сопровождать девушку, иначе она рискует потерять своих кавалеров, - напомнила я известную поговорку. И мы поспешили к месту экскурсии.
   Наши преподаватели очень интересно рассказывали о захороненных великих вельможах, а гости часто дополняли сведениями из личных дневников предков. Мужчины старались всеми силами показать важность и древность рода, при этом, не забывая сказать комплимент девушкам. Не думаю, что они были бы также словоохотливы без нас, они указывали на рисунки в склепах, просили разъяснений политической обстановки времен гибели вельмож. Его Высочество, давал очень много разъяснений у каждой могилы, он знал историю великолепно, пояснял, чем конкретно прославился перед короной тот или иной воин. Слушать его было очень интересно, я даже не ожидала столь увлекательной беседы. Мы не замечали усилившегося морозца, так все заинтересовались древними событиями, словно сами присутствовали на местах сражений, перед нами развернулась панорама истории нашего мира в конкретных лицах. Прогулка получилась очень познавательной для всех участников, мы вернулись в здание перед ужином, я заверила принца, что обязательно приду на танцы.
  Два дня промелькнули незаметно, я очень много танцевала с Вирленом, что заметили мои друзья и подружки. Мне приходилось парировать их намеки, утверждая, что мы просто ведем беседы на интересные темы. Во время танца со светлым эльфом, я выяснила, что им удалось увидеть весь фруктовый сад, включая теплицы, магистру так понравились гости, что он познакомил их со Страктусом, и они посетили тот самый закрытый заповедник трав. Масшениэль был готов говорить о своем пристрастии вечно, так он был счастлив от этой поездки. Меня спас Лиин, пригласив на очередной танец, он со смехов говорил, что когда так загораются глаза светлого эльфа, от него надо спасаться бегством. Вот так среди гостей у меня появилось много хороших знакомых, я совсем перестала жалеть, что судьба направила меня в Академию, ведь она подарила мне таким странным образом множество прекрасных встреч с неподражаемыми существами.
  Наступил последний день праздника, когда гостям была предоставлена возможность просто гулять по территории Академии, где повсюду видны студенты и преподаватели, безопасность была обеспечена, как и собеседники для желающих. Во время танцев Вирлен просил меня о прогулке по парку, на что я с удовольствием согласилась. Мы встретились вскоре после завтрака, но вместо парка пошли в лес, погода была замечательной, падал редкий снег в тишине, и скрипел под ногами. Держась за руки, мы медленно брели по лесной тропинке, говорить не хотелось, оба понимали, что у наших отношений будущего быть не может, как ни грустно это осознавать. Первым нарушил молчание мой спутник:
  - Знаете, Нуся, а ведь отец буквально вытолкал меня из дома, отправляя на этот бал, он сказал, что его сын должен быть там, где следует в интересах государства, а не потворствовать своим капризам. Тогда я и мечтать не смел, что встречу такую обворожительную девушку, которая с первого взгляда завладеет моим вниманием и не отпустит.
  - Я тоже, когда шла сюда поздней ночью под ледяными струями дождя, не предполагала встретить здесь настоящих друзей. Во время праздника, мне сказали, что я могу при желании отправиться в другой Университет и стать целителем. Так не просто было принять решение, Вы не поверите, но я остаюсь, принимая новую судьбу, - поведала я принцу о своей великой тайне.
  - Не смею отговаривать, понимаю важность возникшей дружбы, надеюсь, что и меня вы включите в этот обширный список. Оба эльфа, уже всех гостей замучили, рассказывая с огромной гордостью, что стали вам друзьями, - улыбаясь, говорил Вирлен.
  - Можете не сомневаться, Ваше Высочество давно в списке, - рассмеялась я, качнула ветку, и снег превратил принца в снеговика.
  В ответ Вирлен повалил меня в сугроб, мы весло смеялись, оба вывалялись в снегу изрядно, наигрались в снежки, будто малые дети. Наконец, принц напомнил, что нам следует идти на ужин и заключительный бал. Мы долго отряхивали друг друга, потом почти бегом возвращались в замок. Пришла я в свою комнату за полчаса до раннего ужина, сменила платье и направилась в гостиную. Подружки встретили дружным смехом, рассказывая, что видели наши забавы и очень рады за меня. После еды, мы с Лисс поступили в руки служанок, которые быстро приводили нас в порядок
   Меня одели в платье с изумрудами, причесали, накрасили лицо, я посмотрела в зеркало и ахнула: на меня смотрела настоящая эльфийка, только уши человеческие. Девушки пришли в неописуемый восторг, а сопровождающие ребята, сказали, что сегодня меня смело можно объявлять королевой бала, жаль это не предусмотрено протоколом. В последний вечер в зале собрались почти все гости, многие были знакомы, поэтому, когда мы вошли со всех сторон на нас устремились восхищенные взгляды. Ночь для меня прошла в танцах и комплиментах партнеров, было очень приятно. Особенное удовольствие доставили слова Вирлена, что своей красотой я затмила даже эльфиек, с такой завистью те смотрели в мою сторону. Оба эльфа также осыпали меня лестными словами, просили не забывать их, выразили надежду на встречи в дальнейшем. Все хорошее имеет свойство быстро кончаться, вот и утро пришло незаметно. На рассвете Дарлин объявил о закрытии Столетнего Золотого Бала Академии некромантии. Сразу стало грустно, все расходились очень неохотно. Мы поднялись наверх, прошли в банкетный зал, где уже накрыты столы. Под музыку позавтракали, сидели, беседовали о прошедших днях, делились впечатлениями, в комнаты вернулись почти перед обедом.
   После обеда все спустились вниз провожать гостей, многие из которых подходили к нам, благодарили и отправлялись домой. Много теплых слов мне сказали эльфы, долго благодарил принц Вирлен, приглашая во дворец. Наконец, последние гости покинули нас, центральные двери закрыли до следующего бала, мы направились к себе, говорить не хотелось. Праздник завершился благополучно, старейшая Академия получила право на дальнейшее существование, обучение студентов.
  
  Глава 5. Друзья появляются вовремя
  
   Бесконечный поток занятий и изнуряющих тренировок скрашивался присутствием друзей, способных вызвать улыбку одним своим появлением. Самым примечательным в этой странной компании был тролль, он возвышался над нами как гора, и такой же разговорчивый. Оказывается, в его семье с детства приучают к направленной мысленной речи, потому что говорят они очень плохо и медленно, это послужило известному мнению, глуп как тролль. В действительности, это не так, наш Трил тому подтверждение, очень умный и способный, любимчик всех преподавателей. Как они его спрашивают? Мысленно, конечно, магистры владеют этим даром в совершенстве, а приятель наш им не уступает. Первое время мне было сложно общаться таким экзотическим способом, постепенно я привыкла. Он знает ответы практически на все вопросы, что возникают, но чаще всего отвечает нам: думайте сами. Мы не обижаемся на большого друга, как его называем в шутку, знания следует добывать самим, тогда они лучше закрепляются в памяти. Два месяца после бала прошли спокойно и очень быстро, начиналась весна, а вместе с ней и практики по нежити и нечисти, которая зимой снижала свою активность до минимума, и не удобно было бегать за ней по сугробам. Студенты часто приходили к реке общаться с русалками и водяными, их не уничтожали, только заключили договор, что разумных они не трогают, если испугают кого, то это не считается. Такой же договор заключили с лешим и его лесовиками, а также с болотными кикиморами. Если их уничтожить, то практику как студентам проходить? Да и жалко их, они совсем безвредные, если их не обижать и не охотиться на них. Практика заключалась в общении, часто сами неживые подсказывали, как их уничтожить, прекрасно зная, что в других местах попадаются их агрессивные соплеменники. Занятия проходили достаточно весело, не обходилось без курьезов. Однажды, преподаватель спутал порталы, и вместо нежити, мы попали на весенние бои оленей, один из самцов несся прямо на нас, хорошо, что Трил успел меня подхватить, потому что именно я оказалась на пути самца. Нас проводили в другое место, но уже пешком.
  Из всех преподавателей один алхимик не очень любил нашу четверку, мы всегда ему что-нибудь проливали или разбивали. Чаще всего это были я и Оррик, Трил ни разу ничего не ронял, всегда смотрел на нас укоризненно и говорил:
  - Вот почему вы двое такие неуклюжие? Я намного крупнее вас, а двигаюсь аккуратно, вас в общество выпускать стыдно.
  Алхимия нас ждала и на четвертом курсе, поэтому Вуркельд так переживал, в отчаянии он говорил:
  - Почему вы такие умные, а руки у вас дырявые, и сами вы в моем кабинете подобны медведю по ловкости. Вы же Академию взорвете, а меня уморите преждевременно, что за наказание мне с вами. Ладно бы вы только простые составы портили, но вы же ухитряетесь редкие компоненты уничтожать, нигде от вас их не спасти, в сейфе и то разлить сумели. Если за полгода не исправитесь, то моему кабинету погибель верная.
   До сессии оставалось еще два месяца, мои индивидуальные тренировки по боевой подготовке приносили хорошие плоды, я начала отбивать около десяти ударов Учителя, но прекрасно понимала, что в реальном бою надо спасаться бегством, воин из меня, можно сказать, никакой. На общих занятиях по боевой магии дела мои шли лучше, магические сражения я иногда проводила вничью, даже хвалили. Но рукопашные бои, и с холодным оружием меня доводили до отчаяния, как экзамен буду сдавать? Друзья меня успокаивали, говорили, что два месяца впереди, рано так отчаиваться.
   Весна заставляла зиму бежать, снега таяли, лед ломался, громадными глыбами устремляясь к пойме реки, чтобы влиться уже бурлящими водными потоками в море, затем слиться с океаном. Прилетели птицы, запели весеннюю мелодию своими звонкими голосами, деревья пробуждались, набухали почки, травы зеленели всюду, где отступал снег.
  Преподаватели стремились вложить в наши головы как можно больше знаний, поэтому мы постоянно сталкивались друг с другом в библиотеке, куда дружно устремлялись за книгами в поисках материала для бесчисленных докладов, курсовых работ и рефератов. У меня сложилось впечатление, что зимой они находились в некоем заторможенном состоянии, как бы спячке, а сейчас, по весне проснулись, увидели своих студентов и набросились разом, чтобы мы вздохнуть не могли. Это наш третий курс, что же сказать про старших, с пятого курса? Мы даже не встречались с ними, каждый из нас сидел в комнате, на занятиях или в библиотеке. Как мне удавалось совмещать этот кошмар с тренировками, мне было не понятно, скажу только, что на сон уходило не больше четырех часов. Сравнивать нагрузку в университете и здесь я не могла, год назад я училась на втором курсе, мы почти ничего не делали, но и здесь, по словам друзей, они воздух пинали, не то, что сейчас.
  Но, увы, кто-то сверху решил добавить нам Историю Эрдинара и Историю некромантии, чтобы жизнь студентам медовухой не казалась. Сейчас мы сидели в аудитории после лекции и выбирали темы реферата и курсовой. Весь курс был в трауре
  - Мы же проходили историю мира и историю магии!
  - А теперь конкретно некромантию изучим!
  - Ты видел, сколько там имен и дат! Мы же всю эту галиматью не запомним! Да изучим, там все то же самое, я сверял с прошлым учебником, только тогда мы общие фразы учили, а сейчас поименно и даты!
  - Ага, придем на кладбище, упырей упокаивать и начнем им историю эту рассказывать, они от удивления сами закопаются!
  - А слышали, что на четвертом курсе нам ввели Политическое устройство Эрдинара и Курс экономики! - Это уже кто-то знакомый с Учебным Советом.
  - И зачем нам эти предметы?! Они совсем с ума от безделья сошли, а мы тут страдай.
  - Так придешь на кладбище и будешь Экономическое устройство пояснять! - добавляли огня с задних мест.
  - Начнешь говорить, да и ошибешься, а среди упырей окажется экономист, вот он с праведным гневом бросится на тебя и не станет некромантуса. Экономика победила, называется, - пояснял очередной умник.
  - Ладно, хватит возмущаться, все равно учить будем, лучше разбираем темы и в библиотеку, - обреченным тоном сказали с первых рядов.
  - Ты там уже своим считаешься, тебя работники к полкам пускают, я сам видел!
  - Ну, заметил, где в прошлый раз книги мне брали, что и помочь нельзя? У них завал с работой. Может, лучше в библиотеке останемся? Ну его, диплом, Нуся, ты с нами?
  - Конечно, будем первокурсников пугать, сверху на них спускаться, если твои крылышки выдержат! - захихикала я, вспоминая свой первый визит в библиотеку.
  Быстро разобрав все темы, поспешили за книгами в хранилище знаний. Вот так с мрачными шутками, тяжкими вздохами мы вкушали знания, сессия приближалась. На одной из практик по алхимии, Оррик, как обычно сунул любопытный нос в баночку, кто-то его задел, выбил из рук препарат, он по великому закону пролился на меня, облив всю со спины. Я вскочила и закричала, как ни странно, Вуркельд полностью меня поддержал:
  - Оррик, вот сейчас вы пролили на свою подругу сильнейший краситель, который нельзя смыть, целый месяц ваша подруга будет походить на дриаду с зелеными волосами. Но это только часть проблемы, мы применяем сильнейшие яды, кислоты, растворители. Представьте на мгновение, что пролитая жидкость сильная кислота, разъедающая кожу человека порой до кости. Нуся, ваша подруга, она умрет на ваших руках по вине вашей же рассеянности! Тогда поздно будет раскаиваться, я постоянно твержу вам о внимании, но стены лучше понимают, чем вы.
  На орка было страшно смотреть, он стал бледным, весь сжался от ужаса, что нарисовал ему алхимик. Мы не разговаривали десять дней, потом Трил и Лиин вмешались и помирили нас. Но друга, словно подменили, на занятиях он стал сама аккуратность и собранность. До конца семестра наша четверка ни разу ничего не уронила и не разбила, Вуркельд относился к этому спокойно, словно не заметил перемен.
   Меня очень угнетала мысль, что боевые искусства я не сдам, провалю в силу полной неспособности к поединку. Однажды на очередном занятии, я высказала эту мысль Учителю Дарджейту, тот посмотрел на меня внимательно и заметил:
  - Нуся, ты считаешь, что твои учителя бездарны? Они не замечают происходящих с тобой перемен? Вот тут ты ошибаешься, они будут оценивать не абсолютное умение, а степень улучшения навыков боя с момента твоего появления в Академии. Не спорь, я уже разговаривал с ними. Тебе известно, что обучение боевым искусствам у демонов, вампиров и орков начинается с десяти лет для девочек и с шести - для мальчиков. Поэтому никто не собирается сравнивать тебя, человеческую девочку, что не держала оружия в руках до Академии с этими машинами для сражений. До получения диплома ты так и не научишься сражаться сталью. Во время серьезных столкновений с нечистью и нежитью, тебя будут защищать воины, а ты прятаться за их спинами и прикрывать их магией. Но если продолжишь обучение, то через пять лет сможешь убивать нечисть самостоятельно, а еще через пять, можешь принять участье в групповых показательных сражениях. Десять лет необходимо, чтобы получить навыки воина, а совершенствуется он всю жизнь. Запомни мои слова и не переживай, лучше приступай к тренировке с шестом.
   После этого разговора мне стало значительно легче, никто меня не отчислит как неспособную студентку. Весна окончательно вступила в свои права, земля покрылась зеленым ковром, цвели первые травы, деревья распускали свои нежные листочки, некоторые цвели. Несколько раз я брала с собой пакетик с пирожками и термос с чаем, приходила во время обеда в парк, посидеть в тени березок, любуясь сережками. Мои изыскания сразу заметила Шайсу, она быстро организовала полноценный обед на природе, заставила поставить несколько столиков у скамеек, пусть не так красиво, но студенты сыты. С тех пор ко мне иногда присоединялся Лиин, а два раза я вытаскивала на свежий воздух Лисс. Сессия неумолимо приближалась, оставалась всего неделя. Мы, наконец, сдали все рефераты, доклады и курсовые работы. Практики были завершены, последняя неделя теорий, выяснений всех вопросов, что не понятны студентам. Наша сессия совпадала с пятым курсом, а четвертый уже начали сдавать экзамены, на неделю раньше нас.
   Нам не повезло, Совет Архимагов постановил, начиная с этого года присутствие свободных магистров, не занятых преподаванием обязательно на экзаменах для всех учебных заведений, начиная с третьего курса. Уже два магистра явились на сессию четвертого курса, но больше всех волновались выпускники. Самое интересное, что к нам должны придти светлые маги, а некроманты - в светлые учебные заведения, в Академии обязательно, остальные как получится. Все были в шоке от такого решения, ректоры вообще пребывали в трауре. Наши намеревались проводить обычные экзамены, если все пройдет благополучно, так и оставить.
   Целую неделю разговоры шли о присутствии посторонних, на четвертом курсе они были внешне доброжелательны, но неизвестно, что напишут в своих отчетах. Наша сессия начиналась с Истории некромантии, это был зачет, но мы все равно волновались. Я спешила в кабинет, но в коридоре столкнулась с дейном Дирсом, от неожиданности замерла столбом, затем сказала:
  - Здравствуйте, а как вы сюда попали?
  - На ваши экзамены прибыл, мы же стали временно вольными магами, решили, что для третьего курса и простых магов достаточно, вот я здесь, у вас. Вчера поздно вечером вместе с магом и двумя магистрами прибыли, один, по-моему, архимаг, но тщательно это скрывает, - поведал мне наш бывший куратор. - Очень рад увидеть, тебя, Нуся. Поспешим вместе на зачет, я за вашим курсом буду наблюдать.
  Мы поспешили в кабинет, а меня очень радовала встреча, и какие-то сомнения были в глубине души. Зачет я сдавала одной из первых, а после обеда мы встретились с дейном Дирсом и пошли в парк. Я рассказала, что сначала всего пугалась, но мне повезло встретить замечательных друзей, заметила их и позвала в нашу компанию знакомиться. Молодые мужчины быстро нашли общий язык, и вскоре мы весело разговаривали впятером. Каждый из нас делился богатым студенческим опытом, мы смеялись. Дирсу очень понравился наш парк, о котором ему с восторгом поведал светлый эльф из посольства, тот переживал, что не увидит милых сердцу деревьев в пору цветения. Я рассказала о той славной экскурсии, которую предварял ужин. Бывший куратор веселился от души, слушая о соперниках, а когда узнал, что подстроил это безобразие Вирлен, то просто хохотал как мальчишка, даже слезы выступили.
  - Ой, Нуся, нашла же где дворцового интригана встретить! Он ненавидит эльфов и всегда старается их лбами стукнуть. А у нас строительство началось уже, старое здание снесли, фундамент готовят. Ректор лично следит, чтобы качество было хорошее, нельзя часто разрушать университеты, где студентов учить тогда? Вы, конечно, уже не вернетесь, будем новых набирать, когда построим. Обещают за три года закончить, проект современный, улучшенный, больше предыдущего здание будет и прочнее, - говорил дейн Дирс.
   Беседовали мы ещё долго, он спрашивал ребят об их семьях, обучении дома, как младшие себя ведут, отношения между собой и с другими расами. И сам рассказывал о своей многодетной семье, сам он четвертый сын, всего пять мальчиков и семь девочек, все получают хорошее образование, магов, кроме него два брата и сестренка младшая. Последняя новость особенно порадовала Трила, у которого тоже сестра хороший маг, будет учиться в Темной Академии на стихийника. Общались мы до самого ужина, но дейн Дирс обещал после следующего экзамена еще один разговор в парке.
   Следующим экзаменом была алхимия, где нам предлагались два теоретических вопроса и задача, описать состав и способ приготовления определенного зелья, рассчитать его на заданное число нежити. Мы прекрасно справились с о своими билетами, получили отлично, причем наблюдатель задавал каждому по одному дополнительному вопросу. Вуркельд был удивлен его познаниями, студенты отвечали в основном правильно, трое ошиблись, но с наводящими вопросами ответили. После экзамена прошла уже запланированная встреча в парке, где дейн Дирс рассказывал, что изучал алхимию дома, под руководством соседа-учителя. Наш курс сдавал экзамены неплохо, в основном отлично, пятая часть студентов сдала хорошо, что были очень высокие показатели. Дирс нас хвалил, говорил, что приготовил хороший отчет. Сессия закончилась, и мы направлялись домой на летние каникулы. Ребята обещали меня навестить втроем, говорили, что и скучать не придется. Пятому курсу оставался последний экзамен по избранной профессии, после него вручение дипломов и выпускной бал, где по традиции других студентов быть не должно. Мы прощались с девочками, с принцем и его друзьями, расставаться было грустно. Лисс радовалась, что у нас был мой куратор, говорила, я сразу стала жизнерадостней, она взяла с меня слово, что я займу её апартаменты, там хранятся мои драгоценности и платья с бала. Но главное, она обещала пригласить меня в гости на зимние каникулы, познакомить с сестрами и братьями.
   Домой я ехала с небольшой сумкой подарков, кроме личных вещей, которые с трудом вошли в новую сумку. Порталом я добралась до ближайшего города, а дальше уже с торговыми караванами, оплачивая проезд. Дорога заняла четыре полных дня, на рассвете пятого я въезжала в родной город, пришлось пешком добираться два часа. Вот я подхожу радостная к отчему дому, стучусь в ворота, кричу:
  - Мама, папа, это я, Нуся на каникулы приехала, открывайте!
  Ответом мне была странная тишина, потом калитку открыли ровно на столько, чтобы выбросить небольшой чемодан.
  - Убирайся вон черная тварь, нет у нас дочери с таким именем! - раздалось из-за ворот.
  Я открыла чемодан, где были старые мои вещи, их только на свалку выбросить, никому они не нужны, нищие и те побрезгуют. А мне оставляла книги моя бабушка в качестве наследства, о них я сейчас и спросила.
  - Книги для людей назначены, а черной твари они ни к чему, отправляйся к своим упырям и вурдалакам! - со злобой ответили мне.
  Со всех сторон за скандалом наблюдали вездесущие соседки-сплетницы. Я стояла посередине улицы и не знала, куда мне идти, мне отказали мои самые близкие люди, не пожелавшие даже поговорить со мной, слезы навернулись на глаза, я ничего не могла с ними поделать, они текли двумя дорожками по лицу. Получалось, что никому я сейчас не нужна, где жить, даже придумать не могу, казалось, что жизнь замерла, меня больше нет, боль была такой сильной, внутри все замерло, стало каменным, я не понимала, как быть дальше. Неожиданно меня подхватили сзади чьи-то крепкие руки, мы прошли через портал, и я оказалась среди друзей, а держал меня наш Трил.
  - Что, Нуся, успела соскучиться о друзьях? - спрашивал Оррик, обнимая меня и целуя в макушку. Они втроем не могли выпустить меня от радости встречи, каждый норовил захватить в объятия подольше.
  - Мы что тут до ночи обниматься будем? Она же с утра ничего не ела, - заявил Лиин.
  Друзья, наконец, поставили меня, и я увидела, что стоим у входа в таверну, куда мы и поспешили войти.
  Обед был очень вкусный, выбирали меню друзья, после еды мне сказали, что знали о готовящейся встрече, ещё в Академии, но решили меня не расстраивать, а найти мне новое жилье. За мной отправили Трила, который легко открывал порталы, встретиться договорились в этом замечательном городке Редвиле, где у орка есть знакомые, одна из которых и пригласила меня пожить у неё. Вот сейчас мы и отправимся к доброй орчанке, травнице и целительнице, при последних словах я завизжала от восторга и бросилась целовать Оррика от избытка чувств.
   Хозяйка уже ждала нас у своего дома, обрадовалась мне, как родной, обняла и повела в комнату наверху, а ребятам велела ждать на кухне внизу. Звали радушную орчанку Нарсена, она действительно целительница, училась у своей бабушки, потомственной шаманки племени. Узнала о моей беде, сразу велела вести в дом, но негодники все сделали по-своему, ругалась она на парней. Комната очень светлая с большой кроватью у стены слева, столом у окна, книжный и платяной шкаф стояли справа. Напротив комнаты располагалась ванная комната с умывальником. Было очень уютно, мне предложили переодеться с дороги и принять ванну. Вода всегда успокаивала мою слабую нервную систему, вот и сейчас мне стало легче. Вниз, к друзьям я спустилась через час, они сидели в большой комнате и разговаривали с хозяйкой. Та увидела меня первой, встала и подвела к креслу, я села.
  - Городок у нас маленький, есть два мага-универсала, на всякие непредвиденные случаи, гарнизон пограничный, но небольшой, мы привыкли к мирной жизни, безобразий особых у нас не бывает. Иногда молодежь выпьет лишнего, буянить начнет, стражники быстро в камеру, а утром штраф выплачивают и общественные работы на благоустройстве города. Все довольны в итоге, родителям краснеть на суде не приходится, а детки раза два попадут, так умнеют сразу, больше так не пьют, - рассказывала о своем городе Нарсена. - Я не просто так говорю, нужен нам ещё один маг, особенно целитель, да некромант. Наш губернатор с удовольствием такого возьмет на содержание. Работы целителю летом и зимой хватит, кроме меня, здесь две знахарки слабые, больше приворот и отворот знают, чем целительство. Поживешь, сама увидишь, но место работы уже есть для тебя.
  - Мы тут недельку поживем, договорились с хозяином таверны, нечего с незамужними дамами ночи проводить, тут нравы строгие, - сказал Лиин.
  - Надо будет с тобой съездить на ярмарку в столицу, купить одежду, обувь, косметику и прочую мелочь, кое-что из зелий понадобится, - сообщил Оррик.
  - Это обязательно, я вам список составлю, и мне купите. Вещи мне из племени присылают регулярно, не забывают родственники, а травы здесь не все растут, в столице выбор богатый, да и ярмарка идет сейчас, удачно приехали, - обрадовалась хозяйка.
  На ярмарку договорились завтра перед рассветом отправиться порталом, там три дня пробудем, не меньше, потому как много закупать надо. Мы простились до утра, я поднялась в комнату и сразу легла, но сон никак не шел, мысли путались и мешали отдыху. Как интересно судьба плетет нити моей жизни: родные люди, что родили меня и знают с пеленок, отказались, не желая и слова сказать напоследок, причину объяснить. Темной магичкой сочли, даже тварью назвали, наверное, и здесь не обошлось без братца Гавреля и его друзей, хотели ударить меня по больному месту. Родители, любили они меня когда-нибудь? Этот вопрос мучил меня всегда, меня кормили, одевали, отдали в школу, но никогда я не испытывала на себе это чувство. Детство я провела у бабушки, которая по-настоящему сильно любила меня, радовалась, когда я научилась плавать в озере, куда бегала с подружками, за нами следила мать одной из девочек. Однажды, я вытащила маленького котенка из воды, его бросили мальчишки, вместе с бабушкой я ухаживала за ним, кормила, играла ниточкой с бантиком на конце, обоим было весело. Вечером, после всех хлопот дневных, бабушка садилась на край моей кровати и рассказывала добрые истории про принцев, храбрых рыцарей, побеждающих зло в виде разной нечисти, но к драконам она относилась с трепетным уважением, как к воплощенной мудрости, и меня приучила так думать. Все доброе шло от неё, моей старенькой бабушки, я очень сильно плакала, когда её не стало, отец сказал, что библиотеку книг она завещала мне. Старших сестру и брата любили, как и младшего братца, а вот мне не досталось этого светлого чувства. Соседский мальчишка, как сейчас помню, бежал с таким счастливым криком: папка приехал! Мне было даже завидно тогда, мои мать и отец относились ко мне с прохладцей, даже к лошади больше чувства испытывали, потому что им сразу сказали, что я обладаю магией, для них это то же самое, что ведьма. Братья и сестра сторонились меня, в свои игры не принимали, всегда говорили: вон твоя метла в углу стоит, иди, полетай, чертовка! Родители и слова им не говорили, росла я сама по себе, только соседский мальчишка и был моим другом. Уже в Университете на первом курсе преподаватель Общей магии объяснял нам, что некоторые религиозные люди, далекие от мира магов, считают все её проявления злобным колдовством, им приходится долго доказывать существование светлых магов. А теперь и вовсе они уверились, что я ведьма, больно мне, но ничего не сделаешь. Они всегда слушают этого церковника, а он меня ещё в пеленках сжечь предлагал, да один магистр заступился, сказал, что аура светлая, убийство будет. Только сейчас и магистр не сможет помочь, нет у меня больше отчего дома, если подойду, так и убить могут. Вот только друзья есть, настоящие, в беде не оставляют, даже жилье нашли за те четыре дня, что я неспешно ехала с караванами. Не просто место, где переночевать, а с возможностью работать в будущем, да и летом не придется скучать, раз запастись надо зельями и травами, сама хозяйка очень душевная женщина, от неё теплом материнским веет. Так в размышлениях о странности судьбы, я незаметно уснула.
   Очень рано меня будила хозяйка, она уже завтрак приготовила. Я встала, поблагодарила, и через полчаса уже одетая спустилась вниз. Ребята уже были здесь, мы быстро поели, нам и в дорогу дали узелок с едой и питьем, наша хозяюшка позаботилась. Поблагодарив ещё раз за заботу, мы отправились в столицу. Сначала использовали портал Трила, затем два стационарных портала, таким длинным оказался наш путь, но к десяти часам мы уже шли по рядам ярмарки. В Академии я отвыкла от большого количества народа, поэтому с интересом рассматривала все, парни не мешали мне. Но тяжесть на сердце так и оставалась, я плохо помню те дни, проведенные в столице, они промелькнули как в тумане. Что-то примеряла, выбирала, но не ощущала себя, словно моя главная часть покинула тело и наблюдала со стороны как за куклой, неживой. Да, я разговаривала, даже смеялась, но внутри, словно камень возник в груди, души не чувствовала в те дни, только боль. Как и предполагалось, в первый день мы совсем мало купили вещей, ребята много браковали, не позволяя деньги на ветер бросать. Поселились мы в небольшой, но чистенькой гостинице в двух комнатах. Кормили там неплохо, ужин оказался вкусным, а завтракали мы очень рано на следующий день.
   На второй день мы приобрели несколько костюмов брючных, ткани для пошива платьев, теплый плащ непромокаемый, два летних плаща, две куртки, туфли, ботинки, сапожки, все по три пары. Мои протесты не принимались, наоборот купили шелк, два десятка комплектов нижнего белья, ленты, бусинки для вышивки, камешки. Зашли к травнику в лавку, где почти все по списку купили в двойном количестве. Трил был завешан коробками, тогда отправились в гостиницу, где ребята поговорили с кем-то знакомым и все коробки, включая травы, отправили с караваном, идущим в городок. Они так решили перед выездом, вечером с хозяйкой говорили, та подтвердила, что местные в столице есть, и посоветовала эту гостиницу.
   На третий день мы докупили недостающие составы из списка в первую очередь, потом направились в косметическую лавку, где мне подобрали составы для моей кожи, краску для губ и глаз. В отделе с разной мелочью приобрели заколки для волос, расчески, ленты, а в ювелирном магазинчике постарались купить несколько заколок для волос, ожерелье жемчужное. Зашли в оружейную лавку, где хозяйничал немолодой гном, там купили парные сабли, похожие на мои ученические, но намного лучше, и набор метательных ножей, два небольших кинжала. Подобрали хорошую тонкую кольчугу и прочную куртку с серебряными нашивками на рукавах и на спине, брюки из ткани, как и куртка, там же нашлись сапоги моего размера. Гном просто светился от счастья, что угодил таким хорошим покупателям. В соседней лавке с одеждой, купили дополнительно два брючных костюма, сказали, что лишней одежды не бывает. Вскоре после обеда мы отправились назад тем же путем, как и приехали.
   Ранним вечером мы оказались перед домиком травницы, которая уже ждала нас и приготовила ужин. Покупки она все одобрила, оружие похвалила, сказала, что брат служит по найму в гарнизоне и будет меня обучать каждый день четыре часа, я застонала в ответ. Мало мне обучения в Академии, летом и то отдохнуть не дают, все как у нелюдей.
   Утром я посмотрела на приготовленные для родных подарки, пригласила хозяйку посмотреть и дать совет, как лучше поступить. Она внимательно осмотрела украшения и сказала, что у них есть в городе приют для пожилых людей, если я не против, то она отнесет подарки тем, кого никто не посещает. Так свершилось доброе дело для обездоленных людей, потому что прочие расы не допускают одиночества стариков, они всегда с внуками, пусть и чужими. После обеда пришел брат Нарсены Фарейд, крупный, как и все орки, широкий в плечах, суровый взгляд воина. Он посмотрел на меня и сказал, чтобы я приходила завтра утром с оружием на тренировку, за мной придет его сын. Я уже была готова морально к истязанию организма, ребята вызвались меня сопровождать. Они решили дождаться прихода каравана, а пока присмотреть за моими тренировками.
  Поэтому утром мы целой толпой явились в гарнизон, нас оглядели с головы до ног, но пропустили всех. Фарейд посмотрел на сопровождающих, хмыкнул, но ничего не сказал, мне велел сделать мой обычный комплекс перед тренировкой с оружием. Я и постаралась, как обычно, то есть с полной выкладкой, увидела шест, радостно улыбнулась, продолжила с шестом. Достала свои сабли, провела привычные полчаса разминки, посмотрела на тренера, тот, ухмыляясь, встал в стойку напротив меня, и начал занятие, но в полную свою силу. Давно так не гоняли, но пять ударов я отбила четко, остальные пропустила. Но вот новый Учитель опустил оружие, посмотрел хмуро, подумал и сообщил:
  - Твое время будет с рассвета до девяти утра каждый день, задатки у тебя не плохие, до конца лета кое-что освоишь. Начальник разрешил взять ученицей, сестра за тебя поручилась, у нас здесь строго.
  Парни сказали, что доверяют ему, обучать может, скидок как девушке не будет, они довольны. Меня никто даже не спросил, как мне понравилось, я сложила оружие, пошла домой. Нарсена обрадовалась, что занятия начнутся уже завтра, а потом сказала:
  - Очень хорошо, что рано закончите, пойдем травы собирать, для некоторых пришла пора сбора. Твои друзья нам помогут, много народа в таких походах не бывает.
  День мы посвятили уборке дома, вымыли стекла, полы, двери, протерли мебель. Даже посетили небольшое пристроенное помещение, приспособленное для обработки трав, навели там порядок, приготовили место для сушки травы. Парни помогали нам двигать мебель, поэтому к вечеру все устали, поужинали и пошли отдыхать. Я надеялась, что сама проснусь, но хозяйка разбудила меня, я успела только умыться и убежала на тренировку. Дежурные солдаты спокойно пропустили меня, спросив имя, я дошла до зала, тот был открыт, вошла и привычно начала занятие. Когда взяла в руки шест, услышала смешки, оказывается за мной наблюдают, но помещение не моя собственность, придется терпеть, тем более я уже занималась со своим курсом раньше. Завершив рукопашные тренировки, взяла сабли, начала совершенствовать четыре способа моих упражнений. Вскоре народ открыто хохотал, просили показать что-то новое, но пришел тренер, и мы продолжили вдвоем. Смех прекратился, а после занятия Фарейд сказал, что его поразил мой способ ведения боя, он решил показать его старым солдатам, вот они и наблюдали.
  - Ничего страшного не случилось, эти удары мне показал Учитель Дарджейт, приказал довести до совершенства, тогда только позволит учить новое, - объяснила я свои действия.
  - Тебя обучает Великий Учитель? - изумленно спросил мой тренер.
  - Да, его попросил последний ученик, он не мог тому отказать, - сказала я правду.
  - Как давно он приступил к обучению? - орку было интересно все, мне было жаль, что я призналась.
  - Мы начали первые тренировки полгода назад, тогда я совсем ничего не умела, меня готовили на целителя, навыки боя не были необходимы. Сейчас, я должна уметь защищать свою жизнь, но на это уйдет десять лет, мне жаль, что я не тренировалась раньше, - призналась я.
  - За полгода такие удары научилась отбивать! - восхитились солдаты, их командир смотрел на меня с уважением.
  Он сказал, что по силе моих ударов, за ними стоит года два тренировок. Мы договорились, что я покажу известные приемы, а он будет постоянно присутствовать на занятиях. Пришла домой уставшая, но довольная, уже ждал завтрак и мои друзья с хозяйкой. Плотно позавтракали и пошли за территорию города, идти пришлось долго, почти два часа. Трава мелкая, что весной первая вылезает, горицветом называют, самое время для сбора сейчас, а вместе с ней и заячья травка идет, только применение разное, первая от ушибов помогает, а вторая желудок лечит. Много её растет в ложбинках у реки, вот на такое место мы и пришли. Каждый собирал свой вид травы, чтобы не путать, ребятам горицвет доверили, а мы заячью траву. За простыми действиями по сбору травы, моя душа начала понемногу оттаивать, я сняла обувь, босые ноги соприкасались с землей, трава приятно покалывала, слегка щекотала подошвы. По мере наполнения сумок, мысли и чувства приходили все ближе к той черте, за которой начиналась жизнь, до сегодняшнего утра я все делала по инерции, боль не давала мне ощутить себя живой, я словно замерла на границе жизни. Полные сумки набили, тогда только присели, достали пирожки, с вечера приготовленные, и с чаем из фляжек замечательно поели. Обратная дорога показалась нам длиннее, потому что сумки полные, а мы устали. Дома сначала разложили сырье на просушку, только после этого прошли в комнаты, умылись и сели отдыхать. Нарсена была очень довольна, много собрали, будет чем людей лечить. На завтра планировали собирать листья березы, пока молодые, широко применяются травниками.
   Так десять дней незаметно прошло, с утра у меня тренировка, потом сбор трав, корешков. Хозяйка нам сказала, что ей одной столько никогда не собрать, раньше дочка соседки с подругами помогала, но выросли, замуж вышли. Вот мы набрали много, ей на два года хватит, а потом и помощники найдутся. На десятый день мое сердце впервые, после посещения дома начало биться в прежнем ритме, я ощутила, как моя душа после какого-то особо тяжкого вздоха вернулась на место. Первый раз я обратила внимание на пение птиц, посмотрела на небо, поразилась его синеве, боль осталась, но ушла глубже внутрь, не так ярко проявлялась, как первые дни. Пробуждалось ощущение прекрасного, возвращалась радость, настроение перестало быть однотонно-серым, словно в пасмурный осенний день. Сама жизнь, казалось, пустила ростки в моем сердце, и оно оживало. Наконец прибыл караван из столицы, мы разложили наши покупки, целебные составы Нарсене вручили, она порадовалась, что всё удалось купить и много. Оказывается, соседка напротив очень хорошо шьет одежду, и берет недорого, надо ткани ей отнести вместе с бусинками и камешками для вышивки. Парни отправились по домам на следующий вечер после прибытия каравана, проводив их, я зашла к соседке договориться по поводу нарядов. Молодая портниха очень обрадовалась новым заказам. В городке нового ничего не пошьешь, объясняла она, а хочется мастерство свое показать, фасоны сменить, что со старыми клиентками никак не получается. Утром, после тренировок я принесла ткани и принадлежности для вышивки, обмерить меня успели вечером, поэтому набросали эскизы платьев, и швея приступила к работе.
   За все дни, прожитые в небольшом городке, я ни разу не видела посетителей травницы, а когда спросила её, та ответила, что пока не сезон. Полевые работы только начались, все внимательные, а в самый разгар начнутся травмы, летом кишечные проблемы у пожилых людей и детей. Я думала, что буду спокойно наблюдать за работой травницы, помогая ей в меру своих сил, да ещё тренировки и всё. Как же я ошибалась! Лучше бы меня все Учителя по плацу гоняли, чем то, что произошло через три дня после отъезда ребят.
   Я только что принесла первое готовое платье и крутилась во все стороны, показывая его орчанке, та была довольна больше, чем я, восклицала восторженно, ахала, просила показать со спины, потом повернуться передом. Ей очень понравилась вышивка с использованием камешков, ракушек и бусин в старинном стиле, а главное, она пояснила, что это оберег для хозяйки, что повышает ценность платья. Вот в этот момент в дом залетели, иначе не скажешь, три женщины с взъерошенными, стоящими дыбом волосами, что-то отчаянно крича. Я смогла понять только одно: помогите! Нарсена попросила вошедших успокоиться, подала им травяной настой, и женщины смогли поведать чудовищную новость. Двенадцать парней старшего класса отправились на старинное капище, где на заре цивилизации приносились кровавые жертвы, дети решили, что там находятся таинственные сокровища, очень ценные артефакты. Ушли они вчера, сказали, что на рыбалку, потому родители не беспокоились, а сегодня двое младших выдали заговорщиков. Городские маги отказались идти, помочь они ничем не смогут, надо вызывать столичных магистров, а каждая минута ожидания уменьшает возможность увидеть парней живыми. Поэтому женщины пришли умолять студентку о помощи.
  - Моя девочка, я ничем не могу помочь! Всего лишь знахарка и травница, мои услуги не помогут, где замешано колдовство. А ты такая молодая, вон, даже маги наши отказались! Что теперь будет с родителями? Если бы твои друзья были здесь, можно было бы спокойно говорить о какой-то помощи! - сокрушалась орчанка.
  - Не знаю, чем я смогу помочь, ведь я два года посвятила целительству, и первый год училась некромантии, только самые азы и усвоила! - в отчаянии восклицала я.
   Нет, я все-таки больная на голову, если согласилась на эту сомнительную авантюру. Отправились мы впятером, со мной четыре опытных воина гарнизона, из них у двоих сыновья ушли, поистине великие спасатели. С собой взяли только самое необходимое: оружие, походную сумку для оказания экстренной помощи, артефакты и еды на неделю. Я взяла новую куртку, кольчугу и ботинки тренировочные, воины были в кольчугах, но душа моя просила бежать как можно дальше от страны, а не только городка. За три часа на лошадях мы добрались до развалин, воины стреножили и отпустили пастись коней, сказали, что не убегут, сами спустились вниз, наши шаги по каменному полу отдавались гулким эхом в огромных залах, до потолка не всякий дракон достал бы, так они были высоко. Сердце то замирало, словно зайчик, то бросалось вскачь, ужас от барельефов и колонн, изображающих чудовищ, пронизал нас. Мы шли около получаса, пока не увидели новую лестницу, уходящую глубже в подземелье, оттуда тянуло сыростью могил и смертью, казалось, сама погибель затаилась и ждет внизу незадачливых спасателей, чтобы свершить кровавый ритуал. Медленно, чтобы не угодить в ловушку, начали долгий спуск, который закончился очередным коридором, повинуясь внутреннему зову, мы направились налево, отметив направление на стене, через каждые десять шагов, первый воин ставил такую метку, кто знает, вдруг в лабиринт попали. Запах был затхлый, словно в склепе древнем, светильник еле освещал пространство в радиусе полметра. Наконец, мы вышли в громадный зал, где на алтаре приносились жертвы, сам он был сдвинут, открывая проход. Это означало, что мы идем верно по следам детей, вот только опасность завибрировала вокруг, мы приготовили оружие, отражать атаку неизвестного врага. Я надела свою защитную одежду, перед спуском в развалины, а сейчас, как и спутники, держала обнаженные сабли. Воинам я сказала, чтобы охраняли зал, вниз пойду одна, потому что, дальше без применения магии идти нельзя, они могут отвлечь меня, тогда погибнем все.
  - Поймите меня правильно, я ведь только начала обучение, а нам важно сосредоточиться, чего я не смогу, если увижу, что и вы попали в беду. Получится, что и сами погибнем, а не только спасать, да и здесь следить надо, вдруг твари какие появятся? - уговаривала я спутников.
  - Хорошо, Нуся, мы останемся, но ты уж сама не оплошай, береги себя! - отвечал один из воинов.
   Вот так я оказалась одна среди древнейших могил, хорошо, что меня научили видеть нити магических плетений, с трудом пробиралась, минуя их, словно паутину. Было мне страшно в тот момент? Не смогу ответить на такой простой вопрос, потому что боялась за мальчишек, всей душой стремилась спасти их, неразумных. А вот ловушек опасалась, стремясь их обнаружить прежде, чем попадусь. Какая-то осязаемая тишина окружала это место, будто вязкое болото, и давила на сознание, мешая мыслить. Она возникла на моём пути из ниоткуда, огромная, толщиной больше моего роста в полтора раза, тело её исчезало в глубине проходов. Истинная змея Сета, великого бога древних, треугольная голова чудовищных размеров возвышалась надо мной, с клыков стекал смертельный яд. Не было даже одного шанса выйти живой из этого поединка, изумрудные глаза внимательно следили за каждым моим вздохом, пришел твой смертный миг, Нуся, подумала я.
  - Жалкие черви, как вы решились нарушить мой покой и сон, длящийся миллион лет? - раздалось в моей голове.
  А может не всё так безнадежно, если враг вступает в переговоры? Если разбудили, значит, потревожили древний артефакт большой силы, и где сейчас эти сорванцы?
  - Мне нравятся твои рассуждения, ты не похожа на тех, кого я встречала, - услышала я.
  - Скажи, пожалуйста, о Великий Страж, как мне найти юных детей, что потревожили твой покой? Клянусь, своей сущностью, что верну артефакт на место, даже ценой своей жизни! - произнесла я мысленно, дальнейшую беседу считая обычным диалогом, как с Трилом.
  - Они взяли камни и направились к Вратам Бездны, думая, что там их ждут истинные сокровища и Великая Мудрость.
  - Проводи меня, о Великая слуга Сета! - попросила я и поспешила за своим проводником, уже не думая о ловушках и других опасностях.
   Мы успели вовремя, как бы дико это не звучало. Двенадцать юношей, находясь под древними чарами, пели странную песнь на языке предков всего живого, в руках шестерых сияли неземным светом странные камни, шесть других уже заняли свои места во Вратах. Остановить обычным способом невозможно, придется.... Не знаю каким образом, но я начала свою песнь, закрывающую древние Врата, усыпляющую слуг Великого Сета. Это была песнь Вечности, как и откуда я её знаю, в данный момент не имело значения. Две магии встретились, началось неизбежное противостояние чар. Моя песнь лилась, так мне казалось в тот миг, прямо из сердца, она и совпадала с ним своим ритмом. Кроме того, я знала, что она разлита среди звезд, которые движутся в её непрекращающемся и на миг ритме. Все камни вдруг образовали странную звезду, сияние, которой было нестерпимо ярким, несколько мгновений, и вот уже нет их, исчезли, будто и не были никогда. Мой дивный проводник среди мертвых тоже пропала, остались дети и я.
   Парни вышли из сетей дурмана, и рухнули на каменный пол без сил. Моё оружие давно покоилось в ножнах, я достала из сумки фляжку с напитком, придающим силы на три часа. После все равно упадут обессиленные, но сейчас надо выбираться отсюда, пока древние чары спят, ибо чувство опасности кричало: беги. Я по очереди влила всем по столовой ложке зелья, сама тоже выпила, через полчаса мы смогли начать путь наверх. Не помню, как прошли мимо древних могил, возможно, неведомый провожатый провел нас другим путем, но мы выбрались к моим воинам. Радости встречи, казалось, нет границ, но мы поспешили наружу. Когда всей толпой выбрались на поверхность, раздался тяжкий вздох, по руинам прошлась неясная рябь. Мы, на всякий случай, отбежали как можно дальше, а камни пришли в движение, что-то ухнуло, грохот, пыль. Когда пыль рассеялась, на месте древнего капища было небольшое углубление, каменное крошево и земля, ничто не напоминало осколки башен.
   Я попросила воинов разжечь костры, сказала, что мне и детям нужен сон, легла на землю и уснула. Позже мои спутники говорили, что не смогли нас разбудить никакими методами, мы спали двое суток. Проснулись среди ночи, поужинали, и снова уснули до утра. Встали мы, когда солнце было уже высоко, быстро доели оставшиеся продукты, и направились в город. Я совсем была без сил, словно неживая, а механическая игрушка передвигалась по необходимости, мысли и чувства покинули меня. До городских стен добрели только вечером, нас вышли встречать воины гарнизона, каждого провожали до дверей дома, где близкие со слезами радости, уводили внутрь отдыхать. Нарсена меня на руках отнесла в ванну, отмыла, сделала массаж, укутала в махровый халат, напоила травяным настоем, а через час я сидела за столом, поглощая вкуснейшую картошку, тушеную в горшочке с мясом и приправами. Передо мной горкой возвышались пирожки на блюде, графинчик с фруктовым напитком, грелся самовар, тело отдыхало, в голове прояснилось, аппетит был просто зверский. Хозяйка молча сидела рядом, наблюдала за мной, не думаю, что она ждала рассказа прямо сейчас, мне надо было восстановить силы, после всего, что произошло с нами.
   Проснулась я в кровати, уже после обеда, полностью отдохнувшая, спустилась вниз, где орчанка ждала меня за накрытым столом. После обеда я рассказала ей, что с нами произошло, как нашла зачарованных ребят, случайно вспомнила несколько заклинаний, что позволили предотвратить беду, артефакты исчезли, мы вышли на поверхность, и капище рассыпалось.
  - Это было так, будто гигантское чудовище вздохнуло тяжко, мы в страхе отбежали подальше от капища и рухнули, обессиленные на землю. Руины ожили, их покрыла мгла, а когда та рассеялась, на месте древних сооружений была ровная земля с небольшой выемкой. Воины развели костер, а я и ребята уснули, говорят, спали двое суток, поели и снова уснули до утра. Ничего не помню, как добирались, очнулась полностью сегодня в постели, - говорила я своей хозяйке.
  Внутреннее чувство подсказывало мне: не следует говорить кому-либо о состоявшейся встрече с необычным Стражем и о Вратах. Маг должен скрывать истинные события, не все сведения должны быть доступны даже друзьям, чтобы защитить их. Говорят, что многие знания несут большие беды, часто так и бывает, я уже убедилась на своем небольшом опыте. Кроме того, мне требовалось дня два отдохнуть, потому что я снова не чувствовала жизнь, неужели после каждой неприятности я буду таким вот внешне живым, а внутри мертвым существом? Этот вопрос сильно интересовал меня, но ответить на него мог могущественный маг, таких не наблюдалось вблизи..
   Нарсена сказала, что мальчишки ничего не помнят с момента проведения ритуала по открытию магической книги, которую не смогли найти. Маги говорят, что она исчезла вместе с уничтожением древнего сооружения, их больше всех удивило ваше появление, они предупреждали, что вы погибнете первыми. В городе сегодня большой праздник по случаю возвращения детей, на дом хозяйка накинула полог, защищающий от постороннего шума. Мне дают отдыхать, восстанавливать силы, на что, по мнению магов, потребуется три дня, поэтому никто не стучит в двери.
   Увы, наше возвращение окончилось не так благополучно, как хотелось бы местным обывателям. В течение месяца все мальчишки погибли самой глупой смертью: трое утонули в реке, где купались почти с пеленок, пятерых покусала собака бешеная, что взялась ниоткуда, и сразу исчезла, остальные четверо тоже нашли бесславную кончину. Меня не сильно расстроили эти события по простой причине, я ещё была не в себе, не могла реагировать, может это и к лучшему, своего рода защитная реакция организма на чрезмерный раздражитель, иначе, я точно сошла бы с ума от нечеловеческой боли моей души. С раннего детства говорили, что у меня слишком впечатлительная душа, я остро ощущаю любые, даже чужие душевные муки, находят во мне отклик, я сильно переживаю по каждому пустяку. Данные события пустяком сложно назвать, сильная боль души могла свести меня с ума, поэтому, душа как бы впадает в состояние безразличия, позволяя организму восстановить силы. И только тогда медленно, будто во сне начинается процесс возрождения духа. Родители погибших сильно возмущались, говорили, что эта мерзкая студентка их в жертву на алтаре черном принесла. Неожиданно за меня вступились маги и сказали страшную новость: оказывается, столичные магистры прочли про это капище в древнем манускрипте, по магическому всплеску определили, что начался ритуал открытия Врат, что могут сделать только двенадцать адептов тьмы, мужчины, родившиеся в один год и одном месте. Прервать ритуал невозможно, в наш мир хлынут ужасные чудища, от которых современные магистры защитить не могут, собирались спасать столицу, а остальных определили на погибель.
  - Мы все были готовы к смерти, только собирались продать жизни дороже, унести с собой хотя бы парочку чудищ. Неожиданно почуяли волну самой Жизни, но это невозможно в наши дни. Ибо только Творцы способны повелевать ею, но необычайная благодать ощутилась даже в нашей башне, в специальной ритуальной комнате, где мы находились в тот момент. А дальше разлилась тишина необыкновенная на краткое время, после чего словно сам мир вздохнул глубоко, и все магическое действо завершилось. Совпало это по времени с присутствием студентки у Врат, а последнее событие с выходом всех на поверхность. Произошло великое чудо, что все остались живы, а на мальчиках маги сразу по возвращению видели печати смерти, обычно так отмечают адептов тьмы перед принесением в жертву, повинны во всем двенадцать парней и их родители, что не сумели внушить детям об опасностях, - поведал старший из магистров. Так маги защитили меня, после их слов горожане присмирели, стали строже относиться к детям, особенно подросткам.
   В это лето не было вспышки кишечных заболеваний, как обычно, магистры наши подумали и связали это с событиями на древних развалинах, разрушились могучие древние чары, наведенные на всю округу. Работы у травницы почти не было, я после утренних тренировок отдыхала, ходила с местными жителями на речку, ловили рыбу, купались, научилась хорошо ездить на лошади. Раньше я их боялась панически, они, чувствуя мой страх, не подпускали меня к себе.
  - Нуся, ты должна научиться верховой езде, - заявил однажды Фарейд. - У нас и лошадь для тебя найдется.
  - Может не стоит? Раньше они меня не подпускали садиться, сбрасывали, столько синяков и шишек набила, - жаловалась я.
  - Наша лошадка смирная, не сбросит тебя, а что это за маг, который скотины пугается? - усовестил меня орк.
  Смотреть на мои мучения пришла половина гарнизона, лошадка, действительно оказалась смирной, взяла из моих рук хлеб с солью, сжевала медленно. Я подошла сбоку, залезла на подставку, перекинула ногу, взбираясь в седло, меня не сбросили, удалось самостоятельно оказаться в сидячем положении, мысленно прокричала Ура! Сунула ноги в стремена, которые подтянули предусмотрительно под мой рост, дернула поводья и лошадка пошла, пока Фарейд седлал своего жеребца, мне подсказали, как управлять лошадью, что рысью легче, чем шагом, мне не верилось, что я еду на лошади. Тихое счастье наполняло мое сердце, радость зашевелилась в глубине, восхищение от передвижения не покидало меня. Мы медленно выехали из города, оказалось, что с высоты лошади окружающее выглядит иначе, сначала я сильно боялась, но едва начала привыкать, как повернули назад. Только спрыгнув с лошади, я поняла, как устала, ноги меня едва держали, на дрожащих ногах, свести их вместе оказалось проблемой, медленно я подошла к дому. Нарсена помогла мне войти, занялась моими ногами, растирая их с пахучей мазью, я тихо стонала, иногда вскрикивая. Хозяйка, смеясь, сказала:
  - Ничего страшного моя девочка, так со всеми бывает, наш народ обучается верховой езде с шести лет. Тебе тяжело придется первое время, учиться будешь по часу через три дня, не чаще. На десятом уроке уже такой боли не будет, а там привыкнешь, будешь целый день в седле и не устанешь сильно, главное уметь без напряжения сидеть в седле.
  Утром мои ноги все ещё болели, но я заставила себя идти заниматься. Мои тренировки, занятия с лошадью, постоянные встречи с портнихой постепенно помогали вернуть душевные силы. Запахи древних могил преследовали больше месяца, но постепенно забылись в повседневной суете. Примерно столько же времени потребовалось для того, чтобы научиться ездить верхом и окончательно успокоиться, вернуть мое настроение и душевное равновесие. Воины гарнизона начали брать с собой на верховые прогулки с проверкой границ городка.
   Однажды, когда мы в очередной раз с группой воинов объезжали окрестности, причем я впервые сопровождала их до конца, раньше я два дня только проводила с ними, и возвращалась с кем-нибудь назад. Мы сидели у костров, я вдруг почувствовала зов. Встала и пошла в пустыню, зашла за барханы, места нашей ночевки видно не было, но воины привыкли, что иногда я ухожу от костра бродить в одиночестве, поэтому не волновались. Я присела на остывающий песок, вокруг царила ночь над песчаным морем, сверху сияли звезды, тишина укутала нежным покрывалом все вокруг. Передо мной явилась слуга Сета, но уже в виде образа, покачиваясь надо мной, она разглядывала меня снова.
  - Здравствуй, Дитя Мира! Благодарю, что отпустила меня к моему Господину, я так долго оставалась последней живой из слуг в этом месте. Сейчас я свободна, как и в древности танцую для Великого Сета. Ты с присущим уважением произносила его имя, там, у Врат тебе удалось вспомнить великую песнь, боги услышали, откликнулись на Великий Зов и закрыли навеки проход Тьме, разрушив магию тех, кто жил задолго до вас, людей и им подобным.
  - О, Великая! Я рада, что ты свободна, мне больно видеть, когда такие прекрасные создания находятся в плену и рабстве. Мое сердце волновалось за тебя, мне было очень жаль думать о твоей гибели. Конечно, на заре времен твои братья и сестры погубили очень много моих предков, но нельзя обвинять в прошлых бедах того, кто готов выслушать тебя, а, возможно, помочь.
  - Ты любишь тишину мира, совсем как мы и наш Господин, такие сущности редки сейчас, потому как именно они способны принять мудрость веков. Кто любит речи суеты, тот не достоин величия, древние знали и умели отринуть всякую мысль и погрузиться в Великую Тишину, услышать музыку Сфер, что разлита в пространстве меж звезд. Иногда я буду приходить к тебе, вот как сейчас, чтобы поведать частицы мудрости, показать Танец Истины.
  Начался мерный танец древнейшего чуда, мое сердце вместе с душой то поднималось в небеса к звездам, то падало в самую Бездну, казалось, я кружусь сама среди неведомого пространства, мою душу переполняла Великая радость, и одновременно Глубокая печаль, Первозданные Свет и Тьма колыхались вокруг, подчиняясь дивной мелодии. Завершилось сие феерическое действо на рассвете, Великая молча покинула меня. Некоторое время я не чувствовала свое тело, наваждение медленно оставляло меня, я услышала крики своих спутников, поспешила к ним. Хорошо, что воинам, закаленным в боях не надо объяснять, что иногда требуется одиночество и тишина. Мы позавтракали и отправились дальше, такие поездки, обычно, занимали дней пять, не меньше. Территория пустынь принадлежала древним кочевым племенам, сейчас здесь могли жить только пустынные демоны, чтобы не подвергнуться неожиданному нападению, воины периодически объезжали территории вблизи города. На юге доезжали до пустыни, дальше сворачивали к западу и ехали до горных поселений гномов, откуда возвращались домой, в город. Другая группа ехала на восток, до границы с орками, и тоже возвращались к северным воротам.
   Вот так и живут в пограничных городах, здесь очень спокойно, соседи не воинственные, земли не сильно богаты на урожаи, но столица и лорды далеко, жители чувствуют себя вольными. Сама местность мне нравилась, я влюбилась в степные просторы, даже пустыня привлекала меня своим вечным движением, казалось, сами барханы спешат, бредут навстречу неизвестности. Такое поэтическое место наш городок, здесь только великие вирши слагать, природа и люди к тому располагают. Мне здесь очень уютно, возвращаться в Академию не очень хотелось, тем более, что моих подружек там уже нет. Они сдали свои экзамены отлично, выпускной бал, по словам Лисс, был просто великолепен, домой все уезжали в прекрасном настроении.
   За лето я не сильно продвинулась в изучении искусства боя, новый Учитель помог освоить начальные навыки в метании ножей, я могла правильно держать их, бросая, попадала в саму мишень, а не мимо, как первые десять дней. Это целое искусство, владение холодным оружием, я начала понимать слова Дарджейта, что воин совершенствуется всю жизнь. Мне нравились мои занятия, иногда я уходила за черту города, в степь, где тренировалась для души, под удивительную песнь жаворонка в вышине, шелест травы. Владение оружием и собственным телом уже не казались мне чем-то ненужным, нравилось чистить оружие, снимать зазубрины, шероховатости, тихо напевая мелодию о любви, меня никто не мог сейчас упрекать в плохом его содержании. Каждый день я читала книги по целительству, кроме них в подарочной упаковке оказались и два травника с описанием трав нашего мира. Трудно оценить по достоинству такие великие дары, возможно, что сведения, почерпнутые из этих древних фолиантов, спасут чьи-то жизни. О книгах я никому из друзей не сказала, и теперь орчанка их не видела, я читала в её отсутствие.
   В конце лета мы с хозяйкой ездили в соседний городок на ежегодную ярмарку, где посетили представление бродячих артистов, нам они очень понравились. Спектакль был веселым, мы смеялись до слез, громко аплодировали понравившимся актерам. Также нам довелось посетить горный поселок гномов, где закупили часть редких ингредиентов для приготовления исцеляющих зелий. Гномы славились не только как оружейники, но и ювелиры были прекрасные, невозможно пройти мимо таких красивых украшений, какие были в изобилии в местной лавочке. Нарсена долго разговаривала с торговцем мелкими украшениями, выяснила, что изготавливают их мальчишки, его внуки, а камешки для безделиц находят в горах и пустыне. Должны были три дня назад вернуться, но видимо увлеклись, подростки, никакой ответственности, одни переживания деду. Мы обещали помочь мальчикам, если увидим в наших краях.
   Вернулись домой, я сразу пошла к соседке, потому как обещала на её долю приобрести несколько сережек, колечек и браслетов. Мы втроем, моя хозяйка не усидела дома, тоже пришла, долго перебирали небольшую кучку броских украшений. Все восторгались работой мастеров, умеют же гномы делать, вот даже мальчишки работают. Кроме того, мы знали, что старший сынок соседки встречается с одной девушкой, мы спрашивали, насколько серьезны те отношения, может скоро свадьба? Нас ждало разочарование, соседка тихо смеялась:
  - Нет, девушки, мой Каринес не скоро найдет подругу жизни, он так похож на отца! Тот был до меня холостяком, и женился в тридцать два года, так что я пока и не ожидаю серьезной девушки.
  Зашел Фарейд и пригласил меня на очередной объезд территории, сказал, что через час выезжают. Я быстро собралась, взяла у соседки продуктов на неделю и поспешила к воротам, где меня ждали с лошадью. Выезжали неспешным шагом в сторону пустыни, стражники знали, что это моё любимое направление, старались приглашать чаще. Всегда мы делились своими воспоминаниями, историями бесконечными, да и позаниматься со мной на саблях они любили. Удары, которым меня обучал Великий Учитель, оказались универсальными, позволяли хорошо защищаться, особенно нужны такие навыки с очень сильным противником.
   Степь не радовала меня, как это было обычно, и спутники мои мало разговаривали, словно стремились быстрее завершить объезд, что было весьма необычным. К пустыне добрались утром третьего дня, проехались по краю, ничего особенного не увидели, намеревались повернуть назад, когда я услышала стон. Сначала решила, что померещилось, просто ветер пески кружит, но тут увидела что-то темное за следующим барханом. Не спеша, мы подъехали к таинственному предмету, которым оказался гном, и его наполовину засыпало песком. Спешившись, я бросилась к нему, мне помогали двое спутников, вытащить из песка, совсем мальчишка, в бессознательном состоянии. Я напоила его из фляжки, придерживая голову, влажным платком вытерла лицо, глаза карие распахнулись, уставились на меня. Гном пытался что-то сказать, но из пересохшего горла вырвался стон, обессиленный, он снова откинулся назад. Я достала травяной настой из сумки, напоила его, раздался тяжкий вздох, мальчик собрал все силы и сказал, что в трех днях пути его спутники попали в беду. Мы считали, что к утру будем на месте, если парнишка верно запомнил дорогу. Надо было спешить, гнома усадил на свою лошадь Фарейд, и наш отряд поспешил на помощь. К полудню следующего дня показались развалины, нас никто не встречал, Патер, спасенный гном, сказал, что все внизу, перегородка рухнула, друзья остались по другую сторону завала. Одного стражника мы оставили наверху с лошадьми, остальные спустились в подземелье, прошли метров сто, там оказался новый спуск, лестница была очень крутой и скользкой, ступени за тысячи лет стерлись, спускались дальше втроем, остальные не пролезли в узкий проход. Интересно, кто здесь строил некогда дома, если такие непроходимые лестницы, может карлики? Рисунков на стенах не было, мы едва продвигались, наконец, добрались до очередного коридора, прошли совсем немного и увидели завал, вернее сплошную каменную перегородку. Почему-то пришла мысль о ловушке, которую активировали ушедшие вперед друзья Патера.
   Я спросила у гнома, не пытался ли он найти другой путь, мальчик ответил, что с другой стороны тупик, мне очень не понравились его слова, но я решила исследовать весь коридор, прежде, чем начинать рушить капитальную стену. Оставив спутников у завала, я поспешила в противоположную сторону, запретив следовать за мной. Кажется, я снова нашла приключений, пришла ясная мысль, прошла лестницу, через десяток шагов коридор повернул налево, дальше прямо метров пятьдесят. Заканчивался проход комнатой квадратной формы, в центре на полу пентаграмма, почти стертая. Интересно, что за ритуалы здесь проводили, запаха крови и опасности нет. Стены ровные, нет никаких намеков о проходе за ними, я внимательно разглядывала рисунок на полу, отметила три знакомых руны, может, это типа портала для внутренних перемещений? А если рисунок для отвода посторонних глаз, и проход открывается неприметным камнем? Я включила ночное зрение, более внимательно осматривая пол, искала выступающий камень, трещинку небольшую, погасила светильник. В кромешной темноте увидела слегка светящийся камень на стене, подошла осмотреть ближе, ничего опасного не заметила. Очень медленно надавила двумя ладошками на светящееся пятно. Прошло минут десять, я начала терять терпение, раздался легкий скрип, стена отошла в сторону, открывая проход. Идти своими ногами в ловушку очень не хотелось, понимала, что путь закроется, как только пересеку эту дверь. Нуся, ты совсем с ума сходишь! Кричали остатки разума, но я не слушала, прошла вперед, легкий скрежет, стена на месте. С этой стороны две впадинки в виде ладоней, проход в одну сторону, медленно пошла вперед, вскоре услышала голоса. Это и были пропавшие гномы, на меня смотрели как на привидение, но я заявила:
  - Вас дедушка ждет, волнуется, а вы тут подземелья разглядываете!
  Мальчишки опешили от неожиданности, потом наперебой начали говорить, как узнали, что здесь было жилье, можно поискать интересные камни для поделок, или металл новый найти. Спросила их, что нашли, в ответ головы поникли, вздох, сразу понятно, пустые проходы. Захотелось помочь, вместе пошли вглубь, прошли несколько комнат, пусто, мебель, вещи истлели давно, только пыль. В седьмой по счету камере, слишком малы для жилья, нашли крюк на стене с ржавой цепью на нем. Версия небольшой тюрьмы подтверждалась, надо искать выход наверх, мы быстро прошли длинный коридор до конца, снова тупик. Я привычно подключила магическое зрение, увидела странный рисунок на стене, на полу, ровном, один камень странно сточен, встала на него, даже попрыгала. Ничего не происходило, я велела мальчикам стоять у разных стен, сама на камень взобралась, едва успела отскочить, когда плита сверху начала опускаться. У гномов были веревки, по которым поднялись наверх, оказались в огромной комнате, но пустой. Мальчикам тоже было очень интересно, их глаза блестели светом любопытства. Открыли очередной проход, ведущий вдоль жилых помещений, дошли до странного места, комната была значительно меньше предыдущих, намек на тайник. Мне было интересно, что за странный народ оставил после себя такие вот катакомбы, соединенные переходами с механизмами, но видимыми только с помощью магии. Вообще о жителях пустыни почти ничего неизвестно, возможно в глубине песков имеются сохранившиеся рукописи тех лет, но какой исследователь отправиться на верную гибель?
   Искала я долго, мы носом готовы были обнюхать каждый подозрительный камень, уже решили возвращаться назад, отчаявшись найти что-либо, мальчики стали совсем грустными, вышли в коридор, я осталась одна и заметила на стене пятно света, приложила к нему ладонь правую. Стена подвинулась, когда-то внутри были стеллажи, они рассыпались, камни, монеты, украшения лежали на полу. Клад, конечно, не такой богатый, но мальчикам для работы простора много, да и стражникам за охрану будет чем оплатить. Гномы издали радостный вопль, увидев такие богатства, затем очень быстро, без лишней суеты собрали все ценности, оставалось найти выход, теперь смотрели на меня с надеждой. Вернулись в большую комнату, вверху заметили выступ, один из мальчиков поднялся и нажал, люк поднялся, мы вылезли, помещение мальчикам было знакомо, прошли в коридор, сразу увидели выход из развалин. Счастливые подростки выбрались наружу, и тихо переговаривались между собой, иногда жестикулируя. Я спустилась по первой лестнице, дошла до спутников, сказала, что вывела ребят, наклонилась у второй лестницы, негромко позвала, оставленных Патера и стражника. Вскоре мы вышли на поверхность, солнце опускалось за горизонт. Гномы радостно обнимали Питера, что-то говорили ему.
  - Ну, что герои, нашли клад? - сурово спросил Фарейд, мальчишки радостно кивали головами. - Теперь взбирайтесь на лошадей, у нас воды почти нет, надо быстрее добраться до родника. Нуся, ты едешь одна, без нагрузки, сейчас прикрепим тебе часть провизии.
   На отдых остановились в степной зоне, у маленького озера, где напоили лошадей. Сварили ужин на костре, кашу с вяленым мясом, мальчики ели с аппетитом. Утром проснулись, на завтрак вскипятили чай с душистыми травами, ели мясо и хлеб. Наши кладоискатели понемногу приходили в себя, начали улыбаться, разговаривать. Гномы, они, и этим все сказано, бесед долгих не ведут, молчаливее их только тролли, вот и наши спасенные многословием не отличались, на прямые вопросы отвечали: да, нет, не знаю. Отошли в сторонку от места стоянки, пошептались, рассматривая содержимое сумок, потом выбрали часть найденных камней. Они вручили их Фарейду, как старшему в качестве платы за спасение, обещали добавить, если проводят к дому. Мне ничего не дали, хитро посмотрели, переглянулись, обменялись загадочными улыбками и всё. Мы смогли выяснить, что какой-то купец встретил путника из пустыни, вот тот и поведал, якобы о развалинах вблизи от степной зоны. Основные-то караванные пути старых времен проходили несколько в стороне, там до оазиса бывшего неделю добираться надо, по пескам не походишь просто так. Мальчики слушали историю очень внимательно, даже срисовали карту, о ловушках думали, но надеялись на удачу, как гномам им должно везти в подземельях. А когда попали в западню практически на самом входе, то надеялись на своего друга, который оставался свободным, они и подумать не могли, что тот упадет без сил на самом краю пустыни. Только сейчас, этим солнечным, добрым утром, до всей компании незадачливых кладоискателей дошло, что спасение можно назвать чудом, все они были на волосок от гибели. Спасенные сидели, удивленно хлопали глазами, затем надолго задумались, и до конца нашего путешествия не проронили ни слова. До городка добирались три дня, наши лошади почуяли запах родной конюшни, прибавили скорости. Фарейд взял мальчишек в гарнизон, через три дня один из купцов собирался ехать в горы, решили отправить с ним. Мало ли какие существа могут встретиться нашим гномам, вдруг отберут добычу? Вот такое приключение произошло в последние дни каникул.
  
  Глава 6. Первое применение некромантии
  
   Вот и закончились каникулы, я собиралась в дорогу, Нарсена собрала сумку с продуктами, на мои робкие возражения, что мне два дня добираться, ответила:
  - Нуся, ты становишься совсем взрослой девочкой, должна понимать, что предполагаемое время дороги для путешественника ничего не значит, продуктов он берет на неделю. Сама же гномов спасала, хорошо, что Судьба позволила тебе его услышать, а если нет? Такие хорошие мальчики погибли бы от неправильного распределения продуктов и воды. Будь у каждого мальчика своя сумка с продуктами, он не попал бы в такое бедственное положение, пришлось в пустыне три дня без капли влаги. Вот, сумка готова, тут и еда, и фляжки с водой, ещё травяной настой, путнику самое то.
   Что тут возразишь? Орки кочевые племена, больше других понимают в длительных путешествиях. А я успела соскучиться о своих приятелях, так хочется всю троицу увидеть, услышать их покровительственные речи, особенно Трила. Вот, вроде все собрала, даже парочку платьев, что соседка шила, взяла, не удержалась, такая красота. Боевой комплект тоже положила, куда мне теперь без оружия, как я раньше без груды железа ходила?
  - Нуся, возьми с собой лошадь, может, верхом в Академию поедешь? - предложил Фарейд.
  - Ой, ну и как, по-твоему, я её через портал потащу? Там деньги дополнительные надо платить за животное, это первое. Но куда её в Академии девать? Там же конюшни нет, а продавать славное животное, с которым все лето общалась, жалко, - я потрепала кобылу по гриве, скормила вкусную корочку хлеба, вздохнула и вот собираю вещи.
   Плотно позавтракала, простилась с хозяйкой, та обещала ждать, а я порталом добралась до ближайшего города, дальше предстоял путь с караваном сутки на север, где был очередной портал сразу в Академию. Купца я нашла сразу, он выезжал перед обедом, оплатив проезд, нашла свободную повозку, положила вещи и вместе с остальными ожидала отправления. Мне нравится путешествие с караваном, оно такое неспешное, да и как торопиться, когда груз везешь немалый? Многие одинокие путники предпочитают этот способ передвижения, можно встретить мудрых старцев, молодые пары, сами караванщики знают множество поучительных историй, новости всего нашего мира бредут от одной стоянки к другой, распространяясь все шире.
  Вот и сейчас, не успели отъехать, а один из спутников рассказывает:
  - Мой брат работает на строительстве Университета магии, что взорвали прошлой осенью, они за лето фундамент залили, подвальные помещения готовы, первый этаж на четверть возвели, наш король проявляет участие в этом деле, вот потому отстроят быстро.
   Так неожиданно от незнакомого гнома слышать интересные новости, мое сердечко сразу забилось быстрее, ушки навострились. Кто-то рассказал и о нашем городке, Редвиле, где мальчишки в поисках неведомых кладов и знаний, едва не погубили все королевство, столичные маги успели вовремя. Я не стала разубеждать, пусть гуляет в мире очередная легенда о великих магистрах, а мне было тяжело слушать о тех событиях, мальчишек так жаль, до сих пор живыми перед глазами стоят. Как только прошло мое окаменение, воспоминания нахлынули, я плакала в степи, долго и горько, оплакивая мою потерю близких, что нельзя больше и в городе показаться, могут камнями забить, сильно досталось моему родному городу в той войне с черными магистрами. Вот и проклинают любых, кто магией обладает, там даже своего магистра нет, обходят стороной неприветливых жителей. А там одни сироты собрались, на которых эксперименты ставили, бабушка мне о своей бабке рассказывала, той руку оторвали нечисти, вот и не любят магов, только травница древняя прижилась. Мальчишек таких молоденьких, да глупых тоже эти древние колдуны сманили книгой своей, в жертву принесли, до поздней ночи проливала слезы, потом пела песню, чтобы Свет их души спас. Тихая благодать снизошла на меня, успокоилась душа, перестало сердце рваться, легла я на траву мягкую, будто шелк и смотрела на россыпи звезд в небе, незаметно уснула. Проснулась утром, кто-то меня нюхает, а это маленький степной олень, отошел от стада и тычется мордочкой мне в лицо, потом фыркнул смешно так, подскочил на всех ножках и ускакал к матери.
   Наконец, подошел хозяин, и караван отправился в путь, растянувшись по дороге, словно гигантская змея. Вот опять вспомнилась моя новая подружка, трижды за лето встретились мы с ней, первый раз в склепе и дважды в пустыне, танец... Невозможно его забыть, он завораживает, уводит от реальности вглубь фантазий, иных миров, где тени мелькают, касаясь головы иногда, движение, вечное и неповторимое. Не успеешь приехать в одно место, как следует отправляться дальше, продвигаясь во времени и пространстве, соприкасаясь с такими же путешественниками, обогащаясь знаниями, и снова путь. Мы остановились на ночлег, когда солнце почти исчезло за линией горизонта, наши сопровождающие успели расседлать, вымыть и напоить лошадей, поставить ужин вариться. Я расположилась у одного из костров, от тарелки с дымящейся кашей с мясом, издающей дивный аромат не отказалась, поела с аппетитом. Спать располагались рядом, ближе к кострам, с нами ехала семья с детьми, вот рядом с матерью я и поместилась, приятно было слушать их беседу.
  - Мам, ну расскажи сказку про рыцаря, - просят неугомонные детишки хором. - Ты же обещала, мам.
   - Ладно, слушайте, пострелята. Жил был король, и была у него дочь такая красавица, - начала она сказку, дети присмирели, внимательно слушают, и я вместе с ними, не заметила, как и заснула.
  Разбудили нас до рассвета, мы умылись, завтракали опять кашей, что осталась с вечера, я предпочла свою еду, что собирала Нарсена, наблюдала за детишками, что забавно капризничали сначала, а потом донимали мать множеством почему. Также неторопливо продолжили путь, места здесь были спокойные, разбойники по лесам не прятались.
   Вскоре после обеда впереди показался городок, конечный пункт моего короткого путешествия с караваном. Я поблагодарила купца за доброе расположение к нам, его гостеприимство, выразила надежду однажды встретиться. Обычная вежливость, но людям приятно, когда желают новых встреч. Место порталов было в самом центре, где я среди таких же любителей скоростного пути, ожидала очереди некоторое время. В Академию я попала почти перед ужином, ничего не изменилось, меня встречали привычные зомби, они увидели знак студентки старшего курса и не обращали больше на меня внимания. Привычно переместилась наверх, где меня ждала Шайсу у входа в апартаменты, что раньше занимала Лисс.
  С этого курса они принадлежали мне на два года, я приняла ванну, вышла к накрытому столу, ужинала, нахваливая нашу бессменную прислугу, говорила, что скучала без её пирожков. Шустрая домовушка уже исследовала мои сумки и спросила, кто собирал мне в дорогу вкусные домашние припасы. Я рассказала о своей хозяйке, какая она добрая и хорошая, что она травница и целительница, Шайсу удивлялась и хвалила орчанку, посоветовала всё отнести утром мальчишкам, они обязательно появятся перед рассветом всей троицей. Демоницы старшего курса должны прибыть через день, но завтра меня ожидает приятный сюрприз, Харисса просила не раскрывать секрета раньше времени. Довольная новостями, я отправилась спать, коснувшись подушки, поняла, как устала и радовалась мягкой постели. Проснулась незадолго до рассвета, впервые я встречала его в новой комнате, очень красивый, он обещал приятный день, а я вспомнила Лисс и других подружек, грустно вздохнула. К ребятам направилась с походной сумкой, они жили в противоположном крыле, также сменив комнаты. Они меня не ждали.
  - Нуся приехала! - восторженно закричал Лиин.
  - Как же ты похорошела за лето! - вторил ему Оррик, схватив меня в объятия, закружил по комнате.
  - А, поставь на место! Я же не кукла, отпусти! - кричала я, пытаясь вырваться от них.
  - Нет, ты, правда, подросла! Как же я по тебе скучал!- восторгался вампир, крепко обнимая меня. - Надо было тебя к нам пригласить, жаль, я не догадался.
  - А я тебе привет от сестричек привез, они камешки яркие нашли, красивый пояс-оберег для тебя расшили, - мысленно сообщил мне Трил, нежно обнимая. Из друзей он один относился ко мне как-то мягко, боялся ненароком обидеть, очень чуткий, вот и сейчас нашел чем порадовать меня.
   . Как и говорила Шайсу, они обрадовались возможности снова отведать еды, приготовленной орчанкой. Так получилось, что завтракали мы домашними продуктами, что положили заботливые родственники. Я рассказала парням, что уже первый этаж строится, их порадовала эта новость, хорошие учебные заведения должны быть действующими, мы вспомнили дейна Дирса, который с такой теплотой относился к нашей компании и ко всему курсу. Состоялся обмен подарками: орку с вампиром я вручила по кинжалу гномьей особой ковки, а троллю странного вида украшение, что мне посоветовал дедушка кладоискателей. Они очень радовались, словно дети, скромному дару, Трил сказал, что это оберег из очень редких камней, надевают перед битвой на руку, приносит удачу владельцу, если подарен девушкой. Мне же, как всегда досталась целая куча украшений, представляющих собой различные амулеты, сделано руками братьев и сестричек моих друзей для меня специально.
  Мы прогулялись в парк до обеда, погода стояла просто замечательная, моя белка встретила меня нежным говором, лапками касалась моего лица, обнюхала волосы, очень радовалась, потом села на плечо, как обычно и грызла орешки. После того, как она убежала по своим, неотложным беличьим делам, ребята высказали, что даже грызун влюбился в меня и скучал, что уж говорить про них. Гуляя по дорожкам, описывали каждый свои летние приключения, парни говорили о братьях и сестрах, с которыми ходили на охоту, отдыхали, забирались в пещеры. Наша беседа, перемежаемая веселым смехом, длилась почти до обеда, решено было обедать в комнатах, а на ужин собраться в банкетном зале, пригласив всех прибывших.
  Меня ожидал у входа в апартаменты очень приятный сюрприз в виде трех демониц и одной вампирки, что оказались моими однокурсницами. До этого девушки учились в Темной Академии на курсе некромантии, но зимой услышали восторженные отзывы одного из преподавателей о бале, решили продолжить обучение здесь на курсе общей некромантии. Вот это был сюрприз! Все это я выяснила уже в гостиной, которую они с любопытством оглядели, поведали свою нехитрую историю. Уже после обеда, который девушки очень хвалили, демоницы рассказали, что прекрасно знают Лисс, говорили с ней, прежде чем подали документы на перевод. Моя подружка не велела им беспокоиться, поведала, что здесь осталась её самая лучшая из подруг, почти сестра, она рада, что мне не придется скучать одной в мужском коллективе.
  - Нет, девчонки, а как же вас перевели на четвертый курс? У нас же предметов больше, чем вам давали в Темной Академии, - спросила я.
  - Так мы все лето как пчелки трудились, сдавали и теорию, и даже практику. Ваш алхимик не принял наши оценки, гонял по всем темам, придирался кошмарно, даже три лабораторных пришлось ему сдать. Теорию некромантии с трудом сдавали, нам же меньше лекций читали, да и сразу предупреждали, что не так она важна. Если бы не читали дополнительно, точно завалили бы, - говорила за всех рыжая демоница Верда, зеленоглазая красавица.
  - Да, этого мало, мы ещё кучу предметов сдавали, едва успели за три месяца, - вторила ей черноволосая вампирка Моннейра с красными глазами.
  - У вас тут такие драконовские правила, - сетовала Тагина, кареглазая демоница с каштановыми волосами. - Представляешь, за любовную историю сразу исключают, потому что настоящий некромант, видите ли, посвящает себя делу своей жизни, а вопросы размножения следует оставить за пределами учебного заведения.
  - Да уж, не то, что на нашем курсе три свадьбы сыграли, - подтвердила Ундра, третья демоница, чьи глаза были очень темного цвета, с красноватыми бликами, словно искорки из глаз, волосы же её были черны как смоль. Очень красивая, эффектная девушка, впрочем, все они были просто прекрасны, будь я парнем, возникла бы большая проблема выбора
  - А чего стоят рассказы о вашей столовой! - сокрушалась Верда. - Лисс нам по секрету сказала, что они с трудом пережили первые три года, на голом энтузиазме, если другие выжили, то и мы не хуже.
  - Это верно, наша Шайсу говорит, что эту пищу могут есть только зомби, - хихикнула я, девчата подхватили, и мы весело посмеялись.
  - И чего мы в этом мрачном замке сидим? Погода такая замечательная, пока тепло надо местные достопримечательности осмотреть, кроме кладбищ и русалок, этих мы и на занятиях не раз увидим, - предложила вампирка, с ней все согласились и дружно направились на прогулку в парк.
   Гуляя по аллеям парка, девушки задавали вопросы о местной жизни, их порадовала возможность в любое время покидать наше общежитие. У них такого не позволялось, после десяти вечера выходить можно только по распоряжению ректора, или с преподавателем на практику. Но я уменьшила восторг новеньких студенток, сообщив, что нагрузку дают такую, даже забудешь, где этот парк находится.
  - Ну, вот, что же ты, Нуся, нам весь настрой лирический сбила? Мы собирались при луне прогуляться, а тут такие страхи нагнетаешь, - тяжко вздохнула Ундра, - даже помечтать не дала. Нам уже говорили, что учиться здесь не сладко, такого объема знаний, как у некромантов, в нашем мире нигде не дают. Мы уже были летом в библиотеке, нам такие фолианты выдавали, что ни в одной частной коллекции не найти. Что же говорить про местный секретный фонд!
  - Вот бы там побывать, хоть одним глазком посмотреть на тайны древних некромантов, в тайниках обязательно сохранились манускрипты времен создания Академии, - мечтательно сказала Тагина.
  - Тебе бы только до пыльных фолиантов добраться! Ты и про пищу забудешь, - высказала Верда смеясь, и добавила: - Видела бы ты, Нуся, сколько она книг сюда притащила, весь шкаф ими забила, говорит, что пригодятся.
  - Конечно, они понадобятся! Вы будете в читалке сидеть, рефераты и доклады готовить, а я в своей комнате, на мягком диванчике, - гордо заявила черноволосая демоница.
  - Нашли из-за чего спор заводить, - вмешалась Моннейра, - мне говорили, что почти все книги выдаются под расписку в комнаты, только единичные экземпляры нельзя выносить, а таких мало.
  - Ничего не могу вам ответить, в прошлом году нам все книги давали на вынос, но это был средний курс, как сейчас будем учиться, не знаю, - говорила я, - нам еще в прошлом году сообщили, что будут новые предметы, кроме прежних.
  - А вот эта новость просто убийственная, Лисс говорила, что они головы не поднимали от книг, а нас тогда что ждет? - вопрошала рыжая демоница, но ответа не последовало.
   Все сразу резко заскучали, настроение упало, не сговариваясь, повернули в сторону замка, где разошлись по комнатам. Я вошла в свою и крепко задумалась, если для всех такую сложную программу придумали, тогда что ждет меня лично? С такими мрачными мыслями я принялась рассматривать подарки, рассортировала их по назначениям, долго разглядывала пояс, он был очень красив, казалось, что сохранял тепло рук, что его создавали. Какая удивительная мастерица, эта сестренка Трила, обязательно надо с ней познакомиться, а когда поеду к гномам, надо для неё попросить украшение в подарок. Он говорил, что только одна из них способна плести настоящие обереги, другие обычно готовят камешки, обтачивают и сверлят крохотные дырочки. Для гигантских троллей это очень трудная работа, поэтому их украшения очень высоко ценятся в нашем мире.
   Незаметно пришло время ужина, за мной зашли девушки и мы направились в банкетный зал. Нас уже ожидали парни, почти весь курс собрался, даже новенькие демоны появились, вон семеро сидят за столиком, с интересом всех разглядывают, глаза-то какие изумленные стали, а лица расплылись от радости, девушек увидели. Мы важно поздоровались со всеми и прошли за наш столик у стены, там всегда мы с Лисс сидели, нет без неё мне грустно. Новые девушки хороши, но дружбы с ними не будет, просто приятельские отношения на время учебы, как и в моем бывшем Университете. На столах оставался только десерт, вино и напитки, когда парни встали и несколько из них направились к нам. Оррик всех опередил, подскочил ко мне, ловко поднял с диванчика, и мы пошли танцевать какой-то совершенно новый танец, в нашем городке он появился перед моим отъездом, хорошо, что я его изучила. Сейчас мы лихо отплясывали в центре зала, присоединиться к нам не рискнули, все стояли, смотрели и прихлопывали в такт иногда. Танец завершился, последним движением орк подхватил меня на руки, раздались аплодисменты, всем понравилось. Счастливо смеясь, мы направились к столу друзей, где я могла отдыхать душой, глядя на их проказливые лица, Трила с ними не было, тот не любил шумных посиделок, предпочитал их уединению с книгами. Сладкая парочка же взрослые оба, а выглядят часто, как юнцы, даже не подумаешь, что представители знатных семейств. Пятый курс должны приехать через три дня, у нас не одновременно начинаются занятия, но и закончат старшие на две недели позже.
   Сидя за столом, мы любовались танцующими, девушки были довольны, столько внимания им уделяют. А уж как радовались парни, что такие красавицы объявились среди них на последних курсах. Среди присутствующих, мои друзья были самого высокого происхождения, поэтому к столику никто даже не приближался, новеньких тоже предупредили. Я ещё три танца по очереди с вампиром и орком танцевала, но уже не такие яркие и современные.
  - Даже не верится, что завтра уже занятия начинаются, и, как это мы с тобой Оррик эту сессию не завалили? - спрашивал Лиин друга.
  - А то не ясно, в прошлый раз мы же лабораторию подорвали, помнишь, как неправильно заклинание произнесли и смеси перепутали? Вот Кродмель на нас и отыгрался за всех, пришлось тогда сердце это добывать, он же сказал, что не позволит пересдать, - пояснял орк, добавляя, - а в эту сессию у нас наблюдателя прислали, потому алхимию удалось с первого раза сдать, иначе он тоже сразу бы не принял, сколько ему препаратов уничтожили.
  - Как вам новые девушки, понравились? - поинтересовалась я у ребят, вдруг наши мнения расходятся.
  - Если говорить честно, то у нас все практически такие, ничего нового я не увидел, вот Харисса, та выдающаяся личность и подруги ей под стать. С теми можно дружить, а эти плывут по течению, постоянно оглядываясь на других, своего мнения не имеют, а сплетни собирать их любимое занятие, - дал не лестную характеристику вампир. - Думаю и ты их уже поняла, потому и спрашиваешь наше мнение, о своей Лиссе у нас не спросила.
  - Что о моих подружках говорить, они вон как для меня старались, занятия организовали, улучшили память, массаж делали, переживали за меня, - я только вздохнула, так грустно, но моих подружек нет рядом, и веселиться не хочется.
   Я поспешила в комнату, сказала, что хочу выспаться перед занятиями, но парни поняли мою тоску по уехавшим демоницам. Посмотрела на расписание, там почти все предметы новые, их столько, что никакой личной жизни не будет, а мне ведь ещё надо где-то пять часов выкраивать на боевые упражнения. Вампирка с демоницами, сразу видно, сильные, тренированные девушки, не то, что я, домашняя девочка, все ещё слабая и беспомощная, не смотря на усиленные занятия. Достала учебники Темной магии и начала заново перечитывать, останавливаясь на сложных моментах, так увлеклась, что не заметила, как половина ночи прошла, совсем времени на сон не осталось почти.
   Первая неделя занятий прошла без особых происшествий, единственное, что поразило всех студентов и стало главной темой разговоров, так это светлый эльф в качестве преподавателя нового предмета Политическое устройство Эрдинара. Во всем оказался виной зимний бал, побывавшие на нем маги и светские представители с таким восторгом отзывались о студентах и преподавательском коллективе, что Совет Высших Магистров принял решение послать непредвзятых наблюдателей во все учебные заведения. Результаты этого опыта просто ошеломили всех, оказалось, что не так уж и различаются светлые и темные академии, тогда Совет пошел на самый смелый эксперимент за все время после войны магов. Они приняли в Светлую академию некроманта, окончившего Курс Высшей некромантии, ввели новые предметы Историю и Основы некромантии. В Темные же академии послали представителей Светлого Леса как преподавателей экономики и права. Наш эльф своим чарующим голосом объявил:
  - Здравствуйте, господа студенты! Мое имя Карниэль, я буду преподавать Политическое устройство Эрдинара. Надеюсь, что вы серьезно отнесетесь к моему предмету, и тогда не придется сдавать дважды и более раз.
   Студенты дружно решили, что теперь весело будет. У черных некромантов преподаватель их светлого Леса! Кому скажешь, так ни за что не поверят, мы сами не до конца верили. Через неделю начались проверки эльфа на прочность, в него со всех сторон сыпались разнообразнейшие заклинания, которые должны были сломить его волю, причинить телесные повреждения. Он же, казалось, ничего и не заметил! Наконец, ему надоело, и магистр заявил:
  - Ну, что, господа студенты, все свои заклинания опробовали? Должен сообщить вам, что на меня совершенно не действует любая магия, что светлая, что темная, а также обаяние вампиров и демонов. Уж такой я уникальный родился, а теперь все успокоились и продолжим занятие.
   В аудитории раздался вздох разочарования, зашелестели конспекты, мы принялись рисовать очередную схему. После этого занятия самыми разочарованными выглядели девушки, которые пустили в ход все свое обаяние, а толку ноль. Оррик как-то задумался, а потом выдал:
  - А ведь мы не единственные, кто проверяет преподавателя на прочность, представьте только, что сейчас творится во всех учебных заведениях! В ход идут далеко не самые безопасные заклинания! Не хотел бы я оказаться на месте новеньких.
  - В этом ты совершенно прав, друг наш, веселье захлестнуло всю студенческую братию, - согласился вампир. - Остается надеяться, что остальным преподавателям повезло в смысле защиты не меньше, чем нашему.
   История с эльфом на этом не закончилась, студенты народ особо въедливый, любого доведут до сердечного приступа, или из терпения выведут. Я видела через два дня, что демоницы тихо переговаривались у окна, при этом сильно жестикулируя, похоже, что-то замышлялось. Через день после переговоров нашу Академию потрясло интересное событие: преподаватели вдруг всем коллективом воспылали любовью к демоницам четвертого курса. Этой повальной эпидемии великого чувства оказался неподвержен один светлый эльф, из-за которого все это и затевалось. Преступление все зафиксировали, пострадавшие имеются в наличии, а доказать, что это сделали девушки никто не мог. Три дня все разговоры сводились к приворотному зелью, но виновные не были найдены, потому дело вынужденно закрыли, а преподавателей на эти дни посадили под домашний арест, занятия оказались сорваны. Виновниц вызывали к ректору, воздействовали на разум, но все попытки оказались тщетными, пришлось демониц отпустить. Они больше всех кричали, что пострадала их репутация, мы тихо посмеивались, ситуация была забавной. Постепенно разговоры стихли, эльфа больше не тревожили, к нему привыкли, спокойно воспринимали, как преподавателя.
   Девушки переключились на старшекурсников, но там парни оказались серьезные, почти все помолвлены с детства. Было интересно наблюдать, как студентки слегка приуныли, а затем обратили свои взоры на наш курс. Вампиры оказались слишком высокомерными, Оррик говорил, что в этом они могут поспорить с эльфами. Факты не меняются от этого, люди не интересовали девушек, а они не смогли произвести впечатление на снобов. Оставались только новенькие демоны, старший курс по секрету сказали, что все они не очень знатного происхождения, чем и объяснялось уныние подруг. Вскоре все четверо весело общались с новыми друзьями, всюду появляясь вместе. Лиин заметил:
  - Это все временные увлечения, ничего серьезного не ожидается, девушки младшие в знатных семьях, им не позволят выйти замуж за кого-то, способного их компрометировать в обществе. Они все яркие, желают веселья, развлечений, им обязательно надо общаться с такими же друзьями.
  - Мне совершенно некогда с ними разговаривать, индивидуальные занятия не позволяют, да и не хочется слушать пустые речи, - призналась я. - Но наблюдать за ними интересно, они стали такими раскрепощенными в последние дни, глаза их просто светятся. Учитывая их склонность к всякого рода шалостям, надо ждать веселых лабораторных занятий.
  
  Мои ежедневные тренировки занимали пять часов моего времени, из них два часа приходилось на разминку, остальные шли на освоение оружия. Учитель Дарджейт сразу похвалил мое умение метать ножи в мишень:
  - Главное, что ты в неё попадаешь каждый раз, а не мимо посылаешь нож. Этот год полностью уйдет на освоение техники метания, а точность придет несколько позже. Ты почти усвоила четыре приема отражения атаки саблями, руки движутся автоматически, сила удара стала нормальной. Я покажу тебе два приема нападения, после освоения всех шести, первая стадия обучения закончится, начнешь технику ведения боя оттачивать.
  - Мне кажется, я никогда не смогу вести бой, только сейчас до меня стало доходить, что мои тренировки приведут к чьей-то гибели, - с ужасом отвечала ему.
  - Нуся, тебе не скоро придется сражаться с разумными существами, а уничтожение нежити и нечисти спасет не только твою жизнь, но и жизни твоих друзей, маленьких детей, беззащитных стариков и женщин. Об этом ты когда-нибудь думала? Или до сих пор считаешь некромантию темной, никому не нужной наукой? - говорил он в ответ. - Наши судьбы неразрывно связаны с другими, ничего не бывает просто так. Если ты попала учиться сюда, значит, есть острая нужда в овладении именно тобой сложным искусством ведения боя с нечистью.
  - По Вашим словам, выходит, не злая воля направляла меня, а провидение? - изумилась я искренне.
  - Сущности думают, что действуют самостоятельно, но их руку и речь направляет тот, кто ведает много больше. Есть поговорка, что все делается к лучшему, она и объясняет связь разрозненных действий, из них ткется узор самой Жизни, - пояснил Учитель. - Но мы несколько отвлеклись, продолжим занятие. Твои движения сейчас очень неуклюжие, смотреть на них нет никакого желания, а когда придет мастерство, то бой будет больше похож на танец, он по сути своей и есть танец смерти.
   Вот такой разговор состоялся у меня с Великим Дарджейтом на третий день тренировок. Он рассеял все мои сомнения, я снова наслаждалась первыми фигурами этого сложного танца. Занятия позволяли сбросить напряжение, что накапливалось во время учебы, мой мозг получал возможность отдыха от постоянного труда. Четвертый курс с самого начала оказался очень трудным, предметов много, все они важны в данный момент. Два раза в неделю я встречалась с преподавателем Темной магии, он пояснял мне сложные заклинания, их суть, на примерах показывал правильное их плетение.
  - Самое главное для ученика, это научиться, не бездумно применять вызубренное, а освоить технику, на основании которой можно создавать собственные заклинания, - Лероспен старался передать мне свои познания предмета. - Я показываю структуру, основу, а тебе следует развивать науку дальше, чтобы не остаться ремесленником, которых в наше время множество, а превратиться в истинного художника.
   Если простые заклинания мне давались очень легко, я почти не задержалась на их изучении, то сложные мы разбирали подолгу, на каждое тратили не меньше десяти дней. За первый месяц занятий я освоила два, чему преподаватель радовался, словно ребенок. Так получилось, что я была его первой ученицей, между нами сразу установились дружеские отношения, которые мы тщательно скрывали от остальных студентов. На уроках меня спрашивал также строго, как и демониц, ничем не выделяя.
  - Как ты только можешь оставаться с ним наедине, Нуся? - спросила меня Ундра, когда мы все вместе гуляли в парке вечером. Иногда у нас бывали такие чисто девичьи прогулки со сплетнями о парнях и преподавателях. - Уж на что нас считают отродьями тьмы некоторые светлые, но ему просто нельзя в глаза смотреть. Так жутко становится, будто он насквозь душу прожигает взглядом.
  - Не знаю, как-то не замечала подобного, да и желания в гляделки играть не было, - честно призналась я.
  - Ты не думай, что это наши девичьи страхи, - поддержала подругу Тагина, - мы у парней интересовались, те тоже самое говорили, ему же неизвестно сколько тысяч лет.
  - А я слышала, что он лично принимал участие в той войне магов, - включилась в разговор вампирка.
  - Вот, тоже мне, новость нашли, - фыркнула Верда, её родственник собирал все данные на магистров, как светлых, так и темных. Она однажды сказала, что его библиотека, почти такая же огромная, как в Академии, в ней можно найти исторические сведения на всех магов. - Я спрашивала о Лероспене дядю, так вот, наш магистр помогал уничтожить последних, самых сильных черных магов, без его вмешательства больше бы крови пролилось. Он сразу после той битвы исчез, до этого года о нем даже не слышали.
  - Скорее всего, скрывался в северных горах, там множество пещер, - поведала Моннейра, - раньше, в древние времена в них селились отшельники и святые. После войны в горах стало опасно, много различных тварей бежали туда. Ему не сложно было замаскировать несколько пещер и жить спокойно.
  - Какие ты страсти рассказываешь на сон грядущий, - поежилась Тагина. - Мне сама мысль о тех горах кажется страшной, в детстве столько легенд про них наслушались.
  - В нашей семье тоже ими детей пугали, - подтвердила Ундра. - Ничего удивительного, что после тысяч лет, проведенных в таком ужасном месте, его взгляд пугает. Но какая интересная личность! Неужели, наши Высшие Магистры не знают его происхождение?
  - Могут и не знать, все они значительно моложе Темного мага, а выглядят древними старцами, он и сам мог отвести им глаза, ему тогда равных не было по силе, а сейчас и подавно, - подвела итог рыжая демоница.
  
