Юрченко Сергей Георгиевич: другие произведения.

Время для Инженера времени

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 7.44*48  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Проект Земли Меча и Магии. Будьте осторожны, ступая на дорогу. Даже если она ведет всего лишь в виртуальную капсулу. Ибо Жаждущие боги смеются над планами смертных, даже если этих богов и вовсе нет... Хотя кто знает: что есть и чего нет там, где властвуют меч и магия?


   Глава 1. Подключение
   - Время для Инженера Времени!
   С этим восклицанием я откинулся в кресле. Не то, чтобы я всерьез верил в существование Владыки Изменчивых ветров, бога колдовства, коварства и амбиций из вселенной Warhammer 40k, но иногда приятно ощущать себя Избранным... Так почему бы и нет?
   На экране светился один из гайдов [1] по "Землям меча и магии". Похоже, пришла пора делать выбор.
   Выбирая себе билд [2] для новой игрушки, я постарался действовать в стиле адепта Кукловода Тысячи и одного заговора. То есть подобрал себе набор книг, который, думаю, многие "манчкины" и "нагибаторы" назвали бы совершенно неиграбельным.
   В конце концов, общеизвестным является факт того, что лишь очень малая часть новичков ухитряется как-то удержать свой замок после того, как истекут три недели, выделенные Системой для "первоначального ознакомления". А без замка маг, даже изучивший могущественные заклинания - ослабевает в разы, чтобы не сказать "на порядки", просто из-за того, что очень уж неторопливо восполняется мана. Большинство делает из этой информации однозначный вывод и берется за меч. Но для адепта Владыки Изменчивых ветров это будет моветоном. Значит, нужно придумать что-то, что позволяло бы мне выживать, пользуясь низкоуровневыми заклинаниями, не слишком требовательными по мане. Так что путь Великих Архимагов, мановением руки сметающих с лица земли армии, оставляем в стороне. Этот путь, конечно, амбициозен... но совершенно непрактичен. Если, разумеется, ты еще перед вступлением в игру не договорился с каким-нибудь сильным альянсом, который будет готов тебя поддержать. Последнее, конечно, есть коварство, вполне подобающее... но пока что меня этот путь не привлекает. Да и нет у меня друзей, играющих в "Земли..." А, значит, придется изобретать что-то извращенное.
   Заклятия прямого урона с низких уровней быстро теряют свою полезность: шкуру серьезных мобов они едва царапают. Так что не вытанцовывается билд. Или...
   Всегда, во всех ММОРПГ, в которые мне доводилось играть, я играл за классы поддержки. И успел убедиться, что несколько заклинаний невысокого уровня, правильно примененных, могут оказаться как бы не более действенными, чем приснопамятный Армагеддон. Однако, эти "заклинания невысокого уровня" - надо на кого-то накладывать. А войска покупают в замке, на который рассчитывать не стоит. По крайней мере - за пределами первых трех недель. Тупик?
   Нет, пожалуй. Ведь помимо "собственных" войск из замка, герой может получать и другие. Для этого и существует такой навык, как "Дипломатия". И это вполне в русле общей логики предпочтительного подхода.
   Вот теперь уже становится на что-то похоже. Итак, поскольку я понесу в массы слово Изменяющего пути, то и выбор класса однозначен: Темный Храмовник. Тем самым выбрана и раса. Человек.
   Теперь прикинем книги Знаний. Целителю не обойтись без магии жизни. Две книги на нее, чтобы получить хотя бы одно заклинание на старте. Следующий выбор кажется очевидным. Черная магия. Раз уж "Темный" храмовник. А вот фиг. Проклинать мы будем Хаосом. А вот усиливать свои войска... Для этого мне нужна магия белая. Впрочем, в числе первоочередных задач необходимость получения баффов не входит. Одна книга. Хаос. Три книги, с прицелом на "Мастера Мутации". И "Военачальник" для повышения шанса на рост "Дипломатии". Поскольку войско у меня будет класса "сбродная солянка", не обойтись без "Толерантности". Последние два Знания требуют по две книги, так что у меня осталась только одна свободная книга. Как раз "Раса: люди".
   Теперь характеристики.
   Силу возьмем 4, чтобы хотя бы легкий доспех к земле не пригнетал. Выносливость... 5. И 8 Ловкости. Избежать урона для меня, пожалуй, важнее, чем пережить полученный. Конечно, если впоследствии удастся найти книгу Магии Крови, то этот выбор окажется ошибкой... Но до этого светлого момента еще надо дожить.
   Теперь магия. Спамить [3] заклинания мне, при прогнозируемом "снарядном голоде", противопоказано, да и эффекты, что благословений, что проклятий - длительные, их чересчур часто обновлять не требуется. Значит, "Устойчивость к откату" можно поставить пониже. Десятки - хватит. Сила магии... от нее зависит длительность благословений и эфективность... Задираем до 20. Ну и оставшиеся 13 - в Ментальную выносливость. Увы, восстановление маны от Ментальной выносливости не зависит... В противном случае две последние характеристики я бы распределил наоборот.
   Выбираю классовое умение Темного храмовника - "Искажение реальности". Неоднозначное умение. В области, где оно активировано - все, кто не несет на себе метки "Внимание Древних", чаще совершают ошибки, промахиваются, запутываются в пальцах или словах, произнося заклинания... Неуютно обитателям этого мира в искаженной реальности, в нелинейном, неоднородном и анизотропном пространстве. Причем, чем лучше развит навык - тем сильнее Искажение, и тем хуже чувствуют себя те, кто в него попал. Вот только меток этих аж три вида. Если Храмовник выбрал Древних Владык Хаоса, то от его Искажения защищает любая Мутация. Если покровители Храмовника - Владыки Смерти, то от его Искажения защищена любая нежить. А в Искажении, вносимом Владыками Зла, уютно себя чувствуют любые демоны. Да еще и волей Великого Корейского Рэндома любая метка, и даже все три, может упасть при генерации любого существа. Совсем любого. Так сказать, "Боги обратили внимание на него". Ну и несет на себе соответствующую метку любой, кого "посвятили соответствующей школе". Так что можно, конечно, и нарваться на такого вот "иммунного", и сделать себе только хуже.
   Второе возможное умение Темного храмовника в чем-то даже более в русле выбранного мной Пути - Распространение Ереси. Любой Темный Храмовник и так может, принимая под присягу войска своего антагониста - светлого рыцаря, превращать их в свои без потери набранного уровня и изученных умений. Это служит компенсацией утерянной им при переходе на темную сторону возможности поднять перворангового крестьянина до вершины развития людских войск - паладина. Но распространяющий ереси может применить эту способность к любым людям. Некромантам из некрополя, друидам из друидского замка, волшебникам из замка Магов, даже рабам-гладиаторам дроу... Разумеется, если удастся их под эту самую присягу привести. Но увы. Мне нужно что-то, что позволило бы мне не быть полным нулем у боевом смысле в самом начале. Ведь чувствую, что начало будет ну очень тяжелым...
   Третий же классовый навык Темного храмовника - Темный Апостол. Возможность возвести в замке Башню воплей, и на сутки отрезать свой домен от всех остальных с трехсуточным откатом, но только если на территории домена уже есть вражеские войска... Мечта и сказка. Разделить вторжение на несколько волн и вынести по частям. Одно время даже были неслабые дискуссии, не следует ли эту ветку развития Темного Храмовника признать имбой и дисбалансом, и, соответственно - выпилить... Но пока что она есть. Вот только чтобы ей пользоваться - нужен замок. Мимо. Хотя и с тяжелым жадным вздохом.
   Ну вот... практически уже все готово. Потому как выбор первого умения очевиден: "Дипломатия". Уж, надеюсь, с тремя-то книгами Хаоса Мастер Мутации мне рано или поздно встретится.
   Все продумано. Начинаем.
   Разговор с драконом много времени не занял. И вот герой Кайларн готов шагнуть в мир, дабы прославить свое имя и свой герб - лазурный эскарбункул, в чьих замысловатых очертаниях ловко пряталась знаменитая Восьмиконечная Звезда Хаоса, в серебряном поле.
   Появился я в новом мире посреди холмистой степи. Темно-зеленая полоса неподалеку намекала на то, что там - балка, по дну которой протекает река. Балка, заросшая лесом. Значит, двинусь туда. Но не сразу. Сначала надо разобраться, чем меня наделили при старте, пока никого враждебного не наблюдается. Время, затраченное сейчас, потом вполне может окупиться. Ведь время пребывания "в смерти" будет расти раз от раза, и если по глупости убиться сейчас, на начальном уровне, - то потом прийти в себя будет тяжелее. А убиться сейчас, пока со мной нет живого щита - легче легкого. Все-таки уровень - сверхсложный. Начало будет ну очень тяжелым.
   Заглядываю в инвентарь. Ну что... Кинжал. Хороший кинжал. В левую руку - самое то. И, собственно все. Кроме него - только стандартная начальная экипировка: легкий кожаный нагрудник, дающий немного защиты, рубаха, штаны и ботинки. Ничего, что давало бы хотя бы единичку бонусных характеристик. Ну, в принципе, ничего другого и не ожидалось.
   Теперь, решающий момент. То, от чего зависит, буду ли я продолжать играть этим воплощением, или сразу реролл. Набор заклинаний.
   Белая магия. Пусто. Что ж. Ожидаемо, и пока что не страшно.
   Хаос. Оружие Хаоса и Стрела Хаоса. Не самый лучший набор, но для начала - сойдет. Стрела Хаоса - заклинание прямого урона, вот только разброс параметров у него... И, главное, в отличие от большинства заклинаний прямого урона, нижняя граница - практически не зависит от Силы Магии. Зато верхняя - с ростом параметра растет как на дрожжах. То есть, с моей двадцаткой Стрела Хаоса может как положить на месте существо как бы не третьего ранга, так и бессильно разбиться на голой груди крестьянина, сняв с него пару хитов, не более. А вот Оружие Хаоса - это уже интереснее. Вливание непостоянной, изменчивой Силы позволяет манипулировать структурой оружия в изрядных пределах. Нет, дополнительного урона добавить почти нереально. Но, вполне хватает и того, что оружие Хаоса поражает призрачных, бестелесных и невоплощенных противников, а в пределы допустимых манипуляций входят как изменение формы, так и перемещение центра тяжести... Конечно, без подвоха столь ценное заклинание обойтись не могло. Шанс необратимого разрушения "благословенного" оружия - отнюдь не иллюзорен. То есть, поступать так имеет смысл разве что с тем оружием, которого не жалко. От слова "совсем". К примеру, на моем единственном кинжале я экспериментировать не возьмусь. Но зато и длится благословение 0,2* Силу магии даже в базовом варианте. И присутствует некая вероятность, что воздействие на предмет вооружения Хаосом - окажется необратимо. Вот только как именно заклятый предмет изменится, предсказать бы не взялась и Сивилла Кумская.
   Ну и, наконец, с некоторым трепетом открываю закладку "Магия Жизни". Есть! Боевая Регенерация. Отлично. Живем.
   В отличие от обычной Регенерации, Боевая тикала не час, а всего лишь тридцать секунд... зато и хп она приносила благословленному раз в две секунды, и, к тому же, к ее базовому значению, составлявшему 5 хп за тик, добавлялись 0,2 от Силы Магии колдующего.
   Вот теперь, разобравшись в том, что у меня есть, можно двигаться в сторону балки. В конце концов, Сверхсложный уровень подразумевает, кроме "пустого" старта, еще и множество ништяков. Вот и поищем эти самые ништяки.
   Первая плюшка обнаружилась даже раньше, чем я ожидал. С дерева, стоящего над обрывом, обломало несколько крупных веток. Внимательно осмотрев их, и убедившись, что они не срублены, не срезаны, а именно обломаны, я пришел к выводу, что ветра здесь бывают более чем серьезные.
   Подняв одну из палок, я начитал на нее "Оружие Хаоса". Центр тяжести сразу сместился к дальнему от моей руки концу. Шипы и обломанные ветки - вытянулись и заострились. После этого я попытался вытянуть несколько сучков в районе рукояти и собрать их в плоский диск, который мог бы играть роль гарды... и оружие осыпалось в моих руках невесомым пеплом.
   Берусь за вторую палку. На этот раз сначала осматриваю ее. Ну что сказать. Так и написано "Дубинка обыкновенная". И комментарий "Иногда даже обычная палка, подобранная с земли, способна спасти жизнь". Урон дробящий, вполне адекватный для простейшего оружия начального уровня. Что ж. Попытка номер два.
   Через некоторое время я любуюсь потемневшей поверхностью дубины, ощетинившейся во все стороны острыми и прочными шипами-сучьями, с дисковидной гардой. Неплохо. Да и урон, хотя и остался прежним в сумме, но разделился на две составляющие: "Колющий урон" и "Дробящий урон". Отлично. Надеюсь, что главная составляющая благословения - урон по призрачным, бестелесным и невоплощенным, - мне не пригодится. Все-таки, призраки - это как минимум второй ранг, и против начинающего героя... Может получиться не слишком хорошо.
   Несколько первых схваток были не слишком-то впечатляющи. Все-таки, для первого уровня Сила магии 20 - это серьезно. С ней Стрела Хаоса даже при ударе "существенно ниже среднего" одиночных противников моего уровня сносит как так и надо. Так что бои, по сути, сводились к тому, чтобы сверху выследить бродящую понизу в поисках воды и тени (или других, ищущих воду и тень) тварь, и наколдовать Стрелу Хаоса. Если противник умирал, то мне капал опыт. Если же нет, или если тварь оказывалась не одна, то находящийся между нами обрыв сильно облегчал применению сто первого приема каратэ: "изматываем противника бегством".
   В принципе, согласно гайдам, где-то неподалеку должны быть один-два отряда низкоуровневых бойцов темной ветви людей... Но, как смутно подсказывала интуиция, они располагались где-то в балке. А лезть туда пока что не хотелось.
   Первый уровень я получил часа через три. Еще единичка Силы магии меня, прямо скажем, порадовала. А вот оба навыка мне попались из набора "Военачальника": "Тактика" и "Обучающий". В принципе, и то и другое мне надо... но вот прямо сейчас мне бы больше пригодилось улучшение Дипломатии. Мне ведь по-прежнему нужен живой щит, который я буду холить, лелеять, лечить и усиливать...
   Подброшенная монетка подсказала, что выбрать следует "Обучающего". В принципе, я с ней был полностью согласен. Тактика подразумевала какое-то взаимодействие... а взаимодействовать у меня пока что было некому... и не с кем. А вот возможность побыстрее приподнять своих пока еще отсутствующих воинов, и получить достойный живой щит - была полезнее. Немного.
   - Стой, носитель Скверны!
   Вопль раздался как раз тогда, когда я раздумывал: идти ли мне по верху, или спуститься вниз, в балку. И над краем обрыва вознесся... То есть, это чудо явно думало, что вознеслось. На самом же деле - парнишка скорее тяжело перевалился через край... Вот даже не знаю, как его назвать: юношей? Или еще подростком? Экипирован он был неплохо. Кольчуга, поножи, наручи. Даже шлем присутствует. Вот только два меча в его руках сводили и так невеликие шансы на его победу - к нулю. Ведь чтобы стать обоеруким мечником - недостаточно схватиться за два меча.
   С невнятным визгом, который в сознании парнишки явно был гордым и воинственным боевым кличем, это чудо понеслось на меня. Впрочем, расстояние между нами было достаточно велико, чтобы спокойно активировать Искажение реальности, взять в правую руку только что зачарованную дубину, в левую - кинжал, и приготовиться встречать первого в этой реальности относительно разумного врага. Судя по всему, это был полный аналог улиток, хомячков, и прочих первоуровневых мобов, предназначенных для раскачки начинающего игрока и показа ему простейших приемов ведения боя.
   Трава под ногами немного темнеет, а кое-где - начинает металлически блестеть. Край обрыва немного изгибается. В воздухе начинают мелькать алые, пурпурные и синие огоньки, исчезающие при прямом взгляде. Впрочем, мне некогда любоваться красотами искаженной реальности.
   Сверкающие клинки несутся мне прямо в грудь. Эк его, бедного! Оба меча идут почти по одной и той же траектории. К тому же, видно, что полет своего оружие парнишка не контролирует совершенно. Нда... Он бы еще за два двуручника схватился...
   Откинувшись назад, пропускаю оружие юного Поборника Светы и Бобра мимо, после чего дубина с тихим хрустом врезается в защищенную кольчужной перчаткой кисть руки. И все. Собственно, бой окончен. Пацан роняет сразу оба меча и с воем хватается за пострадавшую руку. Кольчуга хорошо защищает от рубящего и режущего урона. А вот от дробящего и колющего - чуть лучше, чем "совсем никак". А удар по рукам - это больно.
   Ногой отшвыриваю мечи в сторону, роняю дубину, хватаю нападавшего за волосы и приставляю кинжал к его горлу.
   - Сдаешься?
   - Сда... сдаюсь...
   Я присматриваюсь к пленнику. Оп-па! Вот это номер! Среди его характеристик, мягко говоря - невысоких, значится "Мутация: костяные клинки". А ведь и правда... Хотя двигался он с грацией скорее танцора, чем бойца, да и выбор оружия - косяк из косяков, но ведь он ни раз не споткнулся, не уронил один из мечей, никак не показал, что пребывание в Искажении хоть как-то на него повлияло. Я списал это на скоротечность боя и свой невеликий навык Искажения. А оказывается вот оно как...
   Я усмехнулся очередной шутке мироздания. Первый же кандидат в "живые щиты". Сразу - герой. Да еще отмеченный Древними Владыками Хаоса, моими покровителями в этом мире... Вот только физические характеристики у него, даже ниже, чем у меня, и не умеет он практически ничего. Да еще и предать может в любой момент. И даже не из жадности, трусости или амбиций, это-то как раз еще как-то просчитать можно, а из идеологических соображений.
   Но, к сожалению, я не той ситуации, чтобы перебирать харчами.
   - Садись и снимай перчатку, - твердо потребовал я.
   - Больно же! - взвыл он.
   - Терпи. И снимай. Или я сниму. Хуже будет.
   Кривясь и бухтя, юный Воитель Света стащил-таки перчатку. Ну что... Синячище я ему обеспечил качественный. Но пальцы - шевелятся, так что перелома, вроде бы, нет. Конечно, я - не рентгеновский аппарат, так что трещины - вполне вероятны. Но смещений точно нет, а значит, Регенерация - справится.
   Начитываю на пленника мое единственное заклинание Магии Жизни, растрачивая на него последние остатки маны, и перед глазами возникает сообщение о том, что у меня на единицу выросла магическая выносливость.
   - Ну вот, - усмехнулся я. - Теперь - будем отдыхать. А пока... Расскажи, как тебя сюда занесло?
   - Я... - начал пленник. - Я с самого рождения был отмечен печатью Скверны. Стоило мне разозлиться, как выскакивало... вот! - Он сложил руку, прижав кисть к плечу, и из локтевого сустава выдвинулся небольшой костяной шип. - Родители сразу же отдали меня в монастырь. Святые отцы много трудились, чтобы сделать из меня истинного сына Церкви, и если не превозмочь, то хотя бы скрыть Скверну Древнего врага. Но у них ничего не получалось. И тогда мудрый отец Иероним сказал, что, может быть, они ошиблись, и из меня следует сделать не смиренного инока, но грозного воителя, который будет противостоять Древнему врагу, используя его же скверну. И тогда меня отправили к лорду-магу Арениусу, который живет в замке на острове, напротив двенадцати столбов, что выдаются в Великую реку. Арениус прославился тем, что весьма искусен в обращении уловок Древнего врага против него самого...
   - Еще один радикал [4], - усмехнулся я.
   - Что? - встрепенулся пленник, имени которого я так и не удосужился спросить.
   - Нет, ничего, - покачал головой я. - Рассказывай дальше.
   - Монастырские Адепты сотворили портал. Я шагнул в него... А очнулся - уже на дне оврага. Рядом журчала речка. И вода в ней такая холодная! Как такое вообще может быть в такую жару?! Наверное, это - проделки Древнего врага!!!
   Он с заметным трудом удержался от того, чтобы вскочить, и обвиняющим жестом ткнуть в меня пальцем. Но, заметив свои мечи, лежащие далеко в стороне, и кинжал, которым я сосредоточенно игрался просто, чтобы чем-то занять руки, и сник.
   Я же задумался. В принципе, в рассказе пленника меня заинтересовал один момент. Сильного прославленного лорда с отстроенным замком в этой области быть не может. От слова "совсем". В конце концов, это - стартовая локация. Так что, похоже, что парня выбросило из портала не просто так. Похоже, этот Арениус доэкспериментировался с "противостоянием варпу [5] силами варпа". Опять-таки, двух замков с Местами Силы в одной области тоже быть не может. А значит - имеет смысл поискать замок Арениуса. Или, что более вероятно - его развалины.
   - Как тебя зовут, парень? - спросил-таки я своего пленника.
   - Пьен, - ответил он.
   - Так вот, Пьен... еще один вопрос, - тот напрягся. - В какую сторону течет река по дну этой балки?
   - Туда! - махнул рукой Пьен, непонимающе глядя на меня.
   - Хорошо, - кивнул я. За время разговора моя мана слегка восстановилась, и, у учетом увеличения за счет роста характеристики, мне ее сейчас как раз хватало на еще одну Стрелу Хаоса. - Тогда нам надо именно туда. Посмотрим, что случилось с достопочтенным господином Арениусом. Впрочем...
   Прежде, чем сделать первый шаг к новому этапу игры, я внимательнее присмотрелся к Пьену. Рассказанная им история навела меня на мысль о том, что кольчуга, оружие и прочее - ввели меня в заблуждение. И на самом деле он - ни разу не воин, а вовсе даже послушник, т.е. ученик жрецов. И на самом деле, его магические характеристики болтались возле десятки. То есть, по минимуму, но он мне подходит именно в качестве ученика... Но, с другой стороны, мне по-прежнему нужен щит...
   А, ладно. Все равно предполагать, что развалины замка Арнеруса стоят пустыми и только и ждут, чтобы приперся такой себе я и возложил на них мощную и загребущую длань - это неумеренный и неоправданный оптимизм. Так что, прежде, чем искать замок, надо сначала найти начальный отряд. Он должен быть где-то тут... А пока...
   - Жить хочешь? - спросил я Пьена. Тот грустно хлюпнул носом. Жить ему явно хотелось. - Тогда вариантов у тебя немного. Это умереть можно разнообразно, и замысловато. А вот жить... Только дав мне клятву... - Пьен вскинулся, явно собираясь начать речь о том, что он не собирается предавать Свет, но я успел вклиниться раньше, - ...ученика.
   - Какую? - поспешил уточнить мой будущий аппрентис [6].
   - Стандартную, - усмехнулся я. - Внимать, учиться, исполнять поручения, связанные с обучением до тех пор, пока я не решу, что твое обучение завершено.
   Пьен радостно кивнул. Похоже, мальчишка не понял, что для него особой разницы между ученической и вассальной клятвами нет. Обучение его я сочту законченным только тогда, когда он станет моим последователем. Не "истовым", но "искренним". Ах, да... Еще мне придется обосновывать, как то или иное мое поручение связано с обучением. Но, это, пожалуй, и к лучшему. Глядишь, буду вдумываться в обоснование - и сам получше пойму проблему, которую хочу поручить аппрентису.
   - Я, Пьен, клянусь искренне стараться научиться всему, чему господин... - он вопросительно посмотрел на меня.
   - Кайларн, - ответил я на немой вопрос.
   - ...чему господин Кайларн пожелает меня научить и исполнять его поручения, связанные с моим обучением, - тут он ехидно посмотрел на меня. Видимо, мальчик не верит, что я смогу объяснить ему, как, скажем, связано с его обучением рытье выгребных ям в массовом порядке. Оптимист. - ... до тех пор, пока господин Кайларн не сочтет мое обучение оконченным.
   - Принято, - произнес я, и перед моими глазами возникло сообщение:
   "Получено достижение "Правдивый ложью". Обманывать людей - нехорошо и неправильно. Гораздо лучше позволить слушающему обмануть себя самому. +5% к Дипломатии, если при убеждении оппонента не произнесено прямой лжи".
   "Получено достижение "Сбивающий с пути". Угрозами и посулами вам удалось заставить послушника Церкви Света стать учеником Темного Храмовника. Церковь Света не одобряет подобные поступки. Хранители Древних, напротив, довольны вами. +5% к Дипломатии при переманивании на свою сторону бойцов и героев Света".
   - Ну, а теперь, действительно, идем, - кивнул я ученику. - И, пока идем, расскажи мне о том, чему тебя уже успели научить. Чтобы я знал, чему тебя надо учить, чему - не надо, а где - придется переучивать.
   По дороге Пьен рассказывал мне о Свете, который изливается сверху, на миры в виде набора плоскостей. В верхние плоскости попадает больше света, и те, кто живут там - ангелы и святые. К нам света доходит меньше. Внизу, под плоскостью людского мира, расположена бесконечная Бездна, в которой плавают доминионы Инферно, которые даже не представляют единого мира. Существам, обитающим там, Света практически не достается, и поэтому они такие злобные и стремятся захватить вышележащие миры, чтобы получить Свет для себя. И поэтому нам, людям, при появлении обитателей Инферно в нашем мире, следует убивать их, дабы мученической кончиной избыли они грехи прошлых перерождений, и удостоились нового рождения ближе к Свету.
   Слушая все это, я медленно офигевал, но возражать пока не пытался. Признаться, сейчас я не смог бы убедительно оппонировать даже гипотезе "Вселенная имеет форму пружинного матраса", потому как кто знает, до чего довела создателей игры их неуемная креативность?
   Между тем, обрыв по правую руку от нас постепенно перешел в хотя и крутой, но все-таки склон. И интуиция, которую чем дальше, тем больше хотелось называть "голосом Темных богов", нашептывала, что искомый отряд - где-то там. Внизу.
   - Ну что, - спросил я у первого аколита, - пойдем, посмотрим, что уготовили нам Древние Владыки?
   - Нет Владык, кроме Света! - машинально буркнул Пьен.
   - Это что, - удивился я, - Императора ныне не существует? Интересные идеи внушает Церковь Света своим послушникам...
   Пьен замер на полушаге. Все-таки, он еще мальчишка, раз ловится в такие простейшие логические ловушки. Ну да ничего. Будем развивать. Чтобы не ловился.
   Между тем, внизу, возле серого идола собралась небольшая группка мужчин. Один из них выделялся наличием настоящего щита, справного кожаного доспеха, укрепленного металлическими бляхами и тяжелой булавы, остальные, одетые в характерные крестьянские одежды, явно воителями не были. Хотя дубинки, топоры, вертикально поставленные косы были чуть менее, чем у всех. По сути, единственным исключением был проповедник. В отличие от паствы, стоящей к нам спинами, он видел наше приближение, но... не замечал. Весь погруженный в собственную речь, он, кажется, не заметил бы, даже если бы ему прямо сейчас снесли его башку.
   "Доступно новое задание. "Новая вера". В Орбаковской балке вам встретилась группа верующих в Древних Владык. Примите их под свою руку, основав новое учение, секту или ересь.
   Награда: опыт, присоединение отряда.
   Штраф за отказ/провал: штурмовать Место Силы Вам придется без их помощи".
   Ну что же. Втихую начитываю на уже третью дубину "Оружие Хаоса". По опыту первых двух я убедился, что чем меньше пытаешься повлиять на результат, отдавая его на волю варпа, тем меньше вероятность того, что оружие рассыплется прахом. Данная конкретная дубина выдержала уже третий цикл перезачаровывания... но вид при этом приобрела такой, что я немного ожидал, что в ее характеристиках появится "Внушает ужас". По крайней мере, мне держать в руках эту штуку было уже немного стремновато. Думаю, приснопамятный Проклятый крозиус, оружие Темных Апостолов легиона Несущих слово [7], выглядел как-то схожим образом. Разве что рукоять человеческой кожей, содранной заживо, обтянуть осталось.
   - ...веруйте, склоняйтесь перед Древними Владыками, и получите награду в их Царствах за порогом смерти! - излагал свою позицию самопальный жрец.
   Почему "самопальный"? Так я успел просмотреть его характеристики. Там разве что Выносливость заслуживала некоторого внимания. А в остальном... До жреца, или, хотя бы, аколита там было... как от Лондона до Токио на карачках. Через моря и леса, реки и горы.
   - Неверно, - я активировал Искажение реальности и шагнул вперед, поднимая... ну, ладно, путь будет "крозиус".
   - Что... - начал было "жрец", но увидел поднимающиеся среды выгоревшей травы черные стальные стебли, заметил "плавающую" метрику пространства, и согнулся в неудержимой рвоте. Слабак.
   - Темные боги - не люди, - начал я свою первую проповедь. - Они слышат не так, как смертные, видят не так, как смертные и мыслят не так, как смертные. Силой своей они познают этот мир и воздействуют на него через нас, их последователей. И эта Сила - и есть награда Темных владык смертным. Сила и все, что мы сможем с ее помощью взять. Постарайтесь заставить себя замолчать, прекратите рассказывать миру о самих себе, и в наступившей тишине вы услышите шепот Жаждущих Богов. Но бойтесь вслушиваться слишком сильно. Истины, что Темные боги могут поведать смертным - глубоки и обширны. Неподготовленное сознание они могут разорвать, как молодое вино разрывает старые и ветхие мехи.
   - Как это так? - удивился самый молодой из собравшихся. - И "прислушиваться" и "не прислушиваться"?
   - Любой путь, пройденный до конца, ведет никуда, - процитировал я постулат учения, близкого тому, которое хотел привнести в этот мир... разве что исключить из него бредовый феминизм, а в остальном - вполне рабочая ересь. - С вершины горы - не видно гору. Карабкайтесь в гору чуть-чуть, чтобы убедиться, что это гора!
   Проповедовал я минут двадцать. К концу крестьяне, включая и жреца, смотрели на меня совершенно стеклянным взглядом. Воин, правда, еще держался.
   - ...и пока Ваше сознание недостаточно сильно, чтобы вместить в себя множественную и вероятностную истину Изменяющего пути, доносить его волю до вас буду я, Кайларн, новый хозяин этого домена.
   Как я и ожидал, первым очнулся тот самый парнишка, который осмелился задать вопрос. Он опустился на одно колено и произнес:
   - Ведите нас, господин!
   - Ведите нас, - эхом откликнулись остальные, также опускаясь на колени.