   Теорию некромантии мы уже закончили, пришла пора практики, преподаватели целый месяц усиленно тренировали нас на технике безопасности, проверяли выученные заклинания, применение различных зелий. Часто среди урока могли поднять любого студента и спросить заклинание, никак не связанное с данным уроком. Говорили, что им не нужны покалеченные студенты, наметили первое практическое занятие. Не знаю, как остальные, а я панически боялась этого дня, появилось сильное желание сбежать трусливо, и больше не появляться в Академии. Никак не могла предположить, что придется применить знания значительно раньше.
   На одном из занятий по нечисти Тюнтариэн, симпатичный полуэльф, рассказывал о мелких болотных тварях, крыкусах, на которых не действуют магические заклинания. Убить их можно только оружием с примесью серебра, лучше церковного. Сами они размером слегка крупнее крысы, сильно похожи на этих грызунов, на концах хвостов имеют острый шип, который легко распарывает почти любую кожу, головы крупнее, чем у зверьков, челюсти очень сильные, с острыми зубами, укус ядовит. После укуса более семи крыкусов человек умирает в тяжелых муках, очень быстро размножаются. На наших болотах заметили целую их колонию, если не истребить, будет много жертв. Мы уже достаточно натренированы, по словам преподавателей боевой подготовки, поэтому на практике познакомимся с опасными тварями. Каждого из нас дополнительно спросили по технике безопасности, предупредили, чтобы не геройствовали лишний раз, с нами будут опытные магистры, в количестве семь боевых единиц. Мы немного хихикнули по поводу этих единиц, надо же было так назвать представителей разных рас, что взять с полуэльфа?
  После лекции мы не спешили уходить, столько эмоций было по поводу предстоящей практики, кроме того, надо было опять темы выбирать для курсовой.
  - У кого какие мысли есть о практике? - раздалось с задних рядов.
  - А никаких, понаблюдаем стоя в сторонке, а эти боевые единицы уничтожат всех тварей, нечего и напрягаться, - высказался один из вампиров.
  - Для чего же тогда приказали в полном боевом облачении быть? - интересовалась Верда.
  - На всякий случай, чтобы случайно не укусили, - отвечал кто-то умный.
  - Как же мы тренироваться будем, если за нас всю работу сделают? - разочарованно вздохнули слева от нас.
  - Нам оставят десятка два, чтобы испытали на себе, что это такое, - снова влезли умники.
  - Вы как хотите, но это намного интереснее, чем в лаборатории очередную тушку резать, - решила Ундра.
  - Это, конечно так, полевые условия выше ценятся, там и себя проявить можно, - задумчиво сказал потомственный некромант с первой парты.
   Его слова вдохновили многих, мы быстро отметили выбранные темы курсовых работ и разошлись по комнатам. Если я верно поняла, то многие решили вмешаться в процесс, магистров ожидали сложности.
   Мы явились на практику в полной боевой форме, как нас и предупреждали, я надела кольчугу и куртку, взяла свои сабли и метательные ножи, они все содержали серебро церковное. Тюнтариэн сказал, что магистры уже ждут нас на болотах, открыл портал, я шла третьей, уже успела шагнуть, когда раздался сзади жуткий крик. Туман развеялся, я успела увидеть сзади себя закрывающийся портал, оглядела местность. Это было не привычное место на болотах, где мы проходим практику, меня окружал незнакомый вид. Но не это было главным в тот миг, вокруг не было ни одного разумного существа, а к месту, куда меня выбросило, уже спешили крыкусы, были они раза в полтора крупнее описываемых в учебнике. Кроме того, обычно они менее организованы, нежели грызуны, те же твари, что спешили ко мне шли странным строем, наверное, не обошлось без вмешательства очередного великого и ужасного магистра. Сам погиб где-нибудь, а твари остались, выжили и размножились, так бывало в истории не раз, но мне от этого легче не стало. Помощи ждать неоткуда, пришел твой последний час, Нуся. Как там говорил Учитель Дарджейт? Бой должен быть похож на танец, что же, станцуем прощальный танец смерти, с этими мыслями я достала метательные ножи, сабли.
  Когда крыкусы подошли на достаточно близкое расстояние, я метнула ножи по очереди, похоже не промахнулась, а теперь станцуем. Я хладнокровно рассекла первую тварь, а потом завертелась в какой-то дикой орочьей пляске, стараясь всегда поворачиваться к ним лицом. Откуда пришел этот своеобразный ритм, но я приняла его, мерно опуская сабли и рассекая жуткие тушки, времени для меня не существовало, только танец. Сколько я продержалась, не знаю, но неожиданно рядом раздался боевой вопль, что-то черно-рыжее влетело в самую гущу крыкусов. Появление помощи придало мне силы, я ускорила темп, перед глазами все мелькало, как я успевала, кусали меня или нет, ничего не имело смысла, только ритмичные движения оружия, которому служила я.
  Остановилась, в полной растерянности оглядела мертвые тела тварей, до меня не сразу дошло, что мы победили. Я искала глазами своего спасителя, но наткнулась на растерзанного кота, он умирал, с разорванными внутренностями не живут. Присела рядом на корточках, нежно коснулась головы, решение пришло само. Нашла свою сумку, достала специальные зелья, что варили на последнем занятии по алхимии, обездвижила кота заклинанием. Промыла из фляжки внутренности, зашила, стараясь не думать о своих действиях. Последовательно обработала зельями, как учили, при этом читая заклинания вслух.
  - Теханус, инсимус, сократенца денира вархала фестус! - заключительные слова призыва, соответствующий пасс.
   Сначала мне показалось, что я ошиблась в чем-то и высшего зомби не получится, но вот мой зверь зашевелился, медленно поднялся, встряхнулся и посмотрел мне в глаза. В этом взгляде было столько мысли, что у меня рассеялись последние сомнения в успехе моего дикого поступка.
  - Прости меня, прекрасный зверь, я не смогла принять утрату своего спасителя. Без твоей помощи, я погибла бы на этом болоте, мы не успели и двух слов сказать друг другу, а пришла разлучница. Позволь, я буду называть тебя Кот, ибо любое имя будет осквернением твоего подвига, и прими мою дружбу, - сказала я, глядя в его, все понимающие глаза. В ответ раздалось тихое Мрр, он согласился, подставил голову, я нежно почесала за ухом.
   В такой позе нас и застали спасатели, среди которых было три магистра, в глазах все поплыло, я медленно потеряла сознание. Очнулась уже в лазарете, совершенно незнакомом месте, вокруг суетились две целительницы. Глаза я открыла, а сознание мое витало где-то далеко, потому что слова я слышала, но их суть ускользала, пелена равнодушия окутывала меня.
  - Бедная девочка, все силы отдала, нет, спасти не сможем.
  - Ты права, здесь уже ничем не помочь, только чудо способно вернуть её, - тяжелый вздох. Кто-то появился ещё, я услышала знакомый когда-то голос.
  - Успел! Всем разойдись! Не подходите к ней, не хватало только погубить мою подружку в последний миг, - надо мной появилось до боли знакомое лицо. - Опять приходится эксперименты ставить, будь здесь Лисенок, мне бы влетело. Отец тайно через наших целителей взял анализы твои, немного переделал то самое зелье для тебя, вот пей.
   К моим губам прислонили фляжку, приятная жидкость полилась в рот, глотала её автоматически, а память услужливо мне подсказывала, что это принц, настоящий. Такие родные руки поправили одеяло, он что-то говорил, но мягкое покрывало сна уже окутывало меня. Проснулась я на следующий вечер, не знаю почему, но я это знала, на меря смотрела красивая черноволосая демоница, Рушана.
  - Рушана? - спросила я, не веря своим глазам, голос получился хриплый, грубый.
  - Конечно, я, подружка! Кого ещё взял бы с собой Его Высочество! Я же маг разума, а тебе нужна помощь. Сейчас твой организм вне опасности, три дня ты будешь спать, и набираться сил, проснешься совсем здоровой, тогда и поговорим, - ответили мне, я улыбнулась счастливой улыбкой и вернулась в сон.
   Действительно три дня я просыпалась, меня кормили бульоном, и снова засыпала. Наконец, настало утро, когда, открыв глаза, я потянулась, и с интересом огляделась вокруг. Вошла Рушана, приветствуя меня, вместе с ней шли сестрички - массажистки. Великая радость охватила меня при виде их, мне помогли встать, надеть халат, проводили в душевую кабинку, где занялись моим телом. Вода и массаж вернули мне способность двигаться, до своей кровати я дошла самостоятельно, села, мне подали заботливо поднос с едой. Пища была мягкой, достаточно съедобной и, наверное, очень питательной, только не такой вкусной. Лучше Шайсу и моей орчихи, навряд ли кто умеет готовить. После еды меня снова уложили в постель, чистые простыни приятно хрустели, я приготовилась слушать.
  - Твой Учитель принес шокирующую новость, что портал не сработал, а тебя отнесло на экспериментальный полигон какого-то сумасшедшего мага. Те крыкусы были усовершенствованной моделью, один укус и человек умрет, но тебе повезло отразить их, не давая приблизиться. По словам магистров, то был дикий танец орков, только он позволяет достичь нужной концентрации во время смертельного боя. Вы вдвоем уничтожили около пятисот тварей, хороший маг способен в одиночку поразить три сотни, но обычных, а не эти орудия смерти. Твой Хранитель появился вовремя, но сам погиб.
  - Подожди, какой ещё Хранитель? - не понимала я. Подружка улыбнулась, и отодвинулась, кого-то пропуская вперед. Через мгновение на меня смотрели внимательные желтые глаза.
  - Ко-от! Ты не привиделся мне! - воскликнула я радостно, провела по его голове, почесала за ушком, тот заурчал довольно жмурясь.
  - Вот это он и есть. Тебе самым непостижимым образом удалось задержать отлетающую душу и вернуть в мертвое тело. Высшее искусство некромантии в действии, на такое только наш ректор способен, ну ты помнишь, - улыбалась Рушана, Кот отошел, потом нерешительно запрыгнул на кровать и улегся в ногах. - Видишь, идеальная работа, ты сильно захотела его вернуть, и все получилось. Ему надо только пятьдесят грамм крови в месяц, он практически бессмертен, можешь давать свою, тогда в случае твоей гибели он умрет. Лучше не привязывать его так сильно, но это должна решать сама.
  - Нет, мне он нужен свободным зверем, пока учусь, будет со мной, а там останется при Академии, будет выбирать себе хозяина, - решила я, глядя на прекрасного полосатого зверя, что изредка поглядывал на меня. Он оказался тигровой окраски с сильно выраженной рыжиной, огромный красавец.
  - Он от тебя не отставал, магистры взяли его с собой, здесь вымыли, без магии, конечно, Кот стойко перенес эту неприятную процедуру. А какое имя ты ему дала? - спросила демоница.
  - Понимаешь, когда я его уже вернула, то любое имя для него казалось мне недостойным, тогда я назвала просто Котом, - объяснила я. - Он остался доволен, замурчал.
  - Ещё бы не быть довольным! В далекой древности у всех живых существ не было общих названий, каждый носил имя собственное, позже по именам первых животных были даны названия. Так что ты уравняла его по значимости с предком, - поведала подруга.
  - А что там случилось с порталом? - вспомнила я главную причину моих страданий.
  - Стационарные порталы, ведущие на полигоны, следует проверять чаще других, но пространственная магия отнимает много времени и сил, поэтому инструкцию нарушают повсеместно. Но в этот раз тебя выбросило в аномальную зону с нестабильными характеристиками. За тобой не бросились, потому что, тогда обоих разбросало бы кусочками, но сразу призвали виновных, - начала рассказ Рушана.
  - А мои друзья? Как они поступили? - этот вопрос не давал мне покоя.
  - О, тут самое веселое было! - рассмеялась девушка. - Одновременно с магами явились все три Правителя, с их появлением такое началось! Представь себе тролля в три раза больше твоего друга, таков его отец. Тот сразу отстранил виновных, призвал своих, когда те появились, то ваши чуть ли не пятки им лизать начали! Прибывшие такого уровня, как практиканта с архимагом сравнивать, а они беспрекословно внимали троллю. Вампир, отец Лиина, призвал магов Разума, чтобы тебя искать, все ваши преподаватели столпились. Потом многие ушли, остались, кроме поисковиков и вождей, Темный магистр и светлый эльф, эти оба молчали.
  - Но они же тут ничем не могли помочь, особенно эльф? - удивилась я.
  - Порталы долго настраивали, от волнения воздух был раскален, только молнии не сверкали, и грома не было, а накал был хорош. Вдруг светлый расслабился и сказал, что ты в безопасности, помощь успела вовремя. Всех поразила эта фраза, а Темный только внимательно посмотрел с таким уважением. Уже через несколько дней наши магистры пояснили, что Перворожденный увидел тебя и обратился к Хранителю тех мест за помощью, вот он и принял облик животного, вступил в бой и погиб. А ваш Лероспен делился с тобой силами, потому что твоих точно не хватило бы на ту бойню, да и на спасение Кота, который не простое животное, - продолжала шокировать меня подруга.
  - А здесь я как оказалась? И что это за место? - сыпался из меня поток вопросов.
  - Три магистра шагнули в созданный портал вместе с магами пространства. Возникшая перед ними картина впечатляла: сотни трупов громадных тварей, и ты умиротворенно чешешь Кота за ухом, улыбаешься им и падаешь в глубокий обморок. Один из них подхватил тебя на руки, другой твоего дружка, им открыли портал в Темную Академию, где мы сейчас и находимся. Местные целительницы сделали больше, чем другие на их месте, поблагодари обязательно спасительниц. Сразу вынесли вердикт, что невозможно вернуть тебя, только неуемная тяга к всевозможным экспериментам нашего Повелителя привела к созданию чудодейственного эликсира, спасшего тебе жизнь дважды, - закончила Рушана.
  - Кто же этот таинственный эльф? Расскажи, тебе же известно, - просила я, будто малое дитя.
  - Нет, Нуся, этого никто не может сказать, кроме его близких. Все дело в том, что за свою долгую жизнь выдающиеся представители этого великого народа не меньше четырех раз меняют собственные имена. При этом они сначала покидают родные места, исчезают для всех на сотню лет, потом появляется эльф с другим именем и новыми навыками. Истину знает только Повелитель и самые близкие родственники, кому доверяют. А они, как тебе известно, не всегда даже родителям раскрываются, - констатировала демоница.
   Уже приближался вечер, мне принесли вкусный ужин, который я с таким наслаждением съела, поглядывая, нет ли чего ещё.
  - Рано тебе много кушать, обжорка, - смеялась моя подруга, - а на ночь вообще вредно наедаться.
  - Какие вы жадные! Прикрываетесь за умными речами, - обиженно сказала я, но не выдержала и рассмеялась.
   Утром после водных процедур и плотного завтрака я переоделась в брючный костюм из мягкой теплой ткани, сразу почувствовала себя уютно и комфортно, собралась выйти в сад, но меня остановили самые неожиданные посетители. На пороге появились два сияющих эльфа, если темный здесь преподавал, то откуда светлый взялся? Оба с радостными воплями бросились обнимать меня, кружить по комнате, мы весело хохотали.
  - Что, Нуся, готова идти с двумя наглыми эльфами на прогулку в парк? - улыбаясь спросил Рингуэль.
  - После нашей совместной вылазки по садам некромантов, она и разговаривать не будет, - дразнил друга Масшениэль.
  - А ты, светлый молчи, не тебя спросили, - обиженно говорил темный.
  - Не ссорьтесь, лучше идем на свежий воздух, если там не так холодно, - примирительно заявила я.
  - Какой холод? Солнышко светит, к нам сама Нуся приехала! - восклицал светлый.
   Погода действительно была изумительной, мы шли по дорожкам парка, солнечные лучи пробивались сквозь листву, создавая причудливые узоры из света и тени, запахи леса дарили спокойствие и наслаждение. Мы нашли небольшую скамейку под раскидистым дубом и присели отдохнуть. Эльфы рассказывали последние столичные новости, которые были удивительными и приятными. Наследник престола объявил о своей помолвке с дочерью шаха Кантрийского государства Отх Сифат Эсинадона , прекрасной принцессой Ати Эсин Гортиазой. Славилась девушка в нашем мире своей непревзойденной красотой, мудростью и очень острым язычком. Доставалось от неё всем, угодить избалованной прелестнице было сложно, поэтому не удивительно, что новость взбудоражила всю столицу. На каждом углу только об этой паре и говорили, но раз уже объявлена помолвка, значит, молодые сговорились. Шах свою любимую дочь ни за что не отдаст против её воли. Вот эти новости друзья и расписывали мне, используя все свое эльфийское красноречие. А светлый, будто случайно спросил:
  - Нуся, солнце наше, а тебя никакой кавалер случайно не увлек? Может и ты, потихоньку замуж выйдешь, а старых друзей и не вспомнишь? - при этом так внимательно оба на меня посмотрели.
  - Все, свадебная горячка в столице вас совсем с ума свела, даже эльфы ей поддались, что уж с людьми тогда делается? - притворно ужаснулась я. - Вам же известно, что в нашей Академии следует учиться, а не соблазнять доверчивых девушек. Кроме того, о моей свадьбе, вы первыми узнаете, как знакомые Вирлена, который является известным интриганом королевства и знает все новости.
  - Между прочим, мы его не намного опередили, он тоже сюда собирался, - сразил меня светлый эльф.
  - Ты ещё недельку у нас погостишь, на этом наш ректор настоял, - обрадовал меня Рингуэль.
  - Вот мне, как раз и не надо лгать, ректора просили две сомнительные личности, не будем показывать пальцем, - смеясь, говорила я.
  - Я же говорил, что нас разоблачат, - картинно раскаивался Масшениэль.
  - Мы же гостили недельку у некромантов, вот и Нуся у нас погостит, - оправдывался темный.
  - Не ссорьтесь, я с удовольствием осмотрю местные достопримечательности, - обрадовала я их.
  - Самым главным местом является наш зоопарк, под него выделен большой участок, где все животные на воле, дорожки защищены магически. В прошлом году у нас построили воздушный шар, такое устройство для подъема разумных существ в воздух за счет теплого воздуха, наполняющего большой шар из специальной ткани. Наблюдать с высоты птичьего полета за живностью, спокойно гуляющей внизу одно удовольствие. Вот только в холодное время года летать нельзя, но ещё дней пять они работают, - преподаватель светился от гордости за родной город. Как же, единственная действующая модель шара только у них, а её владелец приходится сыном изобретателю.
  - А мне, как языковеду, гораздо интереснее пещерная библиотека. Представляешь, Нуся, в древности свои знания народ закрепил в камне, имеется целая сеть пещер с сухим воздухом, а внутри многочисленные каменные столбы, покрыты вязью иероглифов, очень древней письменностью. Наши ученые лазают по этим уникальным свидетелям мысли и пытаются расшифровать древнейший язык, - повествовал светлый эльф.
  - Я думаю, что сначала мы полетаем на шаре, раз уж они скоро закрываются на зиму, а позже посетим пещеры, посмотрим на ученых, - решила я.
   Вскоре мы поспешили назад, пришло время обеда, так жаль, что живые существа должны значительную часть времени тратить на еду и сон, хотя восстанавливать силы необходимо. Рушана с сестричками ещё вчера отправилась домой, попрощавшись со мной перед сном, поэтому мне было скучно. Приходили магистры, спрашивали о моем самочувствии, сообщили, что мои вещи выстираны и вычищены, оружие в идеальном состоянии, я их могу взять у начальника охраны перед отъездом. Мне было жаль терять время на пустые прогулки, которые меня не интересовали абсолютно, огорчать эльфов отказом не хотелось, вот и пришлось оставаться целую неделю.
   Утром меня ждала прогулка на воздушном шаре, эльфы посоветовали одеться теплее, я сходила к охранникам, взяла свои вещи, надела куртку и сапоги, остальное спрятала в шкаф. Город мне понравился, по дороге мы видели несколько красивых домов, украшенных небольшими шпилями с флюгерами, много зелени. Зоопарк находился за чертой города, но недалеко, за час мы дошли прогулочным шагом. Очереди не было, мы зря волновались, удовольствие дорогое, прохладная погода тоже не способствовала желанию подняться вверх. Сам шар поразил меня своей величиной, он был раза в три больше меня, а корзина, сплетенная из ивовых прутьев, и скрепленная дополнительно магически, могла вместить десять человек, не считая хозяина, который ловко управлял этой громадиной.
   По специальной лестнице мы влезли внутрь корзины, кроме нас пожелали подняться трое светлых эльфов и два орка. Все свободно разместились на специальных высоких скамеечках, чтобы удобно смотреть вниз, в самом центре располагалась горелка, которая подогревала воздух в шаре. Я заметила небольшие мешочки, прикрепленные к стенкам корзины, хозяин пояснил, что они наполнены песком, служат дополнительным весом, если понадобится подняться выше, их сбросят на землю. Мы медленно поднимались, потом полетели в сторону гор, видневшихся рядом. Мои спутники объясняли мне расположение различных животных внизу. Первыми нам встретились стада оленей нескольких видов, они мирно паслись на больших лугах, немного дальше расположились огромные кошки рыжие с белыми пятнами, это охотники, следящие за добычей. С другой стороны расположились логова вартесов, гигантских пятнистых собак, отличающихся большими клыками, несколько выпирающими вперед.
   Мне надоело смотреть вниз на различных зверюшек, я оглянулась на город и замерла, пораженная его красотой. Сверху дома смотрелись игрушечными, яркими пятнами, утопающими в зелени садов, крыши окрашены в красный и золотой цвета смотрелись диковинными цветами. Нас окружала синь неба, облака, похожие на гигантских пуховых животных плыли прямо над головой, казалось, протяни руку и коснешься теплого бока. А ещё сильно гудел ветер, он словно возжелал оторвать шар и сбросить корзину вниз, от его рева ничего не было слышно, поэтому мы летели молча, иногда мои спутники трогали за рукав и показывали направление взгляда рукой. Когда мы приблизились к горам, то хозяин указал на трех громадных диких грифонов, что гнездились внизу. Хорошо, что они не захотели познакомиться с нами ближе, а наш шар уже летел прочь, огибая горы. С другой стороны внизу было озеро, вокруг которого гнездились птицы, бродило много небольших животных, сверху сложно было рассмотреть их. Почти три часа длилась эта прогулка, она и впрямь оказалась интересной. Сверху все смотрелось иначе, чем на земле, мне очень понравился общий вид от края горизонта до другого края. Я так часто любуюсь рассветами снизу, а сегодня будто поменялась со звездами местами и увидела мир с высоты.
   Спустившись на землю, мы некоторое время не могли нормально идти, ноги плохо нас слушались.
  - Как тебе прогулка по воздуху? - спросил Рингуэль.
  - Очень понравилось, но было ветрено, летом, наверное, лучше, - честно сказала я.
  - Я был здесь прошлым летом, намного интереснее, - согласился со мной светлый эльф.
   Прогулка сильно утомила меня, все же я не до конца выздоровела после битвы. Мы договорились пойти в пещеры через два дня, а пока меня обещали познакомить с местным кафе, где продавали вкусные пирожные и мороженое. Вечер я провела в обществе Кота, вдвоем бродили по парку, наслаждаясь покоем.
  Эльфы появились ближе к обеду, я сказала целителям, что иду в кафе, где и пообедаем. Кафе называлось "Марика", это было имя дочки хозяина, очень красивой девушки, которая придумала большинство блюд. Внутри помещение было чистеньким и уютным, звучала негромко музыка, народа было много, но для нас столик нашелся. Обед оказался очень вкусным, пирожные - восхитительными, а мороженое вызвало восторг, я заказала дополнительно две порции. Мои спутники выглядели довольными, наконец-то они смогли доставить мне удовольствие.
   Вечер и весь следующий день я провела в смутной тревоге, даже поговорила по поводу пещер со своими целительницами, они там несколько раз были, отзывались с восторгом о чудных письменах. Тем не менее, я проверила свои вещи, сложила все в сумку, кроме сабель, которые прикрепила на перевязь. Утром после завтрака я встретила эльфов полностью одетая, даже оружие и Кота взяла с собой. В пещеры добирались через портал, все прошло нормально, мы поднялись по тропинке до входа в главную из них. Не Зоя эльф с таким восторгом отзывался об этой библиотеке, она с первых шагов внушала трепет и уважение. Колонны были частью пещеры, соединяя пол и потолок, в обхвате они были толстыми, только вчетвером можно обнять такую красавицу. Письмена были мудреными, совершенно непонятными, освещались залы магическими светильниками. Мы медленно шли от одной колонны к другой, в какой-то момент я потеряла спутников из виду.
   Неожиданно на колонне мелькнул знакомый символ из темной магии, я начала присматриваться внимательнее, вернулась в предыдущий зал, нашла колонну с символом единства, перешла к двойственности, дальше по порядку чисел, но не колонн, я вышла в пустую пещеру, где кроме меня и Кота никого не было. Последним был знак раскрытой ладони, я коснулась его своей ладошкой, стена напротив колонны отъехала в сторону, открывая проход. Кот сразу пошел туда, я же следовала за ним, едва я шагнула внутрь, стена закрылась, словно прохода и не существовало. Стало очень темно, пришлось зажечь светильник, чтобы видеть место, куда ступает нога. Мои шаги вызывали гулкое эхо, я прошла совсем немного, слева появился вход, к моему изумлению это была самая обычная библиотека! Стеллажи стояли ровными рядами и были сплошь уставлены древними рукописями, я взяла одну из них. Язык оказался знакомым, то был трактат о некромантии, мои намерения почитать не осуществились, Кот ткнулся мне в ноги, громко мявкнул, и пошел вперед, оглядываясь на меня.
   Мы довольно долго петляли между рядами стеллажей, пока не вышли в просторный зал, где в самом центре мягким светом сиял портал. Хранитель последний раз оглянулся на меня и шагнул, исчезая в неизвестности, я не могла бросить найденного друга, поэтому бросилась следом, мягкая тьма окутала меня.
  
  Глава 7. Забвение. Явление богов
  
   Тьма портала медленно рассеялась, но ещё большая чернота окружила меня, снова пришлось зажечь светильник. Я медленно огляделась вокруг, это была небольшая комната в подземелье, пахло сыростью, воздух чувствовался сильно застоявшимся. Опасности я не ощутила, Кота поблизости не оказалось. Я вышла из комнаты, прошла немного по коридору, впереди виднелся странный свет, больше похожий на некое сияние. Там оказался склеп с единственным гробом на постаменте, от него и исходило странное свечение. Возле гроба обнаружился Кот, он коснулся своим лбом края крышки, та легко сдвинулась в сторону, будто ждала этого мгновения, а моему взору предстал красивый высокий мужчина лет сорока. Внешне он казался вполне материальным, от него исходила невероятная сила, он посмотрел на меня, улыбнулся и сказал:
  - Здравствуй, Нуся! Вот мы и встретились, как же долго я ждал этого!
  -Простите, пожалуйста, за нескромный вопрос, но кто Вы? - почти прошептала я от страха. Ответом мне был раскатистый смех, эхо усилило его, стало жутко, даже спрятаться негде, стою посередине комнаты, в голове одна мысль:
  - Что я здесь делаю? Снова вляпалась в дикую ситуацию, как последняя дура, ведь зачем я пошла в тот проход в пещере? Могла на помощь позвать эльфов, и вместе отправились бы на поиски Кота.
  - Неужели я так страшен для тебя? Ты второй год живешь в моем детище, моем последнем пристанище, а не знаешь моего имени, по правилам всех жанров, я должен переживать, рычать, как же так Меня потомки не помнят! А мне смешно, я всегда был свободен от предрассудков, таким и остался, даже после смерти они не смогли сломить меня. Впрочем, имя мое тебе ничего не скажет, если его не произносят вслух уже многие тысячи лет. Зови меня просто Некромант, или Черный Некромант, как больше нравится, я возражать не буду. Какие претензии от древнего покойника к такой милой девушке? - с грустью в голосе отвечал мне этот странный человек.
  - А с какой целью Вы заманили меня сюда? - продолжала я вопрошать.
  - Как Вы думаете, прелестное дитя, с какой целью строилось это сооружение?
  - Мы сейчас в Академии некромантии? В её подземельях? - изумлялась я все больше, и подумав немного ответила: - Тогда этот замок предназначен для обучения студентов некромантии и темной магии.
  - Правильный ответ, теперь скажите, кто Вас заманивал.
  - В Академию я попала вопреки своему желанию, сейчас уже меньше жалею об этом, много друзей обрела, Лероспен мне очень нравится, - честно говорила я. Моя бабушка просила меня говорить или правду, или молчать, но никогда не опускаться до лжи. Она была единственной, кто любил меня в детстве, поэтому, храня память о ней, я исполняю её желания.
  - Вот видишь, все не так уж плохо, как тебе казалось вначале. Страхи покинули тебя, но ты нуждаешься сейчас в утверждении личного мнения по многим вопросам. Сложно, очень сложно не подчиниться авторитету сильной личности, а отстаивать свое, личное. Не думаю, что мой склеп такое приятное место для нашей беседы, лучше пройдем в кабинет. От всех страхов и таинственных перемещений, ты, наверное, проголодалась, - спокойно говорил этот странный маг. Как ни странно, после вполне человеческих слов, я перестала воспринимать его как нечто сверхъестественное.
   Мы прошли коридором в небольшую комнату, где стоял большой книжный шкаф, забитый рукописями, стол и три кресла вокруг него. На столе находился поднос с едой, которую приготовила Шайсу, я научилась отличать её неповторимые блюда. После трапезы я почувствовала себя намного уверенней и спокойней, смерть от голода мне не грозила. Кот спокойно улегся на третьем кресле, сделал вид, что спит, а меня мучили вопросы, целый поток которых грозился политься из моих уст.
  - Скажите мне, пожалуйста, почему с некоторых пор я постоянно попадаю в жуткие неприятности? Может я какая-то особенная, как говорят, избранная?
   Мой собеседник снова расхохотался, вон, даже слезы, вернее их подобие, выступили на глазах.
  - Умеете же вы, люди все с ног на голову поставить! Придумали себе каких-то избранников особых, которых в природе не существует, нет их, и быть не может. Все живые существа, рождающиеся в бесчисленных мирах подвержены влиянию неких высших сущностей, которых называют обычно Богами. Под их воздействием изменяется структура мироздания в ту или иную сторону, в зависимости от того, чье влияние сильнее. Но иногда, очень редко, надо сказать, рождаются так называемые чистые души, что изначально не подвержены чужому влиянию, - поведал он отсмеявшись. - Вот за обладание такой душой среди высших разгораются настоящие войны. А все потому как по силе существа равны Богам, а в чем-то превосходят их.
  Он замолчал надолго, собираясь с мыслями, которые можно мне раскрыть, я не торопила его, мне было ужасно интересно.
  - Когда-то таким родился я сам, многие, очень многие сложнейшие заклинания для меня казались простыми, шутя, решал неразрешимое, мне казалось тогда, что весь мир лежит у моих ног и ждет, когда его исследуют. Однажды мне удалось открыть некую формулу, позволяющую легко перемещаться между мирами, проникая в них. Моя идиллия вседозволенности закончилась, когда я вернулся из Забытого Мира. Впрочем, расскажу по порядку, - Некромант снова задумался.
  - Ты, конечно, слышала древнюю легенду о Великом Карсимусе? Так вот, создал он свой самый первый мир, населил его разумными сущностями... И забыл про него, стер у себя из памяти мысли о нем. Должен тебе сказать, что Демиурги, создатели миров, способны влиять на все ими созданное, даже в состоянии покоя, тень от мысли, и та влияет, вот чтобы подобного не произошло, он и Забыл. Позже были созданы ему в помощь высшие сущности, которых он поставил наставниками над мирами. Не выдержали они испытание великой властью, поссорились между собой, начали миры делить, а для этого придумали некую игру, фигурами в которой стали разумные существа. Чьи фигурки придут к победе над остальными, тот и победил, волен творить с миром, что вздумает до начала следующей игры. К тому моменту, как я попал в таинственный мир, все прочие были поделены между богами, - он грустно смотрел перед собой, вспоминая прошлые события. Я ощутила всем сердцем его боль от пережитых страданий.
  - Если Вы смогли туда попасть, значит и другой сможет! А боги тем более! - убежденно сказала я.
  - Тот мир оказался не просто красив, он был великолепен! Я считал себя в те дни великим магом, но, попав туда, устыдился своего самомнения. Никто не оказал влияния на его развитие, разумные сущности не ведали деления на добро и зло, они просто трудились сообща, создавая новые шедевры. Каждый из них свободно мог обращаться к Первозданному Хаосу, творя новые формы, которые требовались им. Они работали напрямую с энергиями самой Жизни, о чем неизвестно даже богам, но между ними не было вражды. Удивительно прекрасные существа, окруженные сияющим венком Творца, малые дети там окружены величайшей заботой и Любовью всех жителей, нет деления на свой и чужой, там все свои. Долго, очень долго я бродил между ними, пищей мне служили фрукты, очень вкусные и питательные, хищников, пожирающих плоть, не увидел, их нет. Странный и Прекрасный мир, населенный разумными сущностями, чья сила превосходит силу всех богов! Творцы, способные созидать новые миры, они с такой теплотой и Любовью относились ко мне, не способному ни на что. Я вернулся сюда, в мой мир, но сначала стер из своей памяти воспоминания Забытого Мира, - его лицо, сияющее великим сиянием, слепящим меня во время рассказа, внезапно осунулось, стало обычным. Мне даже показалось, что его свет, поразивший меня в первую минуту встречи, померк.
  - Но, если там живут такие великие существа, то почему не обратиться к ним за помощью? Они не откажутся помочь нам в наших бедствиях! - возмутилась я.
  - Ты забыла о богах, что когда-то были наставниками, а сейчас превратили нас в своих рабов, исполняющих их прихоти. Не успел я вернуться, как попал в жернова, что страшнее, чем на мельнице. На меня открыли охоту, кто лестью, кто угрозами, пытались выведать координаты мира, чтобы захватить не ведающих злобы великих существ, забрать их силу, а мир сделать очередным полигоном своих игрищ. Я оказался сильнее, не поддался им, тогда меня объявили Черным Колдуном, приписали мне и моим друзьям все мыслимые и немыслимые деяния, что творили сами. Нас объявили вне закона, а магию черной, чуждой разумным существам, с того времени маги могли использовать только светлую магию, как они её назвали, слабую бытовую, не способную на что-либо великое.
  - Так, значит, именно вас и назвали Черными Колдунами Заката? Именно с вами была та ужасная война? - я уже отказывалась понимать что-либо, все мое видение мира рушилось, словно карточный домик.
  - Они сажали малых детей в подземелья под нашими именами, убивали на их глазах близких в страшных муках, все это было проделано с одной целью: сломать меня, узнать координаты мира. Может быть, и ты осудишь меня за это, как осудил родной брат тогда, сейчас он раскаялся, но их больше нет, они все погибли, мои друзья, их жены, дети, никого не пощадили. Меня замуровали живым в этом склепе на тысячу лет, столько даже самые сильные маги без пищи и воды не продержатся, но я не сломался, не выдал мир на потеху богам, - с великой горечью сказал он и замолчал, очень надолго. Тишина окутала нас, я не хотела шевелиться, боясь нарушить хрупкую связь с прежним миром. Боль, что я ощутила прежде, стала мне понятна, но каким надо быть чудовищем, чтобы сотворить такое? Сияние собеседника меркло, мрак подземелий обступал нас, давил со всех сторон.
  - Лероспен, он... - я нарушила тишину, осененная внезапной догадкой, что словно молния поразила меня.
  - Да, мой брат, - прервал мою речь Некромант. - Теперь ты знаешь достаточно, чтобы высказать собственное мнение и вынести вердикт.
  - Простите, но моих знаний недостаточно, я всегда понимала, что многое сокрыто, но извратить настолько прошлое... Я ещё не готова к осознанию, умом понимаю, что времени нет, решение следует принимать быстро, но сердце просит подождать, совсем немного, - не могла я в этот миг осудить сидящего передо мной мага, и оправданий не находила, словно застряла на перепутье множества дорог. От моего выбора пути зависит слишком много, поэтому права на ошибки нет.
  - Я думаю, что у тебя будет меньше месяца на окончательное решение, библиотеку мою ты видела, доступ я открою. Настало время и другого выбора, физически сильной, чтобы противостоять богам, тебе не быть, поэтому придется сократить тренировки до трех часов через день, а освободившееся время посвятить древним фолиантам, - соглашаясь ждать, молвил мой собеседник.
  - Но как такая слабая и физически, и магически, я смогу противостоять великим? - удивилась я в который раз за время беседы.
  - О, все очень просто, здесь имеет значение только сила духа, все остальное ничто, - вновь смеялся он. - Тебя уже отметил Сет, вижу его печать, интересоваться начали.
  - Я выполняю его волю? Как марионетка? - ужас пронзил меня, так не хотелось быть игрушкой.
  - Великий не играет в такие игрища давно, со дня поражения от братца и Исиды. Он самоустранился в одном мире, и не общается с живыми. Увлечен Королевой Змей с древних времен, ему пока не наскучило его развлечение, но освобождение Принцессы его порадовало. Не смотри так удивленно, ты её в тех склепах освободила, когда призвала богов на помощь. Повезло, что услышал Сет и направил своих, а могла тогда же пасть под чье-то влияние, - рассуждал Некромант вслух.
  - Она дочь самого Сета? - не поверила я.
  - Вечно вы люди все исказите, нет, конечно, Великий Змей не подвержен плотским утехам, ему интереснее дух, мудрость, а не плоть, - пояснил он мне.
  - И все равно не понятно как сопротивляться богам, ели даже ваш брат их слушал, а я во много раз слабее его, - вновь вопрошала я, пытаясь добраться ближе к истине.
  - Надо чаще обращаться к своему сердцу, тогда поймешь, что такое душа, её сила. Она не проявляется открыто, но без твоего дозволения ни один бог не сможет использовать тебя в своих целях. Я не сломался, когда не стало никого рядом, кроме предателя, не выдал такой хрупкий мир, но не потому, что обладал великой силой, нет, скованный силой трех богов в этом гробу, я был не сильнее младенца. Просто сама мысль о предательстве вызывала стойкое отвращение, вот и выдержал, они приходили и сюда, в склеп, до самой смерти физической оболочки, тогда только оставили меня в покое.
  - А разве целый мир Творцов не сможет победить богов? - снова лился поток вопросов.
  - Ты свою фразу продумала? Как Творцы смогут разрушать, уничтожать? Они по сути своей не способны на злодеяния, потому и погибнут прежде, чем сделают попытку оказать сопротивление. Ложью и обманом их подчинят себе, отберут силу, начнется заново война богов, мы окажемся в самой её гуще, - доказывал свое Некромант.
  - Тогда получается, что тот мир будет развиваться сам по себе, а мы медленно погибать? - не могла я поверить в подобное безумие, не получалось.
  - Для спасения наших миров мы являемся иногда, очень редко. Чистые души позволяют немного свободнее вздохнуть остальным, поверить в добро, остановить игру иногда, если смогут, - говорил он с грустью.
  - Нуся - некромантка, спасительница мира, - хихикнула я, он улыбнулся, не выдержал, и мы смеялись вдвоем.
  - Тебе нужен допуск в библиотеку, - напомнил мне собеседник, протянул ко мне руку, не касаясь начертал странный знак, руку словно огнем обожгло, я дернулась, на глазах выступили слезы. Через пять минут все прошло, на запястье проявилась и сразу исчезла известная Печать Хаоса, я вопросительно посмотрела на Некроманта.
  - Теперь ты легко будешь работать с первичным Хаосом, заклинания будут ложиться ровно, а когда коснешься истинного камня замка, их тоже сможешь видеть, то попадешь в библиотеку. Замок был разрушен, заново восстановлен по памяти некоторых магов, но часть камня превратилась в пыль, привезли новых. Коснешься первых камней, перенесешься в любое место замка, куда пожелаешь, он теперь тебе подчиняется. Брат не властен над ним, хранить тайну общения со мной не нужно, он увидит Печать, другие не смогут. А сейчас вам пора возвращаться в ваш мир, там прошло три дня, твои эльфы сильно волнуются. Возможно это наша последняя встреча, не могу знать, но желаю удачи, юное дитя, читай, изучай, принимай решение, я свою миссию выполнил, дождался тебя. Не смотри так удивленно, это было мое желание, говорить с чистой душой, прости,- он исчез, вместе с ним пропал шкаф, стол, кресло. Передо мной открылся очередной портал, я смело шагнула в него, предварительно подхватив на руки Кота.
   К моему бесконечному изумлению, мы оказались в гостиной моих апартаментов, нас никто не ждал, на улице царила ночь. Я разделась, приняла душ, уснула мгновенно. Утром меня разбудил приятный запах, исходящий от моего завтрака. Мое настроение сразу улучшилось, я встала, напевая веселую песенку, быстро закончив утренние процедуры, приступила к еде.
  - Шайсу, тебе только здесь и служить, у пищи, приготовленной твоими руками такой восхитительный запах и вкус, что мертвого оживит! - с восторгом заметила я.
  - Нуся, славная девочка! Чтобы услышать твой веселый смех и слова благодарности, стоит трудиться день и ночь, а я так слегка работаю, - ответила польщенная Домовушка. - Тут прибыли два эльфа вчера вечером, всех напугали, что ты пропала, поэтому лучше бы успокоить всех.
   Я оделась, подумала, и направилась к ректору, он же отвечает за всех студентов. Коснулась рукой камня и оказалась в коридоре у входа в кабинет, постучалась, и сразу вошла. Дверь к ректору была открыта нараспашку, там сидели все преподаватели, и мои эльфы, я громко поздоровалась.
  - Здравствуйте, Нуся, - ответил мне ректор, едва скользнув по мне взглядом. - Мы сейчас очень заняты, студентка пропала, зайдите позже, лучше через три дня.
   От такого заявления я несколько опешила, несколько минут смотрела на них растерянно хлопая глазами, ситуация была очень смешная.
  - Я позже зайду, - скороговоркой выпалила я, выскочила в коридор, тронула камень, и уже оказавшись в банкетном зале, позволила себе расхохотаться в голос, так давно не смеялась до слез. Я подошла к бару, налила красного вина, которое мне нравилось, опустилась в мягкое кресло. Почти в тот же миг в комнате образовался вихрь, с криками: Нуся! Меня подхватили на руки, кружили по залу, тут же выхватил следующий соскучившийся, я снова смеялась. Наконец, меня вернули на место, даже вино не расплескалось, передо мной стояли мои друзья, эльфы, а сзади них новенькие девушки, у всех были такие счастливые лица, что я вернулась. Они заговорили хором, перебивая друг друга о том, как они переживали, волновались за меня, пока не прозвучало:
  - Ты куда пропала? Где целых три дня была?
   На меня смотрели внимательные глаза, требовавшие ответа, лгать я не могла, поэтому просто ответила:
  - В библиотеку частную зашла, увлеклась древним манускриптом, так уж получилось.
  - И в какой это библиотеке можно пропасть на три дня? - строго вопрошал светлый эльф.
  - Я уже сказала, другого ответа не будет, подробностей тоже. Скажите мне лучше, какое сегодня число, и расписание уроков, - сменила я тему.
  - У нас ночью практика по некромантии была на кладбище, поэтому спим с утра, после обеда эльф нас развлекает и темная магия теория, все. А завтра с утра алхимия практика, высшая демонология и нечисть. Вуркельд последние дни просто зверствует, орет на всех, может, потому что тебя не было, так на нас отыгрался. Привороты одни на уме, ничего не умеете, совсем бестолковый курс, - сетовала Ундра, нахмурившись, и передернув плечами.
  - Совсем плохо без тебя, Нуся, - вторила ей вампирка.
  - Но теперь-то я вернулась, так давайте посидим, выпьем вина, вы расскажете мне последние новости, - предложила я присутствующим. Услышав мои слова, Шайсу немедленно накрыла столы всякими фруктами и пирожными, конфетами.
   Вскоре весь курс собрался в зале, оживленно рассказывали, как прошла первая практика по родному предмету, много смеялись над неловкостью студентов, преподавателю пришлось самому упокаивать поднятых зомби. Про алхимика тоже говорили не только девушки, но и парни, он совсем рассердился на курс, неудов наставил целую кучу.
   В этот день занятия прошли скучно, обыденно, эльф и Лероспен сделали вид, что ничего не было, никак не выразили своего отношения к моему возвращению. Мне даже обидно было в некоторой степени, прочие преподаватели, встретившиеся в коридоре, тепло поздравляли с возвращением, старший курс тоже проявил интерес. Девушки, так те вообще в обед заскочили в банкетный зал с радостными лицами и криками:
  - Нуся вернулась! Мы тут так за тебя переживали, а ты, вон, вся сияешь! - обнимали, целовали, посидели с нами минут десять.
  А ведь эти двое приняли непосредственное участие в поиске и моем спасении, а войдя в класс поздоровались со всеми, и начали лекцию. Ни малейшего внимания на мое присутствие не обратили, или вид сделали. Тренировки в тот день не было, да я её просто не выдержала бы, после всех событий. Встреча с Некромантом полностью разрушила мое спокойствие, я уже не знала, кому верить, решила сначала изучить исторические документы, рукописи, что хранились в библиотеке.
   Алхимия прошла как обычно, с преподавателем я пообщалась накануне, ничего нового не ожидалось. Варили очередное зелье для применения в некромантии, у нас теперь многие предметы были так, или иначе привязаны к родному предмету.
  - Нуся! Ты вернулась, чтобы разрушить Академию, признавайся! Все студенты нормально работают, вечно у тебя одной все не так, руки кривые! Совсем разорить решила мою лабораторию! Все редкие составы уничтожила! Чем другие студенты работать будут! - заходился криком Вуркельд.
  Я промолчала, что тут скажешь, ну, подумаешь, доставая с полки очередную баночку, случайно соседние задела, половину уронила на пол, все разбилось, пришло в негодность. А уж, какая вонища стояла, а дым желто-зеленый! Мы все, чтобы не задохнуться, сняли с горелок котелки, и вылетели в коридор, практически ничего не видя, кашляя и чихая, вытирая слезы. Чего орал, непонятно, взрыва не было, лаборатория цела осталась, ну, почти, там ещё другие пару склянок скинули, выбегая. Через какие-то полчаса вампир очистил заклинанием помещение, мы вернулись, продолжили занятие. Самим тоже пришлось умыться сначала, все какие-то странного цвета были, пыль на нас осела частично. После практики возбужденно переговаривались.
  - Не переживай ты, Нуся! Вредина он известный, любит ворчать, - успокаивала меня Верда.
  - У него же друг в Темной Академии алхимию преподает, сам в начале этого года заявил, что давно не виделись, не общались. Сегодня посетит его, пополнит свои ингредиенты, посидят, молодость вспомнят, студентам косточки промоют. Спасибо должен сказать, что повод хороший для встречи, а он как всегда вопить взялся, - сообщила я.
  - Тогда тем более причин волнения нет. Он по своей привычке вредничал, - Тагина тоже меня поддержала.
   Больше никаких приключений не было, на теории едва успевали записывать, оба преподавателя, словно сговорились, давали темы, которых в учебниках нет. И магией не воспользуешься, не работает она в некоторых аудиториях, видимо, чтобы студенты писать не разучились. На тренировке я сообщила Учителю Дарджейту о смене режима занятий, тот ничего не ответил, как-то странно посмотрел на меня и все. Мы впервые сократили время занятий, поэтому пришлось вносить много корректировок в упражнения, чтобы не уменьшать нагрузку. В свои апартаменты я возвращалась выжатой, как лимон, давно такой усталости не ощущала.
   После ужина решила посетить библиотеку, немного сомневалась, но у меня все получилось, Кот отправился со мной, что меня радовало. Не люблю я в таких жутких местах бродить в полном одиночестве. В прошлое мое посещение стол был пуст, а в этот раз там лежала аккуратная стопка рукописей, все-таки хозяин решил помочь мне в первый раз, чтобы не бродила в поисках по залу. Я присела в удобное кресло, зажгла второй светильник, чтобы читать, взяла верхнюю книгу, открыла её и полностью погрузилась в древний мир. Отвлеклась я только, когда погас свет, причем полностью, помещение погрузилось в темноту, очередной знак, что пора возвращаться, с сожалением отложила том. Пришлось вновь зажечь светильник, совсем маленький, чтобы различить стены, вернулась к себе, оказалось, что скоро рассвет. На отдых времени почти не осталось, но я все же решилась прилечь.
   Две недели пролетели очень быстро, ничего необычного не происходило, рукописи все оказались историческими, написаны до войны, читала с большим интересом, завидуя тем, кто жил в то славное время. Настала ночь очередной практики бедных некромантов, на старом маленьком кладбище, где сохранилось меньше тридцати могил и один склеп.
  Пока читали очередной инструктаж, спрашивали нас много о чем, прошел почти час, на месте оказались после полуночи. Наш преподаватель Практической Некромантии Зентайн, потомственный некромант из людей, проверил общую защиту кладбища, окинул нас своим сверлящим взглядом, который остановился на мне:
  - Вот, Вы нам и поднимете ближайших покойников, посмотрим, как справитесь.
  Место, на котором мы находились, было так утоптано студентами, что напоминало гранит, защитный круг был почти осязаем, установили общими усилиями защитный купол. Я постояла, подумала, восставшие скелеты с ошметками мяса, вызывали такое отвращение, что пришлось сделать над собой немалое усилие, прежде, чем начать, а принесение жертв вообще приводило в ужас. Начертила круг, достала черных котят из корзинки, перерезала горло, сердце просто заходилось от собственной жестокости, боль пронзила меня, но я окропила кровью круг. Почему-то призывания следует произносить вслух, громко прочла формулу, при этом чувство брезгливости достигло пика. Могилы зашевелились, появились эти жуткие создания, меня едва не стошнило, захотелось, чтобы они скрылись и вернулись в прах.
  Сначала все шло как обычно, но потом все поднятые, а встали действительно все, дружно зашагали к склепу, где распахнулась вечно запертая дверь. У всех просто глазки от удивления округлились и стали размером с блюдца. Когда вошел последний скелет, самый древний, наполовину рассыпавшийся, дверь с шумом захлопнулась, раздался странный шум внутри. Все стихло, мы напоминали скульптурную группу больше, чем живых существ. Наконец, посыпались градом вопросы, основным из них был:
  - А что это было?
  - Скажите нам, студентка Нурсия, что произошло, о чем вы думали, когда призывали? - требовательно уставился на меня Зентайн, прочие замолчали, стало тихо.
  - Они так некрасиво выглядят, вид у них неопрятный, вот я и подумала, что лучше бы они исчезли с глаз долой, и в прах обратились, - с вздохом вымолвила я.
  - Какой внешний вид! Мы с вами не на светском балу, а на кладбище! Среди могил, здесь проходили практику начинающие некроманты вот уже тридцать последних лет! А Вы, одним мгновением его уничтожили! Где занятия теперь проводить! Совсем у Вас мозгов нет! Да Вас и близко подпускать нельзя до бедной нежити! Надо было до такого додуматься, что мне теперь прикажете делать? Как от Вас, девушка защитить несчастных зомби? Слышал я, что учились Вы раньше на целителя, так вот, вас светлых и близко подпускать к кладбищам нельзя! Все уничтожите, а где студентам учиться? Как еще Академия стоит, не рухнула от Ваших опытов. Вуркельд говорил нам, я не верил, а напрасно! - орал на меня преподаватель. - Что теперь делать?
  - Ну, наверное, прислать сюда наших зомби, чтобы прибрались в склепе, смели останки, и прикопали их где-нибудь, - не очень уверенно сказала я. А чего ещё сделаешь? Прах ещё никогда вернуть не могли.
  - Нет, от Вас точно одни убытки для нашего учебного заведения, - подвел итог магистр. - Придется новое место для занятий искать, а сейчас возвращаемся.
   На следующий день я не знала куда спрятаться, все при виде меня начинали хихикать и спрашивать, что я разрушу следующим. Друзья и подружки заступались за меня, говорили:
  - Вы сначала попробуйте своих зомби строем куда-либо направить, тогда и смейтесь.
  
  Где справедливость в нашем мире? Вуркельд накричал, а сам такой счастливый ходил больше недели, когда вернулся от друга, нет, чтобы отблагодарить, что встречу устроила! Теперь некроманты на смех поднимают, за тридцать лет, что бедным покойникам отдыха не давали, те устали. И вообще, пора новые кладбища осваивать, а не ругать студентов, ну не люблю я скелеты ожившие, но стараюсь, поднимаю, хотя чаще этим мужчины занимаются. Женщины практикуются на упокоении, уничтожении примитивной нечисти, вызове демонов, кто не верит, пусть историю магии читает. Опять я оказалась права, нам на второй день выделили новый участок на соседнем кладбище и в ту же ночь студенты с Высшей некромантии опробовали его. Говорили, что лучше, чем на разрушенном мною кладбище, причем намного.
  Темный магистр Лероспен возобновил со мной индивидуальные занятия, но по-прежнему не говорил мне ни слова по поводу встречи с его братом. Он только отметил, что заклинания стали мне даваться намного легче. Может это и так, только я не очень чувствовала разницу, как и прежде, приходилось каждое заклинание разбирать до мельчайших подробностей.
  Со дня своего возвращения я ни разу не сходила в парк, а виной тому была промозглая осенняя погода, когда небо постоянно затянуто свинцовыми тучами, дождь надоедливый осенний так и лил, затихая на час, не больше, возобновлял свою заунывную капель. Но хуже дождя был ветер, который ревел, менял направления, швырял в лицо упавшую листву, он умудрялся приникать в наши комнаты, однажды у парней разбил форточку, открыв её резким порывом. Мрачная погода вносила свою долю в хмурое настроение студентов, хотя вечные крики преподавателей и несоразмерно высокая нагрузка на наши бедные мозги доводили больше. Вот только именно такая мерзкая кашица из снега и дождя бросаемая ураганным ветром в лицо, сопровождала нас на последнюю осеннюю практику по некромантии. Ни одно нормальное существо в здравом рассудке без особой на то нужды и нос не высунет в такую погоду. Наши преподаватели всегда твердят, что мы должны работать в любых погодных условиях, короче, зверствуют по полной программе. Накануне Высшие некроманты испытали подобное удовольствие на себе, теперь мы шлепали по замерзающим лужам, ноги разъезжались на глинистой земле, ветер толкал в спину, бока, стремясь свалить нас в грязь. На старое кладбище мы пришли уже замерзшие, мокрые и злые, хотелось разорвать этого сумасшедшего Зентайна, который, словно не замечал ни дождя, ни ветра, шел абсолютно прямо и ровно, как при летнем солнышке. Он внимательно оглядел нас и спросил:
  - Все видят линии контура защитного заклинания кладбища?
   Хотелось ему нагрубить, что можно видеть в эту непогоду? Какие линии заклинаний? У меня зубы плясали под вой ветра, отбивая дробь, вода ледяная струйками стекала под плащом, в сапогах хлюпало. Но, если честно, то линии хорошо просматривались, нам предстояло повторить подобное, на небольшом пространстве, разделившись на группы по семь студентов.
  - Мы видим, - раздался нестройный хор голосов.
  - Приступайте к работе, быстро сделаете, и вернемся в замок, - приказал преподаватель.
   Вот только у нас никак не получалось нормально сконцентрироваться и повторить линии. Мучились мы больше часа, но ни у одной группы не получалось, замерзли все основательно, пользоваться бытовыми заклинаниями на полевой практике запрещалось. Я совсем превратилась в нечто мокрое, ледяное, отдаленно напоминающее человека, мысли ушли далеко, вспомнилась библиотека, там было значительно уютней. Не понимая, что делаю, я воспользовалась древним заклинанием темной магии, призывая в помощь силы Хаоса. Студенты, подобно марионеткам воздели руки кверху и в сотый раз повторили заклинание, с пальцев сорвались цветные сгустки, будто живые устремились в пространство, соединяясь в странные ломаные линии, искря в местах соединений. Все действовали отрешенно, и абсолютно синхронно, какие-то жалкие пять минут... И конец, линии наших защитных контуров были копией кладбищенских, только отблеск их был странноват, да и при внимательном изучении мурашки бежали по спине.
  - Что же, все сделано правильно, но всем нужно оттачивать это заклинание, доводя его до совершенства. Можете снимать свою защиту, и идти в Академию, практика засчитана, - сказал наш экзекутор, при последних словах странно посмотрев на меня.
   Нет нужды пояснять, что секунда потребовалась на разрушение заклинания, и мы дружно побежали назад. Грязные, мокрые, счастливые от возможности согреться, мы появились в холле первого этажа.
  - Все свободны, Нуся, пройдите со мной в кабинет для беседы, - отчеканил Зентайн.
  - Ты, это не бойся, мы защитим, если надо, - подбодрил меня Оррик.
  - Зайди к нам, как переоденешься, мы ждать будем, - просил Лиин.
   Вся в мучительных сомнениях, я молча шла за преподавателем, оставляя за собой мокрые лужицы. Нет, я, конечно, понимала причину нашего успеха, но как это узнал наш преподаватель? Мы прошли в его кабинет, я присела на стул в ожидании, пока он снимал мокрый плащ, сменил обувь, и присел на свое кресло.
  - Я прекрасно понимаю, что вы все замерзли, через десять минут намеревался отпустить всех, потому что новичкам невозможно в принципе достичь нужной концентрации для данного контура. Дело не в плохой погоде, а в опыте, только выпускники способны восстановить заклинание. Я же требовал от вас попытки воспроизведения его, - Зентайн вздохнул. - Ваше вмешательство в процесс было ненужным, они забудут этот урок, как и многие другие. Дитя, постарайтесь реже взывать к силам, о которых даже великие маги древности ничего не знали. Вам придется отвечать за каждый призыв, неизвестно, что с Вас потребуют за услугу. Тысячу тысяч раз думайте, прежде, чем использовать неизвестный инструмент, он может поранить лично Вас, или разнести в клочья. Ещё раз предупреждаю: думайте, а пока ступайте отдыхать, друзья волнуются.
   В апартаменты я вошла в странном состоянии какой-то отрешенности, не чувствуя ни холода, ни сырости, а вода стекала с меня маленькими ручейками, указывая мой путь. Я не пользовалась порталом или услугами замка, мои мысли витали далеко. Приняв горячий душ, я вспомнила, что меня ждут, быстро привела себя в порядок и направилась к друзьям. Все трое ждали меня с нетерпением, я успокоила их:
  - И чего волновались? Он говорил со мной о необходимости усиления концентрации во время заклинаний, просто у меня хуже всех было с самого начала, вот он и вызвал для беседы, боялся забыть, - спокойно говорила я почти правду.
  - Мы не поэтому, Нуся, он так смотрел на тебя, словно ты запрещенный прием провела, а теперь страдаешь от этого, - сказал Лиин, даже не догадываясь, насколько был прав.
  - Убедились, что я живая? - улыбнулась им.
  - Теперь точно видим! - хихикнул орк и заключил меня в объятия, поцеловал макушку.
  - Я провожу тебя до комнат, а то потеряешься, - с удивительной нежностью сказал Трил.
   Вдвоем мы дошли до апартаментов, пожелали друг другу приятных снов и расстались. Проснулась я перед обедом, настроение было отвратительным, за окном было темно, завывал ветер, налетая на замок в тщетной попытке его разрушить. Оказывается, наши преподаватели полны сюрпризов, не удивлюсь, если и Зентайн окажется одним из участников древней войны. Да и тот же Лероспен, если бы не затевал какой-то игры против брата, то давно уже поговорил бы о нем. Некромант предупреждал, что скрывать от брата это свидание бессмысленно, то видит печать. А наш руководитель практики? Что он имел ввиду, когда заявил об осторожности работы с энергиями Хаоса? Хозяин замка утверждает противоположное этому, говорит, что так поступают Творцы. Все выглядит очень странно, скорее всего, живущие плетут сложную ловушку для меня, желая добраться до библиотеки. Вот он, ключ ко всему, видимо, где-то в хранилище знаний сокрыты координаты Забытого Мира, может, из этого места Хозяин отправлялся в неизвестность. Я читала в Темной магии, что есть заклинания способные разгадать пространственные координаты, достаточно найти точку отправления-прибытия. Нельзя допустить этих негодяев к разгадке, придется внимательно следить за едой и питьем, чтобы не подсунули какое зелье. С такими мрачными мыслями я направилась на обед, нашей столовой стал банкетный зал, где отдыхали мы всем курсом. Все уже давно собрались, сидели, тихо беседовали. Девушки сидели с парнями, лица их были такие довольные, я тоже подошла к друзьям, которые обрадовались моему появлению.
  - Нуся, а почему ты сегодня так поздно? Мы привыкли видеть тебя среди первых проснувшихся, - недоуменно спрашивала Тагина.
  - Просто решила проверить будете вы скучать, или нет, - смеясь, отвечала ей.
  - Всегда ты от нас правду скрываешь, - притворилась обиженной вампирка, чьи глаза искрились смехом.
   Ничего выдающегося на занятиях не происходило, темный магистр по-прежнему молчал. Почти ежедневно я просиживала в библиотеке, пока не гас мой светильник, наконец, горка приготовленных рукописей была прочитана, я добралась до окончания мирного повествования. Меня заранее била нервная дрожь при мысли, что там было дальше, учитывая, как остро я переживаю чужую боль, предполагала худшее. Хорошо, что свидетелей моих слез не будет, Кота я не считала, он меня понимал.
   В этот день занятия закончились рано, иногда нам давали слегка отдохнуть, ставя в расписание три урока. Одним из отличий Академии от прочих учебных заведений было полное отсутствие выходных дней для студентов, считалось, что зимних и летних каникул достаточно для отдыха. За тысячи лет такое отношение не изменилось, наши преподаватели, так же, как их предшественники стремились сделать нашу жизнь почти в условиях военного времени. Весь курс радовался передышке, практик на следующий день не было, можно не учить. Я бросила сумку с тетрадками на стул, переоделась в теплый брючный костюм, взяла Кота и направилась в читальный зал.
   К моему удивлению ничего не изменилось, новые рукописи не появились, пришлось идти вдоль стеллажей в поисках исторических сведений. Все, что относилось к той войне, оказалось собранным на трех стеллажах, помеченных красным. Я взяла рукопись, на которую упал мой взгляд, по дате на первой странице, она относилась к нужному периоду времени. Несколько книг рядом имели ту же дату, я собрала все в одну стопку, которую с трудом донесла до стола.
   Взяла верхнюю тетрадь, начала читать дневник без указания имени автора. Первые строчки повергли меня в шок. Речь шла об одном из ужаснейших некромантов, который погубил всех детей в округе, прежде, чем его разоблачил великий магистр, герой войны. Так меня учили с раннего детства, но здесь все было наоборот. Должна сказать, что в те времена была могущественная империя, впоследствии разделенная на три королевства, включая наше. Тот самый белый архимаг, один из приближенных императора, захватил замок с двумя помощниками, хозяина и его семью, включая трех малолетних детей, заточил в сыром подземелье. Дальше шли подробнейшие описания злодеяний, которые я читала с нескончаемой болью в сердце.
   Белый маг принял обличие хозяина замка, а двое его помощников представились старшими сыновьями. В таком виде они заманивали детей соседних деревень, создали алтарь одного из древних богов, начали приносить жертвы. Детей морили голодом, насиловали, медленно дробили конечности, чтобы кровь с кусками мяса попадала на алтарь, выжигали глаза, отрезали язык. Во время жертвоприношения старым богам следует мучить жертву, чтобы она испытывала страх и боль как можно дольше, именно эти чувства и являются неотъемлемой частью ритуала. Когда боги довольны, обычно загорался ярким сиянием драгоценный камень во лбу идола. Наконец, во время проведения ритуала камень вспыхнул и рассыпался, так говорили дети, оставшиеся в живых. Истинных хозяев замка выпустили из подвала, они были такими изможденными, что напоминали собственные тени, ни о каком побеге или сопротивлении речи не шло. Хозяин, поддерживая жену, нес младшую дочь, а его сыновья взяли на руки двоих братьев. В таком виде их и захватили разгневанные крестьяне окрестных деревень, с криками вырвали детей, всю семью палками выгнали во двор. На глазах, ничего не понимающего отца, его малышей разорвали собаками, старших облили кипящей смолой, жену зверски изнасиловали, посадили на кол, наслаждаясь её мучениями. Самого мага отдали как благодетелю, белому архимагу, называя того величайшим избавителем от скверны. Много пыток перенес он, объявленный черным некромантом, прежде, чем сожгли его на площади.
   Я дочитала до конца тетрадь, боль, пронзающая меня, стала невыносимой, я упала на каменный пол, и забилась в конвульсиях, рыдая навзрыд. Мое сердце разрывалось, я кричала, тело сводили судороги, слышался адский хохот идола, сиял белоснежными одеждами убийца. Сколько прошло времени не знаю, боль начала отступать, я погрузилась в сон.
  - Прости меня, милое дитя, я не хотел причинять тебе боль, - на меня смотрел Некромант, в его глазах можно было утонуть от нежности, он коснулся моего лба, погладил голову, прижал к себе, словно стремился защитить от неведомого врага.
  - Почему они все так исказили? За что? - тихим шепотом спросила я.
  - Ты даже не спрашиваешь, ложь написана в том дневнике, или, правда? - ответил вопросом Хозяин, для себя я его так определила.
  - Но ведь, это очевидно, когда пишется истина, можно увидеть прошлые события, словно присутствуешь незримым свидетелем. Ложь даст изображение букв, и никакого видения не будет, - с удивлением поясняла я, мне было странно слышать его вопрос.
  - Великий Карсимус! Ты видящая Истину! Вас не рождалось миллионы лет, дитя, - воскликнул он, глядя на меня в полной растерянности. - Тебе надо пояснить, это величайший дар Творца, которым награждаются только чистые души, приходящие в мир иногда. Ни один из магов не обладает подобными силами, разве что представители правящей семьи эльфов способны на это. Имея этот дар тебе нельзя дальше читать исторические хроники, ты можешь умереть от боли, читай магические трактаты, они отмечены цветами, по окраске стихий.
  - У меня очень мало времени до принятия решения, его уже нет, если мы верно считали, - прошептала я, опускаясь в кресло.
  - Ты уже познала истинную историю, поэтому не надо спрашивать, чью сторону примешь, моя девочка. Сейчас можно изучать трактаты, просто доверься своим чувствам и возьми книги, которые привлекут тебя, - пояснил Хозяин.
  - У меня ещё вопрос, возможно ли вычислить координаты Забытого мира, если точка отправления-прибытия в библиотеке? - вспомнила я внезапно.
  - Хороший вопрос, тем более, что я использовал это место как портал между мирами, а позже создал библиотеку. Для человека, пожалуй, это затруднительно, а вот для высших или богов, вполне возможно. Он пройдет с тобой, найдет нужное место, а дальше действия кукловодов. Если физически разрушить эту точку, то они не смогут ею воспользоваться. Находится она в первом зале, куда ты попала из пещеры книжной, надо перенести все рукописи оттуда в другое место, а там обрушить потолок, сделать землетрясение небольшое, одновременно уничтожив пару пещерных залов. Только заняться этим тебе следует пораньше, я помогу создать новое место для хранения, вот видишь, твои знания помогли мне, - он улыбнулся. - А сейчас ступай к себе, малышка, приятных снов.
   Очнулась я на полу библиотеки, встала потихоньку, светильники не горели, но я видела камни, нужные мне, Кот шел рядом, касаясь моих ног. В своей спальне я посмотрела в окно, было темно, тучи закрывали все небо, но по ощущениям была глубокая ночь. Я долго стояла под горячим душем, пока тревога не оставила меня, вытерлась пушистым полотенцем, полностью завернувшись в него. На душе стало легче, надела ярко желтую пижаму и легла в кровать, Кот устроился в ногах. Его присутствие действовало лучше снотворного, я уснула, едва он свернулся калачиком.
   Три ночи подряд я перемещала книги в новый зал, созданный Хозяином, нет, я использовала магию переноса, но концентрация на удержание заклинания велика, домой возвращалась обессиленной. У меня были травки для восстановления сил, а добрая Шайсу мне их заваривала, поэтому частично я успевала восстановиться. В библиотеке мне хватало сил, на выходе я почти падала, но доверять я не могла никому, пока друзья ничего не знают, они в безопасности. На четвертую ночь я пришла ближе к утру, так просил Хозяин. На столе была открытая книга с заклинанием, вызывающем землетрясение, я прошла в пустой зал, там уже были нарисованы нужные руны. Я, читая заклинание, обошла комнату, поливая углы зельем, остатки вылила в центре нарисованной на полу фигуры. Стоя на пороге, произнесла громко заключительную формулу, сделала шаг назад, опечатывая дверь. Слегка зашатался пол под ногами, потом раздался звук, похожий на вздох, стены дрогнули, но выдержали, гул заполнил пространство, навсегда закрывая проход, потолок рушился в трех смежных пещерках. Гул стихал медленно, эхо жутких звуков долг раздавалось в библиотеке, а когда все стихло, я прошла по залам, внимательно осматривая стены, повреждений не было. Вернулась в читальный зал, единственную комнату, где стоял стол с креслами, в одно из них я и опустилась, почти мгновенно уснув.
  - Мы снова встретились, моя девочка! Теперь никто и никогда не сможет точно определить место, мы славно потрудились, - говорил Хозяин, усаживая меня в кресло.
  - Да уж, давно так не уставала, - призналась я.
  - Это мы сейчас исправим, - ответил он, ласково касаясь моих висков руками. После легкого массажа, меня потянуло в сон.
   Проснулась я у себя в спальне, в кровати, как ему удалось меня перенести, я не понимала. С удивительной легкостью встала, приняла душ, оделась, и только тогда поняла, что совсем не чувствую усталости, будто и не работала эту ночь. Кто же он, этот великий маг? И кто были его друзья, если от них стремились избавиться таким страшным путем? Вопросы, вопросы, а ответов пока нет, найду ли я их когда-нибудь? И что ждет лично меня на этом сложном и скользком пути?
   Занятия прошли как обычно, да и не ждем ничего хорошего на теории, а практики не было. Сразу после уроков встречалась с Лероспеном, который был сама любезность. Мы разобрали очередное заклинание, когда он неожиданно спросил:
  - Нуся, я вижу, ты стала хозяйкой этого замка, для тебя доступны все тайные переходы. Но меня интересует гроб моего брата, позволишь ли мне, недостойному взглянуть на него и просить прощения за давний проступок?
  - Не думаю, что имею на это право, доступ я получила месяц назад, а Вы у нас уже год почти преподаете. Значит, брат отказал Вам в этой просьбе, - ответила я, укладывая книги в сумку.
  - Сегодня годовщина моего предательства, я очень прошу выполнить столь незначительную просьбу, - говорил темный магистр, а в глазах его полыхала ярость.
   Ничего не говоря, я мысленно обратилась к Хозяину, умоляя о защите, через миг оказалась в своей спальне, опустилась на кровать, ноги дрожали от страха, окутавшего меня плотным покрывалом. Мысли путались, наскакивая друг на друга, прошло немало времени, пока я успокоилась, закрыла глаза, входя в состояние глубокой медитации.
  - Моя девочка, как же он напугал тебя! Молодец, что догадалась позвать, самой тебе с ними не справиться, и пока нельзя пользоваться тайными ходами, - говорил Некромант, обнимая меня нежно, усадил в кресло. - Не думал я, что пойдут на открытые угрозы, решили тебя использовать как средство давления на меня. Тогда убили жену, детей, я все равно молчал, неужели не поняли, что мир дороже, чем вся Академия?
  - Так он хотел меня пытать? Но это бесполезно, я ничего не знаю, надеюсь на Вашу выдержку, - тихо вымолвила я.
  - Любая защита со временем истончается, видимо у них появился шанс сломать мои щиты, как только я отвлекусь на тебя, твою боль. Не знаю, что с этим делать, - печально сказал он.
  - Может Сет знает? Он же зовется мудрым, попробовать спросить, - рассуждала я вслух.
  - У нас мало времени, кроме того, как ты собираешься его призывать? На обычное прошение он не захочет ответить, - говорил Хозяин.
   Я пришла в себя сидя на кровати, медленно встала, открыла шкаф с разными безделушками, там была маленькая бронзовая статуэтка, изображающая Великого Змея. Я достала ароматические свечи, поставила все восемь по сторонам света, учитывая промежуточные направления, убрала ковер с пола, начертила круг призыва, в центр поставила статуэтку, кинжалом порезала вену себе, окропила круг кровью, часть крови досталась и Сету.
  - О, Великий Змей, к тебе взываю, приди, услыши смертную, в великой нужде оказалась я. Слаб ум человеческий, истинная мудрость способна разрешить загадку, приди же, Сет! - начала я вызов обычными словами, а продолжила формулой. - Теханус, инсимус, сократенца денира молкера беанторис Сетхас Такхес!
   Я пала на колени перед статуэткой, по-прежнему воздевая руки, кровь продолжала сочиться из раны. Дурманящий аромат наполнял комнату, проникая в легкие, тишина начала давить на уши, никакие звуки не проникали в комнату. Слабые огоньки свечей почти не давали света, но дым, странного серовато-желтого цвета начал окутывать пространство вокруг меня. Статуэтка странно зарябила, меняя очертания, и вот, вместо неё передо мной сидит элегантно одетый в древние одежды мужчина лет сорока. Глаза, полыхающие желтым отсветом, выдавали, что он не человек. Внимательно осмотрелся вокруг, и снова остановил на мне свой странный, прожигающий взгляд.
  - Давно, очень давно меня не беспокоили смертные, зная, что это не принесет им пользы. Что хочешь услышать ты, поправшая все правила призыва богов? - насмешливо спросил он, а мне послышался змеиный шепот.
  - Защитные щиты ослабли под влиянием времени, как можно сокрыть от богов истину? Есть ли возможность навечно стереть из памяти координаты мира? - робко спросила я.
  - Забвение, полное забвение невозможно, со временем возвращается утраченная память даже у богов. А не думаешь ли ты, жалкая, что я использую запретные истины? Крепка, но насколько крепка твоя уверенность во мне? Ведь ты тоже должна забыть, тогда только жаждущие и ищущие сохранят память, я даже смотреть не буду этот участок, - пояснил древний бог.
  - Я видела Танец, Принцесса верит Великому Сету, кто я такая, чтобы сеять сомнения? - сказала я, вспоминая встречи в пустыне.
  - Помню я, маленькую сущность, что пела Великую Песнь, выдержать которую может лишь чистая душа, все прочие погибнут. Вот за это Принцесса наградила тебя великим Танцем, не ожидал тогда, что настолько близки ваши души. Зови, зови, дитя, этого непутевого мага, что влез путать планы Великого Карсимуса, - приказал Змей.
  - Я здесь, о, Величайший Сет! Велика моя благодарность Тебе за эту услугу, в неоплатном, вечном долгу буду пред Тобою! - воскликнул Некромант, проявляясь, и склоняясь до земли перед богом.
  - Долги мне не нужны, не принимая участия в забавах этих детей, я заставлю их выть от бессильной злобы. Сделал ближним гадость, и на сердце радость! Встаньте на колени предо мной, иначе упадете, процедура короткая, но сил ваших много заберет, не свои же мне на вас тратить, - с усмешкой говорил тот.
   Я опустилась на колени, склоняя голову, такую же позу принял Хозяин. Казалось, что Змей, или червь проник в мой мозг, вгрызаясь в него ядовитыми клыками, боль была такой сильной, что я едва вытерпела, чтобы не заорать на весь замок.
  Я открыла глаза и поняла, что лежу на полу, никого нет рядом, только слабый запах благовоний. Странно, никогда не замечала за собой желаний падать на пол, когда рядом кресла и кровать есть. А почему такая слабость во всем теле? Ничего не понимаю, почти ползком пробралась в душ, сняла ненавистную одежду, открыла теплую воду. Прошло много времени, прежде чем прошла тупая боль, охватившая голову, вздохнула с облегчением. Вышла, вся завернутая в полотенце, только лицо выглядывало. На улице было тихо и темно, я легла и сразу провалилась в сон.
  После обеда у нас была практика по темной магии, для меня она была слишком легкой, чтобы думать о ней. Лероспен смотрел на меня как-то странно, спрашивать не стал, но попросил остаться после занятия.
  - Нуся, не следует думать, что Вы самая умная, - начал он, с какой-то злостью. - Я найду способ добиться нужного результата. Не притворяйтесь невинной овечкой!
   Мне стало страшно находиться с ним рядом, я привычно дотронулась до камня, желая попасть к себе в комнату, но почему-то оказалась в зале с гробом Некроманта, а рядом, схватив меня за руку, стоял темный магистр.
  - Встань, непокорный червь! - воззвал... нет, это не мог сказать Лероспен, голос был такой грозный, что вызывал ужас.
  - Что Вы желаете знать? - спросил, появившись, древний маг. Мне казалось, что он не совсем понимает, что требует Высший, который его вызвал.
  - Как ты смеешь дерзить, негодный раб? - божество разозлилось ещё больше, но я уже ничего не понимала.
  - Мне не понятен Ваш гнев, - отвечал Хозяин замка.
  - Да, действительно, странно, все щиты исчезли, - недоуменно бормотал Некто. - Как, мерзкий негодяй, отвечай, как тебе удалось очистить память?! Кто тебе помог, какая тварь осмелилась встать на моем пути?!!
  - Девчонку пытай, может её память прояснит все, - раздался голос ниоткуда.
  - Отвечай, что тебе известно о Забытом мире? - требовал с меня Некто.
  - Я не понимаю Вас, - прошептала я, действительно не зная, что от меня хотят.
  - И здесь чисто, никаких отрывочных кусочков не сохранилось! Кто это сделал?! - ревел Некто, мне казалось, его слышно в ближайшем городе. Я начала опасаться за стены, что они обрушатся, не выдержав этих звуков.
   Через краткий миг я оказалась в своей гостиной, совершенно не понимая, что произошло.
  
  
  
  Глава 8. Каникулы. Берегитесь светлой некромантки!
  
   Незаметно пришла зима, снова лепит снег в глаза, метель воет, заметая следы. В моей жизни нет никаких жутких монстров, чему я радуюсь, наслаждаясь спокойной размеренной жизнью. Лероспен больше не пугает меня, правда смотрит иногда так, что мурашки по коже бегут, занятия он проводит исключительно по необходимости, никаких дружеских отношений между нами не существует. Ни разу он не просился к Некроманту с того вечера, ни я, ни древний магистр так и не поняли причины явления богов. Помню только, что в манускриптах довоенных сказано, что боги желают попасть в Забытый мир, но где он находится, никто не знает. Несколько раз я спрашивала Хозяина замка, но и он не ответил на этот вопрос, может в мирах никто и не знает о нем, потому и назвали так. В древней библиотеке я бываю очень часто, читаю трактаты магические, там больше описано применение Первичного Хаоса, а преподаватель по практике не велел много использовать такие заклинания, но с чем это связано никто не может объяснить.
   Вуркельд ходит злой, как обычно в конце первого семестра, скоро каникулы, а он как истинный некромант считает отдых пустой тратой времени. Меня Харисса пригласила в гости, наконец-то увижу дорогих подружек! Так скучаю без них, просто невозможно, как в комнату вхожу, так их вспоминаю. Трое моих друзей узнали, что я еду к демонам, теперь каждый день напоминают, что летом все ждут меня в гости, уже распределили, когда и где я буду гостить, прямо как приз какой-то.
   Помнится, Лисс интересовалась странными божествами древности, а я купила у гномов статуэтку Сета, но куда засунула? Вчера помнится, её искала, тоже не нашла, как будто украл кто, так ценности она не представляет, гном дешево отдал, говорил, что в развалинах внук нашел, неказистая она внешне, но именно так я себе его представляю. А ещё свечи ароматические на днях намеревалась зажечь, так тоже не нашла, а ведь восемь штук оставалось, две я сожгла с Нарсеной перед отъездом, посиделки при свечах устроили. Сама я их не зажигала, демоницы над этими пристрастиями людей смеются, говорят, что никому вонь не поможет достичь истинной концентрации внимания. Странно мне все, кому понадобились самые ненужные вещи в моей комнате?
   От раздумий меня отвлек стук в дверь, и сразу влетели хохочущие демоницы, они упали на диванчики и продолжали смеяться.
  - Ох, Нуся, там сейчас такое было! - сквозь смех воскликнула Ундра, но не выдержала и снова расхохоталась, девчонки ей не уступали.
  - Вы просмейтесь как следует, и спокойно расскажите в чем дело, а то вас не понять, - сказала я.
  - Нет, это невозможно! Так смешно мы не сможем пояснить, - говорила Тагина.
  - И где интересно вы потеряли Моннейру? - поинтересовалась я, заметив отсутствие вампирки.
  - Вот о ней-то и речь идет, - начала пояснять Верда, успокоившаяся первой. - Она пришла в кабинет к светлому эльфу и начала целое представление. Какая у неё тяжелая судьба, ни одной сестрички, что соответствует правде, а семеро старших братьев вечно измываются над ней, бедняжкой. С раннего детства заставляли упражняться в боевых искусствах, а когда она плакала, то били по голове, вот почему так трудно запоминать теперь. Игрушки у неё отбирали и ломали, а отец во всем верил сыновьям и наказывал её, бедняжку.
  - Конечно, а кого ещё прикажешь обвинять? До её появления в замке тишина была, никто не орал из гостей от ужаса, она же главный организатор всех шалостей! Кто другой мог додуматься подложить живую ящерицу в косметичку жене эльфийского посла? Как она верещала, несчастная! Задумала носик на балу пудрить, а тут выскакивает нечто и вцепляется в её волосы! Все приглашенные дамы в крик, даже у нас об этом рассказывали. И после этого не наказывать? Может пирожными угощать? Отцу пришлось немало подарков дорогущих дарить, чтобы скандал тот утих, - вспомнила Ундра.
  - Отец безжалостный монстр, мать ни разу не взглянула с теплом и нежностью на дочь, только балы, да политика интересовали её. А вот теперь, несчастная девушка впервые оказалась на свободе, сначала она даже видеть не могла мужчин и парней, со временем ужас сменился безразличием. Но вот сейчас, в этой Академии, она встретила свою Любовь, её сердце принадлежит навек одному ему, возлюбленному. Но беда в том, что её врожденная скромность не позволяет первой признаться в своих чувствах. Как взрослый мужчина, не мог бы он посоветовать, как вести себя в такой сложной ситуации? - продолжила Тагина.
  - А что же сказал наш блондинчик? - заинтересовалась я, понимая, что ждет подвох.
  - Он посмотрел на неё с сочувствием и предложил честно рассказать о своей любви, - сказала Верда серьезно, но снова хихикнула, а следом смеялись остальные участницы спектакля.
  - Ты же знаешь нашу артисточку! Она с криком "Любимый мой, Счастье мое!" бросилась бедному эльфу на шею, обвила его своими руками и прильнула к губам, не давая вырваться, - воскликнула Ундра, едва сдерживая смех. - Так этого мало! Дверь распахнулась, и явился Вуркельд собственной персоной! Не разобравшись в чем дело, тот принялся орать на Карниэля! Упрекал его в соблазнении ученицы, говорил, что понял теперь, чем занимаются светлые маги в учебных заведениях и почему у них много свадеб.
  - Мы не выдержали больше и бросились бежать, вот только у тебя и позволили смеху прорваться! - Тагина закончила рассказ.
  - Но где же вы сами были, если действие происходило в кабинете? - удивилась я, пытаясь сообразить, где там можно прятаться.
  - Все очень просто, мы пришли раньше всех, там сразу налево от двери окно, которое всегда занавешено, там и прятались, - пояснила Верда.
  А я вспомнила, что демоницы могут за любым предметом скрыться, если захотят
  - Ой, девчонки, так Моннейра все ещё там? Бедный эльф, что же теперь с ним будет? - мне искренне было жаль преподавателя.
  - Не бойся, Нуся! Алхимик умный вампир, он все поймет, как только позволит эльфу говорить. Вот подружке нашей сложнее придется, ей надо будет доказывать, что поддалась чарам светлого мага, - сказала Ундра.
  - А вот и я! Так и знала, что застану всех здесь! - вбежала жизнерадостная вампирка.
  - Объявилась, давай рассказывай, что без нас было! - нетерпеливо затребовали подружки хором.
  - Ничего и не произошло, Вуркельд откричался, замолчал, эльф освободился из моих цепких ручек, и начал все разъяснять, а я потихоньку сбежала, чтобы они вдвоем на меня не набросились, как разберутся. Сейчас уже, точно вместе сидят и вино эльфийское пьют, я у него видела однажды бутыль, - говорила Моннейра.
  - По крайней мере, немного повеселились, может, обойдется без последствий, мы никому не скажем, и они промолчат, - рассуждала вслух Верда. - Идем в банкетный зал, надо в себя придти после всего.
   В этот вечер мы организовали посиделки с воспоминаниями разных приключений из детства. Оказалось, что мои подружки были весьма изобретательны в своих шалостях, но больше всех нас веселила вампирка. Столько приключений остальным даже придумать сложно было, а она все рассказывала о своих братьях. Была она всеобщей любимицей дома, поэтому очень многое ей прощали. После такого замечательного вечера идти никуда не хотелось, но я все же нашла в себе силы и отправилась в древнюю библиотеку.
   Кот, как обычно, сопровождал меня в это весьма мрачное, угрюмое место, где ощущение постороннего присутствия всегда вызывало дрожь. Сегодня я шла между рядами, не думая ни о чем, пока моё внимание не привлекла рукопись на кроваво-красном стеллаже. Я взяла её в руки, и безумная боль пронзила меня, упав на каменный пол, я свернулась в клубок, стараясь не кричать, чужие воспоминания захватили меня, я каталась меж рядов, пока спасительное забытье не приняло меня в свои объятия. Пришла в сознание я там же, у кровавых полок, только теперь я знала причину такой жуткой окраски. Не знаю когда, но я уже читала этот дневник, наполненный болью и страданиями древнего мага, впрочем, его современники живы и сейчас. Мне стало ясно, почему нельзя брать книги с этих полок, ещё парочка подобных рукописей, и я просто не вернусь из небытия, ничто в этом мире не держит моё сознание, поэтому для сохранения существа по имени Нуся, не следует прикасаться к ним.
   Медленно, будто сраженная тяжелой болезнью, я взяла своего спутника на руки, коснулась древней кладки, и оказалась в своей комнате. Близился рассвет, думать, и что-либо делать не хотелось, желания покинули меня, оставив горечь разочарования. Как могли люди поступать настолько подло и жестоко? Почему их никто не остановил, не уличил во лжи? Неужели так легко посеять смуту в сердцах доверчивого народа и привести страну к полному краху? Я твердо осознала, что предки жили более насыщенной, интересной жизнью истинных творцов добра и света. А сейчас осталась пустая оболочка, за которой скрыли ложь и лицемерие, даже здесь, в стенах Академии, созданной великими людьми, преподаватели ищут нечто, преследуют свои цели. Все те, кто интересуется Забытым миром, скорее всего, принадлежат к группе магов и богов, которые устроили эту лживую, кровавую бойню.
   Рассвет был прекрасен, как всегда, даруя нежность и восторг при виде великого чуда Вселенной. Я приняла душ, вода придала моим мыслям легкость, ушли на задний план чужие воспоминания, можно подумать об учебе, на сегодня, кажется, только теория, ещё раз проверив, я почувствовала себя весьма хорошо. День прошел замечательно, никаких безумных событий не произошло, просто приближались каникулы, а мои однокурсницы постоянно щебетали, как у них всё замечательно, но я сама увижу, при этом глаза их светились счастьем.
  - Как я рада, что ты, Нуся, наконец, отправишься с нами на каникулы! Увидишь наши дворцы с витражами, а какие картины рисовали предки прямо на стенах! Вся история нашего мира в рисунках запечатлена в пещерах Знаний. Словами не расскажешь, надо видеть всю эту феерию красок, - восторженно говорила Ундра.
  - Что там старина! Посетишь знаменитый ресторан Краена, там готовят самые лучшие повара по старинным рецептам, вот что надо предлагать! - перебивала её Тагина.
  - Все это не то, девочки, какие у нас модные салоны! А театр столичный, артисты знамениты во всем мире, люди специально приезжают посмотреть, чтобы до конца жизни хвастать автографом Руэльта! - спорила с ними Верда.
  - Ладно вам ссориться из-за пустяков, девчонки! Лисс уже всю программу разработала, только нас ожидает, а вместе с ней и остальные подружки, - успокоила я всех.
  
   Прошла неделя с той памятной ночи, когда я познакомилась с красным стеллажом. Я старалась читать только литературу по применению магии, вот и сегодня внимательно вчитывалась в потускневшие от времени строчки. Как же интересно тогда жили маги, не было никаких пентаграмм и гексаграмм по вызову демонов Бездны. Любой маг, пожелавший пообщаться с определенным демоном, заранее узнавал его привычки, любимые напитки и еду. Готовил угощение и отправлял в Бездну приглашение посетить такого-то магистра в удобное время, а дальше прилагал свое расписание, и чаще всего ночью ожидал прибытия гостя. Они сидели за столом, пили вино, кушали деликатесы, и спокойно вели беседу, результатом которой бывало описание Бездны и нравов её жителей. Позже, когда некоторых неучей угораздило вызвать жутких тварей, приняли решение использовать пентаграмму и защитные руны с заклинаниями. А демонов отрывали от работы или отдыха, почему они и стали очень злыми на всех магов без исключения.
   Если я правильно поняла, то со времен войны не было дружеских бесед, если не считать мои приключения с Правителем. Меня заинтересовал один философ-отшельник, о котором вскользь упоминал только один магистр, тогда, как о других писались целые трактаты. Моему же знакомому посвятили целую полку с книгами, я уже читала некоторые из них. Философ вел речь о чистых душах и их роли в играх богов, что не могло меня не заинтересовать. Я тщательно выучила древнее заклинание приглашения, а заодно и предпочтения в еде и напитках странного демона. Он оказался неприхотлив, принимал все, что предлагал вызывающий. Осталось только приготовить напитки из нашего бара, жаркое и пирожки сделает Шайсу, а приглашать надо в гостиную. Все это я думала до утра, но страх не позволил мне даже хранить надежду на встречу, если говорить честно, то боялась привлечь внимание преподавателей к такой беседе. Уж темный магистр со своим другом обязательно почувствуют мое приглашение, поэтому подожду каникул, вдруг получится свершить задуманное в гостях.
   Прошла очередная неделя бесконечных занятий, ворчанием преподавателей, что таких бестолковых студентов не бывало, как обычно. Привычные ко всему студенты уже не обращали внимания на подобные высказывания, молча исправляли свои "хвосты". В одну из ночей мне приснилась любимая подружка, словно пришла в гостиную ко мне, вот только речь её была странной и обидной.
  - Эх ты, Нуся, боишься какого-то отшельника! Никогда не думала, что ты такая трусиха, мы бы с тобой и разговаривать не стали, а не только дружить! - Лисс презрительно усмехнулась. - Если не пригласишь его в ближайшие дни, можешь забыть о нашей дружбе.
  - Ты, ты чудовище, а не моя подружка! Она никогда так не скажет, убирайся прочь, мерзкая тварь! - воскликнула я, ни капли не веря таким словам. В ответ раздался дикий хохот, очень знакомый, Лероспен! Осенило меня, и я проснулась в холодном поту.
   Сердце колотилось так, словно стремилось выскочить из груди, темный маг проникает в сны, какой ужас. Долго я не могла успокоиться, мысли неслись в голове такие, что хотелось открыть портал все равно куда, лишь бы сбежать отсюда. Медленно дыхание выравнивалось, течение мыслей стало плавным, испуг уходил. Принимая во внимание, что брат Некроманта, едва не уничтожил меня, следовательно, призывать философа опасно, иначе о нем больше бы написали. Древние магистры не были трусливыми, но без особой надобности существ с дурными характерами и манерами не приглашали. А если этот отшельник является борцом с чистыми душами? Надо узнать о нем больше, может даже со старым знакомым пообщаться на эту тему. Кроме того, щиты свои магические следует усилить, поискать соответствующие заклинание. У демонов тоже не все будут мне рады, защита должна быть сильной. С такими думами я и уснула вновь.
   Темный маг ничего мне не говорил, особого внимания не уделял, что меня успокоило, значит, не собирается мучить, как с тем миром. Но я все равно старалась избегать лишнего общения с ним и его другом. А вот с троицей друзей я охотно встречалась в обеденные перерывы, они приходили ко мне в гостиную.
  - Нуся, а ты, куда своего Кота денешь на каникулы? - спросил меня как-то Оррик.
  - Здесь, в Академии останется, пусть своими котовскими делами занимается, с собой брать его не собираюсь. Он и без меня прекрасно обходится, когда я на занятиях, бродит где-то. После окончания учебы, я его оставлю, пусть ищет себе хозяина или хозяйку, со мной он будет привлекать ненужное внимание и разговоры, - с сожалением вздохнула я, не представляя, как буду жить без этой проказливой морды.
  - Кто его тут кормить будет? Ему же кровь нужна иногда, - напомнил Лиин.
  - Здесь учатся некроманты, преподаватели его прекрасно знают, будет общим зверем, пока не встретит хозяина, - ответила я. - Сама не раз замечала, как наш демонолог Принштейн подкармливает моего Кота.
  - Серьезно?! Вот маленький пройдоха! Такой точно не пропадет! - обрадовался орк, которому очень нравился мой спаситель.
   Каникулы подкрались совершенно незаметно, в последние дни сдавали зачеты, практики, рефераты, вконец озверевшим преподавателям. Они частенько требовали от нас знаний того, что сами не давали ни на теории, ни на практике, но твердили, должны знать. Но вот все мучения позади, в главном зале порталов на первом этаже было столпотворение. Маги проверяли порталы перед отправкой студентов по домам, опасались сбоев, все-таки целый курс отправляли в один день. Наконец, объявили отправку вампиров, они всегда первыми покидали стены родной Академии, следом шли тролли и орки, за ними люди, а демоны завершали процесс. Так уж были настроены координаты за долгие годы существования замка, все спокойно ждали очереди, перебрасываясь ехидными и не очень словечками и замечаниями. Прощальный ужин был накануне, плавно перешел в утро, поэтому все и ехидничали по поводу заспанных лиц.
   Вот и до нас с девчонками дошла очередь, вампирка решила тоже навестить демонов, где у неё было много знакомых, поэтому мы дружно шагали в мерцающий овал.
  На другой стороне портала я сразу попала в объятия Лисс, которая что-то радостно кричала, стиснув меня так, что я едва могла дышать.
  - Ой, Лисенок, пусти, совсем задушишь, - жалобно вскрикивала я, но та лишь смеялась в ответ.
  - Ну, уж нет, не задушит, нам оставит добивать! - посмеивалась рядом Рушана, её подержали остальные подруги, обнимая меня со всех сторон.
   Наконец, отсмеявшись, девушки выпустили меня, я огляделась, но однокурсниц не увидела, стало неприятно, что они ушли, не простившись со мной.
  - Ты что головой крутишь по сторонам? - спросила одна из подруг. - Твои девчонки уже ушли, за ними родители пришли, потому и не простились, а вашу красавицу Моннейру лично забирал дядя Верды.
  - Так, значит, это все же произошло, она опасалась такого поворота событий, говорила, ей житья не будет, если его приставят охранником. Прощай свобода, домой по той же причине не хотела ехать, так здесь попалась ещё хуже, - сочувственно говорила я.
  - Вот ничуть не жалею, пусть посидит в строгом ошейнике, от неё вечно всем житья нет, ходячая неприятность. Отец, по милости любимой дочери лишился места Главного Советника при Правителе, её это не останавливает, - заметила Рушана.
   Мы отправились в родовой замок Лиссы личным порталом девушки. Вышла я в большой гостиной и решила, что попала в сказку, никогда не думала, что три больших окна с витражами могут так менять обычную комнату, казалось, что радуга разбилась на мелкие кусочки и упала на мебель, пол, стены. Несколько минут я ничего другого не видела и не слышала, просто стояла и смотрела, даже дыхание замедлилось.
  - Как красиво! - сказала я, слегка придя в себя от удивления.
  - Это ты ещё во дворце у Правителя не была, там вообще стена одна витражная, которая на восток выходит. А в малом бальном зале потолок такой, а пол мозаикой выложен, вот где солнце показывает чудеса! Мы туда обязательно сходим на экскурсию, Серриан нам не простит, если ты не придешь во дворец, - говорила моя подружка. - У нас стены снаружи из серого камня, невзрачные, но окна умельцы научились делать великолепно.
  - А ещё нам не нравятся тесные помещения, поэтому строим исключительно дворцы с большими светлыми комнатами, - сообщила Рушана. - Знаешь, Нуся, мне нравится твоя защита, такая многоуровневая, нестандартная, трудно будет взломать. Я просто вижу сам узор, а ломать такое не буду, я ещё пока в здравом уме, можно собственный мозг повредить, так она устроена.
  - Это я в книжках копалась, а нашла перед самым отъездом, здесь же не все меня встретят дружественно, а жить хочется, - сказала я.
  - Хорошие у тебя книги должно быть, темная магия у меня полностью есть, я её вдоль и поперек изучила, а такого не помню, - задумчиво сказала Лисс.
  - Почему именно её ты вспомнила? - удивилась я.
  - Узор заклинания мне тоже видно, а происхождение его темное, совсем не светлая магия использовалась. Загадочная ты у нас подружка, но не будем говорить на неприятные темы, я рада, что ты сумела себя обезопасить от некоторых наших друзей, - отвечала демоница.
  - Мне тут девчонки советовали разные места посетить, но я думаю, что вы уже составили программу нашего отдыха? - поинтересовалась я.
  - Надо увидеть дворец, театр, салоны мод, рестораны и подземелья городские, которые соединяют между собой все дворцы, кроме Правительственного, - ответила Рушана. - А последовательность лучше не планировать, иначе разочаруешься. Самые лучшие прогулки всегда внеплановые, когда следуешь своим желаниям.
  - Первая прогулка в твои комнаты на время проживания здесь! - смеясь, сообщила Лисс.
   Мы вышли из гостиной и вошли в комнату напротив, которая была немного поменьше, раза в три, но уютная. Одна дверь вела в просторную ванную комнату, а вторая в спальную, ещё нашлась замаскированная дверца, ведущая к удобствам. В спальной, выполненной в теплых, желтых тонах обнаружился шкаф для одежды, полностью заполненный всевозможными нарядами, приготовленными для меня.
  - Что, на одежду любуешься? Пошли-ка, дорогая в ванную по старой дружбе, да в наши ласковые ручки, разомнем тебя, - сказала Сантина тоном, не терпящим возражений.
  - Не дождетесь от меня сопротивлений, я сама об ваших умелых руках тосковала, - ответила я, и поспешила в ванную.
   Через полтора часа я появилась в гостиной румяная и счастливая, закутанная в пушистое полотенце. Быстро накинула теплый халатик, причесалась и поспешила в комнаты Лисенка, где меня ждали подруги и вкусный обед. За обедом мне сообщили, что вечер я проведу в одиночестве, девушки приглашены на очередной бал.
  - Не расстраивайся, Нуся, я же знаю, что книги ты любишь больше всего, потому оставлю тебя в нашей большой библиотеке. Пока будешь выбирать интересное, да читать, мы и вернемся, соскучиться не успеешь! - успокоила меня подружка.
   Вот так я и осталась одна среди рядов стеллажей, равнодушно разглядывая названия книг и рукописей, пока не увидела в стене мерцающий странным светом камень. Сначала не поверила глазам, ну, откуда здесь, у демонов, камень замка Некроманта? Это был точно он, я прикоснулась рукой, он будто ожил, слегка запульсировал, на уровне чувств уловила вопрос о хозяине. Как могла, показала ему гроб с телом, нашу встречу, камень стал теплым, а мне захотелось попасть в библиотеку, вот только попала я не в привычные громадные залы, а в небольшую комнату, все стены которой заставлены книжными шкафами. На столе лежит рукопись, открытая на чистой странице, посмотрев обложку, увидела номер 425, закрыла её и с сожалением отложила в сторону. Давно уже я выяснила для себя, что читать надо начинать с самого начала, иначе текст не понятен, поэтому подошла к шкафу и начала искать первую часть дневника.
  Нашла я быстро, на нижней полке, бережно достала её и начала читать удивительную повесть о жизни неведомой расы криотов, путешествующих между мирами. Их удивительный мир назывался Сердания, где они были единственной разумной расой, богов считали Учителями, сами отличались любознательностью, склонностью к наукам и познанию неведомого. Никогда эта раса не знала распрей и войн, были на редкость дружелюбным народом, который возглавлял Совет Старейшин, состоящий из самых почитаемых мудрецов, сложные вопросы выносились на всеобщее обсуждение. Власть считалась важным, очень ответственным занятием, никто по доброй воле не спешил занять место среди Старейшин, предпочитая изучение наук. Однажды один из великих ученых открыл способ путешествия в другие миры через некое межмировое пространство. Эта наука давалась не всем, а только избранным, тогда и узнали криоты о существовании чистых душ, не подвластных влиянию богов, ибо только они и могли свершать путешествия. На этих строчках я остановилась, мысли мои унеслись далеко, в тот день, когда Некромант объяснял мне кто я.
  Неожиданно пространство вокруг меня заклубилось туманом, и я оказалась вновь в библиотеке подруги за столом, с книгой в руках, в полуспящем состоянии. Через мгновение появилась Лисс, которая воскликнула:
  - А вот и мы вернулись, не сильно скучала? И почему ты спишь? Ну-ка посмотрим, да, над историей моего рода и я частенько засыпала, никакого снотворного не надо, такая нудная вещь!
  - Нам без тебя тоже было ужасно скучно, это же были очередные смотрины женихов и невест, родители подбирали любимым чадам достойных супругов. Сплошной этикет и никакого удовольствия! - жаловалась Тариана. - Лучше читать скучную книжку, чем присутствовать на этих балах.
  - Ты права, сестренка, все парни выглядели деревянными статуями, с которыми и поговорить нельзя, - вздохнула Сантина. - С ними даже танцевать было совсем неинтересно.
  - Это хорошо, не одной мне скучать пришлось! А то бросили меня тут среди книг, будто я в Академии не начиталась! - улыбнулась я довольно.
  - Какая коварная и жестокая у нас подружка! - смеясь, воскликнула Рушана. - Пошли ужинать, мы тебе все расскажем, там и твои однокурсники были, как старые, так и новые.
   Стол в гостиной Лисенка уже был накрыт, я увидела только фрукты, салат фруктовый и блюдо с пирожками. Девчонки достали из бара три бутылки вина, бокалы, намечался девичник до утра. Так и получилось, сначала мне рассказали о прошедшем бале.
  - То, что там все были строго одеты и вели себя подобающим образом, думаю, объяснять не надо. Исключенные из Академии парни пришли раньше нас, посмотрели с таким высокомерием, что было смешно. Твои однокурсники пришли последними, они же только сегодня прибыли, хорошие ребята, со всеми очень вежливо здоровались и разговаривали. Зато старая компания повернулись к ним спинами, демонстрируя полное пренебрежение, словно юнцы из детской школы. Выглядели полными идиотами, родители постарались своих девочек увести от них дальше, - говорила Лисс. - Вот так у нас было весело.
  - Не будем о грустном, лучше скажи, как там преподаватели, не совсем одичали без нас? - интересовалась Тариана.
  - У нас новый светлый эльф появился, его сначала пытались соблазнить обычными методами, даже приворотным зельем, которое подействовало на прочих преподавателей, пришлось запереть их на три дня. Уже зимой, наша вампирочка его чуть с ума не свела, а Вуркельд застал её в сладострастных объятиях с эльфом целующимися, - рассказывала я девчонкам последнюю шалость неуемной красавицы.
  - Она опять взялась за свои неизменные шуточки! - хохотала Рушана, а вместе с ней и мы.
   Посиделки были до рассвета, девочек заинтересовали осенние события и мой Кот. Наконец, мы совсем устали, засыпая на ходу, разошлись по отведенным для нас комнатам.
  Уже засыпая, я почувствовала чужое присутствие.
  - Ты можешь путешествовать, не касаясь меня, достаточно представить любое место замка, кроме новой библиотеки, я много старше и не знаю её, - услышала я голос камня.
  Дожила, Нуся, уже с камнями говорить начала, мелькнула мысль, и я провалилась в сон. Проснулась я как раз перед обедом, быстро привела себя в порядок и отправилась к подружке.
  - О, любимая подружка, как всегда на запах пришла! - хихикала Сантина.
   После обеда Рушана сказала мне, что они решили сегодня сходить в театр, где будет премьера нового спектакля, а также представят новую звезду, которая только пятый год работает, но уже смогла показать себя. Я ещё в старом университете слышала восторженные отзывы об этом театре, а девчонки шептались, желая хоть одним глазком посмотреть красочный спектакль, устраиваемый лучшими актерами нашего мира. Тогда, я только вздохнула, запретив себе и думать о спектаклях, а сейчас смотрю на вещи, и думаю, что надеть. На помощь, как обычно пришла Лисс.
  - Так и думала, что будешь стоять столбом перед шкафом! Надевай вот этот костюм, он достаточно теплый, под него наденешь вот эту теплую блузку, она плотно прилегает к телу, никто её не заметит, не забывай, что сейчас зима, а арена открытая, - говорила подружка подавая мне наряды.
   Поверх костюма я надела теплый плащ с капюшоном, и мы направились на спектакль. Театр поразил меня своими размерами, на его территории мог разместиться небольшой город, типа того, в котором я жила теперь с орчанкой. На время представления администрация ставила защитный купол над ареной и зрителями, он защищал от пронизывающего, ледяного ветра и снега, но было холодно, тем более, что плащи пришлось сдавать в гардероб. Мы заняли места, они оказались как раз перед небольшим возвышением, где предполагалось основное действие. Спектакль назывался "Свадьба прекрасной Принцессы", представлял собой поединки между женихами за право стать мужем прекрасной дочери короля.
  Нам показали сразу три поединка в разных концах арены: первый представлял бой новичков в ратном деле, зрители весело смеялись над неуклюжими движениями актеров, во втором участвовали противники посильнее, здесь зрители больше подбадривали, а третий показал битву профессионалов, тут все молча смотрели, не издавая ни звука. Победителем стал никому не известный юноша, высокий и красивый, но было в нем что-то отталкивающее. Принцесса вздернула носик и заявила:
  - Никогда и ни за что не выйду за неизвестного нищего! - и гордо удалилась со сцены вглубь. Её отец поддержал любимую дочку и приказал гнать юношу палками.
  Подданные смеялись.
  - Что же, король, я давал тебе шанс! Теперь выдашь свою девку за нищего! - крикнул тот, развернулся и гордо ушел с арены. Ему рукоплескали, это оказался знаменитый Руэльт, король сцены.
  Девушка с радостью вышла замуж за соперника победителя, у которого было собственное, процветающее по его словам, королевство. Вскоре жених сменил старого отца Принцессы, повысил налоги, всюду царил произвол, народ никто не защищал, суды упразднили. Как и следовало ожидать, поднялся бунт, правящих короля и королеву свергли, на их место пришел неизвестный герцог в маске. Принцесса и её отец на эшафоте, под ними все готово для костра, а бывший муж, который и творил все безобразия, прислуживает новому Правителю, низко кланяясь. Герцог срывает маску и все с ужасом видят Победителя Турнира, он хохочет и подносит зажженный факел к эшафоту, зрители в ужасе кричат. Все исчезают, на сцене появляется огромная кровать под балдахином, который раздвигается, и перед зрителями предстает хрупкая спящая девушка, она открывает огромные глаза, и с криком "Нянюшка, какой я сон сегодня видела!" устремляется вглубь сцены, откуда возвращается с пожилой Дамой.
  - Немудрено таким снам придти, Ваше Высочество! Через две недели Ваш первый бал, уже все гости приглашены. За праздником пойдут и женихи, только выбирай!
   На этом спектакль закончился, актеры вышли на арену, чтобы проститься со зрителями до следующего представления. Мы встали и направились к выходу.
  - Что скажешь? Ты у нас смотрела свежим взглядом, мы уже не один десяток видели, - спрашивала Лисс.
  - Даже не знаю, в нем никакой морали не увидела, непонятный он какой-то, а за душу трогает, - отвечала я после некоторого раздумья.
  - Мораль как раз понятна, в поисках жениха и Правителя турнир не поможет, он выявит бойца, а нужен любящий супруг и хороший хозяин. Надо устраивать балы, слать разведчиков, чтобы не получить разорившегося мужа, - говорила Рушана.
  - А почему девушки играют разные? - интересовалась я.
  - Нуся, а ты сама осталась прежней? Такой же, какой была до поступления в свой университет? - спросила в ответ Тариана.
  - Нет, я даже за последний месяц сильно изменилась, - задумавшись, говорила я, тут меня осенило. - Эта Принцесса, которая вначале, символ будущего возможного характера проснувшейся девочки! Ей придется сильно за собой следить, чтобы не стать жестокой.
  - Подружка, а тебе бы хотелось получить личное стихотворение из рук Руэльта? - спросила вдруг Лисс.
  - Хвастать я не люблю, а для потомков, так они не отличат подлинник это или дешевая подделка, - рассуждала я вслух. - Если не очень сложно, то можно и взять.
  - Люди бьются меж собой за каждый клочок бумаги, подписанный его рукой, а она ещё рассуждает! К тому же верно говорит! - воскликнула Сантина.
   Мы ещё немного посидели за чаем с пирожными и отправились в свои комнаты. Мне спать не хотелось совершенно, я обратилась к камню, и снова оказалась в странном кабинете. Выяснилось, что чистых душ среди криотов рождается почти треть всех новорожденных, причем, как мальчиков, так и девочек. Освоить путешествия могли только достигшие трехсот лет, к этому времени, многие свершали важные открытия, творили что-то прекрасное, имя ставилось в особой Книге Имен Криотов. Во время путешествий, ученые выяснили, что в других мирах не всё так благополучно, а бывают войны, разумные существа уничтожают себе подобных, стремясь к богатству, власти, при этом они почитают богов, приносят им кровавые жертвы, считая себя ничтожествами, рабами Высших созданий. Все эти новости были объявлены на очередном Совете Старейшин, которые долго думали, и обратились к богам:
  - Почему вы ведете себя с прочими народами так недостойно? Зачем вам кровавые жертвы? Это только возбуждает темную сторону Всеобъемлющего Хаоса, который вырывается из полного подчинения магам, начинает вести себя неподобающе, образуя чудищ, поглощая самих магов. Бездна граничит с мирами, а с другой стороны с Хаосом, который из-за вашей гордыни прорывается в миры, пытаясь уничтожить их. Вы должны развиваться, становиться Творцами новых миров, вместо этого предаетесь лени, распутству.
   Вместо ответа боги начали войну с криотами, только часть их спаслась в разных мирах. Первооткрыватель путешествий возглавил группу, попавшую в наш мир, если я правильно поняла, то именно его дневник я сейчас и читала. По всему выходило, что им был Некромант, никогда бы не подумала, что он такой древний. Отложив рукопись, я молча сидела за столом и размышляла, все произошедшее со мной в Академии становилось понятным, как и то, что Лероспен названый брат, всего лишь человек. Мои глаза начали слипаться, и я направилась в спальную.
  - Вставай, соня! Все уже давно ждут её, а она предается снам! - будила меня Лисс.
  - Уже так поздно? - спросила я, едва разлепив глаза.
  - Иди душ холодный прими, чем всю ночь занималась? - высказывала мне подружка.
   Я быстро направилась в ванную, но вышла только через час, люблю принимать ванну, с этим ничего поделать нельзя, вода для меня лучше бальзамов, успокаивает мои нервы. Меня действительно ждали, но ещё к завтраку, а сейчас приближался обед.
  - Мы сегодня намеревались посетить Дворец Правителя, хорошо, что Серриану не сообщили. Но ничего, зато обедать будем у Краена, отведаешь его знаменитые кулинарные изыски, - говорила Сантина. - Но учти, завтра разбудим на рассвете.
  - Какие вы все жестокие, даже в каникулы спать не даете, - притворно ворчала я. - Когда обедать идем?
  - Через час, я уже столик нам заказала,- обрадовала меня Лисенок.
  - Идем, помогу тебе платье выбрать, - предложила Рушана, я с ней согласилась и прошла к себе.
   Мне выбрали платье персикового цвета из плотного шелка, с очень красивой вышивкой по низу платья. Вошедшая служанка помогла одеться и сделала красивую прическу, которая всем очень понравилась. Плащи надевать мы не стали, сразу оказались у входа в главный зал ресторана, служащий проводил нас к столику, моих подруг здесь прекрасно знали. Первое и второе блюда заказали фирменный традиционные, а на десерт эльфийские трубочки с медом и орешками, мороженое Кенрита, которое готовится по специальному рецепту и пирожные Краена. Все оказалось таким вкусным, что оторваться было невозможно, а когда нам подали ещё и сок ракоты, растущей только в эльфийском лесу, я совсем стала счастливой.
  - Ну, как, кухня соответствует распространяемой молве? - спросили меня девушки почти хором.
  - Даже не знаю, что сказать, но постоянно здесь обедать очень вредно для здоровья, - заявила я, увидев изумленные лица подруг, добавила: - Потолстеть можно так, что и в дверь не войдешь.
  - Ты больше так нас не пугай, Нуся, мы уже решили, что не понравилось тебе, - выговаривала мне Тариана.
   Девушки взяли у появившейся прислуги наши плащи и сапожки, мы оделись и пошли в парк. Внешне он напоминал родной до боли парк при Академии, такие же ухоженные аллеи, только наглых белок и птиц не наблюдалось. Птички порхали где-то вдали, очень пугливые попались, подружки сказали, что у них не принято жалеть, должны сами выживать, только сильнейшие. Мы медленно шли вдоль центральной аллеи, по бокам стояли величественные деревья, даже лишенные листвы, они были прекрасны. Но вот дорожка закончилась, мы подошли к массивному заграждению, и я ахнула от восторга. Парк заканчивался обрывом, внизу расстилалась величественная долина, а перед нами до самого горизонта - только небо. Закат, солнце уже падало куда-то за край, посылая прощальные лучи, окрашивающие небо в багряный цвет. Казалось, будто мы парим над землей, я вспомнила путешествие на воздушном шаре, сейчас впечатлений было не меньше. Вот и лучики пропали, высоко над нами зажглись звезды, луна светила во всей красе. Опустилась ночь, тихая и прекрасная, мне не верилось, что подобное наяву, а не в мире грез. Я стояла совершенно неподвижно, забыв обо всем, кто я и где я, существовал только мир, полный удивительных красок. Наконец, я оторвалась от созерцания и посмотрела на подруг, смогла едва вымолвить: Спасибо! Но они меня понимали, как хорошо иметь таких друзей. Мы медленно шли назад, не доходя до выхода, Лисс открыла портал, и мы оказались дома, у неё в гостях. Говорить не хотелось, я пожелала всем спокойных снов и ушла к себе. Долго я не могла заснуть, а проснулась ещё до рассвета, полностью выспавшаяся, подружек встретила полностью одетая.
  - Какая ты странная, Нуся, то тебя не разбудишь днем, то встанешь раньше всех, - удивлялась Рушана.
  - Вот потому мы с ней и дружим, загадочная девушка! - воскликнула Сантина.
   Мы быстро позавтракали, Тариана помогла выбрать соответствующее платье, сверху накинули теплые плащи и отправились во Дворец Правителя. Вышли мы на площади перед Дворцом, это была серая громада, только яркие витражи придавали ему жилой вид. Высокие, угрюмые стражники у входа придавали зданию ещё большую неприступность, нам они лишь кивнули и расступились, нас уже ждали. Двери распахнулись сами, стоило к ним приблизиться, внутри все было величественным, холл так велик, что мы просто терялись в нем. К нам устремился демон в красивом мундире, сказал, что Его Высочество нас ожидают, велено проводить гостей в малый бальный зал. Другой служащий принял у нас плащи, мы следовали за нашим встречающим по бесконечным лестницам и переходам, пока не вышли к залу с красивыми резными дверями. Стоявшие рядом с ними стражники открыли обе створки, и мы вошли внутрь.
   Если я стояла столбом в комнате Лисс, то здесь я полностью забыла кто я и где я, причудливые узоры на полу были словно живыми, свет скользил по ним, казалось, что они меняют не только цвет, но и форму, поворачиваясь с боку на бок. Вот лепесток цветка словно изогнулся, стал похож на бабочку, очередной поворот, и перед нами чей-то диковинный глаз. В самом центре изображены три прелестные девушки, солнечные лучи, преломляясь витражами, скользят по ним, и они начинают свой вечный танец, руки приходят в движение, тонкие фигурки плавно поворачиваются в такт. Я смотрела за их танцем, не в силах оторвать взгляд, моё оцепенение продолжалось очень долго, вывел меня из замороженного состояния голос принца:
  - Неужели очаровательная гостья решилась посетить наше скромное жилище?
  - Ах, Ваше Высочество, работа древних мастеров так великолепна, что я замерла, опасаясь повредить этот цветник с милыми танцовщицами! - воскликнула я, склоняясь в поклоне.
  - Ты меня совсем забыла, уже поклоны отбивать начала! А ведь когда-то я носил тебя на руках, - укоризненно сказал Серриан.
  - Здесь все-таки дворец, ваши предки могут смотреть на нас, и им не понравится такая фамильярность, - парировала я.
  - Неужели тебя смутили мои древние родственники? Я заставлю их закрыть глаза, прекрасно понимаю, что любоваться красотами этого зала можно до бесконечности, но все основное ты уже увидела, дальше идет повтор, поэтому приглашаю вас в свой кабинет на аудиенцию, - объявил принц, и мы проследовали за ним.
   Кабинет оказался очень большим с камином, встроенным в стену, тремя книжными шкафами, овальным столом и креслами вокруг него. Несколько кресел стояли у камина, где мы с радостью и присели. Его Высочество интересовался моими успехами в науках и практических занятиях, он высоко оценил мою защиту, похвалил моё намерение отпустить Кота.
  - Нелегко подавлять собственнические инстинкты, однако не стоит забывать, что все животные изначально свободны и нам не принадлежат, лучше иметь свободного друга, нежели послушного раба, - говорил Серриан.
   Во время беседы мои подружки молчали, давая нам возможность пообщаться. В конце беседы принц напомнил мне об осторожности, что не следует доверять первым встречным, тогда можно избежать большой беды. Мы простились с Его Высочеством, и направились к выходу, он остановил нас и открыл портал в гостиную Лисс.
  - Как же я вам благодарна за такую красоту! - восторгалась я. - Встреча тоже была чудесной, прекрасно понимаю, как много дел у наследника, но он нашел время для моей персоны. Для меня истинное счастье увидеть вас всех, кто так много мне сделал, вы помогли поверить в себя, свои силы.
  - Какая ты смешная, Нуся, изменяя других, мы меняемся сами, наше отношение к окружающему миру также претерпевает изменения. Это хорошо, жизнь не должна стоять на месте, чтобы не превратиться в болото, - сказала Рушана. - Сегодня после обеда спустимся в подземелья, покажем тебе картины, вернее их малую часть, они рассеяны по всем дворцам, научим пользоваться переходами, где проходит своя жизнь.
  - А разве подземелья настолько интересны, что можно там гулять? - поразилась я.
  - Вот сама посмотришь и решишь для себя, стоят они твоего внимания, или лучше под солнцем прогуляться, - ответила Тариана.
  - Можно, я перед обедом зайду в библиотеку? - неожиданно для себя, спросила я.
  - Конечно, сейчас переоденемся, и я тебя провожу, - радостно говорила подружка.
   Через полчаса я уже бродила среди стеллажей с книгами, не представляя, что меня сюда привело, пока не почувствовала пробуждение камня.
  - Что же тебе надо, каменюка? - удивилась я, и вдруг почувствовала его растерянность, он не ожидал грубости. Подошла к стене и ласково погладила его. - Странный ты какой-то, будто живой, не умею я с такими общаться, непривычно это в нашем мире.
  - Забери меня, здесь холодно, - попросил мой удивительный собеседник. - Сделай надрез на Печати Хаоса ритуальным ножом, что лежит в древнем кабинете, прислони порез ко мне, моя сущность сольется с тобой, это не больно, я никогда не причиню вреда.
   Стоило мне вспомнить этот ножичек, как он оказался в моей руке, небольшой надрез оказался довольно глубоким, кинжальчик-то с норовом! Стараясь не думать о последствиях моего поступка, прислонила разрез к стене, сразу ощутила пульсацию, а следом ужасающую боль, от которой чуть не теряла сознание, услышала тихое: Прости. Через пятнадцать минут ничто не напоминало кровавый ритуал, даже стена была белой, а кожа абсолютно целой. Я взяла со стеллажа первую попавшуюся рукопись, открыла на середине и начала читать, то оказался трактат по целительству, на третьем курсе в первом университете преподавали, я видела у старших девчонок. Прочла я довольно много, когда за мной зашла Рушана, её ничуть не удивил мой выбор, она наоборот похвалила книгу.
  - Представляете, наша Нуся снова взялась за целительство! Сейчас только трактат читала, меня по нему в свое время дедушка гонял, я его наизусть знаю! - сдала меня подруга.
  - Не только тебя, нам всем доставалось, без изучения подобной литературы нас до серьезной магии не допускали. Взрослые считают, что мы должны сами себя исцелять своевременно, а не полагаться на лекарей, - высказала свое мнение Лисс.
   Прогулка по подземному городу меня впечатлила, картины оказались действительно красочными, изображали древних правителей, сражения, свадебные церемонии. Это не была история моего народа, поэтому я видела лишь картинки, которые мне ничего не могли сказать, подружки сначала хотели пояснить, но Рушана их остановила, сказав, что подробности не нужны. Под землей оказались небольшие лавки с различными сувенирами, можно найти что-то интересное. Я купила яркие бусы из какого-то местного полудрагоценного камня.
   На следующий день мои подруги были заняты делами, и я отправилась вниз, захватив с собой три портала для возвращения, настроенные на меня и гостиную Лисс. В одной из лавочек мне встретился интересный комплект украшений, я вспомнила об орчанке и купила его. Время близилось к обеду, я намеревалась возвращаться, когда меня остановил мальчишка, служивший в доме подруги, он сказал, что девушки выбрали свободную минуту, чтобы познакомить меня с экзотическими яствами, не думая о плохом, я направилась вместе с ним. Несколько поворотов, переходов, и вот мы поднимаемся на поверхность, я так и не ощутила опасности, когда почувствовала сильный удар по голове.
   Очнулась я полностью обнаженной, на холодном камне, в сырой пещере, освещаемой лишь факелом над моей головой, вытянутые вверх руки оказались скованными вместе, тяжелая цепь от них вела к стене, такая же тяжесть ощущалась на ногах. Видимо, если я скачусь с алтаря, то повисну над полом, кроме меня никого не было. Конечности начали затекать, а тело одеревенело, когда послышались голоса, и пещера стала наполняться демонами, которые несли с собой факелы. Среди вошедших я узнала бывших однокурсников, они с нескрываемой кровожадной радостью смотрели на меня, а ко мне подошел в черном балахоне с кинжалом жрец.
  - Жалкая человеческая тварь! Как посмела ты спутать наши планы? По твоей вине пострадали наши дети, но твоя смерть смоет все наши несчастья! Засиделся на своем посту Кронвальд, слишком размяк за последние пятьсот лет! Скоро, очень скоро все изменится, достойный Повелитель взойдет на трон, прольются реки человечьей кровушки! Жалкие магистры не смогут противиться Тварям Бездны! Весь мир будет принадлежать нам! - он потрясал надо мной своим оружием, а я пыталась хоть что-то вспомнить из магии, чтобы помешать им, или позвать на помощь.
   Как всегда ничего путного в мою бедную голову не приходило, почему-то вспомнилось заклинание Зеркала, обращающее магию против него самого, и ничего другого. Я мысленно вздохнула, не хотелось показать свой страх перед этими созданиями, да его и не было, нахлынули злость и ярость.
  - Принесем светлую девственницу в жертву, сама Бездна откликнется нам! - продолжал надрывно вопить, вошедший в экстаз, старикашка. - Ты, грязная тварь, даже не мечтай пользоваться своей жалкой магией! Ещё никто из вас, жалких кусков плоти не смог преодолеть силу Браслетов Бездны!
   Поплясав надо мной ещё, выкрикивая всякие мерзости, жрец начал читать заклинание, присутствующие повторяли за ним часть слов, все они приблизились к алтарю, желая лучше видеть происходящее. Старик закрутился, завертелся волчком завывая и потрясая оружием, его тело дергалось, будто само по себе, демоны вновь отступили, давая ему простор для дикого танца. Несколько раз они расширяли и сужали круг вокруг жертвенника, я мысленно сосредоточилась и произнесла, вертевшееся в голове заклинание, с последними словами жрец подскочил ко мне, желая вонзить кинжал в грудь. Вдруг надо мной заколыхалось странное марево, замерцало кровавыми сполохами, я зажмурилась и почти перестала дышать. Вокруг послышались сначала восклицания, потом сдавленные крики, наконец, все они слились в один жуткий вой, заставивший меня плотнее закрыть глаза, вжаться в камень, мелкая дрожь с липким страхом охватили все мое существо. Давно уже стих тот вопль, в пещере было темно и тихо, тишина казалась ощутимой, давила на уши, а я продолжала лежать, плотно зажмурившись. Неожиданно ощутила странное движение воздуха надо мной, за ним послышался насмешливый голос:
  - И что, кроме несчастного древнего демона некому и снять такие славные украшения?
   Я сразу распахнула глаза, удивление оказалось столь велико, что я не сразу нашла слова для ответа. Надо мной склонился Раэн, Третий Верховный демон Бездны, собственной персоной, нежными движениями, стараясь не ранить кожу, он ловко снял оковы на руках, затем на ногах, и помог мне принять сидячее положение.
  - Вот теперь, можно тебя оставить, сейчас здесь появятся твои спасатели, а мне делать больше нечего. Украшения эти снимаются только магом, который их надел, либо Правителем Бездны, потому я и приходил, - пояснил демон, и просто исчез, раньше, чем я что-либо сообразила ему сказать.
   Вообще мои мысли текли медленно, видимо оковы оказали сильное воздействие и ослабили не только магию. Сколько я так просидела на камне, прислонившись спиной к стене, не знаю, от раздумий меня отвлекли голоса, среди которых я различила Серриана. Вскоре они ворвались в пещеру, с оружием наголо, вновь стало светло от факелов, я даже прикрыла глаза. Спасатели растерянно озирались, принц подскочил ко мне и накрыл плащом.
  - Что здесь произошло? И где эти негодяи? - спросил он.
  - Не знаю, - честно ответила я.
  - Поищите в соседних переходах, - распорядился Его Высочество. - Тебе надо отдохнуть, ты сейчас не в себе.
   Серриан подхватил меня на руки, пронес несколько переходов, и только потом открыл портал. Как я оказалась в своей комнате уже не знаю, проснулась только к обеду. Никакого неприятного ощущения не было, чувствовала себя прекрасно, встала и прошла в ванную. После купания ощутила зверский голод, причесалась, оделась на всякий случай, и прошла к Лисенку. В гостиной меня уже ждали подружки и накрытый стол.
  - Я вам говорю, что наша Нуся ни за что не пропустит обед! - высказалась Тариана, а девчонки заулыбались.
   Поздоровавшись со всеми, я села к столу, запахи только усилили мой, по истине звериный аппетит. Плотно наевшись, я вздохнула, посмотрела на девушек и сказала:
  - Вот теперь можете спрашивать.
  - Нет, мы не будем ничего узнавать, через час совещание у Правителя, там все и расскажешь. Мы же не истязатели, тебя там Советники пытать будут, да ещё нам у тебя правду вызнавать? Лучше спокойно одевайся, Сантина тебе поможет с сестрой, сопровождать тебя будем я и Рушана, остальные останутся здесь, - пояснила мне Лисс.
   Девушки помогли мне облачиться в строгий теплый костюм, сделали скромную прическу, я надела сапожки и плащ, спустилась в холл, где меня ждали подруги. Втроем мы направились во Дворец, но вошли мы не с центральной площади, как в прошлый раз, а в боковую дверь с неприметной улочки, чтобы не привлекать лишнего внимания. Нас сопровождал до самого зала Заседаний важный демон в мундире, мы ожидали приглашения минут двадцать. Вот дверь распахнулась, нам сделали знак, и мы молча вошли, девушки предупредили меня, что должна молчать, пока не зададут вопрос, отвечать четко, правдиво, ничего лишнего, там будут сильные маги разума. Вопросы начал задавать не сам Правитель, как я ожидала, а один из Советников.
  - Ваше имя, род занятий, с какой целью прибыли на нашу территорию?
  - Нурсия Ярмилова, студентка четвертого курса Академии некромантии, приехала по приглашению друзей, - отвечала я.
  - У нас стоит другое имя, - возразил демон
  - Друзья зовут меня Нуся с раннего детства, - пояснила я.
  - Как вы оказались в пещере Духов Предков? - вопрошал Советник.
  - Я не знаю, спустилась в подземный город купить подарки для знакомых, - начала я.
  - Требую ответа по существу, нас не интересует твоя личная жизнь, дерзкая девчонка! - гневно воскликнул демон, зря он проявил свое отвращение ко мне, внутри снова шевелилась злость вперемешку с яростью. Сдерживать себя сил уже не хватило.
  - Кто Ты такой, жалкий червь, чтобы допрашивать меня?!! Или Ты друг тем, кто ушел в Вечный Путь? Может, и Ты захочешь Моей Жертвы?! Давай, я на Тебе испытаю Браслеты Бездны, а потом будем говорить. Только вопросы буду задавать Я! - рявкнула ему в ответ, передвинула себе магически его кресло, смахнула с него пыль, брезгливо фыркнула и села.
   В зале воцарилась мертвая тишина, казалось, что и дышать все разом перестали, только смотрели на меня изумленно и хлопали глазами.
  - Девочка, ты понимаешь, о каких оковах сейчас сказала? - тихо спросил меня старый демон, в чьих глазах светилась мудрость веков.
  - Простите меня за мою несдержанность, о, мудрейший! Вчера на мою долю выпало тяжкое испытание, ярость и злоба охватили мое существо, потому сегодня мне трудно удерживать эмоции. Мое воспитание не позволяет мне лгать, старая бабушка всегда говорила, что лучше промолчать, но даже врагу следует говорить правду. Ложь только унижает всякое разумное существо, мне больно слушать несправедливые речи, этот допрос, будто я свершила нечто непотребное. Целый год я училась с Его Высочеством, он даже помог мне с Учителем боевой подготовки, тем больнее слышать сейчас все слова этого демона, - очень тихо объясняла я, прочим приходилось напрягать слух. - Да, меня оглушили, очнулась я в странных оковах, появились бывшие однокурсники с родителями и родственниками, они желали вызвать Тварей Бездны, для чего решили принести меня, как светлую девственницу в жертву. Они грозились сменить мягкого, по их мнению, Правителя, залить человеческие страны кровью и придти к единоличному управлению нашим миром.
  - Кто может доказать истину твоих слов? - даже подскочил на месте Советник, допрашивавший меня.
  - Мне не нужно подтверждение, вам это надо, вы и ищите. Я же разговариваю не с вами, а с почтенным Старейшиной, поэтому помолчите, пока вам не разрешат открыть рот. Старый жрец произнес надо мной заклинание на каком-то древнем языке, он ещё совершил странный ритуальный танец при этом, занес надо мной нож. Вот только я к тому времени завершила заклинание Зеркала и крепко зажмурилась, постаравшись полностью отрешиться от внешнего мира. Когда я открыла глаза, надо мной склонился Третий Верховный демон Бездны, который снял оковы и пояснил их значение. Поэтому я знаю, о чем говорила ранее, тот, кто не носил те Браслеты, никогда не поймет усталого Путника, - также тихо закончила я, прикрывая глаза.
  - Великая Душа, прости старого, выжившего из ума демона! - проговорил Старец, подошел ко мне и низко поклонился.
  - Не оскорбляйте меня, дедушка! Не унижайте ваши седины, ибо среди присутствующих Вы единственный достойны уважения, - сказала я, помогая старцу встать, и усаживая его в кресло, которое перенесла к своему. А затем предложила: - Не желаете ли вина?
   В моих руках оказался поднос с пузатой бутылкой лучшего напитка, и пять бокалов. Я наполнила их все, один направила Правителю, два подала девочкам, оставшиеся взяли мы со Старейшиной.
  - Дочка, вино достойное богов! - восхитился старец.
  - Только боги его не достойны, потому хранится в Бездне, - отвечала я.
  - Но как такое может быть подвластно человеку? - воскликнул Кронвальд.
  - Никто не имеет права повышать голос, или говорить неуважительно о существе, носившем Браслеты Бездны. Они выкованы были во времена становления нашего мира из Первозданного Хаоса, назначены вытягивать магию и саму суть существа, на которое надеты. Снять их может лишь надевший маг, он посвятил свою душу самой тьме, это невозможно, или один из Правителей Бездны. Когда они спадают с непринесенной жертвы, то исчезают из нашего мира, а жертва видит суть вещей, и способна приносить любые предметы с места на место, не прилагая сил, - объяснил Старейшина. - Это существо выше богов, потому смертные не вправе требовать ответа, только просить.
  - Но куда же делись мои оппоненты вместе со всеми своими детьми? - спросил Правитель.
  - Это очень просто, Зеркало отправило их туда, куда они намеревались отдать жертву, поменяло местами, увеличив силу девочки во столько раз, сколько было противников, - улыбнулся старый демон. - Заклинание это применялось последний раз где-то семь тысяч лет назад, сейчас его смертные не помнят, а воспроизвести не смогут, даже зная все слова, такое оно привередливое само по себе.
  - Как же тогда совсем юная девчонка смогла это сделать? - удивился Кронвальд.
  - Для этого надо обладать чистой душой, не подвластной богам, - ответил старец.
  - Но она лишь слабый маг! Как она может противиться воле богов? - упорствовал Правитель.
  - Тут не такая сила нужна, о которой все подумали! Сила духа всегда превыше всех прочих, так считали древние, и были правы. Однако наша перепалка утомила меня и нашу спасительницу, мы все обязаны ей жизнями, попытайся она применить любое другое заклинание, сама осталась бы жива, а Твари Бездны вырвались бы в наш мир, - спокойно говорил Старейшина. - Ты свободна, дитя, можешь отправляться с подружками домой.
  - Благодарю Вас, дедушка! - сказала я, открыла портал в гостиную Лисс, и шагнула первой.
   Девушки появились следом, обе не в состоянии говорить о чем-либо. Мы прошли в свои комнаты, я снова приняла ванну, завернулась в махровый халат и присела в гостиной на диване. Мне до сих пор не верилось, что Правитель мог так со мной поступить, казалось бы, пригласи пострадавшую, ближайших двух Советников и принца, также Лисс и Рушану, спокойно спроси, и получишь искренние ответы. Полученные известия можно объявить на общем Совете, зачем он устроил такой допрос? Всего год назад мы общались наедине, он дарил подарки, а теперь? Что изменилось с тех пор?
  - Ты забыла, что злодеи исчезли, ты осталась одна, просто обнаженная девица, даже не связанная, оковы твои пропали вместе с цепями. Что он мог подумать, как Правитель, отвечающий за жизни подданных? Они для него всегда важнее, чем дружба, - раздалось в голове.
  - Камень? Ты считаешь, что он просто от волнения за своих демонов так поступил? - спросила я, думая, что окончательно повредилась рассудком.
  - Сейчас он раскаялся, но тот бокал вина дал ему надежду на прощение с твоей стороны, он постарается прислать тебе дары не сюда, а в Академию, или городок, где ты живешь. Умное существо правильно рассуждает, что в данную минуту ты отвергнешь любой дар, даже от чистого сердца. Пройдет немного времени, и ты поймешь его поступок. А я не камень, я малая частичка мира Сердании, живая и разумная, Можешь называть меня Дана, как называл когда-то Хозяин, которого больше нет среди живых. Я помогу привести твои мысли в порядок, если позволишь, буду предупреждать об опасности, говорить, как её избежать или победить врага. Мое присутствие продлит твою жизнь на тысячи лет. Прежде, чем соглашаться, или отказать подумай, я не буду вмешиваться, - голос умолк.
   Я надолго задумалась, конечно, хорошо получить такого советника, продлить свою жизнь, но кем я в итоге стану? Послушной куклой в руках неизвестного создания? Почему сам Хозяин замуровал её в камень, а не принял в себя? Благодаря этой частице я произнесла нужное заклинание, и сохранила сознание в оковах, что меня ждет при полном слиянии? Исчезнет незаметная личность по имени Нуся, появится нечто сварливое, грубое, как сегодня? Если я спрошу Некроманта об этой сущности, ответит ли он мне правду? Я никак не могла придти к определенному решению, все мне казалось неверным.
  
  Глава 9. Снова Академия. Старые знакомые.
  
   Я решительно встала и переместилась в зал с гробом Некроманта, который уже ждал мою скромную персону.
  - Здравствуй, Нуся! Пройдем в кабинет, разговор предстоит серьезный и долгий, не бойся, на рассвете ты будешь у подруги, время в моем присутствии течет иначе, - говорил он.
   Мы прошли в знакомый уже кабинет, я огляделась, ничего не изменилось с момента моего прошлого визита. Хозяин предложил мне фрукты и напиток безалкогольный, потому что слишком сложным был мой незаданный вопрос. Некоторое время мы сидели молча, пока древний маг собирался с мыслями.
  - Должен тебе сказать, что все совсем не так, как видится на первый взгляд. Не простая частичка была в том камне, очень своенравная, когда мы ворвались в этот мир, то среди нас была моя мать, вот с ней и была Дана. Это была самая добрая из всех известных мне женщин, нет, не потому, что она моя родственница, такое мнение всего народа криотов. Не долго она прожила с нами здесь, ушла душа тихо, как и все наши предки, я собрал всех наших женщин, девушек и девочек, чтобы они могли проститься с её телом, а частичка выбрать себе носительницу. Все оказалось напрасным, хорошо, что я не сказал им про истинную цель моего приглашения! Она отказалась от них, молча ушла в камень, закрывающий вход к гробу Великой Хранительницы рода, кем была мать, - с грустью говорил Путешественник.
  - Вы знаете, что это за сущность? И почему она захотела слиться со мной? - спросила я.
  - Наш мир создала дочь Великого Карсимуса, прекрасный Творец! Но они, группа юных Творцов решили покинуть обитаемые миры, создать собственные вселенные и Галактики, а для того, чтобы криоты не превратились в полуразумных животных из великого народа, наша создательница оставила частичку себя, Дану, - он снова надолго замолчал.
  - Такая Великая предложила мне слияние? - я не верила своим ушам.
  - Она просто соединялась с носительницей, как сейчас с тобой, но раньше, это были её создания, ты же дитя её отца. Для полноценного общения вам необходим ритуал слияния, но проводится он добровольно. Ты не лишишься своей самостоятельности, Дана слишком ценит свою свободу, не забывай, что и ты окажешь на неё не меньшее влияние. Вы обе подарите друг другу свои крохотные части, которые сольются воедино, образуя особое пространство внутри твоего тела, где вы будете общаться на равных. Твое тело сейчас активно отторгает её вмешательство, вы не можете быть долго вместе, нужен этот ритуал. Она даст тебе гораздо больше, чем возьмет сама, это не влияние богов, которого следует избегать, здесь нет подчинения одного создания другому, - объяснял Некромант. - У тебя осталось для раздумий несколько дней, когда ты вернешься в свою комнату без ритуала, то Дана покинет тебя молча, снова уйдет в камень.
  - Она такая удивительно скромная, что не будет настаивать? - поразилась я до глубины души.
  - Не забывай, что ты чистая душа, а она Творец и дочь Карсимуса. Ни один из них не причинял боль своим созданиям, это противно их духу, - говорил древний маг.
  - А кто может провести ритуал? - снова сыпались из меня вопросы, уж такая я любопытная.
  - Сама Дана во время твоего сна, ты ничего не будешь чувствовать, - заверял меня криот.
  - Что-то я не первый раз слышу такую фразу, а получается все наоборот, просто с ума схожу от боли, может, подскажете, почему так? - вкрадчиво спросила его.
  - Это связано с тем, что ты - Видящая Истину, тебя захватывают чужие воспоминания и ощущения, этому невозможно сопротивляться. Сейчас никто не ответит на твой вопрос, но во сне частичка создателя погасит пробуждающуюся боль, - вновь пояснял Некромант.
  - Я так не согласна, давай сейчас проведем ритуал? Прямо здесь, в наличии душа криота, частичка души его создательницы, и подопытная чистая душа Нуси, - вздохнула я, ощутив, как побежали огромные мурашки страха по спине.
  - В чем-то ты права, но где ты видишь ложе для сна? - теперь интересовался маг.
  - Не надо спать, мне так легче пережить будет, пусть и больно, но не так скрытно от меня. Не люблю таинственных процедур, после того, как лишили сознания, раздели и надели Браслеты Бездны, - скороговоркой выпалила я.
  - На тебя надевали эти смертоносные оковы, и ты жива? - удивлению собеседника не было границ.
  - Меня спасла Дана, я раньше приняла её, - честно ответила ему.
  - Тогда понимаю твои страхи, садись в кресле удобнее, прикрой глаза, старайся не думать, твои мысли сильно мешают, - предупредил Некромант.
   Я постаралась успокоить свое неуемное воображение, вспомнила полет на шаре и безграничное небо вокруг. Сколько я просидела в таком странном состоянии, сказать не смогу, только вдруг попала в некую воронку, а потом оказалась в странном месте на лесной полянке, где меня ждала прекрасная белокурая девушка. Она улыбнулась радостно, и поспешила мне навстречу:
  - Здравствуй, Нуся!
  - Дана? Это правда, ты? Такая красивая! И где мы сейчас? У нас получилось? - водопад вопросов лился безостановочно.
  - Какая же ты недоверчивая! Конечно, это я, а находимся мы на любимой полянке моего мира, которого больше нет. Раз мы встретились, то получилось, - смеясь, отвечала незнакомка.
  - Мне так иногда бывает одиноко, я не могу говорить подругам правду, чтобы обезопасить их. Чем меньше они знают, тем меньше вероятность, что будут использованы богами, - высказала я наболевшие чувства.
  - Ты не совсем права, близкие моих созданий ничего не знали о мирах, о разговоре с богами, тем не менее, они мертвы все, даже грудных детей не пощадили, - с грустью говорила Дана.
  - Тогда я ничего не понимаю, как мне защитить моих девчонок, ребят? - мне становилось страшно.
  - Не следует бояться, никто не сможет причинить вреда, пока не закрался в душу страх, он парализует твою волю, не дает верно рассуждать. Мои дети погибли за то, что становились равными богам, тех обуял ужас, что их уничтожат, поэтому они нанесли удар по беззащитным мудрым созданиям, - поясняла мне девушка.
  - Мы теперь всегда будем здесь встречаться? - снова спрашивала я.
  - Нет, чаще будем говорить внутри твоей сущности мысленно, а встречи будут во сне, мы же должны не мешать друг другу, - говорила она.
  - Да, теперь надо учиться жить вдвоем, - удивленно заметила я и очнулась в гостиной, откуда начала свой визит к Некроманту.
   Близился рассвет, я прошла в ванную, с удовольствием позволила воде снять усталость и напряжение ночи. Закутавшись в пушистое полотенце, подошла к окну в спальной, где было простое стекло без витража. Как же я люблю восход солнца! Эти никогда не повторяющиеся мазки великого художника, творца реальности. Иногда мне кажется, что настоящий мир серый, блеклый и невзрачный, но приходит некто, достает свои волшебные краски, делает несколько взмахов кистью, и вот уже мир заискрился, заиграл разными оттенками, радуя простые создания своим великолепием. В природе нет ни одного повторяющегося листочка, снежинки, капли воды и те разные, если рассмотреть их до мельчайших деталей. Потому велико мастерство Создателя этого чудесного мироздания, каждая пичужка славит его на рассвете. Может поэтому, я люблю стоять вот так неподвижно, и смотреть на пробуждение мира. А ещё я поняла, почему подружка выделила мне именно эти комнаты, окно выходило на восток, где пробуждалось солнце, так любимое мной.
   Я надела костюм и потихоньку пробралась в гостиную Лисс, которая вышла из ванной, недоуменно посмотрела на меня, а потом радостно подбежала и обняла.
  - Как ты, Нуся? Я до сих пор не могу поверить, что такой кошмар они решили с тобой сотворить. Мама выгнала того мальчишку на улицу, заставив магистра разума начертать у него вечно горящую надпись: Предатель. Вместе с ним уволила без оплаты всю семью, не дала им рекомендации, пусть попробуют вкус своих деяний. Не знаю, что тебя спасло от гибели, но сейчас ты выглядишь моей прежней любимой подругой.
  - А я тоже рада, что ты пришла в себя после вчерашних разборок! Может, Серриан придет к нам, пока я не уехала учиться, а то так нехорошо получилось. Ему тоже неприятностей доставили эти любители кровавых пиршеств, - говорила я, а у Лисенка глаза расширялись от удивления, она поверить не могла, что я не сержусь на принца и его отца.
  - Он просился сегодня вечером в гости, я обещала дать ответ после завтрака, но лучше пошлю сейчас, а то бедный весь изведется в ожидании, - обрадовалась демоница, быстро начертала приглашение, и отправила его в виде голубя.
   Я сидела на диванчике и читала книжку, оставленную подругой, там были размышления древних философов. Часть из них совпадала с тем, что говорили человеческие мудрецы, некоторые откровения резко отличались. Кто был более прав? На этот вопрос никто ещё не нашел ответа.
  - О, подружка наша пришла и сразу в книжку носом, - это Рушана заскочила. - Как ты себя чувствуешь? Нигде не болит?
  - Как всегда кушать хочется, - призналась я, радуясь появлению завтрака на столе.
  - Узнаю нашу девочку, всегда она голодная, - вошла Сантина, а следом её сестра.
  - Сегодня и я жутко голодная, так что прекращаем разговоры! - присоединилась к нам хозяйка.
   Завтракали мы в полном молчании, только иногда звякали приборы о тарелки. Но вот дошли до чаепития, девушки слегка расслабились, позы уже не были столь напряженными. Им всем очень хотелось узнать, что со мной произошло, и как я умудрилась выжить, но уважение к личной жизни каждого не позволяло задать бестактные вопросы. У меня же не было ни малейшего желания выкладывать мою историю даже подругам.
  - Нуся, а что бы лично ты хотела сегодня посмотреть или сделать? - спросила Лисс.
  - Я уже ничего не хочу, после таких приключений дома обычно сидят, а нервное потрясение снижают пирожными или спиртными напитками, - ответила я.
  - Пирожные, как и вино на столе имеются, а ещё? - интересовалась Рушана.
  - Хорошая книга и мягкий диванчик, даже не мечтайте меня вытащить сегодня из дома, - сказала я, глядя на их хитрющие лица.
  - Может, сходим в магазины за покупками? - предложила Тариана.
  - Свое слово я высказала, вас не держу, кроме того, тратить деньги, что мне выделил ваш Правитель, я не собираюсь. Они пойдут в пользу бедных студентов, может после моей смерти, - высказала я своё мнение, присутствующие смолкли. - Пойду в свою комнату, мне надо отдохнуть до вечера.
   Войдя в гостиную, я опустилась на диван, мысли текли скверные, поэтому прошла в ванную и приняла душ, стало немного легче. Легла на кровать и тихо позвала Дану, мне хотелось общаться, но с сущностью, которая поймет меня.
  - Девочка, в тебе сейчас кипит обида и боль, что так с тобой жестоко поступил Правитель демонов, но скажи мне, как поступила бы ты сама? Твой сын спасает девушку, которая перед этим свершила подвиг, сохранив многие жизни, вот только нашли её совершенно одну, обнаженную, не связанную, при этом исчезли три десятка демонов с детьми.
  - Даже пусть так, но он в первую встречу так мягко говорил, а теперь обрушился на меня, словно я свершила самое гнусное преступление. Понять такую разницу в поведении невозможно, у него есть опытные маги разума, которые определили бы насколько правдивы мои слова, но не на суд вызывать, а в спокойной обстановке с тремя советниками. В данный момент его награда выглядит оскорбительной подачкой для нищей девчонки, поэтому тратить я не буду. Успокоиться сейчас мне очень надо, чтобы вечером не наговорить гадостей Серриану, - мысленно отвечала я.
   Моя половинка посоветовала мне расслабиться, а перед мысленным взором понеслись прекрасные картины неведомого мира, его жители, их дома, точнее дворцы, скульптуры. Я почувствовала, что меня обучают неведомой ранее магии, она отличалась от известных мне отсутствием заклинаний и специфических жестов, все шло на уровне сознания и разума. Было такое ощущение, что мысль тянется к Первозданному Хаосу, касается его малой частью, а возвращается насыщенной особой силой и творит чудеса. Не думаю, что все поняла верно, но память на каком-то глубинном уровне осталась, незаметно для себя уснула без сновидений. Я проснулась, но глаза было лень открывать, поэтому потянулась сознанием по комнате, почувствовала, что кто-то заходил недавно, но уже покинул комнату. Усилив внимание, я опознала Рушану, стоп, я же этого совершенно не умею, мне внушили маги, что для моего ума магия разума не доступна, а что же я сейчас делала?
  - Дана, ты меня совсем с ума решила свести? И что это ты мне показала перед сном?
  - Дитя, то была магия моего мира, я наделила ею своих любимых детей, как я всегда называла криотов. Мы с тобой теперь связаны неразрывно, поэтому я позволила себе наградить мою половину чистой магией, доступной Творцам.
  - А избавиться от неё никак нельзя? Побаиваюсь я своих возможностей.
  - Страх уйдет, ты можешь её не использовать, если боишься, передать её можно в спокойном состоянии, на тебя будут охотиться, а в сложной ситуации я не смогу быстро помочь, нужно время, его всегда не хватает в миг опасности.
  - Ну, если я смогу не пользоваться этими силами, тогда пусть остается, судя по виду из окна скоро вечер, явится принц. Помоги мне не разорвать его в клочья.
   Я встала, приняла душ, надела строгий костюм, сделала простую прическу высокую. Прошла к Лисс, Серриан уже был там.
  - Добрый вечер, Ваше Высочество! Привет всем! - поздоровалась я.
  - Добрый вечер, Нуся! Почему так официально? - слегка удивился принц.
  - С вашей семьей нельзя иметь других отношений жалким людишкам, - парировала я.
  - Вообще-то, я так надеялся на примирение, - вздохнул Серриан.
  - Бесполезная надежда, не находите, Ваше Высочество?
  - Отец тоже хотел было придти, я уговорил остаться, но он нас слышит через кристалл.
  - Тогда разговор этот вообще бы не состоялся. Лицемерие власть имеющих я испытала на себе, мне, словно собаке бросили эти деньги. Как же, нищенка должна прыгать от счастья, и забыли обо мне сразу. Я по наивности считала вас другом, но, увы, молодости свойственно ошибаться и жестоко платить при этом.
  - Нуся, я просто растерялся, когда нашел тебя там, совершенно свободной, а моих друзей детства больше нет! - принц высказал свою боль и ждал ответа.
  - Да, они ваши друзья, а я никто, ничтожество, возомнившее о себе нечто. Приехала в гости, конечно, не ждала от парнишки подлости, тем более, что ударят по голове. Очнулась в холодной, сырой пещере, голая, скованные руки и ноги не позволяли особо заниматься осмотром местной достопримечательности. Я даже не видела всех, кто пришел с факелами, из меня вообще-то в тот момент пили уже не магию, а жизнь, оценить гостеприимство ваших друзей я не смогла, простите. Это вам грозило лишь смена власти, а моему народу - полное уничтожение в желудках Тварей Бездны! Причем, я становилась вратами для исчадий зла! Какая гадкая, Нуся! Таких хороших демонов отправила туда, куда хотела эта свора отдать меня, я зажмурилась, вжалась в камень, чтобы стать незаметной для них, мерзких чудищ, только чавканье и жуткие крики, вот и все, что осталось в памяти от мучителей. Я не сама сняла оковы, едва не упала на пол, когда свалились Браслеты. Меня не просто поддержали, а усадили, прошептав на ушко: Все будет хорошо, спасители уже рядом, потерпи.
  - Но ведь мы не знали этого! Я вообще думал сначала, что парни просто пошутили!
  - Да, шутки демонов плохо заканчиваются для человека. Позже я нашла в библиотеке сведения о тех оковах, ещё бы пятнадцать минут, и Нуся прекратила бы свое существование, превратившись в полностью лишенное разума нечто. Сказать мне, что я виновна в гибели ваших друзей после всего этого, - я горько усмехнулась, говорить не хотелось. - Можете взять ту жалкую подачку в качестве компенсации за них, больше у меня ничего нет. А друзья, так это мои девчонки, вон как переживают, я же вижу, а ещё трое в Академии, да в маленьком городке Редвиле найдется несколько подруг. Вы же останетесь для меня сыном лицемерного Правителя, не более того. Не думайте, что я высказываю претензии, нет, Ваше Высочество, это мое видение происшествия, для Вас больно осознать гибель друзей, Вашего отца - гибель оппозиции, лучших демонов. И ещё, передайте, пожалуйста, Учителю Дарджейту, что тренировок больше не будет. Если надо, мне помогут Оррик и Лиин. А теперь, прощайте, Ваше Высочество, мне пора собираться обратно к занятиям.
   Я повернулась к ним спиной и вышла, не слушая, что говорят мне вслед, боль, та, жестокая боль от осознания, что была всего лишь никем для Серриана, раз он вменил мне в вину гибель этих негодяев, она захлестнула меня, я упала на пол в гостиной. Перед полным отключением от реальности, я успела наложить щит на комнату, мне нужно одиночество. Глаза не желали открываться, сознание нехотя приходило в норму, неужели я теперь буду постоянно так беспомощно валяться?
  - Нет, дитя, это временно, ритуал все же достаточно сложен, потому и проявляется так. Через неделю ты станешь внешне прежней девочкой, а пока надо стараться испытывать меньше эмоций, они выводят тебя из хрупкого равновесия, вот и отключаешься. Ты поступила правильно с принцем, он будет уважать твое право на принятие важных решений.
  - Спасибо, Дана, я опять собралась винить себя. Ох, как же я отлежала бока и спину на полу, - кряхтя, как древняя старуха, я встала и прошла в ванную, только вода смывала это невероятное напряжение всего тела, а мысли становились спокойней.
   Нет, я не снимала защиту, просто переместилась в тайную комнату-кабинет, которого больше нет, а книги лежат где-то среди других в новой библиотеке, только часть их попала в кабинет Некроманта, где мы вели беседы. Здесь царила особая атмосфера того времени, когда существовала моя половина. Вот потому оно так притягательно для меня сейчас, я взяла очередную рукопись, и полностью утратила ощущение реальности, древние записи увлекли в глубь истории. Криоты, попав в наш мир, быстро освоились и начали обучать местное население своей мудрости, изготовлению новых изделий, раскрывали красоты мира. Некоторые люди оказались способными к мягкой магии пришельцев, их обучали охотно. В рукописях были описаны приемы, осваиваемые людьми, я с удивлением заметила среди них несколько, часто применяемых Лероспеном. Значит, его тоже обучали, а потом он предал своих Учителей, интересно, он помогал их убивать или просто с улыбкой смотрел на гибель народа?
  - Он сначала поверил им полностью, выдал Черных Колдунов, позже помог убить брата, но библиотеку не нашел и просто исчез на время. Сейчас пришел помочь найти Забытый мир, поэтому очень опасен. Твоя магия будет сильно отличаться от его, потому что ты сейчас медленно начала переход в криота, это следующая ступень развития людей. Дальше идут боги и Творцы.
  - Все твердят об этом мире, но что он собой представляет, и почему так важен? - спросила я.
  - Само знание о нем опасно для живых существ, боги узнали о его существовании, и стараются любыми средствами получить сведения о нем. Я могу тебе рассказать его историю, но предупреждаю, именно эти знания стали причиной гибели криотов. Они предпочли гибель всего народа, но не предали его, - сообщила моя половина.
  - Если такие сильные создания не смогли оказать сопротивление на должном уровне, то лучше не знать, - решила я окончательно.
   Вернувшись в комнату, с удивлением обнаружила, что уже рассвело, наступил новый день, вечером надо возвращаться в Академию. Мне было грустно, рушились мои мечты, те, кому я доверяла, предали меня, не моргнув глазом. Я вздохнула, прошла в ванную, приняла душ, высушила волосы полотенцем, надела деловой костюм, который попался в руки, расчесала волосы, посмотрела на себя в зеркало, ничего нового не обнаружила и прошла к подруге. Она сидела в гостиной, опустив голову на руки, ей было плохо. Я молча подошла, опустилась рядом, и обняла её за плечи, Лисс вздрогнула, посмотрела на меня, грустно улыбнулась.
  - Сегодня вечером ты нас покинешь, Нуся. Не оправдали мы твоих надежд, увы, демоны совсем не идеальны. Отучили нас в той войне доверять кому-либо, потому и нет друзей среди людей и эльфов. Только с вампирами сохранились нормальные отношения, с тобой не успели дружбу завести, как наша подозрительность свела все к нулю. Серриан очень огорчился, когда ты вышла такая вся расстроенная. Он действительно с этими парнями все детство и юность провел, из-за тебя с ними первый раз ссорился, и вчера хотел разобраться. Теперь ты никого из нас не захочешь видеть, девочки по домам уехали, просили привет передать.
  - Прости меня, я многое не знаю, понимаю иначе, чем вы, у нас так мало общего. Никогда не думала, что так будет жаль с тобой расставаться, мы ещё встретимся, и на свадьбе твоей погуляем. Ты пригласишь меня, такую противоречивую? - спросила я вдруг.
  - Вот на свадьбе ты будешь почетной гостьей, попрошу навести на тебя такую магию, чтобы ты сидела и молчала, только кушать могла! - засмеялась Лисенок.
  - Так лучше я тебе статую пришлю, закажу у скульптора себя сидячую, вот она и будет на общем обозрении стоять. А сама я на кухню пойду, лакомства пробовать,- не осталась я в долгу, радуясь смеху подруги.
  - Лакомства захотела? - шутливо начала Лисс, хлопнула в ладоши, и на стол опустился завтрак на двоих. - Кушай, обжора! В любой ситуации тебя надо кормить, я усвоила теперь. Надо было вчера тебя усадить принудительно за стол, тогда другой получился бы разговор.
  - Все равно, я свою обиду должна высказать, не могли меня по-доброму спросить, - вздохнула я, принимаясь за еду.
  - Если тебя это успокоит, то Серриан так же выразился прежде, чем покинул нас вчера, - говорила подруга.
   Весь день мы провели вдвоем, разговаривая о современной моде, размышляли на философские темы. Меня заинтересовала древняя история демонов, Лисс кратко её пояснила, приводя примерами происхождения разных известных семей. Расстались мы в зале порталов, я обещала следующей зимой снова навестить любимых подруг. Я спокойно вошла в мерцающий овал, вышла в своей комнате и поняла, что никуда не пойду, даже друзей не хватило сил навестить. После ритуала я начала уставать от самых простых действий, как буду учиться в таком состоянии, представить не могла.
   Преподаватели задались целью вложить в наши головы как можно больше теории, поэтому первые две недели практических занятий не было. Меня это радовало, я почти полностью восстановила свои жизненные силы. Нам все-таки ввели курс экономики, прибыл новый преподаватель, человек, лишенный магии, наша вампирка сразу преобразилась, надела новый наряд на первое занятие, глазки её сверкали в предвкушении победы. Кто-то сказал, что новенький красив, поэтому, когда в аудиторию вошел низенький толстячок, с большой лысиной на макушке, все опешили. Жиденькие седые волосинки длиной до плеч образовали подобие венка на голове, лицо круглое, глазки льдисто-голубые, почти бесцветные, рыбьи, ничего не выражающие. Нос сильно заострен, именно о нем думают, когда говорят сует свой длинный нос всюду, а его скрипуче-визгливый голосок резанул по нервам с первых звуков. Подруга наша смотрела в учебник, стараясь не поднимать лишний раз глаза на преподавателя, но тот уже заметил её, узнал фамилию, и раз десять за урок спросил, как она поняла его слова. Мне было искренне жаль вампирку, такое чудо смотрело на неё. Вот и закончилась лекция, толстяк вышел, и сразу началось со всех сторон:
  - Наша неотразимая красавица обрела кавалера среди преподавателей! Ей удался приворот с первого раза, какое везение! Когда ваше первое свидание на кладбище? Он будет твоим ужином или завтраком?
  - Все мужики идиоты, это неизлечимо! Мы всего лишь шутили, а вы придумали себе неизвестно что, тупицы, - возмутилась Верда, грозно глядя на парней.
  - Мы тоже шутим, просто он такой смешной, - раздалось с задней парты, остальные поспешили как-то невнятно пробурчать извинения, и быстро вышли за дверь.
   Моннейра молча поднялась к себе, переоделась, и целую неделю старательно изображает скромную девушку, к нашей радости, экономист больше не обращает на неё внимание. Ночами я сижу в малой библиотеке, как я прозвала кабинет, которого нет, странно звучит, но отражает суть явления. Благодаря Дане я могу попадать в такие места, сохранившиеся в её памяти, исчезнувшие в реальном мире. Нашла рукопись древнего мага, где тот рассуждает на тему Некромантии, мне понравилось.
   "Некромантия представляет собой способ получения силы самой Смерти за счет убийства живых существ, при этом количество силы напрямую зависит от страдания жертвы. Так, если берутся слепые котята или щенки, то много посмертной энергии боли они не смогут выделить, приходится увеличивать количество жертв, которых иногда требуется не меньше сотни. В то же время, используя посмертную энергию боли разумных существ, даже новорожденных, можно добиться желаемого результата от двух-трех жертв. Несовершенство данной магии очевидно, она использует только одну составляющую потока Смерти, которая не отражается полностью болью и страданиями, есть и другие аспекты, но в данной работе не стоит их упоминать. Путем проведения многочисленных экспериментов, некроманты получили интересные данные для сравнения результатов жертвоприношений, используя разнообразные виды жертв и способов умерщвления."
   Дальше автор приводил таблицу с указанием в одной колонке жертв и способа умерщвления, а в другой её соответствие десятку новорожденных котят черного окраса. Перечень жертв привел меня в шок, там описывались новорожденные дети, беременные женщины, девственницы, юноши, старики. Каким извращенным умом надо обладать, чтобы фиксировать все эти цифры? Автор указал в самом начале, что все жертвы приносились при необходимости: для поднятия зомби, упокоения кладбища, военные действия, борьба внутри магических орденов. Чаще всего использовались люди противника, которых выкрадывали из их собственных домов. Для победы над герцогом К., пишет маг, мне требовалось более трехсот кошек и котят всех мастей, тот же результат, и даже лучше мне дала смерть беременной дочери герцога. Она умирала под пытками более десяти часов, я обрушил на войско черную смерть и огненный вихрь, за час враги полностью погибли, а мои силы не иссякли. Читать такое было страшно, тем более, что вина герцога в непочтении к магу на балу у короля.
   Наши преподаватели тоже говорили, что основа некромантии - это получении магических сил за счет страданий принесенных жертв. Вот только всегда говорили, для уничтожения нежити и нечисти жертвоприношение оправдывает себя, лучше спасти многих, ценой одного, нежели погибнут все. Некроманты, по их мнению, сама добродетель, всегда жертвуют во имя борьбы со злом. Тем не менее, даже рукописи темных магов говорят о противоположном, жажде власти и богатства. Я отложила книгу в сторону и вернулась к себе в комнату. После каникул у демонов, мое настроение до сих пор остается мрачным, я даже на шутки не реагирую, друзья на меня обижаются, а я не хочу им рассказывать о своих проблемах. Сегодня занятий утром не было, я прекрасно выспалась, не смотря на ночные хождения в библиотеку. Как ни странно, но почти все уже явились, было очень шумно, я не понимала о чем речь, только услышала слово алхимия.
  - О, Нуся проснулась, привет! - встретил меня Оррик. - А у нас тут народ с утра новости обсуждает. Третий курс решил наши подвиги повторить, едва лабораторию Вуркельду не разнесли, у нас-то он тогда хорошо успел, а тут выскочили все, защитить помещение не успел. Теперь нам новый кабинет выделят и защиту сразу наложат от всех случайностей, а там теперь капитальный ремонт делать надо, половину стены вынесло взрывом. Такой хороший бабах получился, крыло вздрогнуло, но уцелело, штукатурка осыпалась с потолка, часть стен трещинами пошла. Может все крыло закроют для занятий, алхимик ругался, на всех этажах слышали, очень нашу группу хвалил, говорил, что мы самые лучшие.
  - Ага, но только на лекциях, мы сколько раз за время учебы из кабинета выскакивали? - спросила я парней.
  - Раз шесть мы его точно пытались уничтожить, но у нас не получилось, а они смогли. Честь и слава третьему курсу за развал кабинета алхимии! - воскликнул Лиин.
  - Урраа! - дружно крикнула аудитория, стекла оконные дрогнули, но уцелели, раздался смех.
  - Вот на следующей неделе практики начнутся, Вуркельд сразу забудет, что мы хорошие, - вздохнул Оррик.
  - У нас разве первой идет алхимия? - удивилась я, вспоминая расписание.
  - Первой будет Высшая демонология, вызов высшего демона, - ответила Ундра.
  - А чего вас вызывать, вы всегда рядом, - ехидничала я.
  - Нуся, подружка называется, так плохо о нас думаешь! - возмутилась, обычно тихая Тагина.
  - Наши предки очень давно сбежали из Бездны, мы теперь слишком разные. Хорошо, что некоторые миры в древности приняли беглецов, большинство из обитаемых миров отторгают нашу сущность, мы можем находиться в них в измененном состоянии короткое время. Но здесь нам было хорошо, мой дед был ребенком, когда они покинули Бездну, где на него напала жуткая тварь и ранила ногу, старшие успели спасти, но хромал он до самой смерти. Да, мы не умираем, просто добровольно уходим назад, накопив достаточно сил, - объясняла Верда. - Дед был маленьким и слабым, за тысячи лет он набрал силу, говорил отцу, что хорошо устроился, доволен. Слишком много разных тварей образовалось в результате бесчисленных жертвоприношений, теперь и для демонов Бездна стала неуютной.
   - Мне одно не совсем понятно, у нас появилось столько новых преподавателей, а никаких любовных историй и томлений? Теряете навыки, подруги, - сказала я.
  - Знаешь, я никак в себя прийти не могу после экономиста, до сих пор вздрагиваю, когда он меня вызывает. А с эльфами, так мне тогда хватило влетевшего с дикими глазами Вуркельда, я радуюсь, что последствий нет. Что касается вампира, то он прекрасно знает моих родителей, с ним надо осторожной быть, а больше никого пока и нет. Два предмета на пятый курс перенесли, потому и скучаем пока, - смотрела на всех невинными глазами Моннейра.
   Вошел преподаватель и все разговоры стихли, лекция была скучной, как обычно, экономику никто не любил. Впрочем, и последующие занятия прошли спокойно, словно никаких происшествий не случилось. Мы тоже не делали попыток добыть сведения о взрыве, знали, что во время практики нам припомнят любопытство и постараются снизить оценку. Сразу после ужина я направилась в любимую библиотеку дочитывать рукопись. Надо сказать, что соединение наших с Даной частиц благополучно завершилось, больше состояния дискомфорта по этому поводу я не испытывала. Общались мы мало, вопреки моим опасениям, половинка моя не стремилась к руководству сознанием. Она говорила, что во время применения магии наша связь будет укрепляться, и действовать мы будем вместе.
   Неизвестный маг перешел к описаниям Бездны, где повторялось все сказанное Вердой, а дальше шло описание применение темной магии личностями, носящими Печать Хаоса. Я очень внимательно отнеслась к данной теме, которая касалась меня непосредственно. Древний маг сообщал, что, сохранив чистоту души можно творить, имея эту печать. В этом и состоит различие некромантии и темной магии, все создания некроманта мертвы изначально, магия смерти дарит иллюзию жизни, но в случае гибели самого мага, его создания возвращаются в прах. Используя энергию Первозданного Хаоса можно создавать живые объекты, вдыхая в них частичку своего духа. Тогда, в случае ухода создателя, его создания продолжат жить полноценной жизнью, это высшая магия созидания. Для её освоения придется постигать многие науки, в том числе и некромантию. Не зная основ смерти, не создашь новую жизнь, так гласит основной постулат высшей магии, которую используют Творцы. Сколько тысячелетий пройдет, пока основы магии впитаются в каждую частичку будущего Создателя, самые сложные плетения заклинаний станут азбукой, утрачена будет любовь, ненависть, чувство собственного могущества сменится пониманием ничтожности усвоенных знаний. Перелистнув последнюю страницу книги, я сидела и смотрела в никуда, мои мысли покинули меня, прочитанные откровения приводили в трепет. Дана сказала, что я превращаюсь в криота, а они были почти бессмертны, снова я слышу о сохранении чистоты души. Как все сложно для простой девушки, неожиданно оказавшейся в самой гуще борьбы за могущество. А что иное может интересовать богов?
   Неделя практических занятий подкралась незаметно, словно вражеский агент, и вот мы, вздыхая, плетемся на занятие. Парни стараются меня подбодрить, шутят.
  - Да, ладно ребята, первый раз что ли? Все эти преподаватели ведут себя одинаково, узнают, что я из целителей, так сразу вызывают, вот увидите, я снова первой буду на вызове, - мое настроение прилипло к полу, и не желало подниматься, надоели мне все эти магистры приставучие.
  - Терпи, подружка, вечером в банкетном зале посидим, музыку послушаем, мне из дома модные мотивчики на кристаллах прислали, зажигать будем! - внесла бодрости Моннейра.
  - Это та самая посылка, которую мы вчера не дождались? - загорелись глазки у Тагины.
  - Она самая, братишка средний постарался для сестрички, он руководит Молодежным Комитетом, все группы прослушивает, если приличное, копирует для меня, - делилась секретами вампирка.
  - Тогда, прекращаю плакаться и жду вечера, чтобы музыка соответствовала рекламе, иначе мы шкурку спустим, - мечтательно говорила я, подруга действительно всегда замечательные новинки приносила, и мы всю ночь танцевали.
   Мы успели занять свои места, и появился вампир Чегроим, высокий, очень красивый и невероятно гордый преподаватель Высшей демонологии. Девчонки говорили, что он очень древний, я им верила, глаза его полыхали таким огнем, что выдержать этот взгляд студенты не могли. Чегроим иногда исчезал, занимаясь собственными исследованиями Бездны, но всегда возвращался, докладывал о сделанных открытиях, и снова шел преподавать. Сначала вампир внимательно оглядел аудиторию, затем начал спрашивать устно, определяя степень нашей готовности к занятию. Наконец, вопросы закончились, и раздалось ожидаемое:
  - Так, Нурсия Ярмилова и Ростинкаль Карн Меррион проведут показательный вызов.
   Мы с вампиром Ростом переглянулись и вышли к доске, резво начертили пентаграмму руны внешние и внутренние, круг ограничения и бойко произнесли хором формулу призыва. Прошло десять минут, а никто и не думал появляться, мы смотрели друг на друга весьма изумленными глазами, а преподаватель прожигал нас по очереди, и все это в полном молчании. Но вот появилась дымка, неясные очертания, и раздалось до боли знакомое:
  - О, Нуся, привет! А я совсем соскучился, еле дождался твоего призыва, правда, пришлось очередь подвинуть, но никто не возразил. И, хватит уже разговоры вести, пошли в гости, - Третий Повелитель Раэн подхватил меня своими громадными ручищами, все вокруг заклубилось туманом, и мы оказались в его дворце.
  - Ты украл меня с занятий, там сейчас вся Академия на уши встанет! - закричала я, но ничего не менялось, он смотрел на меня и радостно улыбался.
  - И долго ты собираешься претензии предъявлять? Может, лучше присядешь к столу, да по-дружески посидим, пообщаемся, - увещевал меня демон.
   Я огляделась, зал был большим, у окна стоял накрытый столик для двоих с креслами, ещё была парочка огромных диванов, камин, встроенный в стену, освещалось все каким-то радужным сиянием, создавая уют. Я прошла к столу и присела в мягкое кресло, которое оказалось очень удобным, Раэн сразу оказался сидящим напротив, уже открывал бутылку вина и наливал в красивые бокалы. Я засмотрелась на тончайшую работу великого мастера древности, бокал был украшен удивительным орнаментом.
  - Вот мне и удалось заманить тебя во дворец, так выпьем за нашу встречу, чтобы она стала мостиком дружбы между нами! - сказал демон, и мы медленно выпили прекрасное вино, это был тот самый напиток, которым не раз угощал нас Серриан. - Не смотри на меня такими глазами, это Советник его отца некогда похитил из моего погребка пять ящиков вина. У них оно сейчас подходит к концу, а у меня ещё полон погреб.
  - Хочешь сказать, что будешь ещё очень долго меня спаивать? - спросила я, хлопая ресничками.
  - На твою жизнь запасов хватит, ещё и внуков твоих спаивать буду, - ухмылялся Раэн.
  - И как надолго ты меня похитил? - поинтересовалась я.
  - Недельку погостишь в моем дворце, обвыкнешься, а потом чаще видеться будем. Я ведь знаю, что ты читала, и даже выучила формулу приглашения. Не думай, что раз Правитель, то обязательно привередливый, нет. Ты приготовишь мясную закуску любую, салатики овощные, фруктовые, а с меня вино и фрукты. Советую их попробовать и оценить качество, в вашем мире таких не бывает, - говорил демон, и я ему верила, понимая, что обижать меня он не собирается.
  - Как вкусно! - воскликнула я, вгрызаясь в сочную мякоть неизвестного плода.
  - Мы сами ничего не выращиваем, берем из всех сопредельных миров, как тебе известно, все миры граничат с Бездной, а с другой стороны нашим соседом является Первозданный Хаос, не совсем приятное соседство, но мы привыкли, как и вы к нам. Вон даже призываете постоянно по предварительной договоренности. Я чего задержался-то, пришлось отключить наглого мальчишку, который не хотел уступать очередь, опасаясь за меня. Не говорить же этому идиоту, что хочу увидеться с человечкой, но в своем дворце, не поверит, - жаловался Раэн.
  - Зато, в какое положение ты поставил меня и Роста! Мы как два придурка смотрели друг на друга, и ничего не понимали, преподаватель нас готов был взглядом прижечь, но ошибки не видел и молчал, - поясняла я собственное приключение.
   - Да, это я понимаю, просто скучал ужасно, обязанности Правителя нудные и постоянные, а когда занимаешься этим не один миллион лет, то надоедает. Выходить на поверхность миров таким древним созданиям надолго запрещено, миры не выдержат, структура начнет искажаться, и её разорвет на части. Из живущих очень немногие способны выдержать путешествие в Бездну и каникулы здесь, - рассказывал демон, в его голосе слышались грустные нотки. - Вот встретил тебя, так словно миллион лет скинул, помолодел, появились желания, какие-то преобразования во дворце затеял, ремонт. Не смотри на меня так, уже все закончено, неужели я тебя в развалины приглашу?
  - Знаешь, когда мне сказали, что я Высшего демона Бездны прогнала, я не сразу поверила, просто меня должны были напугать, как следует, развлечься, вот я и решила, что это ты и есть средство моего устрашения. Позже поняла, что это не так, пугаться поздно было, а второй раз, услышав твое полное имя, испугалась за здание, что ты разрушишь его. Мой прежний университет любитель исследований взорвал, поэтому я испугалась, что опять искать место учебы. Решила, что следует познакомиться с тобой, пригласить на чашку чая, ожидая отказ, но ты согласился. Моя душа устремилась к пяткам, но я предложила тебе банкетный зал и попросила вот этого вина. Сейчас все события кажутся забавными, а тогда я сильно тебя боялась. Кстати, о тебе видела большой раздел разных магистров, очень древние рукописи, тогда ещё не вызывали, а приглашали. Интересные были времена, как для вас, так и для исследователей, - вспоминала я рукописи.
  - Да, когда тебе на стол ложится вежливое приглашение приятно провести вечер и ответить на несколько вопросов, указывается распорядок дня магистра. Никто не ущемляет твои права, все предельно вежливы, сидишь за столом, сам рассказываешь, слушаешь новости с поверхности, байки магов. Иногда по три дня так беседовали, и не уставали, что такое скука я не знал. Потом начали сотворение различных тварей, призывать их, пошло напряжение с Хаосом, посиделки прекратились, а магистры сменились мальчишками, которые начали рисовать фигуры, запирающие нас, и придумали формулы вызова, - продолжал о своем прошлом Раэн. - Первое время царила полная неразбериха, нас постоянно отвлекали от дел, потом договорились о разнице в формулах вызова, нас начали призывать гексаграммами, очень редко. Это твой напарник удвоенную формулу произнес, потому и сработала пентаграмма.
   Мы беседовали очень долго, на столе менялись блюда, я пробовала овощи и мясо, такие вкусные, что я не могла сдержать себя, съедала все. Демон тоже не жаловался на отсутствие аппетита, потому из-за стола оба вставали с трудом. Он проводил меня в гостевые апартаменты, где была шикарная ванная комната, отдельно душевая кабинка, все удобства для молодой девушки. Кровать больше напоминала спортивный зал своими размерами, но была удивительно мягкой и теплой, я почти сразу провалилась в сон.
   Проснувшись утром, я не сразу сообразила, где нахожусь, минут десять прошло, пока я вспомнила вчерашние события. Прошла в ванную комнату, где ванна, напоминающая размерами бассейн была наполнена теплой водой с розовыми лепестками и нежной пеной, я почти мурлыча от удовольствия скользнула в воду, укрываясь пеной. Плескалась я очень долго, но вода нисколько не остыла, стоило мне встать, как сверху из ниоткуда полилась вода, слегка прохладная. Наконец, я выбралась на мраморный пол, взяла с вешалки махровый халат и закуталась в него. В спальной подошла к шкафу, а это оказалась громадная гардеробная с таким количеством нарядов и обуви, что мне стало нехорошо. Я почувствовала себя не очень уютно, словно нищенка, которую на один день поставили принцессой. Вздохнув, выбрала платье нежно-розовое, белье к нему и туфли на высоких каблуках, оделась, причесалась перед зеркалом, покрутилась немного, меня все устраивало. На всякий случай накинула тонкую, почти невесомую шаль из пуха неизвестного животного, но такую теплую и мягкую, что выпустить из рук не смогла. В гостиной меня уже ждал Раэн, который остался доволен моей внешностью, пригласил меня на завтрак. Я спокойно взяла его под руку и пошла рядом, не ожидая подвоха. Мы подошли к огромным дверям, как и все в этом дворце, рассчитанными на демонов, они распахнулись, заиграла музыка, мы оказались в столовой для демонов, которых мой глаз уловил около сотни. Мы прошли вперед и сели: Третий Повелитель Раэн на трон, а я рядом с ним, все это под пристальным вниманием присутствующих.
  - Минуту внимания, позвольте представить вам мою гостью, будущего Великого Магистра Нусю, студентку Академии некромантии четвертый курс. Она здесь находится под моим полным покровительством, ослушавшихся ждет смерть. Можете приступать к завтраку.
   Я была ошеломлена этим странным заявлением не меньше демонов, но постаралась сконцентрировать свое внимание на еде.
  - Не бойся, я полностью контролирую ситуацию, всех любопытствующих отсекаю от твоего сознания. Мясо не ешь, может быть со специями, которые тебе сейчас хуже яда, только фрукты и салаты овощные, фруктовые, - сообщила Дана.
   Воодушевленная своей половиной, я жизнерадостно принялась за уничтожение фруктов, овощи меня не привлекали. Но когда мне придется пробовать такие лакомства из других миров? Вот я и решила не сильно церемониться, тем более нет ничего проще в этикете, чем прием фруктов. Увидев, что я совершенно спокойна, Правитель хмыкнул тихонько и тоже приступил к завтраку. Через некоторое время передо мной возникла вазочка с десятью сортами мороженого, я придвинула её к себе, на правах первооткрывателя и медленно, наслаждаясь каждой порцией, поглощала любимое лакомство. Меня совершенно не смутило, что ближайшие к нам дамы гневно засопели, я не понимаю, не местная я.
  - Плохо не будет? - спросила моя половина.
  - Никогда, я на спор пятнадцать шариков съедала, чуть поменьше, но было прекрасно, - мысленно отвечала я, вспоминая первый курс университета и себя, вечно голодную студентку.
   Закончив с мороженым, под совершенно изумленные взгляды придворных, я взяла бокал с коктейлем, выпила его. Появились пирожные, совершенно невероятного вида, я взяла два себе на тарелочку, придвинула чашку с чаем и продолжила пир голодной студентки. Завершила мой завтрак чашка горячего шоколада. Демоны давно уже молча наблюдали за мной, им было непонятно, куда все это поместилось, почему мне так хорошо и я довольна.
  - Девочка моя, тебе удалось поразить моих придворных в течение завтрака несколько раз. Впервые они не смогли взломать защиту разума человека, первый раз они увидели невероятную сладкоежку. У меня тоже возник вопрос, а тебе плохо не будет через некоторое время? - серьезно спросил Раэн, судя по его взгляду, следует отвечать.
  - О, Великий Третий Повелитель Нортираэн, я всего лишь девушка и студентка, организм молодой, растущий, приходится усваивать большое количество информации, а ещё физические нагрузки. Обычно мне недостаточно пищи, особенно фруктов и сладкого, именно они позволяют мозгу работать в период перегрузки. Вы живете очень долго, поэтому можете себе позволить неспешное изучение рукописей по всем наукам, я всего лишь человек, мне для усвоения такого же количества знаний отпущен более короткий век. Мои нагрузки, соответственно выше, значит и сладкое должно полностью усвоиться, - дала я исчерпывающее объяснение.
  - Если судить по завтраку, то появляются большие проблемы с твоим содержанием. Но я прекрасно знаю, что не всегда тебе удается и обычную пищу принять во время экзаменов, сессии по-вашему. Вот потому ты и кушаешь впрок, как сейчас, при этом ты такая тонкая и хрупкая, что мне не понятно, куда завтрак поместился, - улыбался Правитель.
  - Ну, уж нет, я не позволю всяким смотреть меня в разрезе, - вспыхнула я.
  - Ты все-таки забыла, с кем разговариваешь! Я выиграл спор у своего Советника, тот утверждал, что в моем присутствии нельзя вести себя свободно, не думая над каждым словом, - радовался Раэн.
  - Вот так всегда, вам только бы довести бедную девушку до слез, черствые интриганы! Не хочу я играть в политические игры! Мне бы присесть где-нибудь в тишине библиотеки, наедине с древними рукописями, вот там да, придется меня брать за руку, слов я никогда не слышу и вести к обеденному столу. Иначе, я за неделю о пище ни разу не вспомню. Меня всегда больше привлекают знания, чем все Правители и этикеты вместе взятые, - сказала я правду.
  - Девушка, вы через три часа запроситесь из читального зала, уж я-то знаю, - говорил один демон жуткого вида.
  - А меня пустят в библиотеку? - почти взвизгнула я, мои глаза хищно заблестели, ближайшие демоны постарались отодвинуться от меня. Я посмотрела на Раэна. - Правда, можно?
  - Нуся, во дворце море всего интересного, а тебе подавай библиотеку. Хранитель совершенно прав, ты не понимаешь, о чем говоришь, там невероятное количество рукописей, очень древних. Я сам провожу тебя в читальный зал, но если через два часа ты решишь его покинуть, пожалуйста, не говори о своей любви к знаниям. Договорились? - Повелитель был сердит на меня.
  - Договорились! Через пять часов, вспомните обо мне, накормите, пожалуйста, - просила я.
  - Не волнуйтесь, юная леди, я лично прослежу за Вами, только смените одежду на более теплую, - предупредил удивительный демон.
   Я встала, Раэн подхватил меня, мы переместились сразу в гардеробную, где был выбран тренировочный костюм с ножнами и кинжалами, сверху теплый плащ, на ноги предложены сапоги. Я удивилась, но послушно сменила одежду, шаль оставила, демон хмыкнул, но разрешил. Снова воспользовались порталом, вышли у дверей, исписанных древними рунами.
  - Прошу, входи, я буду занят сейчас, - сурово сказал Правитель, подтолкнув меня.
   Я вошла в библиотеку, меня сразу встретил Хранитель и спросил, какие темы меня интересуют, в ответ я пожала плечами, потому что не готовилась к такому визиту. Демон сказал, что я могу выбрать любую рукопись в хранилище, как только я возьму её в руки, меня перенесет заклинанием в читальный зал. Я молча шла между рядами стеллажей, не думая ни о чем, пока не проявилось безумное желание взять рукопись с верхней полки. Я подвинула лестницу, неуклюже залезла, взяла книгу, меня затянуло в воронку, я оказалась в читальном зале, полном демонов, самых разных. Все они устремили взоры на меня, а я молча шла в поисках свободного места, которое оказалось рядом с жутким монстром, и характер был подобен виду.
  - Здесь свободно? - спросила я спокойно, на меня подняли кроваво-красные глаза, в которых полыхала смерть. - Позвольте напомнить вам, что здесь библиотека, знания священны для любой расы.
  - Да? - удивилось чудовище и слегка подвинулось, освобождая место на столе.
   Я, не раздумывая села, бережно положила книгу и раскрыла её. Через пять минут, мир вокруг меня исчез, я полностью погрузилась в рукопись "История возникновения философов - отшельников". Мне казалось, что я только начала читать, когда меня затрясли за плечи, я подняла голову, возвращаясь в реальность. Это был мой сосед.
  - Ты знаешь древний язык, помоги перевести, а то все считают меня тупым, - на меня смотрели просящим взглядом.
   Делать за него всю работу не хотелось, я вздохнула, колдовать в читальных залах запрещено.
  - Наши книги никто не тронет? Место не займут? - уточнила я на всякий случай, парень только головой замотал, не понимая, кто рискнет занять его место.
   Мы вышли из зала, немного прошлись по коридору, я решила, что хватит, хорошего понемногу и остановилась. Очертила круг воздействия, вызвала ритуальный кинжал, слегка царапнула печать, та полыхнула, а я речитативом произнесла древнее заклинание языковой памяти, хлопнула в ладоши, снимая круг, и пошла в зал. Вот только пройти никто не дал, Впереди я заметила несколько придворных, что были на завтраке. Держись, Нуся, опять злобные враги окружили ребенка, подумала я и тяжко вздохнула.
  - Чего надо? Мне что теперь и книжку не почитать в этом сумасшедшем доме? Опять этикет нарушила? Помогла парню, да, дальше какие вопросы? - мои глаза полыхнули синевой.
  - Вы применили Печать Хаоса, в Бездне она вне закона, маг подлежит уничтожению, - пропел демон, выступивший вперед.
  - Я сейчас применю Истинный огонь, если ты не освободишь путь. Запомни, преграждать дорогу к знаниям опасно. Сначала я закончу чтение, этот юноша прочтет свой урок, только тогда мы будем общаться, - гнев охватывал меня, но я сопротивлялась из последних сил.
   Нам уступили дорогу, мы вошли в читальный зал, спокойно прошли к своему месту, сели и начали читать каждый свое.
  - Я прекрасно понимаю язык, ты гениальна! Никуда не уходи, отец защитит тебя, - заявил парень.
  - А он выше чином Третьего Повелителя Раэна? - поинтересовалась я.
  - Он Второй Повелитель Бездны, - ответил демон, похлопав меня по плечу.
  - Спасибо, я подожду тебя, если закончу чтение раньше, - ответила я, углубляясь в книгу.
   Это было в те времена, когда появились криоты, демоны пробовали приносить в жертву новых пленников, при этом получали удивительные результаты. Создаваемые ими твари оказались частично разумны, исполняли команды хозяина, энергии тоже хватало на множество заклинаний. Ученые-демоны удалились в Пустыню Бездны, где в полном уединении продолжили свои опыты, их назвали философами-отшельниками. Они выяснили, что сила криотов заключается в их чистых душах. Только некоторые маги были принесены в жертву светлым братством, прочих продали за различные артефакты отшельникам. Рукопись на этом обрывалась, словно автор не пожелал завершить свой труд, имя указано не было.
  - Судя по почерку, писал Раэн, - тихо сказала Дана.
   Я сидела молча, смотрела в пустоту, мысли покинули меня вместе с желаниями. Как долго продолжалось это бессмысленное состояние не могу знать, вывел меня из него все тот же парень.
  - Ты чего так сидишь? Книга дурная попалась? - он посмотрел заглавие. - У нас тоже есть сведения об этих отступниках. Отец говорит, что своими экспериментами, они нарушили хрупкое равновесие мира с Хаосом. Теперь мы расплачиваемся, а твари становятся сильнее и разумней.
  - Ты можешь представить, что весь народ, путешествующий между мирами, принесли в жертву? - спросила я.
  - Я читал о них, отец помог некоторым спастись в мирах, куда нам нет доступа. Если ты сможешь со временем открыть путь, то это здорово! Открывающих мало, так говорил дед, а он с самым главным общался, только его свой ученик предал, - говорил юноша.
  - Тогда мне надо встретиться с твоим отцом и поговорить, - сказала я.
  - Кто опять решил использовать моего мальчика в своих целях? - раздалось над нами.
  - Отец, - испуганно зашептал мой сосед.
   Я подняла голову и посмотрела на громадного демона с полыхающим взором, вот почему у парня такие глаза, пришла мысль. Помогать он мне явно не будет, об этом не надо и мечтать. Как говорят иногда, незнание закона не освобождает от его исполнения.
  - Меня интересует раса криотов, парень сказал, что Вы многим помогли избежать жертвенника, - честно сказала я.
  - Говорить на эту тему с сопливой девчонкой, своим вздорным характером, привлекающей Третьего, я не считаю возможным. Ты помогла мальчику заклинанием усвоить языки, но ему лучше медленно самому начать соображать, поэтому наш разговор окончен, - жестко ответил демон.
  - Не повезло нам, Дана, половинка моя, придется тебе ждать моего взросления, если меня не убьют раньше. Главное не попасть к философам, отсюда мы путь найдем, - тихо сказала я вслух от волнения.
  - Ты знаешь Творца? - поразился Второй.
  - Нет, не знаю, - ответила я, скрывая сущность всеми силами, половинка помогала мне.
  - Но ты произнесла её имя! Я слышал его однажды из уст матери Великого Криота, - возмутился демон.
  - Это имя близкого мне существа, я не знаю, о ком Вы говорите,- продолжала настаивать я.
  - Странно, я не чувствую в тебе человека, ты измененная, но процесс не совсем завершен, - удивился отец парня.
  - Простите, мне надо идти, - проговорила я, срываясь с места.
  - Не так быстро, я ещё не окончил разговор, - схватил меня за плечи демон, развернул лицом к себе, я уткнулась ему в грудь.
  - Отпустите меня, пожалуйста, там ждут для окончания разговора, - просила я.
  - Для окончания твоей жизни, глупый ребенок, тебе надо закончить преображение, оно займет ещё два месяца, не больше. Учитывая твой возраст, то ждать взросления очень долго, я постараюсь вспомнить, где и кого я оставил. А сейчас пройдем ко мне, - заявил Второй, открыл портал, шагнул в него, не выпуская меня из цепких рук.
   Мы оказались в его личном кабинете, где он прошел в свое кресло, мне предложил место напротив, я села без возражений.
  - А теперь рассказывай, каким образом тебе удалось получить частичку Творца в личное пользование. Не вздумай от меня что-то скрывать, я сразу узнаю, все это для твоего блага, чтобы спасти тебя от гибели за применение заклинания. Его могут использовать только Правители, - говорил демон.
  - Если Вы могли его использовать, почему заставили парня мучиться? - не понимала я.
  - Изучение языков стимулирует развитие памяти, мой сын в детстве попал в лапы твари, которая помяла его, в том числе и голову. Я стараюсь заставить его учить, чтобы вернуть память, а не подносить на блюдечке готовые знания, - сердился отец парня.
  - Сейчас он спокойно может читать, воспринимая текст не как некий шифр, а полностью понимая его суть. Юноша будет учить предметы, запоминая историю, магические науки, не надрывая себя изучением основ. Не все могут учить языки обычным способом, некоторым не дано таких способностей, но если помочь им заклинанием, они проявят себя в других областях науки, - объясняла я свой поступок.
  - Ты так и проигнорировала мой вопрос, с сыном я разберусь сам, мне важно знать каким способом удалось глупой девице завладеть сокровищем? - настаивал демон.
  - Мне нечего Вам сказать, я не понимаю смысла вопроса, - отвечала я.
  - Хорошо, я найду на тебя управу, - ухмыльнулся он своей адской усмешкой.
   Мне было очень страшно, но предавать половинку я не могла. Вдруг страшная боль впилась в мой затылок, словно колонна рухнула на голову, я потеряла сознание. Возвращалась в реальный мир очень медленно, чувствуя, как ледяная вода стекает по обнаженному телу, руки вытянуты вверх, тело безвольно висит на них, колени слегка согнуты. Такое ощущение, если выпрямить ноги, то опустить руки ниже все равно не получится. Открывать глаза я не спешила, пытаясь почувствовать окружающее, но не могла, не получалось связаться с Данной. Это могло означать, что на мне снова специальные цепи, как же я устала от вечного предательства.
  - Она уже пришла в себя, не будем мешать ей наслаждаться могуществом, - говорил Второй, чей голос я запомнила навеки.
  - Ты прав, мой друг, пусть голубки поворкуют, мы успеем насладиться этой строптивицей, не один криот сломался в этих браслетиках, качающих эту хваленую магию. Тем более, ты говорил, что она не прошла перерождение, только получила во власть частичку Творца. Мы сломаем куклу, и этой Дане придется общаться с нами, делиться властью, - захихикал другой голос, раздались удаляющиеся шаги, все стихло.
   Прошло какое-то время, я рискнула открыть глаза, напротив меня висел демон, тот самый парень, который тогда призвал Раэна. Он полностью обнажен, тело испещрено кровавыми следами плетки, капли крови местами продолжают стекать из ран, значит, его недавно снова избивали. Со времени моего плена прошло полтора месяца, а он все ещё жив, наверное, недавно начали пытать. Мы в руках отшельника, освобождение нереально, дворец Третьего Повелителя где-то в столице, а здесь Пустыня, место обитания тварей. Магия криотов не действует, надо использовать иные средства, я постаралась успокоить свои нервы, отключить мысли, которые сначала неслись галопом, постепенно снижая темп, пока не потекли как ленивая река. Я старалась мысленно воспроизвести облик Раэна, и позвала его. Ничего не менялось, мой зов не был услышан, а я все повторяла его снова и снова.
  