   "Задание "Новая вера" выполнено", - отозвалась на это Система. - "Культ Архитектора Судеб включен в Пантеон Древних Владык. Изменяющий пути смотрит на вас, и в этом ваша награда, благословение и вечное проклятье".
   В той самой "тишине мира", о которой я только что проповедовал крестьянам, я отчетливо услышал хохот Жаждущих богов. Что ж. Тогда, пожалуй, стоит процитировать одного моего теперь уже коллегу... Я вскинул крозиус:
   - Ну, Тзинч бла... Э, нет! Сам справлюсь!
   Хохот стал просто нестерпимым. Кажется, моя выходка кому-то понравилась.
   Интерлюдия. Админы
   - Вы что тут? С ума съехали всем скопом? Вам теперь, для полноты ощущений - иска о краже интеллектуальной собственности от Games Workshop не хватает? - в уютную берлогу админов русского сервера ворвался глава юридического отдела представительства компании, издающей "Земли Меча и Магии" в России. - Какого Тзинча?!
   - Это все Локи, - флегматично ответил старший смены. - Все вопросы - к нему.
   - Какой такой "Локи"? - возопил юрист.
   - Искин [8], отвечающий за религии, - пояснил админ. - Он подсунул новичку один из тех квестов, что даются только на сверхвысокой сложности, и, как правило - сразу на вылет. 80% попавших на этот квест - его заваливают и идут на реролл [9]. Еще 15% - тоже заваливают, но пытаются как-то барахтаться. И только у 5% получается склепать на коленке что-то, что Локи соглашается принять хотя бы как ересь. И тут этот фанатик Вахи [10] выдал такой бред и набор несовместимых параграфов, что Локи принял это как новую веру, и ввел принципала культа в число Древних Владык. Сами знаете: после того, как искины перестали отзываться - наши возможности по их контролю - очень ограничены...
- Чтобы не сказать "нулевые", - выдохнул его напарник. - Чуть было проект из-за этого не закрыли. Да что я вам рассказываю. Вы, юристы, это лучше нас знаете.
- Так что теперь исключить этого Инженера времени из Пантеона - мы просто не сможем. - Грустно закончил старший смены.
   - Ну ладно, - вздохнул юрист. - В конце концов, богов как только не называют. Некоторых и вовсе Грузом виселицы именуют [11]. Главное - Тзинча не поминайте... А то еще услышит!
   Админ вздохнул.
   - Что такое?! - вызверился юрист.
   Вместо ответа, админ ткнул пальцем в "Описание религии и ее ритуалов".
   "Адепт культа возносит вверх религиозный символ и говорит:
   - Ну, Тзинч бла... Э, нет! Сам справлюсь!
   Этим адепт демонстрирует свои амбиции и гордыню".
   - Так сотрите к хренам!
   - Не можем, - вздохнул админ. - Локи счел это "существенной частью вероучения". Все. Не вырубишь топором.
   Конец интерлюдии
   Вот теперь, наконец-то, я ощущал себя не бродячим проповедником, с одним-единственным учеником, но нормальным предводителем хоть и небольшого, но все-таки отряда. Завершенный квест почти добил мне второй из разрешенных в день двух уровней, так что теперь надо было по дороге прихватить еще хоть кого-нибудь, чтобы наконец-то закончить этот день, и устроиться лагерем, медитировать и восполнять ману. Все-таки, одна Стрела Хаоса - это слишком мало, чтобы с уверенностью штурмовать руины замка... тем более - замка, которым владел инквизитор. И это даже если я прав, и меня там действительно ждут руины, а не сам инквизитор во главе немаленького войска. Но, все-таки этот самый уровень необходимо добить. Так что - встаем и идем.
   Уходя, я поклонился серому идолу, возле которого собирались Отступники и их единственный Еретик, представлявший на данный момент мою основную ударную силу. Краем глаза я заметил, что идол изменился по сравнению с тем, каким он был, когда я только пришел на эту поляну. Теперь на его вершине отчетливо виднелась Восьмиконечная звезда Хаоса, из центра которой холодно и недобро смотрело на все окружающее Пламенеющее Око.
   Идти по дну балки было сложнее, чем по верху, но не намного. Во всех направлениях пересекали лес звериные тропы, и нам оставалось лишь выбирать те из них, которые вели в более-менее нужном направлении.
   - Стоять! - скомандовал я.
   - Го... - начал было Еретик, но я шикнул на него.
   - Молчать!
   Все затихло. И в наступившей тишине откуда-то спереди-справа раздался возмущенно-испуганный писк.
   - Феечки, - вздохнул "жрец". - У! Отродья Света!
   Лицо Пьена перекосило. Все-таки идеалы Света были крепко вбиты в него, и такого ими пренебрежение ему стерпеть было трудно. Я успокаивающе положил ученику руку на плечо, а другой, с крозиусом, махнул в направлении источника звука.
   На полянке происходила маленькая трагедия, типичная для Земель Меча и Магии. Небольшая стайка феечек, голов, на глаз, в десять-пятнадцать, отчаянно защищала свой Домик-на-дереве от одиночного зомби. Зомби что-то неразборчиво ворчал, дергался, но стоило ему попытаться сделать шаг, как под его ногами вспыхивало что-то похожее на паутину из золотых нитей, удерживало его секунду, а потом - рассыпалось облаком золотых искр. Зомби пытался сделать шаг, но из следующая феечка вскидывал руки, и процесс повторялся.
   - Отлично, - сказал я. "Жрец" радостно потер руки, а Пьен отчетливо сник. - По моей команде атакуем... - я сделал небольшую пауза, рассматривая моего первого и пока что единственного ученика. Было видно, что он с трудом сдерживается. - ...зомби.
   Глаза Жреца распахнулись на пол лица. Он отчетливо не верил в то, что сейчас услышал.
   - Но почему? - удивился Пьен. - Они же - светлые, а ты - темный?
   - Во-первых, - усмехнулся я, - как говорил один хороший человек, "я бью не по факультетскому шеврону, а по морде". Во-вторых, феечки мне чисто эстетически нравятся больше. В-третьих... - я присмотрелся к Зомби, - ... зомби - спонтанно поднявшийся. Был бы он чей-нибудь - можно было бы попробовать договориться с хозяином. Но он - явно ничейный, а потому - тупой. А в-четвертых, феечки сейчас - в отчаянном положении. А значит - самое время договариваться с ними. О союзе. А то и о подданстве.
   - Но почему вы, Учитель, думаете, что положение феечек столь отчаянно? - удивился Пьен, и из-под куста по соседству пахнуло раздражением. - Они ведь сдерживают зомби вполне успешно!
   - Вот именно, - согласился я. - "Сдерживают". Но повредить ему феечки не могут. А если приблизятся - потери неизбежны. Десятка полтора зомби перебьет точно. И я уверен, что ману они тратят гораздо быстрее, чем она восстанавливается. Да и маны этой у феечек - отнюдь не вагоны. Не так ли, Ваше Величество?
   Куст, на который я смотрел, зашевелился, и оттуда вылетела феечка в короне. Правда, остальное ее одеяние было столь же... по меньшей мере - беспорядочно, как и у ее подданных. Впрочем, особенного внимания Королева Феечек на это не обращала.
   - Что ты хочешь за свою помощь, человек? - насупившись, спросила она меня.
   - Шесть твоих подданных вступят в мой отряд, - начал я, - а, когда я получу собственный замок и стану хозяином этих земель - ваше поселение будет платить мне налоги на общих основаниях, а я смогу вербовать тех, кто захочет пойти ко мне на службу.
   Королева Феечек погасла.
   - Мы... мы редко имеем дело с людьми. И у нас почти не бывает золота. Мы можем предложить только кристаллы, что растут в моих садах, и мешают моим подданным их обрабатывать. Говорят, они ценятся смертными! И... одну меру кристаллов вы можете забрать уже сейчас...
   Она с надеждой посмотрела на меня. В этот момент "конвейер" феечек прервался, и зомби с ревом сделал шаг вперед. Правда, исчерпавшую запасы маны феечку отпихнули в сторону и зомби снова замер, но это событие намекнуло на то, что развязка уже близка.
   - Меня все устраивает, - кивнул я. Конечно, одна мера кристаллов в день - это немного. Но у меня сейчас и этого нет. Да и шесть феечек в отряде - это неплохо. Совсем неплохо. Надеюсь, Толерантность помешает им рассориться с темными людьми...
   - Только... - Королева подняла на меня умоляющий взгляд, - ... вы правда будете забирать только тех, кто захочет пойти с вами?
   - Первых шестерых вы назначите сами, Ваше Величество, - покачал головой я. - А остальные... Кто захочет - пойдет. Насильно уводить никого не буду.
   Очередная феечка выпала из хоровода, сдерживающего зомби.
   Я выбрал в Книге заклинаний Стрелу Хаоса, и выпустил ее, ткнув в сторону цели не рукой, как раньше, а крозиусом, и тупо уставился на бар маны, показывающий, что у меня остались аж целых две единицы этой полезной субстанции. В принципе, этого быть не могло. Стрела должна была оставить меня совсем без маны. Максимум, если успела восстановиться за время произнесения заклинания - была бы одна единица. Но их было однозначно две. Впрочем, это могло подождать.
   Зомби получил тяжелый удар, но не был упокоен. Впрочем, приглядевшись, я заметил, что здоровье у него висит уже "на последних хитах".
   - Швырните в него чем-нибудь, - приказал я своим бойцам.
   Молодой парень, тот самый, который усомнился в том, что можно "слушать и не слушать", кинул в зомби топор. Топор, скорее орудие дровосека, чем оружие воина, с шорохом пролетел через поляну, и ударил зомби в итак кем-то давно покалеченную шею, окончательно перерубив ее.
   Победу ознаменовало системное сообщение, осведомляющее меня о том, что второй и последний на сегодня уровень мной получен.
   Разбирая системные сообщения, я обнаружил, что пропустил подъем устойчивости к откату на единицу. А вот ап [12] принес мне еще единичку Ментальной выносливости. И выбор между Дипломатией II и Мастером Разрушения материи. Я вздохнул. На данном этапе мне представлялось более правильным собирать встреченные войска под свою руку, чем уничтожать, теряя своих. Да и вообще, из всех достоинств Темного Владыки Ракота мне более всего импонировала его "общеизвестная способность убеждать разумных и неразумных". Так что Дипломатия усилилась. А Разрушение материи... Будем надеяться, оно мне еще встретится. Позже. Вот если бы выбор встал между "Дипломатией" и "Восстановлением маны" - он был бы более сложен. Но, увы, такого выбора - не попалось.
   - Учитель! - прервал мою отрешенность Пьен. - Посмотрите!
   Я подошел к валяющемуся, но уже начавшему истаивать, упокоенному зомби.
   - Смотрите! Это был послушник церкви Света, - дрожащим голосом сказал Пьен. - На нем - ученическая ряса!
   - А ты ожидал встретить здесь архиепископа? - пошутил я, впрочем, не ожидая, что мою шутку поймет хоть кто-нибудь.
   - Нет, учитель, - покачал головой Пьен. - Архиепископ не поедет в эту дыру на границе Хранителей Древних и Эльфийских лесов, где никогда не бывает прочного мира, и отсутствует имперская администрация, только отдельные владетели доменов, вроде господина Арениуса, - я отметил в памяти интересные сведения. - Да и если архиепископ, - продолжил Пьен, - при всех предпринятых предосторожностях, обязательных, когда умирают такие люди, все-таки поднимется - то это будет не зомби. Совсем не зомби.
   - Это была шутка, - усмехнулся я, рассматривая павшего воина Серых Чертогов. - А ну-ка...
   Хоть и было противно, но я все-таки залез за странно топорщившийся воротник рясы, и извлек оттуда вонючий до невозможности, но, тем не менее, совершенно целый свиток "Воодушевление" с экслибрисом [13] "Святогорской Академии Святой магии". Отлично! Я с хрустом сломал печать и прочитал свиток, после чего плотный пергамент истаял в воздухе, забрав с собой и вонь. А в моей Книге появилась запись о том, что теперь я знаю, как воодушевлять своих воинов. Вот и мой первый светлый баф [14]. Конечно, в отсутствие учителя был шанс, что учебный свиток окажется истрачен впустую... Но я положился на удачу - и она не подвела.
   Ну что же. Бой окончен, и даже не конкретно этот, а вообще на сегодня (по крайней мере, я сильно на это надеюсь), и можно подвести итоги и разобраться с тем, чего же я все-таки достиг за этот первый день. И начнем с того, что ближе всего: с палки в моих руках, то есть - крозиуса. Подозреваю, что именно он - причина того, что у меня осталось на одну единичку маны больше, чем я ожидал. Всматриваюсь в предмет, который держу в руке.
   "Крозиус минор
   Хаос изменяет природу вещей. Многократно подвергнувшись действию Хаоса, подобранная с земли ветка перестала быть просто палкой, и стала чем-то иным.
   Уменьшение стоимости заклинаний Хаоса при использовании крозиуса в качестве фокуса: 1 ед. маны.
   Устойчивость к магии Хаоса: 1%.
   Уязвимость к магии материи: 1%.
   Максимальный урон +1.
   Минимальный урон -1.
   Наносит урон призрачным и невоплощенным противникам.
   Опознается как предмет Хаоса и может вызывать недовольство некоторых фракций".
   Я вздохнул. О таких вещах в гайдах упоминалось, но как о "неподтвержденных и редких возможностях". Большинство тех, кто вообще брали эту магию - использовали ее либо для дебаффов, либо как магию прямого урона. Впрочем, Хаос с его непредсказуемым действием вообще не пользовался такой уж сильной популярностью. Дебафферы [15] - выбирали Тьму, ДД [16] - предпочитали Магию Материи, в частности - Огонь. Да и вообще точка зрения о необходимости узкой специализации - была наиболее распространенной школой мысли. Хаос же, способный на все, но почти во всем хоть немного да уступающий специализированным школам - считался уделом "упоротых ролевиков", и брали его в основном по соображениям отыгрыша.
   - Человек! - вырвал меня из размышлений голос Королевы Феечек. - Я привела тебе тех, кто пойдет с тобой. И мы принесли меру кристаллов, как я и обещала.
   Я посмотрел на шесть висящих передо мной в подобии строя грустных феечек, и кучку кристаллов.
   - Благодарю, - улыбнулся я, забирая кристаллы в сумку. - Ваше Величество, представьте мне, пожалуйста, Ваших подданных, согласившихся вступить в мой отряд.
   Феечки потупились. Видимо, добровольцы набирались методом "это будешь ты, ты и ты!"
   - Сайя, - поклонилась самая высокая из феечек. Она была почти на полголовы выше остальных.
   - Юкио, - у этой золотые волосы, вообще характерные для феечек, явственно отдавали в рыжину.
   - Акеми, - интересно, синяк на предплечье она заработала в недавней битве с зомби? Или выясняла отношения с подругами?
   - Аки, - представленная феечка отвернулась, гордо задрав носик. Меня накрыла волна умиления, так похожа она в этот момент была на Аску Сорью Ленгли, когда той сообщили, что жить ей придется вместе с Синдзи...
   - Иши, - а вот эта феечка держалась в воздухе с некоторым трудом. Ее крылья были потрепаны, и чешуйки слегка пооблетели. Надо будет, как станет слегка полегче с маной, наложить на нее регенерацию. Глядишь, поможет.
   - Арису, - самая маленькая из феечек посмотрела на меня грустно и даже немного затравлено.
   - Не надо меня пугаться, малышка, - улыбнулся я.
   - Я... - Ариса запнулась, бросила взгляд на Королеву, но все-таки продолжила, - я... не самая лучшая в магии. Я могу бросить только одни Корешки, а следующие - только через несколько дней... И пыльца у меня не такая яркая... И вообще - я "слабосильная уродка"...
   Феечка грустно потупилась. Я всмотрелся в нее, и чуть не сел на траву. Интересно, Королева понимает, какое сокровище только что мне отдала? Нет, вряд ли. Иначе - не видать мне Арисы в своем отряде, как ушей без зеркала. Пятерка в графе Ментальная выносливость более чем компенсировалась зашкаливающей для ее вида Ловкостью, и навыком Скрытность. Видимо, Ариса привыкла прятаться от соплеменниц, быть тихой и незаметной. Интересно, остальные переданные в мое подчинение феечки - такие же "отбросы"? В смысле "сильно недооцененные ресурсы"? Нет, вряд ли, конечно, не может мне так повезти... Но уже наличие разведчика - показало, что не зря я влез в драку на стороне расы, тяготеющей к Светлым эльфам - естественным врагам Хаоса.
   - Ваше Величество, - поклонился я Королеве Феечек, - я благодарю Вас за то, что Вы передали в мое распоряжение свое величайшее достояние - своих подданных. И мне немного неловко обращаться к Вам еще с одной просьбой... - Королева насторожилась. Ведь, как показало "плодотворное" "общение" с зомби, защитить свой дом они могут разве что от одного противника, да и то, только на время. - ...не могли бы Вы указать мне поляну, на которой мой отряд мог бы расположиться и отдохнуть, не тревожа Вас?
   Королева расслабилась и хитро улыбнулась. Похоже, она ожидала как минимум скандала по поводу передачи "некондиционных" подданных.
   - Вот по этой тропе, - ткнула она ручкой в сторону одной из звериных тропинок, - не более, чем в десяти минутах лету будет большая и удобная поляна, на которой даже есть спуск к реке. Думаю, вам будет удобно остановиться именно на ней.
   Я кивнул, и приказал моему, с позволения сказать, "отряду" выдвигаться.
   - Иши, - обратился я ко все больше и больше выбивающейся из сил феечке, - давай я тебя понесу.
   Феечка с тяжелым вздохом подлетела, и тяжело плюхнулась на подставленные руки.
   - Расскажи, пожалуйста, что плохого нас ждет на той полянке?
   - Там... - Иши потупилась...
   - Там лиса живет. Огромная, - вмешалась Ариса. - Она уже много наших съела. Отвлечешься, а она подкрадывается - и ам...
   - Понятно, - улыбнулся я. - Королева хочет, чтобы мы еще на нее поработали. Ариса, обратился я к разведчице, еще не знающей, что она - разведчица. - Слетай, пожалуйста, на ту полянку, и посмотри, нет ли по пути, или на самой поляне еще чего нехорошего? Только, пожалуйста, хорошо прячься, ладно? Чтобы не заметили. И будь внимательна!
   - Хорошо, - кивнула феечка и исчезла в кустах. Уже с расстояния в два-три метра заметить ее - было нетривиальным фокусом.
   - Вперед, - махнул я рукой остальным.
   И мы двинулись вперед. Первым шел тот, кого я продолжал именовать Жрецом, хотя он таковым и не являлся. Он пытался отвертеться от почетной роли сборщика на свою тушку всяческих неприятностей, но у него не получилось. За ним шагал, забросив за спину щит, единственный полноценный воин нашего отряда - Еретик Джонас. После двигались мы с Пьеном и метатель топоров. Осознав, что я не знаю даже, как его зовут, я с трудом подавил желание треснуть себя по лбу. Даже с феечками познакомиться - удосужился, а мою основную ударную силу так и не выбрал момента изучить. Ведь, в отличие от обычных стратегий, где, скажем, те же "крестьяне" были безликой массой, каждый из которых был в точности равен всем остальным, тут каждый боец был личностью, со своими сильными сторонами и слабостями. Нет, конечно, когда (если) придет время вести в бой многотысячные армии - об особенностях индивидуальных бойцов придется забыть. Но сейчас-то под моей рукой меньше двух десятков юнитов, и от грамотного их использования зависит, продолжу ли я развиваться дальше, или же уйду на реролл.
   - На поляне никого и ничего, - доложила вернувшаяся Ариса. - Даже лисы нет: куда-то ушла.
   - Спасибо, Ариса, ты - замечательная! Никто бы лучше тебя не справился!
   Ариса аж зажмурилась от удовольствия. Похоже, среди феечек ей нечасто доставались похвалы. А значит, достаточно легко будет добиться, чтобы она считала, что служит мне не по принуждению, а по собственной воле. А это всегда лучше. И, естественно, с остальными надо будет работать в том же направлении. И то, что мне отдали изгоев этого сообщества - это даже к лучшему. Легче будет получить их если не преданность, то некоторую лояльность. Да и достижение "Сбивающий с пути" - тут очень в плюс. Интересно, сколько светлых существ мне надо привлечь на службу, чтобы получить вторую ступень этого достижения?
   На поляне мы первым делом обустроили лагерь, собрали дрова и развели костер. Пока Отступники готовили ужин на всех, я рассматривал характеристики всех моих воинов.
   Выделился, естественно, Пьен, у которого обнаружился класс "Аппрентис", и классовый навык "Искажение реальности" аж НУЛЕВОГО уровня. Признаться, даже не знал, что такое вообще возможно. Ну, да ничего. Главное - навык есть, а значит - будем его развивать. Так же оказалось, что он, так же, как и я, владеет заклинанием Регенерация из Магии Жизни, и Защита из Белой магии. Ну и навык Восстановление маны - делал его в данной ситуации имбой [17] и суперплюшкой, видимо, выпавшей мне исключительно по причине сверхвысокого уровня сложности. М-да. А ведь я его чуть было не прибил... Вот был бы номер... Правда, тогда я бы об этом просто не узнал.
   Еретик явно развивался в сторону танка [18]: владение щитом и массовый таунт [19] намекали именно на это.
   Из числа Отступников выделялся молодой. Только у него обнаружился навык Метательное оружие. Ну, так же обращали на себя внимание немного повышенные Ловкость и Интеллект. В общем, практически готовый ДД.
   Прочее "трудовое крестьянство" ничем особенным не выделялось. Все они были второго уровня, с Силой, чуть завышенной, за счет снижения Ловкости, и навыками, определяемыми их имеющимся оружием: у тех, кто таскал вилы и поставленные вертикально косы - "Владение копьем", у носителей топоров - "Владение топорами".
   - Пьен, - позвал я отдыхающего (что есть непорядок) ученика, - подлечи Иши, а потом - отойди в сторонку, и тренируй Искажение реальности. Арису, как у тебя с ночным зрением? - уточнил я, зная, что у многих светлых созданий с этим проблемы.
   - Нормально, - улыбнулась наша лучшая, потому как единственная, разведчица. - Лучше, чем у людей.
   - Это у всех вас так? - обратился я к остальным феечкам.
   - У всех, - высокомерно усмехнулась Аки.
   - Тогда вам и дежурить ночью. Сами разделите вахты? Или мне разделить? Учтите, Арису и Иши в ночном дежурстве - не участвуют. Иши еще нездорова, а Ариса потребуется мне завтра свежей.
   - Я распоряжусь, господин, - тихо, но твердо сказала Юкио.
   Аки дернулась было возражать, но ей добро-добро и ласково-ласково улыбнулась Акеми, и бунт был подавлен, не начавшись.
   - Так, запомните, - обратился я к феечкам. - Часовой сидит к огню спиной, чтобы не портить ночное зрение. Заметив что бы то ни было нестандартное, часовой громко кричит. Запомните: не "присматривается", не "летит разбираться, что это там", не "раздумывает". Громко кричит и будит остальных. Лучше быть живой перестраховщицей, чем мертвой героиней.
   Аки снова попыталась дернуться, и снова была заткнута Акеми по взгляду Юкио. Хм... А не отправила ли Королева Юкио со мной именно с той целью, чтобы она не создавала конкуренции самой Королеве?
   - Джонас, Фома, вы - отдыхаете. Завтра вам нужно будет много сил. А остальные... Отберите с десяток прямых палок, заточите и обожгите на огне. Потом - можете отдыхать.
   - А вы, учитель? - заинтересовался Пьен.
   - Я буду погружен в глубокий транс и недоступен для общения.
   Несколько раз проверив правильное понимание полученных указаний, я нажал кнопку "Выход".
  
   [1] Гайд (сленг) - набор рекомендаций по ММОРПГ
   [2] Билд (сленг) - набор характеристик, умений, навыков, отличающих представителей одного класса друг от друга. К примеру, жрец Света (ориентированный на лечение, с минимальной атакой) и жрец Кары (соответственно основная задача - нанесение урона, лечение - по остаточному принципу) - два разных билда одного класса Жрец.
   [3] Спамить (сленг) - колдовать однотипные заклинания или применять один навык с минимальным возможным промежутком времени
   [4] Радикал (Warhammer 40k) - в Империуме Вахи (Вархаммера) инквизиторы делятся на две основные ветви: пуритане, считающие своим долгом точное исполнение заветов Императора (от которых, на самом деле, империум давно уже отрекся), и радикалы, чьи взгляды допускают борьбу с порождениями варпа любыми методами, в том числе - и используя колдовство и прочие способы самого варпа.
   [5] Варп (Warhammer 40k) - "искажение" (с англ.) нематериальное пространство, искаженное страстями и желаниями смертных. Является обителью демонов и Темных богов, источником силы колдунов и псайкеров, и единственным способом преодоления межзвездных расстояний.
   [6] Аппрентис ("Звездные войны") - ученик ситха в частности, и Темной стороны вообще
   [7] Несущие слово (Warhammer 40k) - Легион примарха Лоргара. Первый легион Астартес (космодесантников), перешедший на сторону Хаоса.
   [8] Искин - сокращение от "искусственный интеллект"
   [9] Реролл (сленг) - с английского "переброс". Повторная генерация персонажа со сбросом всех предыдущих настроек и достижений. Начало игры с начала.
   [10] Ваха - жаргонное сокращение от "Вархаммер". Как правило, имеется в виду Warhammer 40k, но может быть и Warhammer Fantasy Battles.
   [11] Груз Виселицы - одно из хейти (иносказательных обозначений) Одина.
   [12] Ап, он же левелап (сленг) - подъем уровня.
   [13] Экслибрис - знак, удостоверяющий владельца книги.
   [14] Баф (сленг) - заклинание, увеличивающее характеристики, или дающее положительные состояния. Антоним - дебаф (заклитнание, снижающее характеристики, или дающее отрицательные состояния)
   [15] Дебаффер (сленг) - персонаж, специализирующийся на снижении боевых возможностей противника.
   [16] ДД (сленг) - от damage dealer (наносящий урон) - специалист по прямому вливанию урона.
   [17] Имба (сленг) - от англ. imbalanced (несбалансированный) - персонаж, который существенно сильнее среднего в данном сэттинге
   [18] Танк (сленг) - игрок, принимающий на себя атаки противника.
   [19] Таунт (сленг) - от англ. taunt (насмешка) - навык, заставляющий цель (или цели) атаковать того, кто им воспользовался, и не обращать внимания на остальных. Необходимый навык для танка.
  
   Глава 2. Дорога к дому
   Из капсулы я вылез со спокойствием, которого, признаться, давно не испытывал. И пустая квартира не давила на меня так, как раньше.
   Я посмотрел на часы. Что ж. Время. Устроившись у тихо шуршащего вентиляторами десктопа, я отстучал в окне чата:
   - Привет, мам.
   - Привет, малыш, - появилось в том же окне.
   Вот никак она не оставит эту манеру называть меня "малышом"... Впрочем, подозреваю, я и в шестьдесят буду "малыш"... И перспектива этого тем более реальна, что она у меня сорвалась еще в первой волне. В незабвенный Друмир [1]. К счастью, выяснилось, что фирма, в которой мама "мирно перебирала кнопочки на компьютере", на самом деле была одним из филиалов бессмертной и всемогучей Конторы Глубокого Бурения, так что Ветераны приняли маму с распростертыми объятиями.
   Отца своего я не помнил. От него остались только несколько фотографий, награды, и свидетельство о смерти с записью "Погиб при исполнении воинского долга". Причем, обстоятельства его смерти так до сих пор и не рассекречены, и даже мама добраться до этой информации так и не смогла. Думаю, это означает, что папа погиб там, где наших военных "не было, потому как и быть никак не могло".
   Я вздохнул, читая рассказ мамы о рейде на Гьярлохотефа, и о том, что ей достался "Такой посох, такой посох! Да я с такой палочкой топовый рейд в одиночку отхилю!!!" Вот интересно: называет меня "малышом", а сама временами ведет себя как двенадцатилетняя девочка, впервые, тайком от родителей забравшаяся в игру глубокого погружения.
   Еще один вздох вырвался у меня, когда я непроизвольно перевел взгляд на пустое место на стене, где еще недавно висела фотография Тани... Да... Накосячил я тогда знатно. На уровне бессмертной снейповой "грязнокровки". И вымолить прощение, так же, как и будущий преподаватель зелий и декан Слизерина - не сумел.
   Собственно, это и было главной причиной моего появления в Землях Меча и Магии. Руководство фирмы, в которую я устроился по рекомендации маминых знакомых, решило, что некоторое время прекрасно обойдется без истерящего, депрессивного аналитика, щедрой рукой выписало мне месяц из почти года накопленного неиспользованного отпуска, и не менее щедрой ногой выпнуло наружу "отдохнуть и полечить нервы". Ну а медики порекомендовали игру с глубоким погружением... желательно - "в максимально удаленном от реальности антураже", чтобы легче было отвлечься от проблем.
   Мама, разумеется, звала к себе, в Друмир. Обещала место в клане и помощь в начальной раскачке, но... Терпеть ее "малыш", и слушать смешки мужиков? Нет уж. Мы пойдем другим путем. Так что, затратив почти сутки на рассмотрение различных игр, и еще пару дней на чтение гайдов, я составил-таки план, и нырнул в Земли Меча и Магии...
   Закончив с описанием трофеев рейда, мама потребовала, чтобы я рассказал ей, как там первый день в ЗММ. В моем рассказе ее особенно заинтересовало упоминание феечки, которую я таскал на руках, и она потребовала, чтобы я ее описал как можно более подробно. Я чуть не покрутил пальцем у виска, но сдержался... Хотя, в принципе, могу себе это позволить: камера не пережила очередного приступа моей истерики... как, впрочем, и микрофон, а покупать новые у меня так руки и не дошли.
   - Мам! - отстучал я. - Феечка - это существо, ростом мне чуть ниже пояса. Какие с ней могут быть "отношения"?! Окстись!
   - Магия умеет много гитик! - очередное послание мамы заставило меня вздрогнуть. - Так что было бы желание!
   - МАМ!!! - набрал я капсом [2]. - Мне бы тут... как бы это сказать... пожрать чего-нибудь надо. А у меня холодильник пустой.