  Глава 10. Помощь приходит, откуда не ждешь
  
   Мои попытки связи прервал тихий стон, я открыла глаза и посмотрела на его источник. Молодой демон медленно приходил в сознание, испытывая при этом сильную боль во всем искалеченном теле. Ресницы затрепетали, заплывшие глаза не желали подчиняться, но вот резко распахнулись, срывая новый стон. Парень увидел меня, прикованную напротив, и решил, очередная галлюцинация посетила воспаленный мозг.
  - Если ты видишь меня, то я не очередной глюк, просто снова влипла в неприятности. Прости, я совсем не хотела бы вам такой ужасной смерти, - сказала я.
  - Тебе надо бежать, он выпьет твою чистую душу, как поступил уже с тысячей других, таких, как ты, светлых, - прохрипел он и зашелся кровавым кашлем. - Он всех их под пытками извел, отца, маму, брата, друзей, меня последним оставил. Ему доставляла удовольствие моя боль, когда я кричал, умолял его прекратить, не понимал, зачем ещё нужен этому чудовищу. Оказалось, решил пытать тебя так же, будет истязать мое тело, чтобы страдала твоя душа. Пожалуйста, убегай, спасись, я не смогу пережить твоих страданий.
   Его слова поразили меня в самое сердце, как могла я так плохо о нем думать в последние дни? Видимо, он был настоящим другом принцу, потому тот и жалел его, а я эгоистично его обвиняла. Как же я была не права тогда, но, увы, исправить прошлое невозможно, это в сказках герои всемогущи, в жизни чаще побеждает озлобленный безумец, которого однажды настигнет нелепая смерть. Невозможность связи со своей половинкой угнетала, а отсутствие возможности услышать Раэна или сообщить ему о себе приводила к бессильной ярости. Я понимала, что философ сдержит свое обещание, сначала сломает мой дух, затем уничтожит, чтобы добраться до Творца. Если криоты давали ему такую власть над его тварями, сколько сил добавит Дана? Почему-то я не думала о возможности побега, и куда мне бежать в Бездне? Высокородные демоны не смогли уйти из камер пыток, слабой девушке, тем более не спастись. Наверху, в нашем мире, я постаралась бы призвать друзей, подруг, преподавателей, а сюда кто пойдет? Вот такие невеселые мысли роились в моей голове, пока мы висели напротив друг друга.
  - Что же голубки мои не воркуете? Или нечем поделиться с напарником? - ворковал непонятного вида демон, совсем не крупных размеров, а глаза его прожигали насквозь, представляя собой две бездны. Я старалась не встречаться взглядами с этим безумцем. - Ну, девица стесняется, а ты, мой дружок, неужели темы не нашел? Как же так, мальчик из высшего общества, а не сумел заинтересовать девку?
   Выговаривая все это, отшельник готовил инструменты для пыток, а посмотреть здесь было на что. Я заметила пять плетей с различной толщиной волос, самые толстые из хвоста твари внешне похожей на лошадь, своим видом она и заманивает доверчивых людей, весьма ядовитая особа, инструмент в процессе изготовления несколько раз вымачивается в этом яде. Но самой интересной считалась плеть из нгорна, давно вымершей твари Бездны, волосы хвоста очень тонкие, создают обманчивое впечатление о мягкой пытке, он тоже вымачивается неделю в ядовитой железе твари, и свойства яда сохраняются навечно. Каждая волосинка плети наносит сначала едва ощутимые ранки, по мере использования инструмента, яд не позволяет крови свертываться и вызывает невыносимое жжение внутри ран, самое страшное пыточное орудие. Однажды мне довелось беседовать с бывшим палачом одного городка, он-то мне и поведал об удивительных пытках. Тогда же я узнала, что большой набор инструментов говорит о неопытности истязателя, самыми искусными считаются плеточники, способные свести с ума своим мастерством. Судя по набору пыточных инструментов, наш палач относился к последним.
   Он внимательно посмотрел на меня, взял плеточку средней толщины, и начал с оттяжкой, наслаждаясь процессом, охаживать парня. Тот сначала терпел, но потом его вопль огласил камеру, и уже не смолкал, пока он не потерял сознание. При этом философ смотрел больше на мою реакцию, я ничем не выдала жалость к юноше.
  - Что же, раз тебе безразличен красивый парень, посмотрим, так ли равнодушна ты к своему телу, - мягко говорил демон, приготавливая плеть из нгорна.
   Да, палач не соврал, первые семь ударов боль не так сильно ощущалась, но потом, словно огонь охватил мое тело, я кричала, извивалась под ударами. В какой-то момент пытки реальность утратила смысл, я снова была маленькой пятилетней девочкой, когда отец в очередной раз высек ведьму-дочь. Причиной тому было съеденное мной варенье, извращенная память подсказала, как я его доставала и ложкой быстро поглощала. Уже через мгновение вспомнила, что была невиновата, это средний брат украл, но сказал отцу будто ведьма, т.е. я попутала его. Вот за колдовство над братцем меня и высекли, неделю спать могла только на животе, до мяса добрался ремнем. Лицо отца начало изменяться, странно искажаясь, вместо него опять перед глазами был отшельник. Пытка продолжалась, много раз я то уходила в спасительное небытие, то снова возвращалась в камеру. В конце, я уже никак не реагировала, висела на браслетах безвольной тряпичной куклой. Наконец, палач тоже утомился и покинул нас, сначала хотелось плакать, но я взяла себя в руки и стала рассматривать причудливый узор заклинания на наручниках и цепи. Суть сводилась к всасыванию этим милым украшением как моей магии, так и жизни. Долго я так не выдержу, ещё одни сутки пыток и мой рассудок покинет меня навечно. Пока я думала, кого позвать, мои губы начали сами зов.
  - О, Великий Сет! Услышь меня, умоляю тебя о спасении моем, пришли своих слуг, клянусь не быть рабыней богов никогда!
   За кощунство последних слов стало страшно самой, прошу помощи, а сама так дерзко говорю. Ответа не было, я решила, что затея моя провалилась, придется погибать под пытками, а ещё этот сосущий мою жизнь артефакт. Конечно, я ожидала увидеть нечто великое по размерам и величавое по сути своей, потому не сразу заметила маленькую змейку, что ползла от трещины в полу. Она была очень красивой, грациозной и ядовитой, медленно поднялась по стене, повисла на браслетах, с клыков капнули две капли яда на мои раны. От страшной боли мое сознание замутилось, кричать я совершенно не могла, и с легкостью отключилась из реального мира.
   Когда я вновь открыла глаза, посмотрела на заклинание и удивилась, теперь накопитель отдавал мне энергию жизни, блокируя проявление магии. Часть ран заросла, боль уменьшилась, спасительницы моей не наблюдалось, раздались тяжелые шаги, снова явился палач. Начал он с парнишки, приговаривая, как ему жаль нас бедных, видеть тела видим, но слиться в экстазе не можем, даже просил прощения. Я почти не слушала его бредовые речи, на этот раз мне казалось, что пытки длились дольше, хотя, вероятнее всего, просто организм ослабел и сдался раньше. Свою спасительницу я в этот раз не видела, пребывая в глубоком обмороке, а когда очнулась, посмотрела на юношу, и содрогнулась от сострадания, жить ему оставалось совсем мало, если не прекратятся пытки.
   Я хорошо запомнила третье испытание, потому что, когда философ начал избиение мальчика, я дико расхохоталась.
  - Что же ты так слабенько его ласкаешь? Дай ему как следует, отомсти за все издевательства его дружков надо мной!
  - Ты в этом так уверена? Тогда мне жаль, - проговорил с сожалением палач и отошел от демона, который с ненавистью смотрел на меня.
   На этот раз пытки длились действительно дольше, значительно дольше, меня раз семь окатили ледяной водой из ведра, возвращая в сознание. Мне было все равно, главное, что парня оставили в покое, а я выдержу, должна выдержать. Сознание возвращалось медленно и очень неохотно, вместе с ним возобновлялась боль. Я забыла, каково это, когда ты свободна, мне начало казаться, будто я родилась в камере, единственный путь существования, это пытки.
   Вот снова явился мой персональный палач, после того раза, он перестал смотреть в сторону парнишки, и шуточки закончились. Плетки он менял, иногда раза три за время пыток, мне было все равно, какое орудие впивается в мое тело, оно висело кровавым мешком на цепи. Когда я очнулась после очередной серии избиения, то меня пронзила мысль о необходимости сообщить кому-нибудь о моей беде. Первые минуты не могла вспомнить ни одного лица, чтобы оформить Зов, неожиданно припомнила каникулы у демонов и их Правителя, вот уж кто не полезет в пекло ради жалкой человечки, так это он. Никто другой упорно не шел ему на смену, я усмехнулась мысленно, сосредоточилась и послала жалкое подобие вызова.
  - Я занят, не сейчас, - раздался ответ, а вокруг Кронвальда сидели его Советники и спорили между собой.
   Надо же, как мне везет, даже говорить не захотел, последняя надежда на спасение рухнула, даже не оформившись до конца. Мне было очень больно, причем болела и страдала измученная душа. Столько знакомых, да таких влиятельных, а спасти от какого-то жалкого безумца некому. До Раэна я не смогу достучаться, потому что Второй сильнее его, просто блокирует связь с этим местом. Друзья не услышат, в силу молодости, а Правителю я безразлична. Сет исполнил, что мог, сохраняя мою жизнь и рассудок, большего требовать от бога глупо. С такими мрачными мыслями я висела на цепи, и безразлично смотрела перед собой в никуда. Я настолько глубоко ушла внутрь, что не замечала ни камеры, ни висящего передо мной обнаженного демона.
   Дальнейшие события слились для меня в один, не прекращающийся поток боли и страданий. Периодически я возвращалась в разные периоды собственного детства, когда родной отец наказывал меня за все провинности моих старших братьев и сестры. Не могу сказать, что была идеальным ребенком, иногда наказывали за мои проступки, но их было в несколько раз меньше, чем следовало наказаний. Мой рассудок привык, что одно лицо, расплываясь, переходит в другое, потом возвращается.
  Так было первое время, настал день, когда я оказалась в пустыне, под босыми ногами раскаленный песок, а над головой палящее солнце, больше ничего нет.
  - Сестра, терпи, ты нужна миру! Постарайся впитать в себя благословенный жар, однажды, только он спасет тебя от жгучего холода. Расслабься, наслаждайся теплом, не спеши, ступай мягко, прочувствуй тепло, что идет от песчинок, - раздался голос, а я послушно исполняла его волю.
   Жар пустыни сразу стал приятным, согревающим, ветер огненным покрывалом укутывал тело, так хорошо, уютно. Но вот пустыня сменилась камерой, я с сожалением вернулась в реальность, и спросила: Кто ты? В ответ перед глазами возникла маленькая змейка, я поняла, с кем общалась. Мой палач внимательно смотрел на меня, словно насквозь сверлил своими жуткими бездонными глазами.
  - Пустыню, где орчанка живет, вспоминай пустыню и клубки змей! - кричала моя подруга.
   Я старательно исполнила её просьбу, будто воочию увидев клубки змей, танцующих своеобразный танец, а вокруг песок и древние развалины.
  - Мерзкие ползающие создания, глупые и бестолковые! Мои зверюшки многократно лучше всех пресмыкающихся, - брезгливо заметил отшельник, направляясь к выходу.
   Я вздохнула с облегчением, едва не выдала мою спасительницу, как я могла так беспечно смотреть на негодяя, ведь знаю, что он читает мысли очень легко. Маленькая змейка скрывалась на моем теле в виде татуировки на спине, если я висела лицом к мучителю, или на животе, сбоку, всегда на стороне, что не видна палачу. Она выводила меня из спасительного забвения, когда философ покидал камеру.
  - Вернись, Нуся, ты нужна нам здесь! - слышала я звонкий голосок в своей голове, с трудом возвращалась в мир вечной боли и страданий.
   Однажды, во время пытки, я ощутила свое тело горящим на костре, огонь со всех сторон окружал меня, из-за него не было видно никого и ничего. Лишь языки пламени ласкали измученное тело.
  - Терпи, сестра, терпи! Это Первозданный огонь окружил тебя, постарайся всей своей частичкой света вобрать его внутрь, спрячь тепло его в глубинах чистой души. Ты должна это сделать, позже, только внутреннее тепло сможет защитить тебя! Прими же огонь всем сердцем, ангельской душой, прочувствуй, как трепещут крылья, когда их лижет пламя! - снова уговаривала меня змейка.
   Что мне оставалось делать? Я принимала огонь, ощущая, как он уютно сворачивается в глубине души, слегка ворчит, засыпая, его языки слегка подрагивают, успокаиваясь. Мне совсем не жарко внутри костра, просто очень тепло, словно, кто-то бесконечно родной и любимый ласкает страдающее тело. Становится жаль, когда ведро ледяной воды возвращаем сознание в реальность.
   Третий раз мы со змейкой оказались в маслянистой воде, обдающей жаром со всех сторон. Только теперь мы обе стараемся оттолкнуть жуткую воду дальше, выныриваю на поверхность, судорожно вдыхаю, но стараюсь не дышать под странной жидкостью. Так происходит несколько раз, сил остается все меньше, но я упорно не дышу под водой, пока, наконец, мое сознание не возвращается в реальность. Костер, пустыня и странная жидкость много раз посещали меня в видениях, всегда я слушалась змейку, исполняла её слова. Реже приходил отец, несколько раз отшельника заменяли лица Лероспена и его друга.
  Сколько прошло времени, какая была по счету серия пыток, я не знала, мне было все равно, я забыла кто я, что я и где нахожусь. Мир со всем его многообразием сузился до размера камеры, кроме бесконечной череды истязаний и боли ничего не было, меня ничто не волновало. Я старалась не смотреть на свое окровавленное тело, больше напоминающее холодную тушку животного в лавке мясника, чем тело молодой девушки. Каким образом в этом изуродованном теле сохраняется жизнь, не знаю, думать не хотелось ни о чем.
   Когда в камере появился мой палач, я была готова к очередной порции боли, но он, вместо приготовления к удовольствию, вдруг подвесил вверху амулетик, захохотал дико и сказал:
  - Они надеются освободить вас? Глупцы, любое магическое действо разрушит эту камеру, разнесет вас по кусочкам! А без магии никто и никогда не раскроет эти браслетики!
   С хохотом философ удалился, а я подняла глаза на свои браслеты, на них сидела моя подружка и щедро поливала ядом. Мне показались её попытки несуразной глупостью, я устало прикрыла глаза, а через две минуты рухнула на пол, ничем не удерживаемая. Я смотрела на свои руки, ничего не понимая, не веря спасению, что забрезжило впереди.
  - Беги, беги маленькая девочка, спаси себя. А ещё спасибо тебе, что освободила от пыток, вот только не жить мне все равно, - усталым шепотом прошелестел юноша.
  Я замерла на миг, откинула упрямую челку назад, подкатила камень к стене, где висел мой бывший недруг, влезла на него, вцепилась руками в цепь, пытаясь раскачать и вынуть штырь, на котором висел демон. Мои попытки повторялись вновь и вновь, вверху что-то грохотало, мне было все равно.
  - Ничего не получится, уходи, глупая, не делай жертву моих близких напрасной! - шептал парень.
   Я сцепив зубы пыталась ногтями разжать звенья цепи, ничего не получалось, когти скользили. Стоп, какие когти? Огромные, черные, блестящие, не хуже звериных выступали они из подушечек пальцев, вместо бывших округлых ногтей. С них капала желтоватая жидкость, наверное, яд, мелькнула мысль, я сцепила коготочками цепь удобнее и начала её расшатывать. Брызги ядовитые попадали на демона и меня, он слегка шипел, я молча терзала цепь, пока не свалилась на пол вместе с сокамерником. В наших глазах одновременно полыхнула радость, мы бодро поднялись на ноги, вот только парень идти не мог, кулем повис на мне, снова бурча о моей жизни. Но я никогда ещё не слушала здравого рассудка, потому взвалила непомерную ношу, согнулась, и поплелась вперед и вверх. Сколько раз мы считали эти противные ступеньки, падая то с середины лестниц, то с самого верха. Я старалась только сохранить сознание, упрямо грузила на плечи парня и снова, и снова поднималась, падала, но медленно продвигалась вперед. Хорошо, что нам не встретилась ни одна из тварей нашего гостеприимного философа, тогда бы от нас и костей не осталось. Как я такая маленькая и хрупкая тащила демона, который в два раза крупнее меня? Наверное всему виной мое ослиное упрямство, чем-то мы схожи, я и ослик, что несет огромные тяжести, от которых лошадь, будучи крупнее, просто упадет. Вот и я упрямо тащила свой груз, когда неожиданно над головой возникло местное небо, серое, неприглядное, но такое дорогое для узника!
   Шатаясь под тяжестью, выползла наверх, сделала два шага, когда какой-то жуткий демон попытался отнять мою ношу. Моих сил хватило прошипеть: Не отдам!
  - Нуся? Это же я, Серриан! - раздался такой бесконечно дорогой голос принца.
  - Осторожно, не искалечь его, - просила я хриплым шепотом.
   Принц взял тело друга, заботливо уложил на землю, а я устало рухнула рядом, прислонившись спиной к валуну. Где-то рядом с нами громко ухнуло, земля дрогнула, поднимая клубы пыли, раздался грохот, оглушивший меня окончательно. Долго ничего не было видно под завесой пыли, наконец, она улеглась, зданий поблизости не существовало, все превратилось в мелкие камни, всюду вокруг была бескрайняя серая земля и небо. Вот теперь я поняла, почему это место называют Серой Пустыней, нет никаких укрытий, растений, ничего. От шустрых тварей сложно будет спастись, даже демону, а у меня не было и шанса выбраться живой из этого кошмара. Я устало прикрыла глаза, говорить и думать не хотелось, желаний не было совсем, какое-то отрешенное чувство покоя охватило меня.
   Сколько времени прошло с тех пор, как я присела возле камня, не знаю, только вокруг нас начали собираться демоны в боевой ипостаси. В таком виде я никого не могла узнать, да и не хотела, когда к нам подошел высокий вампир, вероятно очень старый, потому как только единицы из них могут проникать в Бездну. Я долго разглядывала его, а он спокойно стоял, не обращая на нас внимание, чуть заметное движение, сердце, казалось остановиться прямо сейчас:
  - Клентраль? - хрипло спросила я, точнее моя вернувшаяся половинка.
  - Простите, Вы меня с кем-то путаете, девушка, - бесцветным голосом ответил вампир.
  - Я не могла ошибиться, но Вы правы, здесь не место для разговора, летом я собираюсь посетить моего друга, Лиина. Надеюсь, что там, в тишине дворца мы сможем спокойно поговорить, не думайте, что я сошла с ума от пыток, сказать о себе я не могу, - тихо предложила я.
  - Что ж, я буду летом в том замке, договорились, - сухо произнес собеседник и отошел в сторону, не желая продолжать разговор.
  - У тебя на шее змея, осторожно! - воскликнул вдруг один из демонов, в котором я узнала по голосу Правителя.
  - А, это моя подружка, она ядовита, я знаю, капля яда смертельна при попадании на кожу человека. Однако, только этот яд может спасти от Пьющих Браслетов, которые питаются сначала магией, затем жизнью жертвы. Если бы не эта красавица, мы бы не смогли говорить сейчас, мое сознание поглотил бы артефакт. Но мы общались долго, слишком долго, теперь в моей крови не меньше яда, она смертельна для любого существа, что решит испить её. Кем я стала, кто может знать? Человека во мне скоро не останется, а я рада, что удалось вытащить этого мальчика, он совсем ребенок. Остальные, увы, исчезли в недрах этой безумной твари, только его удалось вытащить, - прошептала я, глядя на спящего парня, укрытого плащом.
  - Эти наручники невозможно снять другому магу, только надевший способен на это. Не верю твоим словам, полная чушь! - возмутился Кронвальд.
  - Вы повторяетесь, Ваше Величество! У меня нет сил возражать вам, мне все равно, только я вот этими самыми когтями разрывала цепи! - спокойно парировала я, потрясая когтями, они снова вылезли.
  - Нуся, что это такое? Откуда это? - подскочил ко мне принц, указывая на милые украшения моих рук.
  - Не знаю, сколько в мою кровь попало различных ядов, одна плеть была из нгорна, остальные слабее, но тоже хороши, плюс яд моей подружки. Что происходит на клеточном уровне, даже представить боюсь, может, позже станет известно, - ответила я.
  - Но такая плеть уничтожила бы твое сознание, стерла личность, - вслух рассуждал Правитель. - Воистину, ты полна загадок, и я рад, что вам удалось бежать.
  - Она не желала отдавать мне свою ношу, отец, едва не вцепилась в меня, - жаловался Серриан.
  - Но ведь, именно он унижал девочку в Академии, и вызвал тогда Высшего демона, - удивился его отец.
  - Этот юноша с первых минут просил меня сбежать, а когда несла его по переходам, все время умолял бросить ненужный груз. Мое ослиное упрямство победило, он остался живым, - говорила я. - Только мне бы хотелось вымыться и уснуть, я устала.
  - Конечно, дитя, уже открывают портал, трудность в том, что нельзя допустить выхода милых зверушек наверх, - объяснил мне Правитель.
   Через полчаса меня подхватили заботливые руки принца, мы оказались во дворце, где мне выделили апартаменты, помогли принять ванну, уложили спать в настоящую кровать. Мне показалось, что голова только коснулась подушки, когда разбудил настойчивый женский голос:
  - Хватит спать, мы устали тебя ждать, поднимайся, надо завтракать.
   Я не открывая глаз, узнала мою любимую Лисс, я ответила, что совсем уснуть не дают, жестокие демоны.
  - Нуся, ты трое суток спишь, за это время можно несколько раз выспаться, - обиженно говорила подруга.
  - Как трое суток? - я подскочила на кровати от неожиданности, но моё тесное одеяние опрокинуло меня назад.
  - Давай помогу выпутаться из кокона, им обычно обертывают тех, кто много кожи потерял, ткань, пропитанная специальным составом, снимает боль и ускоряет регенерацию кожных покровов. Сама снять это чудо целителей не сможешь, твой состав на людей рассчитан, не бойся, - поясняла мне Лисс, одновременно снимая слоистую ткань, по телу сразу пошел зуд. - Терпи, ванну уже налила, сейчас отведу тебя.
   Вскоре, мое тело омывалось нежной водой с лепестками роз и бальзамами для тела. Глаза мои невольно закрывались, подруга сидела рядом и мягкими движениями массировала плечи, затем вымыла все тело, помогла сполоснуть его под душем, накинула махровое полотенце. Так, босиком я прошла и снова легла в кровать, совсем обессилев, демонице пришлось надевать сорочку как на маленького ребенка.
  - А теперь, открывай свои прекрасные глазки, буду тебя кормить завтраком, - требовательно заявила Лисс.
   Назвать бульон завтраком могла только она, но я не сопротивляясь выпила его и травяной настой, прежде, чем снова погрузиться в сон. Следующее пробуждение было самостоятельным, я открыла глаза и увидела Рушану, сидящую у изголовья.
  - Проснулась, дорогая? Пошли купаться, потом завтракать и отдыхать, - выдала программу действий демоница.
   Когда все было завершено, я лежала и смотрела в потолок, сон не приходил, по ощущениям у меня была сильная усталость, недостаток энергии и все. Никаких страшных последствий плена я не чувствовала, клыки не прорезались, когтей не наблюдалось.
  - Я снова долго спала? Почему-то кроме обычной усталости, как после усиленной тренировки, ничего не чувствую, - пожаловалась я.
  - Кокон восстанавливает кожу и энергетический баланс, но вы слишком долго провисели в этих браслетах, потому и слабые пока. Дня три придется полежать в постели, вставая для принятия ванны и приема легкой пищи, после чего вернетесь к нормальной жизни без физических тренировок, - пояснила Рушана.
  - Я не хочу спать, мне бы хотелось услышать историю нашего спасения, - призналась я.
  - Придется потерпеть три дня, на четвертый день назначили заседание Совета с вашим участием, тогда и узнаешь. Сама я знаю очень мало об этих событиях, проводилось в тайне, чтобы злодей не смог сбежать. Бояться Советников, что спасали вас не надо, сейчас будет все по-другому, - успокаивала подруга.
  - Все равно слегка страшновато, - вздохнула я.
  - Первыми подняли тревогу три твоих друга, к Правителю явились делегации от вампиров, орков и троллей. От них узнали о происшествии на практическом занятии, причем преподаватель, который был в составе делегации, поклялся в правильности ваших действий. Так исключилась ошибка вызова, а потом набрали отряд добровольцев их самых сильных демонов и вампиров, которые могли воевать на территории Серой Пустыни. Как определили место, ничего не могу сказать, тайна отряда, но они взяли слово с делегации, что неудачное возвращение не поставят им в вину, - рассказывала Рушана.
  - Замечательные парни, - прошептала я, улыбаясь, и уснула.
   Вечером, когда я проснулась, рядом сидела Сантина, которая радостно приветствовала меня, а потом накормила бульоном и травяным настоем.
  - Не волнуйся, дорогая наша подруга! Уже завтра утром тебя разрешили накормить омлетом и чашкой шоколада, - обрадовала меня демоница.
   Мы немного поговорили о модной музыке, изменениях в женской моде, постепенно разговор перешел на парней. Сантина, смущаясь, сказала мне о своих встречах с юношей, который ей очень нравится, а главное, родители не будут против их отношений, он из хорошей семьи.
  - Представляешь, он уже работает в службе нашего принца, это очень почетно для молодого демона. А я продолжаю традиционно получать домашнее воспитание, меня обучают тонкостям политики, дворцовому этикету. Учителя проверяют смену эмоций, отображенных на лице в той, или иной ситуации. Меня больше хвалят, а сестренку чаще ругают, она плохо сдерживает себя, а это в нашем положении совершенно недопустимо, - поясняла подруга отдельные стороны своей жизни.
  - Как скоро будет заключен брачный договор? - интересовалась я.
  - Будет просто замечательно, если через полгода объявят о нашем обручении, тогда нам останется год до официального признания нас женихом и невестой. А брачный договор придется ждать лет десять, мы живем долго, поэтому родители не позволяют спешить со свадьбой. Кстати, у Лисенка на зимних каникулах будет обручение! - порадовала меня Сантина. - Надеюсь, что ты обязательно нас посетишь, тем более, что жених вместе с принцем освобождали вас.
  - Обязательно ждите меня зимой! Трепещите бедные демоны, Нуся снова приедет к вам! - шутливо восклицала я.
  - Ой, грозная Дева, пощади нас бедных, мы все падаем ниц перед тобой! - поддержала шутку подруга, и мы весело расхохотались.
   Следующее утро я провела с Сантиной, в обед её сменила Рушана, с девчонками мы говорили как всегда обо всем и ни о чем существенном. Как и обещали, перевели на обычную пищу, что меня радовало несказанно, так не люблю все эти бульоны. Ночь подкралась незаметно и я уснула под наблюдением подруги.
  - Я хочу видеть мальчишку, которого спасла от смерти, - заявила я сразу после завтрака.
  - Хорошо, принц предполагал такое решение, поэтому заранее разрешил свидание на час. Сейчас ты оденешься, и мы пройдем навестить второго больного, - сразу ответила Рушана.
   Идти нам оказалось недалеко, уже через десять минут черепашьего темпа мы добрались до нужной комнаты, я слегка волновалась. Ещё бы, ведь до этого происшествия мы были врагами, подумаешь, повисели обнаженными напротив друг друга в камере пыток. Он все-таки друг принца, а я простая горожанка со средними магическими способностями, и с удивительным невезением в жизни. Тем не менее, я решилась, открыла дверь, и мы вошли. Парень лежал на такой же, как у меня кровати, смотрел в потолок со скучающим видом, услышав наши шаги, нехотя повернул голову, посмотрел на нас, на лице отразилось узнавание, в глазах появился радостный блеск, губы разошлись в счастливой улыбке.
  - Ослик, маленький упрямый ослик снова пришел ко мне! - заявил он, смеясь.
  - Ты совсем головой повредился? Или я стала такой страшной? - ужаснулась я, еле сдерживая смех.
  - Да, нет, Нуся, я совершенно серьезно! Мы столько раз своими телами считали ступеньки, что весь смех из меня выбило навсегда! Видишь, каким серьезным я стал, - он скорчил такую уморительную рожицу, что я расхохоталась от души.
  - Расскажи мне про ослика, я ничего не помню, - попросила я, усаживаясь в кресло возле кровати.
  - Слушай сказку, несносная девчонка. Висели два окровавленных тела в одной отдельно взятой камере пыток. Сначала мужское тело подвергали испытанию на прочность, но оно начало слабеть быстро, потому что до этого сидело на цепи. Однажды, девчонка расхохоталась, и крикнула: "Слишком мягкие пытки, надо бить, как следует"! Парень рассердился за такие слова, но палач оставил его тело спокойно висеть, больше не подвергая шкуру испытаниям на прочность. Но девчонке доставалось за двоих, она постоянно бредила, только шептала, что выдержит, она сильная. От этого замогильного шепота у парня мурашки шли по спине, и волосы на голове шевелились, - демон закашлялся, я подала ему бокал с напитком из кувшина, он жадно выпил. - Спасибо, уже отвык говорить.
  - Ещё бы, столько времени провисел напротив моего аппетитного кровавого тела, исходя слюной, пока я несла всякий бред, чтобы окончательно не потерять рассудок, - заметила я, а юноша продолжил рассказ.
  - Но вот мучитель вместо пыток повесил в воздухе артефакт, реагирующий на любую магию, цепи же без магического воздействия снять было нельзя. Над телом девчонки появилась небольшая змейка, которая начала поливать ядом браслеты и цепь. Такие упражнения она проделывала уже не раз, парень привык, но в этот раз цепи лопнули, девчонка упала. Какое счастье испытал мальчишка, что эта безумная будет свободна. Вот только безумие проникло слишком глубоко, она не спешила покидать камеру, вместо этого подкатила камень, влезла на него, пытаясь расшатать штырь. Ничего не получалось, тогда она сначала ногтями, потом появившимися жуткими когтями ухватилась за цепи, стремясь разорвать звенья. Яд от когтей попадал на кожу, точнее мясо двух тел, но девчонка, стиснув зубы, продолжала работать. Парень упал, но не смог идти самостоятельно, тогда эта безумная девица взвалила его тело на спину и понесла. По дороге они много раз падали со ступенек, поднимались, она снова несла свою ношу. Чтобы не потерять сознание кровавая девица шептала, иногда хрипела и кричала песенку про ослика. Я маленький ослик несу тяжелую ношу, в конце пути меня ждет ужин.
  - Так вот о каком ослике ты говоришь! Эту детскую песенку мне пела моя бабушка, когда мы возвращались от реки с корзинами полными белья. Мне тоже давали небольшую аккуратную корзинку, где лежало полотенце и наволочки, у нас девочек рано приучают к труду. Сама песенка длинная и красивая, но я, как обычно пела две строчки. Бедный, ты теперь и осликов видеть не сможешь, сразу меня будешь вспоминать, - смеялась я.
  - Я думал, они тут убивать будут друг друга, а они смеются, - раздался голос принца.
   Мы обернулись вместе, сразу смутились, покраснели, демон слегка, а я залилась краской от ушей до шеи.
  - Серриан, прекрати смущать девчонку, она по твоей вине снова серьезной стала, - укорял парень своего друга.
  - Вообще-то я с самого начала твою сказку слушал, Регонтал, очень внимательно, но ничего смешного не узнал. Впрочем, это неофициальный визит, я к вам в гости зашел, завтра с Советом будете общаться до хрипоты. У меня же несколько предложений созрело, мне хотелось бы выслушать ваши мнения по этому поводу, - говорил принц, присаживаясь в кресло, которое придвинул к кровати.
  - Юмор у нас специфический, просто мы радуемся тому, что выжили двое, а могли вместе погибнуть. Поэтому нам сейчас очень весело, мы опьянели от самой жизни, посторонним этого не понять. Это мы висели двумя тушками, с которых снимали кожу самыми изощренными методами. Каждый вздрагивал от боли, когда били другого, мы сроднились через сами пыточные инструменты, которые одинаково ласкали два тела, - тихо сказал демон.
  - Если учитывать, что когда-то вы были врагами, - начал Серриан, но его перебил парень.
  - Не забывай, что моя семья никогда не предавала Правителя, мы шли, чтобы проучить наглую человечку. Только старый жрец, да предводитель восстания знали всю правду, а мы безрассудно повторяли древние фразы. Сам отшельник просветил меня по поводу того ритуала, он же рассказал о браслетах, и о том, что заклинание Зеркала действует на всех, произнесших ритуальные слова. Она не могла позволить губить свой народ, и спасти нас не было возможности, мы сами попались в ловушку. Тебе не понять, как я выслушивал лекцию о пытках древнего народа с чистыми душами, он подробно все поведал, ничего не утаил. А потом заявил, что Нуся является такой же чистой душой, как я тогда ликовал, что она не попала в грязные руки негодяя. И вдруг, разлепляю глаза после серии пыток, а она висит напротив обнаженная, но ещё целая! Мне словно душу вырвали, хотелось волком завыть, если бы в тот миг предложили пытать меня сто лет за её свободу, я был бы счастлив. А ты говоришь о детских придирках, тогда я глупым школяром был, не понимал очень много, а боли настоящей не видел, - с горечью, надрывно говорил юноша.
  - Прости, я не знал таких подробностей, мы же с тобой почти не общались, - извинился принц.
  - Да, ладно тебе, не утруждай себя раскаяниями, лучше расскажи свои замыслы, - остановила его я.
  - Мне нужен помощник, настоящий, правая рука, которому я могу доверить самые серьезные секреты. Я хочу предложить на эту роль тебя, - просто сказал Серриан, глядя на друга.
   Мы были сражены новостью наповал, вот такого вопроса точно не ждали. Даже демон, видимо мечтал о вторых, третьих ролях при наследнике, но никак не это. Такую ношу решиться взвалить на свои плечи, сохраняя преданность, даже, если сам не согласен с решениями, тут дело серьезное. Мы сидели, опустив головы, полностью ушли в раздумья, мое обычное состояние последних дней.
  - Нуся, ты хотя бы скажи свое отношение к моему предложению, - принц умоляюще смотрел на меня.
  - Вообще-то не мне нести такую тяжелую ношу, решать за него я не могу. Он, конечно, замечательный парень, хороший друг, но поддерживать даже то, что не нравится, для этого нужна большая выдержка и преданность. Последнего у нашего мальчика с избытком, он не мыслит свое существование без тебя. А вот насчет выдержки, тут у меня возникают сомнения, впрочем, сейчас Регонтал поддержит тебя во всем, разногласий сильных в ближайшие сто лет не предвидятся. К тому времени, он возмужает, многое поймет на опыте, а не только из книг, придет и сдержанность, - рассуждала я вслух.
  - Спасибо, такую четкую характеристику никогда не мечтал о себе услышать, - искренне благодарил демон, а потом обратился к принцу: - Я согласен быть с тобой рядом до самого конца.
  - Я немного волновался, думал, Нуся скажет нечто неприятное, оказалось, что я отношусь к тебе строже, чем она. Вы сильно изменились после такого безумного испытания, но зато я смело могу сказать, что у меня появились верные друзья, - улыбнулся Серриан, глядя на нас.
   Разговор не получался, мы начинали сразу смущаться, краснеть, принц усмехнулся, сказал, что у него много дел, а поговорить он зайдет позже. Едва за ним закрылась дверь, как я сразу спросила бывшего сокамерника о смерти его родных и близких.
  - Мы не все целыми и живыми были доставлены отшельнику, твари откусили кому руку, другому ногу, моего брата съели целиком ещё в пещере у алтаря. Я от ужаса не мог даже кричать, а философ осмотрел нас, щелкнул пальцами, все конечности оказались целыми. Он оглядел нас своими бездонными глазами, выбрал двоих парней, повесил их в камере пыток, остальных приказал тварям закрыть в подземелье, меня тоже оставил. Он пространно рассуждал о своих способностях, говорил, что получит больше силы от мук жертв, после чего посадил меня на цепь, просто надев специальный ошейник блокирующий всю магию, - начал Регонтал.
  - Философ общался с тобой наедине, или были свидетели? - заинтересовалась я.
  - Обычно он усыплял висящих друзей, и тогда начинал свои беседы о жизни, которые заканчивал тем, что предлагал мне хорошо просить за друзей и близких, может и оставит живыми. Они не знали об этом, все презрительно плевали в мою сторону, когда я молил о пощаде, самым ужасным оказалось отношение отца. Он плюнул и сказал: "Ничтожество, недостойное быть сыном". Это последние слова отца, а мама, со снятой кожей прошептала: "Я горжусь тобой", - сказал юноша и надолго умолк.
  - Прости, но твоя мать, вероятно, поняла все ухищрения отшельника, она замечательная женщина. И отец твой прекрасный воин и храбрый демон, просто ему не хватило времени понять этого негодяя, - прервала я тягостное молчание.
  - Ты, правда, так думаешь? Мне было больно осознать, каким я стал посмешищем для всех в последние минуты их жизни. Они покидали мир, презирая меня как труса, а я надеялся своими унижениями вымолить хотя бы одну жизнь, - вздохнул демон.
  - Мне кажется, они уходили храбрыми и сильными во многом за счет твоих унизительных просьб. Философ просчитался, если бы не твоя мнимая трусость и скулеж, то не все пленные смогли вытерпеть кошмар пыток. Часть из них, поддавшись минутной слабости, начала бы молить о пощаде, ты не дал им пасть так низко перед этим чудовищем. Мать твоя поняла и это перед смертью, её ты тоже поддержал, замечательный сын и друг, - решила я, размышляя вслух.
  - Я никогда не думал об этом, но мне видится это правильным, нет, не потому что хочу оправдать себя. Я же не герой, а обычный демон, который вырос у своего странного дедушки. Мы, демоны, очень внимательно относимся к нашим спутницам, так получилось, но только в любви можно зачать ребенка, который должен быть желанным обоими родителями. Такое положение ведет к строгому выбору своей половинки, двое встречаются, через некоторое время объявляют о желании быть вместе, их разлучают, проверяя истинность возникшего чувства. Проходит год объявляют помолвку, вступают в игру друзья и подруги, которые начинают наговаривать гадости об избраннике. Оба должны не подчиниться гневу, а сами распутать клубок, отделяя правду от клеветы, тем ценнее становится свадьба. А если дитя зачинается в первую ночь после свадьбы, значит, супруги находятся в полной гармонии чувств. О таких детях сообщают самым близким родственникам, прочие не должны знать, так избегается зависть, - пояснял мне Регонтал.
  - А почему тебя отдали на воспитание дедушке, если такие трогательные отношения к детям? - спрашивала я.
  - Дети у нас могут рождаться только желанные, но всегда не более пяти, достигается гармония семьи, где общее число семь. Мои родители ещё очень молодые, потому нас было всего двое, а дедушка является старшим в роду, между нами семь поколений. Они жили с женой в полной гармонии, но она погибла в горах, во время обвала. Чтобы дед не ощутил одиночества, меня, как самого младшего отдали ему на воспитание. Он был очень необычным со своими рассуждениями, будто все существа должны существовать мирно. Мы ведь считаемся здесь пришельцами, как и прочие расы, дедушка учил относиться ко всем с уважением. Он накидывал на нашу внешность морок, и уводил к людям, стремясь показать их жизнь с самых нижних слоев. Это были не походы на ярмарки, нет, посещались сомнительные заведения, где он объяснял причины поведения людей, - говорил демон, задумавшись.
  - И кто тебе больше запомнился в этих путешествиях? - интересовалась я.
  - Я был совсем мальчишкой, когда спросил его о молодых девчонках, что сидели на коленях посетителей и хихикали, когда их тискали пьяные мужчины. Дедушка объяснил, в такое положение приводят разные обстоятельства, очень мало желающих добровольно отдавать свое тело всем подряд. Вскоре, в другом месте, отец привел совсем молодую дочь, лет двенадцати, не старше, та совсем не знала мужских ласк, выдавала аура, почти такая же светлая и яркая как твоя. Он оставил девочку, взял деньги и быстро ушел по своим делам. В ту же ночь ребенка взяла пьяная компания, мы не могли спать. Сначала она страшно кричала от боли, раздавался в ответ хохот и удары по телу, постепенно крики перешли в хрипы и стоны. Утром её мертвое тело вытащили вниз, хозяин приказал слуге прикопать его в лесу. Так я начал понимать слова деда про обстоятельства. Ты была у нас, видела долину, где выращивают зерно, овощи и фрукты. Не все демоны занимаются управлением, есть среди нас и работники, но их никогда не унижают, - рассказывал юноша.
  - Можно подробней об этих отношениях? В книгах такого нет, - вздохнула я.
  - Однажды мы с дедушкой стали свидетелями, как герцог приказал убить работника за неполную уплату налога, по вине плохого урожая. Тогда женщин изнасиловали, а мужчину и мальчика копьями закололи, дом подожгли и уехали. Мы берем в уплату десятую часть урожая в обычный год, пятую часть при больших урожаях, освобождаем от платежа в голодные годы. Наши работники продают, выращенное своими руками по хорошими ценам, никогда не бедствуют. Никто не посмеет унизительно высказаться об их труде и положении в обществе. Их девушки не менее гордые, чем наследные принцессы, самых красивых может и знатный парень взять, если он не наследник рода. Я увидел твою гордость и чистоту, мне показалось, что люди не достойны так вести себя. Мой дедушка давно покинул нас, а отец воспитывал иное отношение к человеческим существам. Только оказавшись в камере пыток, я сменил свое мнение и отношение к тебе, - говорил Регонтал. - Мне очень стыдно за свое поведение тогда, я был недостоин памяти деда.
  - Ты ещё очень молодой, все у тебя впереди, не надо на себя наговаривать, лучше отдыхай. Нас завтра весь Совет пытать будет, готовься к самым неожиданным вопросам. И подумай, как мне будет завтра стыдно, я так плохо отзывалась о Правителе и Серриане. Вот уж кому урок на всю жизнь, чтобы хорошо думала, - улыбнулась я, поднимаясь с кресла.
  - Спасибо тебе, что пришла и рассеяла все мои сомнения и страхи, - ответил демон. - Ты тоже отдохни, не меньше моего вытерпела.
   Я прошла в свою комнату, где меня ожидала служанка с обедом. Никого из друзей в этот день я больше не увидела, мне дали возможность спокойно размышлять. Меня заинтересовало отсутствие связи с Данной, если в камере её блокировали браслетами, то сейчас молчание половинки было непонятным. Я попробовала с ней связаться, но снова наткнулась на некий барьер, словно она сама не желает общаться. Пришла гаденькая мысль, что я слишком мало похожа на человека, вот и не желают слышать монстра. В ответ раздалось тихое хи-хи.
  - Сестренка, а кто это тебе сказал, что ты превратилась в кого-то? Как личность сохранилась полностью, только окрепла психически, а ещё, благодаря наличию яда в крови, стала невосприимчивой к отравлению. Тебе это не грозит, можешь просто пить и есть все подряд, даже на сознание не повлияет. Благодаря моего постоянного присутствия, тебя слышит мой Повелитель Сет, поможет только в самом крайнем случае. Связь со второй сущностью, верно, блокируется, я ощущаю опасность, потому лучше обойтись без неё, - давала мне наставления моя змейка, которую звали Пстхиеасси, она согласилась после раздумий только на Пасси.
  - Почти во всем я согласна с тобой, но откуда у меня появляются когти? - вырвалось мучившее меня странное подозрение.
  - Вот это как раз очень просто: ты переродилась полностью до той сущности, о которой слышала. Это их Создательница наградила способностью трансформировать передние конечности, а яд мой. Для завершения тебе следовало проявить великодушие, силу духа и терпение, все они выявлены на высшем уровне, поэтому ты достаточно сильна, о чем знать врагам не полагается. Вот и причина, по которой блокирована твоя связь, нет знаний, нет и возможности сломать тебя. Они ещё больше жаждут получить тебя для экспериментов, ненавижу богов! - высказала Пасси, зашипев в конце речи.
  - Спасибо тебе, сестра моя, так странно осознавать близкое родство! Я понимаю, что ты выполняешь волю Пославшего, но все равно твоя забота обо мне так приятна, - вздохнула я.
  - О, Великое Дитя людей! Мне было странно получить прямой приказ охранять твое тело даже ценой собственной смерти. Но мы не можем отказывать Великому в его праве распоряжаться нами, наши предки поклялись служить верно. Увидев тебя, я сначала испугалась сложности повеления, затем восхитилась силой твоего духа и полюбила тебя, так, что сознания наши стали неразрывно связаны. Если с тобой что произойдет, я умру от огорчения, не смогу пережить тебя, - поведала мне эта странная сущность.
  - Прости, не хотела тебя обидеть, но я тоже сильно привязалась к тебе, не понимаю, как раньше жила без тебя, - удивилась я искренне.
  - Сестры по духу всегда ближе всех кровных родственников, очень редко среди нас, кто пережил гибель такой сестры или брата. Мы редко настолько сближаемся с людьми, потому так дорога эта связь для меня, - продолжала она.
   До вечера я просто сидела молча и размышляла обо всем, случившемся со мной, это было слишком новым для меня. Сейчас я нахожусь в полной безопасности, мне просто интересно, кто может угрожать моей жизни при такой защите. У меня была слабая надежда, что Второй оставит попытки уничтожить несчастную Нусю, но она разбивалась о железные доводы разума, говорящего об уничтожении лишних свидетелей. Я до сих пор помнила о его связи с отшельником, не было силы такой заставить меня забыть.
   Следующее утро наступило, я позавтракала, надела, приготовленное платье и пошла следом за демоном в зал Заседаний, никаких мыслей и ассоциаций с прошлым не возникло. Видимо мне удалось сосредоточиться на текущем моменте, не отвлекаясь на мелочи. Ничего не изменилось с моего прошлого визита в это помещение, кроме того, что мне предложили присесть на диванчик рядом с моим бывшим сокамерником.
   Первые вопросы Главный Советник, так он представился, задал Регонталу, заставив того назвать имя, происхождение, когда и при каких обстоятельствах познакомился со мной. Они пытались прояснить момент принесения меня в жертву на древнем алтаре, но юноша ничего не знал об этом. Парень рассказал о гибели своих близких достаточно подробно, пояснил, что узнал каким образом должны разделаться с ненавистной человечкой. Его поразило мое появление в камере пыток, потому и предложил девочке бежать при возможности. Присутствующим предложили прослушать кристалл с записью нашей вчерашней беседы, из неё исключили рассказ о семье.
   В зале начались споры по поводу прослушанной беседы, не все до конца поняли, чем занимался философ и ему подобные отшельники. Слышались восклицания тех, кто не соглашался с признанием всех отшельников сущностями, порочащими демонов. Пока отшельники издевались над людьми и прочими расами, в их дела не вмешивались, но тут пострадали соплеменники, и это вызвало бурю эмоций. Я не винила демонов, люди поступают аналогично, не вмешиваясь в дела прочих существ и магов. Глубоко задумавшись о странностях жизни, я пропустила момент окончания перепалки и вопрос ко мне. Их заинтересовало, почему в разгар учебного года я оказалась в Бездне, а должна быть в Академии. Я более внимательно оглядела зал и увидела тролля, орка и трех вампиров, признала в них близких моих друзей.
  - Во время практического занятия по высшей демонологии вместо вызываемого обычного демона, явился Тха Нерт Тшесс Логетт Истер Нортираэн Третий Верховный демон Бездны, которому было скучно. Развеселил он себя путем беседы со мной в его дворце, а утром пригласил на завтрак в зал, где сидели его придворные, добавил себе веселья. После завтрака вышел разговор о моих предпочтениях рукописям, мне предложили посетить Библиотеку, откуда и похитил философ-отшельник, - просто отвечала я, утаив информацию о Втором Повелителе, иначе совсем плохо будет, ведь свидетелей беседы нет.
  - Получается по твоим словам, будто виновен Третий Верховный демон Бездны? - вкрадчиво вопрошал Главный Советник.
  - Как это он может быть виновным? Он просто предложил отдохнуть во дворце, осмотреть его и часть окрестностей. Не надо извращать мои слова, - сердилась я. - Кроме придворных, меня видело множество демонов в читальном зале, сообщить мог любой.
  - Тогда, действительно, предателя найти будет очень сложно, - медленно говорил Советник. - А скажите нам, Нуся, что вы запомнили в момент похищения?
  - Сильный удар по голове, даже подумать не успела, а когда очнулась, уже висела прикованной к крюку, совсем обнаженной, напротив был мой бывший однокурсник в таком же прискорбном состоянии, - вздохнула я.
  - Если его пытали, то его положение было много хуже Вашего, не находите? - сверлил меня глазами демон.
  - Не нахожу, мы относимся к разным расам, юноша намного выносливей человека, да ещё девушки. Через несколько часов отшельник начал пытать меня, и я почти не приходила в сознание, очень ему хотелось покончить со мной быстрее, - воспоминания болью резанули по неокрепшим нервам.
  - Вы знаете причину подобного отношения философа к Вам лично? - продолжал поток вопросов Советник.
  - Он сказал, что редко встречаются сущности с чистой душой, поглощать таких во время пыток истинное наслаждение для гурмана, - припомнила я беседы с отшельником.
  - Только это явилось причиной его интереса к Вам, или было что-то другое? - демон словно собирался съесть меня взглядом.
  - Нет, я совершенно не поняла его мотивации, наша беседа оказалась короткой, в дальнейшем мы общались посредством пыточных плетей. Ему приходилось приводить меня в сознание ледяной водой по три раза за одну экзекуцию, - отвечала ему.
  - Я слышал, что во время пыток Регонтала, Вы смеялись, говорили о слабой силе ударов, просили отомстить ему за все издевательства во время учебы. Расскажите нам подробно об этом, - просил Советник.
  - Парень совсем упал духом, в любой момент мог умереть, а наш палач очень хорошо следил за реакцией каждого из нас. После моих слов и насмешек пытки доставались только мне, мой сосед просто висел напротив, - тихо сказала я, мне было все равно, поймут истинный мотив поступка, или нет.
  - Получается так, что тебе удалось перехитрить самого философа? - задумчиво произнес Правитель демонов. - Он очень тонко чувствовал любую фальшь, а такого вранья не заметил?
  - Я откинула всю жалость и сострадание к узнику, вызвала ненависть как к врагу, потому и получилось, - добавила я.
  - Тебе удалось вызвать чувства, какие ты испытывала к нему гораздо раньше, а это одно из высших умений магов разума. Потому что необходим при этом строжайший контроль за течением мыслей, - прокомментировал Кронвальд.
  - Возможно, в тот момент я настолько желала сохранить ему жизнь, что все остальное не имело значения. Говорят, что очень сильные мечты сбываются, - задумчиво высказала свою мысль.
  - Теперь постарайся вспомнить момент освобождения и рассказать нам, - просил Советник.
  - Помню сферу перед лицом, жуткий смех палача, его слова, что нельзя применять магию, иначе взорвемся. Утратила связь с реальностью, очнулась свободной от оков на полу. Мой сосед висел и просил уходить, а я подкатила камень, взобралась на него, и пыталась расшатать или цепь, или стержень, вбитый в стену. Появились когти на руках, я удивилась, но продолжила работать с цепью, которая вскоре рассыпалась от моего яда. Юноша упал, я постаралась поместить его себе на спину, шатаясь и падая, брела к выходу. Мы очень часто падали, из последних сил сохраняла сознание, пока не выбрались на поверхность. Какой-то демон хотел отобрать ношу, по голосу узнала принца, уступила ему, прошла два шага и упала возле валуна. Полностью очнулась уже во дворце, в кровати, - рассказала я свою нехитрую историю.
  - Откуда у человека появились когти? - удивился Правитель.
  - Может быть взаимодействия различных ядов привели к частичной мутации конечности, - предположила я.
  - Так не бывает, человек умирает или остается парализованным, не способным к передвижению. Отрастить когти невозможно! - воскликнул Советник.
  - Вы так думаете? - меланхолично произнесла я разглядывая громадные когти на левой руке, правая оставалась обычной.
   Вот тут с демонов слетела вся их хваленая сдержанность, они вскакивали со своих мест, чтобы рассмотреть мои коготочки вблизи, поднялся невообразимый шум. Говорили все разом, каждый старался перекричать остальных, получалась неразбериха. Весь этот бедлам продлился, пока Правитель не позвонил в колокольчик, все стихли.
  - Прошу, господа, высказывайтесь по одному, согласно ранга, - просил Главный Советник.
   Демоны поочередно высказывали свои мнения, процесс несколько затянулся, мне было скучно. Вникать в разговор не хотелось, я и не пыталась, он звучал неким фоном к моим странным мыслям, словно сейчас произойдет что-то очень плохое для меня. В самом защищенном месте дворца не может случиться несчастье с бедной студенткой, старалась я успокоиться. Только чувства одной волей не остановишь, опасность повисла в воздухе, вязкой паутиной окутывая пространство вокруг меня, словно кто-то искал именно мое тело.
   Заседающие пока не пришли к единому мнению относительно моих когтей, хотя часть их склонилась к вероятности воздействия ядов и магии в камере пыток. За неимением другой теории решили взять за основу эту. В зале на несколько минут воцарилась необычная тишина, нарушить её Советник не успел. В центре зала клубилась воронка портала, которая явила нам Третьего Повелителя Бездны Раэна собственной персоной, а вид его не располагал к шутливому тону, мороз пробежал по моей спине. Мне вообще захотелось вдруг исчезнуть из этого помещения. Повелитель оглядел собрание, остановил свой взгляд на Правителе демонов Кронвальде.
  - Студентка Академии некромантии Нуся обвиняется в непочтительном отношении к Всеобщей Библиотеке Бездны, применении запрещенной Печати Хаоса. Для разбирательства ей надлежит немедленно явиться на Высший Суд Троих Повелителей Бездны, - ледяным тоном объявил Раэн, вновь закрутилась воронка, захватила меня, и мы исчезли.
   Появилась я уже в огромном зале, самом его центре в наручниках, прикованная к столу из какого-то сверхпрочного дерева, стула не было. В радиусе десяти метров вокруг свободное пространство, заканчивающееся передо мной небольшим возвышением, на котором сидели три демона на своеобразных тронах. Двоих я уже знала, на центрального демона смотреть опасалась, один вид его приводил в ужас, а посмотреть в глаза сковал страх. Прочие представители суда сидели полукругом так, что я их не могла видеть совсем. Змейка тихо передала, чтобы я молчала, не отвечая на вопросы, даже, если захочу кричать, наручники полностью блокируют магию. Пытаться осуществить связь с половинкой или сестричкой перед Тремя равносильно самоубийству, они мгновенно почуют любую попытку. Вот так Нуся попала из одной камеры в другую, оправдать меня здесь никто не сможет, и не захочет. Тем более Второй знает о моей связи с Творцом.
  
  Глава 11. Сплошные неприятности
  
   Стоя за столом я начала разглядывать Правящую Триаду, как их иногда называют, благо Первый отражался в зеркальной поверхности стола. Размерами он был в три раза больше Трила, не думала, что такая ходячая гора может существовать. Безволосый череп покрывали пластины, типа тех, что были у драконов в древности, сверху украшали рога здоровые, расположены ухватом, лоб высокий, слегка скошен. Глаза даже не знаю, как описать, если у Раэна они похожи на две черные дыры, то здесь на меня глянула сама Бездна, так ужасны они были. Чуть выше расположен развитый третий глаз, прикрытый пульсирующей мембраной. Чтобы он мог сканировать пространство, его прикрывают, тогда внешние раздражители не могут на него воздействовать. Я читала, что именно развитый он прикрывается хрупкой на вид мембраной. Нос большой, приплюснутый, рот напоминает громадную щель от уха до уха, в которой торчат острейшие зубы, клыки несколько длиннее соседних зубов, их четыре вверху и столько же внизу, только нижние слегка короче. Кажется, что шеи нет, голова крепится прямо к туловищу, но это обман зрения. Просто она толстая и короткая, туловище громадное, покрыто пластинками. Огромные руки заканчиваются шестью длиннющими когтями, размером с нож или кинжал, я их видела чуть раньше. Нижнюю часть тела не видно, но зная, что у Второго ноги кончаются копытцами, могу предположить, что копыто Первого представляет собой сборную часть, раскрываемую розеткой, чтобы легко взбираться по любым поверхностям. Такое строение имеют копыта лошадей демонов, они мясо едят, сильные, выносливые, скорость их передвижения впечатляет. Кстати, копыта тоже подкованы, только специальными розеточными подковами. Не удивлюсь, если и Первый такие носит.
   Второй меньше в два раза, рога у него прямые и тоньше, волосы длинные собраны сзади в хвост. Третий глаз недоразвит, покрыт каким-то панцирем. Глаза напоминают Раэна, как и весь облик. Вот только у Третьего ступня похожа на человеческую, а у Второго - копыто, как у козла. Вообще их внешность ближе к боевой форме простых Высших демонов с поверхности, как у принца и его отца. Боевой облик Раэна, в котором я его в первый раз увидела, близок внешне к Первому, только размеры поменьше. Интересно, а у Первого имеется боевая ипостась? Он тогда совсем горой ходячей будет, да и зачем ему броня на броню? Сейчас его шкура как у дракона, его и так убить сложно. Мне вдруг захотелось узнать, стучат копыта Первого на плитах, или бесшумно движется?
   Тут я вспомнила, что нахожусь в зале суда, и сейчас будут судить меня. Просто фарс какой-то, честное слово, сама фраза "Демоны Бездны судят человека", как и "Справедливый суд в Бездне", вызывала у меня хохот. Я с трудом держалась, чтобы не смеяться, как вспомнила, что Первый спокойно видит мои мысли, припомнила их содержание в последние минуты, про его копыта. Вот тут меня разобрал страшный хохот, держаться сил не хватало, но помогла змейка. Она впрыснула какой-то яд, я почуяла боль, желание смеяться улетучилось, я стала самой серьезной девушкой.
   Пока я разглядывала демонов и боролась со смешинками, представительный демон, очень властного вида завершил чтение свитка на незнакомом мне языке. Видимо обвинительное заключение Нуси, какую честь мне демоны оказали! Главный секретарь, как я назвала про себя этого здоровяка, прошел на свое место. На сцену этого фарса вышел какой-то совсем худенький, мальчик на побегушках, весь дерганый, не привыкший к большим собраниям местного высшего общества. Сейчас переводить для меня начнет, догадалась я, вот уж, действительно, величайшая честь для презренной человечки!
   Демон начал читать свиток на всеобщем, много уделяя времени моему имени и коварству. Как я заманила, ничего не подозревающего Третьего Правителя Раэна, коварно обманув и высшего демона. Я с великим трудом поняла, что речь идет о второй встрече, пробраться через это нагромождение вязких, как сироп, слов было очень сложно. Больше всего говорилось о моем коварстве и способностях заманить в сети доверчивых демонов. Меня обвинили даже в совращении несчастного философа-отшельника, так что я ничуть не удивилась, когда подошли к сути обвинения. Оказалось, что я не обучила языкам юношу, а наложила на него проклятие особое, за то, что мальчик косо на меня смотрел. Я знала, что при использовании темной печати узор заклинания смазан, под него можно подобрать порядка семи самых различных, слегка изменив общий фон. Учитывая силу Второго, для него это было похоже на писание алфавита. Демон долго описывал, как мальчику повезло, что его отец случайно оказался рядом и сумел спасти драгоценного ребенка. Мне хотелось пустить слезу от умиления, так сильно описывались чувства отца. Наконец, дошли до сути приговора: меня бессрочно, до обеления костей отправляли в Ледяные пустыни Бездны.
   Худосочный демон предоставил мне слово, как и положено в нормальном суде, но я молчала, помня странный наказ сестрички. Первый едва заметно кивнул головой, и меня немедленно доставили к месту моего заключения. С четырех сторон высились громадные, ледяные скалы, соединенные между собой, пространства было много, почти наш танцевальный зал в Академии. Сердце защемило от воспоминаний, стало так тоскливо и больно. Тюремщик сообщил, что мне полагается раз в сутки кусок хлеба и кружка воды, он заботливо прикрепил мои наручники к длинной цепи, пояснив, что браслеты блокируют любую ментальную связь и магию.
  - Осторожно, боги! - услышала я тихое предупреждение сестры.
   Мои губы скривились в усмешке, я осталась одна, понимая, кто замешан в этом фарсе, карикатуре на суд. Какой же демон в здравом уме и памяти будет прекословить богам? Это в легендах они храбро сражаются, а на деле старательно выполняют высочайшую волю, надеясь на смягчение существования и подачки. Меня всю передернуло от возмущения и презрения, так низко пал в моих глазах Раэн. Я ни капли не сомневалась, что он знает истину, все-таки произошло все при его наплевательски-хамском отношении ко мне после того завтрака. Неужели пожалел мороженого и пирожных для человечки? Нелепые мысли отбросила сразу, ему обещали что-то существенное, раз он заманил меня, и предал, не моргнув и глазом.
   Надо же, а я наивно думала, что нашла высоких покровителей, а на деле оказалось, что каждый преследовал свои цели. Раэн маялся от скуки, ему было интересно наблюдать за мной, как за примитивным животным. Правитель демонов в моем лице заимел подопытную крыску для экспериментов с зельями. Принц в нашу первую встречу говорил, что отец любит ставить различные эксперименты. А награда, как я поняла из обрывков разговоров, обычная для отличившихся простых демонов. Высокопоставленным подданным дарят земли, повышают в чине, приближают к трону. А что же имеет мать Хариссы? Она приближена к Правителю, занимает высокую должность, что ей дает опека над студентками старших курсов Академии? Право сказать, что она их содержит, тем самым получить восторженные возгласы о добродетели, а при этом повышается престиж. Кто же будет узнавать, что студенток всего десяток на двух курсах, а одевают сейчас одну Нусю? Она больше средств тратит на один прием, чем на нас в год! Картина получается совсем безрадостная, нет у меня настоящих друзей, кроме троицы. Вспомнив парней, я улыбнулась, не все так плохо, если три таких замечательных друга заботятся обо мне. Это они поднимают тревогу при каждом моем исчезновении, сейчас тоже, наверное, ведут поиски.
   Долгое время я сидела без единого движения, думая о друзьях настоящих и мнимых. Холод почти не ощущался, видимо не пришло время воспользоваться накопленным теплом, как предполагала моя змейка. Прошли трое суток с момента моего заключения в темницу, ледяные глыбы, окружающие меня со всех сторон, кроме физического охлаждения несли чувство безнадежности, обреченности. Именно эти ощущения тревожили меня, а ещё я начала слышать голоса. Они просили меня отказаться от напрасного сопротивления, шептали, что следует покориться своей судьбе. Перед глазами появлялась картинка, что я сижу в собственном дворце на мягком диване, эту мягкость я ощутила даже физически, а передо мной всевозможные яства на красивейшем столике. Сам Серриан с поклоном прислуживает мне, я засмеялась от такой картинки, резко контрастирующей с реальностью моего существования.
   Постепенно ледяной холод проникал в мой организм, занимая клеточку за клеточкой, мысли текли рваными отрезками. Я механически съедала черствый хлеб, запивала его холодной водой из кружки, молча сидела без движений до следующего появления пищи. Голоса звучали с каждым днем все настойчивей, становясь требовательными, а не просящими. Часто я думала, что физический лед я ещё переживу как-нибудь, а вот если морозить душу, то вряд ли я выдержу пытку так же долго, как сейчас. Душевные страдания более яркие, насыщенные и болезненные, их сложно терпеть, но придется, шептал предательски внутренний голос. Не сейчас, но страшные пытки настигнут меня.
   С каждым днем мое сознание становилось более призрачным, но я помнила, что нельзя поддаваться голосам. Держалась я из последних сил, часто реальность уплывала, накатывались волны воспоминаний из детства, школьных времен. Я уже совсем собралась умирать, когда услышала зловещее:
  - Мы ещё встретимся, жалкий сгусток мяса, ты пожалеешь, что не согласилась со мной сейчас!
   Только через сутки я поняла, что голоса пропали, стало легче дышать и жить. Мои мысли вернулись к змейке, как она там?
  - Все в порядке сестренка боги покинули нас! - услышала я радостный шепот.
   Я невольно начала искать пути спасения, только магии нет, телепатия не работает, связаться ни с кем не могу. Какая-то злость пришла ко мне и захотелось послать Первого по шелковому пути к старой облезлой обезьяне. По легендам у эльфов супруга стелила шелка кшентийские от порожка до кровати, как знак согласия на брачную ночь. Только мне кажется все это выдумки обывателей, не было таких обычаев. А вот обезьян я люто ненавидела с раннего детства, один их вид вызывал у меня отвращение. Огромные, на голову выше самых высоких орков, эти твари имели густую, жесткую шерсть белого цвета. Голова лысая, только легкий пушок прикрывает противный череп, глазки мелкие, злющие, посажены глубоко. Носа нет, его заменяют две дырки для дыхания, пасть большущая, наполнена острыми зубами, растущими всю жизнь, четыре здоровых клыка способны за мгновение перекусить руку мужчины в локтевом сгибе. Движется эта махина со скоростью вампиров, питается исключительно человечиной, почему их истребили в природе, сохранились такие твари лишь в королевских зоопарках. Охраняют их с помощью магии, посетители разглядывают их сквозь особое стекло, которое со стороны обезьян не прозрачное. В зоопарках их приучили питаться мелкими оленями и дикими свиньями, но все равно я их ненавижу.
   Вот по шелковому пути к старой облезлой обезьяне я и послала Первого Правителя Бездны. У него, как и у Второго собственного имени не было, только высочайшая должность. Я почуяла, что кто-то поперхнулся, вспомнила, что меня кормят черствым сухарем с водой, и пожелала: чтоб тебе подавиться. Тот закашлялся, и перед моим взором объявился Первый собственной персоной, очень злой, багровый от ярости.
  - Как поживаете, Великий Лицедей? Устроили тут фарс с судом, тоже мне правосудие в Бездне, самому не смешно? - я смотрела золотыми глазами, полными злобы, понимая, что в них сейчас отражаются сполохи огня. - И нечего мне тут чистый воздух портить своим зловонным дыханием, освободите мою камеру, она на Вас не рассчитана, это одиночная тюрьма. Весь проход занял, бедной девушке даже в камере покоя нет, проходной двор.
   Демон вздрогнул, начал исчезать в портале, я обрадовалась, но вокруг меня пошли цветные блики, я перемещалась куда-то. Когда туман рассеялся, увидела перед собой стол, полный деликатесов и Первого Правителя Бездны. Где-то я это видела, очередное дежа вю, только вместо Раэна другой демон, и дворец тоже.
  - Так, один мне за лишнюю порцию мороженого отомстил предательством, наверху тоже всех собак спустили добродетельные демоны, потому никаких совместных обедов! Хватит из меня дуру наивную делать! Раэн меня за какие-то блага богам продал, Второй философу вручил как подарок, только ленточкой не перевязал. А я всего-то помогла его оболтусу языки понимать, чтобы не мучился парень, но это все прошлые обиды. Давай, признавайся сразу, копытный, что мне от тебя ждать? - в ярости высказывала я всю свою боль.
   Первый заинтересованно разглядывал меня, словно диковинную обезьянку, даже столовые приборы отложил. Потом хлопнул в ладоши, над столом появился туман, а потом передо мной явилась громадная ваза с мороженым всевозможных сортов, такого я никогда не видела, судорожно сглотнула предательскую слюну. Вот только запах исходил такой манящий, а сверху лежали такие вкусные фрукты из других миров! Меня подобными в прошлый раз Раэн угощал. Нет, ну почему я такая невоздержанная? Как только вижу мороженое и шоколад горячий, то сразу теряю голову. Вот и сейчас, я поняла, что не совсем правильно себя веду, когда половину всего мороженого съела. Нет, серьезно, ну куда в меня столько сладостей входит? Вот к мясу же я почти равнодушна, а мороженое и шоколад размягчают мои мозги, я ни о чем думать не могу, пока все не съем. Так, а почему все так быстро закончилось? Только что было так много, и уже пустая вазочка, мне стало грустно, я вздохнула, придвинула к себе огромный бокал с шоколадом. Съела я его, и нечего так укоризненно на меня смотреть, я все-таки больше месяца в тюрьме провела, голодная. Пирожные такие вкусные! Сейчас только парочку попробую и все, ой, уже шестое пошло, перед седьмым я разочарованно остановилась. Послышались странные, булькающие звуки, я подняла глаза на демона, тот хохотал, запрокинув назад голову.
  - Вот, сколько живу в этом мире, но первый раз встречаю такого чудесного ребенка, который так любит сладости! Мне очень неприятно сознавать допущенные ошибки, но я всегда доверял в делах моим помощникам. Я вижу через твою память, что произошло в действительности, а, зная несносного мальчишку, верю увиденному сейчас. Никому не доверяй, юное дитя, ты уже не совсем человек, две великие сущности разделяют твое сознание, но они берегут твою личность, не посягают на неё. Демонам же не верь никогда, мы так устроены, чтобы обманывать прочие расы, используя их в своих целях. Ты удивила меня, поэтому я доставлю тебя в вашу Академию в тот день, когда состоялся суд, но больше не попадайся мне. В следующий раз так не повезет, - сказал Первый, открывая портал.
   Через три минуты я оказалась в холле нашей Академии, где меня ждали мои друзья, сразу бросившиеся обнимать меня. Я даже не успела спросить, почему они меня ждут именно здесь. Наконец, крики вокруг смолкли, меня поставили на место, прекратив кружить по залу.
  - Мы собирались к демонам за тобой отправляться, Серриан сказал, что сегодня разбирательство в зале Заседаний, после чего, тебя сразу отпустят. А ты сама к нам пришла, - радостно доложил Оррик, разглядывая меня.
  - Ты уже знаешь, наверное, что мы первыми забили тревогу о твоем отсутствии, затребовали помощи у Кронвальда. С большим трудом обнаружили координаты места, где тебя держал похититель, все, кто мог находиться в Бездне, оказали помощь. Многие вампиры откликнулись на призыв отца, там же был и отец Трила, так радовались, что двое спаслись. Идем наверх, в банкетный зал, а пакетик с продуктами давай сюда, - распоряжался Лиин, а я не могла понять, откуда у меня пакет в руках.
   Наверху я изменила слегка программу действий, и сначала приняла душ, а потом оделась нормально и явилась в банкетный зал. Наши однокурсники уже все собрались, дружным хором крикнули мне приветствие, а девчонки подбежали и провели к своему столу, невзирая на протесты друзей. Пришлось парням придвигать свой стол, они упорно желали быть рядом со мной. Содержимое пакета водрузили на стол, там оказались две бутылки древнего вина, а также целая ваза пирожных, при виде которых девушки радостно взвизгнули. Мне повезло, я не так долго отсутствовала, как в действительности. Хорошо, что Первый умеет распоряжаться временем в Бездне, и спокойно вернул его назад. Здесь никто не знает, что меня осудили, и я успела отсидеть часть срока.
  - Нуся, ты не представляешь, что здесь было, когда вы с демоном исчезли в портале! - воскликнула Ундра, доев пирожное. - Чегроим начал пытать Роста, что он сотворил, тот не совсем понял причину крика преподавателя. Вызвали ректора, долго разбирались, пока несчастного парня не отпустили вместе с нами на другие занятия. Твои друзья вызвали сюда своих родителей, которые явились при полном параде с регалиями, советниками и охраной.
  - Да, подружка, тут уж не до занятий стало, когда являются на разборки Глава Клана вампиров, Глава всех орков, да ещё Главный горный тролль в придачу! - вторила Тагина. - Они сразу решили к демонам обратиться за помощью в поисках, как выходцам из Бездны. Только поначалу все усилия были напрасны, там такая блокировка, говорят, стояла, что сообща не могли пробить, чтобы узнать, жива ли ты и где находишься. Но наши не сдавались, продолжали совещаться тайно, исключая возможность предательства и прослушиваний.
  - Мой отец тоже принял активное участие в твоих поисках. Больше месяца прошло, мало кто верил, что ты живая, но поиски не прекращали. Решили продолжать, поскольку пробиться все ещё не могли. На одном из тайных совещаний Кронвальд услышал тебя, определил точку, сразу разорвал связь, причем очень грубо. Не хотелось ему, чтобы тебя куда-то перевели в другое место, и снова искать. А так, он определил координаты, три недели ушли на разработку плана действий, место было почти самое гибельное в Бездне. Как только детально все обговорили, так сразу напали. Приняли участие все, кто мог выдержать сражение в самой Бездне, отец рассказал о нем, - закончила рассказ подруг Моннейра.
  - Всего пятеро высших вампиров приняли участие в той битве, самые древние, - уточнил Лиин.
  - А мне интересно, почему ты спасла этого трусишку Регонтала, ведь именно он тогда подставил тебя с вызовом демона? Можешь не скрывать, о его трусости легенды ходят, в этом он на деда своего похож, даже родной отец всегда жаловался на него, - вступила в наш разговор Верда.
  - Он не трус, а дед его был умнейшим демоном! Не надо наговаривать лишнего, пусть и оскорбил он меня тогда. Ему захотелось стать как все, потому он так и поступил, но позже раскаялся. Легко унижать другого, сидя в мягком кресле, а он побывал в руках одного из самых отвратительных существ Бездны, не утратив доброты, - защищала я парня.
  - Извини меня, конечно, Нуся, но нельзя быть такой наивной в наши дни. Доброта и демон - эти понятия взаимоисключающие. У нас ценится ум, сила и коварство, - поведала Тагина.
  - А как же тогда дружба? - не сдавалась я.
  - Дружба возможна между равными, сильный покровительствует слабому, но друзьями они быть не могут. Во всем надо извлекать свою выгоду, этому нас учат с раннего детства, - сказала Ундра.
  - Неужели ты думаешь, что кто-то из нас стал бы с тобой разговаривать, не покровительствуй тебе Харисса и принц? - усмехнулась Моннейра.
  - Вы хотите сказать, что сама я не достойна, быть вашей подругой? - спросила я. - Вот так вы все и проговариваетесь. Вам всегда кажется, что раз люди живут мало, то и общаться с нами не стоит. Тут-то и кроется причина презрения к людям, как у эльфов, так и прочих рас. Очень мало среди всех рас встречается сущностей, способных на дружбу с людьми. Долгая жизнь не такая уж веская причина задирать нос. Вспомните, как много среди ваших предков великих деяний и свершений? Не надо вспоминать войну, способность к убийству разумных существ сложно назвать величием. Нечего вспомнить? Демоны жили в пещерах, эдьфы - в лесах. Именно люди начали строить жилье, сеять зерно, шить одежду. Кроме нас, пожалуй, ещё гномы совершенствуют орудия труда, придумывают нечто новое. Гордитесь, а все у людей перенимаете, только презирать научились сами.
  - Так ведь и люди сейчас мало что придумывают, - пыталась оправдаться Верда.
  - Люди разработали водопровод, сейчас во многих гостиницах есть вода внутри здания, и туалет перенесли в дома. Ведутся работы над постройкой кареты, без использования лошадей, и это не все изобретения, о которых мы знаем, - парировала я.
  - Нуся, прости девочек, они говорят так, как их воспитали. Я слышал, что дед Регонтала ходил в обличии человека, посещал ярмарки, иногда работал пахарем на селе. Так же, как и мой предок, он познавал жизнь людей изнутри, когда они наиболее раскрыты, их чувства заметны. Подобные исследователи есть в каждой расе, они оставили много записей о своих наблюдениях, на основе которых принимаются решения по внешней политике, - примирительно говорил Лиин.
  - Мне просто странно, что существовали настоящие ученые среди демонов, да, тот же Правитель Раэн много беседовал с человеческими магами, написал множество книг. А рядом существовали философы-отшельники, которые тоже изучали людей, но под пытками, неся им медленную и мучительную смерть. Ещё очень долго будут разногласия в отношениях к людям. Самое странное, что люди равнодушны к мнению посторонних, их больше интересует, что скажет сосед, или свой король. Человечество также презирает всех нелюдей, вынужденно общаясь с ними. Я не считаю, что девушки сообщили мне что-то новое, все сказанное ими лишь повторение старого, - улыбнулась я.
  - Нуся, а почему ты не на совещании во дворце Кронвальда? - вспомнил орк.
  - Там сейчас отвечает Регонтал, а он умный мальчик, сумеет все рассказать, мое присутствие не обязательно, - ответила я, а все согласились.
   Поговорив немного ещё на разные темы, мы разошлись по своим комнатам. Наконец-то я могла расслабиться и отдохнуть, Первый восстановил мое тело и одежду в прежний вид, но усталость сознания от дней, проведенных в Ледяной пустыне, осталась. В гостиной на небольшом столике, расположенном между диванчиками, стояла ваза с фруктами и тарелочка с пирожками, а также графин с освежающим напитком. Это Шайсу обо мне позаботилась, на душе сразу стало легко. Присев на диванчик, я налила напиток, выбрала самый румяный пирожок, откусила кусочек и почувствовала голод. Незаметно для себя, я съела почти все пирожки и большое прозрачное яблоко, какие растут только в эльфийских садах, очень сладкое и сочное. Пришел Кот, радостно потерся о мои ноги, прыгнул на диванчик, разлегся на любимой подушке. Я немного почесала его за ушком, он помурчал в ответ и уснул.
   Высказывания однокурсниц не стали для меня ошеломляющей новостью, после допроса у Правителя демонов мои иллюзии по поводу дружбы рассеялись, как дым. Меня больше занимала причина поведения Раэна на суде: предал он меня или его ввели в заблуждение? И почему Первый устроил весь этот фарс с подобием правосудия? Может и тут влияние богов? Столько вопросов, а ответа не будет, пока не начнутся активные действия врагов. Хотела спросить совета у своих частичек, только и они, скорее всего, не ответят. Взяла расписание занятий на завтра, ожидались одни лекции на мое счастье. Вот снова придется догонять однокурсников, хотя и не по моей вине. Ладно, ещё Первый вернул раньше, иначе пришлось бы больше самостоятельно учить. Без особого энтузиазма я открыла учебник по Темной магии и начала внимательно читать то, что я упустила за время моего пленения. От изучения заклинаний меня оторвал приятный аромат ужина: опять Шайсу меня балует.
  - Спасибо, дорогая! Как же я соскучилась по шедеврам, что создают твои руки! Поверь, ни один повар не сравнится с тобой! Даже, если у них что-то получится вкуснее, то они не смогут это преподнести так ненавязчиво, и так вовремя! - восхищалась я.
   После еды ничего делать не хотелось, да и завтра будут только лекции, учить не надо. Я подошла к окну, присела на подоконник, отсюда заката не видно, только слегка красноватые отсветы на небе. Зимой темнеет резко, словно солнце, устав за день идти по небу, проваливается за горизонт. Летом переход медленней, более плавный и тягучий, будто что-то держит светило, не пускает его отдыхать. Вот только что начало темнеть, алел закат, а уже высыпали звезды, ночь-кудесница вступила в свои права. Я люблю смотреть в ночное небо, разглядывать крохотные звездочки и мечтать о мирах, что кружат вокруг светящихся точек. В детстве я не верила, что каждая звездочка такая же большая, а иногда и крупнее, чем наше солнце. Я недоверчиво смеялась и говорила, что бабушка шутит. Я приоткрыла окно, впуская морозный воздух, пахло свежестью, ветром.
   Спать я легла уже под утро, потому не выспалась, на лекциях сидела сонная почти до обеда. Во время большой перемены меня окружили однокурсницы.
  - Нуся, ты же ничего не знаешь, мы вчера совсем забыли тебе рассказать! - взволнованно начала вампирка.
  - Да, это случилось вскоре после твоего исчезновения, - перебила её Ундра. - У нас заканчивалось занятие по Темной магии, а на урок влетел Вуркельд.
  - Ох, как он был зол! Сразу начал кричать, что Лероспен пришел в Академию, чтобы свои темные делишки обстряпать! И что ему наплевать на учебный процесс, он не стремится знания дать студентам, - вступила Тагина.
  - Прямо так и сказал при нас! Мы все хорошо слышали, можешь ребят спросить. Долго алхимик ругался, а темный маг молчал, ничего возразить не мог. Вуркельд обещал о его поведении сказать ректору на ближайшем совете. И ещё предупредил Лероспена, что больше его штучки не пройдут, теперь за ним следить будут. А знания наши приедут из Светлой Академии проверять! - закончила Верда.
  - Мы просто рты раскрыли, как услышали про светлых, - заметила Ундра.
  - Неужели, правда, такой скандал был, и светлые Темную магию принимать будут? - ахнула я.
  - Да, Нуся, весь курс неделю об этом говорил, такие кошмары у нас творятся. Вуркельд с Лероспеном теперь демонстративно не разговаривает, и многие преподаватели его в этом поддержали. Темному магу объявлен бойкот, - заключила Моннейра.
  - Вот это новости! А как же теперь нам Темную магию дают? - поражалась я.
  - У нас начались практические занятия, нам объясняют основы плетения заклинаний, учат распознавать их среди прочих, - пояснила Верда. - Это гораздо интересней, чем одну теорию зубрить, всем нравятся такие занятия.
   Мы поспешили на лекцию к Лероспену. Он выглядел каким-то нервным, занятие вел так, словно не готовился к нему, постоянно смотрел в тетрадь свою. Раньше такого никогда не было, студенты переглядывались молча, пожимали плечами.
  - В конце следующей недели прибудет комиссия из Светлой Академии с целью проверки ваших знаний, прошу все повторить и приготовиться к экзамену. У нас будет ещё одно практическое занятие, его поставили последним в расписании, мы постараемся на нем решить все неясные вопросы. Билетов не будет, это проверка остаточных знаний, что вы смогли запомнить на занятиях. Не волнуйтесь, проверяют не вас, а меня. Лекция окончена, до встречи на практике, - сухо проинформировал магистр. - Нуся, сегодня вечером жду на дополнительное занятие, Вы много пропустили.
   Темный маг быстрым шагом вышел из аудитории, началось бурление, все говорили хором, понять было невозможно.
  - Тихо! Нам сказали, что эта проверка нас не касается, проверяют преподавателя. Если вам он не нравится, то можно и не учить, тогда его выкинут. Нового темного мага нам никто принимать не будет! За оставшееся время он обещал нам дать элементарные знания предмета, мы сможем применять их на практике. Расширение сведений по магическому плетению сделает нас более ценными специалистами. Вы как хотите, а девушки будут учить! - заключила Верда.
  - А мы, что хуже вас что ли? Получить более теплое местечко все хотят, - выдал один из вампиров.
   Снова начался галдеж, все соглашались учиться. Все-таки девушки у нас замечательные! Вон, как Верда всех на место поставила, весь курс с ней согласился. Мы гордо вышли первыми: наше слово оказалось решающим. Больше занятий не было, все разошлись по комнатам, готовиться к практикам. А уж, сколько мне предстояло выучить, так и слов нормальных не найти, и всюду демоны виноваты. С таким траурным настроением я пошла к себе, читать учебник Темной магии. За два часа выучила я прилично, с сожалением захлопнула книгу и направилась на занятие.
   Лероспен ожидал меня в своем кабинете, как обычно. Сначала он спросил меня, сколько я успела выучить, подумал немного и сказал:
  - Сегодня у нас будет сложная практика плетения защиты от ледяных драконов. Вызову я сам двоих, а тебе, Нуся, предстоит сплести защитное заклинание и разрушающее. Они оба очень опасны, поэтому я дарю тебе этот артефакт, он сохранит от магических существ и частично от воздействия богов. Это Ключ Истины, созданный богами для беседы с людьми и их защиты. Я не хочу, чтобы с тобой случилась беда, Нуся.
   Он передал мне артефакт, в центре был странный прозрачный камень алого цвета в виде капли, её окружал золотой диск с лучами, как у солнца, крепился кулон к золотой цепочке. Я надела его на себя, и он сначала стал ледяным, затем огненным, и, наконец, снова прежним, комнатной температуры. Кулон как бы прошел настройку на меня, что было весьма странным, но я ничего не сказала. Началось занятие, и Лероспен объяснял правила плетения заклинаний на основе всего изученного материала. Я слушала, затаив дыхание, боялась упустить малейшую подробность. Учитель делился собственными разработками, каких не было в книге. Он повторил теорию дважды, а затем попросил меня сплести само заклинание.
   В первую минуту я испугалась, что ничего не помню, и не смогу сделать правильно, но дрожь прошла. Слова, казалось, сами слетали с моих губ, а руки выполняли движения, словно я была лишь наблюдателем, так странно шел процесс. Вот произнесено заключительное слово, одновременно пасс рукой, и меня окутало радужное облако, видимость сразу восстановилась, но ощущение полной защиты не пропало. Лероспен бросил в меня парочку убийственных заклинаний, поле спружинило и вернулось на место.
  - Молодец, Нуся! Замечательно построила защиту, даже включила элементы, о которых сейчас мы не говорили! - хвалил меня маг. - Теперь перейдем к разрушительному заклинанию. Здесь придется применять Печать Хаоса и теорию, которую ты не выучила. Открой учебник и отметь страницы, абзацы, которые прочтешь сейчас.
   Я открыла книгу, он начал быстро диктовать, я едва успевала пометки ставить, получилось чтения на час. Устроившись поудобней, я углубилась в изучение материала. Когда я закончила, прошло больше часа, но мы продолжали заниматься, мне необходимо было освоить эти заклинания. Учитель начал объяснять технику плетения более подробно, чем предыдущую, ибо с Печатью не шутят. Лероспен трижды повторил технику и показал несколько приемов, мне неизвестных. После чего я начала творить заклинание, чтобы оно не активировалось, часть я показывала на бумаге. К концу плетения я была мокрой, как мышь, вынутая из воды. Но у меня получилось!
  - Сейчас повтори мне все, что знаешь о ледяных драконах, и мы начнем практику, - сказал маг.
  - Это магические создания, в три раза меньше огненных собратьев, частично прозрачны, как лед. Они не всегда агрессивны, только в моменты проникновения на охраняемую территорию. Если удается пройти, не разбудив их, тогда на обратном пути драконы не тронут. Их ледяное дыхание замораживает кровь у всех теплокровных существ, кроме дыхания, ящеры используют острые когти и хвост с шипами на конце, реже в ход идут зубы. Питаются эти создания магией, они выжимают мага полностью, тот превращается в мумию, его ледяная статуя рассыпается в пыль при падении тела, - выдала я.
  - Все правильно, сейчас я их призову, а ты готовься плести заклинание в момент их появления, - предупредил Лероспен.
   Две огромных твари появились передо мной, дыхнули почти одновременно, но защита удержалась, а я уже плела середину разрушительного заклинания. Оно текло ровно, заставив ящеров слегка отступить, но вот я бросила последний пасс, активировала кровью Печать Хаоса. Все вокруг меня смешалось, пришло в движение, казалось, я сама и мебель рассыпаемся на мельчайшие частицы, преобразуемся в волну, а потом собираемся вновь, но уже измененными. Когда круговорот прекратился, то в кабинете оставались темный маг и я, артефакт был теплым и излучал свет, мои заклинания рассеялись.
  - Все, Нуся, больше мне тебя обучать нечему, я оставлю тебе свои записи, занесу их в твою гостиную. Прощаться я ни с кем не собираюсь, надеюсь, что вы сдадите хорошо. Я был не совсем прав, поддавшись на уговоры богов, теперь я искупил свою вину перед тобой. Искать последнего темного архимага бесполезное занятие, может с тобой мы встретимся однажды, как знать. Ты порадовала меня сегодня, моя единственная ученица, - грустно сказал Учитель. - На сегодня занятие закончено, до встречи, светлый некромант!
  - Пусть Ваша дорога будет легкой, как и наше занятие сегодня. Я Вам благодарна за свое спасение тогда, ведь это Вы и эльф вытащили меня, спасли от нежити. Надеюсь, что встреча наша будет доброй, а не очередной пакостью богов, - попрощалась я и вышла, направилась в свою комнату.
   Я приняла душ, прошла в спальную и села у окна. Было нестерпимо грустно, что едва начали налаживаться отношения с магом, как приходится расставаться. Но и ждать прихода светлых магистров для собственной казни ему было бы глупо. Если даст много знаний, то учит недозволенному, если мало - не выполняет обязанности. Все равно ему грозило отстранение, а мне не следует показать знаний больше, чем у других. С такими мрачными мыслями я легла спать.
   Утром, едва открыв глаза, я вспомнила про записи Лероспена и прямо в пижаме выскочила в гостиную, где меня ожидал сюрприз. Небольшой столик был буквально завален рукописями разной толщины и размера. Я открыла верхнюю из них: четким почерком расшифровывались некоторые понятия Темной магии. Хорошо, что разбирать каракули не придется, а место для книг я уже нашла. Через день после моего прибытия в Академию ко мне пришел Лиин.
  - Нуся, тебя часто не бывает дома, хотя твоей вины в том нет. Но любой может войти в твою комнату и обнаружить что-то очень личное, не предназначенное для постороннего глаза. Поэтому тебе необходима "походная сумка", в которую вмещается все, а весит она два килограмма, и объем внешне не меняется. Сейчас такие артефакты прекратили делать, а они очень облегчают жизнь мага, этой сумке пятьсот лет. Как ты уже поняла, отказа я не приму, твоя безопасность мне важнее, - заявил друг, протягивая небольшую сумку.
  - Ты перекрыл мне все пути к отступлению! Вот погоди, устрою тебе счастливые каникулы, - пообещала я.
  - У меня вся семья ждет встречи с тобой в домашних условиях, мама срочно пополняет библиотеку. Ей кажется, что она бедноватой будет и тебе не понравится, а отец новые реактивы выписывает для лаборатории. Он считает, что детки должны экспериментировать больше. А уж о братьях и сестрах я молчу, - рассмеялся вампир.
  - Ох, я даже не думала, что столько беспокойства доставлю вам, - изумилась я.
  - Ха, беспокойство, да они просто счастливы увидеть нормального гостя. К нам же обычно только знать собирается, все такие чванливые, высокомерные. С нашим этикетом так просто тоска убийственная! А тут впервые за их жизнь не надо соблюдать бесчисленные правила! - смеялся Лиин.
   Я тихонько хихикнула, вспоминая тот его визит, и полезла за сумкой, где уже лежали мои сокровища, полученные от эльфийки. Теперь туда пошли учебники Темной магии и все записи Лероспена. Сумка была так похожа на те, в которых обычно хранят предметы личной гигиены девушки, поэтому я положила сверху марлю кусками и вату. Открыла чемодан с вещами и положила сумку в угол, надеясь, что вынимать её не будут. То, что светлые магистры будут нас всех обыскивать, я поняла каким-то внутренним чутьем, и мысленно благодарила вампира за своевременный дар.
   Они появились через три дня, мы как раз направлялись на практику по Темной магии, никто не знал, что преподавателя нет в Академии. Все трое в белых мантиях со светлыми, почти белоснежными волосами до плеч, свободно развевающимися, шли, чеканя шаг, словно впечатывали приговор. Мы невольно засмотрелись на них, пропуская вперед.
  - Ого, уже магистры прибыли, а обещали через неделю. Мы даже повторить ничего не успели, - слышались разговоры вокруг.
  - Что-то сейчас будет! Лероспен им задаст жару! - послышалось сзади.
  - Он не даст им нас опозорить, - вторили слева.
   Так переговариваясь, мы дошли до кабинета, дверь которого была приоткрыта. Студенты входили с некоторой робостью, поглядывая на преподавательский стол, за которым уже восседали прибывшие маги. Как я и думала, среди них не было ни одного эльфа, что меня порадовало. Пусть они и высокомерные, но не спешат проявлять агрессию первыми, занимают выжидательные позиции. Мы проходили к своим местам молча, доставали чистые тетради и садились. Не только я приготовилась к этому визиту, что меня радовало.
  - Ваш преподаватель не придет, он позорно бежал от испытания, - каркающим голосом заговорил старший из магов. - Нам сообщили эту новость сегодня утром, поэтому ваш экзамен произойдет сейчас.
   Вызвали одного из учеников и попросили раздать билеты и чистые листы для ответов. Мы молча убрали тетради в сумки, оставив ручки и карандаши. Вопросы оказались довольно легкими, но я специально написала мало и сделала пару ошибок. По поводу практической формулы написала, что изучали только рекомендуемую теоретическую часть. Урок закончился, мы неспешно сдали листки с ответами и билеты.
  Поскольку это было последнее занятие сегодня, то все поднялись в банкетный зал прямо с сумками, которые бросили, едва вошли внутрь. Парни брали бутылки из бара и разносили по столам, все расселись за свои столики, мои друзья придвинули свой стол к нашему. Начали появляться различные закуски, пирожки и графинчики с охлаждающими напитками - это Шайсу заботилась о нас. Первый бокал все выпили молча, а потом начались разговоры.
  - Я писал какую-то отсебятину, не хотелось выказывать знания, практический вопрос опустил, - начал один из вампиров.
  - Решил, что ты один такой умный? Девушки тоже соображают, да, девчата? - высказалась за нас Моннейра.
  - Мы тоже так поступили!
  - И мы! - раздалось со всех сторон.
  - Книги и тетради с конспектами все успели спрятать? - раздался чей-то голос.
  - Да! - отвечали все одновременно.
  - Мне кажется, что Вуркельду не понравилось, как Темная магия завоевала популярность у нас. Раньше только алхимия составляла конкуренцию Некромантии, вот он и решил убрать удачливого коллегу, - задумчиво произнесла Верда.
  - А что, похоже на правду, посмотрим на поведение алхимика, - раздался голос справа от нас.
  - Да чего ждать, эти магистры уже сюда мчатся, а возглавляет их компанию Вуркельд, - сказал один из демонов, слыша шаги по коридору.
  - Хотят устроить облаву на нас, обшарить сумки и комнаты! - хихикнул кто-то, и все дружно загоготали.
   Так громким смехом и встретили ворвавшуюся компанию. Первым действительно шел алхимик, упав в наших глазах за позорное поведение.
  - Господа студенты, предъявите, пожалуйста, ваши учебники и конспекты по Темной магии! - объявил старший из магистров.
  - А у нас не было учебников! - раздался нестройный хор голосов.
  - Да и конспекты мы не писали, - угрюмо ворчали остальные.
  - Нуся, я знаю, что у тебя лично были учебники, и ты занималась дополнительно, - требовательно заявил Вуркельд.
  - Так я отдала все преподавателю во время последнего дополнительного урока. Он обещал проверить конспекты и отметить в книгах главы для изучения, всегда так делал, - честно ответила я, с изумлением глядя на потемневшего алхимика.
  - Мы не будем сами открывать ваши сумки, нарушая закон, - снова прокаркал магистр.
   Мы нехотя встали и поплелись к вещам, раскрывая сумки и показывая их содержимое. Ничего не обнаружив, магистры попросили нас пройти в комнаты, заявив, что начнут с девушек, а я буду первой. Хмыкнув, пошла в свою комнату. Проверку начали с гостиной, но там все стояло на виду, никаких книг и чемоданов, конечно не оказалось. Поэтому прошли в личную спальную, где просмотрели все три полки с книгами и тетрадками, затем платяной шкаф открыли. Достали чемодан, где тоже не смогли найти искомое. Даже не извинившись за свое возмутительное поведение, покинули комнату. Я вернулась к друзьям.
  - Нуся, ты на свободе! А мы тут намеревались передачки тебе в тюрьму носить! - встречали меня ребята.
  - А разве запрещено выкладывать в ванной стены и пол розовой плиткой? Не знала такого, - невинно отвечала я, проходя на свое место.
   Парни сгибались пополам от смеха, а я спокойно ела пирожки. Почему-то всегда в сложные моменты у меня пробуждается зверский аппетит, и сделать с этим ничего нельзя. Девушки тоже быстро вернулись, им рассказали мою шутку, и хохот усилился. Отсмеявшись, юноши разошлись по своим комнатам, чтобы ускорить процесс обыска.
  - Такое возмутительное поведение, а они даже не извинились! - яростно выступила Моннейра.
  - Ты не говори, подруга, нас никогда ещё так не унижали и не оскорбляли! - присоединились демонессы.
   Тем не менее, оскорбленные личности принялись за ужин с завидным аппетитом. На нашем столе появились горячие блюда с мясом и овощами, я с удовольствием продолжила трапезу.
  - А самое интересное в том, что никому и не пожалуешься, иначе светлые со свету сживут за возрождение Тьмы! - негодовала Верда, обычно тихая и рассудительная.
  - Никакого другого преподавателя нам не пришлют, хорошо, что знаний мало получили, иначе тут чуть ли не с инквизицией бы явились! - мрачно говорила Ундра.
  - Это уж точно, хорошего от них ждать не приходится, - подтвердила Тагина.
   Ребята отсутствовали долго, но явились все разом, и спокойно принялись за ужин. Вообще больше разговоров не было в зале, все заметили следящие заклинания. Пожелав спокойных снов, мы разошлись по комнатам. Как ни странно, но повторный обыск я заметила, даже мой чемодан переворачивали, мерзавцы, сумка лежала на месте, но не та. Я едва не начала паниковать, как появился Лероспен, приложивший палец к губам, призывая к молчанию.
  - Я верну твои вещи, как только они покинут Академию, пока опасно. Сумку я поменял во время обеда, поэтому магистры ничего не нашли. Они обладают сильной магией, от них такой артефакт не утаишь, тем более с магическим книгами, - раздалось в моей голове. - Отвечай мысленно.
  - Спасибо за помощь, мы отвечали плохо, даже, если подозревают нас, то доказать не смогут. Все студенты отправили конспекты и книги в потаенные места, - говорила я мысленно.
  - Я ухожу, вещи верну без тебя, прощай, - прозвучало в моей голове, и маг исчез.
   Я убрала чемодан в шкаф и вышла в гостиную, только сейчас обнаружив следилку за магическим фоном и речью. Надо же, как они мечтают меня подловить, усмехнулась я. Приняв душ, немного отдохнула у окна, почитала задания на завтра. Спать легла ближе к утру. Магистры пробыли у нас десять дней, успев опросить каждого из нас устно, проверяя на ложь.
  - Он учил вас больше года, а знаний никаких нет, как же так? - вкрадчиво спрашивали магистры.
  - Вообще-то одна теория, да без литературы плохо запоминается, - говорили смущенные студенты.
  - Нуся, вот Вы занимались Темной магией дополнительно, вероятно и практика была, так отчего же знания исчезли? - вопрошал старший магистр.
  - Он очень путано пояснял технику плетения заклинаний, потому они не запомнились. В последнее время Лероспен только и делал, что ругал меня, называя бездарной, - удрученно оправдывалась я. Лжи в моих словах маги не обнаружили.
  У всего курса оказалась сильная защита, магам пришлось уехать, так ничего и не добившись. После их отъезда мы не могли нормально общаться ещё десять дней, пока не растаяли заклинания. Вуркельда возненавидели все, но предмет приходилось учить, а лучше него найти алхимика было невозможно. Он просто помешан на своей науке и постоянно совершенствует зелья.
   Во время перемен и после занятий мы говорили о разных пустяках, предстоящих зачетах, никто не упоминал Темного мага и его предмет. На двенадцатый день после отъезда светлых магов, вернулась моя сумка. Я обнаружила её на столе в спальной, когда пришла с занятий. Едва переодевшись в тренировочный костюм, и накинув сверху теплый платок, я направилась в библиотеку. Минут пять я стояла, не шевелясь, только вдыхая запахи, идущие от стеллажей. Медленно, очень медленно, я двинулась вглубь Храма знаний. Никакой определенной цели при этом я не ставила, просто шла, наслаждаясь обилием рукописей. Впереди меня плыл магический шарик, слабо освещая проход. Неожиданно мне захотелось подойти к очередному стеллажу и достать книгу из середины верхней полки, что я и сделала.
   Раскрывать огромные фолианты в узком проходе нельзя, я поспешила к столу, где присела в любимое кресло. Таинственная рукопись открылась в первой четверти, речь шла о Храме Всех Богов, о котором я даже не слышала. Я аж присвистнула от изумления, и принялась вдумчиво читать, чтобы запомнить каждую буковку. Неудивительно, что о нем никто ничего не помнит сейчас, даже Лероспен скорее всего не лышал о нем. Ведь Храм тот создавался в те времена, когда боги заботились о людях, передавали им свои драгоценные знания, учили их правильно жить. Магия тогда была разлита по всему миру, ею могли овладеть все люди. Особенно на бытовом уровне её много использовали для своих нужд. Вот боги и воздвигли такой Храм, где люди могли позвать и поговорить с определенным богом. Достаточно было повернуть первый ключ в виде капли, окруженной солнцем.
   Я остановилась и посмотрела на свой артефакт, именно он и был тем ключом. Вот так нежданно-негаданно раскрываются древние тайны. Стоит коснуться главной нити, как весь клубок начинает распутываться. Поскольку ключ использовался людьми, то боги наложили на него охранное заклинание, чтобы случайно не покалечить человека. Вот почему он служит защитой, и от ледяных драконов он меня частично спас, не давая им двигаться. С огромным сожалением пришлось отложить рукопись, светильник погас, значит, близится рассвет. Тяжко вздохнув, я встала и прошла к себе. Все мои мысли были поглощены таинственным Храмом и ключом к нему, который называли первым. Так ничего и не придумав, я направилась в душ. У меня осталось время повторить задания к практике, чем я и воспользовалась. Завтракать пришлось почти на ходу, я опаздывала на алхимию.
  - Нуся, Вы так увлеклись Темной магией, что решили, будто ходить на мои занятия не надо? - ядовито сверлил меня глазами Вуркельд.
  - Пять минут опоздания считаются неявкой? Снова вызовите Ваших друзей из Светлой Академии? Двойной обыск в моей комнате и копание в моем белье оказались недостаточны? - не уступала я в сарказме.
  - Должен же кто-то был защитить студентов от Тьмы, вот я и позаботился! - гордо вскинул голову алхимик.
  - С каких это пор Академия некромантии стала приютом светлой магии? - не уступала я.
  - Некромантия помогает спасению людей, если Вы ещё не уяснили! Впрочем, Вам некогда учиться, больше развлекаетесь с дружками из Бездны, - проворковал вампир.
  - Да развлекаюсь, с Первым и Вторым Правителями по очереди: один на опыты философу сдал, другой - в Ледяную пустыню направил, - не выдержала я.
  - Ты хотя бы знаешь, что такое Ледяная пустыня? - сверлил меня Вуркельд своими глазищами, захлебываясь ядом.
  - Там слева лед, и справа - лед, со всех сторон - один лишь лед. Раз в сутки надсмотрщик даст хлеба кусок, да кружку воды ледяной. И ложе для сна состоит изо льда, никто не услышит нигде, никогда. И сердце покрыто корочкой льда. И только мозг больной пылает, пытаясь путь найти домой, - прошептала я, вспоминая тюрьму.
  - Боги, ты и правда там была, - одними губами выдавил алхимик, указывая на мое место.
   Я прошла на место, достала тетрадь и ручку. Практику мы прошли нормально, никто не испортил зелье, и на вопросы отвечали правильно. Мы варили очередной состав для упокоения зомби. Только весь урок я замечала испытующие взгляды со всех сторон, что мне очень не нравилось. Занятие пролетело быстро, на переменах я стояла в кругу своих друзей, никто не решался меня спрашивать.
   Уже вечером, когда мы, наконец, собрались в банкетном зале, один из демонов спросил:
  - Откуда тебе, человеку, известно как выглядит тюрьма для демонов?
  - Вот осудит тебя Правящая Триада, тогда и узнаешь, - уклончиво ответила я.
  - Но там не всякий демон проживает больше недели, только самые сильные выжили год! - воскликнул парень.
  - Так долго я там не была, меня вернули несколько раньше, - вздохнула я.
  - Когда ты успела познакомиться с Высшими Правителями? Мы слышали только о Третьем! - возмущался Оррик.
  - Дурное дело не хитрое, но лучше их совсем не знать, - вынесла я свой вердикт.
  - Как тебе вообще удалось выжить в Бездне? Ведь люди там сразу погибают! - изумлялся один из вампиров.
  - Ну, я бы не утверждала опрометчиво, - протянула я, сгибая и разгибая коготки на руках.
   Вот тут все однокурсники просто рты раскрыли, поглядывая на мои ручки. На некоторое время в зале воцарилась мертвая тишина.
  - Нуся, а откуда у тебя это? - робко спросила Ундра.
  - Так, подарил философ на память о темнице, а ещё они ядовиты. Не рекомендую пить мою кровь, можете запросто умереть, - предупредила я с ангельской улыбкой, пряча когти.
  - А как это получилось? - интересовался демон.
  - Видимо мутация произошла, он же плети разными ядами смазывал, точнее вымачивал. Вот мой организм и среагировал, - пояснила я.
  - И кровь совсем испортилась? - вопрошала Моннейра.
  - Она наполнена ядом на семьдесят процентов, разъедает кожу демонов, если ты так хочешь знать подробности, - мне становилось смешно.
  - Откуда ты знаешь про нашу кожу? - изумилась Верда.
  - Когда снимала браслетики с Регонтала, то яд с когтей попадал на кожу, там язвы образовывались, - рассказывала я о своих приключениях.
  - А чего это Вуркельд так на тебя напал? - спросил Лиин.
  - И правда, никогда раньше такого не было, - удивлялась Ундра.
  - Видимо ему от светлых магистров досталось, что не уследил за Лероспеном, да и у нас ничего не нашли. А я последней была, кто разговаривал с Темным магом, - пожимала я плечами.
  - Да ещё ты опоздала, вот и обратил на тебя особое внимание, - понимающе высказалась Тагина.
   Мы ещё немного пообщались, и я отправилась к себе под предлогом отдыха. Мне не терпелось снова читать интереснейшую рукопись. Быстро переодевшись в тренировочный костюм, я отправилась в библиотеку. Древний фолиант ожидал меня на столе, я открыла его на нужной странице и продолжила чтение. Долго, очень долго боги терпеливо разъясняли людям возникающие проблемы, отвечали на вопросы, что текли бесконечным потоком.
   Но вот однажды пришел алчный человек и предложил богу принести живых людей в жертву для его прославления, а в замену просил для себя власти и богатства. Просящий сказал, что жертвы сделают бога сильнее других, со временем тот сможет диктовать свою волю прочим богам. Задумался Высший над такой перспективой, просил время подумать. А на следующий день дал своё согласие. Построил человек жертвенник на горе, а перед ним поставил копию статуи божества. Завлек обманом алчущий власти маг тринадцать соплеменников на гору, где опоил их вином с дурман-травой, да и связал крепко, пока те спали. По одному возносил людей на камень, где разжигал огонь, ужасной была гибель несчастных жертв. Бог же вошел в статую и по мере сожжения тела наполнялся мощью. Когда тринадцатая жертва догорела, вышел из статуи могучий страшного вида гигант и сказал:
  - Приноси мне каждый месяц по три жертвы, и я сделаю тебя Правителем этого мира.
  Началась Великая Война Богов, которая длилась несколько тысяч лет, пока не был создан Второй Ключ от Храма Всех Богов. Тем ключом запер статуи Великий Кузнец, не способны больше боги являться в мир сами. С того времени только на несколько минут могли они заменить душу преданного им человека. А Ключ спрятан в самом древнем мире, сторожат его ледяные драконы, которым приказано убивать всякого, кто осмелится явиться за артефактом. Сам древний Храм также сокрыт от разумных существ, только Ключ укажет путь. На этом записи обрывались, дальше шли чистые листы, на которые я смотрела с большим недоумением. Ну, не мог нормальный маг так завершить важную работу.
   Сколько времени так просидела я не знаю, захотелось мне посмотреть на листы сквозь Первый Ключ. Пришлось снять его с себя, направить на чистый лист. Вдруг от артефакта пошло сияние, окутало рукопись, и проявился огненный текст, который я начала быстро читать.
   Прекратили боги помогать людям, а начали воевать между собой за право использовать человеческую энергию в своих целях. У многих из них появились в разных мирах собственные разумные сущности в подчинении. С помощью таких рабов каждое божество проводит свою игру, добиваясь определенного результата.
   Все может смениться, если найдется в мире чистая душа, получит Ключ-Солнце и возжелает всем сердцем освободить разумных существ от рабства. Надо только найти Второй Ключ и повернуть его на один оборот против часовой стрелки в Храме, тогда он сломается, а боги не смогут влиять на рабов. Вновь начнется свободная жизнь. Ниже шло примечание, что Ключ Истины откроет ищущему путь и защитит от бед.
   А вот дальше шла какая-то тарабарщина, совершенно непонятная. Я попыталась читать по буквам, но смысла не было. Когда я завершила чтение непонятной фразы, то вокруг меня зашумело, над головой открылась воронка и с ужасающей скоростью начала засасывать меня. Я ничего не могла поделать, мне будто клеем скрепили рот, только рука сильнее сжимала артефакт. Вокруг кружился серебристый вихрь, казалось, что тело распадается на части, меня уносило прочь из привычного мира.
   Бесконечно долго продолжалось это странное путешествие, я успела вспомнить всю мою короткую жизнь, и приготовилась к гибели. Глаза мои запорошило снегом, я ничего не могла увидеть, кроме мутных обрывков. Но вот кружение завершилось, я упала на твердую поверхность. Целых пять минут не могла раскрыть глаза, они слиплись от страха и холода. Я смотрела на мир прищурившись, блеск льда вокруг меня не давал открыть глаза.
  