   - Иди уж, "взрослый мужчина", - даже буквы на экране, казалось, светились недовольством. - И ты еще возмущаешься, что я тебя "малышом" называю. Тебе не напомнишь - ты и поесть забудешь, не то что продукты купить.
   - Так вспомнил же... - начал было набирать я, но напротив маминого ника [3] уже горел значок Logoff [4].
   Что ж. Хотя пустой холодильник и послужил поводом для прекращения разговора, но в реальности он так же наблюдался, и требовал наполнения. Так что я собрался, оделся и вышел на улицу. Уже стемнело. Выбор между короткой, привычной и хорошо освещенной дорогой и темными проулками никогда не представлялся мне сложным. Но сегодня, собираясь повернуть, я услышал тихий шелест где-то в глубине сознания. Чем-то это ощущение напоминало то, что я почувствовал в игре. Наверное, стоило перебороть столь... нерациональный порыв, но я почему-то плюнул, и пошел туда, куда меня звал шепот варпа... или то, что казалось таковым моему больному сознанию.
   Темный и страшный путь оказался предсказуемо и ожидаемо безопасным, хотя я и получился дольше. Так что, когда я вернулся домой, времени оставалось только на то, чтобы приготовить принесенные пельмени, съесть их, и ложиться спать, набираясь сил перед завтрашним погружением.
   А утром я залез в капсулу, и оказался в середине боя. По залитой кровью поляне металась... Ну, наверное, это можно было бы назвать "лисой". Да и с "ам - и все", Ариса, наверное, преувеличила... немного. По крайней мере, в то, что зверь, который на четырех лапах доставал мне до пояса, а феечке - с головой, мог эту самую феечку прикончить в два укуса - верилось легко.
   Я присмотрелся, пытаясь понять, чья кровь разлита на поляне. Пять феечек, бесстрашно, но и бесполезно бросались на "лису" с боков, лупили ее крохотными кулачками, и отлетали в стороны, разбрасываемые ударами рыжего хвоста. Посреди поляны возвышался Джонас, прикрывающийся щитом. Судя по тому, что лиса бешено атаковала исключительно его - свою роль танка еретик выполнял замечательно. Как у него это получилось, я понял почти тут же: лиса кинулась на еретика с распахнутой пастью, и тот не преминул вбить ей туда нижнюю кромку своего щита. Деревья вокруг всколыхнулись от вопля, а ненависть, разливавшаяся от лисообразного чудовища, казалось, не давала дышать. Лиса вцепилась в щит, и я с удивлением увидел, как ее клыки легко пробили сталь, которой этот самый щит был окован, и завязли в твердой древесине. Н-да, под такие клыки в моей легкой кожанке - лучше не подставляться.
   - Феечки! Отступайте! Все - вверх! - скомандовал я.
   Феечки послушно рванулись вверх... кроме одной. Кажется, это Аки снова попыталась кинуться на лису, но ее схватили под локти и уволокли. Я одобрительно кивнул. Все-таки, Юкио - хороший предводитель этого маленького коллектива. Жаль только, что сама не додумалась, что их участие в этом бою - бесполезно!
   Я прикинул количество маны. За ночь она немного восстановилась, и теперь я мог наколдовать аж две стрелы Хаоса, но потом - придется штурмовать Место Силы совсем без магии, либо же откладывать штурм на завтра, что было, мягко говоря - не лучшим решением.
   Подбежав к лисе, я треснул ее по загривку крозиусом, и попытался ткнуть кинжалом. Строчка лога битвы, висящая в нижней части моего поля зрения, бесстрастно сообщила:
   "Крозиус: нанесено 4 ед. дробящего урона.
   Кинжал: бессильно скользнул по жесткой шерсти".
   Рядом со мной один из отступников ткнул лису вилами.
   "Вилы бессильно скользнули по жесткой шерсти" - отреагировала система.
   - Фига себе - "шерстка"! - подумал я, и скомандовал: - Копейщики! Бейте ее древками, как дубинами! Те, что с топорами - обухами по передним лапам! Пьен, отходи, прикроешь феечек!
   Через некоторое время лог сообщил, что
   "Передняя лапа "лисы" сломана. Подвижность снижается на 5, мораль - на 1".
   Стало хуже. Теперь лиса уже не рвалась безоглядно на Джонаса, а металась по поляне, пытаясь вырваться с нее. И один из отступников уже покатился по траве, зажимая разорванную клыками хищницы голень. Аппрентис кинулся к раненому без дополнительных указаний, и я мысленно добавил очков на его счет.
   К счастью, это оказался последний успех лисы. Уже знакомые мне светящиеся корешки предотвратили побег, а Джонас, ударом булавы, которую он наконец-таки смог пустить в ход, навесил на лису дебафф "Оглушение".
   После этого на моба, неспособного нормально маневрировать, обрушился град ударов. Каждый из них выбивал немного хитов, а если отступники забывали мой приказ, и пытались рубить или колоть, то в логах снова и снова появлялись записи вида "...бессильно скользнул по жесткой шерсти". Но все равно исход боя был уже предрешен. Но вот лиса издала последний крик, и капнувший опыт возвестил нашу победу.
   Ой, - вскрикнула Ариса, - я теперь... я вижу следы...
   В сущности, в том, чтобы увидать на поляне следы не было ничего удивительного... вот, только, надеюсь, что феечка имеет в виду кое-что другое. Я вгляделся в нее, и среди характеристик отметил ожидаемую и желанную строчку Следопыт 1.
   - Молодец, - похвалил я ее.
   - Молодец? - Ариса посмотрела на меня несчастным взглядом. - Я надеялась, что если я буду принимать участие... что я стану лучше колдовать... что я стану такой, как все!
   - Зачем тебе быть "такой, как все"? - я подошел, и погладил расстроенную малышку по голове. - Зачем тебе быть колдуньей "хуже среднего", когда ты уже есть лучшая из всех нас разведчица?! И можешь стать еще лучше!
   - Правда? - удивленно спросила Ариса.
   - Конечно, правда, - улыбнулся ей я. - К тому же, смотри, - я повел рукой, указывая на затоптанную, разгромленную поляну, - лиса же не здесь материализовалась. Она откуда-то пришла. И там, откуда она пришла, скорее всего - ее логово.
   - Ой! - радостно улыбнулась Ариса.
   - Чего вы ее хвалите?! - разозлилась подлетевшая Аки. - Она струсила и спряталась...
   Ариса грустно потупилась.
   - И правильно поступила, - прервал разнос я. - Магам и разведчикам - не место в первой линии. Вы все должны были отлететь в сторону, устроиться так, чтобы тварь вас не достала, и искать возможностей помочь своим чарами. Вот, кстати, кто предотвратил побег твари?
   - Я... - робко подняла руку Сайя. - Мне Юкио приказала...
   - Молодец, - похвалил я самую высокую феечку. - А ты, Юкио, почти оправдалась за ошибку, когда бросила своих в атаку на это...
   Юкио повесила голову. Мне стало ее жалко, такой несчастный вид она имела... Но, раз уж я не собираюсь снимать ее с командования отрядом феечек - то и жалеть ее не имею права. Она должна осознать, к чему чуть было не привела ее горячность. И, желательно, не повторять ошибок.
   - Ариса, найди, пожалуйста, откуда тут появилась эта тварь, - попросил я. - Только помни, твоя задача - не только "разведать", но и "вернуться со сведениями", понятно?
   - Да, господин, - феечка скрылась за деревьями.
   Я же стал разбираться, чья же кровь разлита по всей поляне. В принципе, феечки, еретик и лучший из бойцов-отступников были живы... Но все-таки...
   - Все живы? - глупый вопрос, но все-таки... может быть - ранен, потерял много крови, но еще жив?
   - Альберта эта тварь сгрызла, - откликнулся один из отступников. - Когда фейка закричала в третий раз за ночь - все кинулись за сброю хвататься, а Альберт махнул рукой, дескать "опять брехня, да когда эта дура уймется!"... А тута эта тварь. Мы и мигнуть не успели, как она порвала Альберта. А потом господин Джонас треснул ее щитом по хребту и что-то крикнул прямо в морду, молодой - долбанул топором, а тама фейки налетели... и Вы появились...
   Я судорожно попытался вспомнить, кто такой Альберт, и чем он выделялся из остальных отступников, когда до меня дошло, что я не вижу на поляне того, кого называл Жрецом. А, значит, если все остальные - здесь, то Жрецом и был этот самый Альберт.
   - Вот теперь вы знаете, - криво усмехнулся я, - что устав караульной службы писали не чернилами, а кровью тех, кто пробовал делать по-своему. Послушался бы Альберт приказа, взялся за оружие - глядишь, и выжил бы... - о том, что в таком случае в землю почти наверняка лег бы кто-то более ценный, я промолчал. - А у вас теперь непростая задача - решить, кто из вас будет идти первым. Раз уж Альберта больше нет.
   Все отступники дружно посмотрели на Фому, и я уже собирался наложить на эту глупость свое вето, когда высказался отступник, отличающийся от прочих роскошными усами.
   - Я пойду. А то молодого жалко. Еще сгинет ни за грош.
   Вот и еще один выделился из уменьшающейся серой массы, и стал ценным членом команды. А ценных - надо бы поберечь. Я пригляделся к его параметрам.
   - Значит так, Роберт, - отступник, которого всю жизнь именовали не иначе, как Бобом [5], удивленно посмотрел на меня, - слушай сюда. Ты идешь впереди. Ты - наше передовое охранение.
   - А фейка? - недоумевающе уточнил Роберт.
   - Ариса, - сделал я ударение на имени, - это головной дозор. В принципе, задачи у вас одинаковые. Обнаружить врага и предупредить о нем. Но если феечка еще может себе позволить ошибиться, повитать в облаках, или еще чего, то ты - нет. Если ты не заметишь опасность - то эта самая опасность на тебя и обрушится.
   - А если замечу? - как-то тоскливо спросил Роберт.
   - Заметишь - кричи, и отступай за Джонаса. Он со щитом - ему и встречать врага. А твоя задача - дать ему время приготовиться к бою. И лучше - если тебе не придется это время выигрывать, "встав насмерть".
   - Понятно, - кивнул Роберт. От его недавней жертвенной обреченности не осталось и следа.
   - Альберту вы ничего такого не говорили, - буркнул один из оставшихся отступников.
   - Альберт так и не принял душой и сердцем принципала нашего культа, - жестко ответил я. - И жить ему, или умереть - решал только он сам. Он и решил.
   Как ни странно, но эта жесткая речь заставила отряд приободриться. Видимо, они решили, что за остальных буду решать я. Правильно, в общем-то поняли... Вот только решение это зависит от очень многих факторов.
   - Да, Роберт, - притормозил я отступника, уже собравшегося было отойти. - Если появиться возможность научиться Внимательности, Наблюдению, Разведке, или чему-нибудь на тему быстрого бега или уклонения - бери. Это - твое. Если понадобятся деньги или еще какие ресурсы - обращайся.
   - Понял, - кивнул он.
   Я же занялся бренными останками лисы. Трофеев в ней я ожидаемо не нашел. В конце концов, ни навыка Охотник, ни Свежевателя у меня нет. Зато описание твари было любопытным.
   "Тевмесская лисица [6]. Результат трудов химеролога. В ней видны следы воздействия магии Жизни, Белой магии и даже Хаоса. На шее зверя - потертость от ошейника, но сам ошейник - отсутствует. Кто же этот чародей, сумевший совместить несовместимое? И как его питомец оказался в этом лесу?"
   "Получено задание: "История чудовища". Ужасная лиса мертва. Но как она оказалась в этом лесу? И что означает ее появление?
   Награда за выполнение: опыт.
   Штраф за провал/отказ: нет.
   Принимаете задание, да/нет?"
   Надо же. Свет, Хаос и Жизнь... В точности, как у меня! Любопытно. Очень любопытно. А задание... конечно, принимаю. Тем более, что никаких ограничений или штрафов не предусмотрено.
   - Пока ждем Арису - всем отдыхать! - приказал я. - Впрочем... Соберите останки Альберта. Надо его похоронить.
   Прикасаться к кускам мяса разбросанным по поляне никому не хотелось, но сделать это было необходимо и все это понимали. Я же, пользуясь положением командира, от работы уклонился и устроился под деревом "анализировать ситуацию", то есть - разбираться с тем, что получил после боя.
   Видимо, тевмесская лисица была как минимум элиткой, а то и мини-боссом. По крайней мере, до следующего уровня мне не хватило совсем чуть-чуть. И, полагаю, только потому, что в бою я практически не участвовал, войдя в игру уже под самый его конец. Но, тем не менее, осталось действительно немного, и был шанс прийти к замку уже четвертым уровнем.
   Системные сообщения о нанесенном и полученном уроне я закрыл, не особенно к ним приглядываясь. Тем более, что на них-то я как раз поглядывал во время боя. А вот сообщение о достижении меня заинтересовало.
   "Получено достижение "Тактический командир". Четко разобравшись в возможностях своих подчиненных и оперативно проанализировав уязвимые места противника, Вы склонили исход боя в свою пользу. Отныне все ваши подчиненные, непосредственно исполняющие ваши команды, наносят на 5% урона больше, а получают - на 2% меньше".
   Это было любопытно, и в этом следовало разобраться.
   - Джонас! - позвал я своего единственного настоящего бойца. - Ударь вот это дерево булавой.
   Тот пожал плечами и ударил. На коре осталась отчетливая выбоина, а рядом с его именем в интерфейсе группы мигнул и пропал значок бафа. Очень любопытно.
   - А теперь - бей его, пока не скажу прекратить!
   Джонас пожал плечами с видом "Чудит барин", - и стал избивать несчастный сухостой. Баф горел, даже не думая пропадать. Видимо, потому, что он продолжал исполнять команду.
   - Господин... - Джонас прекратил наносить удары, и значок бафа немедленно пропал, - ...такое ощущение, что я сильнее бить стал. Чуть-чуть совсем, но сильнее!
   - Так и должно быть, - кивнул я ему. - А теперь сделай два шага влево и стой на месте.
   Баф снова появился, и горел, пока я не отдал следующий приказ.
   - Все, свободен.
   И еретик отправился помогать похоронной команде.
   Сам ритуал похорон не занял много времени. То, что осталось от Альберта, закопали, над могильным холмиком товарищи погибшего сказали по несколько добрых слов, и воткнули в изголовье сколоченную из вырубленных жердей восьмиконечную звезду.
   - Да будут добры к тебе Изменчивые Ветра, - проводил я погибшего, и, с некоторым удивлением ощутил в шепоте варпа, теперь звучавшем в моем сознании почти неслышно, но постоянно, согласие и одобрение.
   Тягостную атмосферу развеяла ворвавшаяся на поляну Ариса.
   - Там такое, такое...
   Вот только сразу идти за разведчицей - не пришлось. На поляну спланировала Королева Фей.
   - Господин, - она поклонилась, зависнув в воздухе. Если бы она действительно летала за счет крыльев - такой фокус ей бы ни за что не удался. Но феечки - дети магии, и их полет - чистое волшебство. - ...вы спасли наше поселение и я готова принести вам вассальную присягу, - даже не оглядываясь, я почувствовал, как округляются глаза у Пьена. Сам-то он согласился на ученическую клятву, чтобы не приносить оммажа, и тут видит, как именно так поступает феечка, существо по определению светлое. - ...больше мне нечем вас отблагодарить. Разве что доставить очередную меру кристаллов... но их я и так вам обещала.
   - Как тебя зовут? - поинтересовался я. Раньше это было бы неуместным: если бы Королева хотела этого то представилась бы сама. Теперь же я спрашивал не властительницу своего народа, но своего вассала... пусть она и осталась Королевой.
   - Морико, - ответила она, и я улыбнулся про себя. "Дитя леса"... Это имя очень идет лесной феечке.
   - Я принимаю вассальную клятву, твою, Морико, и твоего народа. И обещаю помогать и защищать вас, как и подобает сюзерену в отношении вассала.
   Морико радостно улыбнулась. Кажется, она ожидала чего-то иного.
   - Милорд, - обратилась она ко мне. - Две моих подданных прибудут в ваше распоряжение в начале следующей недели. К сожалению, без дополнительных построек, это все, что я могу вам обещать.
   - Только смотри, чтобы это были добровольцы, - предупредил я ее. - Если таковых не будет - лучше не отправляй никого.
   - Хорошо, милорд, - согласилась Морико.
   - И еще... - остановил я ее, когда феечка уже собиралась улетать. - Ты не расскажешь, как вы вообще очутились в этом лесу, и откуда тут такое чудовище?
   - Мы... - Морико потупилась. - Когда Империя Грифона отправила на границы с Хранителями Древних одного из своих лордов-магов, известного своими... исследованиями на границе запретных областей, Совет города-крепости Олваирин [7] решил, что за столь... неоднозначным Владетелем на наших границах необходимо наблюдать... - "шпионить" - перевел я с дипломатического на русский, но озвучивать перевод не стал. - И послал нас, чтобы мы основали тут малое поселение. Но когда мы уже устроились, и перенести наш Домик-на-Дереве без помощи Старших [8] стало практически невозможно - появилась эта... лисица. Она убивала моих подданных, и все силы мы тратили на то, чтобы не погибнуть всем... Мы взывали о помощи к Олваирину... но Граница почему-то закрылась, и Старшие ничем не могли нам помочь. Я молила Мать-природу, чтобы она послала защитника... а пришел ты.
   "Задание выполнено. "История чудовища. Часть 1". Вы узнали, что о тевмесской лисице знает Королева Феечек. Но сколько правды в том что она сказала? И сколько - того, что она считает правдой? Продолжите путь по следам чудовища и подтвердите или опровергните догадки Морико.
   Награда: опыт, предметы.
   Штраф за провал/отказ: нет".
   А вот и уровень. Я тепло попрощался с Морико, и задумался. Правда, думать о том, что выбрать из доставшегося при повышении уровня - не пришлось от слова "совсем". Выбор между "Мастером разрушения материи" и "Восстановлением маны" на данном этапе нельзя было назвать сложным. И "Восстановление" добавилось в копилку моих умений немедленно, как только я прочитал его название. Ну а добавление единички Силы, видимо, было следствием того, как я лихо избивал элитку своим крозиусом.
   Размышлял я об истории клана феечек. В ней были любопытные моменты. В частности - закрывшаяся Граница. Видимо, это произошло как раз тогда, когда прежний владетель домена, лорд-маг Арнериус обрел Знания от своего последнего эксперимента, и домен был выделен под "песочницу" для меня. Это, в принципе, хорошо совпадает с моими предыдущими выводами...
   - Вы верите ей? - подошел Пьен.
   - Пока что нет оснований не верить, - ответил я ему.
   - Но... - ученик запнулся. - Как такое вообще может быть? Чтобы эльфы, Светлые эльфы - шпионили за лордом-магом Империи Грифона? Чтобы лорд-маг посылал чудовище, чтобы убивать созданий Света? Как?!
   - Вот так - усмехнулся я. - Добро пожаловать в реальную жизнь.
   - Господин! - замельтешила перед нами Ариса. - Пойдемте! Там такое...
   Следы, которые мог бы заметить я, исчезли очень быстро. Но феечка продолжала уверено вести нас вперед. И вскоре обнаружилось логово чудовища. Нет, это отнюдь не была нора в земле, грязная, сырая и с копошащимися червями. Логово было волшебное, а значит - благоустроенное. Небольшой дом, который так и тянуло назвать "усадьбой", прятался за крепким частоколом. Справа от дома располагалась пристройка, которая в обычной крестьянской избе была бы курятником, но, судя по дверце, возле которой лежали маленькие клочья рыжей шерсти, была на самом деле лисятником.
   - И как вы это не заметили? - обратился я к Арисе.
   - Не знаю, - покачала головой она. - Я часто здесь летала, и никогда ничего подобного не видела!
   В принципе... Если за химерой требовался регулярный уход, возможно - магический, то понятно, что здесь поселили волшебника, который и защищал свое жилище от обнаружения феечками. Вот только хозяин жилища или погиб вместе с Арнериусом, или дезертировал после нее, и его заклинание спало. Я проверил эту гипотезу, и пока что не нашел в ней откровенно слабых мест. А насколько она соответствует истине - сейчас и посмотрим.
   На стук никто не отозвался. И даже когда пара отступников покрепче помогли Роберту перебраться через забор - это не вызвало никакой реакции. Наш разведчик открыл преграждающий дорогу внутрь замок умопомрачительной сложности вида "крючочек с петелькой", и мы вошли. Дверь в дом оказалась вообще не заперта.
   Впрочем, причина отсутствия реакции со стороны хозяина дома выяснилась практически сразу. Он все еще сидел над своим последним докладом, вот только закончить этот доклад у него не было почти никаких шансов. Разве что им в ближайшее время займется мастер-некромант. Перекушенная шея не оставляла других вариантов.
   - Ариса, - попросил я нашего следопыта, - можешь определить: что здесь случилось?
   - Сейчас... - откликнулась феечка. - Так... Хозяин встал, впустил лису и сел за стол. Лиса вошла, покрутилась по комнате, подошла к столу... кажется - получила какую-то подачку, и отошла к камину, где легла и лежала какое-то время. А потом... Потом она встала, и прыгнула на него, - феечка ткнула пальцем в труп, сидящий за столом, стараясь на него не смотреть. - И убила. А после - выбежала на улицу. Все.
   Я пустился на колено перед феечкой.
   - Спасибо, Ариса. Ты очень помогла. А теперь - иди на улицу, и смотри, чтобы никто к нам незамеченным не подошел, поняла?
   Ариса кивнула и вылетела из дверей. Все-таки в доме, где несколько дней пролежало мертвое тело атмосфера была не самой приятной.
   Я подошел к столу. Среди потеков запекшейся крови на последнем послании погибшего мага можно было разглядеть лишь отдельные слова.
   "Мило", видимо - начало слова "милорд", "нери", похоже - "Арнериус", "шпионки", "еще одн", наверное - "одна", "...овил зак...", думаю - "обновил заклинание", или "заклинания". И дата. Два дня назад, то есть - за день до моего появления в домене.
   - Вот... - подошедшая Аки ткнула ноготком в дату. - В этот день погибла Юмеко. Наверное, ее этот урод и назвал "еще одна шпионка"! Урод!
   Как ни странно, но квест "История чудовища" не закрылся. Видимо, система считала, что собранной информации о связи лисицы и Арнериуса - недостаточно, хотя на мой взгляд все было ясно.
   - Обыскиваем дом, - приказал я. - Но будьте осторожны. Вдруг лиса была не одна?!
   Обыск принес некоторые результаты. В частности, был найден "Малый жезл мага воды", усиливающий заклинания этой стихии. И несколько свитков заклинаний стихийной магии, совершенно мне не нужных. В принципе, как только получу замок и представительство Торговой гильдии, все это можно будет попробовать продать... Хотя, подозреваю, что подобным низкоуровневым дропом [9] аукционы просто забиты и цены на него - мусорные. Из полезного же нашлось "Кольцо младшего целителя", усиливающее исцеляющие заклинания на 5%, которое я тут же передал Пьену, Амулет Еретика (носитель получает Метку Древних владык Хаоса), который достался нашему еретику - Джонасу, и походная алхимическая лаборатория, в которой нашлись три фиала Малого эликсира маны. Пузырьки с маной я немедленно расположил на специально для этого приспособленном поясе - неотчуждаемой принадлежности всех героев-игроков, а коробку-лабораторию - засунул в инвентарь, благо она была именно "походной", и вполне поместилась.
   - Учитель, - обратился ко мне Пьен, - а зачем светлому магу такое... - и аппрентис ткнул пальцем в Амулет Еретика, уже гордо висевший на груди Джонаса. Я улыбнулся. У меня были идеи по этому поводу, но высказывать их было... рановато.
   - Думаю, - покачал головой я, - мы узнаем об этом, когда доберемся до Места Силы этого домена.
   - Пойдем? - с энтузиазмом спросил ученик.
   - Пойдем, - согласился я.
   И мы двинулись от разграбленного жилища мага-смотрителя за лисой, выстроившись в походный ордер. Впереди на некотором удалении от основных сил двигалась Ариса, всячески скрывая свое присутствие от любых любопытствующих, и стараясь сама таковых обнаружить. В колонне основных сил первым шагал Роберт, настороженно зыркающий по сторонам. За ним, закинув щит за спину, и повесив булаву на специальный ремень на поясе, двигался Джонас, потом шли мы с учеником, а уже за нами, в качестве арьергарда тянулось прочее трудовое крестьянство.
   - Ну что, ученик, - обратился я к Пьену, - пришло время для первого урока. Ну-ка, подумай, о чем нам говорят найденные при погибшем маге вещи?
   - Он был магом воды? - несмело произнес аппрентис. - И алхимиком... - Я кивнул, поощряя Пьена рассуждать дальше. - Наверное, для поддержания химеры требовались не только заклятья, но и зелья! - обрадовавшись моему согласию, выдал ученик. - И зелья какие-то несложные: иначе либо в доме была бы полноценная лаборатория, либо не было бы вообще никакой, и их погибшему доставляли бы из замка... - Пьен вопросительно посмотрел на меня.
   - Ты не учел два возможных варианта, - улыбнулся я. - Погибший мог быть гениальным алхимиком, варившим сложные зелья даже с этим походно-полевым снаряжением... - Пьен набычился, показывая, как он относится к такой версии. - Да, это маловероятно, - согласился я. - Но совсем исключить такой вариант мы не можем: не хватает информации. И второй вариант: для химеры зелья вообще не были нужны, а алхимичил погибший на досуге и для себя.
   Пьен вздохнул, и повесил голову.
   - Ну-ну, не огорчайся, - подбодрил я его. - Ты на то и ученик, чтобы учиться и совершать ошибки. А я - на то и учитель, чтобы эти ошибки находить и исправлять. Ну, и подсказывать, как их избегать в дальнейшем.
   - Тогда... - задумался Пьен... - не знаю даже... но... Маг воды... он же не мог создать химеру, при создании которой использовалась магия Хаоса! Хаос не совместим с магией стихий!
   Я довольно кивнул. Все-таки, Пьен догадался посмотреть на мертвую лисицу и запомнил важный момент.
   - Впереди - дом, - вернулась из дозора Ариса. - И там кто-то есть... Но я не знаю - кто. Внутрь залетать не стала.
   Аки подбоченилась, и начала было что-то говорить, но я перебил ее.
   - Ты правильно поступила, Ариса. В доме твои возможности спрятаться - недостаточны. Но хоть что-нибудь можешь сказать об обитателе дома?
   - Я... - Ариса запнулась, о чем-то подумала, но все-таки решилась сказать. - Я не почувствовала там жизни... Но там все равно кто-то есть! Точно - есть!
   - Нежить, голем... надеюсь, все-таки, что не элементаль... - перечислил я возможные варианты. - В общем, идем вперед, но осторожно. Джонас, готовься к бою.
   Еретик перекинул щит себе на руку и взялся за булаву. Я попытался прислушаться к интуиции, которая временами выручала меня в реальности... но сейчас в шепоте варпа услышал только, что чрезмерная экономия - вредна. Так что я наложил на один из "дротиков", которых для Фомы наделали штук десять, Оружие Хаоса. Это лишило меня примерно трети имевшейся маны, зато голоса в голове утихли до неразличимого шепота, больше не подавая никаких подсказок.
   В дом первым зашел Джонас, за ним последовал Фома, а после - мы с Пьеном. Остальные отступники и феечки - остались на улице. В дверях я остановился, и указал Пьену на клок рыжей шерсти, зацепившийся за плохо оструганную доску. Ученик расширил глаза, но согласно кивнул мне.
   Пройдя сени, мы очутились в горнице. На полу лежало тело, отчетливо кем-то обглоданное. Но вот смертельная рана сильно напоминала ту, от которой погиб так и оставшийся безымянным маг. Только если маг так и не понял, отчего умирает, до последнего момента доверяя заклятьям, контролировавшим тевмесскую лисицу, то безвестный хозяин избы - паниковал и пытался убежать от ворвавшейся в избу смерти. Но результат получился практически одинаковым: укус в затылок, переломавший шейные позвонки.
   - А неплохо тут этот черноногий расторговался! - Джонас склонился над трупом, снял с его пояса и перекинул мне кошель, в котором была огромная, непредставимая для среднего крестьянина сумма в пятьсот золотых. - Видимо, интересные травки он тут...
   - Твари! Грабители! МЫТАРИ!!! - завопил призрак, появляясь из печки.
   Он кинулся ко мне, и попытался отобрать свой кошелек. Но призрачные пальцы легко прошли сквозь кошель, не встречая сопротивлений.
   Джонас, подхватив булаву, выкрикнул в призрачный затылок удивительно удачно срифмованную хулительную вису [10] о "сиволапых гречкосеях", в которую ловко вплел "непроизносимые речи" [11].
   - Да ты - настоящий скальд! - восхитился я. - Где только научился?
   - Ну, дык! - с усмешкой отозвался Джонас, пока призрак висел посреди горницы, медленно постигая суть сказанного. - Могем, когда хочим! Ох!
   Джонас попытался принять на щит удар разъяренного призрака. И это ожидаемо не помогло. Уровень здоровья еретика медленно, но верно пополз вниз.
   - Пьен, реген [12] на Джонаса! Джонас, матери его, не останавливаясь! - заорал я, раздавая командные бафы. - Фома, атакуем вместе!
   К счастью, призрак оказался на удивление слабенький и глупый. Взбешенный нидом [13], в котором еретик приписал ему череду предков, длиной которой мог бы гордиться любой дворянин, но такого поведения, что их пустили бы не во всякий бордель, резонно опасаясь за моральный облик работниц, призрак бросался на Джонаса, но не мог пробить наложенную Пьеном регенерацию. В то же время у него самого лекаря за спиной не было, и Оружие Хаоса медленно, но верно снимало с него хит за хитом. Лишь в последний момент призрак сообразил, что "что-то пошло не так", и попытался сбежать обратно в печку, но не успел. И кривоватый дротик Фомы покончил с его нежизнью.
   Опыта капнуло всем, даже тем, кто был снаружи, но по чуть-чуть, вполне соответственно уровню оказанного сопротивления. Обыск же избы больше ничего не дал. И мы отправились дальше.
   По дороге я несколько раз отмечал на своей карте пересекавшие наш путь дороги. В конце концов, дороги редко прокладывают из ниоткуда в никуда, и, скорее всего, на обоих концах накатанной колеи нас ожидало что-то любопытное. Но пока что исследовать это "любопытное" не было ни времени, ни сил. Надо было двигаться к моему будущему замку.