  Глава 12. Схватка с Богами
  
   Но вот под ногами снова появилась твердая земля, серебристый вихрь не давал рассмотреть детали, но, судя по холоду, я оказалась во льдах. Мне хотелось топать ногами и ругаться. Нет, почему я снова вляпалась в неприятную историю? Ведь в рукописи ясно сказано, что должно быть непреодолимое желание спасти мир! У меня и есть желание, но оказаться в Академии, в своей комнате, и ни во что не вмешиваться! Да, разве кто будет меня спрашивать? Взяли и унесли невесть куда от родного мира, к тому же в одном тренировочном костюме, даже платка теплого не взяла сегодня. И ботинки мои не предназначены для ходьбы во льдах. Может, Лероспен снова сговорился с богами? Не похоже на сговор, боги помешали бы мне проникнуть в это жуткое место. А ведь этот Второй Ключик охраняется ледяными драконами, которые позлее будут, чем те, которых маг вызывал. Вот уж поистине ситуация складывается чудовищная. Снег улегся, а толку от этого было маловато, меня окружала непроглядная темнота с поблескивающим местами льдом. Как хочется крепко зажмуриться и проснуться в собственной кровати.
   Что за невезение! Только половину "хвостов" сдала преподавателям, как снова исчезла. Перед глазами встала гора учебников, которые выучить надо и практические занятия, отчего я топнула ногой и тихо зарычала. Лучше бы я стояла спокойно как статуя!
  - Мамочка! Какие же они громадные! И кто придумал, что ледяные мельче огненных? Вот его бы сюда к этим монстрам! Его голова больше меня, а их трое! Никакое заклинание защиты и разрушения тут не поможет! Смерть пришла к тебе, Нуся! - промелькнули сумбурные мысли.
   Всё ещё сжимая в руках Ключ-Солнце, я закрыла глаза, чтобы не видеть жуткие морды ящеров, одна голова которых больше меня в два раза. А из пасти у них вырывались облака, оседающие инеем на землю. Один из них приблизился ко мне, сдерживая дыхание, я почти ощутила его клыки, но ничего не происходило. Медленно я открыла глаза, сразу поймав внимательный взгляд полупрозрачных голубых драконьих глаз. Он, оказывается, разглядывал артефакт в моих руках, а теперь также изучал меня. Казалось, что ящер видит даже мои внутренности и мысли, я затаила дыхание от ужаса. Дракон коснулся Ключа когтем, тот засиял радугой, туман окутал мое тело, а когда он рассеялся, то в моей голове раздался голос.
  - Приветствуем тебя, о, Великая Душа! Заканчивается срок нашего служения. Мы проводим тебя в Главный Зал, где находится Второй Ключ от Храма Всех Богов.
   Я смотрела на них во все глаза и не верила своему спасению, даже холод перестал так угнетать меня, словно отступил. Драконы казались статуями, выточенными из глыбы льда, тела их полупрозрачны, мутно-белого цвета, покрыты прозрачной чешуей, головы как у огненных собратьев, только более изящные на длинных шеях. А размером они были крупнее огненных, эдакие движущиеся скалы изо льда. Дыхание их настолько холодное, что одного выдоха достаточно для превращения живого человека в статую, которая тут же падает и разбивается на мелкие кусочки. В обычном состоянии драконы обращены в лед, только появление живого существа заставляет их принять ящерообразный вид.
   Я поняла, что надо идти за Ключом, вздохнула и послушно потопала, куда вел меня древний артефакт. Шла я медленно, мои ботинки не приспособлены для льда, присыпанного осколками ледяных скульптур, некогда бывших живыми существами. Кроме того, холод пробирал до костей, здесь было холодней, чем во льдах Бездны, но я двигалась вперед. Ключ-Солнце вел меня, а драконы остались на месте, помочь они ничем не могли. Если я коснусь их тела, то превращусь в ледяную глыбу и рассыплюсь, потому идти я должна сама. Моим же спутникам достаточно несколько шагов и они будут на месте. Наконец, я пришла на место, артефакт перестал тянуть мое бедное тело вперед. В тот же миг рядом оказались драконы и втроем дыхнули на лед передо мной. Словно разбилась стеклянная дверь, такой треск прошел, и впереди оказалась лестница, ведущая вниз.
   По мере спуска становилось ещё холоднее, а когда я встала на ледяной пол, то мое дыхание стало замерзать, а сердце грозило остановиться. Тут я ощутила направленное тепло от моего Солнышка, кровь снова заструилась, хоть и медленно. Зал, куда я вошла, был громадным и абсолютно пустым, если не считать большую, в три моих роста, статую древнего бога в самом его центре. Она была ледяной, но непрозрачной, изображала седого старца с бородой и очень пронзительными глазами, которые буквально сверлили меня. Статуя оживала! Спасите меня кто-нибудь! От липкого страха, охватившего мое тело, ноги подкашивались, я стояла из чистого упрямства.
  - Приветствую тебя, Великая Душа! - пророкотал громовой голос, а эхо усилило его и повторило несколько раз.
  - Простите мое вторжение, Величайший! - почти прошептала я, голос отказывался повиноваться от холода и страха.
  - Много циклов я ожидал Тебя. И вот настало время моей свободы. Я, Имир Ледяной Бог сокрыл Ключ, чтобы никто не смог возродить свой культ, поставил на страже слуг моих преданных. Прозвучало пророчество, что придет в погибающий мир Великая Душа и возьмет Ключи, прервется власть богов над душами людскими, а мы получим свободу. Не бойся, дитя! Если почуешь приближение смерти, то скажи: Имир, помоги той, что свободу дала! Тотчас явлюсь я или слуги мои, трижды можешь призвать нас, - сказал гигант.
   Закрутился вокруг меня белый туман, потянуло меня неведомо куда. Но вот туман рассеялся, а я стояла в центре зала, окруженная статуями всевозможных богов. Только один постамент был свободен, видимо там стоял раньше Имир. Ох и жуткое место, этот Храм Всех Богов! Но здесь хотя бы тепло, что меня радовало, осталось найти место, где вставить Ключ. Я огляделась вокруг в поисках возможного предмета, пока прямо перед собой не увидела небольшой постамент с мраморной колонной. Подойдя ближе, я увидела отверстие для моего Ключа, вот только я уже не так доверяла старинному фолианту, виновному в моем перемещении. Имира призвать не могу, опасности моей жизни нет, надо посовещаться с сестренкой.
  - Здравствуй, сестра! - прошелестел голос, а змейка скользнула с моего плеча и обвила колонну.
  - Мне нужна помощь твоего Господина, Великого Сета, но оживлять все статуи я не хочу, и книге довериться боюсь. Вдруг это очередная ловушка богов? - высказала я.
  - Правильно думаешь, мудрое дитя! - раздалось сзади, оглянувшись, я увидела Сета, древнего Змея.
  - Приветствую Тебя, о, Величайший и мудрейший Змей! - склонилась я в поклоне.
  - Как только ты вставишь Ключ, то статуи оживут, если повернешь его в любую сторону, он сломается, власть богов станет вечной. Надо найти ещё одно подходящее отверстие, где и повернуть Ключ против часовой стрелки, - сказал Сет и исчез.
   Некоторое время я стояла, раздумывая, где же искать место для второго артефакта. Но ведь ключом обычно открывают двери, может он подойдет к входной двери? Я прошла в сторону единственного проема, за которым оказался небольшой коридор с ответвлениями в разные стороны. Прямо передо мной была дверь, но ведь мы находились в подземелье, поэтому с другой стороны могла быть земля, а закрыться внутри Храма мне не хотелось. Внутреннее чувство подсказывало, что он рухнет, как только сломается Ключ. Я прошла налево, через несколько метров начиналась лестница, ведущая вверх, пришлось подниматься. Наверху были многочисленные комнаты с проемами и без окон, видимо кельи монахов. Пройдя весь коридор, я не нашла ни одной двери или лестницы. Тогда я решила использовать истинное зрение, чтобы видеть глубже суть предметов, но и это ничего не дало. Пришлось спуститься вниз и пройти в противоположный коридор, который оказался значительно длиннее и насчитывал несколько поворотов. Он вел в тупик, истинное зрение позволило увидеть дверь, а на высоте моих плеч углубление для правой ладони. Едва я коснулась своей ладошкой, как дверь без всякого скрипа отъехала в сторону, внимательно осмотревшись, ловушек не обнаружила и шагнула в неизвестность. Дверь сзади меня закрылась, а впереди стал различим коридор, который привел меня к новой лестнице. В нескольких местах были опасные ступени, без истинного зрения я бы погибла. Наверху была дверь, ведущая наружу, только я ощутила всем существом опасность.
   Деваться мне было некуда, поэтому я медленно открыла дверь, перешагнула порожек и оказалась в Библиотеке Бездны. Повернувшись спиной к залу, я вставила Ключ, повернула его против часовой стрелки на один оборот, держась обеими руками, раздался хруст, в моих руках осталась верхняя часть, остальное - в замке. Предчувствуя неладное, я бросилась на выход с криком: Спасайтесь!
   Я успела выскочить наружу, сшибла на выходе какого-то демона, но бежала дальше по коридору, пока не врезалась в кого-то, словно в каменную гору. Медленно подняв голову я встретилась глазами с Первым, и потеряла сознание от страха.
   Очнулась я, как ни странно, не в тюрьме или подземельях, а в мягкой постели необъятных размеров. Мои апартаменты поменьше будут, чем эта кровать, если я вылезу из-под одеяла, то боюсь не сразу дойду до края моего ложа. Из одежды на мне была теплая пижама, под которой я почувствовала нечто острое, что оказалось Ключом-Солнцем, сияющим так, что глазам больно. Свет исходил не только от капельки, но и от золотых лучей.
  - Доброе утро, Великое Дитя! - пророкотало рядом, и я увидела демоницу жуткого вида.
   Впрочем, в Бездне все выглядят ужасающе, как-то я к ним привыкла с этими постоянными визитами внеплановыми. Мне бы в Академию как попасть, снова придется учить горы книг, как же мне все это надоело. Меня взяли одной рукой и поставили на пол, попав ногами в мягкие тапочки. Я поспешила за демоницей, надеясь, что она приведет меня в ванную. Этого надо было ожидать, ванна размером с бассейн королевский, нет у них тут помещений для таких мелких как я. Скинув пижаму и тапочки, я опустилась в теплую мыльную воду с дивными ароматами, блаженство окутало меня. Через полчаса в воду вошла демоница и стала тереть бедное тело жесткой мочалкой, потом вымыла волосы, сполоснула меня всю уже на полу. Затем на кушетке она начала разминать и массировать тело так, что казалось, косточки сломаются. Но после такого варварства я почувствовала себя заново родившейся, легко прошла назад в комнату, завернувшись в пушистое полотенце. На меня надели шикарное платье алого цвета с корсетом, затянув его так, что едва воздух проходил, видимо испугались, что много съем.
   Я засеменила за моей "нянькой" на высоченных каблуках к зеркалу, где меня усадили на стул и принялись измываться над моими волосами с помощью кучи пыточных орудий в виде расчесок и щипцов для укладки. Покончив с прической, сделали горячую маску на лицо, помассировали его с кремом, слегка подвели глаза тонкой кисточкой, нанесли нежные румяна, едва касаясь кожи, и бесцветной помадой увлажнили губы. Из зеркала на меня смотрела очень красивая блондинка, в которой я с трудом различила себя. В комнату ворвались сразу две демоницы в шикарных одеяниях, подхватили меня под руки и повели куда-то.
   Я говорила, что малый обеденный зал, где мы завтракали с Раэном, огромен? Забудьте об этом мелком недоразумении! То было мелкое подсобное помещение, мы вошли в Зал, превышающий размерами театр у демонов поверхности, раза в четыре или пять. При нашем появлении все присутствующие встали, кроме Первого, восседающего за главным столом. К моему величайшему ужасу наш стол находился напротив него так, чтобы все могли меня видеть. Торжественный обед на центральной площади перед королевским дворцом показался невинной забавой по сравнению с ожидавшей меня пыткой. Все сели, едва мы подошли к столу.
  - Мы рады приветствовать у себя в гостях Великую Душу, что освободила наш мир от власти богов! - прогремел голос Первого Правителя Бездны.
   После этого приветствия все подняли бокалы, выпили изумительное вино, гораздо вкуснее того, каким угощал Раэн. Ключ-Солнце, выставленный на всеобщее обозрение, висел на моей груди, а его блеск уменьшился в десять раз. Видимо, он тоже не любит посторонние взгляды в таком количестве. Под пристальным вниманием толпы демонов я принялась за еду, мой живот уже сильно бурчал, чего, надеюсь, не слышали присутствующие за всеобщим шумом. Я поела овощной салат, мясное блюдо очень вкусное, но непонятное. Дана советовала мне от остального воздержаться, поесть ещё пирожные с напитком и мороженое с фруктами и ягодами. Я последовала совету моей наставницы, радуясь слышать её голос после долгого молчания. Наевшись, я бросила взгляды по сторонам: демоны тоже завершали торжественную трапезу. Первый поднялся во весь свой могучий рост, остальные последовали его примеру, как и мы. Следом за Главным демоном Бездны все покидали зал. Мы вышли где-то посередине, никто уже не соблюдал очередность, ведь церемония завершилась.
   Меня проводили в очередной зал, где уже ожидал Первый Правитель Бездны, демоницы входить не стали, только поклонились и ушли. А я прошла и села в соседнее кресло рядом с самым жутким созданием у камина. Потрескивали дрова, языки пламени устремлялись ввысь, мы сидели молча около часа. Я полностью погрузилась в себя, вспоминая события последних дней.
  - Так неожиданно видеть спасительницей маленькое человеческое дитя, юное даже по меркам людей. Ты думаешь о Библиотеке, какое похвальное чувство благоговения перед знаниями! Если бы все существа также бережно относились к ценным рукописям, а не стремились уничтожить вредные, по их скудным умишкам! Но, увы, среди разумных созданий не принято уважать чужой труд в виде записей, - рассуждал демон. - Спешу тебя порадовать, Нуся, книги и рукописи не пострадали. Триада Правителей успела перенести их все в другое место. Правда, теперь Хранителю придется со своими помощниками заново все разбирать и сортировать, но они только рады работе. Сын Второго Правителя тоже выжил, ты его сшибла дверью. Благодаря твоему крику спаслись все, несколько наших подданных ранено и серьезно, но живы. Храм разрушен, вместе с залом Библиотеки он исчез в Хаосе.
  - Всё было настолько серьезно? - удивилась я. - Мне было неизвестно место, где находился Храм. Мои представления о его разрушении были ошибочны, думалось, что просто обвалится потолок и разобьются статуи. Никак не ожидала, что будет такое.
  - Ничего страшного не произошло, мы привычны, что части нашего места обитания иногда отправляются в Хаос, возвращаясь в небытие. Если бы ты так вовремя не кричала, то могли погибнуть наши подданные и Библиотека, а сейчас просто появилась работа, - успокоил меня Первый. - Теперь всем рабам придется привыкать жить самостоятельно до тех пор, пока не найдется такой преданный богам человек, который призовет одного из них в свое тело. Он сможет занять его всего на час, затем оно превратится в пепел.
  - И тогда получается, что все напрасно? - разочарованно произнесла я.
  - Во-первых, мы получили передышку, во-вторых, придет один бог и не успеет собрать достаточно людей желающих сгореть во имя его. А жертва должна быть добровольной и не под действием магии или дурманящих средств. Сейчас и то мало жаждущих покинуть этот мир, обратившись в пепел, а при свободной воле таких очень трудно будет найти. К тому же наш разговор уже не приносит пользы, лучше тебе поспешить в Библиотеку, - неожиданно сменил тему демон.
   На мне сменилась одежда на мой тренировочный костюм и ботинки, чему я порадовалась, и мы направились порталом куда-то. Я думала, что книги и рукописи окажутся на полу, но их переместили вместе со стеллажами, которые стояли стройными рядами в необъятном подземелье.
  - Когда-то это было убежище во время войн, сто лет назад я заставил всё здесь расчистить и привести в порядок. Вот теперь пригодилось, - Первый был очень доволен собой.
   Порядка сорока демонов трудились, передвигая стеллажи с места на место, чтобы удобно искать книги. Интересно, а как я смогу здесь что-то выбрать?
  - Нуся, сейчас Хранитель проводит тебя к нужным стеллажам. Ты проведешь здесь столько времени, сколько понадобится для тщательного их изучения, - Правитель будто приговор произнес, так мне показалось.
  - Не пугайтесь, юное дитя! Вы за три месяца сможете освоить все, что приготовлено нами! - жизнерадостно подскочил Хранитель, отчего я совсем упала духом. - Наш Повелитель вернет Вас в Академию сегодня, что не сильно повлияет на учебу. Мы тоже понимаем ответственность перед преподавателями.
   Так беседуя, мы подошли к стеллажам, отмеченным зеленой и голубой красками. Рядом стоял массивный стол с письменными принадлежностями и удобное кресло. Мне подали первые три рукописи и оставили наедине с ними. Поздним вечером я наконец-то оторвалась от древних фолиантов, сложила их на столе. Хранитель проводил меня в маленькую каморку, по мнению демонов, рядом с его покоями. Эту комнату, в два раза больше моей спальной, выделили мне на время пребывания в Бездне. Тут находилась кровать, стол и стул, небольшой шкаф для одежды, а дверь вела в ванную, что меня порадовало.
   На столе меня ждал скромный ужин: салат из овощей, тушеное мясо, пирожки с вишней и травяной чай. После еды ко мне зашел Хранитель:
  - Я Вам не помешаю, дитя?
  - Проходите, всегда рада такому собеседнику! С нашими библиотекарями-зомби не пообщаешься в Академии. А от прочих я отвыкла.
  - Мы подготовили довольно много рукописей различного направления. Я только сейчас подумал, что не совсем верно распределили её для изучения. Она разложена предметно, а учить одну некромантию сложно будет, обычно студенты не могут долго уделять внимание одному предмету. Если давать тебе поэтапно, начиная с древних времен, подойти к современности, но по всем предметам.
  - Последний вариант интересней, я как бы буду слегка присутствовать в эпохе, и исторически лучше запомню, и предметы будут усваиваться, как и в Академии. Только я не поняла, как алхимию изучать без практики. По темной магии я уже всё прошла, что мне могли дать на поверхности, надеюсь справиться.
  - Ты бы слышала крики нашего алхимика! Вновь вспомнил язык орков и троллей, даже на вампирском ругался, когда узнал, что человек будет практику проходить в его лаборатории. Вспомнил все места, откуда руки могут расти у некоторых индивидов! Но кричал он уже при нас, когда Повелитель ушел.
  - Он ничем не хуже нашего Вуркельда! Тот также вечно ворчит и орет на нас!
  - Знавал я вашего вампирчика, мальчишкой помню, такой шустрый был! Но уже тогда из лаборатории отца не вылезал, точно похож на нашего! Только это Вуркельд ворует некоторые рецепты и открытия Бездны, не очень важные, вот и прощаем.
  - Надо же, где наших преподавателей помнят! Никогда бы не подумала.
  - Я для себя все выяснил, не буду мешать твоему отдыху, мы встаем очень рано.
  - В своей комнате я всегда просыпаюсь перед рассветом, встречаю его, - неожиданно вспомнила я.
  - Это замечательно, не придется долго стоять под дверью и будить тебя! - обрадовался Хранитель и вышел из комнаты.
   Я приняла душ и сидела на кровати в раздумьях: по разговору выходило, что я пройду некий ускоренный курс обучения в Бездне, может не так много придется учить, чтобы догнать прочих учеников? Но тут же я остановила свои мечты, потому что в Академии нам не будут давать и части знаний, что предложил Первый. Оказалось, что мне выделили рукописи по темной магии, некромантии, демонологии и алхимии и древним артефактам. За подобное многие бы, не задумываясь, заплатили хорошую цену в деньгах. Все-таки здесь собрана самая большая научная Библиотека, и знаний у местных ученых намного больше, чем в нашей Академии.
   Две недели пролетели как-то совсем незаметно. Приходили за мной до рассвета, но я всегда ждала прихода Хранителя, и мы вдвоем завтракали, вернее я ела, а демон что-то рассказывал о Бездне. Он убедился, что я забываю с книгами обо всем на следующий же день, когда я даже не вспомнила про обед.
  - Почему ты сегодня опоздала к обеду? - спросил Хранитель.
  - Ой, а я забыла про него, - хлопала я растерянно глазами вечером.
  - Так, это я виноват, что не уследил, с завтрашнего дня тебя своевременно будут отвлекать от занятий. Иначе наш Повелитель меня изведет вопросом: почему я так поступил.
   По вечерам мы обычно вели беседы на разные философские темы о жизни. В один из таких вечеров я поинтересовалась у него:
  - Вот скажите, пожалуйста, почему я вечно попадаю во всякие неприятности? Это потому, что я особенная какая-то?
  - Ох, ну ты и придумаешь, Нуся! - хохотал Хранитель. Отсмеявшись, он продолжил: - Вы, люди много думаете о себе, как об очень уникальных созданиях, когда все гораздо проще. Есть личности, носящие черную метку, которую никто не видит, кроме Судьбы. Таких меченых сущностей она постоянно направляет в разные неприятные ситуации, испытывает их. В противовес черной метке существуют чистые, ничем не отмеченные существа, их Судьба "не видит", проходит мимо, потому их зовут счастливчиками, баловнями. Основную же массу населения миров Капризная Дама испытывает умеренно. Вам с Регонталом "повезло" родиться с черной меткой, вот и страдаете постоянно.
  - А стереть эту отметину никак нельзя? Я уже устала от такого пристального внимания ко мне! - жаловалась я.
  - Встречаются личности, которых только на определенном этапе жизни вот так бросает из одной неприятности в другую. Не отчаивайся! Вдруг и тебе так повезет, - успокаивал демон.
   В то утро Хранитель заметил мою бледность и спросил: Нуся, что тебе снилось?
  - Это так важно? - поразилась я, прервав завтрак.
  - Конечно, ведь твои сны отражают состояние организма!
  - Ну, я во сне была у бабушки, там все суетились, а я бездельничала, лежала на диванчике с любовным романом. Мне так стыдно!
  - А вот это, ты зря говоришь! Вы люди очень хрупкие существа, твой организм почувствовал перегрузку, потому и подал тебе сигнал. Ты, кушай, а потом мы пойдем с тобой в одно замечательное местечко, где оба проведем три дня.
   Заинтригованная таким сообщением, я быстренько съела все, привела себя в порядок и мы отправились порталом куда-то. Это оказался дворец Хранителя, где он показал мне коллекцию оружия, некоторые вещи я никогда не видела, их применяли только местные демоны в далеком прошлом. Меня поразил целый этаж, отведенный под скульптуры, картины. Я медленно переходила от одной к другой, а мой провожатый рассказывал историю нашего общего когда-то мира. Здесь были прекрасные полуобнаженные девы, принадлежащие к разным расам, пиры соседствовали с охотничьими сценами, много изображено сражений. Одного дня мне было явно мало, но мы поднялись на следующий этаж, где оказались шикарные апартаменты, в которых можно жить большой семьей.
  Я уже отмечала для себя, что раса демонов отличается великой тягой к громадным помещениям, вот только это оказалась комната для гостей, для меня. В гостиной, среди очень больших диванов и кресел, я просто терялась. Хранитель вышел, наказав устраиваться. В гостиной все было выполнено в нежно-бежевом тоне, даже мягкий ковер на полу с пушистым ворсом, в котором утонули мои ноги. Налево оказалась спальная, где все было розового цвета, такими бывают нежнейшей розы лепестки. Полюбовавшись на эту красоту, я прошла к двери напротив, там оказалась ванная цвета морской волны. Быстро скинув одежду, я нырнула в этот бассейн с розовыми лепестками и мыльной пеной. Вылезла я когда вода едва теплой стала, приняла душ, завернувшись в махровый халат с головой, прошла в спальную. Я думала, что там шкаф, но это была целая комната с одеждой моего размера, а внизу в тон стояла обувь. Ахнув от изумления, я выбрала платье телесного цвета и простого покроя, сверху накинула шаль. Все-таки у них тут прохладно, а я слишком мелкая для нагревания помещений своим дыханием.
  Когда, завершив туалет, я вышла в гостиную, то меня ожидал Хранитель и накрытый стол, на котором возвышались мои любимые блюда. Нет, я не так давно ела, но желудок одобрительно заурчал, и я принялась за еду. Демон тактично отошел рассматривать пейзаж за окном. К моему величайшему стыду, я съела все, просто смела со стола, даже не заметив. И почему мой аппетит только растет? Я подошла к окну и тоже бросила взгляд наружу. До самого горизонта протянулась унылая, однообразная картина каких-то старинных развалин.
  - Это место было очень долго заброшенным, пока я не поселился здесь. Когда-то, на заре нашего мира, здесь стоял великий город, жители которого гордились им, и его богатством. Они и представить не могли, что от него останутся руины, напоминая потомкам о неумолимом беге времени. Я люблю смотреть с высоты на эти камни, и представлять себе город. Моя комната этажом выше, полностью совпадает с твоей, а сейчас, можешь почитать лежа на диванчике, - предложил демон, указывая на небольшую стопку книг.
   От одной мысли про учебу мне стало дурно, но я поблагодарила хозяина дворца за его заботу, взяла верхнюю книгу и присела на диван. Вскоре я углубилась в необыкновенное путешествие молодой графини, прилегла, укрывшись теплым одеялом. Из романа я вынырнула вечером, когда пришел демон и принесли ужин, намного скромнее обеда.
  - Я не буду тебя беспокоить, Нуся! Ты можешь или читать, или смотреть внизу картины, где возле каждого полотна подробное объяснение изображенному, имя художника и дата написания. У меня найдутся и дома дела, если понадоблюсь, позови мысленно, - сказал Хранитель и покинул меня.
   Я читала некоторое время, потом глаза начали слипаться, пришлось срочно принимать душ и отправляться в кровать. Впервые я проснулась так поздно, сладко потянулась, пытаясь вспомнить приятный сон, но не смогла. Привела себя в порядок, позавтракала очень вкусно, там был салат из каких-то удивительных фруктов, да ещё пирожные и мороженое. В прекрасном настроении, надев теплый костюм, я спустилась в картинную галерею, где бродила от картины к картине, вглядываясь в лица, что были как живые.
   После обеда я снова читала книгу, прервавшись вечером на ужин, а вскоре и спать отправилась. Даже не думала, что смогу так долго валяться в постели! Оказывается, я безумно утомилась. Последний день отдыха пролетел, как и предыдущий, в полном безделии. А следующим утром, снова облачившись в тренировочный костюм, я с демоном направилась к месту своей учебы. Шесть дней каторжного труда завершились выходным днем. На этом настоял Хранитель, утвердив мой распорядок недели.
  - Вот, Нуся, закончилась чистая теория, с начала новой недели у тебя будут практические занятия три раза, нет не в день, а в неделю. Это распоряжение Повелителя, даже алхимик не посмел опротестовать, хотя ругался изрядно, я даже не все слова знал, - усмехнулся демон.
   Очередной выходной день и я сижу, нежась под теплым пледом на мягком диване с романом в руках. Героиня такая наивная влюбленная девочка, читая про неё, я вспоминала, какой была сама, когда попала в Академию. Доверчивая и пугливая, верящая преподавателям безоговорочно. Где сейчас эта девочка? Когда она исчезла и уступила место мне сегодняшней? На балу и во время каникул она ещё была. Демоны... с них начались мои беды, которые продолжаются и сегодня. Наивная девочка умерла, когда меня допрашивали на Совете по поводу моего похищения. В тот день разбились мои розовые очки, я перестала верить власть имущим. Надо же, как насмеялась Судьба! Меня похитили, едва не принесли в жертву, а потом обвинили в гибели моих похитителей. Второй раз я сломалась, когда попала к отшельнику, видимо с ядом "сестренки" проник и цинизм. Какая-то змеиная способность находить нужные слова мгновенно, а не через час размышлений. Да, две частички, что делят со мной сознание, оказали благотворное влияние на способность принимать решения. Когда-то я боялась одного вида обычных демонов, а теперь спокойно смотрю на местных, из Бездны, даже Первый не кажется таким ужасным. Да, совсем ты неузнаваемой становишься, Нуся.
   Прав оказался Хранитель, один выходной день, плюс праздничный обед творят просто чудеса! Уже к вечеру мне захотелось заниматься, я вспомнила о предстоящей встрече с алхимиком. Глаза мои загорелись хищным блеском от предвкушения приключений. Интересно, а у них в лаборатории все составные части есть для зелья от всех ядов? Надо будет завтра у этого трусишки спросить. Надо же, сколько студентов к нему местных ходит, а он одной человечки испугался! Впрочем, я и Вуркельду едва кабинет не взорвала в первые же дни.
   На рассвете мы с Хранителем направились в лабораторию, где нас уже ожидал огромный демон жутковатого вида, алхимик. Во время вечерних бесед я выяснила, что демоны растут и меняются всю жизнь. Чем они крупнее и ужасней выглядят, тем старше. Услышав это, я порадовалась, что у людей иначе, может мы и подрастем слегка, но внешность остается прежней. А к концу жизни наши старики как бы усыхают, становятся меньше ростом.
  - Это тебя допустили в лабораторию? - рыкнул ч ходу демон, получив утвердительный ответ продолжил: - Свои взрывные замашки оставить лучше для человеков! Мое имя тебе ничего не скажет, называй Учитель. Со всеми веществами обращаться аккуратно, сначала спросить, потом применить! Все поняла?
  - Понятно, Учитель! - громко отвечала я. А чего он орет? И я так могу.
   Демон посмотрел на меня, смерил презрительным взглядом и пошел по коридору, сделав мне знак следовать за ним. Так молча мы дошли до лаборатории, которая поразила меня невероятной белизной и чистотой, о размерах я уже молчу. У меня возникло стойкое ощущение, что помещение находится одновременно в разных местах, я даже поежилась от неприятного чувства.
  - Здесь у нас расположены шкафы с простыми веществами, а также колбы, реторты, ступки и прочее, - посвящал демон в тонкости работы. - А здесь мы поместили горючие вещества, шкаф защищен от огня и взрывов. Здесь хранятся редкие ингредиенты.
   Его монотонное "здесь у нас" просто выводило из себя, да ещё тягучим противным голосом. Мне захотелось пристукнуть его чем-нибудь, чтобы сменил фразу, к середине помещения я решила, что он специально злит меня. Как ни странно, но мы обошли всю лабораторию под монотонный голос алхимика.
  - Завтра наши студенты под наблюдением преподавателей отправляются в пустыню. Они заказали жидкость для борьбы с пустынными прыгунчиками, твари мелкие, но покрыты слизью, разъедающей кожу. Взрослым ничего, а подростки пострадать могут, вот для защиты кожи и будем варить состав. Заодно потренируешься в работе с горючими веществами, - обрадовал меня Учитель.
   Я скептически посмотрела на демона, но промолчала. В первую очередь мне дали прочитать способ приготовления и заучить список входящих веществ. После чего мы приступили к выполнению практической части задания. Демон выдал мне защитный комбинезон со словами: "Это чтобы не обуглилась"! Подобное предупреждение было воспринято мной как насмешка, как оказалось позже, зря. Подготавливала я ингредиенты на столе, а большой котел поставили в вытяжку, постепенно добавляя необходимые вещества. Бегая от шкафов к столу, отвешивая, растирая кое-что в ступках, я увлеклась процессом. Демон осторожно помешивал зелье в котле, оно приобрело красновато-бурый цвет, тогда мне приказал достать из шкафа с горючими веществами квази-камень.
  - Нуся, будь очень осторожна! - предупредил он меня в сотый раз. - Возьми универсальный держатель, его силовое поле не позволит содрогаться сосуду!
   Мне не очень нравились подобные напоминания, однако, я едва не ахнула, когда увидела под табличкой "квази-камень" запаянные пробирки. Стекло было очень прочным, почти непрозрачным, а внутри нечто шипело, и периодически проскальзывали огненные искры. Очень аккуратно, почти не дыша, я несла сосуд к вытяжке. Демон сам вскрыл емкость над самой поверхностью готовящегося зелья. Я увидела, будто маленькое солнышко с грохотом булькнуло в котел, дым окутал все пространство под вытяжкой. Мы наблюдали за происходящим со стороны. Это был завершающий штрих, дальше реакция шла без нашего непосредственного участия семь часов до полного остывания.
   Временами я подходила и смотрела завороженно, как нечто булькало, выпуская цветные искрящиеся всплески. Они не доходили до края большого котла, но создавали эффект чего-то живого, пытающегося вырваться на волю. Я нисколько не жалела, что приняла участие в этом процессе, Учитель только ухмылялся, поглядывая на меня.
  - Я забыл сказать тебе, дитя, что три дня ты проведешь под моим руководством, а дальше занимайся, чем хочешь до следующей недели! - порадовал меня алхимик. - Пока почитай вот эту занимательную рукопись. Выносить её из лаборатории строжайше запрещено, это мои собственные изыскания.
   Молча взяла предложенную вещь и углубилась в её изучения. Демон отрывал меня от чтения, когда происходили изменения в нашем зелье. Каждый час оно меняло цвет и густоту, наблюдать за ним было интересно. Наконец, наш состав остыл, превратившись в прозрачную жидкость желтовато-зеленого цвета. Я разлила её в двадцать флаконов с прочной пробкой, на каждом из них красовалась этикетка с названием.
  - На сегодня работа закончена. Я отведу тебя в твою комнату, где отдохнешь до утра, - объявил Учитель, убирая флаконы в ящик.
   Лаборатория вновь сияла первозданной чистотой, будто и не трудились мы целый день, захламляя её грязной посудой. Бытовые заклинания здесь на высшем уровне, я даже позавидовала слегка. Идти нам оказалось недалеко: комната располагалась в самом конце коридора и была она точной копией той, что предоставил Хранитель.
   Даже ужин ожидал меня привычный, при виде его мой живот заурчал, а я вспомнила, что с утра ничего не ела. В принципе, мы и с Вуркельдом на последних практиках обедать не успевали, ждали окончания варки очередного зелья. Приняв душ после ужина, я сразу отправилась спать, чувствуя усталость во всем теле. Сны свои я не помнила, но проснулась отдохнувшей. Я привела себя в порядок, позавтракала и выглянула в коридор: алхимик уже маячил у двери в лабораторию, ждал меня.
  - Девочка, как ты себя чувствуешь? - спросил он сходу.
  - Сейчас нормально, а вчера очень устала, как никогда. Наверное, отвыкла от такой нагрузки, - удивилась я такой заботе.
  - Это моя вина, - говорил демон, пропуская меня в лабораторию впереди себя. - Вероятно, ты не знаешь, что мы, демоны, питаемся эмоциями мыслящих существ. Это для нас почти то же самое, как для тебя шоколад и мороженое. Нет, у нас только отшельники специально вызывают у пленников эмоции страданий, питаясь ими, затем поглощают душу. Цивилизованные демоны так не поступают. Вчера от тебя исходил такой сильный поток, что я насытился на неделю. Как наблюдательная девочка, должна была заметить, что работники библиотеки совсем перестали принимать пищу. А Хранитель ещё и вечерами к тебе заходил, так понравилось!
  - И как мне от вас закрыться? - совсем растерялась я.
  - Никак не надо. Если я буду собирать только то, что ты щедро рассыпаешь, мне будет достаточно, и самочувствие твое не пострадает. А рассказал я потому, что этому наверху не учат, а знания лишними не будут, - подвел Учитель итог сказанному.
   Несмотря на заявление демона, я весь день была сама не своя, даже несколько раз ингредиенты путала, и, если бы меня не проверяли, могла взорвать лабораторию. У меня даже в памяти не отложилось все то, что я делала, такая каша творилась в мыслях. Под конец практики алхимик не выдержал:
  - Нуся, ну что ты ведешь себя как маленькая обиженная девочка? Я сказал тебе, чтобы ты приняла к сведению, а опасаться надо лишь отшельников. И не надо замыкаться в себе, как улитка! Не прячь свои чувства и эмоции!
  - Да, чтобы вы насыщались, а я слабела? Благодарю, покорно!
  - Ничего ты, оказывается, не поняла! - с какой-то грустью говорил Учитель.
  - А что, разве не так?
  - Все не так! Наши дети до десяти тысяч лет сохраняют способность к эмоциям, не всем, но некоторым. Все зависит от конкретного индивидуума и его происхождения. Чем старше становится демон, тем меньше остается проявленных чувств. Растет познание миров и мудрость, я очень стар и полностью лишен возможности ощущать необычное. Это вы живете в одном мире, а Бездна безгранична и соприкасается одной гранью с сотворенным миром, каких множество, а противоположные грани уходят глубоко в Хаос. Некоторые из нас помнят сотворение первых миров. Мы бессмертны, дитя, потому набираясь мудрости, проникаемся холодом познания. Мы устроены так, что не можем брать эмоции своих детей, а прочие сущности к нам попадают редко. И сейчас ты отказала древнему созданию вспомнить юность и ощутить часть того, чего мы давно лишились.
  - Почему-то я так не подумала, - совсем растерялась я, даже не пытаясь представить его возраст.
  - Ничего, мы ещё пообщаемся с тобой! Завтра я проверю твои познания в алхимии, чтобы знать: на что рассчитывать в следующие занятия. А на сегодня у нас все сделано, можно идти отдыхать.
   Вот так закончился мой второй день практики, а я так и не узнала, есть ли все ингредиенты для универсального противоядия. Даже не понятно было, с чего я стала так озабочена этой штукой? Может, просто жить очень захотелось после всех этих стычек с богами и демонами? Так ничего и не продумав, поужинала и взялась читать рукопись по алхимии, которую Хранитель выдал на всякий случай. Зачиталась я допоздна, но утром проснулась вовремя и успела придти в лабораторию, Учитель ни слова не сказал.
   Ох, и гонял он меня по всем темам в разбивку! То одно спросит, то другое, да с разных курсов, я даже вспотела, от такой скорости вопросов. Наконец их поток иссяк, демон посмотрел на меня и сказал:
  - Нуся, должен отметить, что ты старалась, но могла и лучше подготовить предмет. Маловато вас Вуркельд спрашивает, утратил вампир былую хватку. А теперь скажи, что ты сама пожелала бы приготовить?
  - Есть у меня одно желание, только не знаю, вдруг у Вас пера феникса нет, - начала я издалека.
  - Вот уж, этого добра достаточно! Он же рождается в жерлах вулканов и перья теряет. Снаряжается трое демонов в броне, и спускаются внутрь почти до лавы, где берут перышки и пакуют в специальные сосуды вместе с кусками лавы. Накладывается сохраняющее температуру заклинание и хранится веками. А для чего тебе такой предмет специфический понадобился? - заинтересовался алхимик.
  - Да, хотела универсальное противоядие приготовить, очень часто в неприятности попадаю, разные личности окружают. Постоянно гадость какую стремятся сотворить!
  - Сложная задача, и вряд ли выполнима. Нужен яд пустынной змеи Ше, которая очень мала, и чрезвычайно ядовита. Она обитала когда-то во всех пустынях известных миров, но постепенно её полностью истребили. Потому приготовить зелье невозможно.
  - Случайно речь идет не о моей сестренке? - спросила я и попросила: - Покажись, Пасси!
   Увидев мою любимую змейку, демон просто лишился дара речи от неожиданности.
  Он просто смотрел на неё и хлопал изумленно глазами, вид его был очень потешным.
  - Но как? Они же все вымерли! - не выдержал алхимик.
  - Это посланница самого Великого Сета, она спасла мне жизнь у отшельника. Моя кровь почти наполовину теперь состоит из яда, потому не рекомендую употреблять меня в пищу! - серьезно говорила я. - Она хорошая девочка и даст яду, сколько понадобится.
  - Там надо совсем немного, но если она согласится, то я прошу наполнить небольшой сосуд! - взволнованный Учитель достал небольшую колбу, и Пасси наполнила её. - На универсальное противоядие достаточно трех капель, остальное будет тщательно храниться для экстренных нужд в моем сейфе. Готовить начнем в следующий раз, я подберу все ингредиенты, варится состав трое суток.
  - Так долго готовить? Впрочем, я читала сокращенный вариант книги, может там не весь рецепт, - высказала мысли вслух.
  - Да, это вершина алхимии, почти самый сложный состав и длительное приготовление. Я рад, что мне удалось набрать полный состав! - демон был счастлив.
   До вечера я читала личный трактат Учителя, где подробно описано изготовление универсального противоядия, почти наизусть заучила вместе с составом. Алхимик же, что-то напевая под нос, набирал ингредиенты, всевозможные колбы, ступки, реторты, сверяясь с личными записями. Просто идиллия царила в лаборатории. Вечером мы простились до следующих занятий, а рано утром за мной пришел Хранитель.
  - У меня есть предложение по пункту моего питания, - начала я сходу, не дав демону раскрыть рта. - Надоела обыденная пища, хочу пирожки, всякий раз с разной начинкой, а также более широкий ассортимент блюд на обед.
  - Твои слова услышаны, изменения внесут сегодня же, - мой собеседник пытался скрыть свое изумление, но получалось плохо.
   Я хмыкнула неопределенно, мы переместились к месту хранения книг, мое привычное место уже меня поджидало со стопкой книг. Прошло десять минут, и мое сознание полностью ушло из реального мира, существовала только рукопись. Хорошо, что обслуживающие демоны вовремя отрывали меня для обеда, тем более для такого праздничного. Если уж демоны получили деликатес в виде моих эмоций, так и мне надо обеспечить соответствующие питание.
  Как пролетело время до алхимии, я так и не поняла. Вроде бы едва успела вернуться к занятиям, а уже снова перед лабораторией стою. Видимо я сильно желала готовить это зелье, иначе не скажешь.
  - Сначала мы приготовим простые ингредиенты, доведем их до нужного качества, тогда и поставим варить наш состав. Первыми отвесим порошковые смеси, - начал алхимик.
   Их было всего четыре, и я мигом взвесила нужные количества. Дальше пришлось воспользоваться ступками и растирать всевозможные стебли, корешки, чешуйки. Тут пришлось покрутиться, пока все измельченное ссыпали в котел средних размеров. Первой вылили желчь пустынного попрыгунчика, следом отмерили воды, смешали, раздалось характерное шипение, состав разогревался, дошел почти до кипения, сменил цвет на жуткий зелено-бурый. Остывало это нечто медленно, я успела отмерить несколько кислотных составов, пока пришло время их добавлять. Демон мне не доверил, опустошал приготовленные пробирки сам. Судя по бульканью в котле, я бы несколько раз ошпарилась в процессе изготовления сложнейшего состава. Ближе к вечеру добавили последнюю жидкость и оставили кипящую смесь до утра. Первые двадцать ингредиентов опустились в котел, осталось столько же.
   Душ слегка снял усталость, я смогла поесть, и сразу легла спать. Я даже проспала слегка, быстро умылась, позавтракала и почти бегом направилась в лабораторию. Демон ничего не сказал про опоздание. Он уже добавил толченую драконью чешую и очередную кислоту, в котле снова все пузырилось и кипело. Я быстро истолкла лапку северной белокрылки, довесила пыльцу золотого лотоса, смешала и подала Учителю. Он сыпал порошок медленно, постоянно помешивая состав. Как и вчера, я заранее приготовила несколько жидкостей. Следить за булькающим в котле раствором было очень интересно, ведь он постоянно менял свой цвет, иногда вся радуга пробегала по поверхности.
   Ближе к вечеру алхимик сам достал сосуд с перышком феникса, а я зажмурилась от яркого сияния. Перо осторожно опустилось вместе с кусочком лавы по центру котла. Вот тут-то и началась настоящая феерия красок: вспышка зеленого сменялась фиолетовым, далее желтым, переходящим в красный и оранжевый, который синел. Это было похоже на танец красок, я не могла оторвать глаз от этого чуда, которое иногда пересекалось серебряными полосами. Демон позволил мне наблюдать до середины ночи, когда цвет стал однородным, желтоватым, но жидкость продолжала бурлить.
   Спать я легла без ужина, сил не было ни на что. А вот проснулась я рано, приняла душ, поела и заспешила на практику.
  - Что, Нуся, не терпится увидеть результаты двухдневного труда? - встретил Учитель.
  - Такая красивая реакция, даже представить не могла подобное! - восхищалась я искренне.
   В последний день добавлялись порошки и жидкости, нейтрализующие действие кислот, а также эфирные масла. Работы мне хватило, набегалась я за день по огромному помещению. Демон только посмеивался, глядя на мои старания. Ближе к вечеру я отмерила три капли яда моей сестрички в специальный раствор, и в таком виде алхимик вылил его в котел, помешивая. Он произнес какую-то загадочную формулу, над раствором появился сизый дым. Мы отправились отдыхать, а он так и не осел.
   Уже в комнате я задумалась над действиями Учителя. Получалось, что без странной фразы универсальное противоядие приготовить нельзя. Произнести эти шипяще-свистяще-булькающие звуки человеческий организм не в состоянии. А готовится состав только для людей. Из этого получалось, что раньше народы жили в мире? Или же такое наблюдалось не у нас, а в иных мирах. Как все сложно и запутано. С такой мыслью я и уснула.
   Перед рассветом я проснулась от тихого стука в дверь, что было очень странным. Накинув халат, я поспешила в гостиную, где меня ожидал алхимик.
  - Нуся, я уже перелил противоядие. Ты должна выпить прямо сейчас вот этот флакон, - он протянул его мне. - Остальное содержится в особом сосуде, который открыть сможешь только ты. Никто не должен знать о нашем опыте, у тебя могущественные враги. Для всех мы занимались рутинными реакциями с утра, после чего ты доучивала теорию. Поверь, так будет лучше для нас обоих.
   Я молча выпила из флакона, почуяла себя очень плохо, опустилась на диван. Демон подал второй сосуд, который я спрятала пока в карман. Через полчаса пляска перед глазами прекратилась, голова перестала кружиться, я вздохнула. Учитель молча вышел, оставив меня одну.
   Я лежала и в мою голову закралась странная мысль: похоже, не все демоны ненавидят людей или являются сторонниками богов. Вот алхимик по какой-то причине помог мне с противоядием, вручил его при таких странных обстоятельствах и велел молчать. Хранитель и Первый заодно с богами, в этом я ни капли не сомневалась, ведь они оба даже звука не издали, что им мои эмоции идут в качестве энергетического запаса. У меня нет даже сил на завтрак, так отвратительно себя чувствую, а демон может учуять неладное. А может, он решит, что его напарник лишнего "поел"? Вполне возможно, но в любом случае правды никто не узнает. Как только я так подумала, раздался стук в дверь. Я вернулась в спальную и переоделась, почему-то флакона в кармане не было.
  - Позже, сестра, не отвлекайся! - предупредила меня змейка.
   Я довольно хмыкнула: хорошо иметь таких помощников! К демону я вышла уже в нормальном расположении духа, даже приободрилась немного. Мы уже находились в новом хранилище, когда он спросил:
  - Нуся, как Вы себя чувствуете? Мне кажется, Ваше лицо очень бледное.
  - Видимо вчера немного перезанималась, старалась заучить записи по алхимии. А сегодня слегка кружится голова, но это пройдет! - заверила я с самой лучезарной улыбкой.
   Демон посмотрел на меня внимательно, но ничего не сказал, а я взялась за очередную стопку рукописей. Первые полчаса мне стало несколько хуже, видимо местные работники решили "позавтракать", но потом все нормализовалось. Все же мне было плохо и в обед, я ела совсем без аппетита, просто, чтобы меньше замечали мое самочувствие. Зато к вечеру, когда пришла в "свои" апартаменты, живот просто рычал, требуя еду. За ужином я съела все до последней крошки, плотоядно облизнулась, но стол был пуст. Как в хранилище, так и в комнатах я ощутила чужое присутствие, но неявное. Кто-то скрытно следил за каждым моим движением, кожей чуяла. Как хорошо, что сестричка змейка такая пронырливая и догадливая! И флакончик спрятала, да и восстановиться быстро помогла. Как обычно, ранним утром Хранитель стучал в дверь комнаты, а я к тому времени была полностью готова идти учиться.
  - Мне право неловко, но больше занятий по алхимии не будет. Преподаватель вел себя некорректно по отношению к тебе, как ученице, потому отстранен, - высказал демон глядя мне в глаза.
  - А мне так хотелось провести несколько опытов, которые я нашла вчера в рукописи! - не сдержалась я.
  - Очень жаль, Нуся, но ничего не получится. Следующая неделя будет последней и твои временные каникулы закончатся. Выходного дня на этой неделе не будет, ведь ты возвращаешься домой! - заявил Хранитель.
   Вот так неожиданно сократились мои занятия, и возразить я не могла. Снова моя жизнь подвергается опасности, нутром чую. Только бы алхимика не уничтожили из-за меня.
  - Скажите, пожалуйста, а преподавателя не сильно наказали? Он мне очень нравился как специалист, будет неловко, если я виновата в ухудшении его положения.
  - Что, ты! Ничего ему не сделали, да и что можно применить к одному из старейших демонов Бездны? Ему просто запретили с тобой заниматься, свои обязанности алхимика он будет выполнять по-прежнему.
  - Это замечательно! А то я совсем собиралась расстроиться. Я такая неловкая, все из рук вечно валится, а другие страдают! - смущенно захлопала глазками.
  - Вот уж здесь твоей вины ни капли нет! Он сам признался, что вел себя некорректно!
   На это мне было нечего возразить, мы переместились в хранилище, и я приступила к занятиям. В этот день я даже не заметила, что было на обед, так увлеклась уроками. Вечером, точнее почти ночью, Хранитель просто взял рукопись из моих рук и положил на стол.
  - Нуся, я договорился с Правителем! Часть рукописей будет скопирована и передана тебе в личное пользование. А те, что нельзя будет копировать, частично выучены и при твоей скорости за неделю освоишь оставшиеся. Поэтому не следует так напряженно стремиться запомнить все, - улыбнулся демон.
  - Ох, спасибо большое за Вашу заботу! Прямо камень с души свалился! Вы же знаете, с каким энтузиазмом я читаю рукописи. Они все священны для меня!
  - Вот поэтому, я и попросил о копиях!
   С этими словами Хранитель взял меня под руку и перенес до дверей апартаментов, где учтиво поклонился и ушел к себе. Я закрывала дверь совершенно озадаченная его поведением. В первую очередь меня заинтересовало: не изменят ли тексты при "копировании", и что это будут за рукописи. Увы, повлиять на ход событий я не могла, приходилось ждать. Несмотря на позднее время, я все-таки съела мясо тушеное с овощами и пирожки с горячим чаем. Душ немного снял напряжение с моего уставшего тела, а сон принес долгожданный отдых. Утром я встала рано, как обычно, и к моменту прихода демона была готова к занятиям.
   Оставшиеся дни моих занятий промелькнули очень быстро и были похожи один на другой, будто близнецы. Впрочем, кто учился, тот знает, что нет ничего скучнее, чем заучивать разнообразные тексты. Незаметно подкралось утро, когда я снова попала в руки демониц для приведения меня в надлежащий вид. Они отмывали тело жесткими мочалками, смывали грязь, затем массировали всю меня так, что кости почти трещали. О том, что эти дамы делали с моими волосами, пытаясь оставить голову лысой, лучше не вспоминать.
  Два часа бесконечных пыток, облачение в ненавистный корсет, стянувший талию так, что я едва дышала, видимо боятся, что много съем. Платье персикового цвета с открытыми плечами, зауженное в талии и пышное книзу почти подметало пол. Почти - это туфли на высоченных каблуках и платформе. Их изобрести могли только инквизиторы, потому как нормальному человеку такие пыточные устройства в голову не придут. На мои плечи опустилась горжетка с длинным мехом в тон платью. Из зеркала на меня смотрела красивая придворная дама. Волосы мои скрепляла заколка из розового жемчуга, и такое же ожерелье украсило шею. С трудом, ковыляя на каблуках, я поспешила за демоницами по коридорам.
  Первый ожидал меня в своих апартаментах за накрытым столом. Меня снова пытались поразить разнообразием и обилием еды. Едва дыша в тесном платье, я церемонно поклонилась Правителю.
  - Проходи, Нуся! Мы сегодня завтракаем по-домашнему, вдвоем. Потому отложим всякие церемонии! - пригласил демон.
   Я прошла и села на приготовленный стул напротив него. Завтракала я не сей раз по всем правилам этикета: только отщипывала от каждого блюда по чуть-чуть. Даже любимое мороженое и горячий шоколад только попробовала. После еды мы прошли в соседнюю комнату, которая оказалась личным кабинетом Первого.
   Демон прошел вперед и сел в кресло у камина, жестом пригласив меня занять место с другой стороны от пылающего очага. Некоторое время он молча смотрел на танцующее пламя, я не спешила прерывать его раздумья.
  - Вот и закончились твои вынужденные каникулы, девочка! - начал он издалека. - Мне бы хотелось, чтобы ты задержалась подольше, увы, обстоятельства не позволяют.
   Тут его молчание растянулось почти на полчаса, однако, я не рискнула задать какой-либо вопрос, или ещё как-то напомнить о своем существовании. Торопить древнейшее существо иногда бывает опасно для жизни.
  - Ты уже знаешь, что наш алхимик, как ни прискорбно это заметить, превысил свои полномочия в отношении тебя, человека. В результате ты едва не погибла от переутомления, почему я и вынужден был вмешаться. А тебе пришлось закончить практику на середине, как это печально! - Правитель по-прежнему созерцал огонь. - Нет, такого старейшего ученого нельзя наказывать, просто ты до конца не познакомилась с нашей лабораторией.
  - Благодарю Вас! Я и мечтать не смела, что проведу синтез раствора Тенральи! Одна из красивейших реакций в алхимии!
  - Это так мало, по сравнению с тем, что мы приготовили для тебя! Впрочем, наш Хранитель предложил подарить тебе копии некоторых рукописей. В вашем мире они бесценны!
  - Да, мне говорили об этом, я до сих пор поверить не могу, что такое чудо возможно! Обещаю очень бережно обращаться с ценными фолиантами!
  - Нам бы не хотелось, чтобы в твоей Академии узнали об этом визите в Бездну. Я решил отправить тебя в один лесок, рядом с ним портал есть стационарный, но придется пешком идти часа три. Вид твой будет соответствующим, будто три дня блуждала. Книги ждут в твоих апартаментах среди учебников. Скажешь, что неожиданно тебя унесло прямо из комнаты вечером, не успела даже переодеться.
  - И наши преподаватели мне поверят?
  - Конечно, Нуся! Во время разрушения Храма Всех Богов такие происходили катаклизмы в разных мирах, по сравнению с которыми простое перемещение в неизвестном направлении просто мелочь!
  - Что же, спасибо за внимание и дозволение изучить рукописи! Я прямо сейчас отправлюсь в свой мир?
  - Да, это произойдет немедленно, - ответил демон.
   Вокруг меня закрутилась воронка, я не успела и охнуть, как оказалась в странном лесу одна. Деревья полностью голые, корявые со спутанными ветвями, каменистая земля и удручающая тишина. Я не сразу сообразила, в каком направлении идти, потом махнула на такой пустяк рукой и пошла вперед. На мне был мой тренировочный костюм и ботинки, было достаточно прохладно.
   Не знаю, как демон считал три часа, но блуждала я не меньше семи. Когда впереди показалось какое-то жилье, я готова была кричать от счастья. Однако, меня ждало новое разочарование: поселок был пуст, здесь уже все заросло паутиной. Правда я вышла на дорогу, но радости это не принесло. Опять демон убеждает меня, что от них человеку хорошего не ждать. Все тело ныло от непривычно долгой ходьбы, ноги отказывались идти дальше, когда я все-таки вышла к обещанному порталу. Местные служащие выслушали мою историю о трехдневном мучении бедной девушки, как я пила воду из ручьев, а ягоды служили пищей. Никто и не подумал меня накормить, просто направили в Академию, обещая прислать счет за услуги.
   Я уже не верила своим глазам, когда оказалась в стенах родного учебного заведения. Вот тут меня сразу встретили друзья и подруги, помогли подняться наверх. Первым делом я все же приняла душ, а потом приступила к ужину, приготовленному руками любимой Шайсу.
  - Нуся, ты где пропадала? - спрашивали все.
   А что я могла им сказать? Просила подождать до утра, потому что глаза мои уже слипались от усталости, тело ныло, ноги же просто отваливались. Первый сказал правду и среди учебников оказались двенадцать рукописей.
  - Сестренка, а эти книжки случаем не меченые? - поинтересовалась я у змейки.
  - Как же, демоны пометили определенные страницы, чаще всего там, где они сменили простые заклинания на вызов богов.
  - А им-то зачем явление богов? - поразилась я.
  - Ты уже знаешь, что условия существования в Бездне ухудшаются с каждым столетием, а они практически бессмертны, если доживут до определенного срока. В последнее время это случается все реже, а боги обещали помощь.
  - Опять обманут. Когда-то и людям обещали многое, но вместо этого сделали своими игрушками. Пасси, а ты сможешь сменить страницы на правильные? Вернее не так, лучше в тетради отобразить правильные заклинания с указанием страниц, а я не буду их открывать. Мое предчувствие говорит, что есть ловушки, срабатывающие при открытии измененных страниц.
  - Это возможно. Я восстановлю страницы, а ты вложишь их в нужные места, а ловушки попробую вычислить и закрыть.
  - Великолепно! А сейчас спать, я просто падаю от усталости! - с этими мыслями я легла в кровать и сразу уснула.
  
  Глава 13. Бедная Академия!
  
   Насладиться сном мне так и не дали, вскоре после рассвета в дверь застучали так, будто решили её сорвать. Моя бедная голова! За что такое мне наказание! Быстро накинула халат и обула тапочки, грохот продолжался.
  - Иду я, иду! Прекратите стучать! - крикнула я, но горло пересохло, и получился писк.
  - Нуся! Быстрее, нас эвакуируют! - вопила наша вампирочка.
  - Моннейра, вечно ты все преувеличишь! Заходи! - открыла я дверь, в которую ворвались девчата и троица друзей. - Что-то вас больно много на одну меня!
  - Какое преувеличивает! Уменьшила в десять раз! - гремел орк.
  - Может, нормально кто объяснит? Только не хором! - взвыла я.
  - Вуркельд сегодня ночью вместе со Страктусом проводили какой-то эксперимент. Намеревались испытать новое средство на наших библиотекарях. В итоге зомби потеряли рассудок, рушат стеллажи и рвут книги. Всех студентов выгоняют вон, мы как всегда последние, прочие курсы эвакуированы! - поясняла Верда.
  - Мы намерены к вампирам в гости прогуляться на три дня. Нас Моннейра пригласила! - добила меня Ундра.
  - А мы собираемся в одно чудное местечко! Лес, озеро, дичь и тишина! - видя мое замешательство, сказал Лиин.
  - Вот с ребятами я и отправлюсь! Устала я что-то от гостей. Вот летом намерена посетить всех троих друзей. Сейчас хочу тишины, у костра посидеть. Пойду вещи собирать! - сообщила я и ушла в спальную комнату.
   Почему-то надела новый костюм тренировочный, сложила оружие, взяла сумку с драгоценными книгами, там же были некоторые зелья целительные. Шайсу положила на стол рюкзачок, набитый продуктами. Когда я вышла в гостиную, то девочек не было, а парни активировали личный портал. Я шла следом за Трилом, чтобы меня никто не обидел.
   Сначала я услышала шум битвы, затем увидела, как ко мне метнулись двое. Сабли будто сами прыгнули в руки, первую атаку я отбила и завертелась вокруг оси, стремясь защитить себя. Действовать пришлось автоматически, мгновенно вспомнились уроки моих учителей. Вскоре один из врагов упал, раненый в живот, второй усилил атаку, вложив всю свою злость. Только она плохой советчик и через пять минут точным ударом в сердце, я уложила и его. Все было кончено, вокруг десятки трупов, Лиин вытирая меч шел ко мне, а Оррик наклонился над мужчиной в центре поляны.
  - Ты как, не ранена? - спросил вампир, получив отрицательный кивок, убрал меч в ножны. - Орк бросился тебе на помощь, но бандит уже оседал на землю. Даже в страшном сне не мог представить, что в такую переделку попадем! Вот это называется отдохнули в тишине!
  - Нуся, иди сюда! Он ещё жив! - позвал Оррик.
   Я подошла к нему, убирая сабли на ходу. Воин был жив, но в боку зияла жуткая дыра от паха до подмышки. Спасти его могло только чудо. Лиин подал мои вещи, а я освобождала рану от одежды. На мое счастье среди прочих флаконов был и раствор для обработки ран, а также специальные иглы и нити. По виду разреза и магически, я поняла, что кишки не задеты. Руки обработала самогонкой из фляги Трила, приступила к самой ране, обработала внутри тампоном из специального мха. Взяла иголку с ниткой и начала стягивать края. Пришлось применить заклинание, останавливающее кровотечение. Завершив художественное шитье, я обработала швы раствором, что убивал заразу и ускорял заживление, особый эликсир. Варила я его как-то по эльфийской книге, и вот пригодился. Орк держал раненого, а вампир перевязывал. Я же медленно встала, с трудом разгибая затекшую спину. Бросив очередной взгляд на спасенного мужчину, я замерла, глаза расширились от ужаса.
  - Мальчики, - прошептала я, Трил подхватил меня сзади, чтобы не упала. - Это же Вирлен, третий сын короля.
  - И, правда! - изумленный возглас вампира и орка. - А что он тут делал?
  - Нам лучше куда-нибудь отсюда перебраться. Похоже, что это было покушение, и мы влипли. Он должен пережить короткий путь, - предложила я.
   Тролль аккуратно подхватил принца на руки, как младенца, Оррик подхватил наши сумки, а Лиин открыл портал. Первым исчез Трил с ношей, за ним протолкнули меня, я как-то замешкалась. Последним шел вампир.
  - Ой, мальчики! Вы к нам? Я пойду маму звать! - прощебетал девичий голосок.
   Это была молоденькая девчушка лет двенадцати с черными волосами, уложенными вокруг головы и огромными карими глазами с пушистыми ресничками. На кукольном личике они были очень выразительны, кроме того, от них исходило сияние, вернее так солнце отражалось.
  - Нет, Солнышко! Мы пройдем мимо, и ты нас не видела! Но на каникулах мы первым делом к вам в гости нагрянем! - сказал орк, увидев разочарование на этом милом личике.
  - Вот всегда вы так, - вздохнула малышка, открывая дверь в стене, которую я не сразу заметила.
   Мы быстро вошли внутрь и начали спускаться в древнее подземелье, Лиин зажег магический светильник. Шли мы очень долго, даже прошли под небольшой рекой, слышался её шум сквозь камни. Наконец впереди показалась лестница, ведущая наверх. Выйдя на поверхность, я с удивлением разглядывала развалины, в которых мы оказались. Тролль уверенно шел вперед, направляясь к лесу. Почти сразу мы вышли на поляну, где был выложен "ведьмин круг", камни его потрескались от времени. Трил вошел со своей ношей в центр, вампир взял меня под руку, помогая пройти сквозь заросли травы к этому необычному порталу. Оррик положил рядом с нами сумки и начал, тихо напевая, поливать из сосуда на камни. Обойдя круг, он присоединился к нам и выкрикнул какое-то слово. Нас окружил плотный туман, а когда он рассеялся, то меня поразила тишина. Мы стояли в таком же кольце, но вокруг стоял древний лес. В нашем мире очень мало осталось подобных мест. Несмотря на внешнее сходство, деревья не имели никакого отношения к эльфам. Они были ровесниками мира, ни птицы, ни звери не входили под тень этих мрачных исполинов. Говорили, что только духи древнего народа пролетают в чаще. У меня спина покрылась мурашками от страха, а парни пошли в сторону деревьев, я поспешила к ним, устроившись сразу за троллем, замыкал шествие орк.
   Не прошли и сотни шагов, как Трил замер на краю необычной поляны, покрытой травой, будто ковром. Мы встали по бокам от него, наш друг пропел что-то непонятное своим громовым голосом. Минут пять тишину нарушало лишь наше дыхание и биение сердец. Из ниоткуда в самой середине "ковра" появилась высокая женщина с бледным лицом неопределенного возраста. Как же от неё веяло первозданной мощью и властью! У меня волосы на голове зашевелились. А она будто плыла к нам, такие медленные были её движения.
  - Что привело вас к нам? - раздалось в голове, а ребята смотрели на меня.
  - Судьба привела нас на помощь этому человеку. Он остался жив, однако, все наши жизни под угрозой. Тайные враги напали и ранили его. Мы всего лишь студенты, не хотим подвергать опасности жизни близких. Потому нижайше просим защиты и помощи в исцелении раненого! - склонилась я в глубоком поклоне.
  - Ты отмечена особо, дитя! Мы поможем вам! - высокопарно заявила дама.
   Мне было как-то все равно, главное, чтобы принцу помогли, да и мы наконец-то отдохнем от этого бега с препятствиями. Как мы перемещались, я даже не приметила, но на полянку ту странную мы не вступили, это точно. Оказались мы в каком-то небольшом городке, там дома были каменные, часть из них в два этажа. Нас разместили в соседних комнатах, мне выделили целые апартаменты с ванной, гостиной и спальной, где стояла шикарная кровать под балдахином. Прямо под нашими спальнями было замечательное кафе, куда мы сразу направились. Нам объяснила наша провожатая, Трил и принц отправлены в лазарет, где раненому оказывается необходимая помощь.
  - Нуся, смотри: тут есть твоё любимое мороженое и пирожные! - радостно воскликнул орк.
  - А ещё имеется в наличии темное пиво, как обожает наш Оррик! - хихикнул Лиин.
  - Ладно вам, мальчики! В этом уютном местечке для каждого найдется любимое лакомство! - примирительно заявила я.
   Обед оказался просто восхитительным! Такое изобилие я видела лишь у демонов, поэтому наелась досыта. А мороженое с ягодным сиропом было такое изумительное, что похоже я переела. Друзья тихонько хихикали, глядя на меня.
  - Слышишь, подружка! Ты за неделю так поправишься, что кругленькой станешь! - улыбался вампир.
  - Вам бы только придраться! Может, погулять сходим? - предложила я.
  - Тут такое дело, - начал Оррик, почесывая ухо. - Нам наша сопровождающая сказала, чтобы мы не покидали помещения. Здесь мы в полной безопасности, а вот за пределами здания нас ждут проблемы. Причем нам могут отказать в убежище и лечении принца, а его раны очень серьезны.
  - Ну, если мы находимся как бы в заключении, хотя и добровольном. Нас ведь сюда никто не звал! - вздохнула я. - Ладно, поднимемся в мои апартаменты, что ли? Там весьма удобные диванчики и кресла!
  - Ух, ты! Тебе как девушке, да и главной в нашей компании королевские условия предоставили! - усмехнулся Лиин. - Тогда точно, идем к тебе!
   Мы поднялись в гостиную, где парни сразу уселись в кресла, пробуя их на прочность и мягкость. Оба с удовольствием наслаждались комфортом, оглядывая комнату.
  - Мне вот покоя не дает один вопросик, - вздохнула я, обдумывая фразу. - Как Вуркельду удалось такое сотворить, и почему нас выгнали? Неужели нельзя все то же самое проделать при нас? Или заклинания секретные?
  - Не части, Нуся! Из тебя вопросы сыпятся, как зерно из прохудившегося мешка. Можно мы по одному будем разбирать? - жалобно застонал орк.
  - Как хотите, просто меня это волнует с момента, когда вышли из моей комнаты.
  - Первое, Вуркельд давно работает над составом по сохранению зомби. Недавно он нашел секретные разработки демонов, решил их опробовать. Мы уже видели результат. Возможно такие покойнички и крепче прежних, но нести службу библиотекарями они не смогут. Но книги уже испорчены, а там были редкие экземпляры, - пояснял вампир.
  - Да уж, некоторые из них только в Академии и сохранились. Хорошо, что маги наши сильны! - подхватил Оррик.
  - А кто будет проводить эксперимент со временем? - вспомнила ещё вопросик.
  - Вот тут-то как раз всё понятно. Соберутся все темные маги, всех светлых и студентов отправили отдыхать. Главным будет наш ректор Дарлен, ему помогает Страктус, а прочие делятся энергией. Ты не смотри так пренебрежительно, Нуся! Хоть и с большими причудами ректор Академии, но маг он сильнейший в нашем мире. Сравнить можно только с ректором Светлых эльфов, но там древняя линия крови Повелителей. Собственно, поэтому наше учебное заведение держится, не рискуют дразнить великого архимага. Это по поводу личности, что читает заклинание, - говорил Лиин, перебирая какие-то камешки в руках, что выдавало его волнение.
  - Но почему нас всех выставили вон? - снова интересовалась я, подавшись вперед на своем диванчике.
  - Ох, какая же ты непонятливая! - ворчал орк. - Чем больше разумных существ в радиусе действия заклинания, тем сильнее подействуют неучтенные факторы, или помехи. Потому, чтобы у нас не появились лишние ухи, ноги и прочие части тела, да и мозги остались на месте, нас и выгнали. Меньше народа, экономнее расход энергии, а её много надо на такие мероприятия. Работа со временем требует максимального напряжения и сосредоточенности. Впрочем, пока мы дрались, да добирались сюда, наши магистры все вернули на место. Мы могли бы завтра вернуться в родные стены, но застряли в этом чудесном местечке!
  - Мне что-то не по себе от этого чуда! Хочется оказаться подальше, - нахмурился вампир.
  - Я что, одна ничего не замечаю? У меня нет никакого чувства опасности или страха. Здесь очень комфортно, можно слегка расслабиться после всех прелестей отдыха на природе! - не удержалась от колких замечаний.
  - Никто же не ожидал, что там засада на принца! Да и его не мечтали увидеть в тех краях. У него свои любимые местечки есть для развлечений! - возмутился Оррик. - Ты нам лучше расскажи, где эти дни пропадала! Мы уж и не знаем, что от тебя ждать!
  - Ох, даже не знаю, что сказать! Нет готового ответа! - пыталась отбиться я.
  - Вот уж друзьям могла и не лгать! - возмутился Лиин, вскочив с кресла, бросился к окну.
  - Вы мои настоящие друзья, потому скрывать правду сложнее. А врать вам не могу, не хочется опускаться до такого, - грустно вздохнула я.
  - А ты скажи как есть, мы поймем! - подскочил вампир ко мне, присел на колени, заглядывая в глаза. После чего сел рядом и крепко меня обнял, как самый дорогой человек, у меня выступили слезы на глазах.
  - Нельзя мне говорить об этом! Не могу я подвергать вас, кто мне так дорог, великой опасности! Прошу только об одном: никогда не спрашивайте о моих приключениях. Ещё ни разу я добровольно ни во что не ввязалась! Всегда обстоятельства давили! - всхлипнула, прижимаясь к Лиину. Орк сел с другой стороны и тоже обнял, но мягче, нежнее, хотя с его огромными лапищами это казалось невероятным. - Не знаю, за какие проказы судьба постоянно изгаляется надо мной, посылая в места, где нет места смертным! Может, когда-нибудь завершится моё невезение, тогда жизнь станет спокойной, под стать прочим людям!
  - Вот это ты сказанула! Теперь уж точно не быть обычным магом. Пора привыкать, что шишки сыплются в основном на некромантов. А ты точно отмечена судьбой, ведь не зря же именно тебе пришлось познакомиться с нами! До твоего прихода мы вдвоем считались самыми невезучими, нас Трил вечно вытаскивал из всех неприятностей! Но с того дня, точнее ночи, когда появилась ты, о нас будто забыли! Это первое безумие после затишья, - почесал Оррик за ухом.
  - Он прав, Нуся! Мы слыли самыми невезучими студентами за все время существования Академии! Нас сторонились все, словно мы заразные, - грустно добавил вампир.
  - Что-то я не заметила, меня никто стороной не обходит, - сказала я, опираясь спиной на друзей.
  - Так тебя мы под защиту взяли, да верхушка демонов! Кто с такими поспорит! - рассмеялся орк.
  - Хочешь сказать, что, несмотря на предательства, демоны меня оберегают? - изумилась я.
  - Нуся, так это очевидно! Достаточно глянуть на девиц нашего курса! Они почему к тебе толпой пришли? От искренней дружбы?! Такого не бывает! У демонов, как и вампиров, отсутствует понятие дружба, есть только выгода. Поэтому всегда смотри, что от тебя ждут. Наши девочки ожидают, что ты скажешь принцу и Хариссе о ваших прекрасных отношениях. Тогда их заметят как важных персон и дадут некие льготы. Это все слишком очевидно, - пожал плечами Лиин.
  - Ладно, вопросы решили, пообедали, пора бы и отдохнуть. С вами хорошо мальчики, но я устала! - заявила парням и прошла в спальную.
   Странно, но я проспала до утра, причем встала не чувствуя себя отдохнувшей. Приняла ванну, завернулась в махровый халат, усталость никуда не делась. Медленно привела себя в порядок, надела платье, какое попалось под руку, расчесала волосы, навела макияж. Эти нехитрые действия заняли почти час, но торопиться было некуда, медленно спустилась вниз, где меня ждали друзья. Они тоже были не настроены шутить, потому молча пообедали, разошлись по комнатам.
   Неделя прошла на удивление однообразно. Мы ели один раз в сутки, обедали и возвращались в свои спальни, где отдыхали до следующего дня. На седьмой день, поднявшись в свои апартаменты, я ощутила такую усталость, словно неделю на кладбище отработала, поднимая мертвецов, а потом укладывая их по могилам. Да и ребята выглядели неважно. Что-то тут было неправильно. Кроме первого дня, мы больше не видели странной дамы, да и тролля с принцем тоже. С одной стороны Трил не мог завести нас в ловушку, но и предчувствия мои были очень нехорошими.
   Проснулась я довольно рано, не вставая с постели, напрягла всю свою волю, чтобы увидеть окружающее истинным, магическим зрением. Действительность долго не поддавалась, пружинила, перед глазами все плыло, наконец, дрожание воздуха прекратилось, но увиденное повергло меня в шок. Нет, умом я понимала, что вижу реальность, которая объясняет причины нашей усталости, но мозг отказывался верить категорически.
   Мы находились внутри полого дерева, поражающего своими исполинскими размерами. Наши тела окутаны древесными волокнами, как паутиной, особенно плотно обвили они наши головы. Принц был тут же, спеленатый на манер младенца, подвешен на длинных лианах, а тролль просто превратился в каменную глыбу. Никого рядом с нами не было, что внушало мне панический ужас, холод страха заставлял сжиматься мое сердце. Но вот передо мной появилась некая дымка, она уплотнялась, пока не явился призрак или дух, лишь отдаленно напоминающий нашу сопровождающую.
  - Надо же, ты первой увидела реальность! Не ожидала подобной силы от человека! Только не надо столько эмоций страха! С вами ничего не случилось! - в голосе духа слышалась насмешка, смешанная с досадой и гневом.
  - Вы могли бы и объяснить, а не дарить нам фантастические бредни! - не сдержалась я, но страх исчез, вместо него царили спокойствие и уверенность в благополучном исходе нашего приключения.
  - Без этих иллюзий древнего человеческого города вы бы не испытали положительных эмоций. Кафе же с любимыми лакомствами усилило впечатления. Не надо отождествлять нас с великим злом! Мы просто иные! - сказала дама.
  - Я никогда не слышала о подобных вам созданиях в нашем мире! Кто вы? - поинтересовалась я.
  - Мы были созданы вскоре после формирования этой реальности. Наш создатель был другом Карсимуса, к сожалению, имя его утрачено в веках. Сам он покинул этот кусок пространства вместе с другими Творцами. Прежде, чем оставить нас во враждебном окружении, он повелел нам никогда не покидать лесов наших и не заманивать разумных существ. Мы должны были помочь им в случае крайней необходимости, но только в том случае, когда правильно будет озвучена просьба на нашем языке. К тому же нам разрешено взимать плату для Леса, но не губить доверивших свои жизни. Нас почти не осталось, деревья умирают, унося с собой наши души. Вы за эту неделю подарили возможность прожить ещё тысячу лет, так мало надо нашим спутникам-деревьям! - горькая улыбка отразилась на красивом лице. - Для полного выздоровления вашего спутника надо ещё три дня, но по закону мы не держим разумных созданий с момента увиденной реальности. Потому прощайте!
   Я даже не успела ответить, как перед лицом сгустился туман. Когда он рассеялся, вся наша компания оказалась на небольшом островке в центре болота. Ну и шутки у духов! Каждый отнесся к перемещению по-своему. Орк с вампиром начали орать на меня.
  - Нуся! Как же ты не вовремя пообщалась с духами! Я только придвинул к себе тарелку с мясом и хотел сделать пару глотков пива! - вопил Оррик. - Мало того, что поесть не дала, так ещё и место не смогла правильно выбрать!
  - Это совсем не по-дружески! Даже не успел бокал с вином ко рту поднести! А оно между прочим у них элитное, такое и королю не стыдно подать! - упрекал меня Лиин. - Да и зачем тебе понадобилось нас в болото доставлять?
  - Мальчики, не надо кричать! Вы же совершенно ничего не знаете! - пыталась я добиться от них разумного отношения. Но ничего не получилось.
  - Мы и так устали, что отдохнуть не можем, тут ещё нас обеда лишили! - обиженно сопел вампир.
  - Она спасла всех нас, - раздался в голове тихий голос Трила. Он приходил в себя.
  - Как это спасла? - хором изумились Оррик и Лиин.
  - Вам ничего не известно о древних духах, - продолжал тролль. - Я запросил помощи для раненного и всех нас. Платой всегда является часть жизненных сил. Вот только сейчас мало разумных существ попадает в хищные леса. Потому деревья взяли от вас больше, чем обычно. Не было никакой еды, всё это иллюзии, которые дерево-мать берет из вашей памяти. Оно высасывает эмоции, но не любит страх, потому и создает подобие действительности. Как только одно существо вырвалось из плена, то путников выбрасывают в любое место.
  - Но как им удалось помутить мой разум? Наше племя вроде не подвержено влиянию внушений, - размышлял вампир.
  - Эти леса являются пришельцами в нашем мире, у них другой создатель. Он вложил частичку себя в свои творения. Деревья и их духи - всё, что создано им, потому и сильны, их магия иная. Они способны заворожить даже драконов, а не только вампиров и демонов. Не имея возможности заманивать разумных существ, деревья вымирают. Только три места их произрастания известны сейчас. А в древности им принадлежала половина суши! - говорил Трил.
  - А на вас их магия не действует? - переспросил орк.
  - Мы превращаемся в камень при попытке воздействий на мозг. Дерево ничего не может сделать, но в этот раз они зашли слишком далеко! Я признаю, что спасение принца отняло у них часть сил, но ещё бы три дня и мы бы погибли! - заявил тролль. - Дерево-мать от большого голода и обилия пищи забылась. Если бы Нуся не очнулась, то вас выпили досуха. Но и мы под воздействием внешних сил теряем свою сущность, оставаясь камнем навечно.
  - Ничего себе, откровение! - воскликнула я. - Трил, ты уж больше к таким друзьям нас не води. Мне как-то пожить хочется, а не в мумию обратиться! И вообще, меня уже загрызают комары! Принц невкусен, вы не съедобны, но давайте выбираться отсюда!
  - Прости, но мне эта местность не знакома, боюсь, Оррику тоже! - вздохнул Лиин.
  - Зато я здесь бывал в годы юности! - обрадовался торолль, озираясь вокруг. - Отсюда полдня пути до замка герцога Вернуша и барона Ротноса. С последним мы дружили и много шалили, кроме того, он дружески относится к принцу, а герцог его недолюбливает.
  - Веди нас, великий полководец! - шутливо молвила я, поднимая сумку.
   Трил вскинул Вирлена на плечо, другой рукой подхватил вещи парней и зашагал вперед, прыгая по кочкам. Орк и вампир шли следом, потому что сил потратили больше меня. Теперь я стала замыкающей наш дружный отряд, стараясь попадать на небольшие кочки, что скользили под ногами. Местами они проваливались под тяжестью тела, жижа противно чавкала, доходя до щиколоток. Шли мы молча, сил разговаривать не было совсем. Хотелось рухнуть на землю и спать суток трое, не меньше, но болото не позволяло расслабиться. Чем дальше мы уходили от островка, тем глубже проваливались наши ноги. В воздухе стояла нестерпимая вонь, а тучи кровососов облепляли голову, шею, руки. Я периодически проводила руками по лицу, убивая десятками мучителей, что никак не влияло на их количество. К тому времени, как мы вышли на твердую поверхность, мои глаза превратились в щелочки, я едва видела пространство впереди себя.
  - Нуся! Что с тобой сделали эти твари! - воскликнул Оррик.
  - Отойди, не мешай! - сказал Лиин, осторожно вытирая опухшее лицо каким-то раствором. - Закрой глаза, пожалуйста! Не жмурься, откроешь, как скажу.
   Вампир обработал также шею и руки, пахло пряностями и луговыми травами. Давно уже можно было смотреть, но я никак не решалась открыть глаза.
  - Девочка, моя! Посмотри вокруг! - говорил орк, обнимая меня за плечи.
  - Ай, щиплется! - пропищала я, открыв глаза.
  - Моргай! Все пройдет, это не вредный состав! - командовал Лиин.
  - Может вам и не вреден! Я же человек! - по щекам покатились слезы, но я ощутила облегчение. Боль и зуд исчезли, опухоль немного сошла.
  - Теперь на тебя можно без ужаса смотреть! - одобрил Оррик. - Я даже испугался за тебя. Идем, там впереди Трил нашел полянку, развел костер, оленя жарит! Мы отдохнем часа три, и снова в путь!
  - Умеешь ты девушек радовать! У меня и так ноги подкашиваются, а ты о дороге вспоминаешь! - покачала я головой, следуя за друзьями.
   Мы действительно вышли на полянку, где весело горел костер, пламя потрескивало от жира, стекающего с оленя, насаженного на вертел. Наш друг увлеченно готовил обед, а желудок вдруг вспомнил, что давно пуст и жалобно заурчал.
  - Мы сходим умыться, тут ручеек недалеко и принесем воды для чая! - сообщил вампир, взяв котелок.
  - Как там наш пациент? - поинтересовалась я.
  - Нормально, внутренние повреждения зажили, ему надо смыть с себя слизь дерева, но это уже в замке. Пока принцу ничего не угрожает, ему даже легче, чем вам. Его-то подпитывали, а не забирали жизнь! - пояснил тролль. - Хорошо, что примочки подействовали, принесли тебе облегчение. Всё же люди не приспособлены к прогулкам на болотах!
  - Верно заметил! Только мне почему-то кажется, что комарики не простые! - хмыкнула я.
  - Здесь проходит граница владений. В старые времена маги постарались защитить свои территории от назойливых гостей. Маги давно оставили эти края, а их заклинания действуют. Одна проблема: снять их могут только те, кто установил, потому приходится терпеть! - заключил Трил.
  - Вы нас не заждались? - спросил Лиин, присаживаясь рядом со мной.
  - А мне интересно, откуда это ты знаешь людей? - орк уставился на тролля.
  - В нашем роду сыновья покидают родителей в возрасте шестнадцати лет, отправляются в странствия, чтобы дома лишнее не рушить. Обычно путешествуют по человеческим королевствам, нанимаясь воинами к богатым купцам. Иногда нас пытаются втянуть в свои междоусобицы, но мы на это не поддаемся, превращаемся в камень, люди уходят.
  - Обязательно надо уходить? И что можно разрушить дома? - удивилась я.
  - В первую очередь покалечить младших детей случайно. Силы к тому времени много, а ума и выдержки нет совсем. В путешествии с нами ничего страшного не случится, превращаться в камень умеем. Набираемся опыта и ума за десять лет и возвращаемся. Мой отец, как старший смотрит: чему научились. Или дозволяет остаться, или отправит ещё на пять лет. Обычно за первый срок вся дурь сходит, и мы становимся спокойными.
  - А к барону нанимался в охрану? - усмехнулся вампир.
  - Нет, я сынка его спас от разбойников, которых герцог подослал. Вот так и познакомился с младшим отпрыском Ротноса. Мы с ним немало тут покуролесили, сосед счастлив был, когда я уехал домой! - закончил историю Трил, пробуя мясо на готовность. - Жестковат ещё, пусть пожарится.
  - Лиин, Оррик, а вас тоже так обучают? - стало мне интересно.
  - У нас, орков, парней отправляют в восемнадцать лет. Но мы скромно, всего семь лет путешествуем, находя приключения. Правда, мы должны заслужить доброе имя, как воины. Без подобного признания, так и остаемся детьми, что считается самым страшным позором. Хуже этого только предательство рода. Приходится хорошо послужить в роли наемника, обычно там, где война и нужны солдаты. Ещё ни разу в нашем клане не позорились! - гордо заявил Оррик.
  - Нет, меня отправили в дружественный клан опыта набираться. Тут больше дипломатом приходилось быть, среди чужих сложно проявить себя. У нас принято проверять молодых парней на сдержанность чувств и эмоций. Поэтому много насмешек выслушаешь, но и отпор надо давать, так, чтобы не оскорбить и себя защитить. Главное больше узнать о противниках, их слабостях и достоинствах. Обычные политические игры, - отвечал вампир.
  - Готов наш обед! - заметил тролль, аккуратно снимая тушу с вертела.
   Орк и вампир помогли разделить оленя на части, мне досталось ребро и кусок бедра. Ребята просто отламывали куски и ели, пока не осталась лишь груда костей. К этому моменту чай слегка остыл, можно пить, не обжигаясь. Мне сильно хотелось спать, но друзья позволили всего полчаса отдыха.
  - Вставайте, сони! - будил всех Лиин. - Надо засветло добраться к замку, два часа идти пешком!
   Собрались мы довольно быстро, Трил водрузил принца на плечо, парни взяли вещи, а я шла сзади них налегке. Правда, я едва выдерживала темп, которым шли друзья. Мы все спешили оказаться в нормальных условиях к ночи. Не хотелось больше славного отдыха на природе. Через час наша скорость снизилась, но Трил сообщил, что скоро увидим замок барона. Единственное, чего я боялась панически, так это попасть к герцогу, а с нашим везением такое было вероятным. Мы остановились на опушке леса.
  - Вот и замок барона! - как-то буднично сказал тролль.
   Впереди, за небольшой лощиной виднелись старинные башни, соединенные между собой. Перед крепостью был ров с подъемным мостом.
  - Кто такие? - раздалось впереди, а через минуту нас окружили хмурые воины в доспехах.
  - Успокойся, дружище! Это всего лишь добрый Трил с друзьями! - хохотнул наш приятель.
  - Правда! Вот даешь! Барона в крепости нет, а друг твой послал дозор! - улыбался воин, разглядывая нашу компанию. - Следуйте за нами! С такой подмогой нам никто не страшен!
   Мы молча шли за этими добродушными людьми, а я в который раз поражалась умению ребят находить друзей повсюду. Всегда молчаливый тролль неожиданно проявился как авантюрист, любитель приключений. А я-то думала, что они росли под теплым родительским крылышком. Оказалось, что я до сих пор и не знала своих друзей. Незаметно мы дошли до ворот, которые распахнули настежь при нашем появлении.
  - Вояка Трил! Какое счастье! - с таким возгласом повис у тролля на шее молодой парнишка, чьи глаза сияли как звезды.
  - Осторожней! Принца не добейте! - басил орк.
  - Какого принца? - сурово спросил юноша, от его радости и следа не осталось.
  - Мы тут Вирлена выручили из одной заварушки. Тело успели подлатать, а в сознание пока не приходил. Нам бы ванну для него организовать, травки у меня найдутся! - смотрел на хозяина тролль.
  - Фу, я думал ты мне старшего притащил! Мы с ним на одном балу подрались хорошенько! Намяли бока друг дружке! С тех пор враждуем, - пояснил рыжий парень. - А третьего сына у меня батя уважает! Проходите, сейчас все приготовят!
   Вздохнув облегченно, мы прошли во двор. Дальше нас провожал смуглый мальчишка, за которым поднялись на верхний этаж башни. Там оказались три больших комнаты. Одну я присвоила себе, вторую заняли тролль с орком, а в третью внесли принца. Воду наверх подавали с помощью хитрого механизма, купленного у гномов. Первым удостоился ванны Вирлен, затем в мою комнату вошла девушка.
  - Госпожа, сейчас принесут ванну, вы сможете смыть дорожную пыль! Полотенца и одежда в шкафу! - объявила она решительно.
  - Вот спасибо! Так мечтаю освежиться, даже не представляешь! Что-то меня не вдохновило ваше болото! - покачала головой.
  - Ой! Как же вам бедняжке досталось! - рассмеялась от души служанка. - Мы с подругой как-то за травами туда ходили, так лица как подушки раздулись! А у вас почти и нет опухоли!
  - Это друзья меня своими целебными настоями смазали! Глаза мои бедные совсем заплыли, как у того поросенка! Я почти ничего видеть не могла, а парням хоть бы что! Вот что значит нелюди, - вздохнула я завистливо.
  - Хорошо с такими друзьями! А мы неделю ходили опухшими! - жаловалась девица. - А если рецепт попросить? Может, дадут? У нас знахарка сильная! Все хвори лечит!
   Тут вошли двое мужиков с ванной, поставили её посередине комнаты, уже наполненную водой. Девушка заперла дверь на засов, после чего помогла мне раздеться, вымыла голову душистой пеной, растерла тело мочалкой, смыла все чистой водой. Я завернулась в большое полотенце. Служанка достала шерстяное платье, помогла его надеть, расчесала волосы, заплела косы. Она позвала мужчин, те вынесли ванну. Меня снова сморил сон.
  - Госпожа! Не спите! Вас принц звал! - сообщила девушка. - Как с ним поговорите, так на ужин провожу! Не бойтесь, у нас все по-простому! Нельзя гостя голодным на ночь оставлять!
  - С тобой не поспоришь! - улыбнулась ей.
  - А то! Ты не смотри, что я молодая! Зато расторопная, всеми служанками и слугами командую, пока хозяин с женой в отъезде! - горделиво повела плечами.
   Следом за провожатой вошла в комнату Вирлена. Друзья тоже в чистой одежде были уже там. Сам принц возлежал на кровати, полусидя.
  - Как вы себя чувствуете, Ваше Высочество? - спросила я.
  - Нуся! Чтобы я делал без тебя и твоих замечательных друзей! - слабо улыбался раненный. - Не волнуйся, заботливые девушки уже напоили и накормили меня! Мяса пока не дают! Говорят три дня восстанавливать силы надо!
  - Таких девиц нельзя не слушать! Они добра желают! - радовалась я, глядя на Вирлена.
  - Видел свою спасительницу? Теперь усни, друг, иначе наши старания напрасны! - заявил вампир, и мы покинули комнату, потушив свечи.
   Всей толпой мы спустились в пиршественный зал, где ждали накрытые столы и рыжий крепыш на месте хозяина. Снова радостные объятия с троллем, посадили нас рядом с наследником. Он понял по нашим хмурым лицам, что лучше вопросы оставить на потом, ели в полной тишине. Передо мной все лица слились в одно, я как-то вяло поклевала то, что было в тарелке. Встала, извинилась, шатаясь пошла в свою комнату, друзья подхватили меня, не давая упасть. Оказавшись в комнате, скинула одежду и упала на кровать, провалившись в долгожданный сон, а вот дверь на защелку закрыть не забыла. Проснулась я ближе к вечеру, все-таки деревья изрядно вытянули из нас энергии, если даже Трил возмутился. Винить духов нельзя, им тоже хочется жить, а мы возможно последняя еда.
   В дверь тихо стучали, пришлось встать, накинуть халат и открыть настойчивому посетителю. Это была та самая разговорчивая девчушка, принесла кувшин для омовения. Я с радостью умылась ледяной водой из колодца, а служанка подала мне очередное платье, помогла его надеть, расчесала мои волосы, уложила их в прическу, попутно сообщая последние новости.
  - Его Высочество гневаться изволили, но не добились мяса, только бульон и каша, ещё настои трав. Сильно ругался! Трое друзей только что встали, спустились вниз, умываются. Нас всех ждет обед, а Жанес, сын хозяина очень хочет поговорить с нами.
  - Всё это очень хорошо, но мне хотелось бы знать: какое сегодня число? Просто мы были в подземелье некоторое время, отчего утратили счет времени! - успокоила я Милену, у которой глаза стали как блюдца от моего вопроса.
  - В подземелье, конечно, там можно не знать дней, - согласилась все ещё растерянная девица и назвала дату.
   Теперь я впала в стадию статуи. Получалось, что вчера утром мы покинули Академию, а ещё у нас в запасе два законных дня отдыха, после чего надо вернуться в родные стены, к которым я уже привыкла. Значит, время, проведенное в заколдованном лесу и день сражения, не включены в общий поток времени. Нет, сложно это всё с древними существами, не понять их современным созданиям. Придя к такому выводу, я надела туфли и пошла к выходу.
  - Госпожа! Только к принцу не заходите! Он недавно уснул, я видела, потому и к вам пошла.
  - Меня Нуся звать, и я из простых горожанок. Давай-ка лучше по-дружески общаться! Не привыкла я к преклонениям, и сама кланяться не люблю!
  - Нуся, какое милое и нежное имя! Мне нравится! - улыбнулась служанка, а на щеках появились ямочки.
   Мы вышли из комнаты и спустились вниз, сбегая по ступеням вприпрыжку. Во дворе я сразу увидела друзей в окружении местных воинов. Они о чем-то горячо спорили. Я подошла ближе, и сразу услышала недовольный голосок рыжего парнишки.
  - Трил! Вы не можете бросить меня в такую трудную минуту! Ты же мой друг, как же так!
  - О чем спорим ребята? - заинтересовалась я, а мужчины как по команде повернулись ко мне лицом.
  - Нуся, они просят помощи в борьбе с герцогом! Но мы и так столько дней пропустили! Нам учиться надо! - возмущался Лиин.
   Тут я сказала им, какое сегодня число, отчего мои друзья окаменели не хуже троллей. До них медленно доходило, что наказаний за прогулы не проследует, титаническая работа мысли прослеживалась по их лицам. Выражение менялось от недовольного на изумленное, затем они расплылись в улыбках.
  - Подружка! Ты гениальна! Спасительница наша! - орк подхватил меня и начал кружить, хохоча от радости.
  - А сейчас я прошу гостеприимного хозяина рассказать, что происходит в его округе! - заявила я, едва меня поставили на землю.
  - Почему это мы должны какой-то соплячке говорить о наших проблемах! - угрюмо уставился на меня верзила, его поддержали нестройными репликами напарники.
  - Не советую грубить нашей подруге! Она лучшая на нашем курсе, а некроманты обид на прощают! Лучше с нами быть вежливее, целее будешь! - пророкотал тролль, присутствующие сразу задвигались, пряча глаза, каждый из них просто мечтал спрятаться за чужие спины, поэтому они отступили. Образовался круг со мною в цонтре, мне хотелось смеяться до слез.
  - Вы, действительно учитесь с ребятами на одном курсе? - тихо спросил рыжий Жанес.
  - Я не только учусь с этими прохиндеями, но и дерусь, если надо. Трое разбойников, напавших на Вирлена записаны на мой счет. Мы попали под конец драки, так что парням не больше досталось, - подвела я итог.
  - Угу, Трил семерых убрал, нам по одному досталось, - вздохнул с сожалением вампир.
  - Раз такое дело, то я расскажу все подробно, но сначала пообедаем. Я специально не велел накрывать на стол, ждал вас! - заявил сын хозяина, направляясь в пиршественный зал, где снова нас ждала пища.
   В этот раз я хорошо разглядела зал. По центру стоял ряд простых столов, накрытых белоснежными скатертями, для хозяина стояло кресло, рядом с ним стулья для гостей, прочие сидели на лавках. Окна большие, завешаны шелковыми шторами кремового цвета. На стенах висели картины со сценами охоты и отдыха. Особо кровавых изображений не было, предполагалось присутствие дам, у которых подобное не улучшает аппетит. В случае больших праздников здесь можно свободно разместить вдвое больше народа, добавив ряд столов.
   Никаких изысканных кушаний на столах не наблюдалось, только самая обычная пища: тушеные овощи, мясо жареное, копченое, салаты овощные с мясом. В качестве напитков подавали пиво и вино. Мы ели с особенным аппетитом, что и не мудрено после встречи с духами леса. Разговоров во время обеда никто не вел, все сосредоточились на самом процессе. В конце подали пироги и чай, варенье, мед. Мне понравились пироги с мясом и крупой, а также с ягодами.
   Хозяин молча встал, пошел к выходу, мы двинулись за ним. В полном молчании поднялись на второй этаж, вошли в кабинет, где, кроме массивного стола, вдоль стен стояли мягкие кожаные диваны, на них мы и опустились. Никто не решался нарушить тишину, пока молодой хозяин собирался с мыслями.
  - Три года назад табун герцога полностью вытоптал треть наших посевов. Доказать ничего не сумели тогда, понесли большие убытки! - в голосе юноши слышалась обида.
  - А разве вы не охраняете свои поля? - удивилась я.
  - На охранников наслали глубокий сон, проснулись под утро, только хвосты жеребцов и видели! Где уж за ними гоняться! - раздраженно говорил Жанес.
  - Если ваши люди видели только хвосты лошадей, тогда почему вы утверждаете, что это рук герцога? Может, сотворил всё другой сосед? - я пыталась найти ответ на загадку.
  - Барон Сильен окончил Светлую Академию у эльфов, потому не способен творить темные дела! Он наш единственный друг! - с вызовом воскликнул хозяин. - Отец точно знает, что герцог поклоняется тьме, они не раз спорили по этому поводу. Предки Вернушей тоже были магами, но темными, их сожгли на кострах. Остались чистокровные люди без следов тьмы.
  - Хорошо, злобное чудовище насылает табуны, добрый соседушка спит и потирает руки. Но меня интересует, что загадочное находится на болотах, раз их до сих пор защищают заклинания? - любопытство распирало меня бедную.
  - Ничего там особенного нет, в древности была Цитадель колдунов, но время не пощадило её, рассказывали, что ураган разрушил древние стены. Позже образовалось болото, некоторые верят, будто в полнолуние на острове зацветает цветок желаний. Только сказки всё это, отец лично проверял с тремя дозорными. Не одну ночь провели, а никаких намеков на необычное там нет! - поджал губы недовольный парень.
  - Земли болотистые принадлежат вашей семье, так? - мне кивнули утвердительно. - Ничего не могу сказать, надо подняться в комнаты и подумать.
  - А сегодня полнолуние, - напомнил нам Лиин и многозначительно оглядел всю компанию.
  - Нас это не касается! Мы должны решить, как помочь Ротносу! - мрачно ответила я, направляясь к выходу.
  - Прислуга ничего не должна знать! - предупредил нас хозяин.
   Мы поднялись в башню и разошлись по комнатам. Я достала из сумки одну из книг, что дали в Бездне "История магов" называлась она.
  - Сестренка, помоги мне найти сведения об этих землях! - мысленно просила я змейку.
   Древний фолиант, точнее копия, зашелестел страницами и открылся. Мои глаза сразу привлекла фраза: "Через сто тысяч лет после гибели Цитадели на её месте расцветет в полнолуние цветок, что исполнит желание, сорвавшего его". Это должно случится через год, значит, изменения должны быть видны и сейчас. Я убрала бесценный экземпляр в сумку и пошла к ребятам. Они обрадовались моему визиту, а ещё сказали, что их тоже мучают подозрения, не верится в невинность барона-мага. Уж больно все подозрительно четко указывает на герцога, будто он ума лишился и открыто пакостничает.
  - Нечего сидеть! Поднимаемся с теплых диванов и топаем в болото! - заявила я, выслушав парней.
  - Нуся, ну это же бред про цветок! - начал Оррик.
  - Я уже вернулся в норму и могу доставит нас на островок. Не следует торопиться и сообщать всем, что мы затеяли! - объявил Трил под наши радостные вопли.
   Не удержавшись, мы бросились ему на шею, так не хотелось встречаться с комарами и прочими прелестями болота.
  - Завтра наш последний день отдыха, утром должны прибыть в Академию, - вздохнул Лиин. - Нам надо решить, чем помочь парнишке, и Вирлена оставлять без охраны не хорошо.
  - Что тут думать? У меня брат путешествует, каменный тоже может помочь, наверняка есть бродячие тролли! - хмыкнул Орк.
  - Один из близких родственников вот-вот покинет горы! Можно его пригласить, но уж больно задирист! - выдал Трил.
  - Вот вы и свяжетесь с мальчиками, сегодня и завтра есть время, - подвела я итог, понимая, большего никто не сделает. - А сейчас ложимся спать до ужина!
  - Мы, по-моему, и так много спим! - ворчал вампир. - Лучше о летних каникулах поговорим.
  - А что у нас летом? - удивилась я.
  - Нуся! - три возмущенных голоса.
  - Ты же обещала к нам в гости! - орк так обиженно захлопал ресничками, что я засмеялась.
  - Просто я решила, может занятия какие, а мне не сказали! - успокоила я друзей, которые заулыбались.
  - Первым встречать вас буду я! И не спорьте! - заявил неожиданно тролль.
  - Вот ещё! Не хватало с камнем драться! - хихикал Оррик, подразнивая друга.
  - Вырос я из детского возраста, когда обращают внимание на слова! Мы смотрим поступки, если не достоин, то и дела твои не привлекут внимание тролля! - пояснил свою позицию молчания Трил.
  - Каменные вы, но и друзья надежные! - высказал Лиин.
  - Так, первые десять дней в горах, а дальше? - интересовалась я программой отдыха.
  - Как только разнесем горы, то идем прятаться в степь, где и ветер нас укроет! - объявил орк, оглядывая нас.
  - Значит после разгрома жителей степи, отправляемся к нам, набираться хладнокровия! Этого добра в наших башнях и замках тьма, как и книг в библиотеке отца! - заключил вампир.
  - Осталось совсем пустячок - сессию сдать! - ухмыльнулась я.
  - Куда мы денемся! Пока без хвостов, а ты, Нуся, сдашь! Мы в тебя верим! - обнадежил тролль.
   Разговор незаметно перешел на учебу, мы начали вспоминать последние практики и лекции. Друзья делали это для меня, чтобы ввести в курс дела, иначе буду на лекциях глазками хлопать, да и к практикам надо готовиться. Прекрасна и тяжела жизнь студента! Мы ведь ответственность несем только за себя, пока всё можно исправить, переделать. Не скажешь клиенту, что плохо помнишь тему, лучше потом работу сделаешь.
  - Ну, ты даешь! Как ты себе это представляешь? - хохоча, фантазировал Лиин. - Послали кладбище упокоить, а ты на середине заклинания говоришь: Что-то я подзабыла, пойду дома почитаю! Пока милые покойнички!
  - Ага, а нанимателю поясняешь, как забыла частично, позже доработаешь! - упал на диван смеющийся Оррик.
  - Восставшие, грохоча костями, так и будут стоять изумленные новым магическим приемом! - порыкивал Трил.
  - А что им останется делать? Подождут! - заявила я серьезно, потом губы расползлись в улыбке, упала с хохотом рядом с орком.
   Так весело пролетел день до самого ужина, когда в дверь постучали, и вошла Милена пригласить всех к столу. Мы поблагодарили заботливую служанку, быстро спустились вниз, умылись у колодца. В зале нас ждал хмурый хозяин и местные воины. Как обычно, ели все в полном молчании, угнетал недовольный Ротнос младший. Даже без вопросов понятно, что не нравится ему наше решение уехать, а ещё больше защита герцога, его врага. На нас такое поведение не действует, закалили в Академии.
   После ужина служанка принесла кувшин для омовения, ванны мне уже не полагалось. Все-таки плохо налажены условия на окраине страны. Девушка пожелала мне спокойной ночи, я заперла дверь. Зажгла маленький огонек магический и быстро надела любимый костюм тренировочный, ботинки и плащ, подхватила сумки. Ребята ждали меня полностью одетые.
  Тихо спустились вниз, обошли башню, сзади все заросло травой, мы встали плотнее. Тролль открыл портал, первыми ушли орк с вампиром, дальше я на руках Трила. Когда туман рассеялся, то мы увидели вокруг снова милый островок, с которого так поспешно ушли. Видимо приключения некромантов на болотах слишком захватывающее зрелище, раз мы снова здесь, но по своей воле.
  - Нуся, не обижайся, что подхватил тебя! - услышала голос друга. - Я услышал шаги, потому поспешил сбежать.
  - Молодец! Только не хватало, чтоб в замке поняли, куда мы делись! - похвалила я.
  - По времени мы не рано явились? - волновался Оррик.
  - Скоро полночь, луны пока не видно, должна через полчаса выглянуть! - ответил Лиин. - Мы вампиры её остро ощущаем. Наше время ночное, хотя в молодости ведем чаще дневную жизнь.
  - Это потому, что учиться надо? - интересовалась я.
  - Мы познаем мир, другие расы, потому приспосабливаемся к их ритму жизни. Позже, получив специальность, возвращаемся в семьи, - пояснил вампир.
   Уселись всей компанией на поваленное дерево, наша красавица скоро выплыла из-за туч, осветив островок. Внимательно осматриваясь вокруг, мы ничего не заметили.
  - Нуся! Зря ты нас оторвала от нормальной жизни! Ходим, будто недоумки по болоту, вместо того, чтобы спокойно спать в мягких кроватях! - возмущался орк.
  - Давайте ещё раз молча искать! - возмутилась я.
   Почти час блужданий ничего не дал, расстроенные вернулись к месту портала.
  - Вот, оно! - закричала я, показывая пальцем перед собой. - Мы искали нечто непонятное, а это ведь те самые цветы и травка, что были на той поляне!
  - Ничего себе! - изумились друзья. - Какой же это цветок желаний!
  - Самый обыкновенный, маг рвется к нему не зря. Через год он войдет в силу, дух пробудится и сможет напустить иллюзию. За счет сильного мага тут вырастет рощица. Не просто так нас забросило на островок! - сообщила я.
  - А если уничтожить его сейчас? - спросил Оррик.
  - Не смей! За что хочешь жизни лишить бедного духа? Он же вылечил принца, нас приютил. А жизни много взял для своего детища. Хочет снова начать распространение по миру. Он нас слышит! - улыбнулась я. - Так затрепетал от твоей угрозы, а сейчас все лепестки расправил, ловит слова!
  - Какой умный малыш! -воскликнул Лиин.
  - Знаешь, маленький, ты не обижай людей, что придут к тебе. Посади ягодки красные, вот такие! - я показала иллюзию клубники и малины. - За этими вкусными ягодами придут молодые девушки, дети. Они будут радоваться каждому кустику, петь песни счастливо смеяться. А ты, питайся осторожно, чтобы никто не заметил. Пусти к себе птичек, бабочек, зверюшек мелких. Люди любят слушать их пение, наблюдать за белкой, зайцем. Позволь ручью бежать у твоих корней, его звонкая песня привлечет внимание. Усталый путник умоет лицо, напьется. Посидит, развяжет сумку, покушает, а ты уловишь его мысли, чувства. Не надо будет обманывать разумных созданий, только питайся медленно.
   Лепестки цветка трепетали на ветру, а мы слышали тихое "благодарю". Налетел порывистый холодный ветер, срывая безжалостно лепестки. Луна спешила скрыться в облаках, а тролль открыл нам портал прямо в комнату башни. Я тихонько прошла к себе, снова заперла дверь. Сменила одежду на ночную рубашку, легла в кровать, сон бежал от меня.
  - Как скажешь, сестренка, я правильно поступила?
  - Не ожидала от тебя такой мудрости! - раздался голос Даны.
  - Ох! Ты вернулась ко мне! Так рада, что вы обе со мной. Я не представляю себе свою жизнь без общения с вами!
  - Милое дитя! Нам нельзя длительно беседовать, тогда меняется твоя аура и магическая сила. Сейчас важно затаиться, никто не должен знать о нас! - с грустью говорила творец.
   Вскоре после этой беседы я уснула и проспала до самого обеда. Снова служанка будила меня стуком в дверь. Я умылась, но одежду надела свою, сама причесала волосы, скрепила их заколкой и направилась вниз. С девушкой мы не разговаривали. Во дворе нас ожидал Жанес и мои друзья.
  - Я знаю, что вас не было в комнатах ночью! Где вы провели это время? - сурово спрашивал юный хозяин.
  - А вам не кажется, что у нас могут быть свои дела в этом районе? - спросила я, подходя к ним ближе.
  - После ваших странных намеков на светлого магистра, нашего друга, я должен был выставить вас вон! - распалялся Ротнос младший.
  - Мальчики, вы уже общались с родственниками? - смотрела я на орка.
  - Да, все нормально! Мы дали координаты, и они прибудут через час! - ответил Оррик.
  - Замечательная новость! - обрадовалась я. - А с вами, юный барон, будет отдельная беседа прямо сейчас! Пройдем в кабинет, или предпочитаете при слугах говорить?
  - Нет, в кабинете! - сразу сник Жанес.
   Мы поднялись на второй этаж, вошли в личный кабинет барона. Наследник сел за стол, а нам достались стулья.
  - Что бы вы ни думали, но участок болота следует подарить именно другу семьи. Причин я раскрывать не буду, поверьте на слово. Можете обменять его на луг, что примыкает к поместью герцога. Надеюсь, ваш отец окажется разумным и выполнит наше предложение. Кстати, когда они возвращаются? - спросила я.
  - Через неделю должны приехать. Сейчас навещают родственников мамы, - пояснил наследник.
  - Мы сегодня вечером покинем ваш гостеприимный замок. Здесь останется принц и трое охранников для него. Нельзя просто так уехать, не обеспечив безопасность. Да и вам спокойней будет с двумя орками и троллем, - закончила я.
  - Вы пришлете охрану? - обрадовался юноша.
  - Да, приедет мой брат по матери, и двое родственников Оррика, - уточнил Трил.
  - Они пробудут до приезда моих родителей? - с надеждой смотрел Жанес.
  - Разумеется! Вирлен должен отблагодарить за гостеприимство, наградить, а потом уже отправится в свой дворец! - улыбался довольный орк.
  - Это просто великолепно! Мне не сложно управлять поместьем, но в случае какой-либо агрессии со стороны соседей я могу не справиться с обязанностями хозяина! - неохотно признался наследник. - Поэтому дополнительные силы отобьют охоту нападать на замок в отсутствие отца! А пока пройдем в малую столовую.
   Мы с удовольствием шли следом за гостеприимным юношей, радуясь исчезнувшему напряжению в наших отношениях. Комната, куда привел нас Жанес, оказалась небольшой и очень уютной. Здесь стоял единственный стол, за которым обедала семья барона в обычные дни. Слуги быстро выставили блюда с салатами, закусками, тарелки с горячей едой. Наша компания расселась вокруг на удобных стульях. Обедали молча, после чего поблагодарили хозяина.
  - Надо навестить Вирлена, узнать причину нападения. И сообщить принцу об охране его персоны! - предложила я.
  - Хорошо, а я скажу своим людям, что ожидается подкрепление нашей охране! - Ротнос младший выглядел очень довольным. - Пусть идут встречать гостей!
   Мы молча поднялись в башню и вошли к раненному страдальцу. От кухарки стало известно, что бедняга и сегодня не получил мяса и вина. Его Высочество, третий сын короля Альденуса в самом мрачном настроении полусидел в кровати. При виде нашей дружной компании он улыбнулся.
  - Наконец-то соизволили зайти! Я тут чуть с тоски не умираю! - жаловался он.
  - Не хотелось тревожить вас раньше времени! - ответил Лиин.
  - Я полностью здоров! Не знаю, как вам удалось поставить меня на ноги, но все раны зажили, рубцы и те еле видны! Теперь я ваш должник!
  - Бросьте, Вирлен! Все уже в прошлом! Лучше расскажите, как это вы оказались в лесу без охраны? - интересовалась я.
  - Всегда в подобных ситуациях замешана женщина! Ах, как она была прекрасна на бале-маскараде у моего старшего братца! Вся такая воздушная, мягкая, голос чудный! Танцует будто богиня! Грудь едва сдерживалась платьем, а медальон призывно спущен в ложбинку! - принц закрыл глаза, вспоминая незнакомку. - Она сказала, что её человек будет ждать меня у озера, если я не побоюсь прийти один. Я взял трех телохранителей и отправился на свидание. Конечно, в лучшем костюме и с одним кинжалом. Их было больше десятка, к тому же нападения мы не ждали.
  - Нет! На первый взгляд вы кажетесь разумным, но в то же время бросаетесь за незнакомкой! Не понять мне мужчин! - покачала я головой.
  - На праздник пригласили только самых знатных людей нашего королевства, не было ни одного чужестранца. Правда, дама скрылась до снятия масок, но так романтичнее свидание! - оправдывался герой.
  - Угу, романтично! Я троих романтиков на той поляне убила лично! - мои глаза метали молнии.
  - Больше всех досталось Трилу, тот семерых или шестерых уложил баиньки! А мы с Орриком по одному успели, кончились амурчики в лесу! - ядовито поддакнул вампир.
  - Зато как мы знатно оттуда удирали, когда вас заштопали! Давненько мне так бегать не приходилось! - ухмыльнулся орк.
  - Почему же вы так спешили сбежать? - поразился Вирлен.
  - Так ведь то были простые наемники, а мы лишь бедные студенты! Если некто нанимает поваров, чтобы нашинковать принца, то лучше ему не попадаться! С могущественным врагом нам не справиться! Потому решили скрыться быстрее, да раненного юнца залечить! Нам в Академию пора, учиться надо! - глубокомысленно изрек Лиин.
  - Я весьма глупо попался, но в последние годы у меня не было серьезных врагов! Я же не наследник! Да, и не так молод, в сомнительных проделках давно не принимал участия, пожалуй, с выпускного вечера! - возмущался сын короля.
  - Все это выглядит весьма зловеще, надо сказать, - размышляла я вслух. - Чем вы занимались в этом году, Ваше Высочество? Я имею в виду государственные дела, может, там подсказка?
  - Ничего особенного, - задумался Вирлен. - Хотя гостил у гномов и договорился с главой мастеров-оружейников о прямых поставках. Раньше они шли через троих или более посредников. Экономия казны получилась ощутимая, даже отец и главный казначей похвалили.
  - И после такого трюка он считает себя невинным ягненком! Юноша, вы же существенно подорвали кошельки, как у гномов, так и у помощников Его Величества! Это равносильно ограблению в крупных размерах! Горный народ такое не прощает, потому и наняли тех любителей нежных и трепетных встреч! - взорвался Оррик. - Я по молодости много времени провел в путешествиях, был и в горах.
  - Как-то опрометчиво вы поступили, - протянул вампир.
  - И что теперь следует делать? - совсем растерялся наш принц.
  
  
  Глава 14. Очередная практика и неприятности
  
  
  - Мне кажется, нужно поговорить с вашими родителями, мальчики! Уж, они-то знают, как выйти из столь щекотливой ситуации! О решении можно сообщить через Трила! - предложила я.
  - Нуся! А тебя надо главой государства ставить! - хмыкнул орк. - Такие познания, даже мы не сообразили!
  - Вот, пообщаешься с демонами, не тому научишься! Они любому мозги прочистят! Начнешь все просчитывать на пять ходов вперед! - нахмурилась я. - Весь авантюризм утратишь, научишься сокрытое видеть, а не только иллюзии!
  - Не обижайся на нас, пожалуйста! - подал голос Вирлен. - Мы понимаем, что тебе много досталось от демонов! Но они, такие как есть, и их уже не изменить! Отец даже отказывался послов принимать по молодости, не помогло! Все равно такие же подлые, ищут выгоду для себя! Мой братец на них характер закалял, с миссией к ним ездил!
  - Если бы только с нашими общаться, но мне, по воле рока, приходится в Бездне бывать! - вздохнула я.
  - Что-то мне не очень нравится момент, когда подгорное племя предложило сделку! - выдал глубокомысленно вампир. - Обычно они не упустят своей выгоды, а тут жертвуют соплеменниками в угоду людям!
  - У нас так шаман однажды поступил! - обрадовался Оррик. - Подставил своего любимого племянника, выдал его людям! После этого устроил подобие торгов и продал должность удачливому дельцу! Может и гномы меняют доверенных лиц?
  - Пожалуй, ты прав! Только мне от этого не легче! - совсем сник принц.
  - Надо спросить совета старших, но и разведка у оружейников не помешает. Если уже известны новые имена, то следует с ними заключить долгосрочные контракты. Заодно найти соперников ваших врагов и приютить их под крылышком наследника, старшего братца! - предложил Лиин.
  - Смелый ход, только придётся папочкиному любимчику заплатить, но это мелочи, по сравнению с покушениями! - ожил Вирлен. - Я даже знаю чем его подкупить!
  - Вот и прекрасно! Возможно, и опытные интриганы предложат то же самое! Я бы не удивилась! - улыбнулась я. - Всё-таки вы трое прошли хорошую подготовку в семьях! Вы же, Ваше Высочество, просто решили, что можете удалиться от игр дворца. Потому и обманулись так жестоко!
  - Вероятно, ты права! Каких-то десять лет назад никто не смог бы меня провести! Уже лет пять, как я отошел от интриг, надеялся пожить в своё удовольствие. Ведь я всего лишь третий сын! - с горечью выдал раненный.
  - Так и я не первый! - хмыкнул вампир. - Мне и на минуту нельзя дома расслабиться, сразу во что-то впутают! Угораздило родиться в высших кругах, так будь любезен, соответствуй требованиям! Иначе отнесут на кладбище и ох не скажут!
  - Повезло вам, что не наследники! А на нас с Трилом вечно родители своё дурное настроение вымещают! И требуют при этом светской улыбки и любезности! - хмурился орк. - Чуть ли не с пеленок заставляют посещать все заседания Совета и прислушиваться к мнению старших! Попробуй, скажи, что половина из них не соображает, что делает! Так нагрузит! Весь этикет заставит повторить, причем в библиотеке, потом выслушает и нотации прочтет! Пару раз я нарывался, больше не хочу!
  - Думаешь, что мы завидуем? - спросил принц. - Никогда! Мне только кошмары в юности снились, как я замещаю брата!
  - Всё это замечательно, но пора спускаться вниз, встречать отважных вояк! - сообщил нам мысленно Трил и мы поспешили во двор.
   Едва мы вышли из башни, как ворота распахнулись, впуская стражников и троих внушительных парней. Все они казались очень молодыми, но приглядевшись, я заметила, что тролль значительно старше спутников!
  - Трил, мне кажется, или твой брат старше, чем ты говорил? Не очень-то похоже, что он начинает своё путешествие! Уж скорее заканчивает! - интересовалась я.
  - Я связался с другим братом, ведь кто-то должен здесь остаться из мудрых? А с подростком и связаться сложнее, да и камней он здесь наворочает! Нет, надо помогать дельно, хозяина ещё неделю не будет, местный мальчишка не в счет. Он меньше нашего понимает, а брат завершил путешествие, я просил задержаться! - отвечал тролль.
  - Оррик, вот сразу видно, что твои родственники! Такие молоденькие юноши, а будто копии твои стоят! - удивилась я.
  - Они дети младшего брата отца! - довольно улыбался орк. - Не гляди, что совсем дети, а уже в войне участвовали! Правда, в нашей, междоусобной, но боевые раны имеют!
  - Ничего себе, парни! - послышалось рядом. Юный хозяин аж присвистнул. - Спасибо, друзья! О такой подмоге только мечтать!
   Всей толпой мы поднялись на второй этаж в кабинет хозяина, где и устроили небольшое совещание. В первую очередь мы успокоили молодых орков, что им воевать не придется, а только охранять замок и прилегающие территории.
  - Через неделю возвращается старший хозяин, мой отец. После чего вы трое поступите в полное распоряжение Его Высочества, принца Вирлена! На него было совершено покушение, вашей задачей будет обеспечить его безопасность! - сообщил притихшим воякам Жанес. - Я уже распорядился о торжественном ужине, после которого вы, мои друзья можете отправляться в Академию!
   В большом зале собралось довольно много народу, видимо все желали посмотреть на своих защитников. Прибывшая троица выглядела очень внушительно, впечатленные девушки и стражники тихо переговаривались. Ужин оказался действительно торжественным и длился до позднего вечера. Когда мы вышли во двор сверху сияли звезды и луна. Нам же предстояло познакомить новичков с принцем.
  - Простите за беспокойство, Ваше Высочество! - извинилась я, войдя в комнату.
  - Сегодня у меня прекрасное настроение! Моя мучительница наконец разрешила мне поесть мяса! До чего я дожил! Птичья ножка хорошо прожаренная стала доставлять удовольствие! Совсем старым становлюсь! - жаловался Вирлен.
  - А мы привели вам нашу смену! - объявил Оррик, подталкивая молодежь ближе к кровати.
  - Выглядят они очень даже по-боевому! Если помогут мне выжить в этой переделке, то получат хорошую награду! - сообщил принц, отчего в глазах молодежи загорелись огоньки. - Надеюсь, что вы уже обратились к родственникам, и долго результата ждать не придется!
  - Не извольте беспокоиться! - заявил вампир. - Мой отец утром уже даст ответ, а к вечеру будут готовы известия от троллей и орков! С ними просто связь была плохая и состоялась лишь перед ужином. Сами знаете, что надо подумать, заглянуть в справочники, допросить советников.
  - Я вообще ждал самое раннее через три дня! Для меня это очень быстрый ответ, поэтому вы также получите награду! - радостно потирал руки Вирлен. - Не смотрите на меня так удивленно! Речь идет о дополнительном вознаграждении, чисто за совет! А достойную награду за моё спасение вы почти получили! Дайте только мне возможность покинуть эти гостеприимные стены!
  - Извиняюсь, конечно, но нас уже ждут в Академии! - напомнила я мужчинам.
   Простившись с нашим подопечным, мы разошлись по комнатам, чтобы собрать вещи. Поскольку у нас почти ничего и не было, то через пятнадцать минут мы спустились во двор, где простились с молодым хозяином и отрядом стражников. Благополучно миновав ров и небольшой овражек, мы оказались среди небольшой рощицы. Здесь тролль и соорудил нам портал до самой Академии.
  
   Едва погасла арка портала, и мы стали способны видеть окружающее, как сразу удивились. Встречал нас сам Вуркельд со словами:
  - Наконец-то последние студенты прибыли! Можно идти отдыхать! Надеюсь, что никого кроме разбойников не зарезали!
  - А почему это мы должны были кого-то резать?! - хором спросила наша компания.
  - Я все-таки не мальчик и опыт преподавания у меня некоторый имеется! С возрастом вампиры в состоянии отличить кровь разумных существ на кинжале или мече месячной давности! А тут кровь... странно, раньше я с таким не встречался! - алхимик в каком-то трансе переводил взгляд с одного на другого, пока не остановился на мне. - Вечно с вами, Нуся, странные приключения происходят!
  - А при чем здесь я? Вы же сначала на Трила с Орриком смотрели! - обиженно буркнула я. - Вечно все стремятся обвинить бедную девушку!
  - Если бы не знал о сложности заклинания возврата времени, то решил бы, что вы им воспользовались! Что-то странное на всей вашей четверке! - тряхнул головой преподаватель, пытаясь стряхнуть наваждение. - Идите в свои комнаты, завтра быть на занятиях вовремя!
   С таким напутствием мы направились на свой этаж, где разошлись в разные стороны. Я наконец-то смогла воспользоваться любимой ванной и как следует смыть налипшую грязь. Никогда бы не подумала, что вода может стекать серыми струйками. Пришлось ещё раз наполнить ванну, тогда только моё тело полностью очистилось, а я почуяла легкость и сонливость. Проснулась уже утром от стука в дверь.
  - Нуся! Давай быстрее, иначе опоздаем! - вопила за дверью Моннейра.
   Я накинула халат и впустила девушек. Быстро умылась, оделась, наскоро съела три пирожка и две плюшки, даже не ощутила вкуса. Мы уже сидели на местах, когда прозвенел звонок и следом вошел преподаватель. Первым уроком шла прикладная некромантия. Кое-что мы бодро записали в свои тетрадки, нам наконец-то назвали дату практического занятия. Хорошо, что до него три дня и я успею подготовиться, даже зелья нужные сварить на ближайшем занятии алхимии.
   Вторым у нас шли артефакты и амулеты защитные, преподавал темный эльф Истаниэль. Весьма красивый, темноволосый и очень яркий представитель своей расы. Наши девушки сожалели, что вампирочка утратила всякое желание соблазнять мужчин. Как бы можно было повеселиться! А тут шло такое скучное объяснение, что многие откровенно зевали.
  - Артефакты силы могут иметь различный вид, но для их изготовления обычно применяют драгоценные и полудрагоценные камни. В зависимости от используемых камней сразу определяется раса творца. Так люди используют алмазы, бриллианты и рубины. Для эльфов характерно плетение нитей на изумрудах. Вампиры применяют хризолиты и аметисты, а демоны - только рубины. Но те же самые драгоценности применяют и в защитных амулетах! - монотонно говорил преподаватель. - Различие вы найдете самостоятельно в учебниках! На практическом занятии определим рабочие камни для каждого и попробуем изготовить простейшие артефакты!
   Наконец-то прозвенел долгожданный звонок, и мы дружно направились обедать. Почему-то я не сомневалась, что девчата пойдут ко мне. В гостиной нас ждал накрытый столик. Как же вкусно готовит Шайсу! Я уже успела соскучиться по её великолепным блюдам! В полном молчании мы одолели горячую еду. Но пришла очередь чая и мои гостьи вмиг разговорились.
  - Нуся, как жаль, что тебя не было с нами! Мы так великолепно провели эти три дня! - начала Ундра.
  - Ты не представляешь, как разочаровались мои родственники, что ты не с нами! - хлопала ресничками Моннейра. - Они так мечтали с тобой познакомиться, а я не смогла тебя уговорить! Отец даже назвал меня позорищем семьи!
  - Это верно, я сама тот разговор слышала! - подтвердила Верда.
  - Где же вы побывали? Парни обещали показать тебе какое-то необыкновенное озеро с дивными цветами! - любопытничала Тагина.
  - Нет, озера не было, но река протекала рядом очень красивая! О ещё мы побывали на болотах, видели необыкновенные растения! Они всегда появляются перед хищными деревьями! - отвечала я и нисколько не обманула.
  - Хищные Леса? - поразились демоницы.
  - Ох, Нуся, там же очень опасно! Особенно ужасны лесные духи в облике женщин! - делилась знаниями Тагина.
  - Да, это так, - согласилась я. - Но самым опасным для мужчин является вампирка по имени Моннейра!
   Не взирая на всю мою серьезность, девушки разразились заливистым смехом. Даже объект моей шалости и та хохотала.
  - Вот и неправда твоя! Я уже и забыла, когда последний раз на мужчин смотрела! - всхлипывая от смеха, оправдывалась вампирка.
  - Совершенно напрасно! Надо снова возобновить великие подвиги! Истаниэль такой мрачный ходит, видимо девушки нет! - выдала я.
  - Давай поспорим, кто вперед его охмурит? - загорелась Ундра.
  - Только, чур, зелья не использовать! - внесла поправку Верда.
  - На что спорить будем? - поддалась Моннейра.
  - Кто проспорит, та будет изображать прислугу во время бала после курса! - предложила демоница.
  - Хороший приз! Денег и вещей у нас и так достаточно! - хмыкнула вампирка.
   Так и состоялся этот сговор в моей гостиной. Почему-то я почувствовала, что добром это не закончится. Но девушкам нужно было снять напряжение учебы. Остальные занятия прошли так же скучно, как и первые. Все-таки студенты больше любят практические работы. На следующий день у нас намечалась теория по алхимия, а я решила договориться с Вуркельдом по вопросу отработки практик. Мне в этом году повезло, и практических занятий почти не было за время моего отсутствия, а теорию легко выучить.
   Алхимия начиналась с утра, и было даже два урока, на которых я с удивлением заметила, что частично знаю материал. Его я проходила в Бездне, даже не думая, что мне пригодятся уроки. Тем не менее, я также добросовестно записывала лекцию, как и другие студенты. Сразу после занятий я подошла к Вуркельду и спросила его по поводу отработки, но он не спешил мне отвечать. Когда все студенты покинули аудиторию, то алхимик внимательно посмотрел на меня и заявил:
  - Нуся, ты самая невозможная студентка из всех, кого я встречал! Так получилось, что перед своим неудачным экспериментом я встречался с одним демоном, и он просил передать тебе посылочку. Отдам её на практике завтра, потерпишь один день. Это не все новости! Известная личность просила засчитать тебе практические занятия в Бездне, сказав, что ты поразила его знаниями предмета и больше тебя нечему учить! - вампир пожал плечами. - Я не могу поставить тебе этот зачет, поэтому ты будешь посещать мои занятия, а я усиленно буду делать вид, что спрашиваю тебя.
  - Как же такое возможно? Даже сегодня я понимала не всё, что вы говорили! Вернее, много было для меня новым! - изумилась я.
  - Это не очень существенные моменты. Поверь, через несколько лет многие студенты не вспомнят эту лекцию. А ты будешь знать всё, что довелось изучать в Бездне! Она как-то по-особому действует на жителей верхних миров, улучшая память. Кстати спасибо за яд! Мне тоже частичка перепала для личных опытов! - благодарил меня Вуркельд.
   Он уже вышел, а я всё стояла у стола, не в силах принять то, что только что услышала. Оказывается, я полностью освоила предмет, даже не заметив того. Чудные дела творятся под нашим солнцем! Мне вдруг захотелось почитать книги, которые мне подарил Первый. Однако, я прекрасно понимала, что пока моя сестра не исправит их, то они принесут один вред не мне одной. Я поднялась в свои апартаменты, пообедала в одиночестве и направилась на очередные лекции. Совершенно не сохранилось в памяти то, что услышала в тот день.
   Вечером засела за учебники по некромантии, надо было подготовиться к практике. Меня уже так сильно не пугали ритуалы, которые мы проводили на кладбищах. Все эти бродячие трупы не внушали смертельного ужаса, как раньше. С каждым разом все сложнее было работать, опасность возрастала.
   В предстоящее занятие мы должны будем упокоить костяных драконов, так называют тех чудищ, что под влиянием времени и некоторых заклинаний образуются на старых кладбищах. Само заклинание не сложное, для большой группы студентов твари не опасны, но энергии тратится очень много, поэтому будем всей группой работать. Я прочла параграфы несколько раз, выучила заклинание и формулу его плетения. Надо было парочку зелий сварить на алхимии, чтобы оградить себя от воздействия костяных созданий. Теоретически я подготовилась, но надо на практике отработать до автоматизма, занятий будет пять в течение трех недель. Бедные скелетики! Наши преподаватели стараются всеми силами их сохранить для занятий, а мы все равно рушим своими неумелыми, грубыми действиями! Я хихикнула, вспомнив, как на одном из первых занятий подняла половину кладбища и заставила саморазрушиться, превратиться в пыль!
   Практика по алхимии была с утра, занимала два занятия, на которых Вуркельд подробно нам объяснил: как варить зелье и правильно его использовать Наш вампир тщательно следил, чтобы мы не испортили его, иначе вместо помощи возможен вред. Он у нас нормальный так преподаватель, лишь иногда становится слишком занудным. В конце практики алхимик похвалил всех, а мне велел остаться, чему никто не удивился, зная про мои отработки.
  - Нуся, я тебе уже говорил, что через меня передали посылочку, - напомнил он, доставая небольшую коробку. - Там некоторые нужные зелья для защиты и инструкция по их применению. Наш общий друг сделал копию некоторых своих наработок. Я их все знаю, в давние времена проходил у него стажировку. Вызвал, поговорил, с тех пор дружим.
  - Спасибо большое! - благодарила я, укладывая все в сумку.
   Следующие занятия у нас были теоретические и какие-то не очень важные: экономика, которую все мы ненавидели из-за голоса преподавателя и применение живой и неживой материи в некромантии. Последний предмет нам читал Митрауль, известный с третьего курса. Учились мы без обеда, потому что ночью предстояла практика. Зентайн нас каждый раз предупреждал, чтобы не ели много, иначе худо станет на кладбище от одного запаха зелий. Первые два раза мы игнорировали его совет, потому многие дружно выкладывали сытый ужин назад в виде весьма неприятных кучек. Меня Шайсу всегда берегла, кормила легкой и нежирной пищей. Вот и сегодня вечером меня ждал подобный ужин. Я едва успела поесть, как кто-то настойчиво забарабанил в дверь.
  - Нуся, секретно и срочно! - ворвался в апартаменты Вуркельд.
  - Опять Академия рушится?! - мои глаза округлились и полезли на лоб. - Ещё одной смены специальности не выдержу! Лучше на месте прибейте!
  - Нет, всё слишком сурово и страшно! - ответил вампир, продолжая метаться по гостиной.
  - Сверток, что вы держите в руках, его мне? - уточнила я на всякий случай.
  - Да, это ты должна запомнить наизусть! Там довольно запутанная легенда, которая сохранилась у твоего Раэна! - наконец выдал алхимик.
  - Не надо его мне присваивать! От него у меня вечно одни неприятности! - вспомнила я своё посещение библиотеки, закончившееся у философа.
  - Тем не менее, это его послание, которое следует завтра вечером вернуть ему! - присел мой посетитель на краешек кресла и снова вскочил. Его так взволновали, что он места не мог найти.
  - Может, вы все-таки скажете, о чем идет речь? - пыталась я добиться нормального пояснения этому визиту.
  - Сегодня ночью нельзя посещать старое кладбище! Я пробовал остановить этого полоумного потомственного некроманта! - Вуркельд положил на столик сверток и сжал кулаки так, что мне страшновато стало. - Не мог я сказать ему правду! Не поверит никто из живущих! Эти твари никогда живых не оставляют после себя! Да и кто бы сохранил память на миллион лет!
  - Неужто, костяные драконы столь ужасны? - поразилась я, хлопая ресницами. - Днем вы так не считали! Да и прочие некроманты легко с ними справляются, только сил тратят немеряно!
   - Нуся! Очнись! При чем здесь эти безобидные костяшки?! - завопил на меня вампир.
  - А кто ещё там будет?! - я уже ничего не могла понять.
  - Что я с тобой развлекаюсь! - вдруг алхимик начал ощупывать карманы в поисках очередного сосуда с неприятностями. Я оказалась права и мне подали небольшой флакончик. - На, пей!
  - Алхимик говорил, что в таких емкостях хранят наиболее ядовитые смеси! - взвыла я, пытаясь отказаться.
  - Этот яд не повредит носительнице змеи Ше! - Вуркельд открыл пробку и поднес флакон к моим губам, я выпила, но глаза мои лезли из орбит от ужаса. - Там в свертке найдешь ещё два сосуда, которые надо вскрыть на кладбище, смешать с твоей кровью в плошке из особого вещества, найдешь! Вот этим составом будешь брызгать то, что вылезет наверх. Они не сдохнут, но уползут к себе. Не пытайся их остановить! С ними Карсимус не справился! Только усыпил, и они нарушают запрет три дня каждый миллион нет, пожирая уйму живых и разумных существ, обращая их в сушеные мумии.
  - Почему опять я?! Вон мальчишки, друзья мои посильнее будут! - взмолилась я.
  - Вот их-то сила не поможет! Только тот, кто добровольно принял союз Ше умеет противостоять воздействию тварей, явившихся в те дни, когда Великий Творец создавал наш мир! - вздохнул алхимик, наконец, усевшись на диван. - Это жуткое зрелище, дитя! Раэн сказал, что они произнесут своё заклинание и отдадут силы. Тебе придется сначала упокоить драконов в одиночку, но силой они уже поделятся! Ученики и ваш учитель будут, словно статуи стоять и ждать гибели! С тобой пойдет Кот- защитник, его путь будет соткан из древних, как мир, слов! Защитный контур не повредят ни костяшки, ни твари, если всё сделаешь верно! Потому и учи наизусть! А я пошел, буду ждать вас живыми!
   Преподаватель снова вскочил и вышел вон, закрыв за собой дверь. Несколько минут я молча стояла, переваривая новости. Делать нечего, придется читать! Я развернула сверток и достала очень древний текст. В первую минуту мне захотелось завыть, бросить его и бежать подальше от материка. Лишь с третьей попытки удалось трясущимися руками открыть фолиант.
  Вот что я прочла: "Это записано со слов демона Бездны, видевшего зеркантралей и сохранившего жизнь силой воли, пока не поведал дивную историю. Едва он произнес последнюю фразу, как сделался мертвым, будто таким и был уже месяц.
  Зеркантрали внешне напоминают смесь ящерицы и жабы, с которой сняли кожу. Их внутренности просвечивают и видно, как они перерабатывают пищу, как работает их дыхание, зловонней всего, что можно представить. Размером они с молодого дракона, в пять раз крупнее горных троллей. Жабообразный рот полон мелких и острых зубов, змеиный язык касается жертвы и сама жизнь начинает течь внутрь чудищ. Все тело их очень ядовито, но сначала они парализуют все способности существ к малейшему движению. Даже самые сильные магистры из демонов покорно ждали, пока их начнут поглощать. Кто и когда их создал остается большой загадкой. В наш мир они проникли через межмировой портал, Великий Карсимус не совладал с ними, но погрузил в мертвый сон. Раз в миллион лет они пробуждаются, выползают на творение любого магического действа. Уничтожив первые жертвы, зеркантрали движутся дальше. За три дня, что оставил им Творец, они полностью опустошают материк, не оставляя ни одного живого разумного существа. Позже снова заселяются великолепные места, никто не знает причины гибели предыдущих созданий.
  Будучи великим Магистром в Бездне, я сумел войти в подобие контакта с мозгом одного из существ. Их мышление полностью отличается от нашего! Так мне удалось узнать, что они бежали от созданий, которые добровольно вошли в контакт со змеями Ше, организм создания при этом претерпевает необратимые изменения и кровь становится ядовитой, на зеркаетралей она действует сильнее, чем яд самих Ше. Хмеи истребили потомство тварей, а их союзники общими усилиями уничтожили врага. Только трое главных чудищ сбежали от гибели.
  Надо кровь союзника Ше смешать с зельем, приготовленным из равных количеств: огненного камня, одного перышка феникса, паука Контрека, что живет в пустыне Бездны, слюны пустынного кролика и огненного вина, что готовят шекстры из мира Шекстра. Смесь надо готовить за минуту до применения в ступе из охлажденной лавы. На всех троих достаточно двух флаконов и столько же крови. Полученное вещество приобретает меняющийся цвет от нежно-голубого до огненного. Полить на морды жабообразных существ. Они не погибнут от такой дозы, лишь вернуться в состояние вечного сна. Не следует пугаться, если увидите вместо зеркантраля вонючую лужицу, постоянно пульсирующую. В таком виде им легче вернуться на место.
  Моё сознание повредилось от той минутной связи, что удалось осуществить. Сейчас я отправляюсь к Вечности, всей моей силы воли хватило на то, чтобы передать живым это послание. Помните, что нельзя произносить их название вслух, могут явиться, используя зеркала в помещении. Будьте бдительны и осторожны с тварями. Жаль, что змеи Ше крайне редко встречаются в последнее время, а союзы на моей памяти никогда не существовали в нашем мире!
  На этом послание потомкам завершилось! Создания, будьте бдительны! Никогда не пользуйтесь магией вблизи сна зеркантралей! В таких местах тяжел, зловонен воздух и никогда нет растительности и птиц!"
  Так и закончилась эта древняя рукопись, что повергла меня сразу в непонятный ужас. Пришлось читать пять раз, чтобы дословно запомнить всё. В последний момент я увидела приписку, сделанную рукой Раэна для меня: Нуся! Как увидишь первое чудище, то скажи "Тексанихонт, пурсекали, септранса, васкирас пекарс!" Они не будут обращать на тебя внимание, пока не начнут погибать. Не бойся! И будешь жива! Шлю тебе том на сутки по требованию Первого.
  Надо же, заботливые какие! И связь мою углядели, твари! Это я про демонов, не иначе, как у них был один Творец с этими жутьками! Вот ведь, даже название не произнеси! От одной клички помереть можешь! Уже через час практика! Великий и Могущественный Карсимус! Помоги мне, неразумной студентке выжить этой ночью. Ты бы меня понял, как же тяжко, когда нет сил с элементарным справляться, а все напасти сыпятся на несчастную меня!
  За час до выхода я всё выучила так, что и через тысячу лет подними мой скелет, а он и ответит! Надела особый прочный тренировочный костюм и пожалела, что нет какой-нибудь брони, я бы напялила! Ботинки из драконьей кожи надела, коленки дрожат, ноги подгибаются, а я собираюсь на смертный бой. Пыталась с сестричкой-змейкой пообщаться, но не смогла. Даже не знаю: услышу ли я когда-нибудь моих самых дорогих сущностей! Флаконы с зельем положила в один карман, а чашку в другой. Почти забыла о костяных драконах! Едва не оставила зелья в комнате. Кота своего так и не дозвалась, наверное, на месте встретимся.
  Мрачнее черных грозовых туч я спустилась вниз, к выходу. Хорошо, что я пришла первая и никто не отвлекал от дум, что роились в моей бедной голове. Никто даже приветствовать не решился, такой угрюмый у меня вид был. Зентайн и тот не отпустил ни одной шуточки в мой адрес.
  - Все собрались? - спросил он для порядка, обводя нас взглядом. - Идем пешком, чтобы не пугать жителей кладбища. Прогулка на воздухе стимулирует ваш мозг и лучше пройдет первое занятие с драконами!
   Ему никто не сказал ни слова, лишь недобро глянули, но вышли молча. По дороге мы действительно беседовали на тему практики. Ничего не помню из той беседы, хотя даже отвечала на вопросы. Видимо наши ответы удовлетворили потомственного некроманта, и на место он пришел в приподнятом настроении.
  - Сейчас быстренько изобразим практически все то, что вы усвоили в теории! - он радостно потирал руки.
  - Скажите, пожалуйста, почему здесь вонь такая кошмарная стоит и нет ни одной птички? - неожиданно заметила я. - Да и деревьев нет совсем.
  - Нуся! Вечно у вас какие-то странные вопросы появляются! - возмутился Зентайн. - Поблизости находились топи, потому и пахнет ужасно! Алхимики не проверяли состав почвы, которая наверняка отравлена с древности. При больших скоплениях ядов не растут деревья и кустарники, и птиц нет!
  - Правда, почему тебя всякая ерунда интересует? - спросила Верда. - Ты даже не интересовалась местными драконами, что преподаватели для нас создали!
  - И вид у тебя сегодня такой, будто с великой опасностью намерена встретиться! - сказал кто-то сзади.
  - Даже оделась по-боевому! - откровенно смеялись студенты. - А про главную напасть сегодняшнюю и не спросила! Не бойся, мы защитим!
  - Хватит отвлекаться! - рявкнул некромант и стало тихо. - Начинайте подготовку!
   Мы начали чертить защитную пентаграмму, кто-то приносил в жертву кошку с пятью котятами. Наша сила бралась от жертвенных мук, поэтому необходима кровь. Раньше частенько меня заставляли, пока я не стала относиться к процессу спокойно. Сейчас по очереди проводим процедуру. Защита выставлена вокруг нашей группы, заклинания произнесены. Студент медленно окропил кровью место жертвенника. Хором призвали костяных драконов. Они лезли из земли спокойно, без спешки. Внешний вид у них такой, как нарисован на картинке.
   Громыхая костями, два чудика приблизились к нам. Вся сила наша потекла к жертвеннику, оставалось произнести заклинание. Приготовленное зелье пролили по краю пентаграммы, каждый капнул немного своей крови. Но все это делалось при наложении защиты. Теперь надо упокоить драконов, сплетя сеть заклинания. Вот в этот-то миг все и стали похожи на статуи, а я готова была заорать и бежать подальше! Мои волосы шевелились от страха. Явился Кот, важной походкой начал обходить нас по одному ему ведомому пути. Может, он писал какое заклинание на земле?
   Появление защитника стимулировало работу мозга и я шустро заработала руками и сплела заклинание упокоения в считанные минуты, одновременно произнося формулу. Сила ушла на это практически вся, но кости распались на отдельные части, провалились в землю. Зато меня почти шатало от усталости. Как-то очень спокойно, но медленно я достала чашу, вылила зелье, но чуть не опрокинула его от ужаса.
   Зеркантрали возникли ниоткуда, громадные, покрытые ядовитой слизью. Вот она-то и источала те ароматы, что пропитали всю землю вокруг.
  - Тексанихонт, пурсекали, септранса, васкирас пекарс! - выпалила я скороговоркой в морду твари, что уставилась на меня немигающими глазами.
  - Жалкая и уродливая пища! Тебя не спасет кровь Ше! Потому-то она и не ответила тебе! - раздалось у меня в голове, а мои руки уже резали запястье, и кровь потела в сосуд.
  . Не обращая внимания ни на что вокруг, я лила кровь и смотрела, как пульсирует, кипит пузырьками жидкость, меняя цвет, который светился радужным сиянием. Цвет жидкости не всегда совпадал с мягким сиянием, что окружило чашу при первых контактах с кровью. От этого зрелище только больше поражало воображение. Подошел Кот и принес в зубах какой-то предмет, указывая головой и глазами, чтобы я добавила к вареву. Поверив защитнику, я бросила клочок травы, зелье полыхнуло пламенем, осветило всё вокруг.
  - Как ты могла его найти! Мы вытоптали здесь всё! Огневки не оставалось ни травинки в этом мире! - завопили зеркантрали.
   Я поняла, что всё готово и плеснула на их морды, всем сердцем желая, чтобы зелья хватило. Каким образом удалось распределить так точно жидкость, того не могу ни знать, ни сказать. Только заверещали дико все три жутких создания, а когда их визг смолк, то три лужицы стали поглощаться землей. Зеркантрали отправлялись спать на миллион лет голодными. Мне их не было жаль.
   Как только лужицы исчезли, то все статуи отмерли и с безумными глазами уставились на меня.
  - Бежим! Пока ещё кто-нибудь не вылез! - заорала я во всю мощь моих связок и первая показала пример, бросившись к Академии с такой скоростью, что меня даже вампиры не обогнали!
   Наш великий забег завершился в холле Академии, откуда тремя часами раньше мы шли на ночную практику. Вуркельд уже ждал нас, измеряя шагами зал. Он точно не думал увидеть всех живыми! Возможно, при угрозе жизни намеревался уйти в Бездну. Как бы там ни было, но он очень обрадовался нашей ошалевшей от ужаса компании.
  - Вы вернулись! Живы! - воскликнул вампир, обнимая меня.
  - Вы что-то знали?! - раздался дружный хор ворвавшихся студентов.
  - У меня возникло предчувствие, и я пытался уговорить вашего преподавателя перенести практику на три-четыре ночи позже! - скромно пояснил алхимик.
  - Я больше туда и сам не пойду и других не пущу! - влетел запыхавшийся Зентайн. - Столько леденящего ужаса я не испытал за всю жизнь! Впервые моя магия просто исчезла, трусливо забившись в уголок! Находиться в полном сознании и понимать, что тебя будут кушать! А ты при этом не более подвижен, чем скалы, но все ощущения и мысли сохраняются!
  - Нет, не надо об этом! Зря мы над Нусей смеялись! - подключились студенты.
  - Она ещё легко оделась! Только мне кажется, что и боевая ипостась не способна защитить от них!
  - А я слышал их название! - скромно сообщил один из вампиров.
  - Молчи! Не произноси вслух! - завопили мы с Вуркельдом, холодея от страха.
  - Скажи! Кто они эти твари! - одновременно с нами стали просить студенты.
  - Зер... - начал он, но мы с алхимиком дружно бросили в него разными заклинаниями, и парень упал, не закончив слово.
  - Зачем вы его так грубо? Он всего лишь хотел сообщить, как называются твари, напавшие на кладбище! - загомонили со всех сторон.
  - Нельзя произносить вслух, они являются на своё имя! В любое место через зеркала! - выдала я тайну на одном дыхании. Что-то подсказывало, что не один умник у нас такой.
  - Они так и называются! - раздалось с разных сторон.
  - Никто не произнесет этих слов! - услышала я до боли, до дрожи в коленках знакомый голос. Явился Первый. Сам.
  - Не бойся, девочка! Они очень хитры, но я услышал твой страх и явился! Все они будут помнить только как обычную практику, я уже стер у них всю память, касающуюся пришельцев. Всё время я изучал их, как умел. Они существуют очень давно. Задолго до рождения Великого Карсимуса они уже были. В те давние времена Творцы сражались между собой за право строить очередной мир. Кто бы ни говорил, но ткань мироздания не безмерна! Число миров, способных существовать сами по себе после ухода Создателя, ограничено! - говорил древнейший Демон.
  - Как же получилось, что великие затеяли войну? - изумилась я.
  - Войны не было, просто Творцы начали создавать сущности, подобные этим в мирах противников. Рушились только что созданные вселенные. Кто-то решился сотворить идеальных уничтожителей, проникающих в любое место, стоит назвать их. Они вышли из повиновения и уничтожили группу Творцов. После чего начали уничтожение ближайших миров. Ты прочла верно, однако, погибли рожденные твари. Созданная Творцом троица вечна, их невозможно убить, развоплотить. Даже тебе дали не совсем верный состав! В том нет вины нашего Алхимика! Никто и не знал, что огнёвкой называлась трава, потому положили птичку-огнёвку. Мне очень стыдно! - продолжал Первый.
  - Как же они попали к нам?! - удивлялась я.
  - Как ни странно это звучит, но произнес их название сам Карсимус! Он даже не понимал о чем речь! Просто произнес вслух странное слово, звучавшее у него в голове несколько дней! Но он оказался мудрым и сильным, ему удалось погрузить их в сон. Уничтожение одного материка - небольшая плата за сохраненную вселенную! - заявил Демон. - Ты можешь думать иначе, тем не менее, они ушли голодными впервые! Я не могу угадать: на какое время они заснули. Будет ли миллион спокойных лет, или они проникнут в чье-то сознание раньше и заставят произнести непонятное слово. Я разрушил кладбище, затопив его водами болот. Всё равно преподавателям придется искать другое местечко для практики. Сейчас все пострадавшие забудут происшествие, я заменил их память, но они сильны.
  - Если бы не Кот, то я бы так и осталась там, среди прочих мумий! - с опозданием до меня дошел смысл происшедшего. - Как они смеялись! Мне не помогла бы и кровь!
  - Созданные уничтожать, они пытались жить как все, но их дети все погибли! - напомнил Первый.
  - В Бездне они не смогут существовать, иначе проникли бы к вам! - рассуждала я.
  - Ты что-то задумала? - поразился Демон.
  - Зера! - позвала я мысленно тварь. - Ты сможешь жить, не убивая всех существ сразу? Может сотни в год вам будет достаточно, а дети научатся питаться животными и эмоциями!
  - Та, которую Ше признала сестрой! Ты говоришь странные вещи! Когда-то мы так и жили, но среди них нашелся жрец и вошел в контакт с Ше! Та подсказала ему способ убийства, и мы снова в изгнании! - с горечью раздалось в голове.
  - Всё равно должен существовать разумный выход из этой ситуации! - воскликнула я вслух.
  - Дитя, ты общаешься с ними? - удивился Правитель Бездны.
  - А вы сможете предложить место, где они попытаются заново жить? - спросила я, проигнорировав вопрос.
  - Есть у меня на примете один мир, с которым мы редко соприкасаемся. Он достаточно далек от уголков любой цивилизации. Живут там, в основном оборотни, дикие племена и орки. Вампиров и демонов нет, не любим мы глухие уголки. Я могу дать координаты прямо сейчас, если они смогут войти в контакт! - предложил Демон.
  - Вы слышали разговор, другого предложения не будет! Вы снова уснете на миллион лет, едва пройдут три кратких мига, посвященные еде! - заявила я тварям. - Потому решайте быстро!
  - Благодарим, о добрейшее создание! Мы уже узнали всё, что надо, прощай! - услышала я.
  - Они покинули нас, - с некоторой грустью сказал Первый. - Я смогу изучать их на воле! Интереснейшие создания! Смогли победить, заложенное в них желание уничтожать всё живое вокруг!
  - Да, не хотелось бы мне снова видеть их! Надеюсь, что блокировка памяти у пострадавших выдержит, и не призовут их снова! - искренне выдала я.
  - Сейчас мне проще воздействовать на их память! Книгу я забрал, чашу и флакончики тоже верни! - попросил Демон. - Они из далекой вселенной, таких уже нет в природе! А зелье получилось великолепное, я следил!
  Я молча отдала посуду и поспешила в свои апартаменты. Столько жуткого свалилось на меня в эту ночь! Хотелось принять ванну и немного забыться. И ещё поспать недельку, чтобы никто не беспокоил и не орал над ухом. С такими мыслями я налила полную ванну и легла, пенная вода нежно касалась тела. Шайсу, умнейшая из домовушек, подала мне хороший ужин. Ей удалось где-то добыть мороженое! Да ещё с ягодами и мёдом! Нет, хорошо, когда о тебе так заботятся!
  Утром я бессовестно проспала и не явилась на первый урок. Когда я всё же соизволила прийти на магические формулы в некромантии, то друзья очень обрадовались.
  - Нуся, а мы решили, что после того, как ты так выложилась на практике, сегодня не придёшь! - радостно приветствовал Оррик.
  - Злыдни! Не разбудили, теперь отрабатывать! - обиженно надулась я.
  - Тебе не поставили прогул! - объясняла Верда. - Экономист сказал, что ты самостоятельно выучишь тему, она входит в зачет!
  - Мы обещались помочь тебе, если будет непонятно! - подхватила Моннейра.
  - Спасибо вам! Что бы я без вашей компании делала! - улыбнулась я.
  - Скучала бы сейчас среди целителей! - хихикнул Лиин, и все рассмеялись.
  - С некромантами не соскучишься! - подхватили сзади. - Мы даже простейшую практику можем завалить!
  - А где ты найдешь таких чудных работников библиотеки! - после этих слов аудитория взорвалась смехом, мы ещё помнили, как прогуляли три дня из-за эксперимента алхимика.
   Вот в таком веселом настроении нас и застал преподаватель. Суровый вампир ничего не сказал, молча прошел к столу. А мы смолкли, Лианстрис Вестракис Норрикс не любил фамильярности в отношениях со студентами. Требовал он повышенного внимания к предмету и к собственной персоне. Ему наши чувства не были нужны, просто считал, будто студенты должны каждое его слово ловить и считать великим откровением. Имя его сокращать нельзя, потому к нему обращались крайне редко, лучше у своих спросить что-то непонятное.
   Своим зычным, красивым голосом Норрикс, как мы его между собой называли, поведал отличительные признаки защитных формул от активных, применяемых для нападения и уничтожения противника, который не обязательно мертв. Все старательно писали конспекты, книг по предмету не было. Каждый некромант сам узнавал премудрости этого искусства, чаще скрывая наработки от коллег. На обед пошли в банкетный зал, потому что хотелось общаться после ночных приключений.
  - Нуся, как тебе удалось так сильно выдохнуться вчера? - сходу начала Ундра.
  - Так получилось! - уклончиво ответила я, совершенно не зная, какую чушь вложил им Первый.
  - Ты так активно принимала участие в плетении заклинания, что отключилась! - выдала Тагина.
  - Да! Трил нес тебя назад на руках, прямо до дивана! - поддержала их Моннейра.
  - А что ещё ночью случилось? - поинтересовалась я.
  - Ничего особенного не было! Какой-то хулиган разбил все зеркала, пока мы с драконами воевали! - пожала плечами вампирка.
  - Наверное, ему невеста изменила из-за внешности! Вот он и устроил побоище великое! - засмеялась я, а на душе прошел холодок.
  - Угу, - нахмурилась Ундра. - Даже наши карманные разбиты! Во всей Академии нет ни одного зеркала!
  - Их уже заказали! Не волнуйтесь, девушки! - сообщил какой-то вампир.
  - Вам хорошо! А мы и косметику сами не могли наложить! И себя не видим, вдруг пятно на лице! - надула губки Верда.
  - Вот чудищ в зеркалах отловят, тогда и привезут новые! - пошутил кто-то.
  - Ага, такие жабоподобные! - захихикали в зале.
  - Прекратите всякую ерунду говорить! И никогда не произносите незнакомых слов! - взбунтовалась я.
  - Ладно тебе, Нуся! Не будь такой занудой! Подумаешь, ребята шутят! - заступилась за парней Тагина. - Придумают каких-нибудь зеркантропов! Так ведь их не существует!
  - Хорошо бы, если так! - вздохнула я. - Бабушка рассказывала, что мы не знаем о сущностях иных миров, а вдруг они способны навевать слова? Когда произнесешь их, тут и явятся, начнут жизнь вытягивать из всех!
  - Какие ты страсти говоришь, подружка! - ахнула Верда, качая головой. - Мне что-то расхотелось шутить!
  - Ну, зеркантрик! И где ваши чудики? - засмеялся парень, который первым заговорил о зеркальных чудищах.
  - Если ты произносишь неверно, то не явятся! А где гарантия, что этого никогда не случится? Лучше молчи, не всё прекрасно в созданных вселенных! - урезонила я. - Могут и смерть нести!
  - Она дело говорит! - произнес Трил вслух. - У нас есть легенда, что каждый миллион лет призывались такие! И всегда уничтожали полностью жизнь материка за три дня! Проходят они через зеркала, а когда покинут мир, то разобьют в округе проживания все предметы вызова! И сотрут из памяти своё название!
   После такой длинной и важной речи горного тролля в зале наступила мертвая тишина. Никто больше не смел шутить. Так в молчании мы и на лекции ходили. Даже преподавателей удивили серьезностью. А я подумала, что горные тролли могли остаться с тех времён, просто обратившись в камень. Тогда в них не больше жизненной энергии, чем в любом валуне. Вот так и появилась эта легенда.
  - Нет, Нуся! - услышала я в голове голос друга. - На нас, троллей, не действует магия Бездны! Я помню всё, что произошло в ту ночь, а также ваш разговор с Великим Демоном!
   Тогда получается, что нас трое наверху, кто помнит? Вуркельду он тоже не стал стирать память, как умеющему хранить многие тайны. Все эти события произвели на меня гнетущее чувство, и я рано легла спать.
  
   Дни мелькали друг за другом, ничего существенного не меняя. Приближалась сессия, и студенты носились по Академии, сдавая пропущенные темы, готовились и проходили практические занятия. Только через пару недель я вдруг вспомнила об оставленном нами принце.
  - Лиин, а как там наш Вирлен? Я что-то со всей этой беготней и забыла про него! - поинтересовалась я, когда мы очередной раз шли на обед.
  - Нуся! Сейчас целый час отдыха, так давай быстренько жуй, и встречаемся у парка через двадцать минут! - ответил вампир и ушел к себе.
   Мне оставалось воспользоваться дельным советом, и я почти влетела в гостиную, где заботливая Шайсу уже поставила поднос с едой. Быстро вымыв руки, я приступила к обеду, с поразительной скоростью поглощая суп и овощи с мясом. Пирожки я жевала почти на ходу, запивая их компотом их фруктов. В этот раз я даже не ощутила вкуса пищи, так спешила! И всё равно парни оказались на месте раньше меня, как только успели?
  - Пройдем центральной аллеей? - спросила я.
  - Пока так, а дальше видно будет. Нам лишние уши не нужны, а ставить заклинание, так наоборот постараются защиту сломать. Им же интересно, что мы такое скрываем! - ворчал Оррик.
  - Первыми выяснили обстоятельства мои родственники, - начал вампир, когда мы углубились в парк.
  - Кто бы сомневался! - хмыкнул орк. - Ваши всегда новости или первыми узнают, или сами их создают!
  - Кто бы говорил! - в тон возмутился Лиин. - Сами вечно всюду нос суёте!
  - Мальчики! Что вы как дети малые цепляетесь друг к другу! - взмолилась я. - Так и перерыв закончится, а вы всё ругаться будете!
  - Ладно, мы же шутим так! - примирительно улыбнулся Оррик. - Продолжай, а то нас с Трилом не выслушает!
  - Может и не надо торопиться? - рассуждала я. - Лучше встретимся после занятий, здесь тихо, никого страшного не бывает. Темноты никто из вас не боится?
  - Нуся! Сама-то помнишь, как с нами встретилась? На дружка нашего клыкастого с криком запрыгнула! - хохотал орк, вспоминая прошлое.
  - Угу, а ты сердце с перепугу в грязь кинул! Или забыл? - подначивал вампир.
  - А мне ничего не говорили! - раздался обиженный голос Трила.
  - Неужели эти паршивцы смолчали о таком веселье? Ни за что не поверю! - удивилась я.
  - Мы забыли, он же позже прибыл на занятия, - насупился орк.
  - Нам зачет не ставили, пока не сделаем что-то для родной Академии! А тут ректору для Лолочки понадобилось сердце бьющееся. Нам повезло, нашлось такое и мы ночью через кладбища возвращались, - пояснял Лиин. - А Нуся только что прибыла, её порталом выбросило у ворот, ведь она не зарегистрирована как местная. Вот и перепугалась сторожа среди ночи. Не приходилось ей видеть таких оригинальных охранников. Она целителем была до перевода.
  - Я не ожидал, что кто-то, кроме нас может в эту слякоть бродить по территории. Вот и выронил сердце, добытое с таким трудом! - воскликнул Оррик. - Думали, что теперь отчислят нас!
  - Тут я их спрашиваю: в чем дело, мальчики? Может, я помогу? - вспоминала я.
  - Я в сердцах наорал на неё! - хихикал вампир. - Совсем ослепла! Тут в округе только кладбища и некроманты! Где целителя найдешь?!
  - Угу, так и было! - подтвердил орк. - Вот она и заявляет, что училась на целителя два года с лишним! Я чуть от такой новости в грязь не сел. Помню что орал что-то от счастья!
  - Повели они меня внутрь темными коридорами и бесконечными лестницами. Думала, что назад никогда пути не найду, так и буду блуждать! - продолжала я. - Вошли мы в какую-то комнату, где черные шкафы и столы. Ребята мне все составы подали, а я сварила зелье, произнесла формулу, как в книжке написано. Сердце забилось, парни заорали и убежали счастливые. Потом уже узнала, что это кабинет алхимии. Не ожидала их снова увидеть.
  - Сдали мы сердечко лично ректору, и он выдал нам зачетки с оценками! - Оррик хохотал. - Самим не верилось! Вернулись и взяли девушку к себе в комнату. Не в коридоре же ей спать, а начальство не примет постороннего среди ночи, только в рабочие часы.
  - Я опешила от всего, пришлось идти за ними! Мало того, на следующий день Дарлен объявил мне, что поселяет к парням! - странно было такое припоминать. - Хорошо, что Харисса меня взяла к себе и под своё покровительство!
  - Дальше я знаю! Ребята только про сердце умолчали, - Трил довольно улыбался.
  - Теперь вся история знакомства тебе известна! - закончил Лиин.
  - Твоя взяла, подруга! У нас времени осталось как раз до кабинета алхимии дойти! - сообщил орк и мы почти бегом отправились на занятия.
   Вечерняя встреча состоялась после ужина, когда мы вчетвером направились в парк. Никто не удивился, прочие знали нашу тягу к природе и уединению.
  - Как я уже говорил, родственники сообщили мне первыми. Они точно знали, что старейшина гномов решил сместить оружейника, что отвечал за поставки людям. Нового посредника пока не назначили, - говорил вампир. - Надо же казну пополнить! Вот и выберет главный гном того, кто угодит ему с подарком. Этим счастливчиком вполне может оказаться щедрый, но не самый богатый из подгорного племени. Сейчас туда лучше не встревать, иначе могут быть проблемы. Старик специально подставил принца.
  - Собственно, мы-то этого ожидали, - прокомментировала я.
  - Да, после того, как я вспомнил о шамане! - хмыкнул Оррик. - Мне ответ пришел позже, но тоже предугаданный. Старейшины посоветовали обратиться к тем, кто враждует с нападавшими. Если это достаточно сильные и влиятельные персоны, то помочь в получении должности посредника. Но поддержать их должен либо король, либо его прямой наследник. При таком раскладе Вирлен может надеяться прожить долгую жизнь.
  - И какие успехи? - заинтересовалась я.
  - Мне повезло больше всех! - неожиданно заявил тролль. - Один из наших служит наемником в доме герцога Кубертена, который и является тем человеком, противостоящим врагам принца. Именно его и надо было искать.
  - Это же просто великолепно! - воскликнула я радостно. - Проблема решена! Осталось дать взятку наследнику и пообщаться с герцогом!
  - Не всё так просто, - остановил поток моего словоизвержения Лиин. - Кубертену не нужна такая поддержка. У него дочка на выданье, вот её-то папаша и намерен пристроить за принца. Другого подарка или поддержки он не примет.
  - Ничего себе, приехали, - изумилась я, не ожидая такого подвоха. - А девица очень страшна?
  - Девушка дала клятву, что замуж пойдет за любимого, но его пока нет. У Его Высочества появился шанс, другого не будет! Он просто обязан покорить сердце юной мечтательницы! - выдал орк.
  - Как ты себе это представляешь? Принц приедет к ним и начнет открыто охмурять? - не понимала я.. - Для скромной девушки нужны балы, светские встречи, а Вирлена могут убить на них.
  - Нет, балы нельзя, а открыто приехать и сказать: вы мне нравитесь, и я сам красив, давайте поженимся! Просто смешно, так деревенский пастух может свататься, а не королевский отпрыск! - фыркал вампир.
  - Обычно проблемы и возникают из внешне простых ситуаций, - чесал затылок Трил. - Если бы ей грозила серьёзная опасность, а принц её спас, тогда проще. Но чего нет, того не следует организовывать. На практике в самый неподходящий момент она обязательно узнает о подставе.
  - А если наши ребята организуют похищение? - начал развивать мысль Оррик.
  - Угу, а почему это оркам понадобилась такая девица? - ехидничал Лиин.
  - Не продумано, можно всю ночь бродить меж деревьев, но пора и учить задания. Мы не так свободны, чтобы бессмысленно болтать чепуху, - резонно заметила я.
  - Твоя правда, Нуся, - согласились ребята.
  - Сам Вирлен что думает по этому поводу? - вдруг опомнилась я.
  - Его такая перспектива вообще застала врасплох. Ходит с самым несчастным видом! - смеялся орк. - И мы сейчас ничего путного предложить не сможем, потому идем учиться!
   Дружной толпой мы направились в Академию. Меня увлекла учеба, подготовка к практикам. На следующий день должны были самостоятельно создать артефакт, подготовку уже прошли.
   Так мы за пять дней ничего и не надумали. Любое предложение требовало от принца длительных встреч в обществе, а мы по-прежнему не знали имени убийцы. Им вполне мог оказаться не сам главный посредник, а один из подручных. При таком положении дел ни о каких балах, охоте или театре не могло быть и речи. Поэтому я очень удивилась, увидев вампира со счастливым лицом.
  - Сегодня после занятий встретимся там же, - тихонько шепнул он мне.
   Весь день я промучилась, сгорая от любопытства, даже учеба меня не могла отвлечь. Надо ли говорить, что ужинала я быстро, доложив милой Шайсу, что пирожки и напиток оставляю на позднее время. На этот раз я пришла первой и ждала парней минут десять.
  - О, Нуся пришла раньше! Небывалое зрелище! - заметил орк. - А может тебя выгнали?
  - Вечно вы заинтригуете, а потом жди, когда расскажете! - обиженно проворчала я.
  - Не будем же мы говорить при целой толе народа! - фыркнул Лиин. - Сама понимать должна, что в помещении не скрыться от любопытных глаз и ушей.
  - Тут такое дело, - начал Оррик, когда мы прошли вглубь парка, где посетители и днем не ходят. - Приходил к барону Ротносу старшему его сосед, герцог Вернуш. Да, тот самый! Ему не понравилось, что люди барона нападали на его лошадей и даже пытались бросать специальные шипы, чтобы калечить ноги животным. В доказательство герцог принес их кучку в мешке.
  - Ничего себе, вот изуверы! Ладно бы между собой ссорились, так животных за что увечить! - возмутилась я и вскочила со скамьи, на которой присела минутой раньше.
  - Так и барон тоже осерчал на своих работников! Помирились в тот день соседи, а Вернуш за обедом встретился с принцем. Если ты помнишь, то у них давний спор. Но в мирном настроении герцог заинтересовался, что может делать сын короля в таком захолустье? - продолжал орк.
  - И тот всё рассказал? - удивилась я. - Он что совсем ничего не понимает? Ему целая армия тогда нужна в качестве охраны!
  - Его Высочество туманно намекнул на некие обстоятельства. Герцог рассмеялся и сказал, что знает о них от своего друга, Кубертена! - выдал Оррик, сияющими глазами глядя на мою растерянность.
  - Называется неожиданный поворот событий! Даже Нуся потерялась! - веселились мои друзья.
  - Помнишь, как сами столбами полчаса стояли, прежде чем смогли все новости проварить! - заступился наш добрый великан.
  - Не могу понять одного, чем эта дружба поможет Вирлену. Тайные встречи с юной герцогиней? - размышляла я, медленно приходя в себя.
  - Как ты понимаешь, принц решил рискнуть и просить Вернуша содействовать решению своих проблем. За это обещал вернуть имущество герцога. Не надо на меня смотреть круглыми глазами! - вампир раздраженно пнул пенёк ногой, словно тот виновник всех бед. - Короли могут наградить имуществом, а позже отнять его. Всё зависит от настроения венценосных особ. Прадед вашего Альденуса отобрал у семьи герцога домик в столице, который жаловал его предок. Один дал, другой взял. Только отец выделил его третьему сыну, Вирлену.
  - Теперь понятно! С королями лучше не связываться, - вздохнула я, вспоминая Правителя демонов.
  - Вернуш заявил, что его влиятельный друг решил перестраховаться, взяв зятем принца. Тогда ему не страшны будут сегодняшние враги. Правда, есть в этой истории одна зацепка! - снова интригующе заговорил Лиин. - В юности Кубертен не раз говорил герцогу, что хочет вернуть один древний артефакт, конфискованный одним из королей. Сейчас он лежит никчемной безделушкой в сокровищнице, а раньше защищал его семью. - Ты хочешь сказать, что сосед Ротноса может помочь принцу избежать угрозы смерти, минуя брака? - радостно вскрикнула я.
  - Вот именно! Вирлен улаживает дела с братом и отцом, которые согласятся поддержать его, чтобы спасти от гибели. А Вернуш упросит своего друга согласиться принять вещь и не настаивать на браке! - разъяснял вампир. - Он хочет сказать, что молодые будут чаще видеться на балах и приёмах. Возможно, свершится чудо, они решат пожениться! Но нельзя жертвовать дочерью ради карьеры.
  - Самая лучшая весть, которую мы не ожидали! - хихикнула я. - А все-таки интересно узнать, что из всей этой затеи получится!
   В самом радужном настроении мы пришли в Академию. На некоторое время проблемы королевской семьи снова ушли на задний план, уступив место учебе.
  
  
  Глава 15. Странные события в Академии. Приглашение на бал
  
  
   Все курсы готовились к сессии и просто ничего не замечали вокруг. Только Моннейра и Верда серьезно отнеслись к разговору в моей гостиной. На третий день после приключений на кладбище девушки сидели на первой парте перед Истаниэлем и смотрели на него с немым обожанием. Как прилежные ученицы, они ловили каждое его слово, глубокомысленно кивали и ахали в нужных местах. Вообще всем поведением выказывали влюбленных до потери рассудка девиц.
  - Они реально свихнулись и на темного эльфа так реагируют? - интересовались у меня парни с нашего курса.
  - Влюбились девушки, - опускала я глазки, чем больше интриговала студентов. Спросить напрямую у самих красавиц ни у кого не хватало духу.
   Сам виновник великой интриги все же заметил старания юных дев и отнесся к ним благосклонно. Косметики девицы наносили мало, чтобы подчеркнуть природные достоинства, а вот одеваться начали так, словно на светские вечеринки ходят, а не занятия посещают. Вот только артефактор не выделял ни одну из них, поощряя к действию обеих.
   Все проявления чувств подогревали версию о подлинности, но я-то знала, что подружки учатся не меньше прочих. Иногда мозг отказывался вмещать столько знаний, приходилось откладывать учебники и выходить в парк. Деревья уже отцветали в большинстве своем, но все равно весенние ароматы сводили с ума. Хотелось бросить все задания и поселиться на природе. Я иногда думаю: каждый год к нам приходит шалунья-весна, украшает мир так, что диву даешься! Но все привыкли, только дети и влюбленные способны заметить колдовство природы, да такие неисправимые романтики, как я. Птицы и животные устраивали целые представления из брачных игрищ, соединяясь в пары на один сезон. Понятие верности для большинства представителей фауны незнакомо. Ими движет инстинкт размножения, и выживают сильнейшие, слабые вымирают. С детства любила выбраться в лес на полянку, залезть на дерево и затаиться. Иногда возвращалась домой очень поздно, но бабушка, добрейший человек, никогда не ругалась.
  - За кем сегодня наблюдала, глазастая? - спрашивала она обычно, усаживая меня за стол с горячим ужином.
   Не могла я кушать молча, переполненная такими тайнами, подсмотренными в глуши. Очень подробно рассказывала обо всех событиях, а после еды старательно изображала танцы животных и птиц. Бабушка ахала и задавала такие вопросы, словно и она рядом была. Позже, уже после её смерти я узнала, что шла по её стопам. Это она первая из семьи интересовалась больше жизнью зверей, чем людей, слыла чудачкой среди сверстников. Все эти воспоминания волной накрывали моё сознание, когда я выходила в парк. Весна смущала своими красками и запахами даже разумных созданий. Студенты и преподаватели также оказались подвержены всеобщему безумию.
  - Может, весна так на девушек повлияла? - подобные вопросы нам задавались, но мы лишь улыбались в ответ.
   Только совершенно слепой мог не заметить странного поведения двух студенток, наш Вуркельд только хмыкнул и ничего не сказал. Возможно, он понял, что это очередной розыгрыш. Такого древнего вампира не проведешь умильным видом. Интрига близилась к завершению, когда поздним вечером ко мне в гостиную пришли взволнованные девушки.
  - Ох, вы же знаете, что мой старший братец закончил Темную Академию? - начала сходу Ундра, сверкая своими большими глазами. - Он мне и рассказал кое-что о нашем эльфике.
  - Не томи, говори, что узнала! - взмолились хором соперницы.
  - Я сама до конца поверить не могу! - возмущалась та праведным гневом. - Надо же, как маскируется, негодяй! Строит из себя порядочного преподавателя!
  - Давай, рассказывай все по порядку! Иначе от волнения перепутаешь предмет с пирожками! - предложила я.
  - О, пирожки! И чудесный компот! - сменили тему девушки, располагаясь удобнее на диванчиках. Теперь они заметили угощение заботливой домовушки и воздали ему должное.
  - Я слышала на курсе, что раньше Истаниэль преподавал в Темной Академии, и решила выведать о нем все. Для этого связалась со своим братцем, - продолжала демоница, дожевывая пирожок и запивая компотом. - Сразу он ничего не сказал, не мог вспомнить. Тут я заявила, что у нас ведет артефакты.
  - Почему же такого приметного эльфа не сумел запомнить? - удивились обе влюбленные.
  - Оказалось, что не так он прост! - многозначительно обвела нас взглядом Ундра. - Он сменил имя!
  - Как сменил? Он что, преступник? Может, скрывается от возмездия у нас? - посыпалось со всех сторон, мы забыли и о пирожках.
  - Потому-то я и говорю, что он негодяй! - воскликнула демоница.
  - Так с ним и, правда, не всё так просто? - изумлялись мы.
  - Вот именно! У них он преподавал как Вестаниэль, - интриговала нас девушка.
  - Первое имя больше ему подходит! - авторитетно заявила Тагина. - Что же заставило его скрываться?
  - У темных магов нравы не такие суровые, как здесь. Там частенько в старших курсах свадьбы играют, да и преподаватели со студентками иногда заигрывают. Некоторые девушки и увлеклись эльфом! А он им и не отказывает! - ещё больше тумана напускала Ундра.
  - Это всем известный факт! Можешь не заострять на нем наше внимание! - усмехались подружки, которые там раньше учились.
  - Может, и факт, а этот подлый интриган пригласил ректора и наблюдающего за нравственностью чиновника. Три девушки, ничего не подозревая, пришли к любимому мужчине, посидели немного за столиком при свечах. Затем начали ластиться к эльфу, целовать его, раздевать и сами одновременно скинули одежды! - снова обвела нас взглядом демоница.
  - И тут вышла толпа проверяющих! - закончили мы хором.
  - Да! Но не это главное! Девушек исключили из академии за безнравственное поведение без права дальнейшего обучения! Их заклеймили особым способом, чтобы никто не брал на работу! Все трое из бедных семейств! - подвела итог Ундра. - Две покончили самоубийством, а третья, самая умная на курсе, сошла с ума! Вот он, какое ничтожество!
  - Вот это новости! - только и смогла я вымолвить.
  - Не боитесь за нас, подружки! - вдруг просияла Моннейра. - Есть способ отомстить мерзавцу за гибель студенток!
  - Как?! - раздалось хором, но вампирка загадочно улыбалась и молчала.
   Окрыленные обещанием жестокой мести, подруги выходили счастливыми. А я проворочалась всю ночь, недоумевая, как они выкрутятся. Почему-то мне мерещились толпы злобных надсмотрщиков, выходящих прямо из стен в комнате Истаниэля, который больше походил на Первого Повелителя Бездны. Называется, довели меня, негодяи, всюду их вижу. А может, он за мной подсматривает? Тут по спине мурашки пробежали, холодный пот на лбу выступил, нет, пора все мысли из головы выбрасывать. Сессия на носу, а я тут всякой ерундой страдаю!
   Было ещё очень рано, но я всё равно встала и прошла в душ. Струйки слегка прохладной воды остудили мой разгоряченный мозг, вышла я отдохнувшей и посвежевшей. Ночь медленно отступала, нехотя пропуская первые лучи солнца. Вот они робкие, словно золотые стрелы, высветили линию горизонта. Темное небо светлело, принимая прозрачно-голубой оттенок. Ленивое светило выплывало неспешно, обещая тепло и свет всем живым созданиям. Ежедневное чудо, ставшее обычным явлением природы. А у нас утро начиналось с алхимии, где мы снова должны были готовить зелья для практики по некромантии. Правда, ожидалась ещё лекция по прикладной некромантии, но это уже не так страшно. Шло закрепление пройденного материала и ночами мы блистали своими знаниями, доводя бедного преподавателя практическими навыками.
  - Как вы так безответственно относитесь к основному предмету? - сокрушался он. - Теорию знаете великолепно, тут претензий нет! А на практике, что творите?! Я уже устал держать купол защитный над группой! Почему предыдущий курс легко справлялся? Что же вам мешает? Не надо ссылаться на весну и любовь! Я не молодой специалист, чтобы вы на мне отрабатывали остроумие!
  
   Вуркельд только покосился на наших красавиц, но промолчал, как обычно. В этом году наш курс не вызывал у него всплеска эмоций. Мы наконец-то научились правильно готовить всевозможные зелья и смеси перестали взрываться. Алхимика до белого каления доводили первый и второй курсы. Нас же он немного погонял по теории, зачел всем практику.
  - Сегодня вы всё сделали правильно, защитное зелье сварено хорошо! Сумеете ли вы его применить ночью, то уже не моя проблема! - выдал преподаватель улыбаясь.
   Ему ответил печальный вздох курса. Никто уже не верил, что практика по некромантии пройдет удачно. Если раньше потешались надо мной, то сейчас не получалось у всех. Заклинания никак не хотели ложиться правильным узором, все магические плетения путались. Эта полоса всеобщего невезения тянулась больше месяца.
  - Пришли, неудачники? - хмуро приветствовал нас Зентайн. - Сейчас подробно разберем все проблемные места предстоящей работы. Если вы снова сорвете ночное занятие, тогда не знаю, что с вашим курсом делать.
   Так приветствовал нас потомственный некромант, которому наши неудачи вменяли в вину, как не умеющему пояснить материал. В сотый раз он объяснял по пунктам весь процесс защиты и изучения активности кладбища. Периодически на его вопросы отвечали студенты, причем правильно.
  - Теоретическую часть курс знает отлично! Больше пояснять нечего! - преподаватель внимательно смотрел на всех нас. - Жду в установленное время, чтобы в полночь быть на кладбище! Попробуйте только мне накосячить!
   С таким напутствием мы разошлись по комнатам, чтобы заново поучиться плести заклинания. Ужин был обычный для ночного мероприятия. Я не сильно ошибусь, если скажу, что весь курс готовился к занятию весьма усиленно. Собрались мы на первом этаже, никакой прогулки пешком, отправились порталом. Дружной толпой мы шли к месту практики каких-то десять минут, потому что ближе запрещены установки порталов. Всё равно это не обычные часовые прогулки с магистром.
  - Сообща ставим защиту! - прогремел Зентайн. - Хоть этому вы научились!
   В считанные минуты ритуал был исполнен, жертвы принесены, зелье использовано. Мы внимательно уставились на преподавателя, кого же он изберет козлом отпущения сегодня, ожидали с ужасом.
  - Лиин, ты у нас считаешься приличным магом и должен справиться! - озвучил выбор некромант.
   Вампир пожал плечами и начал плести узор, позволяющий точно вычислить активность места и определить нежить. Сначала все шло тихо и спокойно. Многие расслабились, решив, что пронесет на этот раз, практику нам зачтут. Рано обрадовались.
  - Стой! Не смей продолжать! - вопль преподавателя.
  - Нет! - хор вампиров и демонов, который заставил меня вздрогнуть и приглядеться к нитям.
  - Ааааааа! - взвыла я так, что друг дрогнул и обернулся.
  - Вы чего орете? - удивился он.
  - Ты что плетешь?! - набросился один из демонов. - Это же Воронка Сарклена!
  - Да? А что она означает? - заинтересовался Лиин.
  - Втягивает внутрь всё живое, разрастаясь шире. Академию и ближайшие поселения точно уничтожит! - выдал умный демон и начал изменять структуру плетения, не дожидаясь указаний Зентайна.
  - Стой! - теперь орали Оррик и Трил, отчего рука студента замерла на середине заклинания, медленно опустилась.
  - Всё! Вы превысили возможности терпения потомственного некроманта! - обреченно заявил преподаватель, стирая магические линии и снимая защитный купол с нашей группы. - Практики больше не будет! Завтра весь день на полигоне учебных магических боев будете плести заклинания! С ректором я договорюсь! У вас мозгов меньше, чем у курицы! Сборище идиотов! Решили весь мир к праотцам отправить?! Не выйдет! Я вобью в ваши пустые головы практические знания! Среди ночи, в страшном похмелье не забудете меня!
   После такой проникновенной речи мы тихонько, стараясь не поднимать шума, собрали вещи, понурив головы, поплелись за Зентайном. В Академии в том же настроении разошлись по комнатам. Утром, явившись на экономику, застали ректора и некроманта.
  - Такого на моей памяти ещё не было! - объявил Дарлен. - Ситуация кошмарная! Теорию знаете, основы плетения заклинаний проходили! По идее должны легко на практике применять свои знания! Раз не получается, то всю неделю в распоряжении магистра Зентайна полигон для магических боев! Там и будете тренироваться в освоении заклинаний некромантии! Сдавать будете архимагу Страктусу! Время тренировок определяет преподаватель!
  - Все поняли? - спросил магистр. - тогда отправляемся немедленно!
  
   Как было на полигоне, о том лучше умолчать. Достаточно сказать, что мы едва не взорвали это самое защищенное место. Тренировались мы до ночи. Не просто устали, а такое ощущение, что использовали нас вместо лошадей в полях. А потом ещё по нам пробежался отряд орков. Поэтому в апартаменты свои я ввалилась, рухнув на пол. Через час смогла ползком добраться в душ под холодные струи воды. Немного придя в себя, я растерлась жестким полотенцем, накинула теплый халат поверх раскрасневшегося тела. С трудом смогла осилить ужин и уснула на диванчике.
   Три первые дня наш курс охраняли сильнейшие боевые маги, которых ректор пригласил. Они так и не смогли понять: как обычным студентам удается уничтожать, сметая напрочь, всю их защиту, при этом не калечить друг друга.
  - Почему вы, пренебрегая всеми правилами построения заклинаний, рушите полигон, а сами остаетесь невредимы?! - пытал нас главный магистр. - Если бы вы пострадали, то может, начали бы думать головой!
  - Вы хотите нашей гибели? - с самым невинным видом интересовалась Моннейра. - Как вы только смогли произнести такие страшные слова при девушках!
  - Если учесть, что эти милые девицы сплели заклинания, которые повредили сверхпрочные плиты! Этого никому не удавалось раньше! - возмущался маг.
  - Видимо сюда студентов не допускали! Мы же должны практиковаться в магии! - парировала Верда. - А заклинания прочности со временем ослабели! Вот и появились вмятины!
  - С вами невозможно нормально говорить! Вы элементарных вещей не понимаете! - в ярости сжимал кулаки магистр. - Пусть Дарлен в другом месте поищет дураков, чтобы спасти Академию от студентов!
   Этот разговор состоялся вечером третьего дня. А на следующий день Зентайн проводил с нами тренировку один. Видимо мы инстинктивно пожалели бедного некроманта, и особо страшные заклинания перестали срываться с наших рук. Мы начали привыкать к такому издевательству над организмом. Всем хотелось быстрее покончить с немыслимым унижением. Казалось, над нами потешаются все курсы. Возможно, это наши домыслы, и прочим студентам безразличны эти провалы практики.
  На пятый день непрерывных занятий у некоторых получилось правильно сплести заклинание. Мы воспряли духом, старались внимательней плести кружева магических узоров. Пальцы сами стали ложиться, как положено, повышенная сосредоточенность тоже сыграла немалую роль. Шестой день стал триумфальным, на радостях мы уговорили нашего преподавателя на ночную практику. Пришлось и алхимика просить допустить в лабораторию.
  Энтузиазм наш испарился уже вечером, а ночью мы выглядели этакими страдальцами, которых вели на казнь. Однако, сказать, что мы устали, не позволила гордость. А ещё всем было интересно: вдруг на курс и впрямь наложено заклятие? Потому и проваливаем занятия каждый раз. Молча вошли в портал и знакомым до боли маршрутом направились на кладбище.
  Подготовительный этап прошел быстро, мы перестали его замечать. Зентайн выбрал того самого демона, что в прошлый раз едва мир не разрушил. Мы пристали к Оррику и он сказал:
  - То было заклинание Черного Властелина Продестра. Древний архимаг не успел им воспользоваться. Намеревался он впустить сам Хаос, чтобы воочию увидеть его мощь. Маг умел путешествовать в другие миры, где и надеялся скрыться от гибели. У нас как-то с Трилом вышел спор по составлению заклинания. Это был второй курс, мы направились в библиотеку. Как ни странно, но книгу нам дали в читальном зале, хотя она запрещена к прочтению. Тогда мы не только разрешили спор, в котором ошиблись оба, но и выучили сложнейшую формулу его плетения.
   Вот так просто наши друзья узнали запретное, что помогло нам всем выжить. Как знать, вдруг и получилось бы у парня то, над чем работал древний маг. Сегодня демон с легкостью сплел нужную формулу, нити легли верным узором.
  - Кладбище мало активно. Обнаружил трех неупокоенных простых зомби. Остальные скелеты почти разложились в могилах от времени! - объявил парень.
  - Совершенно правильно! Учитывая ваши дневные успехи, весь курс получает зачет! - радостно сообщил преподаватель.
   Счастливые, с улыбками на лицах, мы быстро собрали вещи, предварительно сняв защиту. В Академию мы явились довольными, хотя и сильно уставшими. Я быстро приняла душ и рухнула в кровать, где мгновенно уснула. Проснулась я почти в обед. И сразу услышала робкий стук в дверь. Интересно, кто так скребется? Я накинула халатик и поспешила впустить гостя.
  - Это мы пришли, просто думали, что ты ещё спишь! - заявила за всех Верда.
  - Странно, раньше вас это не останавливало, - удивлялась я, а девушки прошли и уселись на диванчиках.
  - Не волнуйся так, Нуся! Мы сами только что встали и решили идти к тебе обедать! - радостно пояснила Ундра.
  - Почему это нас сегодня не будил всеобщий подъем? - вспомнила я.
  - Так это нас за великое трудолюбие и сдачу практики сегодня освободили от занятий! Сам ректор распорядился после того, как Зентайн доложил ему о наших успехах! - смеялась Моннейра.
  - А я решила, что не слышала, как все ушли, - выдала я и поспешила в ванную, чтобы привести себя в порядок.
   За время моего отсутствия заботливая Шайсу накрыла столик, девушки уже начали есть. Обед оказался великолепным, больше походил на праздничное пиршество, когда блюда плавно менялись. К разговорам вернулись при появлении плюшек, пирожных и чая.
  - Мы тут посовещались вдвоем, - начала Верда. - И решили завтра закончить любовную историю.
  - Ого! Мы же теперь спать будем плохо! Любопытство не даст ничего делать! - жаловалась я.
  - А мы ещё и в одной комнате! - вторила Тагина.
  - Всё равно надо свершить подвиг до сессии! - заметила Моннейра.
  - Кстати, ни у кого нет соображений по поводу практики? - поинтересовалась я, жуя пирожное.
  - Что ты имела в виду?! - изумились подруги.
  - Не показалось ли вам странным, что наш курс внезапно оглупел? - размышляла я. - Весьма неожиданной была эта путаница заклинаний, которые абсолютно несхожи в основе своей и сути!
  - Это так, но ребята ходили к своим магистрам и те не обнаружили на них следов воздействия посторонних сил! - сообщила Верда. - Я тоже посетила королевского мага разума.
  - Не ты одна занималась бесполезной тратой времени! - угрюмо добавила вампирка. - Друг отца даже обнюхивал меня в поисках следов!
  - Тогда я ничего не понимаю! - почесала я затылок.
  - Не заморачивайся! - предложила Ундра. - Практику сдали, теперь всё будет хорошо. У нас теперь на других кладбищах три занятия будут.
  - Там повторение пройденного, рутина, - махнула рукой Тагина.
  - Даже сессия не так страшна, как за третий курс. Преподаватели, похоже, сами отдыхают и нам передышку дают перед последним курсом! - соглашалась Верда.
  - Заметно, между прочим! - сказала я. - Так и не поняла цели вашего визита.
  - Ты же не знала, что занятия курсу отменили? И про любовь заодно, - пояснила Моннейра.
  - Хорошо, что напомнила! Пора по комнатам, готовить сюрприз на завтра, - хитро улыбалась рассудительная демоница.
   Девушки ушли, а я все равно не могла понять причину наших провалов практики. Ладно, я средний маг и не особо сильна в плетениях, но демон, который Лиина поправлял, тот же признан лучшим студентом Академии за последние сто лет! Я пожала плечами и пошла готовиться к занятиям. Надо было учить магические формулы в некромантии, от ошибок в которых мы так пострадали. Артефакты тоже следовало подготовить, у нас практика будет.
   К моей великой радости сестричка-змейка уже внесла поправки в книги демонов, и я иногда их читала. Вот и вечером открыла одну из них, где говорилось о некоторых аномальных магических зонах, вносящих путаницу в заклинания. Одна из них как раз находилась вблизи Академии, но действовала редкими всплесками активности. Магистры её всерьёз не рассматривали. В той же книге я нашла некоторые тонкости магического плетения в некромантии. Глубокой ночью я, наконец, оторвалась от рукописи, сходила в душ и легла спать. Никакие страсти мне не привиделись, утром рано я была на ногах. Все же накануне я спала слишком долго.
  
  - Бездельники! Как вам не стыдно! О ваших великих успехах уже говорят за пределами Академии! - встретил нас Норрикс. - Меня упрекнули в том, что я не смог вам объяснить!
   Так началась наша практика по магическому плетению в некромантии. Старый вампир посвятил нравоучениям семь минут, дальше начал задавать вопросы, показывал новые методы использования формул. К концу занятия он даже похвалил нас два раза! Это было неслыханным успехом!
  - Вижу, что к занятию вы успели подготовиться! Предварительно разрушив полигон для магических боёв! Действительно, самый удивительный курс лоботрясов! - презрительным тоном подвел он итог.
   С ним всегда так: вроде бы кивнет благосклонно, а потом обругает нещадно. Ладно, практику засчитал нам. Говорили, что за оговорку одной студентки заставил заново сдавать всю группу! Просто монстр какой-то, а не преподаватель! Мы выходили довольными. Артефакты по расписанию стояли после обеда. Нет, мы не думали, что любовная история завершится прилюдно. Так не должно быть, но время развязки приближалось. Обедали мы в банкетном зале, молча, говорить не хотелось. Наши красавицы ушли переодеться для любимого эльфа.
   Они несколько задержались и вошли сразу после Истаниэля. Время было выбрано очень точно: все взгляды направлены на них. Сегодня обе влюбленные накрасились несколько ярче, а платья надо описать отдельно. Алое, с плотно прилегающим лифом у вампирки, а вот юбка... Она состояла из двух ярусов ленточек разной длины, они взлетали во время движения грациозной девушки, открывая любопытным взорам соблазнительные участки тела. Платье демоницы было выполнено из черного шелка и облегало тело, как перчатка. Длиной доходило до щиколоток, сбоку разрез до бедра, чтобы позволить девушке идти. Вырез на спине сделан до поясницы, однако скромным наряд назвать нельзя.
  - Проходите, - только и смог вымолвить несчастный преподаватель.
   Что и говорить, урок был безнадежно сорван, хотя зачет мы получили. Но студенты и темный эльф глаз не сводили с красавиц. Девушки немного задержались, чтобы назначить свидание возлюбленному на эту ночь. Напрасно я ожидала их визита, пришлось ложиться спать. Меня разбудили ранним утром, я тут же бросилась открывать дверь. Это были наши девушки с курса, которые зашли пригласить меня в банкетный зал. Заинтригованная, я мигом оделась, привела себя в порядок и пошла узнавать новости.
   Весь четвертый курс собрался в банкетном зале, на столах стояли только бокалы и графины с морсом. Моннейра и Верда стояли у сойки в очень строгих платьях.
  - Уважаемые студенты четвертого курса! - начал невесть откуда взявшийся ректор. - Должен сообщить вам очень неприятную новость! Вчера вечером преподаватель Истаниэль пригласил меня и магистра Вуркельда, чтобы засвидетельствовать непристойное поведение с целью соблазнения преподавателя Моннейры и Верды.
  - Ничего себе, повороты! Его убить мало! - раздались голоса парней.
  - Тихо! Такое поведение было продемонстрировано и девицы совсем потеряли контроль над своими инстинктами! Мы были вынуждены присутствовать при этом неприятном зрелище! - продолжал Дарлен. - Девицы были абсолютно невменяемы, и магистр Вуркельд их почти обнаженных вынес на руках в мой кабинет! Вопиющая безнравственность! Я намеревался серьезно наказать преступниц, ведь их поведение несовместимо со званием студента Академии некромантии!
  - Он же сам их провоцировал! - возмущались ребята.
  - Однако, произошло явное недоразумение! В течение часа девушки полностью пришли в себя, но стоило войти преподавателю, как они вновь утратили контроль! - описывал произошедшее ректор. - Предоставляю слово алхимику!
  - Меня удивило поведение весьма умных девушек из прекрасных семейств. Поэтому я присмотрелся к Вестаниэлю, но кроме обычной защиты от порчи и проклятий на нем не было магии. Тогда я принюхался к запаху его ароматной воды. Оказалось, что это "Весенние грёзы"! Эта вода запрещена в учебных заведениях, всех предупреждают письменно и в Правилах такой пункт есть. Данная жидкость вызывает неконтролируемое влечение у вампирок не достигших тысячи лет, а также у некоторых демониц-девствениц! Кем и являются наши замечательные во всех отношениях студентки! - поразил нас Вуркельд. - Вопиюще безнравственное поведение преподавателя! Соблазнил невинных девушек! Они бедные до утра плакали, когда узнали причину влюбленности!
  - Поэтому мы собрали здесь весь курс! Вы должны знать, что эти студентки подпали под влияние запрещенного вещества! Присутствующие студенты! Отнеситесь к сообщению с пониманием! - закончил речь Дарлен. - Виновник будет наказан и лишен навсегда права преподавать и использовать магию! Под охраной наших преподавателей боевой подготовки магистр Вестаниэль Истаниэль отправлен на суд Магического Комитета!
  С этими словами руководство покинуло нас. Некоторое время все сидели молча, переваривая полученную информацию. Затем зал взорвался гулом голосов. Говорили все сразу, перебивая друг друга, а мы незаметно выскользнули за дверь и бросились в мои апартаменты.
  - Ох, Нуся! - начала Верда. - Ну и натерпелись мы страху! Думали, что конец нам пришел и негодяй уйдет от суда!
  - Особенно в кабинете Дарлена страшно стало! - подхватила Моннейра. - Мы ведь по-настоящему рыдали! От радости, что после такого живыми остались!
  - А мы и не знали, что про вас думать! - поддакнула я, понимая, что комнату прослушивают. - Решили, что вы серьезно влюбились обе! Боялись, что потеряем вас, как студенток!
  - Я тоже подумала, что Истаниэль обретет жену! - говорила Ундра.
  - Так ему одна нужна! Вот мы и беспокоились! - вторила Тагина.
  - Не знаю, как и учиться-то теперь будем! Стыдно и в глаза студентам с преподавателями смотреть! Как мы так поддались влиянию? - сокрушалась вампирка.
  - Не говори, подружка! Я же хотела отравить тебя! - призналась демоница.
   Почти час мы несли всякую чушь, успели позавтракать, и отправились на занятия. К нам было повышенное внимание, но мы скромно опускали глазки вниз и отвечали на вопросы. Преподаватели остались довольны нашей подготовкой и поведением. Вечером мы вышли прогуляться по парку, где снова говорили о любви, её странностях и капризах. Вспоминали замужних подруг, как они знакомились с будущими супругами.
  - Одна из моих старших сестренок, - рассказывала Ундра. - Встретила любимого на ярмарке. Чью-то лошадь понесло прямо на них. Сестричка растерялась, а её молодой парень почти из-под копыт выхватил. После чего повел угощать мороженым, чтобы успокоить бедняжку. Оказался из очень хорошей семьи, и они в положенный срок поженились.
  - Повезло девушке! Так удачно попала! - оценила я новость.
  - Мои братья знакомились на балу! Никакой романтики! - жеманно сообщила Моннейра.
   Вот так мило мы и беседовали, ведь на девушек чего только не навешали! Почему все мы старательно вели светские беседы, никак не упоминая спор. Для бедных красавиц ещё ничего не закончилось. Не зря у меня были нехорошие предчувствия, когда состоялся тот дурной разговор. Бродили мы больше часа и вернулись в комнаты уставшими и злыми. Кому же понравится слежка?
   Преподавателя нам прислали новенького. Худощавый, высокий человек с примесью крови демонов и вампиров, так мне Лиин объяснил. Он хорошо изучал происхождение и смешение рас при домашнем обучении. Звали его магистр Сайренис. Он никогда раньше не преподавал, но был одним из лучших в своей профессии. На его уроках всегда внимательно слушали, задавали вопросы. Оказалось, что эльф нам и половины всего материала не дал, и мы наверстывали упущенное. Создавать новые артефакты, используя чистые кристаллы, оказалось увлекательным занятием. Причем самые ценные в ювелирном деле камни бесполезны для создания амулетов и арефактов. Тем не менее, мы оплатили за практику довольно приличную сумму.
   Сайренис показал структуру камня, как накладывать на неё определенные виды магических заклинаний, чтобы они сработали не сразу, а по мере необходимости. Способы подзарядки амулетов и артефактов были различны, надо четко уловить имеющиеся узоры, после чего в узлы направить потоки магии. Мы испортили почти по десятку амулетов, прежде, чем получили первые заряженные предметы. Практики были достаточно легкими, даже по некромантии и мы наслаждались учебным процессом, готовились к сессии и балу.
   В одну прекрасную ночь, когда я намеревалась лечь спать, но меня задержал очаровательный вид неба из окна. Неожиданно в спальне образовалась воронка портала, куда меня и утянуло в теплом халате и тапочках. Обычно на мне хотя бы тренировочный костюм был. Совсем кто-то обнаглел! С такими мыслями я приходила в себя после перемещения. Глаза медленно привыкали к тускловатому свету после вспышки. С удивлением обнаружила себя в кабинете древнего Некроманта, хозяина нашего замка.
  - Присаживайся, Нуся! - раздался его голос, и он появился в кресле.
  - Доброй ночи! Чем опять моя скромная персона заинтересовала вас? - решила проявить вежливость, усаживаясь в кресло напротив мага.
  - Не так давно услышал у вас разговор о странном проявлении магии, повеселили меня ваши глупые преподаватели! Это же надо было додуматься проводить занятия поиска на кладбище Трех Весельчаков! - хохотал Некромант.
  - Вы что-то о них знаете? - изумилась я.
  - Нет, дитя мое, это ваши олухи-магистры всё забыли! Какая у них короткая память оказалась! Лежат себе трое великих скелетов, никому не мешают. Но ведь это не повод, чтобы их забыть! - веселился Хозяин.
  - Это вы о тех неупокоенных? - уточнила я на всякий случай.
  - Разумеется! Кстати, один из них и есть Черный Властелин Продестр! - хихикал маг, глядя на моё удивленное лицо. - Он же и открыл это место аномалии, только ваши учебники соврали, и великий не желал уничтожать мир! Для этого он слишком любил жизнь во всех её проявлениях! Как и всякий магистр своего времени, Продестр интересовался Хаосом изначальным. В месте кладбища проходит линия магического сдвига, которая позволяет при надлежащем умении поработать с Хаосом!
  - Так он успел применить своё великое заклинание или нет? - любопытствовала я.
  - Нет, началась война магов, которая ввергла все расы в кровавую бойню. В самом конце войны три друга, великие маги, погибли. По их завещанию похоронили их на месте открытой ими аномалии без опознавательных знаков. Со временем кладбище там образовалось, все и забыли о древних героях. Они смогли убить зачинщиков бойни, но сами получили смертельные раны, - с грустью вспоминал Некромант. - Я был хорошо с ними знаком. Эти трое не дают раскрыться магическому разлому, но иногда им становится скучно, и они устраивают спектакли. Участниками такого представления вы и стали!
  - Ничего себе, скучают! А как же они до территории полигона дотянуться смогли? - вспомнила я.
  - Для величайших магов такое расстояние - сущий пустяк! Но их очень позабавили ваши попытки преодолеть магическую каверзу! Повеселились они от души, раз Продестр себя проявил! - смеялся Хозяин.
  - Так мы зря волновались? Они могли любое наше воздействие контролировать? - обиженно надулась я.
  - Нет, предотвратить крупные изменения они не в силах, а помочь живым узреть нити, тут им равных не имеется! - улыбнулся Некромант.
  - Я могу нашим преподавателям раскрыть эту маленькую тайну? - уточняла я.
  - Ни в коем случае! Если магистры забыли о Трех Весельчаках, значит так надо! Миру будет спокойней, иначе начнут тревожить магов, пытаться вызнать их тайны. Зачем старцам такое волнение? Они повеселились и успокоились на несколько тысячелетий! - предостерег меня Хозяин.
  - А зачем надо было мне всё это рассказывать? Если я никому не могу передать? - не понимающе уставилась я.
  - Нуся! Ты же единственная, кто не смог успокоиться даже после сдачи практики! - разъяснял великий маг. - Кроме того, Весельчаки услышали, как ты пожалела их на кладбище, когда выяснилось, что их трое всего. Помнишь?
  - Разумеется! - хмыкнула я. - Мне тогда подумалось, что им должно быть скучно. Но я никак не ожидала видеть их виновниками наших страданий!
  - Какие там страдания, - махнул рукой Некромант. - Так, поволновались слегка. Зато как досталось этим спесивцам, боевым магистрам!
  - Это, да! Здорово мы их погоняли три дня! Нам даже весело было! - вспомнила я с улыбкой.
  - Они, наверное, до сих пор не могут понять, каким образом студентам удалось почти уничтожить полигон, где проводились соревнования боевых магистров! - хохотнул Хозяин.
  - Не будут считать себя самыми великими! - хихикнула я. - Тоже мне возгордились! А ведь верно, Весельчаки и нас развлекали!
  - Наконец-то ты это поняла! - довольно улыбался маг.
  - Просто мы очень переживали, раз не получается сразу у всех! Но и уставали мы знатно на этих тренировках! Друг друга не задевали, в том тоже Старички повинны? - вспомнила я.
  - Вы бы сильно покалечились, не охраняй они ваши тела! Один охраной занимался, двое чудили, в итоге весело было всем! - подтвердил Некромант.
  - Спасибо за рассказ! Теперь я смогу спать спокойно и не думать об этом недоразумении! - благодарила я Хозяина, отправляясь к себе в спальную.
   У меня даже мысли не возникло нарушить запрет и поведать истинную причину наших провалов кому-нибудь. Не хотелось портить существование трем неупокоенным скелетикам на древнем кладбище.
  