   Дальнейшая дорога была мало примечательна. Стоит упомянуть разве что зомби, судя по всему, так же загрызенного тевмесской лисицей, который поделился с Джонасом кольчугой и шлемом, со мной - кошельком на 300 золотых, и со всеми нами - еще капелькой опыта. Правда, эта встреча стоила нам еще двух часов времени, в течение которого отступники, под бдительным взглядом Джонаса отдраивали доставшиеся ему части доспеха от невыносимой вони. Впрочем, 20 единиц маны, которые восстановились у меня за это время - лишними быть просто не могли. Ведь, как известно, "Маны много не бывает. Ее бывает либо "мало", либо "слишком мало".
   Но вот очередная звериная тропа вывела нас из балки к склону, вроде того, по которому я спустился в нее. Пренебрегать знаком судьбы было бы глупо, и мы поднялись наверх. Конечно, наверху, в вольной степи, Арисе стало негде прятаться, зато подъем на относительно небольшую высоту обеспечил феечке огромный радиус обзора.
   - Там, там! - запищала она, спикировав ко мне, и возбужденно размахивая руками.
   - Что "там"? - уточнил я.
   - Там... река! И замок... Был.
   И действительно, скоро впереди показалась высокая стена... правда, целых фрагментов в ней было меньше, чем обрушенных. Войдя в пролом, я поднялся на чудом устоявшую башню и взглянул вперед. Там, метрах в двадцати от края выдававшегося в реку столба, в воздухе висел остров. Под ним бурлил и ярился чудовищный водоворот. Обрывистый берег соединял с островом непонятным образом сохранившийся в катаклизме мост.
   Некогда возвышавшаяся на парящем острове цитадель и была, видимо, эпицентром разразившейся катастрофы. А от самого острова тянула узнаваемым привкусом Искажения. В сущности, похоже, именно оно и было причиной того, что никто до сих пор не взял его под свою руку и не объявил эти земли своими. Впрочем, долго такое статус кво сохраняться просто не могло.
   Неподалеку от моста уже стояли несколько телег, запряженных смирными крестьянскими лошадками, и тяжело нагруженных камнем и деревом. А возле самого моста раздраженно расхаживал рыцарь в сверкающих доспехах, и застыли статуями два воина в кожаной броне. Судя по всему, это были аналоги еретиков из светлой ветки, признаться, забыл, как они называются.
   - Надо поторопиться? - спросил Пьен.
   Признаться, мне сложновато было определить, за кого он болеет в этой гонке. Все-таки, определенное впечатление, зафиксированное системой в виде "Дружеской" репутации я на него произвел. Но с другой стороны - старые стереотипы выкорчевываются из рук вон плохо, а там - были его былые соратники, герой, воины и крестьяне Империи Грифона.
   - Нет, - покачал головой я. - "Мы будем во весь опор сидеть здесь", - процитировал я "Черную стрелу" [14].
   - Но... - начал было ученик, но я перебил его.
   - В чистом поле нас сомнут. Там три воина, а у нас - только один.
   - Один? - удивился Пьен.
   - Отступников я особо не считаю, - покачал головой я. - А феечек - тем более. Какой из себя воин ты - мы уже выяснили... - Пьен сжал рукоять своего меча. Второй я жесточайшим образом отобрал у мальчишки и запихнул в свой инвентарь. Так я, по крайней мере, был почти уверен, что он не порежется. - Ну а я сам... Крестьянина я одолею. Может быть. Наверное. Но вот вступать в схватку с воином... М-дя. Можно, конечно. Но только если не интересует результат.
   - Но... - начал снова Пьен.
   - Зато у нас есть преимущество, - продолжил я. - У нас есть аж два мага, и трое из нас будут неплохо себя чувствовать в Искажении. Так что - дадим им разделиться, ведь кого-то они точно оставят охранять телеги, и углубиться подальше в Искажение. И только потом - атакуем. Оставленных у телег - попробуем взять живыми. Подданные мне пригодятся. Ну а потом... Бой в Искажении - расклад в нашу пользу. Уж времени на несколько Стрел Хаоса Джонас под регенерацией мне там выиграет.
   - Но если он захватит Место Силы... - начал было Пьен.
   - Не захватит, - усмехнулся я. - не думаю, что там достаточно "пришел, увидел, захватил". Скорее - есть там какая-то еще пакость, разбираться с которой лучше, не имея на плечах чужих воинов.
   Между тем комедия "У моста" продолжалась. Рыцарь схватил одного из крестьян за шкирку и пинком отправил на мост. Тот двинулся вперед, выставив перед собой косу, ничем не отличавшуюся от тех, которыми были вооружены наши отступники. Первый доброволец отчетливо припадал на правую ногу. Издалека мне было не очень хорошо видно, но думаю, оружие в его руках ходило ходуном от страха. Следом еле ползли еще двое. Окровавленные повязки на них были заметны даже с такого расстояния. После этого передового отряда, который так и тянуло назвать "инвалидной командной", двигались основные силы: более-менее здоровый крестьянин и два воина. В арьергарде, прикрывая тылы, гордо выступал обладатель крепчайшего доспеха и лучшего оружия в этой компании - остававшийся пока безымянным рыцарь.
   К тому времени, когда мы добрались до моста, захватыватели чужого замка уже скрылись из виду. Тем лучше. Я во главе своих воинов подошел к сжавшимся на телегах крестьянам. Те уже успели оценить расклад сил: на них обоих хватило бы одного Джонаса. К тому же мораль у них и так уже была в зоне паники.
   - Жить хотите? - спросил я, помахивая крозиусом.
   - Д-д-да... - проблеяли крестьяне.
   - Клятву, - без пояснений произнес я. Впрочем, поняли меня правильно.
   - Клянемся служить верно и преданно... - дрожащими голосами стали произносить пленные. Пришлось подбодрить их Воодушевлением, иначе процедура принесения клятвы затянулась бы до самого появления их прежнего сеньора.
   - Отлично. Принято, - усмехнулся я, наблюдая, как в их характеристиках надпись "крестьянин" сменяется на "отступник". Теперь так... Вы все, - обратился я к отступникам, как прежним, так и новым. - Оттаскиваете телеги подальше от моста, и ждете приказаний. Если случится что-то непредвиденное, и на вас выйдет кто-то еще - бросайте телеги нафиг, и прячьтесь в развалинах. Феечки вам помогут. Фома, - кивнул я затянутому в старых доспех Джонаса метателю, - за старшего. Юкио, - обратился я к старшей феечке. - Феечек - оставляю на тебя. Когда я вернусь - вас должно быть шестеро.
   - А если будет больше? - поинтересовалась Акеми.
   - Чем больше - тем лучше, - ответил я.
   На мост мы вступили втроем. Признаться, я немного ожидал, что с рыцарем и его свитой мы встретимся еще на мосту, в крайнем случае - где-то в ближней к острову его части. Но нет. Мы спокойно пересекли мост, и даже сумели немного отойти от обрушенных ворот.
   Что сказать? Замок был не "загородным жилищем аристократа", а готовой к осаде крепостью. На узкой улочке один воин мог сдерживать множество противников. И то, что стены по сторонам лежали в руинах - сути и смысла сооружения не меняло.
   Когда рыцарь и его команда показались возле ворот, я понял, почему они потратили столько времени. Двигались они в прежнем порядке, то есть - впереди покалеченные крестьяне, а сзади - рыцарь.
   - Кто ты такой и как смеешь нападать на моих людей!? - вопросил рыцарь, приняв позу, которая ему самому, наверняка казалась гордой и даже в чем-то величественной.
   Прежде, чем отвечать, мне пришлось потратить несколько секунд на то, чтобы справиться с гомерическим хохотом.
   - Я - Кайларн, - блеснул я Кольцом Лорда, - новый владыка этих земель и подданных. Преклони колено передо мной, принеси оммаж [15], и я забуду эту нелепую попытку бунта.
   Признаться, какое-то время мне казалось, что рыцаря хватит удар, и он избавит меня от необходимости возиться с собой, так побагровело его лицо за решеткой забрала.
   - Убейте! Убейте их всех! Я желаю видеть их головы на кольях!!! - заорал он, и его "славное воинство" двинулось вперед, покачиваясь как от прежних ран, так и в волнах анизотропии искаженной реальности.
   - Джонас, сдержи их, - приказал я, полюбовавшись, как возле его ника возникает значок "Выполняющий приказ". - Пьен, на тебе - лечение.
   На этом возможные команды закончились, и мне осталось командовать только собой.
   Я взмахнул крозиусом. Стрела Хаоса, оставляя в воздухе отчетливый рдеющий след, описала петлю Нестерова, по широкой дуге обогнула голову Джонаса, и ударила в одоспешенную грудь рыцаря.
   "Стрела Хаоса нанесла 48 единиц урона" - бесстрастно информировала меня Система. Полоска жизни рыцаря дернулась практически незаметно.
   - Ха! - заорал приободрившийся рыцарь. - Жалкий колдунишка! Смотри как надо!
   Рыцарь поднес меч ко лбу и пробормотал молитву. Ну, что сказать... Стрела духа, базовое боевое заклятье Белой магии, да еще в исполнении Рыцаря, не отличающегося высокой Силой Магии (иначе - фиг бы ему, а не носить тяжелые латы), не должна была снять много хитов. Но едва стоящему на ногах крестьянину, в которого она ударила, описав в воздухе замысловатый вензель, повинуясь изгибам искаженного пространства - хватило.
   - Смотрю, - флегматично согласился я. - И мне даже нравится то, что я вижу. Давай-ка еще раз: глядишь, мне и не придется самому вас убивать!
   Разумеется, откат у меня закончился раньше, и вторая Стрела Хаоса выбила еще 69 хитов из широкой рыцарской груди. Ответная же Стрела Духа попала. И даже попала в Джонаса, немного разминувшись с рукой правого из воинов светлой стороны. Но регенерация, обновленная Пьеном, пережевала нанесенный урон, не поморщившись. Не поморщился и сам Джонас, весело помахивающий булавой. И так невысокая из-за пребывания в Искажении, и, как я подозреваю, "талантов" командира, мораль противостоящих воинов просела при виде неуязвимого противника. Крестьяне же... Один из них сунулся вперед, получил удар булавой в грудь и отлетел к стене, где и улегся поудобнее, дожидаясь конца сражений. Второй же и вовсе, схватился за перевязанную голову и отполз в сторону. Воины же продолжали натиск, но делали это совершенно без огонька, и взмахивали мечами все реже и медленнее, явно дожидаясь: чем закончится магическая дуэль предводителей.
   Вот тут у рыцаря был шанс. Если бы он забросил магию, и с боевым кличем ринулся вперед, увлекая за собой своих воинов - у него был небольшой шанс стоптать Джонаса и добраться до меня прежде, чем закончится не столь уж и длительный откат. Но, вместо этого, уверившийся в моей магической слабости, рыцарь решил поиграть в мага, и сам дожидался отката своей Стрелы духа. Естественно, у меня заклятье опять откатилось раньше. Третий раз направляя крозиус на врага, я был уверен, что это - последний удар этой схватки. И, как ни странно, на этот раз я оказался прав.
   "Стрела Хаоса наносит 342 единицы урона. Рыцарь Элайя мертв".
   - Н-ну? - обратился я к выжившим противной стороны.
   - Милорд Кайларн предлагает безоговорочную капитуляцию, - перевел Пьен.
   Вскоре еще четыре точки на карте сменили цвет с красного на зеленый, а классы "Пехотинец" и "Крестьянин" - превратились в "Еретика" и "Отступника" соответственно.
   - Уходите с острова, - приказал я новым вассалам. - Найдете в руинах отступника Фому или феечку Юмико - и будете выполнять их приказания, пока я не вернусь! Пьен, мана еще есть? - тот с сомнением кивнул, и я передал ему предпоследний фиал с малым эликсиром маны. - Подлечи этих, - я кивнул в сторону с трудом стоящих на ногах бывших крестьян, а ныне - отступников.
   Две Регенерации, - и они готовы были покинуть столь негостеприимный остров. Мы же пошли дальше, но не раньше, чем произвели любимое действие всех игроков - сбор лута, а точнее - мародерство. Доспехи рыцаря никому из нас не подошли, и я приказал оклемавшимся новообращенным отступникам оттащить их с собой, как, впрочем, и меч рыцаря. Мизеркордию [16] же его я сунул за пояс, "на всякий случай". А вот кошелек рыцаря меня порадовал. Видимо, Элайя, в отличие от меня, ответственно подошел к задаче захвата Места Силы и постройке замка. В его кошельке было ровно 2500 золотых монет. С учетом подогнанных телег с 5 мерами камня и 5 - дерева, на замок как раз хватит... Если я смогу одолеть приготовленный впереди сюрприз, в наличии которого не стоило даже сомневаться.
   Некоторое время ничего интересного не происходило. Три кристальных собачки, встреченных по одной, может быть и представляли бы какую-то опасность для тех, кто подвержен действия искажения, но мы втроем забивали их, даже не обращаясь к Регенерации, и двигались дальше, потратив время разве что на то, чтобы подобрать еще меру кристаллов.
   Но вот мы дошли и до центрального покоя в донжоне. Кивнув Пьену и Джонасу, чтобы не шли за мной, я открыл двери и шагнул внутрь. В тускло освещенной, несмотря на яркий полдень, зале, на скромном, для подобных произведений мебельного искусства, троне сидел призрак. Попытка узнать его характеристики дала следующий результат:
   "Лорд-маг Арнериус. Химеролог. Призрак. 24 уровень"
   - Непреодолимо! - загрохотал в моем сознании шепот варпа.
   - Здесь грустно и одиноко, - тихо произнес призрак, заметив мое появление. - Поговори со мной, путник!
   Я чуть было не сел прямо там, где стоял. Чувство юмора создателей этого мира было богатым... и нездоровым.
  
   [1 ]См. Дмитрий Рус "Играть чтобы жить".
   [2] Капс - текст, набранный большими буквами. При общении в сети соответствует крику.
   [3] Ник - сокращение от англ. nickname (прозвище, псевдоним) - псевдоним, используемый для сетевого общения
   [4] Logoff - отключено.
   [5] Да, и автор, и его герой знают, что до прихода героя никто этого отступника никак не именовал, потому как и его самого не было. Но Кайларн старается получше отыгрывать роль и даже в мыслях если и допускать отступления от нее - то по минимуму.
   [6] Тевмесская лисица - неуловимая лисица-людоед, разорявшая окрестности Фив.
   [7] Олваирин - от Олва (ветвь) и -ирин (город) - Город Ветвей (квенья, язык эльфов Заокраинного Запада)
   [8] Старших - в данном случае имеются в виду маги эльфов.
   [9] Дроп (сленг) - от англ. to drop (падать) - добыча с игровых монстров.
   [10] Виса - элемент скальдической поэзии. Могла употребляться как в составе более сложных произведений, так и быть самостоятельным произведением.
   [11] Непроизносимые речи - тяжкое оскорбление. Как правило, содержат намек на нестандартную ориентацию хулимого.
   [12] Реген (сленг) - в данном случае именно заклинание Регенерация, в общем - любой ХоТ (Heal over Time) - лечение, растянутое во времени.
   [13] Нид - хулительная песнь. Может состоять из нескольких вис.
   [14] См. Р.Л. Стивенсон "Черная стрела", точнее - одноименный фильм. Фразу произносит антагонист главного героя.
   [15] Омаж или гоминиум - ритуал принесения вассальной присяги.
   [16] Мизеркордия - "кинжал милосердия", узкий, стилетообразный кинжал, предназначенный для добивания раненных рыцарей.
  
   Глава 3. Замок Хаоса
   Закинув ноги на спинку дивана, а руки - за голову, я размышлял, вспоминая разговор с лордом-магом Арнериусом. В ответ на его просьбу "поговорить", я подошел я трону и уселся прямо на богатый ковер, на котором не было даже следа катастрофы, уничтожившей замок.
   - Я расскажу тебе историю мага, - начал я. - Он был так себе маг, не из Великих, но и не "даром преподаватели время со мною тратили". Колдовать умел, но до того, чтобы самому стать лордом-магом ему чего-то не хватало. То ли Силы, то ли знаний, то ли амбиций. И вот он прибился к свите мага, которого посчитал достойным. И сюзерен дал ему задание... Правда, сути задания я так и не понял: то ли приглядывать за группкой шпионов, то ли извести их. Но факт в том, что для выполнения этого задания магу была придана опасная химера. Наш маг, назовем его "Синим", потому, как он был магом Воды, присматривал за химерой, подновлял необходимые заклятье, варил и скармливал химере указанные зелья и периодически отчитывался перед сюзереном. Правда, химера, бродя по лесу, пожирала не только шпионов, против которых была направлена, но и обычных крестьян, и даже убила молодого послушника Церкви Света, но доброго мага это не сильно волновало: ведь его сюзерен был Великий маг, и его заклятья надежно удерживали химеру от нападения на Синего.
   - Послушника точно химера убила? - уточнил Арнериус.
   - Кто знает? - я покачал головой. - Но когда он поднялся как зомби - на переломленной шее все еще были следы клыков, которые были заметны даже после того, как ему топором смахнули голову.
   - Вот как... - задумался прежний правитель домена. И он пробормотал куда-то в сторону: - а я-то все гадал: чего тут инквизитор рыщет? А оно вот оно как... Не любит Церковь, когда ее послушники пропадают... А уж если погибают, да еще по вине мага... - заметив, что я внимательно прислушиваюсь к его бормотанию, Арнериус улыбнулся. - Хорошо, что уже не мне с этим разбираться. Но ты продолжай. Твоя история заинтересовала меня. И что же случилось с незадачливым магом, не послушавшимся доброго совета, и не перенастроившим заклятья подчинения на себя, хотя и получил все необходимые Знания?
   - Думаю, вы уже поняли, - усмехнулся я. - Когда с лордом-магом, правителем домена и сюзереном Синего что-то случилось, - я обвел взглядом медленно колыхавшиеся стены, за которыми начинались разрушения, - его заклятья - пали, и бесконтрольная химера убила того, кто за ней присматривал. Синий как раз писал очередной доклад, и, судя по всему, даже не успел осознать происходящего. Но вот что именно случилось с сюзереном погибшего, я не могу понять, даже придя в самое сердце его Силы. "И ответ выскальзывает из рук"...
   Призрак постукивал пальцами по подлокотникам своего трона.
   - Хорошая история. Поучительная, - усмехнулся он. - Ведь сделай Эррон все так, как я ему сказал, - вот как... погибшего звали Эррон. Я запомнил это, хотя пока что не видел ценности данной информации, - то сейчас был бы свободным магом с сильной химерой на поводке...
   - И отрядом инквизиции, идущим по его следу, - продолжил я, сметая из поля зрения сообщение о завершении задания, повысившемся уровне и лимите дневного повышения.
   - Не без того, - согласился Арнериус. - Но это обычная судьба свободного мага. С инквизицией рано или поздно, но пересекаются все... Разумеется, я говорю о магах Империи Грифона. Что там у других - меня как-то никогда не интересовало. Что ж... Тогда у меня к тебе есть еще вопрос. Вот ты пришел сюда. Что ты теперь собираешься делать? Будешь предлагать мне присоединиться к твоему культу и его Крестовому походу?
   Я прикинул вероятность того, что герою 4-го... а, нет, уже 5-го уровня дадут усилить свои войска призрачным магом 24-го... и решил, что единицей в шестом или седьмом знаке после запятой можно спокойно пренебречь.
   - Думаю, если бы ваше положение в качестве призрака было хотя бы терпимым, то домен не ждал бы нового Лорда, а превращался бы в Некрополь под предводительством Лорда-Призрака.
   Арнериус кивнул.
   - Ты прав, - тяжело произнес он. - Меня ждет следующий Великий Эксперимент, а я сижу здесь, ожидая того, кому смог бы доверить свое Место Силы. Жаль, конечно, что ты - не Имперец. Все-таки, при жизни я был патриотом своей страны... - лорд-маг сделал паузу и я склонил голову.
   - Я не собираюсь воевать с Империей... если она не соберется воевать со мной.
   - Что маловероятно, - вздохнул Арнериус. - Глава еретического культа, да еще маг Хаоса... Радует только, что этот мелкий домен очень далеко от основной линии противостояния Империи и Хранителей. Тут тебе больше угрожают эльфы... А уж к Перворожденным у меня ни долгов, ни обязательств нет. Разве что пару-тройку городов в прах обратить... Союзнички, чтоб их суккубы ласкали... прямо в Инферно, - Лицо призрака исказилось. - Впрочем, это уже не мои заботы. А вот то, что я не могу покинуть этот мир - мои. Собери пять мер кристаллов, и я расскажу тебе о ритуале, который позволит мне сделать следующий шаг, а для тебя - освободит Место Силы.
   "Получено задание: "Последний шаг. Часть первая". Соберите 5 мер кристаллов и принесите их призраку Арнериуса для проведения ритуала, который позволит мертвому покинуть этот мир
   Награда: опыт, заклинание "Прах к праху"
   Штраф за провал/отказ: Место Силы останется недоступно".
   Я вздохнул. Куча опыта в никуда. Но что поделать - строительство надо начать как можно раньше. Три недели - это не так уж много дней, чтобы позволить терять один из них. Но, в тоже время я снова порадовался юмору разработчиков. Ровно ТРИ кристальные собачки. Думаю, тот темный, который предпочел бы перебить феечек - долго бегал бы за последней мерой кристаллов. Сомневаюсь, что в этом домене ее можно добыть так уж просто.
   - Вот, - выложил я пять мер кристаллов на пол.
   - Хорошо, - согласился Арнериус. - Запоминай!
   Как и было обещано, мой запас заклинаний белой магии пополнило заклинание "Прах к праху", наносящее довольно большой урон нежити но только ей, и действующее не на одиночную цель, а в небольшом радиусе.
   - Теперь переходим к собственно ритуалу...
   "Получено задание: "Последний шаг. Часть вторая". Проведите ритуал "Дороги эфира" под руководством Арнериуса.
   Награда: опыт, Место Силы, ритуал "Дороги эфира", артефакт.
   Штраф за провал/отказ: Место Силы останется недоступно".
   По указаниям призрака мага я скатал ковер, на котором сидел до этого, и обнаружил на каменном полу уже почти законченный заклинательный узор. Осталось добавить лишь несколько линий, которые я и нанес мелом, который запасливый хозяин прятал в тайнике тут же, в зале. Три раза повторил требуемые слова, пока Арнериус не остался удовлетворен их произношением. При этом мне пришлось вносить правки в описание ритуала, которое автоматически генерировалось Системой в моей книге знаний. Запись звучания Слов Силы буквами кириллицы оказалась... недостаточно точной. Арнериус поднялся с трона и подплыл к одному из фокусов Силы несимметричной семиконечной звезды. В другой фокус мне пришлось установить резную костяную статуэтку, изображающую изможденного человека в оковах.
   Тяжелые слова заставили вздрогнуть и так уже расшатанную Искажением реальность. Прежде, чем взяться за кинжал, я, по совету Арнериуса, выпил последний пузырек малого эликсира маны. Когда же кровь моя коснулась линии звезды, она разом вспыхнула темно-синим огнем. А потом пространство взбрыкнуло всеми двенадцатью измерениями. Время текло по спирали сразу в трех направлениях. И стены вечно изменчивого Лабиринта, сложенные волей Изменчивых ветров, приветливо улыбнулись нам. Призрак Арнериуса обрел плоть и распахнул широкие серебристо-серые крылья.
   - Я отправляюсь исследовать Хаос, и надеюсь посвятить этому занятию ближайшие две-три вечности, - улыбнулся лорд-маг. - Тебе же желаю суметь одолеть Стража Дороги. Я сделал все для того, чтобы это стало возможно...
   - Вечность имеет обыкновение проходить очень быстро... - я прикоснулся разумом к Лабиринту, и погладил лазурный ветер. - Думаю, мы еще встретимся.
   И я схлопнулся внутрь себя, с сожалением понимая, что мне придется отказаться от части обретенного Знания, ибо оно преждевременно, и может уничтожить сознание человека.
   В себя я пришел, сидя на голом камне. Напротив меня стояла статуэтка, но уже ростом на полголовы выше меня.
   - Ты пропустил на Дорогу странника! Ты отвлек Стража, заключив меня в эту уродливую оболочку! Ты...
   Не став дожидаться завершения перечисления своих преступлений, я грохнул по нежити новообретенным заклятьем. Прах к праху нанес большой урон, но нежить не была упокоена. Более того, Страж, обозленный тем, что жертва пытается сопротивляться, кинулся ко мне. К счастью, его единственным оружием были его кандалы, которые сильно ограничивали его подвижность. Так что мне удавалось уклоняться от ударов взбешенной нежити, пока заклинание на откатилось, после чего я снова попытался отправить прах к праху. На этот раз - успешно. Правда, весь опыт достался успевшим ворваться в зал на звуки схватки Джонасу и Пьену.
   Слегка пошатываясь в непривычно твердой и плотной реальности, я подошел к трону Арнериуса, над которым горел его герб: серебряная химера в червлени [1].
   - Ave atque vale [2], лорд-маг Арнериус! - произнес я, глядя на то, как место кошенили [3] занимает серебро, а серебряная химера становится лазурным эскарбункулом. И теперь осталось только запустить строительство Замка.
   И только тогда пришло время разбираться в том, что дала эта авантюра.
   Прежде всего, взгляд, брошенный на кинжал, показал, что он уже не тот, каким был.
   "Рассекающий реальность. Артефакт. Оружие, созданное руками смертных, не может пребывать за Гранью. Но этот кинжал был в ваших руках там, где не место смертным и их изделиям. И теперь он изменился.
   +15% к вероятности срабатывания ритуалов, в которых используется.
   +10% к эффекту ритуала.
   +2 к урону по существам с иных планов.
   Опознается как предмет магии Хаоса.
   Опознается как предмет магии Крови.
   Не выпадает при смерти персонажа. Не может быть продан, подарен или передан другим каким-либо иным образом.
   Часть сэта [4] Шагающего за Грань. Сэтовые бонусы недоступны. Найдите остальные предметы сэта".
   А вот и обещанный артефакт. Хм... Любопытная штуковина. И сразу обличает меня как мага Хаоса. Так что если я пожелаю скрыть свою фракционную принадлежность - кинжал придется прятать, раз уж избавиться от него - не выйдет.
   Бой со Стражем добавил 3 единицы Ловкости, 1 Выносливости и 1 - Устойчивости к откату. Все-таки, ловил он меня активно, и чуть было не поймал. По крайней мере, дыхание я возвращал в норму довольно долго.
   Опыт от выполнения квестов ожидаемо ушел "в никуда".
   Разбираемся с тем, что дал мне уровень. Увеличившаяся на единицу Сила магии, видимо, была результатом того, что с рыцарем Элайей я дрался как маг. А вот выбор навыка... "Удача" против "Лидерства". Нужно - и то, и другое. Но, пока что войск иных фракций у меня с собой нет. А когда появятся - на какое-то время хватит Толерантности. Так что "Удача".
   И осталось только отдать последние на сегодня указания.
   - Пьен, - посмотрел я на ученика. - Я буду медитировать. Долго. Ты же... Отправь феечек на разведку. Пусть посмотрят где тут что... только чтобы были очень осторожны, и непременно все вернулись. Понятно?
   - Да, Учитель, - склонил голову Пьен одновременно с сообщением, что моя репутация в его глазах в очередной раз выросла.
   - А отступники под охраной еретиков пусть начинают разбирать руины. Думаю, какое-то количество камня и дерева мы с этого получим. И... пусть начинают подбирать себе место под поля и дома. Не думаю, что я буду держать их как боевые единицы, - Пьен опять кивнул. - Джонас, ты примешь под командование тех двоих, - теперь кивнул мой старший еретик. - Над отступниками командует Фома, и пусть только кто-то посмеет ему противоречить - выпорю на конюшне.
   - Но у нас нет конюшни... - удивился Пьен.
   - Ради такого случая - построим, - твердо ответил я. - Над феечками, как и раньше - Юмико. Ну а ты, пока я недоступен - замещаешь меня самого. Постарайся обойтись без потерь. Если вдруг что - отступайте сюда и обрушивайте мост. Понятно?
   - Да, - отозвались свеженазначенные командиры.
   И я отключился.
   - Они развернули лазурное знамя [5]... - прервал мои воспоминания телефон.
   Дотянувшись до экрана, я прервал песню на появлении Белой девы.
   - Привет! - приветствовал я коллегу по работе.
   - Привет, Олеж, отдыхаешь? - поинтересовался Санек.
   - Отдыхаю, - улыбнулся я.
   - И помогает?! - удивился тот.
   - Знаешь... - задумался я. - Как ни странно, но да, помогает. По крайней мере - вспоминаю реже... Игра сильно отвлекает. Больше думаю не о том, какой я урод, а о том, что делать дальше.
   - Это хорошо, это правильно, - кивка Сани я, разумеется, не видел, но для того чтобы догадаться о нем - не нужно быть аналитиком. - Думать нужно больше о будущем... Но, кстати, о прошлом. Ты вчера в свой любимый магазин выскакивал?
   - Выскакивал, а что? - заинтересовался я.
   - Как всегда, около 20.00?
   Работая я в любой другой конторе, знание начальником и коллегами таких подробностей о моих привычках - нешуточно бы меня взволновало. Но Василий Иванович, наш шеф, к которому, как ни странно, так и не прилипло прозвище Чапай, частенько использовал подобное знание к нашей пользе. Так что мы старались сами информировать его о своих привычках. Жить временами становилось существенно легче. В частности, шеф и сам трактовал понятие самообороны несколько... расширительно, и имел возможности навязать свои взгляды не только местной фемиде... разумеется, в том случае если его правильно и заблаговременно информировать. В частности, тот же Санек, повстречавшись однажды в темном переулке с кучкой местной шпаны, стал богаче на старенький, потрепанный Макаров и две обоймы к нему, нож хреновой работы и кастет. А ближайший тавмпункт - обогатился на трех пациентов с переломами различной тяжести. Когда же ребятки рассказали "дяде следователю", что на них накинулся взрослый шкаф, и, угрожая пистолетом, избил и ограбил, то очень быстро обнаружили, что к списку обвинений против них добавились лжесвидетельство и клевета. Так же и несколько "золотых мальчиков" местного пошиба обнаружили, что их привычный иммунитет перед правоохранительными органами под внимательным и недоброжелательным взглядом серьезной конторы - рассыпается существенно быстрее, чем под ударом вируса иммунодефицита. Правда, уже после третьего подобного случая было заключено неофициальное соглашение, что шеф включает эти свои возможности только в случае, когда инцидент затрагивает его людей... Увы, но никто не всесилен, а власть - это всегда некий баланс интересов. Иначе - сидел бы Василий Иванович в нашей глухой провинции?!
   - Ну... - я вызвал в памяти красные светящиеся цифры на духовке, - по крайней мере, в 20.15 - я уже варил принесенные оттуда пельмени.
   - А аварии не видел? - в голосе Санька явственно прозвучала надежда.
   - Увы, - я пожал плечами, и, думаю, Санек, так же, как и я раньше, догадался о моем движении, даже не видя его. - Меня в обход понесло. Ну, знаешь...
   - Знаю, - вздохнул Санька. - Не объясняй. Не повезло. Нам. А вот тебе - вполне может быть, что повезло. И сильно.
   - Что стряслось? - заинтересовался я. Впрочем, и так было понятно, что ничего хорошего.
   - Нашелся очередной... чудак. Нажрался в хлам, вылетел на встречку, срикошетил об грузовик - и на тротуаре затанцевал польку-бабочку. Сам-то обделался легким испугом, а вот одного из тех, кто шел себе мимо - не спасли. Так мало того - еще и водиле грузовика теперь дело шьют. И никого из наших... Мы думали, хоть ты... ну хотя бы краем глаза... Нет, водителя грузовика мы по любому прикроем, слишком уж там все очевидно. Но... Сам же знаешь...
   - Знаю... - вздохнул я. - Но меня там и правда не было. Чтоб у этого чудилы движок в хлам разваливался каждый раз, как нарушит - и до тех пор, пока водить нормально не научится!
   - Ну, ты его и припечатал, Вещий Олег! - усмехнулся Саня. - Если сбудется хоть на треть - с меня пузырь. Мы ж его теперь из виду нескоро выпустим...
   А я и не сомневался, что так же, как и понятие "самооборона", понятие "инцидент с участием моих людей" наш шеф может трактовать ну очень расширительным образом...
   Санька повесил трубку, а я с удивлением посмотрел на свою дрожащую руку, с огромным трудом удерживающую непомерный вес смартфона. Но удивление мое не продлилось долго. Непонятная слабость накрыла меня с головой, и тьма закрыла глаза прохладной ладонью.
   Утром оказалось, что проспал я даже несколько дольше, чем собирался, и Замок уже должен был достроиться. Так что в капсулу я влетал пулей, лишь на скорую руку приведя себя в порядок.
  
   В себя я пришел в тронном зале. Неподалеку компактной кучкой валялись феечки. Было так непривычно видеть их не галдящими, не мельтешащими, и не интересующимися всем подряд вокруг, что в первый момент я даже испугался. Но мирно сопящие и временами пошмыгивающие носики успокоили меня. Живы. Спят. Внимательно пересчитав кудрявые головенки, я убедился, что их столько, сколько и должно быть, то есть - шестеро, и мой приказ провести разведку - не привел к потерям среди них.
   Следующим действием я внимательно осмотрел окно статистики Замка, который, если сумею удержать при открытии домена, назову Замком Азир, по имени лазурного ветра предсказания и провидения, обмана и предательства, одного из вассалов Владыки Изменчивых ветров.
   Оказалось, что за прошедшее время отступники ударно потрудились на разборке руин, оставшихся от прежнего хозяина Места Силы. В закрома родины поступили 10 мер камня, 5 мер руды, подозреваю, что в форме металлолома, не годного ни на что, кроме переплавки, и 5 мер дерева. Также была доставлена мера кристаллов от Морико. А вот строка "Золото" вызвала у меня некоторое удивление. Поскольку в ней значилось 3800 золотых. 1800 у меня было накоплено со стартового капитала и сбора трофеев... то есть - неприкрытого мародерства. 1000 - ежедневный доход от владения замком. Откуда взялась еще 1000?
   Я выглянул за дверь. На породе тронного зала грозно торчал часовой. На текущий момент это был один из пехотинцев, ввергнутых в ересь поражением своего командира. Впрочем, все равно до Возвышения, которое превратит его в Брата в Ереси, он оставался человеком, и в Искажении ему было ну очень неуютно.
   - Пьена - ко мне! - приказал я.
   - Не положено... - часовой аж сжался от страха, но не сдвинулся с места.
   - Чего?! - вытаращился я на него.
   - Я тут на посту, и покинуть его могу не иначе, как по приказу разводящего - сержанта Джонаса! - отрапортовал мне боец.
   - Молодец. Хвалю, - только я нашелся, что сказать я, и закрыл двери изнутри.
   Интересно, как мимо этой недреманной стражи просочились феечки? Впрочем, они могли и просто влететь в окно, пока в нем еще не восстановилась оконная решетка. А вот то, что в отличие от часового, они - явно чувствовали себя вольготно и не испытывали никаких неприятных ощущений от пребывания в сильном Искажении, этот вопрос требовалось разъяснить...
   Впрочем, первый же внимательный взгляд на девочек показал мне причины такого положения. В числе их характеристик появилась строка "Искажена Хаосом", и вместо магии Стихий, свойственной этим созданиям природы, они при повышении ранга получили именно магию Хаоса. Исключением оказалась Ариса, которой вместо дополнительной магии и заклинания - достались уже известный мне навык Следопыта, к которому добавился еще и Орлиный глаз. М-дя... Будь у Морико эта пятерка в позавчерашнем бою с зомби - и ей не пришлось бы идти под мою руку: пять Стрел Хаоса вынесли бы несчастного послушника, лишенного покоя смерти, одним ударом. Да и тевмесской лисице пришлось бы ой как несладко.
   Потихоньку, на цыпочках, чтобы не разбудить сладко спящих феечек, я прокрался к лестнице, ведущей в заклинательный покой, что был верхним этажом донжона, ну если не считать за этаж наблюдательную площадку на вершине башни.
   Перераспределив поток Силы в пользу открытия новых заклинаний, я полюбовался одним из них, уже оказавшимся в моем распоряжении. Это было второе заклинание Жизни в моей Книге Заклинаний, "Райский сад". Ну что же... В магии Жизни практически нет бесполезных заклинаний, введенных "для галочки", а экономика, боюсь, еще долго будет представлять собой слабое место моего домена. Впрочем, если не кривить душой, то сильных мест у него пока что просто нет.
   С этой грустной мыслью я спустился обратно в тронный зал. Феечки уже начинали постепенно просыпаться. Однако, я не стал помогать им в этом, без сомнений, благом начинании, а уселся на троне и задумался.
   В очередь строительства я добавил Пристанище Отступников и Казарму Еретиков. Хотя бы начальная экономика, и минимум армии требовались как можно скорее. Но вот что делать дальше - было не очевидно. Лагерь мстителей... Признаться, будь это возможным - я и вовсе обошелся бы без него. В своей первой форме, то есть как Мстители, бойцы третьего ранга моего замка были не настолько сильнее простых еретиков, чтобы окупить возросшую цену. А вот для их улучшенной разновидности - трудноубиваемых, но еще более трудно контролируемых оборотней я мог придумать только одно применение, классическое: "на фланге далеком, сметая заслоны..." Вот только фланг надо подобрать действительно "далекий", и при этом так все рассчитать, чтобы с остальными своими или союзными войсками они не могли пересечься даже теоретически. Оборотням, особенно - раненым, в их неутолимой жажде крови, в общем-то все равно, кого сметать!
   Так что две войсковых постройки, а потом - рынок и кузницу. Из казармы-то, еретики выходят с базовым снаряжением: в легкой броне со щитом и булавой или копьем. А вот если желаешь большего - изволь строиться... И не просто "построить кузню", а еще и развивать ее: для брони нужен мастер-бронник, для более-менее качественного оружия - оружейник... Ну а без мастерской луков Лабиринт теней просто не построишь, так же, как без Чертогов вечности - не создать Ковен колдунов. И все это нужно получить как можно быстрее... А еще нужна таверна, и другие здания, приносящие доход... Даже от лупанария не стоит презрительно отворачиваться: кроме не столь уж большого дохода, данное заведение способно обеспечить начало развертывания разведывательной сети как бы не эффективнее, чем Гильдия воров, от которой никаких доходов, расходы одни.
   А еще пришлось очень сильно задуматься о регулярных тренировках. Потому как, хотя я и не урезал физические параметры в край, как некоторые известные мне по форумам идеологи специализации, но все-таки они были не настолько высоки, чтобы меня устраивать.
   При размышлении об урезанных начальных параметрах, мне сразу вспомнился один герой, который решил отыграть максимально специализированного мага, и загнал Силу магии в почти абсолютный максимум, выделив только десятку на Ментальную выносливость, и сбросив в единицу все остальное. Его записей весь форум игроков в Земли Меча и Магии ждал с не меньшим нетерпением, чем выступлений Петросяна и Задорнова.
   Нет, что с Устойчивостью к откату, сброшенной в единицу, он будет колдовать так же, как стреляло орудие главного калибра на бронепалубных крейсерах типа "Мацусима", про которые сами японские комендоры горько шутили "раз выстрелили - день прошел", он догадался, и долго доказывал всему форуму, что "пусть буду бить редко, но сильно". Но вот то, что с Ловкостью 1 - он и попадать будет как то самое орудие, ни одно из которых за все время боевой службы ни разу не промахнулось мимо моря, даже если цели стояли без хода, на якорях - это выяснилось уже "в процессе". И выяснилось тогда, когда несчастного игрока насмерть загрыз... суслик. В которого ни одна чудовищно мощная Молния так и не попала. А 30 хитпойнов, выделенных системой персонажу столь креативного игрока закончились ну очень быстро.
   Однако, игрок оказался упертый. Два дня он потратил на физические упражнения почти полностью, в результате чего замок сумел обнаружить и захватить только к середине первой недели. Да, при этом он стал действительно грозным магом, наносящим своими редкими заклинаниями просто чудовищный урон, тем более, что, получив-таки Место Силы в свое распоряжение, он перешел практически исключительно на АоЕ-заклинания [6]... Но компенсировать потерю темпа на старте было уже невозможно. Так что к концу третьей недели, когда домен уже готов был открыться миру... и жаждущим легкой поживы игрокам, столь могущественный маг удалил аккаунт.
   - Господин! - под тихий скрип отрывшейся двери в тронный зал просочились Пьен, Фома и Джонас, а из-под слабо шевелящейся кучки подруг выкопалась Юкио. - Какие будут приказания?
   Я уже собирался объявить открытым первое собрание Правящего Совета этих земель, когда обратил внимание на то, что в уголке поля зрения мерцает значок системного сообщения. В бою со Стражем все эти сообщения о повышении характеристик и прочем - очень мешали, и я сбросил их в системный трей, чтобы разобрать позже. И, похоже, это стало настройкой "по умолчанию".
   "Получено достижение "Искажение - Хаоса суть. 1 уровень. Вы доказали, что можете искажать материю, души и даже магию. Теперь все заклинания школы Искажения, которую смертные зовут Мутацией в Магии Хаоса будут даваться вам легче, и приносить лучший эффект".
   Любопытно. Движением руки я открыл свою Книгу Знаний и уставился на описание единственного известного мне заклинания школы Мутации.
   "Оружие Хаоса. Вливает частицу вечно изменчивой Силы в оружие, придавая ему новые свойства. Заклятое оружие изменяет форму и начинает поражать даже призрачных, бесплотных и невоплощенных противников. К урону прибавляется 0,2*Силу магии заклинателя, причем эта прибавка является магическим уроном, и проходит через доспехи, или полученный любым другим путем иммунитет к физическому урону. Зачарованный предмет сохраняет приобретенные свойства 0,3*Силу магии заклинателя часов, после чего возвращается в исходную форму... в той, или иной степени. Хаос измечив и непостоянен, так что кроме задуманных свойств возможно добавление случайного бонуса или же штрафа. Так же есть шанс, что заклинаемое оружие будет уничтожено".
   Отличия от того, что было "до того" видны были невооруженным взглядом. Во-первых, в исходной версии заклинания не было ничего о дополнительном магическом уроне. То есть, он мог появиться, но именно как "случайное свойство". Теперь же он был прописан по умолчанию. К тому же, раньше длительность заклинания была 0,2*Силу магии, то есть зачарованный мной предмет сохранял свои свойства 4 часа, а теперь - 6 часов, что тоже было весьма и весьма неплохо.
   Но интересно... "Искажение материи"... наверное, это - классовый навык "Искажение реальности" [7]. "Искажение душ"... подозреваю, это не менее классовая особенность "Распространение ереси", превратившая крестьян - в отступников, а пехотинцев - в еретиков. А "Искажение магии"...
   - Мы, феечки - скорее воплощенные духи магии, чем существа мира смертных, - выдала Юкио. Кажется, несмотря на годы работы в нашей организации с не самым поганеньким режимом секретности, я так и не сумел изжить в себе дурную привычку рассуждать вслух. - ...так что наше изменение тебе вполне могли засчитать как "Искажение магии".
   - Вы не обиделись? - тревожно поинтересовался я.
   Все-таки, сейчас, с получением Стрелы Хаоса, феечки - как бы не основная моя ударная сила. И пусть кинуть заклинание они могут лишь раза два-три за бой - этого вполне может хватить. Так что мораль феечек мне надо держать на максимально высокой отметке, и обращаться с ними нежно и бережно... Не то, чтобы я в ином случае планировал что-то другое. Все-таки, те, кто выбирает светлые замки - садисты по определению. Феечки появляются быстро и плодятся во множестве. Всем закупать Книги Магии - никакого дохода не хватит. Но вот бросать их вперед, в первую линию, как это, видимо, и предполагали уроды-дизайнеры... Они же - дети! Да, пусть это - "искусственный интеллект". Но симуляция-то идет максимально. Но и выглядят и ведут они себя именно как дети: веселые и непоседливые... и вопрос тут не только в отрисовке, но и в самовосприятии...
   - Нет, что ты! - радостно всплеснула крылышками Юкио. - Это же так интересно! Ни у кого из наших подруг такого нет, а у нас - есть!!! Так любопытно...
   - Нам понравилось! Понравилось, - защебетали остальные феечки.
   - Вот и хорошо, - усмехнулся я. - Теперь... Фома, - обратился я к тому, кого поставил главным над отступниками. - Проблем не было?
   - Были, - скривился Фома, - но дядько Боб и дядько Джо из на пальцах разъяснили... теперь проблем вроде бы нет.
   - Хорошо, - кивнул я. - Рассказывай, что там нашли, когда руины разбирали?
   - Камня - много, - начал отчитываться Фома. - Таскать - не перетаскать. Дерева - меньше. Видимо, горело сильно, много выгорело. Но кое-что собрать можно. Руда... ее почитай, и нет совсем. Только вот кузницу раскопали, в ней был две меры руды и еще три - железо ломаное, какое только в переплавку. Еще там десяток дубин железных и три щита было. Мы их в замок притащили.
   Я кивнул.
   - Хорошо. Булавы - мне в заклинательный покой. Посмотрю, что с ними сделать можно.
   Фома помялся, и продолжил.
   - Еще дом торговца разбросали. Тама сундук с золотишком стоял. Так обчество хотело продуванить [8], но дядько Джон Снулому в рыло двинул так, что аж зазвенело, и сказал, что это - ваше. И надо в Сокровищницу отвлочь, а не дуванить.
   Я молча кивнул. Все-таки сильно я проспал. Если бы организовать раздачу денег - это дало бы мне опыт и репутацию, а народу - рост боевого духа. А теперь уже поздно.
   - А еще обоз нашли этого... железнобокого, - продолжил Фома. - Оне-то, оказывается, только телеги с камнем и деревом к замку подогнали, чтоб сразу строиться-то, значить... А с едой телеги - спрятали. Но Косой их нашел, и пригнал. А и что б не найти? Сам же прятал!
   - Молодец, - похвалил я "министра экономики", закончившего выступление, и обратился к "военному министру". - Джонас?
   - Мало нас, - вздохнул тот. - Даже караул нормальный не организуешь. Про тренировки - и вовсе речь молчит.
   Я только кивнул. Трое еретиков - это, в самом деле, очень мало. Ну, да ничего. Скоро будет больше.
   - Юкио?
   Феечка вытащила непонятно откуда серьезных размеров лист пергамента, разукрашенный непонятными узорами, и принялась щебетать. По мере того, как она рассказывала, что имели в виду ее подруги, вырисовывая на листе те или иные завитушки, соответствующие значки появлялись и на моей карте в Книге Знаний.
   Выяснилось, что лорд Арениус занимался развитием экономики своих земель весьма и весьма усердно. По крайней мере, в разведанном феечками радиусе обнаружилась лесопилка, рудная шахта и даже золотая копь. Каменоломни, правда, не нашлось, но я пока что не беспокоился. Во-первых, как правильно сказал Фома, руины еще разбирать и разбирать. Если я правильно понял, то отступники пока что растаскали только два дома - а на Складе уже 10 камня. А во-вторых, не из воздуха же все это богатство взялось? И не в других доменах господин Арнериус все это закупал?
   Правда, за время отсутствия в домене хозяина, на вкусные места нашлись другие "хозяева" и хозяева. Так что еще придется их убеждать, что эти объекты инфраструктуры - не бесхозные, а очень даже "чьи-нибудь". Кого добрым словом, а кого - и мечом.
   Также феечки отметили на карте с десяток мелких хуторов и даже небольших лесных деревенек, ну и несколько лагерей различных банд и групп монстров различной силы, которые можно было либо поставить под руку, либо перебить и ограбить.
   Ну и венцом найденного было крупное село, активно пытавшееся переродиться в город. По крайней мере, главный атрибут, отличавший средневековое село от города - каменная стена, уже частично присутствовала, постепенно вытесняя прежний бревенчатый частокол.
   - Ну что ж... - криво усмехнулся я. - Значит, до полудня - текущие работы... Кстати, Джонас, сними часового - пусть отдыхает. Потом - плотный обед. И война.
   Да, я знаю, что в реальности воевать на полный желудок - не рекомендуется. Но все-таки, в Землях Меча и Магии присутствует некий элемент игровой условности, так что рана в пустой и набитый живот по части сложности исцеления - практически не различаются. А до полудня есть у меня некоторые планы.
   - Завоевывать город будем? - встрепенулся Пьен.
   На него посмотрели... Нехорошо, в общем, посмотрели. Даже феечки.
   - А что? - задергался он. - Город - это много налогов, это - таверна, где можно нанять героя, это - конюшня, и много торговцев и которых можно купить много интересного, и которым можно сбыть те же доспехи рыцаря Элайи... ну и другую добычу!
   - Все правильно, - вздохнул я. - Только вот представь: живет себе такой город, содержащий, судя по всему, какую-никакую, но стражу, строит каменную стену... И приходит к воротам такой вот хрен с бугра... - Юкио недовольно поморщилась, и я тут же поправился: - Прошу прощения, "дунадан с Севера". Во главе несметной армии аж из трех бойцов...
   Я бросил взгляд на свои потрепанные кожаные доспехи. Честно говоря, они изначально предназначались для того, чтобы защищать мою ценную тушку хотя бы от слабых и вскользь пришедшихся ударов, а не для того, чтобы поражать воображение зрителей богатством и могуществом его носителя... А уж после двух дней шатания по лесам... нет, на Бродяжника я как раз чем-то был похож. А вот на Элессара Эльфинита, Вернувшегося Короля - категорически нет.
   Кстати, некоторые... в особенности - светлые волшебницы, выбирали себе доспехи именно по принципу "чтоб богатством в нос шибало". Причем иногда, если у Лорда или Леди хватало хорошего вкуса, чтобы доспех был действительно красив - это даже работало. Такая неигровая характеристика, как "Харизма", нигде не прописывалась, но обитатели цифрового мира ее однозначно учитывали, и она могла, по крайней мере, на начальных этапах заменить отсутствующий навык "Дипломатия" и до некоторой степени компенсировать стервозность характера. Впрочем, если у игрока имелся не только папин кошелек, но и какие-никакие, а свои мозги, то Дипломатия в арсенале такого игрока появлялась очень быстро. Так что тактика получалась достаточно рабочей.
   - Так вот... - продолжил я после того, как мои командиры сумели справиться с кривыми усмешками и внезапной простудой, выразившейся в приступах удушливого кашля. - ...заявляется такой вот Лорд, и требует признать его главным, да еще и платить налоги. Как думаешь, подчинятся такому, с позволения сказать, "Властителю", люди, в словаре которых "мытарь" - даже худшее оскорбление, чем "ублюдок"? Или пошлют... обратно, на бугор? Еще и пинка на дорожку выделят, чтобы бежалось быстрее?
   - Так надо им... - начал было Пьен, в приступе феодального возмущения.
   - ...доказать, что мы тут на двадцать процентов круче, чем вареные яйца? - дополнил его фразу я. - Знаешь, может быть, даже и докажем. Но, во-первых, будет нас после этого несколько меньше... - "может быть, даже только я", - мелькнула мысль, - ...а, во-вторых, мне нужны не пепелища, а подданные. Так что вместо "удара в центр", будем планировать "периферийную стратегию". То есть, сегодня мы захватываем и подчиняем ближайшие хутора и лесопилку. Завтра - пробегаемся по разведанным шахтам. А уже потом, усилив и армию, и экономику - придем пообщаться и с горожанами. По меньшей мере, подрезав им доступ к ресурсам - мы сумеем выманить их стражу из-за стены и дать бой в поле, что в любом случае легче, чем штурмовать, пусть даже и деревянную стену. А в идеале - договоримся о восстановлении вассалитета по отношению к правителю домена.
   - Понятно, - огорченно кивнул Пьен.
   - Ничего, - усмехнулся я, понимая причины огорчения, - научишься еще.
   - На то и ученик, чтобы учиться, - кивнул он, а на краю поля зрения мелькнуло сообщение об очередном повышении моей репутации в его глазах.
   - Вот и отлично, - согласился с ним я. - А теперь, раз решения приняты, все могут отправляться по своим делам. Фома, не забудь приказать, чтобы найденные булавы доставили мне. Джонас - отдыхайте. Во второй половине дня у вас будет много работы. - Я выглянул в окно, и увидел, что начавшее строиться Пристанище отступников занимает практически все свободное место во внутреннем дворе. - И еще, Фома, - остановил я уже выходящего главу отступников, - пусть твои ребята бросают пока разбор руин во внешнем городе, и раскидают хотя бы пару зданий на острове. Я понимаю, им нелегко придется, но надо. Очень нужно место для казармы.
   - Понимаю, - тяжело вздохнул Фома, и поежился, глядя на медленно меняющий форму силуэт окна. - Раз надо - сделаем.
   - За дни, когда работаете на острове - двойная оплата, пока не придумаю, как облегчить труд, - подбросил я Фоме повод обрадовать отступников. В конце концов даже их двойная плата - не сильно напряжет даже мою почти отсутствующую казну.
   - Мы тут еще полетаем, посмотрим, где тут что? - спросила Юкио, так, что было видно, что отказ ее расстроит.
   - Полетайте, - кивнул я. - Но будьте осторожны. Если вдруг видите что-то, что хотя бы покажется вам опасным - улетайте. Лучше потом придем туда толпой, чтобы разобраться: показалось вам, или нет.
   - Мы не трусишки!!! - возмутилась из-за спины Юкио Аки.
   - Конечно, - согласился я. - И именно поэтому я отдаю такой приказ. Чтобы не полезли куда-нибудь, доказывая собственную храбрость. Мне не доказательства нужны, а шесть феечек. Живые и здоровые. Понятно?
   Я воткнул в Аки тяжелый взгляд, заставивший ту поморщиться, но кивнуть.
   - Вот и хорошо, - улыбнулся я. - И, не забывайте, у нас на после обеда запланирован завоевательный поход! Возвращайтесь к этому времени!
   - Когда часы на башне пробьют полдень - мы будем здесь, - серьезно ответила Юкио.
   Вот как? У меня есть часы? Да еще и с боем? Как любопытно! Надо будет осмотреть владения. А то получается, что мои подданные знают их лучше меня. А это - непорядок!
   Долго поскучать в одиночестве мне не удалось. На пороге показался один из отступников, сбросивший на пол громыхнувший чем-то тяжелым мешок.
   - Вот, стал быть. Дубины. Принес, - выдал отступник.
   - Булавы, чурбан! - поправил его усталым голосом подошедший сзади Фома.
   - Я и говорю - дубины, - пробасил тот, отмахнувшись от правки. - Окованные, - ну, почти отмахнувшись.
   - Хорошо, - кивнул я. - Тащи их за мной.
   В заклинательном покое я отпустил носильщика, и занялся тем, для чего данное помещение и предназначалось, то есть - магией.
   Первая же булава при попытке наложить на нее Оружие Хаоса - рассыпалась прахом, и я порадовался тому, что не решился экспериментировать с крозиусом. Вторая - последовала за первой, но я, кажется, догадался в чем проблема. Так что третья полыхнула тускло-багровой аурой, и я чуть не выронил ее из рук. А присмотревшись к ней, прочитал в описании, кроме ожидаемых строк о повышении урона и уроне по бестелесным, еще и следующее:
   "Аура ужаса". Любой, кто атакует носителя этого оружия, должен превзойти волю заклинавшего его (Устойчивость к магии либо Ментальная выносливость должна быть больше Силы магии заклинателя), либо будет атаковать со штрафом в 2 единицы урона.
   Родственная Хаосу. -2 урона по демонам. +2 урона по элементалам стихий.
   Затрудняет колдовство. -2 устойчивость к откату".
   Я оттолкнул оружие в сторону. В принципе, еретикам, к колдовству, мягко говоря, не склонным - оружие более чем неплохое. Интересно, хоть одно свойство сохранится в качестве остаточной деформации?
   Четвертую я с трудом сумел удержать от распада, а аура на ней образовалась угольно-черная.
   "Аура зла". +2 урона по любым светлым созданиям. +4 урона - по темным. Настоящее зло - не склонно к сотрудничеству.
   "Кровь богу крови". Носитель этого оружия не может колдовать".
   Пятая чуть было не взорвалась мне в лицо, да и потом несколько минут недовольно содрогалась.
   "Священная". +1 к Силе Магии, +4 к Силе магии при произнесении любых заклинаний уничтожения нежити. Нельзя применить против отмеченных вниманием Света (ангелов, единорогов и священников церкви Света)".
   Упс! А вот это - заныкаю себе в качестве запасного оружия. Неплохая штуковина получилась. Хотя, конечно, с крозиусом на минус к потреблению маны и не сравнится.
   Еще три все-таки осыпались прахом. Предпоследняя - не порадовала ничем, кроме обязательного стандарта. А вот последняя... Это был шедевр!
   "Козел отпущения". -5 ловкости, -10 урона, +10 выносливости".
   М-дя... Так с ходу и не скажешь, для чего ЭТО можно применить... Даже "чистому танку", в природе почти не встречающемуся, нужен какой-никакой урон, чтобы удерживать внимание противника на себе и не дать кинуться на более уязвимых членов команды. А "-10 урона" этот самый урон режут в ноль, и хорошо еще, если подлечивать не будет... Хотя... Может быть, это и есть - дубинка лекаря? Стучишь такой по спине союзника, а он все крепчает и крепчает? Не, лучше не проверять.
   При попытке перезачарования, "стандартная" булава присоединилась к своим менее удачливым товаркам, осыпавшись серым прахом, зато система оценила мои старания в области магии, добавив единицу к Устойчивости к откату.
   Затраты 90 маны, даже при том, что 10 единиц сэкономил мне крозиус, была весьма существенна. Но, вместо того, чтобы пополнить ее, зачерпнув из закромов Родины, я двинулся вниз, попутно осматривая все, что до сих пор удостоилось разве что беглого взгляда. Верхний этаж занимали спальня Лорда, устроенная с явно видимым запасом площади, предполагающим, что ночевать властитель будет не в одиночестве, и уже упомянутый заклинательный покой. Широкие окна выходили на балкон, который в случае осады вполне мог служить боевым ходом, поскольку был защищен бруствером и зубцами. Второй ярус содержал в себе Сердце замка, расположенное в тронном зале. И вот это не нравилось мне просто категорически. Сердце замка не должно располагаться в присутственном месте, предполагающем многолюдные собрания. Так что в план действий следовало вписать найм архитектора, желательно - непися [9], потому как предоставлять доступ к Сердцу замка другому потенциальному Лорду было как-то стремновато. Кроме Тронного зала второй ярус содержал так же кольцевой коридор со скрытыми бойницами, через которые обороняющиеся могли простреливать первый ярус, как выяснилось - чисто оборонительный. Узкий, извилистый коридор, двигаясь по которому атакующие были бы вынуждены подставлять стрелкам обороняющихся правый, не прикрытый щитом, бок. Толстые глухие стены, способные, по крайней мере, судя по их виду, выдержать напор как минимум тролля, а то и дракона. Высоченные потолки, и, под самым потолком - боевая галерея, с которой обороняющиеся могли стрелять как наружу через узкие бойницы, так и внутрь, оставаясь под защитой парапета, и на которую никак нельзя было попасть иначе, чем со второго яруса. Все это производило впечатление грамотного и продуманного фортификационного сооружения. Не радовало только то, что именно с этого яруса шли пандусы вниз, сна Склад, располагавшийся, как и положено, в подземном ярусе. То есть, пропустив противника в этот лабиринт, сокровищнице можно было помахать ручкой. Утешало только то, что лестница наверх и пандус вниз были расположены так, что простреливались практически с любой точки боевой галереи, то есть - попытка добраться до Склада хоть и могла быть результативной, но потребовала бы от осаждающего немалой крови.
   Выйдя наружу, я осмотрел внешнюю сторону своего начального укрепления. Ну что же. Серые стены с легким металлическим отливом производили впечатление надежности и основательности, хотя, подозреваю, что некоторых замутило бы от одного взгляда на текущий, понемногу, но непрерывно изменяющийся силуэт.
   После этого я отошел в сторону, чтобы не мешать кривящимся отступникам растаскивать здание во внутреннем дворе (кажется, это была мастерская алхимика, и я не без причин надеялся, что там найдут хотя бы по одной мере ртути и серы... а, если мне все-таки повезет, то и пару фиалов столь выручившего меня Малого эликсира маны). Подобрав себе подходящих размеров ровный участок, я принялся неторопливо проходить 24 формы тайцзицюань. Конечно, это тао считается "новоделом" и не признается большинством старых мастеров, но для такого "знатока" и "умельца", как я - она представляется вполне подходящей, прежде всего из-за своей относительной простоты.