  Опять тянулись монотонные дни подготовки к сессии. Мы как-то быстро привыкли к повышенной нагрузке. Через три дня моей ночной прогулки нас четверых вызвал ректор. Такому странному событию удивились все, ведь мы ничего такого не совершили. Нельзя же считать сорванную практику по алхимии, когда мы с Орриком разбили баночку с сильным ядом, который в воздухе превращается в туман и убивает всё живое за минуту? Мы же всей толпой выскочили за пять секунд! Вуркельд не сильно и орал на нас, только рукой махнул и назначил пересдачу всему курсу. Да Лиин при создании очередного амулета взорвал наш стол, но все же живы остались! Просто одновременно почти сотня камушков рассыпалась в пыль, а так ничего серьезного. Вон, первый курс вызвал какую-то тварюшку, которая едва не откусила конечности особо ретивым студентам и преподавателю! Третий курс чуть всех библиотекарей не уничтожил, перемудрили они с заклинаниями, неживая материя рассыпаться начала. Дарлен увидел исчезновение волос на Лолочке, поднял всех некромантов своим криком и устранили ошибку.
   Так, теряясь в догадках о причине вызова, мы и пришли к ректору. Несмотря на срочный вызов, стояли мы под дверью, точнее сидели на подоконнике больше часа. Можно было и до конца лекцию выслушать по алхимии. Оррик совсем уже уговорил нас вернуться в аудиторию, когда секретарша пригласила студентов пройти в кабинет.
  - Сегодня утром я получил указ Его Величества Альденуса Третьего, по которому вы четверо освобождаетесь на неделю от занятий! - сурово смотрел на нас Дарлен. - За заслуги по спасению Его Высочества Вирлена вы приглашены на Королевский Бал по случаю избавления принца от гибели! Так гласит Указ Короля, потому вам надлежит взять документы у Лолочки и на рассвете отбыть в столицу!
   Новость нас просто сразила, такой подлянки от Вирлена мы никак не ожидали! Да и ректор сумел удивить. Если нам отправляться завтра утром, так зачем нас вызывать с последней лекции? Тем более, что в кабинет мы вошли через десять минут после её окончания. Я была очень рассержена. К тому же терпеть не могу все официальные балы, когда надо постоянно следить за собственной осанкой, речью, взглядом и мимикой.
  - Нуся, не надо обижаться на принца! Ему нужна надежная охрана, потому нас и вызвали! Не забывай, что от убийц он не защищен! - вернул меня к реальности Лиин.
  - Куда я смогу спрятать хотя бы кинжал в бальном платье? - поинтересовалась я.
  - Мы будем недалеко от Вирлена и остановить магически дротик, стрелу сможем, а убийц с кинжалами разоблачит Трил, как маг разума! - спокойно пояснил Оррик.
  - Не надо обо мне так хорошо думать! Я пока не способна так быстро реагировать! - напомнила я ребятам.
  - Все рвано придется глаза и уши держать открытыми, - пожал плечами вампир. - Тебе необходимо прикупить парочку новых бальных платьев.
  - Обрадовал! Может, мне не ехать? - с надеждой спросила я.
  - Не говори чепухи! Без тебя мы окажемся в центре внимания, а так будем опекать красивую девушку! - отмел мое робкое предложение орк.
  - Как же я не люблю походы в лавку! - вздохнула я.
  - У меня есть знакомый портной в столице, который шьет дамские платья! - успокоил Лиин.
  - Мне нужна будет ваша помощь по упаковке нарядов! - сообщила я друзьям.
  - Не проблема, упакуем быстро и хорошо, чтобы не помялись в дороге, - утешил Оррик.
  - Что хотите со мной делайте, а я не поняла, почему ректор сорвал нас с урока и держал под дверью! - выдала я, когда оказались у дверей в мои апартаменты.
  - Дарлен в первые годы такое чудил! Студенты стонали, а ничего поделать не могли! - хохотнул вампир.
  - Ты тоже слышал эти байки? - удивился орк, усаживаясь в любимое кресло.
  - Сам ты байки! Друг отца здесь обучался! Из первых уст сведения! - оскорблено заметил Лиин.
  - А мне что-нибудь расскажете, скромной девушке? Или это слишком заумно для моих слабых мозгов? - ничего не понимая из беседы, надула я губки.
  - Нуся! Как тебе такое в голову приходит? - все трое уставились на меня.
  - Просто, вы пришли ко мне и продолжаете мило беседовать вдвоем! - напомнила я ребятам о вежливости.
  - Тут такое было правило в Академии: студент пришел учиться, и отдых ему не положен! Каникулы были только две недели летом. За это время студенты заготавливали кучу всякого сена и животных для алхимии. Заодно и рефераты по ведущим специальностям написать, основываясь на практических знаниях! - поведал вампир.
  - Это шутка такая, да? - пыталась я понять по серьезным лицам друзей. - Такое не может быть правдой?!
  - Ещё как может! - успокоил Лиин. - Старшекурсники в качестве учебного пособия создали для Академии наших библиотекарей-зомби. Да, это не труд группы преподавателей, а отчаянный шаг студентов! Не надо во мне дырки глазами сверлить! Тогда мы бы не смогли учиться, тут сильнейшие еле живыми заканчивали!
  - И это был Дарлен? - ничего не понимала я по-прежнему. - С его Лолочкой?
  - Не было её в те годы, секретари менялись каждые три месяца! - хмуро продолжал друг. - Угодить на господина ректора было невозможно! Студенты после выпуска ещё два года работали бесплатно на Академию, помогая создавать расходный материал, выполняя любую, даже самую грязную работу. Магией им запрещали пользоваться, и они чистили всё вручную. Не забываем, что это потомки высших сословий!
  - Закончилось все там весьма своеобразно! Расскажи! - просил Оррик.
  - В Академию пришел на первый курс очень одаренный, но впечатлительный вампир. Сын самого древнего рода, раньше получали домашнее образование из-за специфики строения организма. Парень уперся и настоял на своем. С ним постоянно охранники находились, даже в туалет водили. Ректор им устроил недельную практику по специальности. Днем занятия отрабатывали, а ночью на кладбище шли! - улыбался во все клыки Лиин.
  - А спать они не ложились? - мои глаза полезли вверх.
  - Это была своеобразная закалка, проверка на способность выдержать обучение. Дарлену надо бы хоть Вуркельда спросить про этого мальчишку. Он тогда был старше его, наш мальчик! А выглядел десятилетним! Они же Древнейшие!
  - С чем такое связано, Лиин? - интересовалась я.
  - Никто не знает, из какого Изначального мира появились они. Состав их вечен: тринадцать, а последний ребенок. Старейшина является залогом стабильности, а вечное дитя - несет в себе изменчивость, перемены, импульс развития. Когда они являются в мир, способный научить их новому, то последний превращается в грудного младенца. Так начинается их очередной цикл познания. Вот этого ребенка и приняли в Академию, - просвещал нас друг. - С учетом того, что предыдущие знания сохранились, ему надо было с преподавателями местами меняться и учить наших магистров. Однако, мальчик стремился делать всё по правилам, а на третью ночь организм не выдержал.
  - Как интересно! А что случилось в ту ночь? - мои глаза блестели от любопытства.
  - Малыш сорвался, а охранники не успели связаться со Старейшиной. В итоге все главные вампиры явились на кладбище на пятый день, когда слабые студенты чуть не рассыпались. Наш род главный среди прочих, поэтому Глава Рассветного клана является и Верховным Вампиром, а отец решает внутриклановые проблемы. Это потому, что магия Крови передается у нас наследственно, мы её никогда не учим, но к возрасту четыреста лет знаем все тонкости. Поэтому, когда отец сказал, что кланы знают о моих успехах в Академии, я чуть со стыда не сгорел. Была такая полоса невезения перед твоим появлением, Нуся, когда нас с Орриком грозились отчислить, - вспомнил Лиин. - Мне до сих пор напоминают те дни, как я позорил клан. А на кладбище картинка впечатляла: мальчик стоит со счастливой улыбкой на устах, подняв руки, а его окружают каменные изваяния преподавателя и студентов, плюс в Академии такая же скульптурная композиция. Он просто тянул жизнь из них всех, если не остановить, то камни осыпятся песком, исчезнут из мира живых. Вот такой малыш.
  - Ничего себе, дела! А как же их спасли-то? - моему изумлению не было предела.
  - Глава клана дал ему прокусить руку и поил своей кровью, пока дитя не приняло осмысленный вид. К тому моменту студенты и преподаватели ожили, но упали от слабости. Парень вернул всем, точнее каждому его энергию, не спрашивай, как запомнил, то никто не понимает. Единственным, кого отхаживали магистры, оказался Дарлен. Мальчик сообщил, что ректор был не прав и студенты должны отдыхать! - под конец хохотал вампир, а орк ему не уступал. - Малыш покинул Академию, а её ректор издал приказ о новом расписании занятий, каким и пользуемся сегодня! Вылечил его, как ты понимаешь, Страктус, который всегда теперь рядом. Вот такая поучительная история! А нам он решил напомнить, что отпускает с занятий, но вести себя мы обязаны, как следует студентам. Они с Лолой смотрели на нас, пока не прошел урок, тогда и пригласил.
  - А ваши Древнейшие с кем-нибудь общаются? Может знания передают? - вдруг проснулся во мне интерес.
  - Нет, Нуся! Мы же не передаем своих знаний дикарям, потому что это опасно. Вот и мы для них не выше диких племен. Пишут они особыми рунами, каких никто из наших не может прочесть. Правда, они даже не смотрят, карандаш сам записывает, я видел однажды. Живут в пещерах, без всяких удобств, спят на досках, даже ткань не стелют. На нас похожи внешне, но питание отличается. Нас кровь возбуждает и сводит с ума, а для них наоборот, ведет к стабильности.
  - Надо же, как всё странно устроено! Интересные личности! - только и могла я сказать.
  - Мы не любим находится с ними рядом, они сильно припечатывают своей мощью. Даже наш Глава чувствует себя рядом с ними мальчишкой на побегушках, а это унижает. Лишь при необходимости происходят встречи раз в сто лет! - признался Лиин.
  - Вот и мы не будем больше о них думать! - решительно заявила я. - Лучше помогите платья сложить!
  - Это мы мигом сделаем! - радостно заявил Оррик.
   Всей толпой мы прошли в гардеробную, где хранились моя одежда и обувь. Орк с вампиром действительно в считанные минуты упаковали наряды в коробки, чтобы они не помялись при транспортировке. Для украшений Трил принес красивый ящичек с секретным замком, который сам был настоящим произведением ювелиров. Ребята сказали, что такие предметы изготавливают юные горные тролли.
  - Мы твои вещи с собой возьмем. Тебе эти коробки всё равно не донести, - пояснил Лиин.
  - Ох, а я думала, что придется всё это на себе тащить! - обрадовалась я.
  - Никогда не оставляли девушку в беде! - авторитетно сообщил Оррик.
   Парни отправились к себе, готовиться к поездке. Я тоже уложила тренировочный костюм, оружие, часть зелий. Не удержалась и положила в сумку книги из Бездны, да те, что эльфийка дала. Как знать, а вдруг понадобятся? Ужинала я поздно, когда сложила все вещи, что брала с собой. Как ни странно это звучит, но спала я крепко до самого рассвета. Приняла душ, надеясь, что в столице нас ждут приличные комнаты. Домовушка подала завтрак, а ещё целую сумку еды с собой.
  - Неизвестно, когда ещё до нормальной еды доберётесь! А пока покушаете горячих пирожков и чай! - выдала заботливая Шайсу.
   Спустившись вниз, я обнаружила друзей готовыми к путешествию, ждали только меня. Воспользовались личным порталом Трила и оказались на тихой улочке перед домом, полностью скрытым за высоким забором.
  - И чей это особняк? - спросила я.
  - Трила! - обыденно ответил орк.
  - Почему же в прошлый раз, когда приезжали на ярмарку, то жили в гостинице? - поразилась я.
  - Так его купили перед самым началом учебного года. Здесь только Оррик успел побывать, я был занят делами клана, - поведал вампир.
  - Может, у вас, у каждого в столице по небольшому дворцу? - любопытствовала я.
  - Нет, ты что! Конечно, у клана имеется жилье, но привести туда орка и человека было бы весьма неразумно! - ухмыльнулся Лиин. - А иметь собственный дом среди людей запрещено нашими законами. Я как-то завел на эту тему разговор, так отец едва не прибил меня!
  - Та же ситуация! - вздохнул Оррик. - Ни один орк не должен покупать дом.
  - Как у вас строго! - поразилась я. - Тролли вон разрешают.
  - Только нашему другу отец позволил купить жилье в столице людей. Его гостеприимством пользуются все родственники! - заметил вампир.
   За этой милой беседой мы незаметно подошли к дому, который напоминал больше летний дворец. О чем я сразу сказала хозяину.
  - Я купил его у одного герцога. Он выдал единственную дочь замуж и сразу уехал в свое поместье. Не хотел встречаться с зятем, - ответил Трил.
   Академия наша находится севернее столицы, поэтому плодовые деревья у нас только распустили молодую листву. А здесь сады утопали в цвету, запах которого позволял ощутить весну по-настоящему. У тролля тоже цвели четыре белоснежные яблони и одна необыкновенно розовая ранетка. Будто диковинные бабочки опустились на дерево, так оно было прекрасно!
  - Должен вас предупредить, что мой садовник, он же сторож, завел три улья с пчелами! - вспомнил наш большой друг. - Вы не делайте резких движений, если они захотят с вами познакомиться. Вас я включил в число друзей. Прочих же мои пчелки выпроваживают.
  - О, да! Я видел в прошлом году как эти милые насекомы облепили лицо и руки незадачливого воришки! - смеялся орк. - На его прибежал сторож и велел идти к выходу. Как только бедняга подошел к калитке, то пчелы оставили его и улетели по своим делам!
  - Сторожевые пчелы? Ну, Трил, ты и выдумщик! - хохотали мы с Лиином.
  - Я решил впервые поработать с насекомыми, и у меня получилось! - радовался тролль. - Табличку на ворота я повесил, но никто не верил, пока двое не попались!
  - Уникальная охрана! Вот только зимой они засыпают и как тогда? - заметила я.
  - Собаки, два волкодава, помогают труженицам. Впрочем, зимой в Меркане жизнь как бы замирает. Многие уезжают по делам или в свои поместья, наглухо закрывая окна тяжелыми ставнями с сигнализацией. Тут не поворуешь, да и собаки не дремлют. Весной, когда всё пробуждается, то и воришки начинают шалить, а мои пчелки уже трудятся в саду! - объяснял Трил.
   До обеда мы никуда не пошли, кухарки нет, потому пирожки пользовались заслуженным успехом. Обедали мы в небольшом, но очень уютном трактире, где замечательные повара, а на десерт горячий шоколад и мороженое. Я была просто счастлива. С хорошим настроением мы вернулись в особняк. Вскоре пришел тот самый портной, о котором говорил вампир. Худощавый с невзрачным лицом и слегка хриплым голосом он производил неприятное впечатление. Они о чем-то совещались с Лиином, тот так и не рассказал мне.
   Сюрпризы на этом не закончились. Следующим был посланник Вирлена, который принес специальные пропуска, чтобы войти на бал тайно, через боковую дверь.
  - Не забывай, Нуся, мы не празднуем, а охраняем принца! - напомнил мне Оррик, словно я ничего не понимаю.
  - Я вообще не люблю быть в центре внимания! - обиделась я.
  - Не надо ссориться! Неужели тебя манерам обращения с девушками не учили в степи? Сам же не раз говорил о том, что наша подруга слишком скромная девушка, а теперь гадости говоришь! - возмутился вампир. - В действительности же гораздо интересней наблюдать за наряженными дамочками и их кавалерами скрытно. Так нам будут известны имена многих приглашенных, а о нас будут осведомлены лишь знакомые. Легче следить за возможным убийцей. Хорошо, что принц это понимает, раз прислал особые пропуска!
  - Ты во многом прав! Своё мнение о гостях оставить приятнее, находясь в тени, - согласился орк. - Прости, Нуся, что обидел невольно глупыми словами!
  - Ладно, за тебя Лиин извинился уже! - улыбнулась я.
   Ужин готовили на кухне сами ребята, меня не подпустили, чему я тихо радовалась. Повара из них вышли отменные! И мясо, и овощи получились великолепными, а уж напиток из трав и ягод просто изумил. Булочки закупили в соседней лавке, но тоже вкусные оказались. На время пребывания в Меркане Трил нанял прислугу, а для меня специально пригласили парикмахера и служанок, обученных искусству наряжать к балам.
   На следующий день мною занялись сразу после обеда, который можно смело назвать легким. Меня мыли, растирали душистыми маслами, после чего надели платье, сшитое местным портным по последней моде с рукавами, расширяющимися к низу. Больше походили на крылья диковинной птицы, плечи полностью открыты, но к платью прилагалась пелерина в тон платья, связана из тончайшего пуха тонкорунных овец. Платье плотно облегало фигуру до бедра, далее ниспадало воланами, почти касаясь пола. Цвет персиковый, мой любимый. Над моей головой издевались больше часа, затем наносили краску. После всех процедур я себя в зеркале не узнала. Так лучше, может, и знакомые пройдут мимо, не заметив. Разве узнают по друзьям, но тут уж ничего не поделать. Мальчики были просто в восторге.
  - Нуся! Да ты же будешь самой прекрасной незнакомкой на балу! - воскликнул Оррик.
  - Я тоже так думаю, потому что не раз бывал на подобных мероприятиях. Скучно до ужаса, дамы наряжены, будто куклы, и лица такие же бездумные. Не с кем слово молвить, - поведал Лиин о своем опыте.
  - Я не хочу быть в центре внимания! - возмутилась я.
  - Не всё так печально! У нас пропуска, а неизвестная девица может оказаться простолюдинкой, тогда пострадает репутация вельможи. По этой причине танцуют и беседуют лишь с теми, кого объявляет церемониймейстер, - пояснил вампир.
  - Тогда слава принцу за его заботу! - обрадовалась я.
   Во дворец мы направились в экипаже Трила, чего я совсем не ожидала. Надо же самый молчаливый друг просто переполнен тайнами, которые начинают открываться. Дворец, отделанный специальным мрамором, сиял как радуга, встречая гостей. Очень красивый и оригинальный всегда поражал своим видом тех, кто приближался к нему впервые. Снаружи я его видела не раз, когда бывала в столице, зевак вокруг всегда хватает. Некоторые художники приходят на площадь с мольбертами и красками, чтобы запечатлеть это чудо на холсте. Мы показали пропуска и приглашения на въезде и нас направили по незаметной дорожке в другую сторону от прочих экипажей. Мы подъехали к небольшой конюшне, где нас ждал тот самый юноша, который приносил пропуска. К немалому моему изумлению он оказался личным телохранителем третьего сына короля. Следуя за ним, мы вошли в неприметную дверь. Мне подумалось, что это вход для прислуги, но мы поднялись на второй этаж и вошли в кабинет Вирлена.
  - Нуся, как же ты хороша! - сразу воскликнул Его Высочество, здороваясь с нами. - Как жаль, что я не смогу на этот раз танцевать с тобой! Мерзкий этикет не позволяет, ведь бал в мою честь! Ноя надеюсь, что твои друзья не дадут скучать и юноши заметят такую прелестницу!
  - Всё-то бы тебе шутить! - парировал Лиин. - А мы серьёзно опасаемся за твою жизнь, ведь ничего ещё не ясно! Мы конечно постараемся остановить смертоносную стрелу или болт. Больше всего надеемся на Трила, тот как ментал способен уловить негативные мысли. А дальше наша работа, но задача не из легких!
  - Когда нам было легко? - вздохнул принц. - Вечно хотят или женить на своих прыщавых дочках с куриными мозгами или убить. Сегодня я буду в самом центре внимания, так что можете расслабиться. Убийца не дурак, действовать будет осторожно на второй-третий день.
  - Не скажи! Сегодня их шанс увеличивается, потому что все рассуждают как ты! Значит надо ждать нападения, - возразил вампир.
  - Умеешь ты испортить настроение! - раздражался Вирлен. - Только хотел расслабиться, да и телохранители с магом так считают, а тут ты выскочил со своими пояснениями! Придется надевать гномью кольчужку под низ, а она не из легких!
  - Да, ладно тебе! Не прикидывайся страдальцем, молод ты ещё для стенаний! - хмыкнул Лиин. - Схема твоей охраны осталась прежней, как прислал? Или внесены изменения?
  - Изменений нет, всё так и есть. Ту схему выверяли тщательно с боевыми магами и опытными телохранителями. Один из них и отнес вам пропуска, кстати, он главный! - ответил принц. - Вас проводят в общий зал, часть гостей уже прибыли.
   Сопровождал нас всё тот же молчаливый юноша, но только до входа, дальше не пошел. Бальный зал поразил меня своим огромным размером, большие люстры из горного хрусталя с магическим светом освещали его, переливаясь всеми цветами радуги, их дополняли настенные светильники того же мастера. Стены в нескольких местах разрисованы сценами охоты и боевыми сражениями, много гобеленов с диковинными дворцами, лесами и животными. Пол выложен мозаикой из цветного мрамора, ноги сами скользили по нему, на потолке изображены девушки полуобнаженные в позах танца.
  - Нуся, очнись! - прервал моё восхищение Оррик. - Нельзя так откровенно разглядывать! Взгляд должен плавно скользить, но всё примечать!
  - Спасибо, друг! Редко вижу подобную красоту, потому едва не опозорилась! - искренне благодарила я.
   Мы встали у одной из стен так, чтобы нас меньше замечали, ребята начали знакомить меня с присутствующими, рассказывая весьма любопытные истории. Мне показалась странной их осведомленность.
  - Откуда вам такие секреты известны? - интересовалась я.
  - Я тридцать лет отработал секретарем в нашем посольстве здесь, - пояснял вампир. - А парни наемниками у разных вельмож служили. Вот так и накопили сведений о высшем свете.
   За разговорами время летело незаметно, но в какой-то момент в зале воцарилась тишина, и все услышали, как объявили герцога Кубертена, назвав кучу его титулов, жену и дочь Рексану. Все взгляды устремились на дверь, гости замерли в ожидании необычного.
  
  
  Глава 16. Королевский бал
  
  - На праздник в черном явился! А вид-то какой мрачный!
  - Смотрит, будто испепелить всех хочет! Жуткий тип!
  - Жена и дочь у него красавицы, говорят, души в них не чает!
  - Сложно поверить, глядя на его угрюмую внешность! Я слышал, король ему хорошую должность предложил! - раздавался громкий шепот со всех сторон.
  Первым появился глава семейства, сзади на расстоянии метра, как и положено по этикету, шли жена и дочь. Уроженец далекого юга, герцог внешне походил на огромную хищную птицу. Впечатление усиливал черный костюм, даже шелковая рубашка подобрана в тон. Высокого роста, строен, с глазами темнее ночи, что почти сливались со зрачком, нос большой с горбинкой, бронзовой кожей герцог резко выделялся на фоне бледных северян. Губы тонкие сжаты так, что едва заметны. Черные волосы острижены коротко, но все равно волнистые. Особой красоты в нем не было, а взгляд прожигал насквозь, выдавая сильную личность, редко считающуюся с чужим мнением. Крайне неприятный тип, у меня холодок по спине пробежал, когда смотрел в мою сторону. Как только жена терпит такого? Или то была воля отца, а девушку не спросили? Последнее более вероятно, по доброй воле с таким и говорить не станешь.
   Жена видимо в молодости блистала красотой, а сейчас слегка располнела, приобрела пышные формы, лицо утратило свежесть и упругость кожи. Откуда она родом, сразу не скажешь. Симпатичная дама, с правильными чертами лица, с волосами цвета мёда, одета в модное платье персикового цвета. Фасон почти как мой, шея менее открыта и по краю горловины пришиты рюши с вышивкой.
   Юное создание рядом с ней поражало своими огромными изумрудными глазами, что открыто смотрят на мир, однако, в них уже виден недюжинный ум. Брови тонкими дугами подчеркнули красоту изумрудов, а реснички плотные и такие длинные, что кажутся нереальными, изящно изогнулись вокруг. Небольшой прямой носик и нежные, слегка пухлые губы довершали портрет. Краски почти не было, на розовых щечках от улыбки появились ямочки. Волосы темно-каштановые с медным отливом сверху собраны в прическу, а концы свободно покрывали плечи, почти доходя до пояса. Стройная фигурка одета в платье цвета молодой листвы, украшенное золотой вышивкой по подолу. Это дитя было просто прекрасно! Восхищенные возгласы и вздохи только подтвердили мои мысли.
  - Как она божественно хороша! - шепнул Лиин.
  - Слов нет, - подтвердил орк, а тролль лишь вздохнул.
  - Теперь я понимаю её отца, - протянула я. - Такая красота достойна короны и ниже принца нечего и в женихи лезть!
  - Строга ты, Нуся, к бедным нам! - шутливо хмурил брови Оррик. - Что же простым смертным нельзя и помечтать?
  - Кто же фантазировать мешает? А вот руками лапать не надо! - строго парировала я. - Всем красавиц подавай и герцогинь! А куда простым девушкам деваться?
  - Не надо принижать свои достоинства! Она лишь титулом тебя обошла, выглядишь сейчас ничуть не хуже! - выдал, оглядев меня, вампир.
  - Вы же мои друзья, потому и хвалите, - настаивала я.
  - Это неправда! - вмешался вечно молчаливый Трил. - Пока не появилась эта девица, все взгляды мужчин были направлены в нашу сторону. Я сильно сомневаюсь, что их интересовала наша троица! Пресловутый этикет мешает им подойти к тебе сейчас. Но будь уверена, при других обстоятельствах от кавалеров отбоя не будет! А некоторые настырные узнают, что ты студентка и придут в Академию на бал курса!
  - Всё так серьёзно? - удивлялась я. - Большой друг, скажи, что пошутил! Их внимание хуже, чем полное игнорирование моей персоны! Для серьёзных отношений я не подхожу, как простолюдинка, а прочее оскорбляет девушку!
  - Мы же будем рядом и защитим тебя от назойливых кавалеров! - пытался утешить орк.
  - Слуги и музыканты засуетились! Сейчас Вирлен войдёт! - обрадовал нас Лиин.
  - Почему не король? - заинтересовалась я.
  - Он не является любимчиком, отец затянет своё появление, - пояснил Оррик. - Так уже не раз было, я слышал.
   Действительно вошел принц, в чью честь назначен бал. Его мгновенно окружили знатные персоны, поздравляя со спасением. Мы ничуть не жалели, что остались в тени, иначе ни о какой защите говорить не придется.
  - Сейчас он в самом центре внимания, никто не рискнет действовать! - сообщал нам тролль мысленно. - Можно ошибиться мишенью, подстрелив мелкую дичь!
   Вот к Его Высочеству подошел и грозный герцог, они отошли немного в сторону и беседуют вдвоем. Как я и ожидала, Кубертен решил знакомить Вирлена со своими дамами. Как ни странно, но виновник торжества не прельстился на юную Рексану.
  - Мальчики, а ему девица не очень понравилась, - разочарованно заметила я.
  - Он даже не заметил её пока, дай ему время пообщаться с вельможами! - улыбнулся вампир. - Может во время танцев они разглядят друг друга?
  - Ты сам не веришь в свои слова! Уж я тебя знаю! - фыркнула я, чувствуя его заминку.
  - Мы и не ожидаем, что эта парочка соединится! В это сложно верить, - вздыхал орк. - Они такие разные и гордые!
   Вскоре объявили первый танец, его открыл принц с какой-то почтенной дамой. Я танцевала с Лиином и Орриком по очереди. Всё это время мы следили за Вирленом и сканировали окружающих ментально. Хотя у меня медленней реакция и сила, но я также вслушивалась в обрывки фраз и мыслей. Дважды мелькнуло что-то и пропало, парни не засекли источник.
  - Они должно быть обвешаны амулетами, потому и скрыты! - раздражались друзья.
  - Похоже, что их трое, а в таком случае активность защиты возрастает. Правда, им приходится почти постоянно сохранять расстояние и углы, что трудно выполнить практически, иногда мы слышим. Так пояснял учитель в университете, - пыталась объяснить я.
  - Нам от этого не намного легче! - хмурились парни.
   Снова смятение среди прислуги, но суета возросла многократно. Все понимали, что сейчас войдет король. Смолкли разговоры, музыканты готовились играть гимн.
  - Сейчас будет попытка первая! - предупредил Трил, а мы напрягли извилины и магию.
   Действительно, объявили монарха и наследного принца. Марш перебил все звуки, привлекая внимание гостей. А я почуяла летящую стрелу, остановила её в каких-то пяти сантиметрах от моего лица. Троица же моя остановила две стрелы и болт, это показал высший пилотаж тролль.
  - Ого! - только и смогла я выдать.
  - Тихо, Нуся! Я её уже убрал, - успокаивал меня мягким голосом Лиин. - Мы тут совершенно ни при чем. Ведем себя как самые недогадливые провинциалы, иначе защитить Вирлена не сможем! Праздник только начинается.
  - Угу, только мне не очень весело, колени дрожат, - призналась я.
  - Подойди ближе к окну, сделай вид, что любуешься парком в заходящих лучах солнца! - советовал Оррик.
  - Смотри, а парк и впрямь великолепен! - невольно восхитилась я, напряжение спадало. - Солнце вызолотило верхушки деревьев, цветы приобрели волшебные оттенки.
  - Самое лучшее время года! Ещё немного и вся степь зацветёт, у зверей начнутся брачные игры, турниры! - вспоминал родные места орк.
  - Летом рассмотрим степные просторы, о которых так много рассказывал! - мечтала я. - Если меня эти придурки не подстрелят.
  - Будь внимательна, напряги все органы чувств! Нам нельзя отвлекаться, прости! - сожалел вампир.
  - Я прекрасно всё понимаю! Главное сработать вовремя, сосредоточенность нужна. За собственной шкурой прослежу сама! - говорила я, с ужасом взирая на толпу возле принца.
  - Кажется, что-то случилось! - неуверенно произнес Оррик.
  - Любезный! - остановил Лиин неизвестного вельможу. - Не подскажите нам, что произошло?
  - Покушение на Его Высочество! - обрадовался тот возможности обсудить свежие новости.
  - Как же так? Кто посмел? Он серьёзно ранен? - засыпали парни вопросами.
  - Удивительное дело! Три стрелы были пущены и болт, но все упали, наткнувшись на магическую защиту! Сумели всё же магистры создать непроницаемый колпак! - пояснял этот очевидец. - А преступников ищут! На принце, понятное дело, нет ни царапины. Его Величество приказал продолжать бал!
  - Они надеются выловить негодяев в такой толпе? - спросил вампир.
  - Нет, решили, раз покушение не состоялось, то сегодня попыток убить Его Высочество не ожидают! Многие великие герцоги так решили, - авторитетно сообщил вельможа.
  - Вас, наверное, ждут! - поспешил орк избавиться от свидетеля.
  - Да, я должен рассказать жене и сыну! - поспешил удалиться тот.
  - Ничего не завершено! Спинным мозгом чую, это не последняя сегодня попытка убить бедную Нусю! - высказала я свои ощущения.
  - Конечно! Потому и советуем напрячь все силы, ведь мы помочь не сможем, - советовал Лиин. - Давайте прекращать сомнительные речи, лучше послушаем Главного распорядителя бала! Он будет делать объявление.
   На сцену, где сидели музыканты, вышел невысокий, слегка полноватый мужчина, начинающий лысеть. Видимо, тяжел хлеб организатора торжеств. Всегда им сочувствовала, а сейчас тем более.
  - Уважаемые дамы и господа! Сейчас было совершено небольшое покушение на Его Высочество Вирлена! - распорядитель обвел зал глазами, призывая к тишине. - Мы его ожидали, как проверку надежности защитного колпака наших магистров! Поэтому просим не волноваться и продолжать веселиться!
  - Думаете, его послушают? - спросила парней.
  - Обязательно! - ухмылялся Оррик. - Он же только что объявил, что это своя же охрана устроила, проверяя защиту! Придумали всё-таки!
  - Большие молодцы, эти придворные маги! - серьёзно поддержала я, научившись чуять прослушку ещё в Академии.
  - Не могу найти моего друга, обещал познакомить с принцем лично. А то встречаемся иногда на балах, подобные знакомства не помешают! - разглядывал толпу вампир.
  - Хорошо, что этот тип догадался приглашения передать! - недовольно ворчал орк.
   Действительно, слова распорядителя имели вес: толпа вокруг принца поредела. С ним осталась парочка магов и Кубертен. Надо же, времени зря не теряет! Объявили очередной танец, который открывали Вирлен и Рексана.
  - Они смотрятся великолепно! - не выдержала я, но вампир подхватил меня, увлекая в центр зала.
  - Не годится зря время терять! У нас есть чуть больше часа, пока готовится следующая попытка. Надо пользоваться минутами отдыха и веселиться! - шептал на ухо Лиин.
  - Полностью с тобой согласна! - рассмеялась я, отдаваясь танцу.
   Принц, следуя этикету, развлекал высокородных дам и их дочек, кружась то с одной, то с другой. Несколько раз он приглашал дочку Кубертена.
  - Кажется, наши голубки находят общий язык! - радостно сообщила я парням. - Видела, что шептались во время танца!
  - Когда это ты заметила? - усмехался Оррик. - У самой от кавалеров отбою нет, почти не останавливаешься!
  - Уж и потанцевать нельзя! К тому же я не забываю о причине нашего пребывания на балу. Он так заметен! - парировала я.
  - Этикет обязывает! Иначе бы нас оставили в покое. Все должны видеть виновника торжества, потому и одет ярко! - выдал вампир. - Очень удобная мишень!
  - Его Величество с наследником, похоже, не задержались? - поинтересовалась у ребят.
  - Сказали, что есть опасения потерять всю семью, извинились и удалились! - пояснил орк.
  - Он ещё добавил, что им не сделали такую сильную защиту, как младшему сыну! - хихикнул Лиин.
  - Что будем ожидать? - спросила я.
  - Скорее всего, отравленные клинки, ведь стрелы и болты уже испытаны. Трил просчитал возможности, должно получиться! - задумчиво чесал затылок Оррик.
  - У кого получится? У нападающих? - округлились мои глазки.
  - Смешная ты, Нуся! Конечно, у нас! Даже думать иначе не смей! Ставить под сомнение способности наследника великого стратега! Его отец выиграл все битвы с минимальными потерями: всего два бойца в семи сражениях! - возмущался вампир. - Наш большой друг унаследовал сей уникальный дар богов!
  - Ничего себе! - только и смогла вымолвить. - Они защищали свои территории?
  - Нет, воевали за людей, помогая уничтожить очередных любителей властвовать над миром. Да, это были двое людей, прочие остались живы! - усмехнулся Лиин, глядя на мою растерянность. - А сейчас нам надо вновь сосредоточиться, чтобы обездвижить врагов. Надеюсь, заклинание помнишь?
  - Разумеется, помню! - я старалась отключиться от постороннего шума, ведь нападать могли и на меня.
   Близилось окончание бала, когда все стремятся раньше уехать. Принц должен был сказать свою речь, приглашая всех на завтра. Я едва не упустила слабый поток ненависти в мою сторону, а следом замер молоденький юноша, почти подросток. Почему-то не верилось, что именно он наемный убийца. Однако, Трил вынул из его руки узкий стилет, в карманах тоже нашлось оружие, как в лавке. Тролль слегка исправил его память и вывел из дворца. Новая суматоха вокруг принца вполне позволила это сделать. Нам лишняя известность ни к чему.
  - Леди, пожалуйста, пройдите со мной! Ваши друзья найдут проводников! - с такими словами коснулся меня телохранитель Вирлена.
  - Хорошо, только не очень быстро, иначе я заблужусь! - просила я.
   Мы прошли в апартаменты рядом с кабинетом принца. Оказалось, что их предоставили мне лично, мои сумки уже лежали на диване.
  - Не волнуйтесь, наряды убрали в гардеробную! - предупредил мои вопросы юноша. - К сожалению, служанки не будет. Завтра постараемся найти прислугу, чтобы ваш вид был не хуже, чем сегодня. Ужин через час, вас пригласят.
   Ванная комната оказалась достойной дворца, выложена розовым мрамором, в центре небольшой бассейн. К моей великой радости его наполнили водой с лепестками роз. Не раздумывая, я быстро скинула одежду и погрузилась по шею. Стало жаль, что нельзя купаться долго, иначе я бы вылезла лишь к рассвету. На дне я обнаружила пробку, но спускать воду не стала, не дело это для девушки из хорошей семьи.
   Надела махровый халат, благо они висели на видном месте, обула мягкие, пушистые тапки. В таком виде прошла в спальную. Кровать, конечно меньше, чем у демонов Бездны, но впечатлила! В гардеробе, кроме моих нарядов обнаружилась ещё множество, чтобы я не испытывала затруднений. Я надела простое платье из тончайшей шерсти нежно-зеленого цвета. Рядом стояли туфли к нему моего размера. Кто бы сомневался! Вирлен заранее всё приготовил, каждую мелочь продумал! Я высушила волосы, расчесала их и заплела косу. Едва закончила приводить себя в порядок, как в дверь постучали.
  - Вас приглашают к ужину! - заявил мой сопровождающий. - Вы готовы?
  - Конечно, надеюсь, мои друзья будут с нами! - предположила я.
   Телохранитель промолчал, взял меня под руку, чтобы не потерялась в переходах. Обратный путь самостоятельно мне точно не найти, мы несколько раз поворачивали, поднимались, спускались. К моей радости, все уже сидели за большим столом. Кроме принца и ребят никого не было.
  - Нуся! Во всех нарядах ты прелестна! - приветствовал меня Вирлен. - Наконец-то первый пыточный вечер окончился! Даже не представляю, что бы я без вашей компании делал! Из всей этой толпы лишь дочь Кубертена оказалась неплохой собеседницей. Все прочие похожи на кукол, только веревочек не видно! Отвык я от подобных мероприятий.
  - Ничего, за три дня вспомнишь! - коварно усмехнулся Лиин.
  - Лучше приступим к ужину! Ненавижу подобные речи! - сказал Его Высочество, закладывая салфетку за воротник.
   Малая столовая, где мы сейчас находились, похожа на все подобные заведения у вельмож. Большой зал, стены которого украшают гобелены со сценами охоты, пиршества, потолки расписаны красивыми девицами с фруктами в руках, на окнах шторы из тяжелого красного шелка. В центре сдвинутые столы покрыты белоснежными скатертями. Разговаривать здесь мы не рискнули ни о чем. Иногда обронишь нечаянно фразу, а по ней догадаются о планах, шпионов хватает всюду.
  - Я думаю, вы все устали, потому речи отложим до утра! - предложил Вирлен, поднимаясь из-за стола.
   Простившись с принцем, направились к выходу, где меня ждал персональный провожатый. А я так надеялась немного пообщаться с друзьями! Расстались мы у дверей апартаментов. На сей раз, я просто приняла душ и прошла в спальную. Стоило коснуться подушки, как веки сами закрылись, усталость навалилась на тело, я уснула. Утро для меня началось, когда солнышко заглянуло в комнату. Даже не ожидала так долго спать.
   Привела себя в порядок и выглянула в коридор, где ожидал телохранитель. Никак не думала, что он стоит у двери.
  - Если давно ждёте, почему не разбудили? - удивлялась я.
  - Мне приказано охранять вас, как самого господина! Отдых не положен! - заявил юноша.
  - Странное заявление, ведь вам надо спать! - пожала я плечами.
  - Я три дня отдыхал перед балом, могу пять дней бодрствовать! Мои учителя не позволяли бездельничать! - отвечал он. - Его Высочество приказал завтрак подать в кабинет, чтобы не бегать по всему дворцу.
  - Первая хорошая новость! Все-таки нам не стоит лишний раз попадать прислуге на глаза! - обрадовалась я, выходя из комнаты.
   Мы подходили к кабинету, когда друзья показались из-за угла. Я остановилась, чтобы войти вместе с ними.
  - Нуся! Как мы рады тебя видеть! - сообщили парни хором.
  - Я тоже скучала! - улыбнулась я.
  - Проходите, а то завтрак остынет! - приветствовал нас Вирлен.
  - Мы ещё кого-то ждём? - интересовалась я, увидев стол на семь персон.
  - Прислуга не должна знать, для кого предназначена еда и количество людей на приёме! - пояснил принц. - Так мы немного скроем правду. Один промах и вся моя жизнь полетела кувырком! Хорошо, что жив пока.
  - Его Величество уже принял Кубертена на должность Советника по оружию? - осведомился Лиин.
  - Нет, через месяц состоится большой Совет, тогда и назначит. А почему вы этим заинтересовались? Ведь все знают, что именно герцог займет должность! - недоумевал Его Высочество.
  - Как бы помягче изругаться при девушке! - не выдержал вампир. - Он разве не понимает, что ваша жизнь под угрозой до самого назначения? Пока нет официального объявления, всё можно переиграть! Достаточно устранить неугодного виновника переполоха!
  - В твоих словах есть рациональное зерно! Вполне возможен такой ход событий! Если он произойдет, то отец никогда не введет эту должность. С гномами же подпишут другой договор, посредника назначит их Правитель! - возбужденно воскликнул Вирлен. - Как же мне надоели интриги нашего двора! А бал назначен, чтобы легче осуществить покушение! Братец говорил, что без меня значительно легче бы жилось. Почему мы и ссоримся всегда.
  - Моё чутьё подсказывает, что всё закончится в течение бала! Должны быть ещё два покушения! - выдала я свои ощущения.
  - Нуся, скажи нам бездарям, с какого числа ты стала пророчицей? - опешил Оррик.
  - С того самого! Вот остановишь убийц в сантиметрах от своего тела, тогда и поговорим! - взорвалась я.
  - Постой! - глаза принца расширились от услышанного. - Кто это на тебя покушался?
  - Это я стрелу, что она перед своим носом остановила, направил к вам до кучи! - признался Лиин. - На вас обоих одновременно убийцы набрасывались, причем оба раза! Мальчика Трил вывел из дворца и усадил на скамейку, предварительно почистив память.
  - Ничего себе повороты! И вы трое молчали? Даже мне ведь вчера не сказали! - Вирлен раздраженно бросил салфетку на стол. - Не смотри так, прелестница! Я общался с ними ночью, уже все спали. Теперь я верю твоему предчувствию! Так бывает с теми, кто близко смерть видел и избежал её.
  - Нам бы узнать в какое время свершатся эти попытки! - вздохнул орк. - Увы, такого никто не скажет!
  - Почему? - искренне удивилась я. - В последний день во время речи короля, но не смогут пробраться и отступят. Ночью придут в спальную!
  - Ты серьёзно? И таким странным голосом, - протянул Лиин.
  - Нуся, очнись! - испуганно вскричал принц. - Она в трансе, неужели не видно?
  - Ох, её глаза как стеклянные! Час от часу не легче! - подхватил невесомое тело Оррик. - Её надо уложить!
  - Пройдём сюда! - открыл потайную дверцу Вирлен.
   Я очнулась на мягком диванчике, вампир заботливо массировал мне виски. Комната была абсолютно незнакомой, непонятно как мы здесь оказались.
  - Где я? - воскликнула громко, однако, голос прозвучал тихим шепотом. - Почему в незнакомом месте?
  - Нуся, во время завтрака тебе стало плохо, вот и перенесли в эту потайную комнату. Каким-то образом ты высказала странное пророчество. Неужели не помнишь? - встревожился друг, подавая бокал с теплым напитком.
  - Моё любимое вино и знакомые травки! - слабо улыбнулась и выпила всё. - Последнее, что сохранилось в памяти, как ты говоришь принцу о Кубертене.
  - Странно это выглядит. Видимо твой ангел-хранитель решил взять дело в свои руки, и воспользовался твоим телом. Другого не могу и представить! - недоумевал вампир.
  - Не знаю, у меня голова кружится немного, - пожаловалась я. - Если можно, оставьте меня одну на часик. Глаза слипаются.
  - Хорошо, отдохни! - согласился Лиин.
   Они вышли, а мой сон исчез. Уж я-то знала, что никакого ангела-хранителя нет, а мои половинки общаются лишь со мной. Всё это заставило насторожиться и почти впасть в панику. Попыталась связаться с сестричкой и творцом. Ничего не получилось, страх нарастал.
  - Это я тебе помогла! - раздался девичий смех.
  - А ты кто? - осторожно поинтересовалась я.
  - Привидение местное! - снова захихикали надо мной. - Мне Вирлен очень нравится! Он похож на моего братца-близнеца.
  - Что-то раньше не говорили о духах во дворце! - засомневалась я.
  - Мне уже больше десяти тысяч лет. Никто и не помнит о нас, - грустно сказала девочка, материализовавшись у моего дивана. - Нас у отца было двое: Селим и Селина. Придворный маг рассердился на мою мать, эльфийку. Мы обе умерли в страшных муках от его заклятья. Мама из рода владык, потому наложила на убийцу проклятие. Прожил негодяй долго, но магия его покинула. Над ним все его друзья потешались, а враги насылали болезни. Я не смогла уйти с мамой, осталась здесь. Как могла помогала брату, тот был хорошим правителем.
  - Селина, а ты ни с кем сейчас не общаешься? - меня тронула эта история, стало жаль ребенка.
  - Я приходила играть к принцу, когда он был совсем маленьким. Вырос и перестал слышать меня. Он лучше старших братцев, справедливее. Потому отец и не любит его, что не может постоянно лгать и строить козни всем, даже друзьям. У Вирлена свои принципы, которым никогда не изменяет. Он даже не знает, что отец и братья способствовали этому заговору. Я слышала планы убийц и решила вмешаться! - девочка снова улыбалась. - Ты не сердишься за моё своеволие?
  - Нет, я бы хотела иметь такую подругу! Вот только я учусь на некроманта, а это за пределами всех стран, ничейные земли. В тех местах шли особо жестокие бои, никто не захотел взять себе кровавые поля! - вздохнула я.
  - Какая ты чудная! Я же не привязана к данному месту! Как полукровка я совершенно свободна и могу пойти с тобой учиться! Это так интересно! У вас много духов гуляет в самой Академии и рядом. Я с удовольствием с ними пообщаюсь! - Селина радостно захлопала в ладоши. - Кто-то идет!
   Привидение исчезло, а я лежала и улыбалась. Друзей всегда находишь в самых неожиданных местах. Когда отправилась к некромантам, то никак не думала, что сразу трое ребят помогут мне во всем и поддержат в трудную минуту. Всем прочим что-то надо было от меня. Кому по служебной лестнице подняться, кому просто изучить человека. Каждый в итоге получил желаемое. И только трое однокурсников оказались настоящими, преданными друзьями.
  - Нуся, ты как тут? - раздался тревожный голос принца.
  - Спасибо, Ваше Высочество! Мне уже лучше! - я откинула одеяло и села.
  - Как же ты всех нас перепугала! - воскликнул Оррик, одновременно раздался общий вздох облегчения.
  - Если я правильно вас поняла, то прозвучало время и место нападения? - спросила я.
  - Да, произойдет это событие во время заключительной речи отца, а потом, если не удастся, то в спальной! - грустно сообщил Вирлен.
  - У нас есть время подготовиться к их визиту! Надо незаметно пробраться с бала к вам! - предложила я.
  - Тут проблем не будет, - заверил нас Лиин. - Наш большой друг мастер по маскировке, так что тайными ходами пройдем!
  - Я объясню, как пройти от кабинета и временно дам артефакт, чтобы ловушки не сработали на вас! - обрадовался наш наниматель.
  - Можно после обеда, перед балом встретиться, - задумчиво произнес вампир.
  - У меня как раз будет свободное время, отец позволил сосредоточиться перед праздником и поговорить с телохранителями. О вас он ничего не знает! - предупредил принц.
   Телохранитель проводил меня до дверей апартаментов, где я с радостью обнаружила вазу с фруктами и тарелку с пирожками, напиток из ягод в графине. Я ведь так и не позавтракала со всеми этими проблемами. Два пирожка и спелое, ароматное яблоко полностью утолили мой голод, а напиток оказался великолепным. Собственно, другого и быть не должно во дворце короля.
   Обед мне принес Оррик, потому что надо спешить. Меня ожидали три девушки, чтобы одеть и причесать. Догадываясь о пыточном корсете, я съела столько, чтобы не упасть в голодный обморок. Бедные дамы высшего света! Как только они выдерживают многочасовые пребывания в одежде, которая не позволяет вздохнуть полной грудью. Девицы помогли мне принять ванну, растерли тело, нанесли всевозможные смеси ароматические. Надевали новое платье, также в модном стиле, но цвета молодой зелени. Мне был безразличен мой наряд, хотелось бежать подальше. Туда, где нет негодяев, жаждущих моей смерти. Жаль, что личная безопасность недоступна, хотя принцу сложнее. Слабое, но утешение моим расшалившимся нервам.
   Сопровождал меня на бал всё тот же телохранитель, а у входа ждали друзья. Меня им сдали с рук на руки, если можно так выразиться. Честно говоря, я совершенно не запомнила ни второй, ни третий день. Для меня всё было каким-то нереальным. Принц танцевал в основном с матронами из высшего общества и их дочками. Меня без внимания не оставляли, я почти не стояла. Однако, партнеров своих не запомнила, речи с ними вела обычные, ничего не значащие. Единственно могу сказать, что отдыхала я с Лиином и Орриком. Они танцевали безупречно, их шутки заставляли улыбнуться.
   Почему такое происходило со мной? Душа была в смятении, а всё из-за этого случая с привидением. Получалось, что свободный дух может войти в тело и занять его. Оставался открытым вопрос как долго это может быть? А если меня потеснят навсегда? Задать все эти вопросы парням я не могла, боялась, что посмеются над моими страхами и ничего не ответят.
   Как ни странно, но ответы я получила от человека, о котором и не думала. На четвертый день ко мне подошел герцог Кубертен. Внешне магия в нем не ощущалась, но моё внутреннее чутьё затрепетало: это очень сильный и древний магистр, просто артефакты скрывают его истинную сущность.
  - Юная леди чем-то взволнована? - начал вельможа. - Расскажите о ваших бедах и они покинут вас!
  - Если бы всё было так просто! - вздохнула я. - Недавно моим телом воспользовалось привидение, весьма дружелюбное. Мне стало страшно, что дух способен вытеснить меня из тела. А если навсегда?
  - Нет, дитя! Даже самые сильные и древние духи способны замещать сознание живого человека не больше часа. Прочим хватает и несколько минут, - пояснял герцог. - Должен вам сказать, что только чистокровные люди подвержены таким визитам. Прочие расы даже при большом желании не могут себе этого позволить. Вам несказанно повезло, что привидение оказалось дружелюбным и принесло очень ценные сведения! Замещение получилось потому, что в комнате был некто, кого дух захотел защитить любой ценой. У меня есть подозрения, что замешан виновник торжеств. Нет, ничего говорить не надо! Мне было тяжко видеть прекрасную девушку на балу расстроенной. Буду рад, если мои скромные познания помогут вам!
  - О, большой камень свалился с моего сердца! Я даже не знала к кому обратиться с таким нестандартным вопросом. К сожалению, у меня нет мудрого наставника! - улыбнулась я.
  - У вас есть способность притягивать друзей. Очень полезное качество! Кто, как не друг поможет в трудную минуту? Больше доверяйте юношам, что так сверлят меня глазами! - в глазах собеседника промелькнули озорные огоньки. - Это настоящие сокровища, которые, не раздумывая, рискнут жизнью, спасая вас! Пойду я, пожалуй, а то костюм загорится!
  - Что это он к тебе пристал? - сразу возмутился вампир. - Нечего к порядочным девушкам цепляться!
  - Он ответил на один сложный вопрос и рассеял мои печали! Не следует упрекать его за то, что помог бедной девушке! - защитила я Кубертена. - А вы, как друзья, даже не заметили, что я не в себе!
  - Всё мы заметили, Нуся! - обиженно произнёс орк. - Вот только лишний раз лезть в чужую душу с утешениями не следует. Надо быть тактичным, но мы старались развлечь тебя!
  - Да нет у меня претензий к вашей теплой компании! Я сама виновата, что думала, будто не сможете помочь. Вот отсюда все проблемы! - успокоила я ребят. - Теперь держитесь! Буду изводить вас вопросами, что свалятся на мою бедную голову!
  - Это мы всегда поможем! А сейчас следует насладиться великолепным приемом. Нам тоже не так часто доводится быть на балу обычными гостями. Обычно ходим по струнке, как Вирлен, угождая древним развалинам! - сетовал Оррик.
  - Верно подметил, дружище! Нуся, я первый в очереди на танец! - подхватил Лиин.
  - Танцевать я люблю! - радостно согласилась я, и мы влились в общий круг.
   Мелодии менялись, от кавалеров отбоя не было. Вечер оказался чудесным. Да и принц наконец-то обратил внимание на Рексану. Во время танцев они постоянно о чем-то шептались, хихикали. Девушка смущалась и краснела иногда, но становилась лишь прекрасней.
  - Смотри, как Вирлен за дочкой Кубертена ходит! Так и не хочет её отпускать! - заметил орк.
  - Мальчики, а у вас самих девушки-то есть? - сделала я невинные глазки.
  - Ох, Нуся! Вечно тебя в дебри несёт! - почесал затылок Оррик. - Так и норовишь скользкую тему затронуть!
  - А что в ней особенного? Вон сколько красавиц! - пожала плечами.
  - Понимаешь, как бы объяснить, - замялся вампир. - Запрет у нас на человеческих девиц.
  - Легко сказано! Отец голову оторвет, если я даже ночь с кем проведу! - орк взъерошил волосы на голове от избытка чувств. - Не спрашивай, каким образом он всё знает! Убьёт!
  - Откуда же полукровки появляются? - мои глаза округлились до предела.
  - Нуся, мы же дети правителей клана! С нас и спрос другой, нам совсем ничего нельзя! Да и невесту родители сами выберут и не спросят! - глаза Лиина отливали кровью и сверкали, так был раздражен. - У меня и отец так женился, и старшие братья! Меня тоже спихнут в какой-нибудь клан по политическим соображением. Только возраста достигну.
  - Ничего себе ситуация! Никогда бы не подумала, что даже погулять нельзя, - протянула я.
  - Нормально, подруга! Не так уж и страшно всё в действительности! У высших кругов наших семейств дети красивые и умные. Кто умом не вышел, тех убирают в детстве, чтобы посторонние не узнали, - успокоил Оррик.
  - У вампиров так же? - удивилась я.
  - Конечно, наши жизни мало чем отличаются внешне. Только питанием, местом обитания, да традициями! - подтвердил друг.
  - Не надо о грустном в такой чудесный вечер! Давайте присоединимся к танцующим! - предложил орк.
   Во время очередного танца мы оказались рядом с виновником торжества. Его глаза сияли, он был доволен и беседовал с партнершей, не замечая ничего вокруг. Интересно, принц и завтра будет вести себя так? Тогда защитить его будет весьма сложно. О чем я и сказала парням.
  - Завтра заключительный вечер, поэтому Вирлену придется общаться лишь с престарелыми дамами. Сегодня отдых и для него, - заметил Лиин.
  - Сами себе напридумываем всяких условностей, а потом страдаем! Кто только придумывает такой строгий этикет для двора? - пожала я плечами.
  - Все эти условности исходят от старших в роду, а они не терпят суеты, волнений. Им бы сидеть у камина с собственными записями, укрывшись одеялом! Раз самим развлечения недоступны, то надо ограничить потомков! - предположил Оррик.
  - Но это же несправедливо! Сами они в молодости что вытворяли? А дети по струнке должны ходить! - возмутилась я.
  - Дело в том, что подданные зорко следят за своими правителями. Всё желают уличить тех в нарушении установленных правил. Отсюда и пошло ещё большее ужесточение законов. Нельзя давать повод, чтобы прислуга насмехалась, - пояснил вампир.
  - Логично рассуждаешь! Даже придраться не к чему! - хмыкнула я.
  - Сейчас объявят заключительный танец на сегодня. Нам надо уйти до этого славного момента! - предупредил орк. - Вы с Нусей первые!
   Не успели мы покинуть зал через боковую дверь, как подскочил телохранитель. Я рассталась с друзьями и заспешила следом за юношей. Снова шли какими-то переходами, совершенно не запомнилась дорога. Если скажут идти одной, то потеряюсь во дворце. Первым делом я сняла ненавистное платье с корсетом. Какое блаженство испытываешь, вдыхая полной грудью! Будто в пыточной камере побывала, честное слово!
   Ванна была полна ароматической мыльной воды, лепестки экзотических цветов смотрелись оригинально. В одно мгновение оказалась по шею в воде. Тело начало расслабляться после напряженного вечера. Я отмокала почти час, после чего растерла себя губкой, смыла мыльную пену. Махровый халат нежно касался кожи, впитывая влагу.
   В комнате меня ждал ужин из пирожков и пирожных, фрукты лежали в вазе горкой, соблазняя запахом и внешним видом. Мой желудок заурчал от предвкушения. Тем не менее, я ограничила себя, потому что кушать на ночь весьма скверная привычка. Умывшись после еды, зашла в спальную, а там на кровати сидело моё привидение.
  - Мне очень скучно и я одинока, может, поговоришь со мной? - хлопала девочка ресницами.
   Сейчас, в темноте ночи, её хорошо было видно. Раскосые большие глаза, высокие скулы сильно отличали её от местных девушек. Чуть заостренные ушки делали непохожей на человека. Она явно принадлежала к иной расе, эльфийская кровь ощущалась особенно остро. Если вспомнить слова ребенка, что ни с кем не общалась, тогда её присутствие закономерно.
  - Я надену пижаму и лягу в кровать, ты не возражаешь? - интересовалась я.
  - Делай, как будет удобно тебе! - обрадовалась, что не гонят, девочка.
  - Вот и отлично! Мы с тобой сумеем найти общий язык! - укрываясь одеялом, говорила я.
  - Как привидение я очень стара, но ощущаю себя тем же ребенком, каким была перед смертью. Ничего не изменилось для меня, - вздохнула Селина.
  - Расскажи мне о своей семье, пожалуйста! Интересно услышать о быте, нравах древнего мира и отношениях в семье! - попросила я.
  - Отец был молодым юношей, когда дедушка женил его на маме. Людям важен был в то время союз с правящими эльфами, так созрел этот брак. Оба они лишь выполняли волю родителей, и долгое время после свадьбы почти не общались между собой. Сейчас странно об этом вспоминать, когда перед глазами их великая любовь. Они прожили семь лет, о детях и помина не было, правил дед. Вспыхнул очередной конфликт межрасовый. Война унесла много жизней эльфов, вампиров, но больше них страдали люди, начавшие ту бойню. В одном из сражений погиб король, так отец пришел к власти, - вспоминала девочка.
  - Я помню по истории лишь великую войну, которая была раньше времени, описываемого тобой. Неужто великая резня ничему не научила? - удивлялась я.
  - Разумные существа постоянно предъявляют какие-то претензии, ищут повода для ссор. Некоторым не терпится урвать кусочек земли соседа, она кажется ему более плодородной, нежели собственная. Тот конфликт возник вследствие незнания традиций иной расы. Принимающая сторона посчитала себя оскорбленной и виновникам отрубили головы. Но это были приближенные правителя, так всё началось. Мир заключили, когда в конфликт вступили тролли и драконы, - начала Селина рассказ.
  - Последние сражались на всех фронтах? Или поддержали кого-то? - возник вопрос.
  - Не совсем так. Драконы сожгли три эльфийских города, не устоял и Великий Лес от их смертоносного дыхания. Тролли разрушили пять человеческих городов в разных странах. А на стыке трех держав разных рас, там, где стоит Академия некромантов, огненные и горные властители мира уничтожили всё живое на много миль вокруг. Даже сейчас тонкий мир места последнего сражения имеет алый оттенок, цвет крови. Животные и растения плохо приживаются, без магии совсем исчезнут. Тогда и поняли расы, что идет всеобщая гибель, склонили головы перед драконами и подписали договор о мире. Всё это мне показала мама, - пояснило привидение.
  - Вот ты говоришь, что показала, - задумчиво протянула я. - Твоя мама владела магией? И как к ней относились?
  - Не все правители притесняли колдунов, магов и простых знахарок. В нашей стране королевский род всегда владел магией разума. Очень много магистров нашли убежище среди нас, их приняли с радостью. Отец говорил, что глупо делить саму магию на черную и белую. Все миры явились из Хаоса, потому любое направление несёт его оттенок. Как может человек или эльф сказать, что принадлежит свету? - рассуждало дитя. - Ведь все они имеют общего предка, который нес в себе свет и тьму в равных пропорциях. Позже хрупкое равновесие нарушилось, разумные забыли о своём истинном предназначении. Увлеклись выяснением самого могущественного.
  - Хорошо, что твои родители оказались такими мудрыми! Но ты говорила, что между ними не было чувств, а подробнее?
  - Война длилась долгие десять лет, из которых отец правил восемь. Мирное время потребовало решения сложных бытовых проблем, многое оказалось разрушенным, уничтоженным. Мама начала помогать восстанавливать леса, сады и поля. Ей приходилось посещать самые отдаленные уголки, а сопровождали её лишь три охранника. От прочих она сама оказалась, заявив: королеву народ должен любить и уважать, ей нельзя запираться во дворце. Решение было принято, оспорить его никто не смог, - глаза Селины засветились во тьме. - Маги, конечно, восстанавливали хозяйство, но лучше эльфийской природной магии ничего до сих пор не существует. Под её воздействием урожай вырастает в десять раз, скот приносит больше потомства, причем здорового.
  - Как же могли эти разъезды вызвать любовь короля? - не понимала я.
  - Они вызвали в нем ревность и отец тайно явился к месту, где трудилась мама. Впервые он услышал её дивный голос, ведь эльфы поют свои заклинания. Вся она словно светилась изнутри, напевая нежнейшую мелодию роста. Король решил, что сама богиня, мать всего сущего, опустилась в мир. В его сердце проснулась весна, любовь вспыхнула ярким факелом. Не сумев совладать с собой, отец бросился к жене, заключил её в объятия и покрыл всё лицо жаркими поцелуями. Его уста шептали одно слово: "люблю". С того дня родители больше никогда не расставались, - улыбалась девочка.
  - Но вы родились много позже, почему?
  - Мама говорила, что рождение детей полностью зависит от богов, особенно у любящей друг друга пары. Они ничего не предпринимали специально, но в одну прекрасную ночь это случилось, королева понесла. Отец с первых минут нашей жизни обожал нас, окружил теплом и заботой. Гибель возлюбленной и дочери превратила его в камень. Скорбь никогда не сходила с его лица. Казалось, что его душа последовала за нами, хотя брату уделялось повышенное внимание.
  - А твой брат? Как пережил вашу смерть?
  - Мы общались, начиная с пятидесятого дня после смерти. Никто об этом даже не догадывался. Отец покинул мир живых вскоре после женитьбы сына. Тогда же завершилось наше общение. Я молча наблюдала за поступками молодого короля, никак не вмешиваясь в правление. С детства мама внушила, что каждый имеет право свершать ошибки, исправлять их тоже приходится самому. Высокие моральные требования, пример родителей сделали брата хорошим правителем.
  - Красивая история семьи. А ты ни с кем больше не пыталась говорить?
  - Нет, зачем? Вирлен напомнил мне брата в детстве, да и сейчас они похожи. Нет, черты лица различны, - засмеялась звонко моя собеседница. - Характеры и поступки в схожих ситуациях близки. Мне захотелось защитить этого отважного, верного своим принципам человека. Надеюсь, ты простила меня?
  - Да! Теперь я со спокойной совестью могу сказать, что ни капельки не сержусь за твой поступок. По-прежнему хочу видеть тебя счастливой, потому приглашение остается в силе! А сейчас позволь мне немного уснуть, надо много сил на вечер! - сказала я общительному привидению и заснула.
   Проснулась я всё-таки утром, солнце начало заглядывать в окно. Учитывая, что вечером понадобятся все мои навыки, я надела тренировочный костюм, достала сабли и почти три часа занималась. Хорошо, что душ успела принять до того момента, как мне принесли обед. Почему-то ощущаю себя птицей в клетке или диковинной зверушкой. А всему виной невозможность свободного передвижения. Очень не хватает свежего воздуха. Раньше и не задумывалась над этим, всегда могла выйти пройтись по парку или лесу, да и друзья были рядом. Сейчас же мы встречались только на балу, где и поговорить нормально невозможно. Скорей бы уж всё завершилось, а я с ребятами отправилась в Академию. Сессия превратилась в нечто светлое и желанное, вот ведь как бывает!
  Вскоре и девицы пришли, чтобы одеть меня на бал. В последний день я решила надеть платье с изумрудами, которое мне подарили ребята. К нему прилагался облегченный вариант корсета, за что, собственно, оно и нравилось. Сегодня мне нельзя быть скованной, от моей скорости и ловкости зависит моя жизнь. В том, что покушение состоится, никто не сомневался. Меня даже не очень раздражал процесс подготовки к балу. Не успели служанки выйти, как раздался условный стук в дверь: за мной явился телохранитель.
  У входа в зал меня ждал Лиин. По его хмурому виду я поняла, что ребята серьёзно относятся к моей безопасности.
  - Нуся, мы были бы очень рады отправить тебя учиться! Нам не нравится, что юная девушка, наша подруга, подвергается смертельной опасности! Постараемся уберечь тебя! - заверил вампир.
  - Спасибо! Вы настоящие друзья, но не думайте, что я буду стоять в стороне! - предупредила я.
  - Главное, чтобы ты выжила, а помогать можешь в меру своих сил! - улыбнулся друг.
   Так с радостными лицами мы явились перед публикой. Сегодня многие пришли раньше, поэтому зал казался полным. Наше местечко в углу никто не занял, там стояли тролль и орк. При хорошем обзоре остаться малозаметным весьма полезно. Какое-то напряжение царило в самом воздухе. Казалось, что все посвящены и знают о предстоящем покушении.
  Его Высочество снова оказывал знаки внимания лишь важным дамам, едва кивнул семейству Кубертена. Я тоже танцевала мало, видимо моя сосредоточенность отпугивала кавалеров. Парни вообще не сдвинулись с места. Присутствующие немного оживились при появлении короля с наследником. Самые титулованные вельможи подходили засвидетельствовать своё почтение, поздороваться лично. Оррик их всех назвал по именам и титулам, дал каждому краткую, совсем не лестную, характеристику.
  - Тебя послушать, так все они сплошь негодяи! - удивлялась я.
  - Нуся, такова жизнь! У людей обычно самые наглые и жестокие пробираются к власти, - заметил Лиин.
  - У вас разве не так? - интересовалась я.
  - Мой народ, как и тролли почти бессмертны. Долгая жизнь учит сдержанности в стремлениях и чувствах. Правителем становится не самый ловкий прохиндей, а наиболее мудрый вождь, способный защитить народ в трудную минуту. Чаще всего выбирают отличившихся полководцев, с наименьшими потерями выигравших крупные сражения. Так случилось у троллей и в моем клане, - пояснил вампир.
  - А мы орки судим о своих по поступкам. Если не вызывает доверия, оступился, то будь хоть трижды наследником, а к власти не допустят. Будешь последним среди всех мужчин. Потому и стараемся показать себя с наилучшей стороны! - добавил орк.
  - Да, по вашим словам получается совсем мрачная картина у людей! - вздохнула я.
  - Не всё так мрачно! Народ видит, когда его обманывают, старается отплатить той же монетой! - хихикнул Оррик, вспомнив что-то.
  - Это так! Я не раз слышала занятные истории! - подтвердила я. - Кажется, король намерен говорить!
   Наше внимание усилилось, но опасности я не почуяла! Угрозой в зале и не пахло, только любопытство, раздражение и прочие обычные чувства. Всё это наводило на весьма неприятные мысли.
  - Благодарю всех гостей, что поддержали моего сына в трудную минуту! Мои воины поймали шайку разбойников, которые жестоко напали на Его Высочество Вирлена! Все они казнены путем повешения, пусть их души мучаются за свершенные злодеяния! - заявил Альденус. - Мы наказали и тех, кто обязан был выявлять разбойников. Мои подданные и дети могут спокойно отдыхать в лесах страны! На этой торжественной ноте объявляю бал завершенным!
   От такой наглой лжи я поначалу опешила, но быстро вернулась в нормальное состояние. Следовало внимательно следить за окружением, но ничего, кроме облегченных вздохов и радостных эмоций не ощущалось. Неужели дитя ошиблась или подослана убийцами? Вопросы роились и множились в моей бедной голове, ответить никто не мог.
   Трил накинул на всех качественную иллюзию. Ребята пошли к принцу, а направилась к нашему экипажу изображать отъезд. Парней заменили друзья тролля под личиной.
  - Как хорошо отдохнули! - щебетала я для публики. - И разбойников поймали, молодцы! Его Величество так заботится о народе, его безопасности! Правда, здорово, Лиин? А ты как считаешь, Оррик?
   Мы сели в карету и выехали из ворот, свернули в ближайшем проулке. Я вышла из кареты в тренировочном костюме, не отличимая от юноши. Меня сразу схватил за руку орк и потащил к тайной калитке. Как пробирались в покои принца рассказать не могу. Какие-то бесконечные потайные ходы, лестницы, коридоры. Никогда не смогла бы сориентироваться в этом лабиринте. Впрочем, подобную задачу передо мной никто и не ставил. Наконец мы вышли из очередного шкафа и остановились.
  - Тихо! Нуся, пожалуйста, не задавай вопросов! Постарайся даже думать меньше. Мы находимся в тайной комнате, смежной с покоями Вирлена! - предупредил мысленно Трил. - Как только останется один, принц даст знак войти!
   Потянулись долгие минуты ожидания. Моё сознание будто туманной дымкой окутали. Казалось, что и мыслить разучилась давно. Так действовала магия тролля. Никогда бы не подумала, что эти неповоротливые каменные глыбы так сильны в ментальной магии! Во всех учебниках написано, что глупы, медлительны, магия слабая и встречается редко. Может, это мне такой экземпляр попался? Не верю, что его окружали тупицы! Как много искажено и знания наши поверхностны.
  - Всё, придворные маги покинули это крыло дворца! - сообщил Трил.
  - Ух! Наконец-то я от всех избавился! - раздался голос Вирлена, через минуту и сам появился. - Заждались? Никак не мог отделаться от магов! Вечно им надо наложить свои чары и проверить мои апартаменты! Как вы от них спрятались? Не представляю!
  - Что хотите со мной делайте, но сегодня никаких покушений не будет! - заявила я.
  - Откуда такая точность? - удивился орк.
  - Обычно я ощущаю напряженность в воздухе, тогда случаются неприятности. Сейчас всё спокойно, абсолютная тишина и умиротворенность! - пояснила я.
  - Как же ты сама вечно в истории сомнительные попадаешь, если такая чуткая? - ехидно заметил вампир.
  - Мои чувства обостряются в моменты напряжения. Мы ожидаем врага, поэтому высока степень сосредоточенности. В нормальном состоянии я не пытаюсь каждый миг обнаружить убийцу! Потому и не знаю о том, что будет. Во время экзаменов, если списывала, то всегда знала, когда преподаватель смотрит. Но это слабое явление. Сейчас же ощущения очень сильные! - пыталась я доказать свою правоту.
  - Экзамены, ты бы ещё детство своё вспомнила! Когда первый раз на горшок ходила! - возмущался Лиин.
  Да, Нуся, не серьёзные твои объяснения! - поддержал ребят принц.
  - Я своё слово сказала и ложусь спать! А вы можете ожидать мифических врагов до потери пульса! - рассердилась я и демонстративно подошла к кровати, которую заметила сразу, как зажгли светильник.
  - Пожалуй, мы не будем тебе мешать и пройдем в спальную! - почесал затылок Оррик.
   Обидно, когда тебе не верят, да ещё насмехаются. Из удобств обнаружила туалет и умывальник, воспользовалась ими и улеглась в кровать. Уснула я мгновенно, усталость брала свое. Встала рано, умылась, вскоре и друзья пришли.
  - Прости нас, Нуся! - начал вампир, пряча глаза. - Мы не поверили тебе, а зря! Напрасно просидели до самого утра в напряжении!
  - Не просто так враги не явились! Значит имели все основания для этого! - оглядывала я вошедших. - Ваше Высочество, кому вы сказали о покушении, назначенном на ночь?
  - Никому, кроме отца! - возмутился принц.
  - Это называется по секрету всему свету! - простонал орк.
  - Не понял? - повысил голос Вирлен.
  - Тут и понимать нечего! - зло рыкнул Лиин. - Король поделился секретом с наследником, который связан с убийцами!
  - Как же так? Неужели отец мог пойти на такое предательство? - недоумевал принц.
  - Когда же ты вырастешь из коротких штанишек! Пора бы замечать происходящее вокруг и делать правильные выводы! - негодовал Оррик. - Если бы Альденус заботился о твоей жизни, то Кубертена сразу ввели в новую должность! Его Величество сложил руки и смотрит, как ты барахтаешься в болоте. Разбойников он казнил! Бал организовал, чтобы легче подобраться и убить неугодного мальчишку!
  - Да, Ваше Высочество, не ожидал я от вас такого легкомыслия! - протянул вампир.
  - Дело сделано, что ногами топать? Лучше обдумать дальнейшие действия! - прервала я парней.
  - Караулить надо! Покидать эти роскошные апартаменты, - Лиин показал руками на тесную комнатенку, - не рекомендуется! Нам надо по два пирожка на троих в сутки. Сможешь организовать незаметно?
  - Почему только трое? Нусю уже не считаете? - поразился Вирлен.
  - Причем тут Нуся? Каменюка сядет в медитацию, заодно и поток наших мыслей перекроет. Как только убийцы приблизятся к вашему крылу, он выйдет из медитации и приступим к действиям! - разъяснил вампир.
  - Как же он сможет действовать после глубокого погружения внутрь сознания? - не понимал Его Высочество.
  - Покрошит на мелкие кусочки, чтобы удобно употреблять собачкам внутрь! - хмыкнул друг.
  - Какие вы кровожадные! - передернул плечами принц. - Шесть пирожков в сутки и кувшин напитка я обеспечу! Как долго может длиться засада?
  - Не больше трех дней! - авторитетно заявил орк. - Убийцам надо спешить, пока наследник с ними. Насколько мне известно, он часто меняет мнение.
  - Думаю, в пять дней уложимся, - задумчиво выдал Вирлен. - Не надо меня предупреждать! Я уже сделал выводы и сменил короткие штанишки! Слишком долго я доверял отцу, вопреки собственным наблюдениям! Так хотелось, чтобы родной человек поддержал в трудную минуту! Увы, он лишь толкает глубже в трясину.
   Вот таким образом мы и поселились в тайной комнате Его Высочества. Трил сел на пол и стал похож на небольшую серую глыбу, странным образом возникшую в помещении. Общались молча, используя жесты. Если честно, то и говорить не хотелось. Желание посетить ванную, примерно на часок, превратилось в навязчивую мечту. Спала я не раздеваясь, что тоже прибавляло раздражения. Оррик и Лиин укладывались на полу, как в походе.
   Первые двое суток слились в один кошмар, о котором и вспоминать не хочется. Свои два пирожка с мясом я получала регулярно, но и их ела с трудом. Аппетит полностью исчез, что для меня было невозможным. В самые трудные минуты я с жадностью набрасывалась на пищу, а тут кусок в горло не лезет, помогала руками. К середине третьей ночи дежурства тролль очнулся, резко вскочил на ноги. Опасность густым слоем покрыла всё пространство. С оружием наготове мы вошли в спальную принца и спрятались у изголовья кровати.
   Убийцы вошли тихо, но их была небольшая армия, человек сорок. Для убийства правителя и то многовато, а тут всего лишь третий сын короля, не наследник. Все были в масках, как и положено мятежникам. Хорошо, что с нами Трил, который орудовал громадной палицей и, играючи, превращал головы в кровавое месиво. Мне достались трое противников, но я уложила только одного, двоих "успокоил" тролль.
   Сражение в полной тишине, под лязг оружия, длилось полчаса. Убийц уничтожили всех, живых не осталось. Как ни странно, но Вирлен даже не проснулся.
  - Не надо его трогать, ему примешали убойную дозу снотворного! - остановил орка Лиин. - Я почуял запах, как только мы вошли сюда. Проспит до следующего вечера! А пока снимем маски с наших собеседников.
  - Ничего себе! - присвистнул Оррик, открывая первое лицо. - Это же Главный Советник короля! Его секретарь рядом. Хорош улов! Что будем делать?
  - Я пригласил телохранителя принца по срочной связи! - сказал вампир.
  - Я уже здесь! Ого, какие люди лежат! - поразился юноша. - План ухода вы знаете, как действовать - тоже. Надеюсь увидеть вас при более спокойной обстановке!
   Наша компания скрылась в очередном шкафу, через сотню переходов мы оказались у калитки, где меня когда-то ждали. Ощущение, что прошло несколько лет с тех пор. До дома Трила добрались в экипаже.
  - Наконец-то всё позади! - вздохнул орк. - Остался переход в Академию, но это уже пустяки!
  - Как же следы сражения? Их будут допрашивать магистры короля! - некстати вспомнила я.
  - Наш большой друг позаботился! Воспоминания будут очень реальными! - успокоил Лиин. - Нам никак нельзя вмешиваться в подобные разборки людей!
  - Ох, вы же другой расы! - воскликнула я.
  - Вот именно! Потому и отправляемся учиться немедленно! - Оррик держал свои и мои вещи, даже оружие перекочевало к нему.
   Через полчаса мы выходили из родного портала Академии. Как же я соскучилась по ней! Никогда бы не подумала, что эти мрачные гранитные стены станут родными! С каким наслаждением я погрузилась в ванну с розовыми лепестками и душистой пеной!
  
  
  
  Глава 17. Четвертый курс. Сессия
  
   Утро наступило неожиданно рано. Как же я отвыкла вставать под эту всеобщую побудку! А ещё кто-то ломится в двери. Накинула халат и, зевая, пошла открывать.
  - Нуся, как можно спать в такое утро? - Моннейра бесцеремонно подвинула меня, прошла в комнату и села в любимое кресло. Следом прошли демонессы.
  - А почему вы не собираетесь на занятия? - поеживаясь спросонок, интересовалась я.
  - Да нет у нас первого урока! Эти шальные любят будить студентов ни свет, ни заря! - ворчала Ундра.
  - И я тут при чем? - продолжала допрос.
  - Странная ты! Пропала на своих балах, у нас куча новостей, Академия бурлит неделю! - возмутилась Тагина. - Кроме того, мы завтракать пришли, Шайсу предупредили!
  - Подождите, пока я приведу себя в порядок! - сказала и ушла в ванную.
   Не торопясь, приняла душ, причесала волосы и вернулась в комнату. Стол уже был накрыт, запах сводил с ума.
  - Вот чего не хватало, так это божественной пищи, приготовленной заботливыми руками нашей домовушки! - радостно объявила я.
  - Теперь узнаем нашу подругу! - улыбалась вампирка.
  - Рассказывай, как там столица! - начала пытать Верда, когда приступили к десерту. - Иначе мы с ума сойдем от любопытства!
  - Столица хороша! Вся в цвету, запахи с ума сводят, о красоте и говорить нечего! Яблони как невесты стоят в садах! А сколько ещё неизвестных мне деревьев экзотических цвело! Тепло, солнце светит и душу греет, птицы вовсю щебечут! - начала я. - Так бы и не уезжала оттуда! Жили мы в доме Трила, я даже не знала, что у кого-то жильё есть!
  - Я слышала, что он домик покупал, - встряла Тагина. - Ты нам про бал рассказывай!
  - Не перебивайте, а то совсем ничего не услышите от меня! - фыркнула в ответ. - Булочная, что рядом с домом такие пирожные печет! И булочки с корицей! Кафе-мороженое выше всех похвал, но в самом центре, напротив дворца!
  - Ой, подруга! Тебе бы только сладкое! А на мороженое можно использовать как наживку! - рассмеялась Верда, девушки поддержали её дружным хохотом.
  - Так это и не секрет, что люблю сладости! Всё бы вам посмеяться надо мной! - состроила недовольную рожицу, чем вызвала новый приступ смеха.
  - Как на балу было? - пытала Моннейра.
  - Как обычно, девочки! Ничего интересного. Старые клушки разнаряженные, их мужья, похожие на петухов, да дочки глупые, прыщавые! - махнула рукой пренебрежительно.
  - Прямо, как у нас! - удивилась Тагина. - Тоже мамаши приводят дочек, чтобы спихнуть какому-нибудь знатному кавалеру. Они на балах будто глупеют, мужики!
  - И не говорите! А уж, какую чушь во время танца несут! - подтвердила я.
  - Как там Вирлен себя показал? Что у них с дочкой Кубертена? - вопрошала Ундра, а подруги даже наклонились ко мне от любопытства.
  - А то вы сами не знаете! На таких крупных мероприятиях хозяин должен уделить основное внимание важным особам. Бедняге пришлось ублажать этих престарелых дам и их дочек! Сам Кубертен явился весь в черном, жуткий тип! Жена и дочка у него прекрасны, как звездочки блистали на балу! Только о них и велись разговоры и сплетни! - продолжала я. - Его Высочество в первый день лишь один танец и выделил девице! Про покушение слышали?
  - Да, Нуся! Тут все так переживали! Вы же, наверное, замешаны в этой истории? - с самым невинным видом интересовалась вампирка.
  - Нет, его спасли придворные маги, создавшие новую защиту для принца. Мы только из вторых рук узнали, что три стрелы было и болт арбалетный. Все зависли перед Вирленом и упали к его ногам, сам ни капли не пострадал! Случилось во время речи короля, поэтому он ушел. Я про Альденуса говорю, - уточнила на всякий случай. - Пострадавший оказался не трусом и велел продолжать танцы. Сообщили, будто охрана проверяла надежность защиты. Можно ли верить этому заявлению?
  - Как всегда, чтобы народ успокоился, а на деле было покушение! - сделала огромные глаза Ундра.
  - Вот и мы так подумали, но тоже продолжили веселиться! Однако следили за всеми внимательно! - рассказывала я.
  - Неужели принц совсем не обратил внимания на красавицу? - напомнила Верда.
  - На четвертый день все предавались веселью, а Вирлен почти весь вечер провел с Рексаной! - выдала я и посмотрела на удивленно-радостные лица подруг. - Говорить о чем-то рано пока. Пятый день он снова подарил дамам!
  - Мы слышали, что Альденус зря время не терял и разбойников, что напали на его сына, казнили! - Тагина ждала моей реакции.
  - Нам об этом сообщил сам король в своей заключительной речи! Гости были очень рады такому повороту событий. Теперь можно спокойно отдыхать в том живописном местечке! - подтвердила я.
  - Почему же вы задержались на три дня? - любопытствовала Моннейра.
  - Нас пригласил в гости один из приближенных короля, знакомый Трила. Ребята не могли отказать! - развеяла я сомнения девушек.
  - И никаких приключений? - недовольная гримаса вампирки насмешила всех.
  - Нет, приключения закончились! - улыбалась я. - А у вас что новенькое?
   Подруги переглянулись между собой и несколько минут спорили, кто расскажет новости. Наконец страсти улеглись, девушки приняли свободные позы, откинувшись на спинки диванов. До этого любопытство держало всех в напряжении, отчего они сидели на краешках мебели. Интересно иногда наблюдать за молодыми демонами и вампирами. Они очень эмоциональны по сравнению со старшими. Представители высшего сословия напоминают своим видом горных троллей, надетое однажды надменно-гордое выражение сохраняется до конца жизни. Как сядет такая статуя, то не шевелится, что я заметила у Раэна и Правителя демонов. Если скажут несколько слов, то будто одолжение делают. Все эти качества приобретаются со временем, а пока мои однокурсницы ничем от людей не отличаются в плане выражения эмоций.
  - Вечно вы тянете кота за хвост! - высказала недовольство.
  - Новости весьма мрачные, - начала Верда. - Экзамены будут принимать представители Темной Академии, а наши преподаватели только присутствовать!
  - Подумаешь! Пережили нашествие светлых, а уж темных как-нибудь! - хмыкнула я, а ведь сама недавно была светлой целительницей! Что уж дальше будет...
  - Ты не права! Светлые были наблюдателями, а эти нас оценивать будут! - теребила свои бусы Тагина.
  - Ой, напугали! - пожала плечами. - Экономику и право мы сдали, зачет весь курс получил. По прочим предметам главное: лишнего не сказать!
  - Ты это о чем? - прищурилась вампирка, прочие снова придвинулись на край.
  - Вас ведь учили не только тому, что по программе? Знаний вложено гораздо больше! - авторитетно заявила им. - Потому и важно не выдать запретную науку! И не говорите мне, будто не знаете о чем речь!
  - Это так и есть! - откинулась на спинку дивана Ундра, остальные тоже улыбались.
  - Тебе-то откуда всё известно? - интересовалась Верда.
  - Сорока на хвосте принесла! - фыркнула я. - Зря, что ли побывала в Бездне?
  - Да уж, тебя не проведешь! Насчет тайных знаний ты совершенно права! - согласилась Моннейра. - Как только отследить эту границу?
  - Проще простого! Всё, что связано с Хаосом и темной магией нам не знакомо! Делаем невинные рожи, и высший балл обеспечен! - рассмеялась я. - И нам уже пора на занятия!
   С этими словами я покинула девушек, чтобы привести себя в порядок. Оставалось всего несколько практик и по одному теоретическому занятию. Даже не верится, что три дня до сессии! Девочек я успокоила, а сама боялась чужих магов до дрожи в коленках.
   Преподаватели про появление нашей компании ничего не сказали, один алхимик отличился.
  - Что, натанцевались? Повидали высший свет, да снова к нам учиться? - ехидно заметил вампир. - Главное с облаков спуститесь, а то мне лабораторию взорвете или ценные препараты уничтожите!
   Мы ничего на такой выпад не ответили, привыкли уже к его шуточкам и подколам. Сам он неплохой, его только новички жутко боятся. Главное учить его предмет и быть внимательными. Во время последних практик никаких, даже мелких недоразумений не возникло.
  - Порадовал ваш курс меня в этом году! Как никогда без дополнительных "хвостов" вышли к сессии, молодцы! - Вуркельд обвел притихших студентов строгим взглядом. - Успехов вам на экзамене, не подведите меня перед комиссией! Особенно это касается девушек!
  - Мы тут при чем? - возмутилась Ундра.
  - Ваши головки хороши, слов нет! Вот только память вас вечно подводит и на экзаменах можно услышать ответ не совсем в тему! - алхимик пригладил свою безупречную прическу. - Вы обо всем забываете, все напутствия покидают ваш мозг, не задерживаясь, а потом проблем не оберешься! Всё поняли, или повторить?
  - Мне кажется, мы немного выросли из школьного возраста и в состоянии ответить на экзаменационные вопросы, кроме тех, что выходят за рамки нашей программы! - подала голос Верда.
  - Буду весьма рад, если мои опасения не подтвердятся! - ответил преподаватель. - Все свободны! Встретимся на экзамене!
  - Какой он всё-таки зануда! - скривила недовольную рожицу Моннейра, когда мы вошли в мои апартаменты. - Вечно ему больше всех надо.
  - И не говори! - подтвердила Тагина. - Я с трудом сдержалась, чтобы не сказать ему какую-нибудь гадость!
  - Вы не совсем правы, подруги! - остановила я поток раздражения. - Если мы ответим лишнее, то ему достанется первому. Как самый старый из преподавателей он многое испытал на своей шкуре. Кроме того, часть теории и практики выходит за рамки программы, о чем предупреждалось в семестре!
  - Я это хорошо помню! - подтвердила Верда. - Мы будем изучать не для экзаменов, а для спасения ваших жизней! Открыли черновые тетради, нет, не те, в которых общие лекции!
  - Как у тебя получилось точно его изобразить! - высказали хором, едва отсмеялись. - Не только интонация, но и жесты любимые показала!
  - Завтра у нас свободный день и приезжают экзаменаторы из Темной Академии! - объявила вампирка.
  - О, я тоже слышала эту новость! - простонала я, страдальчески заламывая руки. - И не рассеются ведь в портале!
  - Да, уж! - вздохнули девушки. - Почему-то все озабочены, чтобы мы лишнего не выдали. Даже родственники об этом несколько раз напомнили.
  - Я уже ничему не удивляюсь! - усмехнулась я. - Светлые спят и видят, как исчезает наша Академия!
  - Вот уж этого не будет никогда! - заявила Верда. - Мне бабка сказала, что некромантов ждет процветание в дальнейшем. А она сильнейшая в предсказаниях! Всегда её пророчества сбываются.
  - Значит, не надо особо волноваться, только сосредоточится во время экзаменов! - обрадовалась Моннейра. - Не будем Нусю отвлекать от дел. Вдруг она отдохнуть от нас хочет?
  - Ой, и правда! - подхватила Ундра. - Мне тоже надо с родственниками пообщаться. Сестра старшая должна родить на днях!
  - Какая радость у вас! Присоединяемся к поздравлениям! - затараторили мы.
   Ещё полчаса мы болтали обо всём на свете, но все же подруги ушли. Я с ними всегда устаю, потому что все они очень эмоциональны, сидеть на месте спокойно не могут. Всегда что-то в руках теребят, прически поправляют, вскакивают и ходят по комнате, переставляя предметы. А уж какие шумные, кричат, друг друга перебивают, смеются от души, очень заразительно. Неужели через десяток лет они тоже превратятся в подобие ходячих статуй? С такими мыслями я отправилась в ванную.
   Вот где истинное блаженство! Горячая вода, пена и розовые лепестки, лежишь и ни о чем не думаешь, наслаждаясь покоем. Если бы не знакомый смех, который заставил меня подпрыгнуть от неожиданности, то я часа два бы отмокала. Новая подружка бесцеремонно ворвалась и замерцала у стены.
  - Как здесь хорошо! Даже не так: замечательно! - прошлепала Селина босыми ножками и села на скамейку. - Мне здесь очень нравится! Уютно, а ещё я нашла друзей!
  - Я рада за тебя! - воскликнула искренне, вылезая из ванны.
  - Представляешь, трое из местных магов помнят моего брата! - девочка рассмеялась. - Нет, они жили позже, но историю семьи читали в летописях.
  - Так это не наши преподаватели? - уточнила уже в спальной.
  - Конечно, нет! Такие же призраки, только взрослые! - собеседница присела на краешек кровати. - Оказывается, сидя во дворце, не так много узнаешь о подлинной жизни.
  - Разумеется! Там же только придворные обитают, да по нужде кто придет. Здесь же, на стыке разных королевств и рас гораздо больше информации! - пояснила, расчесывая волосы и заплетая косу.
  - Многое мне уже рассказали и объяснили, но взяли слово, что не буду выдавать тайны живым. Потому не спрашивай ни о чем! - тряхнула девочка косичками и серьезно посмотрела на меня.
  - Тебя что-то тревожит? А говорить нельзя? - поняла я её смятение.
  - Сложно принять решение. Лучше я пойду к себе и не буду показываться! - Селина слегка нахмурилась. - Дело прошлое, но касается настоящего и будущего. Однако, я уверена, что вы справитесь!
  - Ты такая же странная, как мой Кот! - пробормотала я, глядя на опустевшую кровать. - Приходите внезапно и так же исчезаете. Простой смертной девушке не понять ваших причуд, да уж. Сплошные загадки без ответов, а ещё эти магистры!
   Все маги, прибывшие после полудня, оказались нам незнакомы, что ещё больше привело нас в уныние. У наших преподавателей лица стали холодными, непроницаемыми, как фарфоровые маски. Академия, будто хищник вся подобралась, готовясь отразить нападение неведомого. Студенты тоже ушли в глухую защиту, закрыв доступ к мозгу, и эмоции скрылись до лучших времен. Сессия вообще всегда неприятна учащимся, а уж такая....
   Демонологию принимал темный эльф, весьма высокомерный и неприятный тип со слащавым, приторным голосом. Так и хотелось сказать ему: говори нормальным тоном, змеюка, порождение ехидны!
  - А скажите мне, Нурсия, - пел этот магистр, а дальше шли коварные вопросы. - Какова структура власти в Бездне?
  - Простите, но я не знаю, этого нет в программе! - парировала я.
  - Не знаете, значит? А как же ваши прогулки к высшим демонам? - вопрошал эльф.
  - Извините, но я ни разу лично туда не отправлялась. Меня обычно похищали, или во время вызова заменяли заклинание! - продолжала настаивать.
  - Так и быть, поставлю отлично, но прекрасно вижу ваши попытки скрыть знания и принадлежность самой Тьме! - на этом экзаменатор завершил двухчасовой допрос меня.
   Вышла я в коридор, не веря, что первый предмет сдан. Может, он только меня так пытал? Хотелось бы в это верить. Реальность оказалась хуже. Сдавали мы экзамен до утра. И нечего мне говорить, что так не может быть! Вас бы на эти пытки, а я бы посмеивалась! Подруги тоже с трудом сдержались, не наговорили гадостей этому чуду слащавому. Тоже мне, считает себя неотразимым! Угу, не отражают тебя зеркала, боятся лопнуть от смеха!
  - Ох, как же он нас всех достал! - стенала Моннейра, жуя плюшку с чаем. - Моя бедная голова! Его голосок до сих пор в ушах стоит! Чтоб ему лопнуть, мерзавцу!
  - Неужели они все такие? - ужас застыл в глазах Ундры.
  - Я не выдержу подобного издевательства! - взорвалась Верда. - Моё терпение лопнуло!
  - И что ты предлагаешь? - уставились мы на неё.
  - Я уже пригласила дядюшку! Он советник по образованию и имеет законные основания отстаивать права студентов! - гордо обвела нас взглядом демоница. - Однажды он уже вмешивался в методику Темной Академии. Они при одном его имени трепещут! Половину преподавателей уволили после его инспекции! Обещал прибыть на следующий экзамен.
  - А разве эльф не слышал эту историю, раз доставал тебя? - мне стало жутко интересно.
  - У нас разные имена, мы не из одного рода! Дед оказался ниже происхождением, в результате дети второй жены принадлежат роду матери и носят её имя! - пояснила подруга.
  - Как у вас запутано, однако! - присвистнула я. - Тем лучше! Не сразу поймут, кто вызвал этого монстра!
  - Мы никогда не афишируем наше родство. Семья отца в натянутых отношениях с родственниками дяди, хотя они дружат! - закончила Верда.
  - Интересный расклад семейный! - почесала переносицу и наполнила кружку ароматным чаем.
   Разговор перешел на современную моду, новинки в творчестве бардов. Моннейра показала несколько новых танцевальных движений. Девушки вспомнили и старинные танцы.
  - Нуся, а как раньше люди танцевали на праздниках? - заинтересовалась Тагина, присаживаясь после показа древних стилей.
  - Я не смогу показать так же хорошо, как вы с Ундрой! - улыбнулась я, вставая. - Не судите строго, я такая неуклюжая!
  - Ничего себе, танцульки! А жаловалась, будто не в силах изобразить! - высказалась Верда, когда я вернулась на диванчик.
  - Не совсем четко, - призналась я. - Видели бы вы как исполняют то же самое наши девушки! Они специально учились у лучших специалистов. А на втором курсе выступали перед нами на сцене!
  - Нашла о ком говорить! Они почти профессионалы! Моя старшая сестрица тоже уроки брала у знаменитого музыканта! Я так себе бренчу на струнах, лошади в стойле шарахаются от моей игры, а её гости просят во время приемов сыграть! - всплеснула руками Тагина.
   Расходились мы с надеждой на помощь неизвестного дяди. Не было ни малейшего желания готовиться к следующему экзамену. Как представлю, что мучить будут по три часа, так бежать хочется куда подальше. Брать учебники в руки заставляло чувство долга перед Вуркельдом, не хотелось его подводить. Надо ли говорить, что на алхимию мы пришли злые, потому что надежды наши рухнули. Родственник Верды как сквозь землю провалился! На вызовы однокурсницы не отвечал.
   Первыми у нас обычно шли семеро парней, а мы сдавали в серединке. В этот раз один из ребят оказался лишним. Какой-то молоденький демон, похожий на школьника, оттеснил его и просочился в первых рядах. На мой недоуменный вопрос никто не смог дать ответа. Студента, почти мальчишку никто не знал, видимо с младших курсов.
   Первые вышли через три часа уставшие и жутко злые, никто не рискнул их спрашивать. Прошло шесть часов, когда мы, наконец, вошли в кабинет. Как ни странно, но тот наглец так и не вышел. Взяв билет, оглядела аудиторию и заметила это чудо в самом углу, активно что-то строчил на листке. Усмехнувшись, села за второй стол, между Моннейрой и Вердой.
  - Молодой человек! - заскрипел полудемон так, что я вздрогнула. - Вы всё ещё не готовы отвечать? Билет сложный достался?
  - Дддаа, очччень сссложжжный! - заикаясь, ответил студент. - Ппппросссто ужас, как сссложно!
  - Я и так дал вам лишнее время на подготовку! Пройдите к столу! Как вас только такого ущербного допустили учиться! - сурово заявил экзаменатор.
  - Кккак тттольккко я зззакончу ззззаикккатьсся, тттак вы зззааакккончиттте пппрепппподддаввать! - выдал заика, а я отложила ручку в сторону.
  Мои глаза расширились, а мозг отказывался адекватно воспринимать их диалог. Я почесала переносицу и задумалась. Так ли прост этот студент? И кто же он?
  - Молодой человек, вы обязаны подчиняться преподавателю! Или вас не учили элементарным правилам обучения в Академии? - наступал чужой алхимик.
  - Ппппоччему не учччиилли? - парировал мальчишка. - Уччиллли! Экккзззаааамммен дддолжен ззаааакккканннчииииввватттьссссяааа чччерррезз шшшесссть чччассссов, пппосллле тттого, кккак ппперррвый сссстудддееннннт ссселлл ооотттттвееечччааатть!
   При этой фразе головы подняли все и уставились на парня, который сидел с самым невозмутимым видом. Настоящий первокурсник или великолепный актер с личиной! Тут уже не до билетов! Похоже веселье начинается!
  - Время экзамена зависит от готовности студентов! - у экзаменатора от ярости заходили желваки, глаза налились кровью, лицо покрылось красными пятнами. - Ни один из отвечавших не был полностью готов! Надо ещё проверить квалификацию местных преподавателей!
   Мы переглянулись, на лицах, кроме удивления ничего не отразилось. Надо же, как круто стоит вопрос! А мы, наивные, думали, что нас терзают...
  - А ммне кккажжжетттся, чтто эттто ггговоррит о вввашей нннеекккомпппетттентттносссти! - парень спокойно смотрел на метавшегося преподавателя.
  - Не радуйся, заика! Не долго тебе осталось учиться! Прикроют местную лавочку! Ишь развели тут невесть что! Зомби у них книгами ведают! - не на шутку разошелся полудемон.
  - Пппосмотрим! - заикание вдруг почти исчезло. - Вас интересует насколько я готов ответить? Пожалуй, уже можно говорить. Вы уже слышали о моей прошлой проверке вашего заведения! Мой Правитель вызвал меня и потребовал разобраться. Ему на стол легли почти двадцать заявлений от обеспокоенных родителей, которые просят принять меры по защите их детей. Это местные студенты, как вы уже догадались.
  - Какая проверка и инспекция? - просипел посеревший экзаменатор. - Это мы должны проверять!
  - Меня интересует вопрос: кто приказал обязательно уличить студентов в получении запрещенных знаний? И не делайте из себя невинного ягненка! - вместо худосочного парня стоял громадный демон, жутко древний. - Я прибыл сюда три дня назад и постоянно прослушивал ваши разговоры, которые удалось записать на магические кристаллы. Теперь они лежат перед каждым Правителем, чьи подданные обучаются здесь!
   При этих словах полудемон рухнул на стул мешком, его лицо выражало крайнее отчаяние. Он понимал, что спасения нет. А мы не могли поверить той гнусности, что поведал дядя Верды. В этом я уже не сомневалась. Больше никто не смог бы нас так защитить.
  - Нам стало известно, что преподаватели дают запрещенные заклинания и зелья! Ведь всё это связано с самой Тьмой и не зря наши предки дозволили лишь часть некромантии и темных наук! - пытался защититься экзаменатор.
   - Я слышал ваши разговоры, даже малую часть которых нельзя сообщить этим детям! Особое внимание решили уделить одной несчастной студентке, которая несколько раз попадала в Бездну!
  - Да! И я считаю, что она ведьма, раз у неё такие знакомые! Её вообще надо на костре сжечь! Она опасна для людей! - вдруг подал голос полудемон, а мне захотелось его испепелить.
  - Вот видите, уже брызжите слюной! Разве можно считать вас нормальным и подпускать к молодому поколению? Вас надо на цепь сажать! - отвечал Советник. - Бедная девушка! Её утаскивали в плен или сбивали заклинание призыва, чтобы погубить. А вы поклеп на неё возводите! А всё от незнания ситуации! Лет пятьсот назад трое моих учеников попали под обвал в горах, а выхода к порталам не было, вот и переместились в Бездну. Вернулись через месяц в жутком состоянии! Врачи их едва вернули к жизни, но ни о каком обучении речи не шло. Юноши полностью утратили разум. И это были демоны! Не скрою, что мы вышли из того ужасного мира, где царит Хаос. Если уж демонам не повезло, как же чувствовала себя человеческая девочка?
   Все смотрели на меня, будто впервые увидели. Мне даже не по себе как-то стало, поёжилась от их взглядов. Очень не люблю быть в центре внимания. Привыкла я к тому, что неприметна на фоне ярких личностей подруг.
  - А вы в курсе, что эта распутница распивала спиртные напитки с созданием Тьмы, одним из правителей Бездны? - ехидству экзаменатора-экзекутора не было предела.
  - Выполняя долг вежливости, Нурсия сумела снизить ярость одного из самых опасных представителей Бездны! Именно за этот поступок наш Повелитель наградил её как спасительницу наследника и подданных! Или вы считаете, что явившийся на призыв студента Великий Тха Нерт Тшесс Логетт Истер Нортираэн был сама любезность? Ошибаетесь! В ярости он мог уничтожить треть нашего мира, а не только жалкий клочок, где стоит Академия некромантии. Впрочем, думать вашей компании не свойственно. Способные выполнять лишь чужие приказы за крохи с барского стола, жалкие марионетки! - обличал комиссию инспектор. - Ваше время истекло, больше вы не сможете издеваться над молодым поколением!
   Тут наш курс совсем выпал из реальности. Не могли понять, а как же наш экзамен? Молча переглянулись между собой и снова вслушались в речь красавца-демона. Высокий, статный, спортивная фигура, мышцы так и бугрятся под кожей. Рубашка с короткими рукавами, руки спокойно сложены на груди. Сероватая кожа, правильные черты лица, слегка волнистые волосы стянуты сзади ремешком. Небольшие рожки нисколько не уродуют его прекрасный облик. Мечта любой нормальной девушки, к тому же и голос бархатный, но властный. Истинный возраст выдавала громадная сила, исходящая от него и абсолютно каменное выражение лица. Я говорила раньше, что старшие демоны походят на троллей? Так вот это правда! Перед нами был как раз подобный образчик, будто высеченный из серого гранита, только голос делал его живым. За последние полчаса, с того времени как встал, демон не шелохнулся, ни один мускул не дрогнул, лишь слегка шевелились губы. Впрочем, я сильно отвлеклась!
  - Согласно решения собрания Советников по образованию из всех стран и высочайшим королевским указом все работники Темной Академии уволены. Это касается не только преподавателей и ректора, но и прислуги. Новый штат будет утверждаться также решением общего собрания Советников по образованию. Нельзя доверять молодое поколение безответственным вредителям! - продолжал демон, а наши глаза уже на лоб полезли от удивления. - Что касается студентов Академии некромантии, которые получили психологические травмы на допросах, сессия закончена. Местный преподавательский состав великолепно разбирается как в науках, так и в освоенных знаниях, потому оценки уже выставлены. Вы лично имели наглость сомневаться в уровне знаний Вуркельда, алхимика. Тем не менее на сегодня он является самым лучшим специалистом как в профессии, так и в подаче знаний. Его преподавательский стаж свыше двадцати тысяч лет. А вы, недоучки посмели заявить, что он дает запретные знания! Я сказал всё, вами займется открытый совет Архимагов и магистров всех стран и рас.
   Демон кивком головы указал на дверь, слегка ошалевшие от обрушившейся информации, студенты вяло потянулись к выходу. В коридоре только махнули руками на все вопросы, говорить никто не мог. Вышел вампир и объявил, что сессия окончена, оценки выставлены, просьба разойтись по комнатам.
   Мы действительно пошли к себе. Хотелось обдумать всю информацию в тишине, наедине со своими мыслями. Странно всё. Если верить демону, то кто-то из студентов кляузничал на преподавателей. А кто у нас там учился? Правильно, девушки! Самый простой вариант и неправильный. Уж я-то знаю, что их и дома запретным темным заклинаниям учили. Откуда такие сведения? Они сами всегда говорили: мы знаем! Вот поэтому ни одна из них не может ябедничать. Кроме того, нам больше досталось от комиссии, чем парням. Впрочем, сообщать светлым могли преподаватели новых предметов. Если мои выводы верны, то их уволят вскоре. С такими невеселыми мыслями я и уснула.
   Утром нас собирали в большом зале по курсам, чтобы сообщить об окончании сессии. Младшие курсы разъехались по дамам, остались мы и выпускники, у которых начинались экзамены на неделю позже нас. Поскольку экзамены завершились неожиданно рано, то бал курса перенесли на десять дней. Оставались свободными четыре дня, их нам подарили для отдыха и приведения себя в порядок.
  - Нуся, мы тут решили вылазку на природу сделать. Ты как на это смотришь? - подошли друзья после собрания.
  - Весьма положительно! Только давайте мы никого спасать не будем, а? - состроила я просительную гримасу.
  - Куда это вы опять сбегаете? - подошли Моннейра и Тагина.
  - В леса, к озеру на три дня, - ответила я.
  - А нас с собой возьмёте? - вампирка умела просить. - Мы обещаем хорошо себя вести и никого не убивать! А подруга вообще никогда в неприятности не влипает, они её стороной обходят. Талисманом возьмите!
  - Как можно отказать хорошеньким девушкам? С радостью примем в нашу компанию по экстремальному отдыху! - улыбнулся Лиин. - А уж Тагину вместо талисмана прихватим, раз так рекламируешь! Нуся вон боится снова в историю ввязаться.
  - Прекрасно! Дома сейчас вся родня налетит с расспросами и ахами-вздохами, отдохнуть не дадут! - обрадовалась демоница.
  - Во сколько отправляемся? - интересовалась Моннейра.
  - Утром, в восемь часов, раньше смысла нет. Там тепло, можно будет плавать и на солнышке лежать. Оружие и тренировочный костюм берем на всякий случай! - предупредил вампир. - Ну и спальные мешки, походные вещи, как обычно. Шайсу нам пирожков наготовит и плюшек. Мы мясо добудем и рыбу, а вы чай готовите и хворост для костра.
   Очень довольные предстоящим отдыхом, мы пошли собирать вещи. Поскольку я предполагала нечто подобное, то накануне уже приготовила свою универсальную сумку. Странно только, что девушки с нами увязались. Они больше любят гулять по магазинам, примеряя обновки, а ещё балы и рестораны. Здесь же шумной компании не предвиделось. Моё персональное привидение как-то забыло обо мне, видимо друзья хорошие встретились. Ей интересней узнать подробности о своем времени, чем современные новости. Кот тоже в последние дни не попадается на глаза, даже скучно стало.
   Эта ночь была из тех немногих, когда приходит бессонница. Весна, запахи цветущих деревьев так и приглашали на прогулку. Однако я не очень люблю по ночам бродить в парке, неуютно там. Зато посидеть на подоконнике, завернувшись в одеяло и помечтать, глядя на россыпи звезд, самое лучшее для меня. Ночные птицы летают бесшумно, стараясь не спугнуть дичь. Один миг, и вот уже забилась мышка в цепких лапках совы. Довольная охотница полетела в гнездо. Лиин говорил, что видел их на чердаке нежилой башни. Рассвет был великолепен, солнышко медленно поднималось из-за горизонта. День обещал быть ясным, впрочем, мы будем далеко и не увидим, так ли это.
   Я нехотя скользнула с подоконника и прошла в ванную, чтобы насладиться как следует. Нам предстоит три дня провести в лесу и озеро не совсем полноценная замена ванны. Шайсу приготовила чудесный завтрак и целую сумку пирожков, от термоса с напитком я отказалась, потому что люблю чай из трав. К порталу мы пришли почти одновременно, никого ждать не пришлось.
  - Кажется, сегодня обойдемся без сражений! - радостно воскликнула я, когда все переместились на поляну.
  - Так ведь талисман захватили! - улыбался во все клыки вампир.
  - Как здесь красиво! - оглядела место выхода Моннейра. - Озеро уже вижу! Если вода теплая, а при таком числе магов она другой быть не может, то купаемся! Я купальники захватила!
  - Идем ближе к воде, там есть уютное местечко, откуда нас не очень заметно! - обрадовал Оррик.
  - Типа, мы всех видим, а нас - нет? - радостно подхватила Тагина.
   Смеясь и говоря всякие нелепости, мы направились к озеру. Оно оказалось довольно большим и чистым. Местечко, которое указали ребята впечатляло: со всех сторон огороженное деревьями и кустарником, тем не менее позволяло нам видеть все вокруг. На этом участке можно спокойно разместить целый отряд, а не только нашу компанию. Например, засаду организовать. Мысли сразу перешли к принцу: как он там справляется? Наверняка большая часть врагов осталась.
  - Вы тут, девочки, обустраивайтесь, костерок разведите, чайку приготовьте! - распоряжался орк.
  - Почему это мы?! - возмутились хором. - А вы купаться?!
  - Вот только не надо этих воплей! - скривился Лиин. - Мы охотиться пошли, чтобы мясо было к обеду!
  - Аааа! - протянули мы дружно и заулыбались. - Ну, ступайте, добытчики! Пирожков у нас много!
   За хворостом далеко ходить не пришлось, совсем рядом обнаружили сухое поваленное дерево. Демоница и вампирка ловко разрубали его, а мне оставалось носить ветки к к месту отдыха. Моннейра занялась костром, а я с Тагиной пошла собирать травки к чаю. Оказалось, что она великолепно знает растения. Нам посчастливилось найти куст шиповника с засушенными прошлогодними ягодами, а уж разных листочков мы набрали не на один день.
  - Я выросла с бабушкой, а та любила готовить самые разные настои, - поясняла демоница. - Мне же очень нравилось бродить с ней по лесу и спрашивать всё о травах. Иногда я сама набирала нам для чая разных листиков и веточек. А мама с братьями любит дорогой кофе или какой-нибудь эльфийский чай.
  - У всех вкусы разные! Я тоже с бабушкой росла и любила в лес ходить и чаи травяные готовить. А сейчас больше кофе люблю и мороженое с соками, - вздохнула я, вспоминая лакомства.
  - Сладкоежка ты, Нуся! - рассмеялась Тагина. - Нас уже заждались, идем быстрее!
  