   Неторопливые, плавные движения принесли мне по единичке Силы и Выносливости. Все-таки, несмотря на внешнюю легкость, нагрузку эта форма обеспечивала довольно серьезную, а мои несколько урезанные в пользу магии физические параметры нарастить было еще довольно легко. К сожалению, как я не старался держать в центре внимания координацию и равновесие, но добиться увеличения Ловкости - не удалось. Зато, похоже, что Система оценила мои попытки медитировать в движении, добавив единичку в Ментальную выносливость. Или она и так была на грани повышения, после "забега в ширину" с зачарованием булав для будущего похода?
   "Все-таки, Выносливости мне ощутимо не хватает", - подумал я, пока восстанавливал дыхание, сидя на довольно крупном, нагретом солнцем камне.
   - Господин... господин... господин... - защебетали налетевшие феечки. - Расскажите нам о магии Хаоса! Расскажите, расскажите, расскажите!!!
   - Ну что же, - улыбнулся я этим детишкам. - Устраивайтесь поудобнее, и я попробую рассказать вам, как сам это представляю. Но помните: истина - множественна и вероятностна, и та истина, которую найдете вы сами на путях Познания - может оказаться ничуть не хуже той, которую нашел для себя я.
   Феечки расселись в извивах искаженного пространства. Я вздохнул с легкой завистью: у меня так пока что не получалось. Но ничего: я непременно научусь. И создавать искажение такой силы, и пользоваться плавающей метрикой его пространства.
   - Так вот, - начал я, - Хаос многими считается одной из самых слабых школ магии: он применим в любой области, и в любой области есть школа, которая сильнее его. Так Хаос может убивать... но его заклинания, вроде известной почти всем вам Стрелы Хаоса, - нестабильны. Могут нанести огромный урон, а могут - лишь чуть поцарапать. Поэтому те, кто хочет греметь громами - выбирают Стихии, которые дают урон сильный и стабильный. Вселив одного из свободных духов Хаоса в мертвое тело - можно поднять его. Но некромантия это сделает быстрее, надежнее, и с гораздо более стабильным результатом. Хотя, если повезет, и удастся взять полученный объект под контроль - он будет вполне сравним с Высшими Вампирами... но последние приходят к некроманту, уже будучи верны ему, а существо на грани Хаоса и Смерти - придется все время обуздывать, и принимать риск того, что однажды оно обязательно вырвется из-под контроля. Хаос может создавать артефакты, что вообще считается исконной привилегией артефакторов, но даже артефактор-ученик, взяв пять заготовок - получит четыре артефакта с заранее известными, предсказуемыми свойствами. Маг же Хаоса, взяв десять заготовок - может не получить ничего... а может - получить нечто. Нечто непредсказуемое. И временами лучшим решением - будет немедленно упрятать полученное Нечто - обратно в Хаос.
   - Но ведь Вы из десяти заготовок - получили четыре артефакта... - задумалась Ариса.
   Я же заинтересованно посмотрел на разведчицу. Совершенствуется девочка, и использует возможности для тренировки. А что в качестве этой самой тренировки - шпионит за мной... так плохим бы она была разведчиком, если бы не хотела узнать побольше о сюзерене. Вспомнился мне и метод отбора в британские спецслужбы [10]... И еще раз улыбнулся и кивнул потупившейся Арисе, показывая, что одобряю ее подход.
   - Это еще не "артефакты", - сказал я, - а всего лишь "заклятые предметы", такие и белые маги могут делать и черные... каждый в своей области. Да тот же "Райский сад" в магии Жизни дает по сути сходный эффект. А вот когда заклятье спадет - тогда и станет видно: какая из заклятых мной булав стала артефактом, а какие - так и остались "окованными дубинами".
   Уже заканчивая "обзорную лекцию по магии Хаоса", я с трудом удержался от того, чтобы треснуть себя по лбу. Ведь, прежде чем начинать лекцию, стоило бы одну из феечек послать за Пьеном. Хотя сейчас у него и нет навыка магии Хаоса, но книгу ему все равно придется покупать, когда будут возведены Палаты Вечности, а значит и возможности этой магии ему надо представлять, хотя бы приблизительно. Впрочем, повторить такую лекцию будет, наверное, даже полезно. Вдруг да сработает принцип "... третий раз объяснил. Сам все понял..."
   - Так что, как видите, - стал я заканчивать лекцию, - колдовство варпа - это основа для всей прочей магии, но, как и многие основы, лишено преимуществ специализации и тонкого контроля, это - стихия, могучая и неукротимая... вследствие чего и не пользуется большой популярностью.
   - А нам нравится... нравится... нравится... - запищали феечки, и только Ариса отлетела в стороу, и грустно уселась на камне, распластав крылышки.
   Я вскочил с нагретого места, и подошел к снова свалившейся в спираль депрессии самой полезной из моих феечек.
   - Я - ущербна? - спросила у меня Ариса, подняв глаза, в которых светились слезы. - Почему у всех остальных - два заклинания, а у меня - только одно? У всех - две магии, а у меня - одна? Почему?
   И она разрыдалась, уткнувшись мне в куда-то в район локтя. Я молчал, поглаживая ее начинающие темнеть кудряшки. С моей точки зрения это было даже хорошо. Все-таки темные волосы сложнее заметить, чем то сияющее золото, которое есть сейчас.
   - Ариса, - я погладил феечку по щеке, а потом пальцем поднял ее подбородок, заставляя посмотреть мне в глаза. - Обещаю, когда мы в нашем замке построим Палаты Вечности - я куплю тебе Книги трех магий. И ты будешь владеть Жизнью, Светом и Хаосом, как и я.
   - Правда?! - глазки Арисы засветились надеждой.
   - Правда, - твердо кивнул я. - Только для того, чтобы построить эти палаты - нужны ресурсы, а их найти можешь только ты... По крайней мере - ты при этом рискуешь меньше, чем твои подруги. Прости, что заставляю тебя...
   - Нет-нет! - почти выкрикнула засветившаяся от радости феечка. - Я... мне правда нетрудно. И интересно.... И... А когда будем строить Палаты Вечности?
   Меня просто окатило волной энтузиазма, и я улыбнулся. Но пришлось этот энтузиазм слегка остудить.
   - Сначала построим Пристанища отступников и Казарму еретиков, чтобы людям было где спать, и было куда приходить новым. Потом - кузницу и рынок, чтобы было чем платить как вновь нанимающимся, так и вам всем. За ними - лагерь мстителей. А потом, если к тому времени наберем все необходимые ресурсы - начнем строить Палаты.
   - Платить? Нам? - удивилась подлетевшая Юкио. - Мы же давали клятву...
   - Вы - вассалы, а не рабы, - твердо ответил я. - И если вы служите мне, то я буду платить деньги за эту службу.
   - Девочки, вы слышали? - обернулась она к своим подругам. - Нам будут давать желтые блестящие монетки! И ими можно будет украсить одежду, и...
   - ...и проделать в них дырочки, и носить на шее, как ожерелья! - обрадовалась Аки.
   - И..., и..., и... - другие феечки радостно стали высказывать другие идеи применения денег, заставившие меня пребывать в перманентном фейспалме.
   - Девочки, - поднял я руки, осознав, что предложений, которые могут последовать за "расплющить несколько монеток, растянуть и сделать браслетик" моя нервная система может и не выдержать. - Зачем вам делать ожерелья и браслетики из монеток, когда за золото эти самые ожерелья и браслетики можно просто купить?
   - Можно... купить? - ошеломленно спросила Сайя, а остальные поддержали ее дружным молчанием. - А нам продадут?
   - Сейчас еще, наверное, нет, - не стал я внушать ложных надежд. - Но вот когда мы построим рынок, или захватим селение с рынком - то пусть только попробуют не продать!
   - Захватим, захватим, захватим!!! - дружный щебет феечек заставил меня улыбнуться. Вот и научил невинных детей природы - плохому.
   В это время звякнул сигнал, напомнивший, что в Заклинательном покое расшифровались еще заклинание. На этот раз - Хаоса. Я поднялся туда. У порога тронного зала все-таки стоял часовой. Правда, это был не еретик, а один из отступников.
   В Заклинательном покое в мою Книгу заклинаний добавилось весьма и весьма полезное заклятье "Голос Древнего врага", позволяющее даже неподготовленным разумам в пределах конуса раствором от 10 до 45 градусов по желанию колдующего, на дистанции до среднего выстрела, услышать Шепот Хаоса. Правда, на эти самые неподготовленные разумы это оказывало не то чтобы сокрушающий эффект, но боевой дух просаживало на единицу как так и надо на целую минуту, что в бою - уйма времени. А, учитывая, что оно могло быть повторено в течение этой самой минуты неоднократно, снижая мораль раз за разом, правда, не более чем на 4 единицы в сумме, - то полезность этой пожиралки маны сложно было поставить под сомнение.
   - Господин... - в тронный зал, где я обдумывал перспективы применения нового заклинания, робко заглянул часовой. - Господин Фома приказал передать, что обед готов... и что...
   - Меня ждут? - подсказал я.
   - А? Ага!!! - обрадовался часовой.
   - Хорошо.
   Как ни странно, но даже солдатский паек здесь, в игре, был весьма и весьма вкусен. Так что я не пренебрегал возможностью поесть вместе со своими воинами. Поскольку хозяйственных помещений в моем замке еще не было, мы расселись вокруг двух костров. Отступники разливали в походные котелки немудреную, но очень вкусную похлебку. Еретики сосредоточенно пластали своими тесаками копченое мясо, а феечки - радостно раздавали всем желающим собранные во время разведывательного рейда фрукты и ягоды. Причем размеры предлагаемых яблок заставляли заподозрить, что в ходе этого рейда феечки познакомились с жизнью местных поселян весьма близко. На дички эти яблоки были категорически непохожи. Хотя... может быть - игровая условность? Впрочем, эти размышления отнюдь не помешали мне принять яблоко из рук Арисы, и смачно в него вгрызться.
   Когда первый голод был утолен, я посмотрел на феечек. Наверное, им все же неудобно было спасть на полу тронного зала. Так что я сказал Юкио, как их предводительнице:
   - Если хотите, когда вернемся - можете вырастить во внутреннем дворе дерево для себя.
   - Можем? - обрадовалась Юкио. - Только... - сразу же погасла она, - ...боюсь, что без Королевы оно не будет привлекать других феечек...
   - Ну, не будет - значит не будет, - махнул я рукой. - Главное, чтобы вам было где жить.
   - Спасибо! - снова обрадовалась Юкио. - Мы вырастим большое-большое Дерево! И на нем будут расти вкусные-вкусные плоды!
   - Вот и умнички, - похвалил их я, и все феечки дружно порозовели. Какие они все-таки милые...
   Между тем обед подходил к концу. Я внимательно посмотрел на Фому и сказал:
   - Фома, оставляю тебя за старшего. Роберт, Джон, - выделил я отступника, проявившего инициативу, пусть ее результаты и не были такими, какие я желал бы видеть, - поможете ему, если вдруг кого одолеет амбиция. Продолжайте разбирать руины, и отправляйте найденное на склад. Джонас, Пьен, Юкио, вы и ваши подчиненные - отправляетесь со мной.
  
   [1] Че?рвлень -- традиционное название для красного цвета и его оттенков в геральдике.
   [2] Ave atque vale - "Здравствуй и прощай" (лат.)
   [3] Кошениль - то же, что и червлень.
   [4] Сэт (слэнг) - набор предметов, совместное ношение которых дает суммарный бонус, больший, чем сумма бонусов входящих в него предметов.
   [5] "Песня о приметах", Иллет
   [6] АоЕ (слэнг) - от англ. Area of Effect (площадь поражения) - заклинания, не наводящиеся на цель, а действующие "по площадям". Классический пример - файербол из DnD (Dungeons & Dragons).
   [7] А вот тут Кайларн ошибается... Не может же он быть во всем прав?
   [8] Дуванить - делить добычу.
   [9] Непись (слэнг) - от NPC (non-character person) - личность, не являющаяся игроком.
   [10] Претендента заводят в кабинет, и велят дожидаться экзаменатора и ничего не трогать. Когда же через час экзаменатор приходит, он спрашивает претендента о том, что находится в ящиках стола. И если претендент не может ответить - то и для работы в разведке он не подходит.
   Все названные кивнули. И вот так, под бой часов на башенке над площадкой донжона, возвещающем полдень, дружина замка Азир выступила в первый в своей истории завоевательный поход.
   Глава 4. Первый поход
   М-дя... Выступление получилось, мягко говоря, не слишком тожественным. Ни тебе ревущих труб, ни развевающихся знамен, ни гарцующих коней... Только несколько человек в потрепанных доспехах, среди которых лучший - отбитая у зомби кольчуга моего Первого Еретика, ну и почти такая же, но чуть хуже - у Пьена. Моя же кожанка, впрочем, как и ламелляры [1] еретиков, унаследованных от рыцаря Элайи, впечатления не производили. От слова "совсем". Ну а непрерывно щебечущая кучка феечек - доспехов и вовсе не носила.
   Первой целью стал довольно большой, на десяток дворов, хутор, расположившийся неподалеку от замка. И, судя по окружающим его яблоневым садам - именно этот хутор и обнесли мои фейки.
   Когда мы уже подходили к границам собственно поселения, из-за плетня, ограждающего крайний дом, вышел здоровый мужик в сопровождении двух столь же здоровых парней. Все трое демонстрировали непередаваемое родственное сходство. Проще говоря, все три рожи отнюдь не были обезображены печатью интеллекта.
   - Ну ты, - начал свою эпическую речь старший, - вали отседова! Здеся тебе неча деять!
   - Я - Кайларн, новый хозяин замка и домена. Пришел требовать подтверждения вассальной присяги, - твердо заявил я, глядя ему прямо в глаза. Честно говоря, такой прямой взгляд многие животные воспринимают как вызов: "удерживает в зоне бинокулярного зрения - оценивает расстояние - готовится нападать". Мыслительные процессы данного труженика вил и лопаты от таковых у неразумного зверя ушли не слишком далеко. Так что вместо ответа, на который, видимо, элементарно не хватило мозгов, встречающий с нечленораздельным ревом, заставляющим заподозрить, что характеристика Интеллект у него колеблется в районе трех, ринулся на меня.
   Что ж. Вот и повод опробовать новенькое, с иголочки, заклинание. Обозначив раскрытыми ладонями область поражения так, чтобы в нее попали все трое, я активировал Голос Древнего врага.
   Как немедленно выяснилось, боевой дух двоих младших представителей этого славного семейства и так был на грани, так что они оба остановились на полушаге, упали на колени, и под ними начали расплываться дурнопахнущие лужи. Старший устоял, хотя глаза его и стали еще безумнее, и продолжил с ревом надвигаться. К счастью, его руки, накачанные тяжелой крестьянской работой, утратили всякую гибкость. Так что уклониться от дурного тычка вилами - труда не составило. А дальше... Трое воинов против одного крестьянина - это не смешно. Его даже не стали убивать, помня мои слова о том, что "мне нужны подданные, а не пепелища". Ребята действовали в точном соответствии с заветами работников органов правопорядка "если в сердце дверь закрыта - надо в печень постучаться". Когда по пальцам этого "воителя" треснули булавой, выбивая из рук пародию на оружие, я указал на это Пьену, и тот сокрушенно кивнул. Все-таки, сходство между собой и этой тушей мой ученик лестным не посчитал. Дальнейшее уже интереса не представляло. Трое невысоких поджарых бойцов окружили крестьянина как волки - борова, и на кого бы он не кинулся - обязательно получал удар в спину, который еретики наносили так, чтобы он не приходился в какую-нибудь уязвимую область. Ко времени, когда старший крестьянин рухнул, подвывая от боли, время действия заклятья уже закончилось, и его сыновья могли бы прийти ему на помощь... Но... Вот именно - подняться на ноги эти засранцы даже не сподобились, и только подвывали на одной ноте. Оба. Видимо, зрелище расправы над отцом так на них подействовало.
   На центральную "улицу", если это можно так назвать, данного поселения, твердой походкой с негнущейся спиной вышел высокий седой старик.
   - Хутор Яблоневый подтверждает свои вассальные обязательства перед правителем домена.
   Тихое звяканье, не слышимое прочим, возвестило, что первая часть скрытого задания "Под руку лорда" - мной выполнена. Я внимательно посмотрел в серые глаза старосты, а это, без сомнения, был он. На это указывали и твердый взгляд, и правильная речь, и одежда, может не роскошная, но справная, и особенно - обувь. Прочие встреченные мной жители этого хутора были босы, и наличие сапог на крестьянине в такую жару говорило о гоноре и достатке.
   - Значит, ты решил либо руками этих придурков избавиться от лорда и необходимости платить налог, либо - руками лорда избавиться от трех придурков? - усмехнулся я и уловил во взгляде старосты некое беспокойство. - Что ж. За хитрожопость - надо платить. Следующую неделю ваш хутор будет платить не только стандартные пять монет со двора, но еще на две монеты со двора - поставлять Замку продуктов. И пришлете трех девок попригожее, чтобы готовили и убирались.
   - А ежели их спортють?! - высунулась из-за забора сухонькая старушка.
   - Только по взаимному согласию, - твердо заявил я, хотя, признаться, сильно надеялся именно на такой исход. В конце концов, у моих ребят как минимум несколько дней никого не было, а естественный прирост воинов и поселенцев - описан был как одна из ключевых фишек данной игры с ее рейтингом 18+. Говорят, некоторые лорды не стеснялись даже лично устраивать в подвластных им селениях всплеск рождаемости.
   - Но... - начала было старушка, но я твердо пресек ее возражения.
   - Самим надо было бунтовщиков окоротить. Тогда я ни налог не стал бы повышать, ни девок требовать. А раз уж получили дополнительные услуги от власти - извольте их оплатить.
   - Уймись, старая, - рыкнул в сторону собравшейся было еще что-то сказать старухи староста. - А то сейчас договоришься до десяти монет налога и десятка девок!
   Я одобрительно кивнул, показывая старосте, что он правильно понимает ситуацию. А потом - опустился к мужику, валяющемуся на каменно-сухой натоптанной земле между заборами. По моему знаку Джонас поднял его голову за волосы, и заставил посмотреть на меня.
   - А от тебя мне нужна личная клятва верности.
   - Пшел... А-а-а!!! - удар по почкам кулаком в латной перчатке - это больно. А когда бьет воин, поднаторевший в подобных делах - очень больно.
   - Тато!!! - из ближайшей избы выскочила простоволосая девушка в плотной рубахе до пят.
   Фамильное сходство с придурком-отцом и засранцами-братьями у нее если и просматривалось, то разве что при сильно прокачанной Внимательности, каковой у меня пока не было. Переглянувшись со старостой, я убедился, что он заметил мой одобрительный взгляд на формы спасательницы, и что шансов избежать отправки в замок у нее практически нет.
   Девушка кинулась к отцу, но ей заступил дорогу один из еретиков. Удерживая извивающуюся девушку, он не удержался от откровенного лапанья, что вызвало у отца, голову которого Джонас по поему знаку повернул в ту сторону, стон ненависти. Пьен поморщился. Признаться, я ожидал этого, и оглянулся на ученика специально, чтобы увидеть эту гримасу.
   - Пьен, не нравится - забери девушку и подержи сам. Главное - чтобы не мешала.
   Еретик не был доволен подобным распоряжением, но без вопросов передал добычу подошедшему мальчишке. Как ни странно, но из рук парня та вырываться не стала, видимо, оценив хватку старшего воина, и не желая в нее возвращаться.
   - Ну что, - обратился я к поверженному бунтовщику, - клясться будем? Или... - я бросил масляный взгляд на его дочь.
   - Клянусь. И будь проклят! - прохрипел тот.
   - Уже, - я с усмешкой вспомнил слова "это ваша награда, благословение и вечное проклятье".
   Надпись "крестьянин" в характеристиках бунтовщика, именовавшегося, как выяснилось, Фролом, сменилась на "отступник".
   Признаться, на исполнение клятвы я особенно не рассчитывал. Но теперь, если я проиграю, и домен вернется в Империю Грифона - ему и его семье не избежать участи изгоев. В отличие от вассальной присяги, которую дал староста, и которая относилась скорее к титулу Лорда, присяга личная, и следующее из нее отступничество - обратной силы не имела.
   Убедившись, что ничего особенно страшного пока не происходит, и что воины, избившие местного "первого парня на деревне" не спешат врываться в дома, тащить девок и совершать прочее, почти обязательное при силовом захвате поселения "водку пьянствовать и безобразия хулиганить", люди потихоньку выходили на улицу, и тыкали пальцами в прежде, очевидно, страшных и уважаемых сыновей Фрола.
   Я, кивнув Джонасу, тоже подошел к ним.
   - Клятву.
   - Клянусь, - буркнул старший из них меняя класс.
   Второй попытался что-то сказать, но встретился со мной взглядом - и сдулся.
   - Клянусь.
   Я кивнул, отпуская пострадавшее по собственной дурости семейство зализывать раны, и подошел к старосте.
   - Уважаемый... - я сделал паузу, давая ему возможность представиться, что тот понял правильно.
   - Афанасий, - он замялся, явно не желая произносить прозвище, и я посмотрел его в характеристиках. М-да... Там значилось "Хитрожопый". Интересно, оно действительно было таким с самого начала? Или я его недавно переименовал? С учетом того, как и насколько этот мир реагирует на действия игроков - вполне может быть и второе.
   - Уважаемый Афанасий, не могли бы вы мне рассказать, что случилось с лесопилкой, которая находится неподалеку?
   Разговор со старостой подтвердил то, что уже доложили феечки: несколько скелетов, поднявшихся со старого погоста "Пылающей ночью", после которой со столба в центре хутора исчез знак сюзерена, заняли лесопилку, и теперь крестьяне просто боялись к ней приближаться. Так что без особенных затруднений удалось договориться о том, что, когда я принесу этой нежити покой Вечной госпожи, староста отправит на лесопилку присягнувших мне сыновей Фрола и еще двоих крестьян по своему выбору. Староста хитро улыбнулся моему требованию. Понятно, что пока глава семейства нетрудоспособен, старшие сыновья - отбывают трудовую повинность, а дочь - отправится в замок, служанкой, семейство Фрола попадет в полную зависимость от старосты, что меня более чем устраивало.
   Распрощавшись с Яблоневым, мы двинулись обратно в сторону балки, поскольку единственный вменяемый лесной массив и, соответственно - место под лесопилку, были именно там. Правда, по дороге я решил завернуть в совсем крохотный хутор из единственного двора. Не то, чтобы я рассчитывал найти там что-нибудь ценное или существенно пополнить бюджет домена или же склад, но очень уж по дороге данный объект располагался. Нам практически не пришлось отклоняться от прямого пути к разведанной феечками лесопилке.
   Но вот когда мы подошли к хутору... Мне сразу захотелось назвать ее "избушкой лесника", даром что вокруг не было никакого леса. По крайней мере, следы пресловутых "кровопролитных боев" вокруг наблюдались однозначно. На порог кровью будто из ведра плеснули.
   Я собрался было открыть дверь, но Джонас, покачав головой, шагнул вперед.
   - Не дело, чтобы господин первым во всякие места совался... - твердо произнес он, и мне оставалось только согласиться с ним.
   В сенях был разгром, но крови вроде не было. А вот в горнице... Огромное, под два метра ростом, чудовище, в облике которого волчьи черты мешались с человеческими, грызло... кого-то. Судя по высунувшемуся длинному уху, при жизни это было эльфом.
   - Не подходите! - рыкнуло чудище, не отрываясь от своего страшного занятия.
   Джонас попытался было шагнуть вперед, но я удержал его.
   - Оборотень, - определил я видовую принадлежность чудовища. - Регенерирует. Лучше действительно не подходить.
   - Энни... - тихо плакал оборотень, ненадолго отрываясь от пожирания эльфа. - ...держись. Я... я скоро...
   Запахло квестом. Я пригляделся, и понял, что кровь, заливавшая спину оборотня, по большей части ему же и принадлежит. Более того, при движении рубаха на его спине разошлась, и стала видна опасная рана.
   - ...я сейчас... - прорыдал оборотень и снова вгрызся в труп эльфа.
   - Ты ранен эльфийским оружием, - сказал я, - и ранен тяжело. Пока не взойдет Луна - ты не оправишься, даже если начал жрать этого несчастного еще живым. А до восхода Луны... - я прикинул время, и почти уверенно произнес, - ...не меньше восьми часов.
   - Энни! - горестно взвыл оборотень. - Они забрали ее... Верните! Верните Энни, и я...
   "Получено задание "Сестра оборотня". Верните Энни ее брату.
   Награда: оборотень присоединится к вашим войскам. Опыт. Артефакт.
   Штраф за провал/отказ: падение репутации с Фабрисом".
   - Принято, - кивнул я. - Идем.
   - Что там? - спросила у меня Юкио. Остальные феечки испуганно рассматривали следы схватки, включая запекшуюся кровь. Конечно, они уже участвовали в боях, видели химерическую лису, зомби и других противников. Но все-таки картина производила гнетущее впечатление даже на меня, не говоря уже о феечках.
   - Все плохо, - покачал головой я. - Ариса. Посмотри. Отсюда ушла девушка. Или - ее увели. Или даже утащили. Сможешь показать - куда?
   - Господин... Вы думаете, что эта Энни - могла просто уйти? - заинтересовался Джонас.
   - Я этого оборотня вижу в первый раз и не имею оснований ему доверять, - покачал головой я. - Поэтому и не спешу отбрасывать любые гипотезы. Вплоть до того, что эта самая "Энни" - плод его больного воображения, возможно - подстегнутого ударом по голове, или она была, но умерла в раннем детстве. Я пока не знаю ничего.
   - Но, если она действительно ушла сама - что мы будем делать? - заинтересовался Пьен.
   - Не знаю, - улыбнулся я. - Либо ничего, либо защищать девушку от сошедшего с ума оборотня.
   - Здесь! - крикнула Ариса от плетня. - Здесь действительно что-то тащили... Видно плохо, но я смогу вести!
   Я подошел к тому месту, на которое указывала феечка, и вздохнул. Мне на каменно-сухой земле не было видно ничего.
   - Веди, - кивнул я Арисе. - Все - за мной!
   И мы двинулись по следу, благо вел он к балке, то есть приблизительно туда, куда нам и надо. Или - "к лесу", что, в принципе, характерно для эльфов. Впрочем, не думаю, чтобы отступающие, если даже они действительно эльфы, закладывались на феечку-следопыта.
   Наш путь вел напрямую к балке, даже там, где логичнее было бы обойти очередной холм, а не светиться на его вершине. Видимо, тем, за кем мы гнались, в степи было крайне неуютно, и это подтверждало теорию об эльфах. Светлых эльфах. Признаться, это заставляло меня с беспокойством думать о том, на чьей стороне в предстоящей схватке будут феечки. Но я старательно прятал беспокойство поглубже, чтобы если я ошибаюсь - не обидеть верных союзников, а если прав - не спугнуть предателей.
   - Если то, что волокут - это та самая "Энни"... - начал нагнавший меня Пьен.
   - ...то наши шансы спасти ее - призрачны, - с сожалением макнул я профессионального оптимиста в ту кучу отходов, в которую временами превращается "реальность, данная нам в ощущениях".
   - Почему? - удивился аппрентис.
   - Потому что чем дальше, тем больше свидетельств, что похитители - светлые эльфы. Лучше бы это были дроу...
   - ЛУЧШЕ?! - вскрикнул Пьен.
   - Кровь на дверях уже запеклась, - прокомментировал я. - Те, кто утащил девушку - уже имели все возможности сделать с ней все, что хотели. А светлым, в отличие от темных - рабы не нужны. О гордецах-светлых можно сказать многое... но вот в рабовладении их подозревать не стоит. Не их это.
   - Не их, - согласилась спустившаяся к нам Юкио. - Работорговец, пойманный в эльфийских землях - познакомится с "Медленным танцем высокой травы"...
   - Что это такое? - заинтересовался Пьен, но феечка отвечать не стала. Зато ответил я.
   - Его растянут над ростком бамбука и оставят так на неделю, - выбирая расу и класс, я внимательно прочитал все, что нашлось в Сети о "естественных противниках": Империи Грифона и эльфийских Лесах. Там было много интересного. - Причем всю эту неделю эльфийские маги жизни будут лечить его, и смерть, когда она, наконец, придет - покажется настоящим подарком судьбы.
   - Но что такого страшного в том, чтобы смотреть, как растет трава? - не понял Пьен.
   - Бамбук за сутки вырастает почти на метр, - пояснил я. - И уже к концу второго дня казнимый будет сидеть на естественном колу.
   Пьен представил это, побледнел, и умоляюще посмотрел на Юкио.
   - Так все и есть, - равнодушно подтвердила она. Старшая феечка не видела в описанной казни ничего такого уж страшного.
   Пьен в ошеломлении переводил взгляд с меня на феечку и обратно. Кажется, о таких подробностях национальных обычаев "пресветлых и благословенных Детей Звезд" им в монастырской школе не рассказывали.
   Дальнейший путь прошел в молчании. И прервалось оно только тогда, когда Ариса вынырнула из кустов, знаменующих начало леса.
   - Двое, - сказала она. - Волокут кого-то, кто пытался сопротивляться.
   Разведчица настороженно посмотрела мне через плечо. Кажется, в ее голове бродили те же мысли, что и у меня.
   - Господин... - обратилась ко мне Юкио, - ...можно мы пойдем вперед? Если это действительно светлые эльфы - они не будут нападать на нас. Скорее - сочтут союзниками.
   С тяжелым сердцем я кивнул. Все-таки, несмотря на все мои подозрения, рисковать феечками - не хотелось. И вопрос был даже не в том, что они - моя основная ударная сила.
   Феечки скрылись в лесу, а через некоторое время - Ариса появилась передо мной. Ее серые глаза застыли сталью.
   - Идемте, господин, - жестко сказала она. - Они сейчас не заметят, даже если вы подойдете в конном строю под пение труб. Заняты...
   Тон феечки не оставлял сомнений в том, чем именно "заняты" похитители, уверившиеся в том, что в лесу они в безопасности.
   Через несколько минут движения, мы спустились в небольшой естественный ровик, и Ариса подняла руку. Впереди раздался звонкий голос Юкио:
   - И за что вы так с ней?!