  - У меня уже вода устала кипеть! Где вы пропадали? - надула губки вампирка.
  - Он и не думал закипать, обманщица! - разоблачила её демоница. - Так бы и сказала, что скучно одной! Ничего, сейчас я такой чай приготовлю, что ты нас сразу простишь!
  - Никогда не любила траву! - повела плечами Моннейра.
  - Мы сейчас приворотное зелье сварим! - хихикнула я.
  - Кого это вы приворожить собрались? - раздался насмешливый голос вампира.
  - Ой, добытчики вернулись! - всплеснула я руками. - А где же обещанное мясо?
  - Трил несет, - отвечал Оррик.
  - Вечно малыша нагружаете! - улыбнулась вампирка.
  - Ага, пусть поработает лошадкой! - согласился орк. - А, правда, что вы за зелье решили варить?
  - Приворотное, вам же ясно сказали! - дразнила парней Тагина, помешивая поварешкой в котле и постепенно добавляя измельченные листики.
  - Вы серьезно? - удивлялся Лиин и снова пытал нас. - Скажите, что варите?
  - Приворотное зелье! - хором пояснили им.
  - Это хорошо! - раздался мощный голос тролля. - Давненько я такого не пил!
  - Трил! Какая радость, что тебе нравится! Эти бездельники опять тебя всем нагрузили! Сами только и могут, что указания давать! - тараторили мы, окружив великана. Он только улыбался в ответ. - Ух ты, какой огромный, целый бык! Да, такое только ты и мог принести! Его на маленькую армию, пожалуй, хватит! Мы его готовить не будем, как хотите, мальчишки! Мясом сами обещались кормить!
  К нашей радости тролль лично приступил к приготовлению обеда. Демоница сняла готовый чай, дурманящий аромат, которого заполнил всю поляну. Трил насадил половину задней части оленя на здоровый вертел и водрузил над огнем, а Оррик с вампиром взялись готовить кашу с мясом и рядом запылал второй костер. Пока готовились основные блюда мы пили вкуснейший чай с пирожками.
  - А почему вы говорили про приворот? - приставал с расспросами орк. - Здесь же только лучшие травы для вкуса!
  - Это мы Моннейру к чаю травяному привораживаем! - хохотали мы с Тагиной, глядя как подружка наслаждается напитком, прикрыв глаза.
  - Видать крепко прикрутили, даже говорить с нами не хочет! - посмотрел на девушку Лиин.
  - Хороша южная провинция! - подставляя солнышку спину, протянула я. - В Академии холодно ещё, весна, а тут уже лето! Так тепло и цветов море!
  - Вот покушаем, немного отдохнем, и можно купаться, - мечтательно продолжила демоница.
  - Главное, чтобы ничего не сгорело! - подала голос вампирка.
  - Вам это не грозит! - рассмеялся Оррик, глядя на друга и однокурсницу, уютно расположившихся в тени раскидистого дерева.
  - Я про мясо! - возмутилась девушка.
  - И я тоже! - ухмылялся орк, а мы с Тагиной посмеивались над обоими.
   Один тролль молча попорачивал изредка вертел и поливал мясо соусом с особыми приправами, а вампир помешивал кашу. Через час запахи просто сводили с ума, а в животе урчало от голода, но парни просили ждать до готовности. Обед проходил в полном молчании под звуки напряженно работающих челюстей. Разговоры начались, когда всё съели, и пили свежий чай.
  - Никогда не думала, что мужчины могут так умопомрачительно готовить! - изумлялась Тагина. - Я и половины приправ не разобрала, а меня бабушка заставляла все на вкус определять!
  - Это у нас с Трилом семейные рецепты, которые никому не выдаются! - доверительно сообщил Лиин. - Действуют как приворотное для девушек!
  - Вот пристали с этим приворотом! - хмурилась Моннейра. - А обед просто восхитительный!
  - Это верно! - подтвердила я. - На свежем воздухе кушать такую пищу, так и возвращаться не захочется!
  - Мы вас так вечно баловать не будем! - сделали испуганный вид друзья.
  - А у меня маленький вопрос к вам четверым появился, - начала издалека вампирка. - Все слышали, что информацию в Темную Академию предоставил кто-то, но ведь мы перевелись оттуда! Нас должны в первую очередь подозревать и сторониться! А вы с нами даже отдыхать пошли, почему?
  - Не так просто, подружка! Подозревать вас будет лишь законченный идиот! - хмыкнула я.
  - Почему? - удивились обе.
  - Так вы на всех лекциях первыми кричали, что уже знаете это, дома учили! Выдавая родителей с потрохами! - отвечала им. - Потому нас больше и пытали. Нет, ябедничали не студенты. Могли новые преподаватели или где прослушивающие заклинания установили.
  - Наши маги этого не почуяли? - сверлил глазами орк.
  - Не знаю, но светлые бывают такими изворотливыми! - угрюмо вздохнула я.
  - Вполне возможно, - размышляла вслух Моннейра, а тролль кивал согласно. - Не зря же они присылали наблюдателей на экзамены!
  - Вот именно! Некоторые были весьма подозрительны, всюду свой нос стремились сунуть! - высказала свое мнение.
  - Я почему-то уверен, что Академия с этим разберется самостоятельно, без наших домыслов! - прервал нас вампир. - Нашей главной задачей является отдых! Девушки курса должны затмить красотой всех гостей на балу!
  - Ого, какие требования нам предъявляют! - воскликнула демоница. - Пойдем лучше плавать, подружки! Пока у наших мальчиков окончательно мозги от нашего вида не усохли!
   Мы с радостью бросились к озеру, благо на нас поверх купальников были только легкие накидки, сброшенные на ходу. В воду я влетела с разбега и постаралась сразу окунуться с головой. Сначала от холода захватило дух, но уже через минуту тело привыкло и вылезать не хотелось. Вампирка предложила плыть до середины озера, где вода оказаласт несколько холодней. Я вышла н лужайку покрытая мурашками, бил легкий озноб. Растерлась полотенцем, а солнышко быстро согрело жаркими лучами. Тагина рухнула на полотенце рядом, а Моннейра снова ушла в тень.
  - Хорошо, что так тепло! - стуча зубами проговорила я.
  - Да, Нуся! Вы люди, очень хрупкие создания! Я с детства купаюсь в нашей реке, она только льдом не покрыта летом, воды её обжигают тело холодом. Дети же почти не выходят на берег, закаляются! - удивлялась демоница.
  - Учитывая, что ваши предки покинули Бездну, то новые условия можно считать райскими! Нам не приходилось выживать в жуткой среде, поэтому более чувствительны к температурным перепадам! - рассуждала вслух. - Трил тоже не особо любит водные процедуры!
  - Разумеется, он же горный тролль, скала! - хмыкнула подруга. - Зато Оррик с Лиином решили добраться до другой стороны озера! Одни макушки виднеются и водяные брызги!
  - Сильные ребята! - смотрела я им вслед.
  - Не зря же они лучшие на курсе!
  - А по оценкам и не скажешь!
  - Ну ты даешь, Нуся! Лучшие оценки у подхалимов и зубрилок! А они парни компанейские, вечно в каких-то историях сомнительных замешаны. А если кого приняли в свою команду, то душу за него отдадут. Я слышала как другие парни тебе завидуют!
  - О! Тут причин для зависти море! Чего стоит плен в Бездне! - нахмурилась я.
  - Но ведь до этого довела не дружба с троицей! - возразила Тагина.
  - Нет, мои несчастья начались с момента разрушения Университета! Нашли крайнюю и отыгрались, в Академии продолжили! - грустно заметила я.
  - Ты после окончания останешься в Академии, если предложат? - перевела тему демоница.
  - Не знаю даже, что и ответить, - задумалась на минуту. - Подумаю хорошо, насколько мне это поможет в будущем. Как-то не особо хочется заучиваться. Тем более, что в некромантии я слаба. Немного подучила алхимию, но она мне всегда была интересна. Порой такие изумительные по красоте реакции проводим, что дух захватывает!
  - Мне тоже всегда практика у Вуркельда нравилась! Хорошо, что и на последнем курсе его предмет есть! - поддержала подруга.
  - Нет, я вас не понимаю! - встряла вампирка. - Вот некромантия прикладная действительно классный предмет! Тут я бы осталась не раздумывая!
  - Она у меня всегда вызывает холод на спине! Каждый раз жду какого-нибудь подвоха! - поежилась я.
  - Да уж, из тебя точно никакой некромант получается! - рассмеялась Тагина.
  - Не сильно заждались, девочки? - поинтересовался Оррик, вручая каждой по небольшому букетику цветов.
  - Ещё бы не ждать таких галантных кавалеров! - Моннейра вдыхала цветочный аромат, спрятав в букет лицо.
  - Лесные цветы всегда были моей слабостью! - призналась демоница, разглядывая каждый лепесток.
  - Все, мальчики, вы нас приворожили! - улыбаясь, вдыхала запахи леса.
  - А ты говаорил, что не поймут красоты! - радостно показывал клыки вампир.
   До вечера мы ещё несколько раз купались в озере, наслаждаясь прохладой воды. Ужин был таким же великолепным, как и обед. Ребята показали высший класс кулинарного мастерства. Разговоры велись ни очем, все важные моменты уже прояснили. Спать улеглись на земле, закутавшись в спальные мешки, от костра шло тепло. Трил вызвался быть дежурным, остальные с радостью доверились ему.
   За три дня отдыха мы смогли немного лучше узнать друг друга и девушки стали ближе к нашей веселой компании. Возвращаться не очень-то хотелось, договорились встретиться всем у вампиров и провести две недели отдыха на природе. Мы с Тагиной хорошо загорели, кожа приобрела приятный оттенок. Даже Лиин побывал под солнечными лучами, не выдержав двойной нашей просьбы. В Академию прибыли вечером третьего дня и сразу столкнулись с гостями. Некоторые были на тысячелетнем балу, потому здоровались, как старые знакомые.
  - Лиин! Оррик! - слышалось с разных сторон. - Трил, дружище! Нейра, плутовка! Тагина!
  - Нуся, как я рад тебя видеть! - подхватил и закружил меня Масшениэль, посол светлых эльфов. - Мне кажется, или ты действительно подросла с нашей встречи? А загорела-то как!
  - Мы три дня на озере отдыхали! - смеялась я, видя друзей в том же положении.
  - Наслышан про ваш курс! Это надо же, докатились! - улыбался эльф. - Темную Академию закрыли, плуты! Вот это я понимаю, студенты! И не надо ссылаться на инспектора! Его ведь с вашего курса пригласили!
  - Вечно вы стремитесь обвинить нас во всех смертных грехах! - шутливо парировала я. А почему так рано прибыли? Бал назначен на послезавтра!
  - Он ведь будет всего один день, а мне захотелось местные сады осмотреть в период цветения, а не только зимой! - пояснял посол. - Кроме того, на последний день обычно остаются не очень хорошие комнаты, а я привык жить в лучших. Ты же нас, эльфов знаешь!
  - Нет, со светлыми не приходилось дел иметь! Была парочка преподавателей, да и те не выдержали нас! - отвечала я. - Понимаю, что не очень вежливо, но давайте отложим беседу на завтра? Я очень устала сегодня и мечтаю об отдыхе!
  - Нуся, не стыдно так говорить? Вы же отдыхали эти дни, или так утомителены прогулки на природе? - интересовался Масшениэль.
  - У нас просто сегодня был рекордный день по плаванию в лесном озере! Решили на месяц вперед на купаться! - поведала я.
  - Ну, хорошо, проказница! - согласился светлый. - Беги к себе, а сразу после завтрака жду тебя и подружек у ворот парка!
  - Если они встанут так рано! - пообещала ему и отправилась наверх. В холле уже никого не было.
   Ух, наконец-то родные апартаменты! Раздеваясь на ходу, торопилась в ванну. Шайсу уже наполнила её теплой водой с розовыми лепестками и душистой пеной. Мне осталось залезть в воду по самую шею и наслаждаться. Мокла я не меньше двух часов, после чего смыла пену и растерлась жестким полотенцем. Накинула чистый халат и теплые тапки, вышла в гостиную. На маленьком столике стояли чашки с салатиками и тушеным мясом, в центре композиции возвышалась тарелка с пирожками и пирожными, графинчик с напитком из фруктов. Знает наша домовушка как угодить усталым путникам!
  Порции были крохотные, не думайте, что я объедаюсь ночью. Хотя разнообразие блюд привело к полному насыщению, настроение стало добродушно-ленивым. Хотелось взять книжечку с легкомысленным романом и в кровати почитать. Что я и сделала с удовольствием.
   Утром вставать не было никаких сил, однако память подсунула мысли о после и я вскочила. Привела себя в порядок и пошла будить девушек.
  - Нуся, легка на помине! - удивилась Верда. - А мы только что о тебе говорили! Думали не проснешься до обеда!
  - Меня светлый эльф пригласил погулять в парке и подруг просил приводить! - оправдывалась я.
  - Интересно, а что это светлым с демоницами и вампирами захотелось общаться? - не скрывала удивления Ундра.
  - Это посол светлых при нашем короле Альденусе! Очень необычная личность, надеюсь, друзья его такие же! - поведала я.
  - Заинтриговала! Мы все равно хотели прогуляться перед обедом! - выдала Тагина.
  - Раз ты приглашаешь, то мужчины весьма интересные! - повела плечами Моннейра.
  - Вдруг соблазним эльфиков, - мечтательно произнесла Верда.
  - Не соблазним, так пообщаемся поближе! - подхватила вампирка.
  - Тогда через час встречаемся внизу! - обрадовалась я и вернулась к себе завтракать.
  Подружки пришли через полчаса и мы вместе пили чай, обсуждая характеры различных светлых, встретившихся нам. Пришли к выводу, что все они невыносимые гордецы и зануды, дроу гораздо лучше. Хихикая над будущими жертвами обаяния девушек, подошли к воротам в парк. Нас ожидали пятеро красавцев-эльфов.
  - Это мои друзья, - представил собеседников Масшениэль, называя их поименно, но я не запомнила. -. Я рассказал о красотах местного парка и сада, вот они и загорелись увидеть своими глазами. Заодно оценить красоту и ум местных красавиц!
  - Даже не знаю, что сказать! Польщена вашим вниманием, господа! - заявила я. - С удовольствием познакомим вас с природными красотами! Но вы, господин посол обещали мне рассказать столичные новости!
  - Да у меня собственно ничего такого и нет! - улыбался хитрюга.
  - Не надо нам ложной скромности! Мы тут в глуши ничего и не знаем! - настаивала я.
  - Что же, прогуляемся несного! - вздохнул мой спутник, беря меня под руку. Его друзья уже скрылись за деревьями, доносился лишь смех подруг.
  - Вот плутовка! Всегда выпросит лакомство! - сказала я белке, спрыгнувшей на плечо. Орешки и семечки мигом отправились за щечки, набив их грызун умчался вверх.
  - Помню её ещё по прошлому визиту! - улыбался эльф. - Не ожидал, что она и весной караулит гостей!
   Медленно мы прошли в тихий уголок, где нас никто не мог слышать. Тишина стояла удивительная, прерывалась лишь пением птиц и шелестом крыльев над головой.
  - Главная новость столицы - свадьба Вирлена. Наконец-то этот шалопай решил остепениться! Жена его будущая первая красавица королевства, дочка Кубертена! - начал светлый.
  - А как же покушения на принца? - интересовалась я.
  - Так на пятый день после бала Альденус объявил графа новым Советником по вооружению! Все враги сразу исчезли! - усмешка скользила по лицу посла.
  - Думаю, что этого все ожидали во время бала! Но Его Величество был занят поимкой разбойников! - рассуждала вслух.
  - А по мне, так король ждал как Вирлен выпутается из этой истории! Он же с телохранителями нашинковал заговорщиков как капусту, когда проникли к нему в спальную! - Масшениэль внимательно следил за мной.
  - Мы ничего здесь не слышали о покушениии последнем! - изумилась я. - Ведь Альденус говорил, что казнили разбойников?
  - Видимо то были другие люди! - пожал плечами посол.
  - А мы отдыхали в местечке, где напали первый раз! - сделала испуганное лицо.
  - С вами были три таких славных защитника! Вам ли бояться людей, когда рядом тролль и орк? - недоумевал светлый.
  - Потому и согласились отдыхать вместе! - доверительно сообщила эльфу.
  - Как бы то ни было, но все страсти позади, через три месяца, сразу после праздника Урожая нас ждет свадьба Вирлена и Рексаны! - напомнил посол.
  - Наверное, очень пышное гулянье будет и молодых засыпят подарками! В столицу будет не попасть в дни Праздника! - вздыхала я.
  - Если сам виновник не пригласит вас, то я обязательно вышлю пригласительные билеты вашей компании! - решил порадовать меня Масшениэль.
  - Почему это принц должен приглашать нас? - искренне удивилась я.
  - Я прекрасно помню как он ухаживал за тобой во время Бала и в Темной Академии навещал! - напомнил светлый.
  - Не знаю, - протянула я. - Тогда он был одинок, а сейчас все мысли невестой заняты! Навряд ли вспомнит, что Нуся существует!
  - Не переживай! Я обязательно вас приглашу! - уверенно говорил посол. - Кстати, я договорился осмотреть весенний сад! Через полчаса встречаемся у главного входа с вашим преподавателем!
  - Тогда поспешим к выходу! - предложила я.
   Шли мы молча, друзей светлого не встретили, видимо девушки их далеко увели. Почти дошли до главного входа, когда увидели Страктуса, спешащего навстречу. Я простилась с Масшениэлем до бала и поднялась на свой этаж. Друзья о чем-то жарко спорили у моих апартаментов.
  - Что здесь так бурно обсуждаете? Свадьбу Вирлена? - интересовалась я.
  - О, Нуся, привет! - заметил меня Оррик. - Ты уже слышала эту новость? Она вторая на обсуждении после разгрома Темной Академии!
  - Это и не удивительно! Его Высочество весьма важная персона при дворе! Особенно после всех покушений! - заметила я.
  - А мы собирались тебя удивить, но не получилось! - улыбался Лиин, а тролль как обычно молчал.
  - Мне посол светлых сообщил на прогулке в парке, - пояснила я.
  - Тот самый, который увивался за тобой вместе с темным магом? - уточнил орк. - Всюду свой нос сунет, до чего любопытен!
  - Он обещал пригласительные билеты выслать, если принц про нас не вспомнит! - сообщила я.
  - Великолепно! Он никогда не обманывает, значит попадем на свадьбу! - потирал руки вампир.
  - Мы тут пяток твоих кавалеров встретили с утра! - вспомнил Оррик. - Это из тех, которые танцевали в столице!
  - Ой, а я и забыла про них! Трил говорил, что они меня найдут, но как-то не очень верилось! - скривила я рожицу.
  - Не переживай, мы защитим тебя! - подмигнул Лиин.
  - Разве спрячусь за вашими спинами! - посмеялась я. - А когда нам документы выдавать будут?
  - Студенческие и зачетки утром, после бала получим. Так Вуркельд сказал, а он всё знает! После завтрака выдавать начнут, а к обеду будем у Трила в гостях! - ухмылялся орк.
  - Как здорово! - воскликнула я и повисла на шее нашего большого друга. - Наконец-то познакомлюсь с твоей сестричкой! Пойду выбирать платье, чтобы всех с ума сводить!
   Я прошла сразу в гардеробную, где висели наряды. Раньше у меня никакого выбора не было, в школе на выпускной надела лучшее платье и всё. Сейчас же надо выбирать подходящее из целого десятка. Разглядывала больше пяти минут, пока взгляд не остановился на новеньком персиковом платье.Мне так и не пришлось надевать его, а хотелось бы удивить кавалеров. Перед ужином появились подружки.
  - Нуся, ребята весьма приличные и отзывчивые на обаяние! - с порога объявила Верда. - Они так очаровательно краснеют! У нас появился шанс до конца бала соблазнить их!
  - Даже не сомневаюсь в ваших талантах! - рассмеялась я. - А вот эльфам верить нельзя! Эти плуты всегда играют на публику. Как бы они вас не обманули!
  - Мы ещё посмотрим кто кого раньше охмурит! - заносчиво задрала подбородок Тагина.
  - С вашим боевым настроем сложноспорить! - заметила я. - А за мальчиками присмотрите!
  - Ты уже выбрала наряд? - поинтересовалась Моннейра. - А то мы будем выглядеть на фоне тебя бедными прачками!
  - Вот уж никогда не поверю! - хмыкнула я. - Платье завтра увидите! Тагина, поможешь мне одеться?
  - Обязательно! И накрашу, чтобы лучше всех была! - согласилась демоница.
   Мы проговорили до поздней ночи, составляя планы соблазнения друзей посла. Девушки уходили очень довольными, надеясь на свою победу. Мне совершенно не верилось в успех сомнительной затеи. Однако, студентки вечно стараются кого-то соблазнить. Без этого жизнь скучна.
  
  
  Глава 18. Бал. Каникулы. Приключения в горах
  
  
   Утром с трудом разлепила глаза, вставать не хотелось совсем. Однако, надо хотя бы вещи начать собирать на каникулы. Завтра не до них будет и половину забуду, мало ли что пригодиться в гостях? С такими тяжелыми мыслями прошла в ванную и приняла холодный душ, сердце едва не остановилось, я заорала, но проснулась окончательно. Завершила процедуру уже под теплыми струями, хорошо, что звуки не слышны, иначе целая толпа спасателей в ванной мне была бы обеспечена! Кто-то умный наложил заклинания и можно спокойно заниматься мазохизмом, крик никто не слышит. Что-то я повторяюсь сто раз, заклинило! Накинула халат и вышла завтракать. Меня ждали два овощных салатика и один фруктовый и вазочка с клубникой и сливками. Мечта, а не пища! Умеет наша домовушка поднять настроение! Как буду без неё летом обходиться? Даже не представляю себе.
   Сначала сложила все подаренные книги в бездонную сумку. Набрала кучу зелий для оказания первой помощи, бинты, марля, корпия, ранозаживляющие, обеззараживающие, при отравлении. Специальные некромантские скляночки, флакончики, травки, сушеные останки животных. Разложила в специальной коробке, чтобы ничего не пролить и не разбить. Главное уложила, осталось одежду подходящую для походной жизни приготовить. Костюм для боев, оружие, ох, нелегко приходится некроманту на отдыхе! Кто знает, какие мерзости поджидают меня бедную? Отдых у демониц научил относиться к сборам серьезно.
   Я прошла в гардеробную и снова перебирала наряды, откладывая те, что могли понадобиться в гостях. Пять платьев не помешают, на обеды надо будет в чем-то появляться? Три костюма с юбками, три брючных, плюс обувь к каждому. Без уникальной сумки не подумала бы взять половину этого хлама. Прямо как изнеженная богачка, а не Нуся! Сама себе удивляюсь, но покорно складываю все вещи. Купальных костюма два и накидки, шлепки. Никакого определенного порядка по складыванию нет. Если вещи лежит в сумке, то достаточно её пожелать и она в руке, очень удобно. Едва закончила сборы, как в двери забарабанили, сейчас снесут!
  - Вы с ума сошли, так ломиться?! - заорала, бросившись открывать.
  - Нуся, мы думали, ты спишь! - хохотали подруги, проскальзывая в гостиную.
  - А чего это вы все пришли? - не понимала я.
  - Так у тебя же явно нет подходящего платья! А накрасить тебя и привести в соответствующий вид может только Нейра! Она сама так сказала! - заявила Тагина. - Мои способности весьма скромны!
  - Подруга, так тебе точно сегодня нечего надеть! - раздался голос вампирки из глубин гардеробной.
  - Девушки, нормальные у меня наряды! Я у столичного мастера шила их! - обиделась я.
  - Для чего нормально? Для расфуфыренных старух? - презрительно фыркнула Ундра.
  - Вы можете объяснить, что происходит? - совсем растерялась я.
  - Не бери в голову, Нуся! - начала Верда. - Мы сходили к музыкантам и за хорошую денежку они согласились сменить музыку на балу! Вместо всяких степенных прогулочных хождений нас ждут зажигательные танцы юга! А ещё они согласились на три вампирских мелодии!
  - Ничего себе! - села я с открытым ртом.
  - Тебе сказали, не напрягайся! Мы решили поразить эльфиков капитально, а времени мало! Как их ещё удивишь и заставишь смущаться? - продолжила Ундра. - Мы вчера думали и придумали! Музыкантов будили на рассвете, пока они заспанные и мало что поняли! Теперь поздно, они деньги взяли и будут отрабатывать нашу программу!
  - Ну, вы даете! - только и смогла вымолвить.
  - Как знали, заказали тебе чудесное платьице! И туфельки к нему. Не пугайся, там не будет корсетов! - хихикала Тагина. Снова раздался стук в дверь. - Это твой наряд принесли!
  - Ой! - сказала я, пропуская в комнату двух гномов с коробками в руках.
  - Складывайте на диван, спасибо за доставку! - распоряжалась Верда, а развернувшись ко мне, пояснила. - Это наша вина в смене декораций и мы не хотим, чтобы ты была бледным пятном на нашем фоне! Даже не думай возвращать деньги! Марш в ванную мыться!
   Послушно направилась приводить тело в порядок, а заодно и мысли, сбившиеся в кучу от поведения подруг. Полежав полчаса в теплой воде с розовыми лепестками, растерла тело мочалкой, вымыла голову, сполоснулась под душем и в чистом халатике вышла на экзекуцию. Моннейра бесцеремонно сняла единственную одежду и покрутила меня, критически разглядывая. После чего заставила лечь на диван и сделала знаменитый вампирский массаж, во время которого мне казалось, что тело пронзают кинжалами полуметровыми, не меньше. А когда встала, то кровь с радостью забурлила в сосудах и разлилась по всему телу, на щеках появился румянец. Загар выгодно украсил кожу, подруга осталась довольна результатом.
  - Можешь одеваться, - смилостивилась Нейра, бросив мне сорочку.
  - А нижнее белье? - робко спросила я.
  - Какое белье для южных платьев? - искренне возмутилась вампирка.
   Пришлось подчиниться грубой силе и надеть сорочку, которая едва прикрыла ягодицы. Мои глазки полезли на лоб, когда я увидела алое платье с юбкой из ленточек. Помнится, в подобном одеянии подружка соблазняла эльфика. Нижняя часть оказалась телесного цвета, что усиливало эффект обнаженности.
  - Я не смогу в нем танцевать! - жалобно проблеяла я.
  - Глупости! - отбрила вампирка. - На нем стоит заклинание сокрытия тела, так называемое платье-обман! Ты, что про подобное не слышала? Ну, ты будто из леса темного пришла! Никогда бы не подумала, что вы люди, так отстали от общей моды! Впрочем, так даже лучше! Из этого следует, что большинство гостей не догадаются о свойствах наряда и будут ожидать обнажения! А их ждет полный провал, птичка обломинго крылышками махнет!
  - Какие ты знаешь выражения! - поражалась я, немного успокоившись.
   Платье сидело на мне великолепно, подчеркивая грациозную фигуру, ленточки при каждом шаге развевались, изредка показывая ноги. Я попробовала сделать несколько па, откидываясь назад и поднимая ногу, но ленточки всегда прикрывали тело, что меня развеселило. Пока не увидела туфли на высоченных каблуках.
  - Я же упаду! - взмолилась я.
  - Надевай и пройдись по комнате! - приказала подруга.
  - Ой! А в них так легко, только спину заставляют прямо держать! Никогда не видела подобной обуви! - призналась я.
  - Это гномы делают по специальным заказам. Большие выдумщики, но для широкой публики такое не доступно! Надо лично мастера знать! - пояснила Нейра. - Хватит гулять, садись к зеркалу, буду красоту наводить!
   Бедные мои волосы! Их накручивали на какие-то приспособления очень горячие, выдержав почти час. Дальше умелые руки вампирки начали жестко расчесывать странными расческами. Мне казалось, что после бала я стану лысой. Подруга, напевая модную песенку, крутила меня в разные стороны, укладывая волосы по-своему.
  - С головой закончили! Не вертись, сейчас красить ресницы и брови буду! - сообщила моя мучительница. На столике появился небольшой сундучок, наполненный всевозможными баночками и тюбиками.
   На мое лицо наложили какую-то желто-зеленую массу и велели сидеть смирно, пока впитается.
  - Слушай, Нейра, а ты успеешь сама одеться к балу? - опомнилась я, не видя демониц.
  - Не думай обо мне! - весело отвечала вампирка. - Мой младший братец с утра в Академии крутится, ожидая часа, когда сможет показать высший класс мастерства! За десять минут он успевает и волосы причесать и накрасить!
  - Вот это скорости! - восхитилась я.
  - Он оттачивает навыки у лучших специалистов! К нему записываются за год! Но меня он получит впервые, потому и волнуется! Боится, что я рассержусь, и он станет статуей на три дня! - смеялась подружка. - Однажды я такое учудила с учителем танцев!
  - Ух, ты! Какая строгая! - поражалась я.
  - Просто он был занудой, вот и пострадал! Его сменили сразу же, и новый оказался таким душкой! Сразу начал обучать южным танцам, только через год перешел к степенным! На мой счастье он оценил мой темперамент! - рассказывала Нейра. - Пока мы болтали, крем впитался!
   Она осторожно промакнула остатки жуткой субстанции, сделала легкий массаж, после чего нанесла последовательно три разных состава на пять минут, очередной массаж. Но вот над глазами запорхала кисточка сначала одна, за ней другая. Я потеряла счет всем приспособлениям. Последними подверглись пытке губы, их тоже красили в несколько разных оттенков.
  - Всё, можешь принимать работу! - довольная вампирка отошла от кресла.
  - Что ты сотворила! - смотрела я на незнакомое лицо пожирательницы сердец. - С такой внешностью только соблазнять! Боюсь, что и мои друзья не сдержат свои порывы!
  - Не бойся, Нуся! Именно так надо выглядеть для зажигательных танцев вампиров и южан! Иначе никакой страсти не покажешь с бледным личиком!
  - Ох, подружки, что вы со мной делаете! Так и я незаметно начну соблазнять красивых мужчин! Нет, не зря придумали поговорку: с кем поведешься, от того и наберешься! Вот с вами как раз дурным привычкам обучишься! Жила всю жизнь неприметной девушкой, а сейчас в соблазнительницу превращают! Просто караул надо кричать!
  - Серой мышкой не так интересно! Зато от тебя никто не ждет подобного поведения, а ты им покажешь высший класс! Братец идет с моими вещичками! - Нейра побежала открывать дверь.
  - Привет! - вошел щупленький, почти мальчик по виду, невысокий вампир.
   Подруга выхватила из его рук коробки и убежала одеваться, через минуту вышла в черном шелковом платье, облегающем её как перчатка. Она села на кресло, а юноша достал крем нанес его на лицо и сразу приступил к прическе. Так переходя от лица к голове и назад он мелькал передо мной. Я даже не могла уследить за его руками, и не пыталась этого делать. Прошло меньше десяти минут, вампир отошел от кресла.
  - Вставай, лентяйка! - хмыкнул он.
  - Если ты ждешь хвалебной песни, то напрасно! - предупредила сестрица, разглядывая отражение в зеркале. - Мог бы постараться и получше поработать!
  - Так и знал, что ни слова хорошего из твоих уст не услышу! - сказал парень и исчез с чемоданчиком в дверях.
  - Доволен, что не отругала! Братец очень занят сейчас, у него выпускные экзамены начались в частной школе. Завтра очень сложный день, алхимию сдают и демонологию! - вздохнула подруга. - Совсем закрутилась! И ты молчишь, что украшений нет!
   Меня снова усадили за стол, надели ожерелье из красного жемчуга, большой редкости в нашем мире, а на голову некое подобие короны с рубинами.
  -Вот теперь мы готовы отправляться на бал и задать всем жару! - объявила вампирка.
   За дверью нас ждали демониццы и мои друзья. Вся компания испустила дружный вздох при виде меня.
  - Нуся! Ты сегодня просто шикарна! Боюсь, что нас троих будет недостаточно для твоей охраны! Тебе нужна небольшая армия для защиты! - удивлялся Лиин, а Оррик только цокал языком, разглядывая незнакомку. Организацию бала взяли на себя преподаватели, поэтому мы вошли в зал, с интересом разглядывая оформление. Традиционные шарики и цветы. Почему-то появилось ощущение, что находимся в джунглях юга с переходом в пустыни. Яркие краски и пульсирующие шары наводили на эту мысль. А может девушки и декораторов уговорили? По виду не скажешь, тоже смотрели по сторонам. К нам уже спешили светлые эльфы.
  - Нуся, ты ли это?! - воскликнул Масшениэль, целуя мне руку. - Просто обворожительна! Толпа поклонников тебе обеспечена!
   В это время на возвышение взошел наш ректор, поздравил студентов с блестящим окончанием четвертого курса и объявил бал открытым. Заиграла музыка, Дарлен начал спускаться вниз, но прислушавшись к мелодии замер на месте. К счастью распорядителя не было видно, ему пришлось сделать вид, что так должно быть. Гости в полном недоумении стояли вдоль стен, музыканты играли танго. Подружки взяли инициативу в свои руки и пригласили эльфов на танец. Посол посмотрел на меня, увидел смех в моих глазах, подхватил за руку и вступил в круг. Ко второму танцу гости немного пришли в себя и начали приглашать самых молодых и смелых дам. Мы отплясывали с теми же партнерами. Хорошо, что в Университете мы ходили в кружок современных танцев! Иначе пришлось бы краснеть и отказывать всем кавалерам. Ко мне подошел Лиин и я с радостью пошла с ним в круг.
   Мелодии наращивали темп, наши движения становились более резкими, мои ленточки взлетали с каждым па всё выше. Зная секрет платья, я не волновалась, что зрители увидят обнаженное тело. Вампир кружил меня, мы расходились и снова соединялись в сумасшедшем ритме. Глаза танцующих блестели, страсть охватила мужчин. А ведь подружки этого и добивались! Я скользила по залу, постоянно меняя партнеров, не запоминая их. Лишь музыка царила в моем сердце, а тело само двигалось в такт очередным звукам. Румбу сменяла самба, снова танго. И так, казалось, до бесконечности.
   Чувствуя, что все уже устали от ритма, музыканты сжалились, и полился вальс. Гости и преподаватели вздохнули, а нам было всё нипочем. Молодежь не устает веселиться до утра.
  - Солнце моё, как только выдерживаешь бешеный ритм? Я тоже любитель танцев и мы порой празднуем до утра, но в такой гонке участвую впервые! - жаловался светлый эльф.
  - Однажды мне уже приходилось принимать участие в подомном празднике жизни. Десять пар соревновались за звание лучших танцоров южных ритмов. Длилась та забава двенадцать часов, и мы с партнером заняли третье место! - поведала я. - Не смотрите свысока! Первые места заняли профессионалы, танцующие семь лет, а мы первый год!
  - А я-то, наивный, думал, что подобные ритмы тебе не знакомы! - улыбался Масшениэль.
  - Нет, к счастью подруги университетские затащили в танцевальный клуб! - смеялась я.
   После трех медленных мелодий наступил небольшой перерыв, чтобы мы могли пообщаться и перекусить за расставленными столиками. Я выпила стакан сока и съела крохотное пирожное. Ко мне подошел молодой человек и сказал, что имел честь танцевать со мной на королевском балу. Они с другом смогли узнать, что я учусь в Академии и прибыли утром. Парень выразил надежду, что наши отношения не окончатся танцами.
  - Нет, юноша! Мне очень жаль, но я, прежде всего студентка, и образование первая задача в моей жизни! - констатировала я, увидев его огорченное лицо. - В нашем королевстве достаточно красивых девушек, для которых не существует проблем. Они спокойно могут танцевать, ходить на свидания.
   Никогда не думала, что придется читать проповедь кавалеру, чтобы оставил бедную меня в покое! К нам подошли ребята.
  - У тебя проблемы? - спросил Лиин.
  - Нет, особых неприятностей не было! Просто юноша решил, что можно отношения наши развить, а я считаю сначала образование следует получить. Других вопросов не озвучивали, - пояснила я.
  - Я не знал, что это ваша подруга! - промямлил парень и отошел в сторону.
  - Сами довольны? Не устали? - интересовалась я.
  - Нашла о чем подумать! - засмеялся Оррик. - Мы только во вкус начали входить! Гораздо веселее, чем с хождением по кругу! Партнерши такие шустрые и соблазнительные!
   Музыканты снова заняли свои места, и зазвучала довольно странная музыка. По блеску в глазах друзей стало понятно, что мелодия вампирская. Ко мне через весь зал спешил очень высокий, просто шикарный вампир.
  - Позвольте пригласить вас! - приятным баритоном прозвучало надо мной.
   Я подняла голову и утонула в этих очах, что чернее ночи. Мужчина просто обворожительный! Хорошо, что вовремя вспомнила о магии кровососов и активировала амулет. Сразу стало легче дышать.
  - Я бы с удовольствием, но не умею! - улыбнулась я искренне.
  - Ничего страшного! Слушайте музыку и позвольте вести вас! - проворковал мой искуситель, обнимая за талию.
   Музыка уводила куда-то, сначала медленно, но постепенно ритм нарастал. И вот, мы кружимся в бешеном танце, то сближаясь, то разбегаясь в разные стороны. Неожиданно партнер подхватил меня поперек живота и начал крутить вокруг себя, будто куклу, а в конце просто отшвырнул прочь. Я отлетела в другой конец зала и приземлилась на шпагат, вампир в ту же секунду поднял за руку, я оказалась у него на шее, зацепилась ногами и откинулась вниз. Мои руки касались пола, а он закрутился волчком, после чего резко поднял меня над собой и мы рухнули на одно колено, соприкасаясь лбами. Музыка смолкла, и раздались бурные овации. Мы вскочили, улыбаясь, поклонились зрителям и отошли к столу с напитками.
  - Я вас не очень шокировал? - поинтересовался этот коварный тип.
  - Не знаю, что сказать! Я никогда не пробовала столь экзотические пируэты! Только обычные южные танцы! - я мелкими глотками пила сок.
  - Просто на вас подходящий наряд, который не стесняет движений, и мне захотелось показать на что способны вампиры! - признался красавчик. - Я учился у наших лучших танцоров, а показать мастерство за пределами страны негде! Это просто находка, что наши мелодии прозвучали на балу!
  - Кому как, а мне лучше бы вальс какой-нибудь или менуэт! - вздохнула я.
  - Неужели вам не понравилось? - удивился партнер. - А я старался!
  - Я даже не успела понять самого принципа танца. Он настолько стремительный, что я не уловила тонкостей! Вот бы посмотреть со стороны! - выдала я.
  - Это можно будет устроить! Вы ведь подруга Лиина? - парень дождался утвердительного кивка. - А он обещал вас пригласить в гости. Не пугайтесь так! Я его старший брат!
  - Ничего себе, потанцевала! - уставилась на собеседника. - Вы не очень-то похожи!
  - Разумеется! У нас разные матери и я ближе другой родне, хотя наследник отца! - поведал этот тип. - Надеюсь, что у нас дома вы не откажете мне в танце!
  - Я не смогу, на нас будут смотреть вампиры! А я смущаюсь под пристальными взглядами! Могу и упасть во время кульбитов! - пыталась отказать.
  - Но я постараюсь быть хорошим партнером и не уронить тебя! - настаивал искуситель.
  - Соглашайся, Нуся! Он хоть и редкостная сволочь, но танцор отменный! Редкая девушка заслужит его внимание! А уж нарядами наша сестрица, дочка дяди, уже выклянчила с меня твой размер и ходит с хитрющими глазами, так что королевский гардероб тебе обеспечен! Как и драгоценности к каждому наряду! - подошел Лиин.
  - Вам бы только меня запаковать во что-то невиданное! - простонала я. - Искусители!
  - Её ждет Кейна?! Тогда точно надо танцевать! - улыбался во все клыки братец. - Сестричка наша знаменита самыми модными и экстравагантными нарядами. Раз она ходит с видом заговорщика, то да, королевский гардероб, не меньше! У неё собственных открыто три дома моды: два у нас, один в вашей столице!
  - Стой, это случайно не "Кровавая мода"? Самые скандальные и уникальные модели, их только самые отважные модницы надевают! - припомнила я.
  - Точно! Именно оно, теперь представляешь, какова сестрица? - смеялись оба.
  - Ооох! Только этого мне и не хватало! И всё это безобразие на мне увидят Трил с Орриком! - ужаснулась я от перспектив.
  - С радостью оценят твою прелестную фигурку! Тебе очень идут наши модные фасоны! - заключил друг.
  - Что же, тогда танцы не самое страшное, что может быть, - нехотя согласилась я.
  - Вот и отлично! А я с вашей подружкой станцую! - обрадовался мой партнер.
  - Вы шикарно смотрелись, Нуся! Я давно не видел такой безумно экспрессивной импровизации! Сколько чувства! Полное единство огня и льда! - глаза вампира блестели.
  - А при чем здесь они? - в который раз удивилась логике вампиров.
  - Музыка посвящена этим стихиям и танцевать отваживаются очень редко под неё. Надо нести в себе обе частицы, тогда получится! - объяснял Лиин и устремился пригласить на танец молодую гостью.
  - Что, бросили тебя вампиры? - получив утвердительный кивок, орк успокоил меня. - Они крайне редко танцуют свои экзотические танцы вне кланов, пусть сегодня повеселятся!
  - Я только за обеими руками! Вы тоже должны отдыхать и флиртовать с красивыми девушками! - улыбнулась я.
  - Не под эту музыку! Вампир мне друг, но свои степные мелодии ближе сердцу, даже человеческие танцы проще! Тут же убиться можно, как танцуют! - покачал головой Оррик. - А с девушками сегодня проблем нет! Они даже Трила смогли расшевелить на три вальса!
  - Вот за него я искренне рада! Уже мечтаю, как увижу его родственников! У меня и подарки заготовлены! - радостно сообщила я.
  - Только троллям подарки, да? - орк как-то странно смотрел и сопел.
  - Вот, глупый! Твоим близким тоже часть подарков есть, и вампирам кое-что купила! Надеюсь по пути к вам попасть на ярмарку столичную, где широкий выбор на любой вкус. В Академии же ничего не купишь, а за её пределами мы не разлучались! - пояснила обиженному другу.
  - Понял я уже, что не так подумал! Сами подарки заготавливаем! Так что про ярмарку ты кстати вспомнила! - обрадовался Оррик. - Погостим у троллей и как раз в разгар летней ярмарки попадем, весенняя закончилась вчера! Она не в столице была, а в соседнем городке.
   Ещё не прошел и час после полуночи, так что бал в самом разгаре. Гостей удалось, как шокировать, так и расшевелить. Многие восприняли южную музыку благосклонно и с удовольствием отплясывали зажигательные танцы. Я перестала ощущать на себе раздевающие взгляды. Похоже, гости поняли, что им не улыбается видеть обнаженное тело. В какой-то момент я почуяла сильное магическое воздействие и не сразу поняла, что пытаются снять защиту с платья. А когда до меня дошло, то едва сдержалась от смеха. Лиин рассказывал, что вампиры все свои защитные заклинания ставят на крови. Магию крови можно перебить, лишь используя кровь, а жалкие потуги обычной магии не помогут. Но когда чужеродное воздействие стало чрезмерным, то разозлили меня.
   От ярости бросила в недоучку зеркальное отражение двойной силы и услышала в противоположном углу писк. Там эльфик-недоумок сложился пополам и сполз по стеночке. А нечего к порядочной девушке применять свои штучки! Порадовало, что это оказались не те светлые, что знакомились с подругами. Похоже, проказницам удалась их затея! Подопечные эльфы танцевали, раскрасневшись, и так смотрели на однокурсниц, словно прирученные волчата, готовые с руки у хозяек кушать. И всё это без магии! Одно лишь обаяние и огненные мелодии юга.
  - У тебя чудесные подружки! - раздался над ухом голос посла.
  - Спасибо, Масшениэль! Но ваши друзья смотрятся рядом с ними великолепно!
  - Особенно, если учесть, что в страшном сне не могли увидеть себя танцующими столь фривольные танцы! Никогда и не считали мелодии юга приличными для Перворожденных! - удивил меня светлый.
  - Но вы прекрасно танцуете! - не понимала я.
  - Врожденное чувство ритма, не более того! Надеюсь, мне не откажут, и мы покажем настоящую самбу! - подхватил меня посол.
  - Как можно отказать такому знойному кавалеру! - в тон парировала я.
   Смеясь, мы закружились в веселом ритме самбы. Масшениэль двигался с удивительной грацией, я с удовольствием выделывала смелые па, юбка по-прежнему скрывала моё тело. В какой-то момент я заметила несколько недовольный вид партнера и поняла, что не обошлось без его вмешательства. Попытка обнажить тело была его затеей. Это был мой последний танец с чванливым светлымм. Больше он не рискнул подойти, а я танцевала до утра с другими гостями. Заключительным стал вальс с Трилом. Большой друг двигался с грацией, разбивая все представления о неуклюжих обломках скал, как называли горных троллей.
   Ректор объявил окончание бала, пожелал всем хорошего отдыха. Мы с сожалением прощались с гостями, расходились по комнатам, чтобы пару часов уснуть. Подруги были очень довольны, что удалось развлечься.
  
   Только попав в свои апартаменты, поняла, как сильно устала, сняла украшения и оставила их на туалетном столике, после чего скинула платье и в сорочке прошла в ванную. Заботливая домовушка уже наполнила ванну горячей водой с розовыми лепестками. Мне осталось щедро добавить мыльную пену, от которой исходил нежнейший запах луговых трав, и погрузиться в воду. Как хорошо лежать вот так и отдыхать телом и душой! Туфли великолепны, но бедные ноги устали так, что уже ничего не чувствовали. Сейчас в расслабленном состоянии их будто иголочки мелкие пронзали, постепенно неприятные ощущения ушли.
   Вода нежно касалась тела, успокаивала, дарила блаженство. Интересно, а у троллей есть душ? Или они моются в горной речушке и не признают блага цивилизации? Спрашивать об этом друзей я стеснялась, точнее, боялась оскорбить большого друга. При всей его внешней мощи, он очень раним. Возможно, в этом повинна магия разума, которая у нашего приятеля очень сильна. Вот так всегда, как залезешь в ванну, так мысли всякие лезут. У гномов же все удобства предусмотрены в их горных жилищах, о чем моя подруга школьная целый час болтала, как сорока.
   Поскольку вещи были собраны, то проспала я до самого завтрака. Быстренько привела себя в порядок, на еду лишь посмотрела, решила сначала документы взять. Оказалось, что и остальные думали о том же, поэтому всех послали в ближайший кабинет, где и вручили студенческие с оценками. Мы же, словно по команде, развернули и посмотрели на собственную успеваемость. Раздались радостные вопли, видимо получили больше, чем ожидалось. Можно похвастать перед родственниками, кого такие есть. Впрочем, я ведь тоже намерена с хозяйкой поболтать о студенческой жизни.
  - Нуся, у тебя отлично всё? - Моннейра просто лучилась счастьем.
  - Угу, а у вас как? - поинтересовалась я.
  .- Просто великолепно, одни пятерки! - ответила Верда. - Можно будет братца заткнуть!
  - Рада за вас! Вы прямо сейчас отправляетесь домой? - продолжала их пытать.
  - Мы собирались к тебе на завтрак, вообще-то! - убил меня ответ вампирки.
  - Я думала, что все уже сытые, - вздохнула я.
  - И каким местом думала? - ехидничала демоница. - Спать-то легли почти утром, только умыться и успели! Не бойся, успеешь в гости к троллям!
   Вот так вся толпа оказалась в моей комнате, где Шайсу накрыла на всех, даже говорить ничего не пришлось. Ели молча до чая с пирожками, как обычно. Дальше пошли разговоры про ночной бал и кавалеров.
  - Давайте, рассказывайте, как эльфиков до безумия довели! - начала я, откусывая пирожок с клубникой.
  - Их и охмурять не пришлось! - с обидой махнула рукой Тагина. - Едва их пригласили на южный танец, как у них глазки захлопали, мозги отключились, дальше только в рот заглядывали, да слушали нас!
  - Неужели так плохо? - отказывалась им верить.
  - Можно подумать, Нуся, что ты нас не видела! - с обидой парировала Нейра., отпивая из чашки - Таких олухов мне ещё ни разу не приходилось встречать!
  - Вообще-то мне показалось, что кто-то пытался воздействовать на нас, - вдруг вспомнила свои ощущения после полуночи. - На мне был сильный артефакт, почему я только ухмыльнулась. А вот ваши друзья могли понадеяться на свою хваленую магию и попасть в сети!
  - Вполне возможно, их поведение не укладывалось в нормальные рамки! - задумчиво протянула Верда, рисуя пальцем узоры на столе. - Какие-то они неадекватные были, причем не с самого начала!
  - И кто мог такую мерзость сотворить? У тебя кандидата нет? - вопросительно уставилась вампирка, а с ней и остальные.
  - Не наши, это точно! Магию родного курса я уже отличаю, даже знаю предпочтения в заклинаниях! На мне их в прошлом году испытывали, поневоле запомнила! - рассуждала вслух. - Гости, которым захотелось нас проверить, может кто-то имел близких среди преподавателей Темной Академии.
  - Последнее вполне вероятно! На нас такую злобу затаили, что даже на подлость рискнули! - поддержала Тагина.
  - Самое смешное, что только наши кавалеры попали на эту удочку! - хихикнула Ундра, от чего мы весело расхохотались.
   Я вдруг вспомнила, что общежитие студентов защищено от проникновения посторонних, о чем и сказала вслух.
  - Тоже мне, новость! - ухмыльнулась Верда. - После ужина наши комнаты защищены от входа парней, а если кто уже сидит, то сигнализация сработает, и весь этаж слышать будет! В спальную вообще мужчинам запрещено входить, а в прошлом году создали заклинание, позволяющее контролировать не заняты ли студенты недозволенным!
  - Да уж, контроль за нами бедными со всех сторон! Как ещё не изобрели, чтобы узнать, кто к занятию не готов! - нахмурилась Моннейра. - Никакого житья студентам нет! И не забудьте, что вместе отдыхаем две недели! Дома всё равно никакого спасу нет от этих родственников!
  - Зато у нас получатся весьма насыщенные каникулы! - потирала я руки в предвкушении.
  - Кто бы не мечтал побывать у троллей, орков! К вампирам мы и так заезжаем иногда! - вздохнула Тагина. - Ладно, девочки, погостили, помечтали, пора собираться домой!
   Обедать Трил не разрешил, у них считается смертельным оскорблением, если гость явится к столу сытым. По его словам, это единственное правило, прочее на наше усмотрение. Красота! Никаких тебе заморочек с этикетом, особенно развитым у эльфов. Вот где надо готовиться год к поездке, чтобы тебя не сочли невежей! Я быстренько приняла душ и надела походную одежду, как посоветовал Лиин. Проверила отложенные подарки в отдельной сумке, прихватила гору пирожков в качестве личного дара домовушки и спустилась вниз.
  На первом этаже встать было некуда, такой жуткой толпы я не ожидала. С трудом нашла ребят жутко сердитых и спросила причину всего безобразия.
  - Представляешь, Нуся, - вздохнул Оррик. - Именно сегодня наши доблестные маги из отдела контроля решили проверить работу порталов. Естественно налет внезапный, что привело к полному хаосу.
  - Угу, только я бы выразился крепче, если бы дам не было вблизи! - вампир просто убивал своим взглядом, ещё миг и вокруг всё задымится. - Доблестные проверяющие в пылу своего рвения специально нарушили пять маршрутов, а координаты не записали, на память понадеялись! Только теперь приходится восстанавливать ВСЕ стационарные маршруты! Наших транспортников надо наградить и памятники каждому воздвигнуть! Они прекратили отправку сразу, как услышали слово "контролер"! Не все такими мудрыми оказались!
  - Ты прав, дружище! - подхватил орк. - Если посмотришь внимательно, подруга, то увидишь, что не все здесь наши. При отладке порталов иногда бывает путаница, так вот, часть магов неверно выставили координаты, и народ попал в Академию вместо столицы!
  - Скажи ещё, что покидать помещение уже нельзя, так что будем помирать голодной смертью! Я даже не завтракал, учитывая размах обеда у Трила! - сетовал Лиин.
   Кого только я не увидела! Даже орчиха с грудным ребенком стояла у противоположной стены. Вся толпа ругалась, гомон не смолкал ни на миг. В такой обстановке с ума сойдешь за день, а раньше вечера эти умники с проверкой не управятся.
  - Наши сразу сказали, что не их вина, пусть контролеры всё и чинят! - хихикнул Оррик. - Этим типам пришлось вызвать всех, кто умеет настраивать порталы и теперь развлекаются! Впрочем, наши маги обещали после обеда провести проверку настроек и до ужина всех отправить по местам!
  - Придется терпеть! - обрадовала друзей. - Трил, надеюсь, что твои близкие примут к сведению наше опоздание и перенесут торжество на ужин?
  - Не переживай сильно, они уже знают о случившемся безобразии! - ответил большой друг. - Жаль, что нельзя даже личным порталом воспользоваться! Но ужин будет на славу! Отец обещал учесть вынужденную голодовку и увеличить порции!
  - Нуся, ты знаешь размер обычной гостевой порции? - застонал вампир. - Если её увеличат, то сидеть нам до утра! Они всегда забывают, что мы меньше размерами, а не от голода!
  - Тогда пирожки вам и не понадобятся! - радостно сообщила я, а лица парней вытянулись от изумления.
  - И ты молчишь? - обиженно засопел орк.
  - Это личное угощение Шайсу для семьи троллей! - защитила я пакет. - Нечего смотреть такими голодными глазами! Ужинать будем с аппетитом!
  - Надо же, такое внимание! - растрогался Трил.
  Тут я заметила, что один из транспортников вошел в кабинку и начал сосредоточенно считывать настройки, а его напарник сверялся с огромным журналом. Всё-таки решили раньше оказать помощь! Если бы такие умные головы были всюду! Увы, в глухих местах маги даже настроить сами не могут и вызывают специалистов в случае аварии. Мы действительно простояли до самого вечера, а подружек я не увидела.
  - Это помещение полностью заполнено, поэтому даже местные порталы не откроются! - объяснил моё удивление Лиин. = Твои девочки спустятся сразу, как только здесь не останется никого! Они ждут специального сообщения транспортников! Видишь, уже одно направление отлажено!
  Народ в зале зашевелился и некоторые пошли к кабинке перехода. После отправки первой партии ожидающих стало легче дышать, а то уже голова кружиться начала от духоты. Почему-то я решила, что нас последними доставят. К сожалению так и вышло.
  - Простите, что заставили так долго ждать! - извинялся наш маг. - Мы наслышаны о гостеприимстве троллей, да и как будущие специалисты вы должны быть выносливы! Зато теперь все маршруты выверены идеально! Дарлен обещал нам премию выдать, потому что выход закрыли!
  - Спасибо за слаженную и быструю работу! - говорил Трил. - Я наблюдал за вашими действиями и очень доволен, что самые лучшие специалисты трудятся в Академии!
  - Польщен такой высокой оценкой! - смутился маг и покраснел.
  Вот так, обменявшись любезностями, с довольными лицами отправились в гости. Едва исчезло мерцание, как я поняла, что попали мы не совсем туда. Рядом гор не было и в помине, но разливалось море.
  - Нас не туда направили! - возмущенно завопила я.
  - Нуся, тише! Мы на месте, просто нашему другу отсюда легче всю нашу компанию домой доставить! - зажал вампир ухо и сморщился. - Какая же ты крикливая иногда!
   Не обращая на шум никакого внимания, каменный гигант достал небольшой камень, сделал движение рукой и перед нами замерцал очередной портал. Вышли мы у подножия целой гряды, я растерянно осмотрелась по сторонам. Трил тихонько свистнул, и гигантская тень закрыла небо. Мои ноги подкосились от страха.
  - Ой, мама! - сказала я и села на траву, выпустив сумки из рук. Тень оказалась гигантским ящером.
  - Ты что, боишься? - изумленно смотрел Лиин. - Это местный дракон, иногда встречает семью большого друга. Очень мудрый, вы подружитесь!
  - Не надо, мне и тролля хватит, - жалобно просила я.
  - Вы сегодня припозднились! - раздался громовой голос. - Я уже не ждал никого, хотел спать лечь.
  - Доброй ночи, Ронитар! У нас проблемы возникли с отправкой, ждали, пока маги наладят, вот и задержались! - приветствовал друга Трил, причем вслух. - Сегодня я с гостями! Нуся, очень храбрая и добрая девушка! Оррик, наследник вождя орков, а с вампиром вы знакомы!
  - Тебе придется меня ждать, сначала гостей доставлю! - ответила эта громадина.
   Парни подхватили мои вещи, закрепили их специальными ремнями, после чего мы вскарабкались и уселись на специальное кресло, расположенное ближе к голове. Лиин сначала меня привязал, потом и на себе застегнул пряжками широкий пояс, орк справился самостоятельно. Когда зашумели крылья, крепко зажмурилась. Поднимались рывками, будь мой желудок полным, то беды не миновать, а так полет выдержала нормально.
   Что касается размеров дракона, то он оказался почти как ледяной, слегка поменьше, а ещё не так опасен. К ледяным даже прикасаться нельзя, так сильна их магия, а на огненном можно сидеть и он ощутимо горячий. Я прекрасно знаю, что он может в миг спалить столицу с её окрестностями и кроме пепла ничего не будет несколько тысячелетий. До сих пор на месте древнего королевства миранийцев ничего не растет, ученые замеряли глубину пепла, оказалось больше метра. С той войны минуло десять тысяч лет.... А друзья удивляются причине моего страха.
   Наконец наш транспорт приземлился на площадке, и я открыла глаза. Нашу компанию встречала большая делегация из семи троллей. Возле ящера они казались вполне нормальными, а вот мы будто карлики спустились вниз. Меня снял самый крупный из встречающих, то был отец Трила.
  - Приветствую дорогих гостей! Благодарю за помощь Ронитар! Ты не раз доказывал, что надежней, нежели транспорт людей! Прости, что задержали тебя! - расточал любезности Троллен, глава горных великанов. - Проходите, дорогие гости внутрь, а ваши вещи доставят в комнаты!
  - Подождите! - опомнилась я. - Маленькую сумку возьму с собой, в ней небольшой сюрприз!
   Мы прошли вглубь пещеры, а дракон взмыл вверх, подняв ураган, который смел бы нас с площадки как пыль. И мне предлагают наладить дружеские отношения с этим чудовищем? Точно мир сошел с ума! Помещение для торжественного обеда оказалось громадным, размером с дворец нашего короля. Стены украшены прекрасными светильниками, гобеленами со сценами охоты и пейзажами, а также картинами, выполненными из драгоценных и полудрагоценных камней. Единороги, драконы и эльфы казались настоящими. Крепкие, из специального каменного дерева, столы и лавки заставляли проникнуться уважением к хозяевам. А вот еды были просто горы, разглядев свою порцию, поняла, что не съем никогда. Передо мной стояла недельная норма, не меньше.
  - Соплеменники, уважаемые тролли! - заговорил Вождь. - Позвольте представить вам наших гостей и друзей моего сына! Это Нуся, замечательная и смелая девушка! Сын и наследник вождя клана орков, Оррик и третий сын главы рассветного клана Лиин!
  - Спасибо за ваше удивительное гостеприимство! - начала я, едва смолк троекратный вопль приветствия, от которого заложило уши. - Наша домовушка Шайсу посылает вам небольшой подарок к столу!
   Передо мной очистили местечко в центре стола и поставили громадный тазик, именуемый подносом. К моему великому изумлению пирожки заполнили его полностью, образовав горку. Тролли просто взвыли радостными голосами, снова оглушив меня. Угощение быстро распределили по столам, и в это время вошел наш друг.
  - Доброго всем вечера и удачи в делах! - улыбался Трил, но тут заметил поднос передо мной. - О, знаменитые пирожки Шайсу! Кушал их на завтрак, но уже стосковался!
   Ободренные такой оценкой, хозяева в миг очистили подносы, а их довольные лица говорили, что угощение весьма приятно, но мало. Вот так и начался этот знаменитый ужин с моего подарка, продолжили овощными блюдами с мясом, которое было в жареном, отварном и копченом виде. Напитки из трав и ягод оказались так вкусны, что хотелось пить и побольше. Нет, не зря здесь культ еды! Повара превзошли сами себя, а живот довольно урчал и благодарно принимал очередную порцию. Разговоров не было, ведь этот народ славится своим молчанием. Со стороны казалось, будто каменные глыбы давали трещину и туда проваливалось содержимое тарелок, точнее тазиков. Как ни странно это говорить, но я съела две трети порции, и хозяева смотрели весьма одобрительно. Орк с вампиром съели всё и положили добавку, наш большой друг сиял от счастья, поглядывая в их сторону. Его посадили с молодежью, почти у выхода.
  - Сегодня у нас большая радость! - снова заговорил Троллен. - Наши гости, уважая древний закон гостеприимства, даже взяли добавку к своим порциям! Отныне они принимаются все трое в нашу семью!
   Вот уж действительно культ еды! А тролли опять вопили, чую глухой стану, если они каждый прием пищи так будут себя вести! После речи главы мы только пили напитки, причем у старших стояло вино. Нас сочли детьми, потому и напитки безалкогольные. Трапеза подходила к завершению. Все молча встали, постояли минуту и направились к выходу. Нашу компанию провожал Трил, без него я тут заблужусь, точно. Меня поселили отдельно, и, к великой радости, за дверью оказалась небольшая ванная с душем и ванной! А я переживала, но зря.
   Мигом скинула одежду и погрузилась в горячую воду с ароматной пеной. Запахи луговых трав настраивали на романтический тон. Постепенно вся суета сумасшедшего дня уходила дальше, оставляя место мечтам. Как и все девушки моего возраста, я думала о встрече прекрасного человека, который примет и полюбит меня такой, какая есть. Вот закончу Академию, и мы обязательно встретимся. Принцев в моей жизни было много, но они лишь добавляли забот. Мой избранник будет обычным человеком или магом, а главное: не упрекнет происхождением из горожан. Мысли лениво текли, глаза начали слипаться, потому быстро смыла пену, накинула махровый халат и тапочки. Кровать была приготовлена, оставалось надеть пижаму и укрыться мягким одеялом. Сразу провалилась в сон, который к утру развеялся и забылся, оставив легкое настроение.
   Проснулась я очень рано, потому что некто вошел в комнату и крался с грацией бешеного буйвола. Меня возмутила подобная наглость, о чем и собиралась сказать, когда открыла глаза. Все мои злобные слова растаяли от нежных фиалковых глаз младшей сестрички Трила. Размером она на голову выше меня, по возрасту равна семилетнему ребенку человека. Как можно сердиться на малышку, если она так радостно улыбается?
  - Я старалась тихо, а ты всё равно услышала! - зарокотал в ухо этот славный ребенок. - Никто не знает, Сина здесь!
  - Ты не могла бы мысленно говорить? - просила я, зажав бедное ухо.
  - Нет, дети не могут, - тише раз в пять продолжало чудо.
  - Я не знала, извини, - смутилась я.
  - Ты такая маленькая и хрупкая! - с восхищением продолжала она рассматривать меня.
  - Жаль, что не догадалась положить тебе пирожков отдельно, - сокрушалась я.
  - Трил принес! Мне и маме, они такие вкусные! - дитя мечтательно закрыло глаза, вспоминая вкус.
  - Замечательно! Ты пока посиди тихо, а я приму душ и отдам тебе подарок! - предложила я.
  - Конечно, сижу тихо! - глазки Сины засияли при упоминании подарка.
   Я накинула халат и заспешила в ванную, где быстро привела себя в порядок и вышла к ранней гостье. Взяла сумку с подарками и достала россыпь камешков, что некогда вместе с гномами взяли в развалинах. К ним докупила в столице набор для рукоделия, где в гнездышках коробочки лежали разноцветные полудрагоценные камни с готовыми отверстиями, специальные иглы и прочные нити. Эти сокровища я и передала малышке.
  - Это всё мне? - глазки расширились удивленно.
  - Конечно! Твой брат сказал, кто делал для меня пояс! - улыбалась я.
   Мы вместе с ней склонились над ящиком, доставали по одному камню и разглядывали их. Особенно понравилась россыпь древних сокровищ. Девочка ахала над каждым из них. Стук в дверь заставил нас подпрыгнуть от неожиданности, и мы обе рассмеялись.
  - У тебя уже гости? - появилась голова Трила. - Сестренка, как тебе не стыдно?
  - Не кричи на малышку! Она замечательная! - заступилась я. - Сейчас надену платье и пойдем завтракать!
   Оказалось, что нас ждет мама друга, я на всякий случай захватила сумку с подарками. Сина расставаться с сундучком не пожелала, решила похвастать перед всеми. Кроме нас присутствовали и старшие девочки. К нашей радости завтрак оказался легким и мы его осилили. При всём моём уважении традиций других рас трудновато съедать в два раза больше обычного.
  - Мама, папа, смотрите, что мне Нуся подарила! - едва вытерпела до окончания трапезы эта егоза. Сундучок прошел по кругу и каждый восторженно ахнул.
  - Мы вообще-то всем припасли подарки! - смущенно начал Лиин, доставая сумку. Тролли сразу оживились.
   Вампир одарил всех драгоценными украшениями, даже главе семейства преподнес особые браслеты из зачарованного серебра. Пока рассматривались первые дары, раскрыл сумку орк. Его кожаные безрукавки, усеянные степными узорами с камешками, тоже вызвали всеобщий восторг. Настал мой черед удивлять гостеприимных хозяев. Троллену я подала небьющуюся хрустальную пивную кружку гномьей работы, размером с бочонок Его маме подарила шаль из пуха единорога, связанную эльфийскими девицами. Специальный пояс для некроманта Трил принял с восторгом. Сола сразу накинула мой подарок на плечи.
  - Какая она легкая и нежная! Будто в мамины объятия снова вернулась! - удивленно заметила дама. - А как сияет, будто из солнечных лучей соткана!
  - Примите нашу искреннюю благодарность за щедрые дары! Надеюсь в день отъезда поразить вас не только угощением! - хитро подмигнул старший тролль.
   До обеда мы гуляли, точнее лазали по горам, любуясь местными красотами. Затем меня увела к себе Сина, а ребята ушли с Трилом. После сытной еды мы с малышкой отправились в пещеры, в некоторых из них застыли удивительные столбики: сталактиты и сталагмиты. Подсветка волшебными светильниками делала пещеры нереальными, сказочно прекрасными. В комнаты вернулись к ужину, успевая вымыть руки.
   Ночь прошла незаметно, с юной сестричкой Трила мы стали лучшими подружками, несмотря на разницу в возрасте. Малышка великолепно разбиралась в камнях и могла говорить о них очень много. Прогулявшись по залу, которому позавидовали бы многие музеи, я вдоволь насмотрелась на оригинальные украшения прошлых веков. Устав от пещер, я поднялась на гору, отказавшись от провожатых. Хотелось посидеть на травке, подставив лицо солнышку и ни о чем не думать.
   Уже спускаясь к входу в сеть пещер, заметила немолодого стройного мужчину. Впечатляли его огненные волосы и надменный взгляд зеленых глаз.
  - Вот уж не ожидала встретить здесь человека! - откровенно изумилась я. -Вы тоже прибыли в гости?
  - Живу я здесь, вон там моя пещера! - отвечал он густым басом, показывая в сторону кустов.
  - Как же вы тут один? - совсем потеряла дар речи.
  - Мы не очень-то любим себе подобных, предпочитая уединение! - собеседник хитро прищурился.. - А ты больше не трясешься при виде меня?
  - Не может быть! - мой мозг отказывался принимать страшную правду, но я нашла в себе силы продолжить. - Ронитар?! Дракон?!
  - Надо же, какая честь! Даже имя моё помнит! - издевательски усмехнулся нахал. - Может и в гости заглянешь? У меня есть вещички поинтересней камешков. Древнейшие манускрипты магии!
  - Рукописи? - вспыхнули мои глазки жадным блеском. Знал ведь чем увлечь!
  - Если не испугаешься со мной в дом войти! - продолжал искуситель.
   Через пятнадцать минут я сидела на мягком диванчике, полностью погрузившись в древний фолиант. Такого мне видеть не приходилось, да и большинству человеческих магов тоже. Нет, что ни говорите, а магия Хаоса завораживает, особенно подробные заклинания и методы работы. Я даже пожевать умудрилась что-то, не отрываясь от страницы. Опомнилась лишь, когда книга резко поползла вверх. Оказалось, хозяин заботится о моём здоровье и приглашает к позднему ужину.
  - Ужин? А разве не обед? - с надеждой спросила я.
  - Нет, ребенок, уже глубокая ночь и на небе звезды высыпали! - улыбнулся дракон. - Впервые за всю мою жизнь девушка смотрит не на меня!
  - Знания никогда лишними не бывают! Уж я-то в этом убедилась! - вздохнула я. - Ой! Мороженое с ягодами! И пирожные любимые!
  - Хорошо, что еда моя нравится, а не только эти пыльные бумажки! - заметил Ронитар.
  - Откуда такое чудо? - усаживаясь удобнее, сыпала вопросы.
  - Не только в Бездне умеют работать с пространством! Мы чаще путешествуем между мирами, если не сидим дома!
  - Я слышала, что вас создал не Карсимус! Бабушка говорила, что вы древнее самого создателя!
  - Мудрая старушка! Видимо ты в неё такая любознательная и любопытная! Не сидится тебе дома!
  - Что поделать, если я владею магией, а они нет! Хотела быть простым целителем, а Судьба распорядилась иначе! Приходится много читать, чтобы бороться с её дарами.
  - Любит она таких наивных девочек окунуть в самый омут событий! А мимо некоторых проходит, не взглянув!
  - Счастливые! Я о таком и мечтать не смею!
   За разговорами стол быстро опустел, но дракон не выпустил меня из пещеры. Пришлось слушаться и лечь спать на диванчике, предварительно приняв душ. Проснулась на рассвете, быстро умылась, привела себя в порядок и выглянула из пещеры. Первые лучи прошили небо, так красиво, что не утерпела и присела на траву рядом с Ронитаром. Завтракать направились, когда совсем светло стало. Говорить не хотелось.
  - Вчера ты достаточно много прочла, а сегодня попробуем освоить на практике! - объявил хозяин, едва мы закончили пить чай.
  - Как это на практике? - растерялась я. - Там очень сложное плетение и работа с Хаосом не шутка!
  - Разумеется, дитя! Я уже давненько не практиковался, тысяч десять годков пролетело! - почесал затылок Ронитар. - В былые времена частенько баловался! Не бойся, навыки утратить невозможно, а занятия проведем подальше отсюда, чтобы у соседей потолки не рухнули от твоих умелых ручек. Знаю вас, студентов! Сам когда-то в дикой молодости из горы ущелье сделал. А если вспомнить, что там был дом преподавателя, то лучше забыть о последствиях!
   Я даже не заметила, чтобы дракон хоть пальцем шевельнул, а мы оказались в подземелье, где гулкое эхо ловило малейший шорох. Новоиспеченный учитель правильно понял немой вопрос.
  - Нельзя искривлять пространство на близкие расстояния, да и соседи должны ощутить мою полезность. Иначе кормить не будут!
  - И много ты съедаешь? - решила уточнить.
  - Не очень, всего пять быков в неделю однократно, - признался ящер. - Живу отшельником, много думаю и мало двигаюсь! Не будем отвлекаться, здесь местечко не совсем уютное!
   И мы начали... Счет времени утратился после первого заклинания. Полная сосредоточенность на каждом действии и мысли. Сначала пришлось показать уже освоенные уроки, когда со мной занимался темный маг. Но и тут меня раз семь на каждом плетении останавливали, уточняли, улучшали.
  - На первый раз достаточно! - милостиво сообщил дракон, когда я в полном изнеможении упала на пол.
   В следующий миг над нами раскинулось ночное небо, усеянное звездами, и луна следила за происходящим. Свежий ветерок обдувал со всех сторон, успокаивая беснующиеся мысли. Двигаться сил не осталось, просто села на траву, точнее упала. Спутник приземлился рядом.
  - Не волнуйся, твои друзья знают, что ты со мной. А воздухом подышать надо после сложной работы в пещерах! Я не ожидал, что тебе многое известно, показала себя превосходно!
  . Как я ухитрилась уснуть на земле, не знаю. Проснулась от дразнящих запахов. Умылась, переоделась и вышла на кухню. Хозяин в белоснежном колпаке и фартуке колдовал над плитой, кивком указал на стул. Через минуту передо мной явился поднос с фруктами, салат овощной, горка риса украсилась жареным мясом и соусом, сверху веточками зелени.
  - Ты кушай, я два дня назад ел! - продолжал готовить Ронитар.
   Я последовала совету, быстро съела свою порцию, на сладкое подавались плюшки и кофе. Дракон для себя заварил чай из листьев земляники и смородины, добавив ягод.
  - Сейчас пару часиков почитаешь манускрипт, что я отметил, и отправимся практиковаться! - потирал руки мой мучитель.
  - А я надеялась отдохнуть, - тяжко вздохнула, вставая.
  - Можно и бездельничать, но пеняй на себя в очередной передряге!
  - Ты так думаешь? Тогда лучше почитаю!
   Надо ли говорить, что в этот день меня на руках перенесли сразу на диванчик? И так надо мной измывался этот негодный дракон десять дней. Насколько я освоила уроки? Да, я с закрытыми глазами могла воспроизвести каждую формулу, не сосредотачиваясь! Мои руки помнили каждое движение! И вы думаете, этот гад похвалил меня?!
  - Ничего, разрушение от созидания отличать научилась! - буркнул это самодовольный и самовлюбленный ящер, а в следующий миг я стояла в центре своей комнаты у троллей.
   И этот негодник говорил, что нельзя, видите ли, работать с пространством вблизи жилья! Одним словом дракон! Верить ему нельзя никогда, ибо он лжет всегода! Немного успокоившись, приняла ванну с душистой пеной и легла спать. Разбудил меня крадущийся буйвол в лице малютки Сины.
  - Смотри, что я сделала Трилу! - прошептала она заговорщицким тоном.
  - Какая прелесть! - ахнула я, разглядывая налобную повязку
   Вещь была не только красивой, её зачаровали, чтобы усиливала ментальную магию. Девочка призналась, что заклинания нанес отец на готовое украшение.
  - Я подарю ему через год, когда закончит учиться! Она должна немного полежать в тихом месте, чтобы усилить магию, а чужие прикосновения стереть! - поясняла гордая девочка.
   Вскоре после завтрака пришли мои друзья, радостные, что я с ними. Орк и вампир наперебой начали рассказывать, какие тут замечательные пещеры.
  - - Не поверишь, но мы научились ориентироваться в этих сложнейших лабиринтах! - гордо заявил Оррик.
  - Большой друг сегодня занят с родителями, поэтому мы вызвались показать тебе местные красоты! - подтвердил Лиин.
  - С такими бравыми парнями ничего не страшно! - смеясь, согласилась я, однако взяла свою сумку и надела тренировочный костюм.
   Бродили мы почти до самого обеда, исследуя самые различные проходы, иногда встречались тролли. Постепенно углубились в такие места, где даже светильники волшебные еле горели.
  - Смотрите, там какие-то древние надписи! - заметила я краску внутри пещеры.
  - Ого! - удивился орк, заходя последним. - Да, тут целая библиотека на стенах!
  - Я таких рун никогда не видел! - признался вампир.
   Медленно мы двигались вдоль стен, когда послышался странный гул. Пол под нами задрожал, я села, не удержавшись на ногах. Потолок в коридоре стал рушиться, мы смогли лишь отскочить к центру пещеры. Едва песок перестал сыпаться, и пыль слегка рассеялась, как до меня дошло, что мы замурованы. Надписи осыпались от содрогания.
  - Что скажете, специалисты? - спросила ребят.
  - Прости, Нуся! - печально начал Лиин. - Как это ни печально, но придется звать на помощь!
  - Вот Сина посмеётся над нами! - не удержалась от шпильки.
  - Всё гораздо хуже, подруга! - печально объявил вампир. - Пещера блокирует ментальную магию, да и любую другую тоже! Мы попались в ловушку древних, как маленькие дети! Нас никогда не найдут!
  Глава 19. Приключения в горах и в степи
  
  
   Трил в волнении зашел к родителям, но его уже опередила сестричка. Не обладая ментальной магией, девочка была очень чувствительна к бедам близких.
  - Говорю вам, что Нуся попала в страшное место! - настаивала малышка.
  - Отец, она говорит правду! Вот уже два часа я их не слышу! - подтвердил юноша. - Последний раз их видели вблизи Лабиринта Гротхена!
  - Я велел написать таблички у всех входов! - Троллен в сердцах ударил по столу, расколов камень. - Неужели этого не сделали?
  - Боюсь, что написали на нашем языке, а друзья троллий не знают! - грустно вздохнул Трил. - Я не ожидал, что они без меня полезут внутрь, ведь и на поверхности много интересного!
  - Надо срочно искать специалистов по Лабиринту! Лучшими были, как помню, Краш и Браен. Они сами отберут грамотных добровольцев и начнут поиски немедленно! - решил Глава троллей, вызывая помощь. - Сын, ты никуда не пойдешь! Будешь координировать поиск!
  - Звали? - в помещение вошли два смущенных громилы.
  - Наши гости потерялись в Лабиринте Гротхена! - сразу заявил Троллен. - Надо нарисовать последнюю схему переходов и с десятью добровольцами исследовать его в поисках пропавших!
  - Не думаю, что мы сможем что-то сделать! - глядя в пол, прошептал Краш. - В Лабиринте произошла серия взрывов, много ловушек захлопнулось навсегда.
  - Это точно?! - похолодел Трил.
  - Да, мы ничем не сможем помочь, только погибнуть самим! Лабиринт знаменит тем, что проход открывается на определенное время, затем стена опускается и надо ждать открытие нового перехода. Однако, предки предупреждали, что есть ещё пещеры поглощающие души. Именно туда наши гости попали! - с трудом произнес мастер по Лабиринту.
  - Ты ничего не путаешь? - вождь сверлил его глазами.
  - Нет! Я тщательно прочел и изучил свитки! Пещеры-ловушки редко открываются, а на троллей совсем не реагируют, поэтому им не уделяли должное внимание! - продолжал Краш.
  - Я не могу вот так сидеть и ждать, когда они погибнут! - заявил юноша.
  - Сын! Не надо их хоронить раньше времени! - остановил его Троллен. - Я помню про ловушки, просто хотел, чтобы это вышло не из моих уст. Не следует отчаиваться! Вампиры обладают своими, особенными проявлениями магии, как и орки. А главное, что с ними эта девочка, отмеченная судьбой! Наш сосед на моей памяти только раз брал ученика, да и тот сам напросился. С ним дракон занимался два дня, а с твоей гостьей - неделю! И выглядел при этом ужасно довольным!
  - За неё-то я как раз и волнуюсь! - вздохнул Трил. - Она такая хрупкая и вечно попадает в неприятности!
  - Давай, сын, доверимся силе твоих друзей и будем усиленно их ждать! В Лабиринт сейчас я никого не пущу, там все переходы спутались, гибель народа мне твои друзья не простят! - завершил разговор вождь, жестом провожая Краша и Браена. - Возьми малышку с собой, ободри её! Нельзя предаваться унынию раньше срока!
  - Пошли, ободритель! - хмуро сказала сестричка, трогая юношу за локоть.
  - Ты слышала всё хорошо? - двигаясь, как во сне, Трил с трудом добрался в комнату девочки. - Они запретили их искать!
  - Давай поверим отцу? - робко спросила Сина. - А если отчаянием мы помогаем Лабиринту?
  - Как знать, ты можешь оказаться права, - голос разума стучался к парню. - Попробуем верить в силу ребят!
  
   Мало радости попасть в западню, а уж про магическую вообще промолчу. Мы даже светильник оставили всего один маленький. Однако, свет в пещеру поступал, что очень раздражало. Почему-то вспомнились хищные деревья, тоже возжелавшие вкусно поесть. Может и здесь подобные духи? Покушают основательно, а потом развлекаться начнут, наши черепа используют вместо мяча. Странно, но нет ни одного скелета, даже завалящей берцовой кости не наблюдается. Библиотека же в виде древних в виде росписей стен была не чем иным, как хорошей иллюзией для доверчивых любителей приключений. Чем является свет, предпочту не думать. Сколько же древних духов подстерегают творения Карсимуса? Перед глазами замельтешили толпы с кровожадными ухмылками.
  - Интересно, а нас ищут? - постаралась отвлечься от жутких монстриков.
  - Если и начали поиски, то могут и не успеть, - ответил вампир. - Местные очень активно вцепились в нас, я ощущаю страшную слабость, да и кушать хочется!
  - Ой, мне малышка дала сумку с едой! - опомнилась я и стала рыться в вещах.
  - Мяско вяленое и булочки! - сразу определил Лиин. - Обычный походный набор троллей!
  - Сразу видно, что ты не первый раз гостишь здесь! - улыбнулась я. - Не в пещере, конечно!
  - Я слышал, будто вампиры могут из любого подземелья выбраться! - почесал затылок орк. - Вот бы воспользоваться этим!
  - Не получится! - с полным ртом отвечал клыкастый. - Будь я здесь один, то, повинуясь инстинктам, обернулся бы простой летучей мышью. От мелкого летуна какой прок? Тем более, что магия сразу консервируется и не расходуется. Дверки бы и открылись!
  - Так просто?! - изумились мы хором.
  - Не совсем! Месяц пришлось бы в измененном виде существовать, что сильно истощает организм! - поведал Лиин. - Обратное превращение чаще проводит старший клана, мой отец! А уж о том, что он сделает за попадание в неприятности, ведущие к гибели! Тут даже моя фантазия бессильна! Более сурового поборника чести не найти! Потому, думайте об иных мерах спасения!
  - Да, уж, - вздохнул Оррик, вцепившись пятерней в макушку. - Мне тоже крепко достанется, если узнают! У меня никаких уловок нет, из каменной ловушки не обучены сбегать!
  - Опять Нуся должна думать за всех? - погрозила парням кулачком, отпивая глоток из фляжки.
  - Тебя дракон чему-то там учил? Может, сгодятся его умения? - уставились друзья на меня.
  - В такой тесноте взывать к первозданному Хаосу? Ничего глупее нет, хотя, - тут я задумалась на миг. - Уж больно местные духи не гостеприимны! Даже костей не оставляют от посетителей! Быстро с вещами ко мне!
   Парни мгновенно оказались рядом, не забыв и мою сумку. Перед глазами всё поплыло, мы погружались в воронку портала. Звездочки и сияние перед глазами ещё не исчезли до конца, а я уже слышала возмущение друзей.
  - Нуся, куда нас занесло?!
  - Куда, куда, вот пристали! - усиленно протирала глаза. - В Бездне мы! Добро пожаловать, в мир истинных демонов! Конкретно должен быть дворец Раэна, Третьего Повелителя!
  - По-моему, это он и есть, - понизив голос до шипения, бормотал вампир.
  - Ничего не вижу! В глазах сплошная муть! - жаловалась в ответ.
  - Каким это ветром вас принесло? - раздался знакомый рявк.
  - Решила друзьям местные достопримечательности показать! - нагло врала я, узнав Повелителя по голосу.
  - Обязательно надо это делать при полном магическом истощении? - издевался демон.
  - Как же иначе-то? Здоровых и покормить не пожелаете! Пожадничаете, мороженого!
  - Откуда такие познания моей натуры? - мне к лицу поднесли бокал с каким-то вонючим напитком. Скривившись, выпила до дна. - Молодец! Сейчас тебя запеленаем и в каталажку!
  - Раэн, не надо так пугать меня, бедную! Нам и так досталось уже за любопытство непомерное! - говорила я, всё яснее различая окружающее. - Не ошиблась!
  - Хватит говорить намеками! От вас так и разит Лабиринтом Гротхена! - ворчал демон.
  - А что это такое? - хор наших голосов просто потряс Повелителя. Не ожидал, что мы так безграмотны.
  - Вас не кормить надо, а мыть с особыми средствами! - вспылил Раэн.
   Это было последним, что сохранилось в памяти. В глазах резко потемнело, я упала, где стояла, так мне позже рассказали. Друзья были не в лучшем состоянии. Очнулась я в мягкой постели, рядом сидел в кресле Алхимик.
  -- Проснулась? Замечательно! Радуйся, что у тебя есть я, который любит творить всевозможные противоядия!
  - Что со мной было? - выдал голос тихий шепот, вместо нормальных слов.
  - Попались вы древнему Лабиринту Гротхена! Он или ровесник лесным духам, или старше будет. Создали его несколько богов для гибели созданий Карсимуса. Знаменит он тем, что стенки периодически поднимаются, открывая проход, а за любопытными закрываются. Периодичность около суток. Сам по себе он не опасней простых туннелей, лишь магию блокирует. Однако, он и так развлекал создателей! - начал демон.
  - Почему же внутри пещеры не оказалось даже скелетов тех, кто потерялся? И мы почуяли слабость! - недоверчиво посмотрела на него.
  - Скучно стало наблюдателям, и населили часть пещер разумными микроорганизмами из другого мира. Эти прожорливые малявки сначала размягчают кости, после чего нападают всем скопом и поедают добычу за час. Вы продержались очень долго, тем не менее эликсир на вас подействовал! Все трое живы и благополучно вернетесь назад!
  - Откуда в той пещере свет был? - вспомнила я мучивший меня вопрос.
  - Это они и светились, очень уж много набивается к месту кормежки! Троллей они не могут переварить, а обычные создания редко гуляют одни в горах! Кстати, оттуда можно выйти лишь в Бездну! Твои друзья отблагодарят тебя, едва я разрешу им встать!
  - Как же вы противоядие создавали, если их увидеть нельзя? - продолжала пытать я.
  - У меня есть увеличивающий прибор из иного мира. С его помощью и определил, что яд змеи ше в соединении с пером феникса уничтожают вредителей. А пропорции, чтобы не убить вас рассчитал приблизительно, добавил ранозаживляющий и укрепляющий состав. Так и получил знаменитый эликсир жизни!
  - Спасибо, ты спас нас! - я откинулась на подушки.
  - Не спеши засыпать! - остановил меня демон. - Сейчас принесут кушать и лекарство выпьешь!
   Я с удовольствием съела омлет, сладкую ватрушку с творогом, выпила полный бокал какао и уснула. Даже не вспомнила о лекарстве. Проснулась уже на следующее утро. Моя нянька сидела всё также неподвижно в кресле, как и накануне.
  - Вот теперь вижу, что глазки твои блестят и тянет на подвиги! - улыбнулся Алхимик.
  - Да, чувствую себя великолепно! - сказала обычным голосом и обрадовалась. - Даже голос вернулся!
  - Ещё бы! Ты вчера большую кружку сама выпила! Я его в какао добавил, чтобы горечь не ощутила! - улыбался демон. - Я могу идти, а ванная и удобства за розовой дверью! Там и халат найдешь!
   Я не стала долго мыться, просто приняла душ и накинула теплый халат, а ноги обрадовались пушистым тапкам. В комнате расчесала влажные волосы, в шкафу нашла целый ряд платьев своего размера. Надела самое простое, персикового цвета, уложила волосы в прическу. В этот момент раздался стук в дверь и голоса ребят.
  - Нуся, открывай!
  - Встали, лежебоки! - приветствовала друзей.
  - Алхимик нам такие страсти рассказал! - начал Оррик, увидев мою улыбку, остановился. - Понятно всё с тобой, уже знаешь! Могла бы из вежливости послушать!
  - С тобой надо по-особому общаться?
  - Нет! Это я так, переживал за тебя! И спасибо, что спасла нас! - глаза орка снова сияли.
  - Да уж, попались в переделку! Наворотили эти древние дел, а мы страдай!
  - Нуся, а твоей сумки почему-то с нами не оказалось, - виновато уставился в пол Лиин.
  - Это замечательно! Значит успела отправить её в комнату в Академии! Боялась, что здесь распадется одна древняя вещица, которую дракон подарил! - объяснила я.
  - Все уже знают, где побывали? - вошел Раэн бесшумно.
  - Спасибо! Вы спасли нас! - раздался нестройный хор.
  - Мне интересно было посмотреть, как подействует странное средство местного Алхимика на всех троих. Вы смогли удивить меня! Так долго продержались, да ещё на перемещение почти хватило сил! - демон рассмеялся над нашим замешательством. - Я уловил открытие портала в личный кабинет и помог неумехе слегка! Хотя увидеть вашу компанию никак не ожидал! Вот уж сюрприз! Три дня вы были полностью без сознания и вчера все очнулись. Вашего лекаря ждет награда! А для вас готов обед!
   Я вспомнила завтрак в кругу близких и тяжко вздохнула. Мужчины покосились в мою сторону, но промолчали. В этот раз кроме нас присутствовал Алхимик и всё. Обед прошел в дружеской обстановке. Я была слишком слаба и не выдержала бы присутствия множества глаз. Демоны пытались поразить нас обилием вкусных блюд, но мы ели просто, без всяких восторгов, чем разочаровали прислугу.
  - Я рад, что вам понравилось наше угощение! Учитывая вашу слабость после инцидента, плюс ожидания троллей, не буду задерживать у себя!
   Едва смолк голос Третьего Повелителя, как мы оказались в комнате Троллена, отца друга. Там же была его жена и дети. Наше появление заставило их замолчать и надолго. Первым опомнился Трил.
  - Где вы были? - с этим криком он несмело подошел и обнял меня, будто боялся, что исчезну.
  - Мы пропали в Лабиринте, - начал вампир. - Совсем уже плохо стало! У Нуси нашлась сумка с продуктами, и мы подкрепились, после чего оказались в Бездне!
  - К демонам? - вождь снова разрушил столик.
  - Да, и они нас спасли! - продолжил орк. - Если бы не их Алхимик, нас ждала жуткая смерть! Больше я в пещеры не хожу! Ни за что не полезу! Столько страстей узнал об этих древних коварствах!
  - Наши соплеменники всегда спокойно выходили оттуда! Я слышал про гибель чужаков! - волновался Троллен.
  - Светящиеся микроорганизмы проникают внутрь, размягчают кость и поглощают существ целиком! - поведала я одним предложением. - Убивают в течение часа, а мы продержались два, да ещё хватило силенок открыть частично портал!
  - Как это частично? - удивился наш друг.
  - Силенок не хватило, нас Раэн вытащил! Мы ему как снег на голову свалились в кабинет! Где и потеряли сознание, очнулись вчера! - закончила я рассказ.
  - Ничего себе, приключение! - только и сказал Трил.
  - Мне очень жаль, что я не послал сына проверить предупреждающие надписи у входа в Лабиринт! Подчиненные сделали их на нашем языке, которого вы не можете знать! Это язык символов в виде троллей в разных позах! - с грустью сказал Троллен. - Если бы вас вовремя предупредили, то жизни не подверглись опасности!
  - Мы прекрасно знали, что в горах полно опасных мест, но решили показать себя перед подругой умелыми. Вот и получили, что хотели! - повинился Лиин, а Оррик стоял, опустив глаза. - Простите, что повели себя как неразумные дети!
  - Ваш случай показал, насколько важно взаимопонимание в горах! - улыбнулся вождь. - А вам не сказали состав лекарства?
  - Яд змеи ше и перо феникса в равных количествах, плюс укрепляющие и восстанавливающие средства! - выдала я. - Пропорция где-то пять капель на стакан, и пить по четвертинке четыре раза в сутки!
  - Это не проблема! У нашего соседа есть всё! Может быть, после вашего визита он найдет время исследовать Лабиринт и избавит всех от опасности! - выразил надежду Троллен.
  - С вашего разрешения, мы пойдем в комнаты, отведенные для нас! - попросил вампир.
   Разумеется, вся эта толпа пришла в мою комнату, а как же иначе? Мне-то от этого не лучше, но чего не вытерпишь ради дружбы. Сина пришла чуть позже с кувшином и фруктами.
  - Спасибо, что бы мы делали без тебя? - обняла я девочку.
  - Она очень переживала за вас! А беду учуяла раньше меня! - сообщил Трил. - Первый раз слышал раскаяние из уст друга!
  - Мы тоже первый раз попали в смертельные условия! - хмуро сказал орк.
  - Хорошо, если вы усвоили урок! А в подземельях и горах действительно много древней опасн