   - Брат этой твари убил моего брата! - ответил ей чарующе-красивый, но холодно-надменный голос. - Сам он сдох, как собака, а теперь и она - за все заплатит!
   - Значит, - продолжила Юкио, ее голос полнился презрением, - от воина - вы сбежали, не сумев даже отбить тело павшего, а теперь - отыгрываетесь на беззащитной девчонке? Храбрые воители!
   - Что?! Откуда ты... - это был уже другой, но договорить у него не получилось. Раздалось характерное шелестящее шипение сразу нескольких Стрел Хаоса, сменившееся хрипом умирающего. И я скомандовал:
   - Еретики - в атаку! Пьен, держись за мной!
   Когда я выскочил на поляну, то понял, что Юкио - отличный полевой командир, и, если она выживет - я обязательно дотяну ее до героического статуса. На поляне было три эльфа. Один из них, самый опасный, получил все Стрелы, так и не дотянувшись до лука. Второй - схватился за меч, и кинулся к феечкам, но те ушли от атаки, взлетев вверх. Третьему же, чья голая задница аж светилась между женских ножек, быстро встать явно было не суждено.
   Осознав свою ошибку, мечник кинулся обратно к луку погибшего, но был остановлен корнями, только почему-то не светящимися, а темно-фиолетовыми.
   Троица еретиков выскочила на поляну, сомкнулась в куцую стену щитов, и рванулась вперед к стоящему на ногах эльфу, причем крайний справа еретик успел приголубить того, кто пытался подняться, булавой, и тот "прилег отдохнуть".
   Один против троих, лишенный маневра, без поддержки магов и лучников, эльф оказался страшным противником. Изогнувшись невозможным для человека образом, он избежал всех трех ударов, и успел ответить. Легкий, чуть изогнутый клинок мелькнул возле колена крайнего слева еретика, и, когда тот опустил щит, чтобы прикрыть ногу, траектория удара сменилась почти мгновенно. Узкое лезвие зеленоватого металла скользнуло между пластинами доспеха, наглядно показав, почему от ламелляров отказывались все, кто имел возможность поменять их на что-то лучшее, не задерживаясь, рассекло кожаный шнурок, и погрузилось в грудь захлебнувшегося кровью еретика.
   Вот только, бросив взгляд поверх головы падающего еретика, эльф увидел смотрящее ему прямо в лицо навершие крозиуса и срывающуюся с него Стрелу Хаоса. Эльф отчаянно рванулся, на голой физической силе разрывая сковывающие его Корни, и попытался уклониться. Но запущенное мной Искажение уже работало. Так что сместился эльф не туда, куда рассчитывал, а туда, где с его ребрами повстречалась булава Джонаса.
   - Фейки, Стрелу! - крикнул я, наблюдая, как тикает откат...
   Эльф, осознавший, что видит перед собой только трех из пяти атаковавших его феечек, дернулся, чтобы оглянуться, пропустил еще удар булавой, хотя и сумел отразить другой. И тут сразу две стрелы Хаоса, выпущенные феечками, поставили точку в этом бою.
   И множество врагов сразила я тогда,
Но вот окончен бой, победы час настал,
Пусть землю удобрят их дохлые тела,
И Мандоса покой их всех к себе принял.
   Я с удивлением оглянулся на Юкио, мурлыкающую себе под нос песенку, которую я никак не ожидал услышать от давних союзников эльфов. Впрочем, все поведение феечек в этом бою меня крайне удивило. Так что я даже отвлекся от мародерства... то есть - сбора трофеев. Тем более, что ничего особенно ценного я пока что не нашел. Эльфийские мечи в количестве трех штук, равно как и единственный доставшийся лук с полупустым колчаном, никому из моих ребят по расе не подходили. Бижутерия, которой ребятки увешались по самое не могу - вся стоила порядка 500 золотых монет, что неплохо для отдельного человека или эльфа, но ничтожно мало для домена. Осталось осмотреть лежащий в стороне кожаный доспех и плащи, но они могли и подождать.
   - Юкио, - обратился я к феечке, которая в очередной раз допела до повторяющегося рефрена "и Мандоса покой его к себе принял", - а откуда ты знаешь эту песню?
   Феечка на мгновение запнулась, а потом удивленно посмотрела на меня.
   - Не знаю... - Юкио висела в воздухе, не шевеля крыльями, и на ее личике отражалась интенсивная работа мысли. - Как будто что-то шепчет мне ее... и она мне нравится. Хотя я и не знаю, кто такие "Владыка Келеборн", "Галадриэль" и "Элронд". Но, видимо, это - эльфы...
   - Ага, - кивнул я. - Эльфы. И я как-нибудь тебе о них расскажу...
   На другом конце поляны Пьен склонился над жертвой насилия. И то, что девушка так и не сподобилась встать, прикрыться, или, хотя бы свести ноги - наводило на нехорошие мысли. Впрочем, смотреть на то, как оставшиеся в живых еретики вытряхивают из одежды и связывают на свою голову выжившего эльфа. То, что скоро будет происходить - необходимо... и не вызывает какого-либо протеста после сцены, взбесившей даже феечек. Но все равно - противно, не доставляет никакого удовольствия, и, если есть возможность потянуть время, прежде чем приступать к "полевому форсированному допросу" - я это сделаю.
   - Работа - тяжела, но это мой удел, - запел я, склоняясь к сброшенному и валяющемуся в стороне кожаному доспеху, и безо всякого удивления услышал, как хор феечек подхватил мое корявое исполнение.
   А эльфы до сих пор все бродят по земле
И снова будет бой, и груда мертвых тел
Эй, Мандос, принимай непрошенных гостей!
   А доспех мне попался хороший. Существенно лучше моего. Легкий, но прочный, усиленный накладками уже знакомого зеленоватого металла и знаками сарати [2]. Последние привлекли мое особенное внимание. Идентификация трофея заняла некоторое время, но в итоге у меня все получилось. Доспех был зачарован на +5, что было лучше среднего доспеха, доступного на моем уровне, но отнюдь не делало его чем-то заоблачным. Гораздо существеннее были его прочие бонусы. В частности, "+5 к Ловкости и +2 к Силе Магии" - делали его более чем нужным приобретением. Не говоря уже о том, что он добавлял носителю навык Скрытность, либо улучшал его на единицу, если такой навык уже был.
   Появление такого предмета было, в общем-то, странным. Несмотря на достаточно рядовые характеристики, это все-таки был артефакт, и он смотрелся бы куда уместнее, присутствуй среди эльфов герой. Но нет - только юниты. Конечно, можно было бы предположить, что героем был старший из эльфов, погибший в лапах оборотня... Но, судя по гайдам, эльфы очень трепетно относились к павшим, и, сбежав и не вытащив тело погибшего - наша троица покрыла себя несмываемым позором. И обвинительная речь Юкио это утверждение подтверждало. Но если для них было столь важно вынести тело собрата, а они так напугались оборотня, что этого не сделали, то представить, как эти эльфы позорные стаскивают с тела не такой уж дорогой доспех, а само тело - бросают оборотню на растерзание... Что-то тут не сходилось. Сильно не сходилось.
   Вздохнув, я подошел к Пьену. К сожалению, выученное заклинание регенерации, равно как и пройденные в реале курсы первой помощи, обязательные для служащих нашей конторы, не делали из меня целителя. А вот Пьена, похоже, готовили и к этому. То ли как послушника, то ли готовя к обучению у воителя...
   - Как она? - спросил я у ученика.
   Спрашивать о еретике, принявшем удар эльфа - не имело смысла. Скрещенные на груди руки и закрытые глаза сказали бы все за Пьена, даже если я и не видел, как его значок в интерфейсе отряда окрасился серым. Мои войска понесли очередную потерю.
   - Плохо, - ответил отрядный лекарь. - Ее пытали и насиловали...
   - Срывали глупый гнев за собственную трусость, - вклинилась Юкио. - "Золотые мальчики", да отвергнет их Мать!
   - "Мальчики"? - удивился Пьен.
   - Конечно "мальчики", - твердо ответила Юкио. - Ни одного старше семидесяти. Может, разве что их Ведущий второй век разменял, да и то сомневаюсь. Старший во главе неполной Звезды мальчишек не ринулся бы на оборотня, а предпочел бы отступить, чтобы вернуться позже, с достаточными силами.
   Я внимательно посмотрел на Пьена, не спеша повторять вопрос. Ученик меня понял.
   - Ее разум скрылся от невыносимой реальности во тьме безумия, - выдал он диагноз. - И если тело ее я еще смогу привести в порядок, то разум... Я ничего не знаю о таких заклятьях, кроме того, что они существуют.
   Я склонился над пострадавшей. Хотя Регенерация, запущенная Пьеном, работала, но следы "трудов праведных", детей звезд еще были заметны.
   - Да... - произнес я. - Глубокое родственное сходство с дроу заметно невооруженным взглядом.
   Этого оскорбления эльфеныш, до сих пор притворявшийся бессознательным, стерпеть уже не смог.
   - Да как ты смеешь, недоживущий [3]?!
   - Он - смеет, - холодно и презрительно сказала висящая в воздухе Юкио. - Узнай о ваших выходках Старшие - и тебя гнали бы отсюда до Олваирина сорванной крапивой! Ни один из Старших не унизился бы до того, чтобы просить растение об орудии наказании для тебя!
   - Да что ты понимаешь, преда... - по моему знаку Джонас вломил эльфенку под дых и тот заткнулся.
   Мне же стало интересно...
   - А откуда такая реакция Старших? - спросил я у Юкио, поскольку о таком как-то не читал. - Неужто отношения... - я выделил это слово голосом, - ...с человеком - настолько позорят?
   - Отношения? Нет. Если бы что-то такое случилось по любви, даже не взаимной, - когда до Пьена дошло, что имеет в виду феечка, его глаза удивленно расширились, - Старшие может, и не одобрили бы, но и не осудили. Любовь - это стихия, и сопротивляться ей - бессмысленно. К тому же, любящий поднимает любимого до уровня эльфа. Но этими... - Юкио презрительно сморщилась, - ...двигала не любовь, но только страх. Пытаясь в насилии над слабой найти убежище от страха перед сильным - они опустились...
   Юкио запнулась, и испуганно посмотрела на меня и Пьена. Я не стал требовать, чтобы она закончила фразу, поскольку слова "...до уровня людей" - были понятны и так.
   - Ну... - обратился я к пленному, - ...и что же делала неполная Звезда на территории Империи Грифона?!
   - Эти земли принадлежат эльфам!!! - вскинулся тот.
   - Здесь правил лорд-маг Арнериус именем Императора Грифона, - покачал головой я.
   - Проклятый Светом и Матерью химеролог сдох... - н-да... уважение к союзнику - на небывалой высоте, - ...и нас отправили взять эти противные Матери безлесные земли под ее руку, чтобы только не появился здесь очередной колдун недоживущих!
   - И кто же должен был "взять под руку"? - криво усмехнулся я. - Что-то ни на ком из вас я не заметил Кольца Лорда.
   Эльфеныш осознал, что именно он уже успел рассказать, и попытался замкнуться в молчании. Ну что же... Я взмахом руки отправил с поляны феечек, старательно освежая в памяти все, что нам, мирным хлюпикам-аналитикам рассказывали бравые парни-спецназовцы на нужную тему. Пьена, впрочем, я тоже попытался отправить подальше, но тот, как истинный целитель, не оставил нетранспортабельную пациентку.
   Походно-полевой допрос, оно же - "экстренное потрошение", занятие грязное, нудное и противное. И удовольствия от него получаешь не больше, чем от заплыва в дерьме. Если, конечно, ты не натуральный садист. Но, увы, и работа ассенизатора, и работа палача - временами бывает жизненно необходима.
   По итогам "общения" выяснилось, что Звезда все-таки была полной. И леди Иримэ, "крайний лист дальней ветви третьего ствола корня Великого Арваэрона", (что я для себя перевел как "дальнюю родственницу правящего короля Восточного Леса"), отправилась в священное место, дабы провести ритуал, который позволит ей преодолеть Скверну, заполнившую остров с Местом Силы. В принципе, понятно. Эльфы не зря считают Хаос одним из злейших своих врагов. И столь сильное Искажение, как то, что устроил Арениус, могло эльфийскую принцессу если не убить, то капитально дезориентировать.
   Еще с полчаса "плодотворного общения в теплой, дружественной обстановке", позволили мне убедиться, что срываться с места, и бежать защищать свой замок от эльфийской колдуньи мне пока нет смысла. Ритуал продлится не менее, чем до конца текущей недели, и прервать его раньше - невозможно. Собственно, убедившись, что ритуал начался и девушке ничего не грозит, оставшаяся неполной Звезда и отправилась "совершать рекогносцировку", то есть - шляться по окрестностям. И нарвалась на оборотня.
   Выяснилась и причина присутствия доспеха-артефакта. Оказалось, что Литавэлиан, тот самый мечник, которого мы с таким трудом убили, имел некоторое отношение к "дальней ветви второго ствола", и, согласно обычаю, их с Иримэ дети могли претендовать на образование уже не "дальней", но "полной" ветви, а то и, если бы им удалось захватить себе владения - и ствола. Правда, "ствола эльфийского народа", а не "от корня...", но и это уже более чем серьезно. Но прекрасная Иримэ старательно не обращала внимания на ухаживания Литавэлиана, и тот, повинуясь воле Старших, отправился в этот поход вместе с ней, чтобы "показать себя". Правда, не желая подвергать себя большей опасности, чем это абсолютно необходимо, родовитый эльф откапал в закромах своего рода упомянутый доспех и щеголял в нем. Правда, я не уверен, что этим он произвел такое уж хорошее впечатление на девушку. Но в эльфийских ритуалах ухаживания я как-то не разбираюсь.
   Уточнив еще некоторые подробности, я задумался. С одной стороны, сломленный пытками эльф вполне мог быть еще источником ценной информации, даже если сам искренне не считает ее таковой. Но с другой... А где его, собственно, держать? Тюрьму у меня в Замке - нет, тюремщиков - тем более... Я внимательно посмотрел на тела павших, на девушку, все еще лежащую неподвижно, несмотря на все усилия Пьена. До тех, кто уже пал - мне не добраться. Они уже ушли к своей богине. Но вот конкретно этот экземпляр... И я потянул из ножен Рассекающего реальность.
   - Трижды по три раза будешь проклят... - разумеется, соответствующего ритуала я не знал, но одобрительный гул шепота варпа подсказывал, что я все делаю правильно. - ...не будет тебе...
   - Стой! - женский голос разорвал жаркую тишину дневного леса. - Остановись, неумирающий! Я признаю твое право на месть, но, пожалуйста, убей его как-то по-другому!
   Я оглянулся призрачно-прозрачная невысокая девушка, через прическу которой слегка выступали заостренные сверху кончики ушей. Конечно, это может быть проекция какой-нибудь сильной колдуньи-эльфийки... но для жизни безопаснее предположить, что нам нанесла неофициальный визит сама Мать Дивного народа. Так что я перехватил кинжал, направленный в грудь эльфенка чуть поудобнее, показывая, что готов закончить ритуал и проклятье смертельным ударом, который прекратит существование не только тела, но и души этого конкретного Дивного.
   - НЕ НАДО!!! - закричала явившаяся. - И понимаю, он виноват... они все виноваты. Но не надо уничтожать его душу. Они дороги мне все, что бы не творили... Но, клянусь, я не скоро выпущу его из Чертогов Мертвых!
   Я посмотрел на нее. В принципе, этого эльфенка можно было бы даже отпустить... но сделать это "за просто так"? Вот только торговаться надо еще и так, чтобы богиня не посчитала себя оскорбленной. А то ведь плюнет на этого придурка... и противопоставить ей мне пока что практически нечего. Вся паства Изменяющего пути - почти два десятка разумных. И все - в этом домене. Впрочем... кажется, я знаю, что потребовать с Богини Жизни и Исцеления, чтобы она точно посчитала это приемлемым.
   - Я слышал... - медленно начал говорить я, не опуская кинжала, - что Дети Звезд получили от своей Матери Дар Жизни... - сколько больших букв в одном предложении! Пафос, пафос и пафос... Но что делать? Случай у нас в некотором роде торжественный и официальный. - Так что я согласен поменять душу на душу.
   - О чем ты? - удивилась призрачная девушка. - Я не понимаю!
   - Эти ... - я проглотил термин, точно характеризующий младших этой неполной Звезды. - ...довели девушку до безумия. Верни ей разум, стерев память о последних часах - и я вообще не стану убивать придурка. Отпущу.
   - Голым и босым, без воды, еды и оружия? - произнесла богиня то, что я промолчал. Мне оставалось только кивнуть.
   - Если будет на то воля богов - то он доберется до своих. А нет - значит "нет".
   - Я... согласна, - кивнула Мать эльфов и отошла туда, где над обнаженной девушкой статуей самого себя застыл мой ученик.
   Процесс исцеления много времени не занял, и вскоре Энни застонала и подняла голову. Оглянувшись, и она сначала увидела Пьена, и только потом - сообразила, что валяется перед незнакомым мальчишкой голая. Энни залилась краской, и влепила Пьену широкую, размашистую пощечину. Голова парнишки мотнулась в сторону, так силен был удар.
   - Кто людям помогает - лишь тратит время зря... - ехидно пропел я. - Теперь, ученик, ты знаешь, как вознаграждаются добрые дела.
   - Что?! - вскрикнула Энни. - Но он же...
   - Пьен лечил тебя, - разъяснил я сложившуюся ситуацию. - Он тебя не раздевал... и даже не лапал, хотя я на его месте, наверное не удержался бы...
   Ладошки девушки прикрывали не так уж много, так что мне было по чему пройтись оценивающим взглядом, заставив Энни покраснеть еще сильнее.
   Я сравнил пропорции щуплого эльфенка, именем которого не собирался интересоваться из принципа, и фигуристой девушки... и пришел к выводу, что это лучше чем ничего. В конце концов, другой одежды у меня сейчас все равно нет. А так, в плащ завернем, вон - еще три валяются, и хотя бы до дома брата дойдет.
   - Раздевайся, - бросил я ему, отводя кинжал.
   Тот бросил взгляд на свою богиню, но она демонстративно отвернулась от него. И, тяжело вздохнув, эльф принялся раздеваться, а точнее - снимать то, что на нем еще оставалось.
   Проводив эльфенка прощальным пинком, я кинул его одежду Энни, а сам опустился на одно колено перед чужой богиней.
   - Хоть Мать эльфов и не моя богиня, но верую, ибо явлено мне чудо.
   Она грустно улыбнулась.
   - Я верю тебе, хоть ты и враг, слуга Древнего Врага, - кивнула она в ответ. - Постарайся не убивать Иримэ. Она - не такая, как эти...
   - Сделаю, что смогу, - склонил я голову, - но обещать не буду, ибо не уверен, что окажусь достаточно силен.
   Призрачная рука коснулась моей головы, и богиня исчезла с поляны, а на краю поля зрения с тихим "Дзинь!" появился значок системного сообщения.
   "Получено достижение "Говорящий с богами 1". "Боги творят чудеса по собственному желанию, иногда по просьбе, и никогда - по требованию". Вы - один из немногих, кому удалось опровергнуть это утверждение, потребовав чудо и получив его. +5% к Дипломатии при действиях, связанных с шантажом и угрозами".
   Я позвал феечек, чтобы они присмотрели за Энни, пока она будет переодеваться. Не хотелось бы по собственной глупости потерять возможность заполучить в свою армию первого оборотня. Кажется, читая гайды, я существенно недооценил потенциал этих существ. Мы всей толпой с трудом завалили одного эльфа-мечника, причем, насколько я понял, далеко не лучшего. А один оборотень, пусть и не без потерь, справился с почти полной Звездой. В общем, мне нужна эта боевая мощь. Хотя он встанет под мои знамена не раньше, чем завтра, но все равно... мне ведь даже мстителей построят еще не так скоро, как хотелось бы. А до Возвышения - и вовсе... А тут уже готовый оборотень, да еще явно и не первого уровня. И он серьезно усилит мою армию.
   В ожидании, пока девушки закончат, я и сам избавился от стартового доспеха в пользу нового артефакта, и стал внимательно рассматривать плащи. Что ж. "Плащ эльфийского разведчика. Теплый в холод и прохладный в жару, он дает возможность чуть лучше прятаться в лесу (+5% к скрытности) не магией, но высоким искусством швеи". Массовка, но без расовых требований и довольно полезная. Один из плащей я надел на себя, а другой - кинул Пьену.
   Остался скорбный долг. Кратким обращением к Изменяющему пути я проводил из этого мира душу еретика Альфреда, и на поляне воздвиглась вторая восьмиконечная звезда, отмечающая тех, кто своими жизнями пробивал путь в величие принципалу нашего культа.
   - Далеко лесопилка? - уточнил я у феечек.
   - Здесь... здесь... здесь... рядом. Чуть-чуть... Мы проведем... проведем...
   - Энни, - обратился я к девушке, - ты пойдешь с нами, или попытаешься вернуться к брату сама?
   Выбор, который я предложил, на самом деле не был выбором. Отпущенный эльф был еще где-то здесь, так что на самом деле отпускать ее я не собирался... Но предоставить возможность выбирать - следовало, тем более, что в то, что именно она выберет - я был уверен.
   - Я... я с вами...
   - Вот и отлично, - улыбнулся я. - Двинулись.
   Скелеты у лесопилки не произвели на меня какого бы то ни было впечатления. Направляемые грамотным некромантом - они могли бы представлять опасность. А так...
   Подбегая по одному, они с размаху били своим источенным ржавчиной и гнилью оружием по подставленным щитам еретиков, получали ответные удары булавой, и разлетались кучками уже окончательно мертвого праха. Уязвимость к ударному оружию играла роковую роль. К тому же над головами еретиков время от времени вспыхивала радуга Удачи, усиливавшая и без того неслабый урон. А единственная группа, достаточно плотная, чтобы создать неприятности, попала под заклятье "Прах к праху", после чего больше уже не представляла опасности: два скелета, переживших заклинание, в точности повторили модель действий остальных, и подбежали к еретикам по очереди. В общем, Пьену так и не пришлось ни разу задействовать свои лекарские умения. И это было хорошо, потому как маны у него осталось маловато. На лечение Энни он потратился практически полностью.
   Однако скелетов оказалось достаточно, чтобы первый из двух разрешенных на сегодня уровней я таки набил.
   Единичка характеристики, пришедшая с уровнем, ускорила мое колдовство, добавившись к Устойчивости к откату. А вот выбор навыков заставил меня задуматься. "Мастер управления растениями" из группы Магии Жизни и "Мастер усиления" из Магии Света. И то и другое, в принципе, не являлось настолько необходимым, чтобы с ходу за него хвататься. И то и другое - было вполне в русле намеченного мной общего направления развития в мага/полководца. И то и другое было ограниченно полезно. Полезность "Мастера управления растениями" ограничивалось тем, что из всех, подпадающих под его действие заклятий у меня был только "Райский сад", заклинание не особенно полезное, поскольку позволяло выращивать исключительно декоративные растения. Но, судя по тому, что говорилось на форумах, иногда выращенные специалистами растения, не имеющие никакого смысла, кроме декоративности - уходили за суммы, вполне сравнимые с тем, сколько стоили элитные сэты артефактов высших уровней. Впрочем, в реальном мире все более-менее так же. Иначе картина, представляющая собой закрашенный черной краской квадрат, не стоила бы тех $20 млн., которые за нее предлагают. С другой стороны, магии Усиления у меня точно так же нет, зато с появлением этого навыка - вырастет и вероятность расшифровать заклинания именно этой школы, а они мне нужны больше, чем то же Восстановление и Ободрение. При том, что Магии Света у меня всего одна книга - вопрос может быть более чем насущным. Загадка. Век сиди - думай.
   Проблема настолько увлекла меня, что я чуть было не забыл прикоснуться Кольцом Лорда к специальной табличке возле двери строения, обозначая его переход в мое владение. Хорошо еще, что Джонас напомнил.
   Когда над строением взвилось мое серебряное знамя с лазурным эскарбункулом, мы вошли внутрь. Обыск лесопилки принес мне 500 золотых, видимо - выгребли заначку бывшего владельца лесопилки, и уже подготовленные к отправке бревна, навскидку - примерно 10 мер, но их надо еще доставить на Склад. Оружие скелетов с трудом годилось даже на переплавку... В общем, если еще мера руды наберется - буду счастлив.
   Выйдя из строения, я застал ожесточенный спор. Общее направление движения было очевидно: обратно на хутор оборотней, а оттуда - в Яблоневое, сообщить о зачистке лесопилки. Однако при детализации плана обнаружились расхождения, которые и Юкио, и Пьен и Джонас не спешили пресекать.
   Основное противоречие состояло в том, что часть феечек предлагали пойти напрямую к хутору оборотней, утверждая, что легко проведут отряд по лесу. В ответ Ариса стучала себя пальцем по лбу и многими другими способами выражала сомнения в умственных способностях подруг. Увы, но я склонен был с ней согласиться. Склоны балки были круты и обрывисты, так что подняться по ним для той части нашего отряда, которая не располагала крыльями, можно было далеко не везде. Так что подавляющим меньшинством в два голоса (мой и Арисы) было принято решение выйти к дороге, пересекающей балку, и уже по ней двигаться к хутору.
   - Господин... - робко сказала Энни.
   - Что? - я внимательно посмотрел на девушку, робко кутающуюся к эльфийский плащ. В принципе, это она правильно делала, так как из одежды, снятой со щуплого эльфенка, ее пышные формы просто вываливались.
   - Там... - Энни потупила взгляд, видимо, найдя в траве под ногами что-то интересное. - Брат говори, что где-то в той стороне - логово волков.
   - Спасибо, - поблагодарил я ее.
   В принципе, эта информация решила и мою главную проблему выбора. Я вспомнил, что на форумах бродили слухи, никак админами не комментируемые, что выбор одного из четырех базовых навыков, связанных к каждой Книгой Магии, имеет некий характер специализации. То есть, после взятия одного из них, вероятность появления других среди предлагаемых при повышении уровня - резко падает. А если уж взял два - то третий и четвертый можно только выучить у учителя и никак иначе, потому как случайного появления можно ждать до второго пришествия. И в случае, если эти слухи опираются хоть на какую-то реальную основу, "Мастер управления животными" выигрывает у "Мастера управления растениями" с большим отрывом. Во-первых, для "Мастера управления животными" резко возрастает вероятность получить заклятья призыва, что мне очень полезно. К тому же, "Мастер управления растениями" повышает вероятность мирно договориться с энтами, а то и нанять их себе на службу. Но спектр юнитов, отношения с которым улучшает "Мастер управления животными" - гораздо шире, к тому же в число его вторичных навыков входит "Эмпатия с животными" и "Понимание животных". Значит, решено. И теперь в число моих навыков входит "Мастер усиления". А "Мастер управления растениями" - как-нибудь потом...
   Закончив с повышением собственного уровня, я отдал команду на выступление.
   Минут через пятнадцать движения через лес, Ариса, скрытно двигавшаяся впереди, вернулась, и сказала, что нашла следы волков.
   - Мы идем туда же, куда они ведут? - уточнил я у нашей разведчицы.
   - Нет, - покачала она головой. - Волчья тропа ведет вон туда! - и феечка махнула рукой в направлении почти перпендикулярном нашему.
   Со вздохом я отказался от немедленного похода к логову. К тому же, с гибелью одного из еретиков, мои силы критически уменьшились. И встреча с серьезным противником могли привести к уже совершенно неприемлемым потерям.
   - Продолжаем движение, - скомандовал я. - По сторонам смотрите внимательнее. Кто знает, что за волки тут водятся. Если модифицированные моим предшественником - могут и напасть.
   Ариса снова появилась передо мной, когда по моим расчетам до дороги оставалось уже совсем немного.
   - Там, - махнула она вперед и влево, - какой-то странный человек делает что-то непонятное...
   - Пойдем, посмотрим, - кивнул я, видя, что феечку прямо-таки гложет любопытство.
   На поляне, возле серого камня с вырезанными на нем знаками Света, молился старый священник в белой рясе. Признаться, я предпочел бы пройти мимо. Но заметивший наше появление священник поднялся на ноги, вгляделся и закричал:
   - Отродье Хаоса и еретики! Смерть Вам!
   В невозможном темпе он наложил на себя Укрепление оружия, Защиту и Удачу. Набор использованных жрецом Света заклинаний меня порадовал. Швыряйся он в таком же темпе Стрелами Духа - и я лишился бы как минимум одного еретика, а то и сам отправился бы на респ [4]. Но, похоже, данный образец фанатика Света обучался в основном заклятьям, усиливающим его в ближнем бою.
   Обвешавшись баффами, старик вскинул свою булаву, прикрылся поднятым с земли щитом, и кинулся к нам. Однако, как ни быстро он колдовал, но это все-таки заняло у него какое-то время. Так что уже второй шаг к нам он делал по начавшей чернеть и обретающей стальной блеск траве, а на третьем - на его разума обрушился Голос Древнего врага. В принципе, это уже было моей ошибкой. С продемонстрированной фанатичной решимостью, думаю, старик мог бы продолжать сражаться даже со сниженной моралью. Однако, вместо того, чтобы продолжать атаку, он набросил на себя уже известное мне Воодушевление... и запутался в малых корнях, брошенных Арисой. И тут в него ударили сразу пять Стрел Хаоса. Правда, от двух он сумел уклониться, но три попавшие - заставили его пошатнуться.
   Но даже это не сломило жреца. Его глаза пылали чистым светом безумия и ненависти. Он рвался вперед. Очищение сбросило дебафф корней. Да сколько же у него Устойчивость к откату, что он так колдует?
   Джонас, принявший удар булавой на щит - отлетел в сторону, как кукла. Второй еретик исхитрился подставить щит так, что рушащаяся сверху булава скользнула по нему... но щит все равно треснул.
   Но тут нога фанатика скользнула по стальной траве, что позволило еретику уклониться от второго удара, который, как минимум, сломал бы ему ребра.
   На ответный удар фанатик не обратил никакого внимания, разве что еще раз махнул булавой в сторону отскочившего бойца. И тут у меня пропал значок отката, а серые значки заклятий полыхнули в интерфейсе их настоящими цветами.
   Стрелу Хаоса я направил так, чтобы она прошла над левым плечом старика. Тот даже не стал уклоняться. А зря. Судя по всему, при всей своей ненависти к Хаосу и его порождениям, священник не счел нужным изучить то, против чего сражался. Пролетев примерно половину расстояния до цели, стрела резко отклонилась от прямолинейной траектории, повинуясь характеристикам неоднородного пространства, и ударила старика в голову.
   - Про... - удар булавы единственного оставшегося на ногах еретика пришелся жрецу в колено, - ...кли... - откат дотикал и у феечек, и еще пять Стрел Хаоса сорвались в полет, - ...на...
   Закончить проклятье старик не успел, рухнув-таки на землю. Н-да... Сходили за хлебушком. Отправлялся из Замка хоть и небольшой, но полноценный отряд, а возвращается - настоящая инвалидная команда.
   - Пьен, - бросил я ученику, и тот пошел к очумело трясущему головой Джонасу.
   - В руке - трещина, - отчитался Пьен через пару минут. - И легкое сотрясение мозга. Видимо - ударился головой об дерево, на которое его швырнуло.
   - Если мозги сотряслись, значит, они, как минимум - есть! - усмехнулся я. - Вылечить - сможешь?
   - Руку залечу быстро. К счастью, там ничего страшного. Вот продолжать бой это бы ему помешало. А голова... Где-то через час Джонас сможет встать, - откликнулся Пьен. - Да лежи ты! - и ученик придавил пытающегося подняться еретика, что у него и получилось, несмотря на всю разницу в массе и силе.
   - Исполнять указания лечащего врача, - скомандовал я Джонасу, и тот расслабился.
   - Это... это и есть инквизитор? - дрожащим голосом спросила Иши.
   - Нет, - ответил Пьен, не отрываясь от лечения. - Инквизиторы по одному не ходят. Скорее всего, это - бывший паладин, один из служивших лорду-магу Арениусу. Ушел на покой, и только потому пережил Пылающую ночь.
   - Бывший? - удивилась Юкио.
   - Бывший, - подтвердил я. - не будь он уже настолько стар, что опыт и навыки уже не смогли компенсировать снизившихся ловкости и выносливости - он бы нас всех тут по траве размазал! Да и доспехи он, видимо, оставил, когда уходил в отставку. Повезло же... Впрочем, те, кто были в полной силе - скорее всего собрались в Замке в ту самую ночь... По крайней мере, я на это надеюсь. Противостоять паладину в полной мощи мы еще очень нескоро сможем. Отдыхаем! - скомандовал я, а сам двинулся к камню, от которого кинулся к нам бывший паладин.
   "Алтарь Света. В обмен на пожертвованные ресурсы может одарить вас случайным благословением".
   "Получено задание: "Распространение веры". Посвятите захваченное место поклонения своему покровителю.
Награда: опыт, следующее задание, падение репутации перед Церковью Света.
Штраф за отказ: нет".
   "Получено задание: "Раскаяние". Покайтесь в убийстве Служителя Света, отрекитесь от своей глупой ереси и принесите клятву Свету на его Алтаре.
Награда: опыт, следующее задание, артефакт, повышение репутации в глазах Церкви Света и Империи Грифона до Нейтральной.
Штраф за отказ: репутация в глазах Церкви Света упадет до ненависти".
   Я подошел к захваченному Алтарю, и возложил на него руку.
   - Изменяющий пути, Кукловод Тысячи и Одного заговора, Архитектор Судеб... Тебе посвящаю!
   Синяя вспышка на мгновение ослепила всех на поляне, а когда мы проморгались, камень уже светился лазурью. И проступавшие на нем серебряные знаки славили Владыку Изменчивых ветров.
   "Задание "Раскаяние" - провалено. Церковь Света ненавидит вас!"
   "Задание "Распространение веры" - выполнено".
   "Получено задание "Архитектор". Жители Ветровска, прослышав о появлении в домене эмиссара Хаоса, отправили гонца в соседний домен, дабы нанять Архитектора и побыстрее закончить городскую стену. Завтра, около полудня он будет пересекать балку неподалеку отсюда. Перехватите его!
Награда: опыт, следующее задание, услуги Архитектора.
Штраф за провал/отказ: Ветровск обзаведется надежной стеной".
   Час, в течение которого Пьен приводил в порядок Джонаса, пролетел незаметно, зато позволил немного восстановить ману. Правда, в моем случае это добавило мне возможность еще раз пальнуть Стрелой Хаоса, не более. Но и это могло отделять победу от поражения.
   А потом мы встали и двинулись дальше. Правда, Джонас двигался еще несколько неуверенно, но время двигалось к вечеру, а ночевать в лесу, где вполне могут бродить объекты научного интереса предыдущего владельца домена, нашим побитым составом было бы не слишком разумно.
   Пока мы двигались по дороге через балку, Ариса отметила несколько мест, удобных для организации засады. Причем в одном из таких мест она даже нашла следы длительного пребывания людей. Но самих разбойников (а кто бы еще это мог быть?) на месте не обнаружились. То ли они устроили себе выходной день, то ли окучивали другую дорогу. В общем - повезло. Правда, кому именно, нам или им - так вот с ходу и не скажешь. По следам Ариса прикинула численность банды - их было пять человек, и, если они - уровня "крестьяне, пошедшие грабить с голодухи" - на них бы нас точно хватило. А вот если это - воинский отряд, выродившийся в банду, то я предпочту встретиться с ними, предварительно нарастив силы.
   Увидев залитую кровью дверь, Энни рванулась внутрь так, что я ее с трудом удержал. Неизвестно на какой стадии регенерации сейчас находится ее брат, и насколько себя контролирует. Так что входили мы, как и в прошлый раз. Разве что место Джонаса занял Пол, самый боеспособный из имеющихся еретиков.
   Трупа в горнице уже не было. Видимо, у хозяина было заготовлено место специально для такого случая... или же он нашел-таки в себе силы выйти на улицу и прикопать.
   Сам Фабрис сидел на кровати, тяжело привалившись к стене. Когда Энни увидела это, она рванулась к брату, но я снова ее удержал.
   - Пустите меня! - крикнула она. - Фабри! Что с тобой! Пустите!
   - Не стоит сейчас к нему приближаться, - покачал головой я, продолжая удерживать вырывающуюся девушку. - Мы не знаем, насколько он сейчас адекватен.
   - Боитесь... - тут оборотень поднял взгляд от пола, и заметил Кольцо Лорда на моей руке, - ...милорд?
   - Опасаюсь, - согласился я. - Я не для того бросал своих ребят против эльфа-мечника и шантажировал Мать эльфов, чтобы она умерла от клыков не восстановившегося, а потому - голодного оборотня.
   - Оборотня?! - возмутилась девушка. - Да что вы несете?! Фабрис мухи зря не обидит!
   - Но он прав, Энни, - медленно произнес Фабрис. Видимо, признание далось ему нелегко. - Я попал под проклятье, когда ходил в руины на юге... Кстати, милорд, вот, возьмите. Я добыл это в моем последнем походе... Мне-то они без надобности, но и продать - рука не поднялась. Все-таки память об Алексе... но вам они послужат.
   - Дзинь! "Задание "Сестра оборотня" - выполнено".
   - Дзинь! "Получено задание: "Загадочные руины". Расспросите оборотня о загадочных руинах на юге и проведите разведку.
   Награда: опыт, золото, свиток обучения заклятью.
   Штраф за отказ/провал: нет".
   Задание, естественно, было немедленно принято.
   Я поймал брошенные мне предметы и внимательно прочитал их описание.
   "Перчатки вампира-птенца. Ментальная выносливость +5. Сила Магии +2. Увеличивают эффективность заклинаний и ритуалов Магии Крови".
   М-да... Увеличение эффективности заклинаний Магии Крови - мне особенно полезно. Учитывая, что у меня не только нет ни одного такого заклинания, но даже и Книги Знаний соответствующей магии. То есть, я их не могу выучить даже теоретически. Конечно, дракон намекал на то, что Книги Знаний можно будет добыть в ходе игры... Но не на ранних уровнях. А к тому времени, когда Книга эта у меня, даст Владыка Изменчивых ветров, появится - перчатки, скорее всего, будут не актуальны.
   - Милорд, - прохрипел оборотень. - Я клянусь вам в верности!
   - Принято, - кивнул я. - Насколько я понял, девушку с тобой оставлять небезопасно?
   - Да, - дернулся он. - Придет ночь. Взойдет Бледная Губительница. С незажившими ранами я не смогу сопротивляться Ее Зову. Заберите Энни с собой...
   - Сейчас ты еще можешь контролировать себя? - спросил я. - Она может собрать себе одежду? А то, боюсь, в моем замке пока что нет ничего подходящего для приличной девушки.
   - А разве... - начал было оборотень, но тут Энни слегка приоткрыла полы плаща, в который куталась, и Фабрис подавился начатым предложением. - ...голой - было бы не так срамно. Собирай. Я постараюсь сдержаться.
   Оборотень повернулся лицом в угол, и Энни, быстренько скользнула вперед, вытаскивая из шкафа в углу крестьянское платье и длинную белую рубаху. После чего мы быстренько выскочили из дома, так как плечи Фабриса начали явственно подрагивать.
   Переодевалась Энни под бдительным присмотром феечек. Я же, пока мы ее ждали, разбирался в том, что принес мне уровень, полученный с завершением этого задания. Единица в Силу Магии была понятна и ожидаема. А вот выбор навыка опять оказался нелегким. "Мастер управления животными", то, о чем я думал буквально вчера, и ради чего отказался от "Мастера управления растениями", против "Атаки" - пассивного умения, повышающего урон, наносимый всеми войсками под моим командованием. И то и другое мне было нужно. И то и другое я рано или поздно возьму. Но что мне нужнее "вотпрямщаз"?
   Энни в своем парадном платье уже вышла из овина, а я все еще сидел, покачиваясь, и пытался в шепоте варпа услышать ответ на мой вопрос. Изменчивые ветра, издеваясь, выли волчьими голосами где-то награни моего сознания, но ответ не давался в руки.
   Стоп. "Волчьими голосами". А ведь это и есть ответ, который я в своей тупости не замечал, считая издевательством! Ведь на завтра - намечен поход к волчьему логову. А значит - Мастер управления животными мне нужен именно сейчас. Завтра уже может оказаться поздно.
   Дорога домой не принесла особых сюрпризов. Афанасий Хитрожопый, староста Яблоневого хутора, как мы и договаривались, узнав об освобождении лесопилки, отправил туда четверых крестьян.
   Шагая по степи, я любовался парящими в темнеющем небе феечками. Их одежда скорее подчеркивала, чем скрывала маленькие, но вполне аппетитные фигурки. Золотые в прямом смысле этого слова волосы развевались, не зная не только что такое "сложная прическа", но даже и "резинка". Разве что ремешки-хайратники ограничивали их свободу, не давая спадать на глаза. Крылышки трепетали, рассыпая мириады мгновенно гаснущих искр.
   Я отвернулся, стараясь задавить естественную для не старого еще мужчины реакцию, и выбросить из памяти слова мамы "магия умеет много гитик". Все-таки, несмотря даже на некоторый цинизм, феечки - это дети. Дети. Дети! Чтобы успокоить бунтующий организм, мне пришлось напомнить себе об этом несколько раз.
   К замку мы подошли уже в темноте. Пьен и еретики пошли к костру, у которого собрались отступники, а феечки взлетели вверх, устроив догонялки по дороге к окну тронного зала. Я двинулся туда же пешком. По дороге я завернул к достроившемуся Приюту, и нанял там всех появившихся отступников, потратив 760 золотых. Поскольку обоз из Яблоневого уже дошел - мне было чем их кормить.
   Соотношение полов в появившейся толпе было примерно 1 к 1, и я убедился в правильности своего решение слегка подкорректировать сформировавшийся из-за уже имевшихся отступников-мужчин дисбаланс за счет Яблочного.
   Глядя на серьезных, солидных мужиков, я простыми, предельно понятными словами объяснил им, что главным над ними всем является Фома, и таковым он и останется, невзирая на чье-либо мнение. А тот, кто вздумает бунтовать - отведает березовой каши на конюшне, даром, что ни берез, ни конюшни у меня еще не было.
   Однако, видимо, моя речь показалась достаточно внушительной. По крайней мере, когда Фома распределял вновь подошедших по уже имеющимся кострам и приказывал зажечь новые из предусмотрительно в руинах собранного дерева, которое не годилось в качестве строительного, возражений ни у кого не возникло.
   А когда я уже двинулся было в сторону острова, ко мне подошла отступница, вырез платья которой больше демонстрировал, чем скрывал.
   - Разве господину не нужна служанка, которая застелет ему постель... и согреет ее долгой холодной ночью?
   Я слегка задумался, а потом усмехнулся и махнул рукой.
  
   [1] Ламелляр - доспех из металлических пластин, сплетенных между собой шнуром
   [2] Сарати - древнейший алфавит эльфов. На его основе позднее Феанор создал более широко распространенный Тенгвар.
   [3] Недоживущий - используемое Детьми Звезд презрительное обозначение всех, кто не эльф.
   [4] Респ (слэнг) - от англ. respawn point (точка возрождения) - место, куда переносится после гибели персонаж, управляемый игроком.
   - Почему бы и нет? Пойдем, красотка, я покажу тебе коллекцию ируканских ковров, доставшихся мне от предшественника...
   Глава 5. Новые земли - новые подданные
   Утром меня разбудил солнечный зайчик, запрыгнувший в комнату через окно. Я сел в кровати и потянулся. Воспоминание о прошедшей ночи, большую часть которой я провел в капсуле, заставили меня улыбнуться. Конечно, назвать то, что случилось между мной и улыбчивой Глашей - нельзя было назвать "любовью", но удовольствие мы друг другу доставили. Правда, из капсулы я вылез и отправился спать уже сильно под утро.
   Признаться, я уже собирался залезать обратно в капсулу и отправляться на перехват столь нужного мне архитектора, когда смартфон звякнул сигналом пришедшего сообщения. Шеф предлагал "зайти, поговорить". В принципе, я - в отпуске, и имею полное право данным приглашением пренебречь, но... "Иметь право" и "воспользоваться правом" - это вещи очень и очень разные. И если господин полковник [1] приглашает - надо брать филей в горсть и бежать бегом. И даже не потому, что Василий Иванович обидится. А просто потому, что, если он приглашает - значит, у него есть интересная, прежде всего тебе самому, информация.
   В здание, где располагалась наша контора, меня пропустили после стандартной процедуры опознания и проверки документов. Адъютант господина полковника, милая Верочка, про связь которой с Василием Ивановичем не ходило даже слухов, пропустила меня в кабинет сразу, хотя я и настроился на пару часов ожидания.
   - Вот! - господин полковник воздвигся над столом во весь свой двухметровый рост. - Теперь - вижу перед собой человека, а не кусок истерящего киселя, как это было в последние дни перед...
   - Из отпуска раньше времени - не выйду, - твердо заявил я. - Мне действительно надо отдохнуть и отвлечься.
   - Никто и не предлагает, - усмехнулся Василий Иванович. - Я с заключением твоего врача ознакомился...
   Побуждения заявить "А как же врачебная тайна!?" - у меня даже не возникло. Не зря же настоятельное предложение поработать в нашей конторе получили несколько неслабых хакеров, спалившихся на сущей ерунде, с компьютерами и сетями никак не связанной. Так что мой диагноз оказался на столе у Василия Ивановича практически сразу, как только информация о нем появилась в больничной сети. И, в общем-то, подобное вмешательство в мою личную жизнь особых возражений не вызывало.
   - ... так вот, - усмехнулся Василий Иванович, - есть у меня информация об одной секретной цепочке квестов... - я удивленно посмотрел на него. Заподозрить железного господина полковника в пристрастии к виртуальным играм было довольно сложно. - ...и если к концу отпуска ты еще будешь в игре, не важно: с замком, или без замка, то получишь награду и следующий квест в цепочке. Задача ясна?
   - Квест принят, - вздохнул я.
   - Исполнять!
   Вернувшись домой, я сразу же запустил несколько аналитических программ, и полез в Сеть. Конечно, из дома у меня не было доступа к источникам секретным, как из конторы... но при некотором навыке и из открытых источников вполне можно извлечь информацию, хранить которую следует под грифом "ДПС" - "До Прочтения - Сжечь".
   Через примерно два часа я с некоторым удивлением смотрел на выводы, которые следовали из результатов работы аналитических программ: к виртуальным мирам проявляли повышенный интерес ВСЕ сколько-нибудь серьезные конторы. ВСЕ!!! Правда, о природе этого интереса судить было сложновато, данных - не хватало. Но интерес был.
   Еще раз осмотрев интерфейсы аналитических программ, я усмехнулся. Казалось бы, при таких мощных программах - зачем держать на службе аналитиков-людей? Ведь подготовка таких как я - стоит весьма недешево, да и платят нам - дай Боже. Не бедствуем. А ведь можно вместо аналитика - посадить гораздо более дешевого "оператора", который будет забивать данные в машину, и докладывать начальнику результат работы программ...
   Собственно, в одной стране за океаном так и попытались поступить... Правда, затраты снизить особенно не удалось. Принцип Паркинсона [2] сработал с железной неумолимостью. Зато нашим спецслужбам, даже пребывающим в нокауте жестокого кризиса конца прошлого века, удалось пропихнуть "заклятым друзьям" несколько "утечек". На их отработку ушли мегатонны вечнозеленой бумаги, и, что гораздо хуже - тысячи человекочасов работы не самых поганеньких инженеров и ученых, а результатом стало только то, что авиация потенциального противника надолго осталась при образцах вооружений середины прошлого века. Потому как довести до ума ни один из прототипов, построенных с учетом "утекшей" информации - так и не получилось, и, по уверениям наших аналитиков - не могло получиться в принципе. И все это потому, что корреляция - не есть причинность. Отделить одно от другого может только человек. И формализовать этот подход пока что не удается... Точнее - этим подходом могут воспользоваться искины... Но их труд стоит еще дороже, чем человеческий. Да и заскоки у них встречаются такие... Вот, скажем, искины, управляющие Землями Меча и Магии - взяли, и перестали отзываться на обращения к ним. Нет, проектом они по-прежнему управляют... вот только достучаться до них что у админов, что у разработчиков - не получается, и хоть ты тресни.
   С этими мыслями я погрузился в капсулу и запустил игру.
   Открыл глаза мой аватар в мире Меча и Магии в несколько... пикантном положении. Нет, легкомысленная красотка Глаша уже покинула мои покои, оставив меня "в глубоком трансе". Зато перед открывшимися глазами злым красным цветом светилась надпись:
   "Задание "Архитектор" - провалено. Нанятый малым городом Ветровском архитектор благополучно добрался до места и приступил к работе. Изменяющий пути одобряет такую практичность. Репутация в глазах принципала культа - повышена".
   Я задумался. Практичность? Хм... А ведь верно. Перехвати я архитектора, и, захватив село Ветровку - мне пришлось бы, чтобы превратить его в "малый город" самому строить вокруг него стену, затрачивая собственные ресурсы и место в очереди. Сейчас же горожане возведут стену "на основе самообслуживания". Правда, прийти и взять - будет сложнее. С получением статуса "малого города" жрец местного храма как минимум принял учеников, а то и выписал себе помощников. И город, пусть и малый, постарается нанять на службу городского мага.
   - Дзинь! "Получено задание: "Провидица". Малый город Ветровск нанял в соседнем домене провидицу. С ее появлением в городе его обороноспособность достигнет угрожающего уровня. Перехватите провидицу.
   Награда: вариативно.
   Штраф за провал: усиление обороны Ветровска".
   Я задумался. Нет, не о том, брать ли квест. Тут вопросов нет. Брать, однозначно. А вот вариативная награда... Не означает ли она, что мое войско можно будет усилить провидицей, если правильно подойти к тонкой и сложной процедуре гоп-стопа... то есть - таможенного досмотра ее каравана?
   Но ладно, об этом можно будет и позднее подумать. А пока... "Принять".
   Прикинув, что в последний раз я заглядывал в заклинательный покой как раз сутки назад, и там уже должны открыться еще два заклинания, вы оделся и вышел из спальни. Заклинания действительно были готовы. Для Белой магии, похоже, сработал "Мастер Усиления", поскольку открылось заклинание "Удача", которое увеличивало соответствующий параметр сразу группы юнитов одного вида, то есть - давало шанс нанести повышенный урон или навесить на противника "негативное состояние", вроде "перелома", "кровотечения" или других, уклониться от атаки врага, случайно выбрать правильное действие в ситуации, когда это невозможно сделать иным способом, и так далее.
   А второе. Я просто облизнулся, наконец-то почувствовав себя магом, а не "необычным воителем". "Малое проявление Всетворящего". Позволяет на 12 часов извлечь из вечнокипящего Хаоса предмет небоевого предназначения.
   В принципе, не боевое заклинание у меня уже есть - "Райский сад". Но оно слишком уж специализированное. Малое проявление - имеет гораздо более широкую область применения.
   Спустившись в Тронный зал, я увидел то, что, собственно, и ожидал увидеть. Кучка феечек устроилась на полу возле трона, обнявшись и забавно посапывая носиками.
   Я усмехнулся, и потратил 20 маны, добыв из Хаоса "Теплый плед Искажения" "Сохраняет комфортную температуру для любого спящего под ним. Но если спящий чувствителен к искажению - велика вероятность, что ему приснится кошмар, а особо невезучие - могут даже материализовать его". Поскольку феечки спокойно спали в сильном Искажении, не испытывая проблем с кошмарами, я накинул на них плед, а сам - уселся на троне.
   Как я и думал, Казарма еретиков уже достроилась. С некоторым удивлением я увидел, что вчера, даже находясь в несколько помраченном от усталости и предвкушения состоянии сознания, я успел-таки воткнуть в очередь строительства рынок, который и должен был достроиться к вечеру, правда, работать он начнет разве что к началу следующей недели, когда поселение в руинах можно будет назвать хотя бы "селом". Н-да... все-таки принимать такие решения "в тумане" - не стоило. Лучше бы сэкономил 500 монет.
   Следующим делом я полез в раздел "ресурсы". Продолжение разборки руин дало 3 меры дерева, 1 - руды и 5 - камня. Денег, увы, не нашлось. Имеющегося хватило на заказ строительства кузницы и найм 14 из имеющихся 20 еретиков. После этого в казне осталось 45 золотых. Хм...наблюдается финансовый кризис, и совсем не легкий. Деньги нужны срочно. Чтобы завтра заказать Лагерь Мстителей и первую из Палат Вечности - Палату Лестниц, нужны 3500 золотых. А в казне завтра будет... Я прикинул сумму высветившихся передо мной цифр... Получалось, что у меня будет только 1345 монет. И чтобы, урежем осетра, завтра с утра запустить строительство хотя бы Лагеря - нужно за оставшуюся часть дня и ночь где-то добыть еще 155 монет. Минимум. А желательно - к тому же нанять оставшихся еретиков. Это еще 1200 золотых. Чувствуется, эту ночь я спать не буду по причинам, существенно менее приятным, чем прошедшую.
   Во дворе меня встретил негромкий разговор еретиков. Десять парней с булавами, и пять девушек-копейщиц. Хм... Пять? Должно же было быть шесть?
   Я огляделся. Неподалеку, широко улыбаясь, стоял высокий парень, в облике которого не было уже ничего от вчерашнего полубезумного чудовища. Одной рукой Фабрис обнимал свою сестру, а другая - медленно сползала все ниже по талии недостающей воительницы-еретички. Впрочем, я как-то не заметил, чтобы последняя как-то возражала против поползновений оборотня. Скорее - наоборот. Вид, с которым она поглаживала кольчужное оплечье, было откровенно счастливым.
   Рассматривая характеристики оборотня я, мягко говоря, прифигел. Нет, статы у него для третьего ранга были более чем средние, чтобы не сказать "слабые". Разве что Сила была чуть выше среднего для третьего ранга уровня. Вот только оборотень даже в спокойном состоянии потихоньку регенерировал, восстанавливая по 1/60 своего здоровья в минуту. То есть за час - восстанавливался даже из состояния "почти помер". В превращенном же виде оборотень получал +2 ко всем характеристикам, что все равно не делало его таким уж ультимативно сильным... зато его регенерация резко ускорялась. До 1/40 здоровья за тик в 3 секунды. То есть, почти выбитый оборотень восстанавливался за 2 минуты полностью. Зато дисциплина падала до уровня "вижу врага - рву его". Приказывать что-либо превратившемуся оборотню было уже практически бесполезно. Да и "врагом" мог оказаться не только настоящий враг, но и любой, кому не посчастливилось оказаться поблизости. Если же врагу удавалось снять больше 50% его здоровья - оборотень впадал в состояние "берсерк", в котором окончательно переставал различать своих и чужих, получал еще +1 ко всем статам... и регенерировал уже 1/20 своего здоровья за три секунды. Н-да. Понятно теперь, откуда взялась легенда, что "оборотней можно убить только специально заклятым серебряным оружием". Он действительно часто регенерирует быстрее, чем ему наносят урон. При таких возможностях способность ЕЩЕ ускорять регенерацию и снимать негативные состояния, пожирая трупы разумных - и вовсе смотрелась некой "вишенкой на торте"...
   К тому же, доставшийся мне оборотень уже дорос до статуса "Боец", то есть - получил дополнительное умение. И этим умением оказался "Вой", снижающий мораль противника на единицу... если выл один оборотень. Если это умение применял отряд, то мораль падала на 1+0,05*число воющих, но не более, чем на 4 единицы. В принципе, судя по записям на форуме, могли появиться и "Стальные челюсти", увеличивающие эффект Пожирания трупов, и "Дубленая кожа", увеличивающая защиту... Но мне повезло. Просто повезло.
   Разумеется, все это великолепие не могло не уравновешиваться уязвимыми местами. К таким, кроме уже упомянутого "заклятого серебряного оружия", относилась и полнейшая неспособность и уязвимость к магии. Параметр "Устойчивость к магии" у оборотней уверенно колебался на уровне 1-2 и с уровнем практически не рос.
   К тому же, чары на серебряном оружии требовались только для того, чтобы клинок из мягкого металла не был одноразовым. А так... Даже серебряный ножичек для фруктов мог бы быть крайне опасен. Раны, нанесенные серебром - не заживали. По крайней мере, до тех пор, пока на оборотня не падал свет Бледной Губительницы, способной излечить даже поражения серебром... но лишающий оборотня даже крох разума.
   Ну и характеристики. Для третьего ранга, да еще - улучшенного, они были откровенно низкие. В сущности, было непонятно, каким образом Фабрис вообще смог хотя бы зацепить эльфа-мечника, бойца третьего ранга, считающегося самым быстрым в своем классе. Чтобы выяснить это я и подошел к оборотню.
   Заметив мое приближение, оборотень отпустил девушек и плавным, текучим движением опустился на колено.
   - Милорд... - пробасил он. - ... вчера я даже не предполагал, в каком глубоком долгу я перед вами нахожусь! За душу одного из ее сыновей вы могли требовать с Матери Эльфов практически что угодно... Но вы предпочли разменять чудо божественного уровня - на душу и разум для Энни, не оскверненные памятью об этих ублюдках-полудроу! - страшное, смертельное для любого светлого эльфа оскорбление Фабрис просто выплюнул. Его глаза светились первозданной яростью. - Милорд! Я сделаю все, чтобы вы не пожалели о таком размене!
   Я покачал головой. Шансы вытребовать что-то действительно ценное - были не так существенны, как это казалось оборотню. Зато вот шансы оскорбить богиню и огрести столько, что не унесешь - были прямо-таки неприлично высоки. Так что я потребовал максимум из того, что точно мог бы получить. Я попытался это объяснить, но Фабрис даже не стал слушать, заявив, что "милорд пытается казаться хуже, чем есть на самом деле". Ну что же. Метод комиссара Каина в очередной раз доказал свою работоспособность [3]. Разумные редко готовы понять и принять правду... даже если тычешь ей прямо им в лицо.
   - Слушай, - прервал я поток восхвалений и уверений в преданности. - Расскажи, как ты смог одолеть Ведущего Звезды эльфов? С такой-то разницей в Ловкости!
   - А я и не побеждал, - покачал головой Фабрис.
   Я внимательно посмотрел на него. Чего-то в картине мира не хватало, и я приготовился внимательно слушать, в надежде, что недостающие части головоломки сами встанут на свои места.
   - Эти ублюдки были слишком быстры, - улыбка оборотня совсем погасла. - И они хорошо умели прикрывать друг друга и взаимодействовать. Я метался между ними, получая все новые и новые раны от проклятого эльфийского оружия. Только то, что я мог опереться спиной на дверь - мешало им окружить меня и добить. Но и так кровь хлестала из меня, как из зарезанного кабана, и с ней уходили силы. Я понимал, что скоро не смогу уже даже просто стоять на ногах... И тут у четвертого эльфа, весь бой простоявшего в стороне, видно, взыграло ретивое. Наверное, завидно стало, что другие добывают себе славу, а он так и останется зрителем. Забыл, гаденыш, то троим даже очень хорошим бойцам четвертый неумеха - не помощь, а только помеха. Придурок сбил с атаки Старшего, толкнул одного из товарищей, и сам практически рухнул мне в лапы, столкнувшись с другим. Признаться, я порадовался уже тому, что отправлюсь в Чертоги Древних Владык не в одиночестве... Думал, что, если повезет - успею порвать этого... и меня добьют-таки. Но тут мне повезло. То ли эльфеныш был знатный, то ли Старший - не таким мудрым и опытным, как это ему самому казалось. То ли слишком полагался на своих Младших. В общем, мелкого он у меня вытолкнул прямо из-под лап, зато сам - подставился. И тут уж я своего не упустил. Кровавая пелена уже застилала мне глаза, так что шансы Старшего вырваться без помощи со стороны - были.... Наверное, они были... но он ими так и не смог воспользоваться. Тем более, что я не стал медлить, и пока эти трое придурков застыли столбами - я перервал ему горло. Зубами. Кровь врага хлынула мне в рот... Я уже почти не мог шевелиться, ослабев от незаживающих ран, нанесенных проклятым эльфийским оружием. Оставшиеся эльфы могли легко добить меня. Но они испугались. Видя, что Старший погиб - они сначала просто застыли на месте, а потом... Потом они схватили не в добрый час вернувшуюся Энни - и сбежали. А я не мог даже подняться. Я выл. Я пытался встать. Я орал им в спины, что они - отродья младшей жрицы Паучихи [4], прижитые в греховной связи с гоблином-мусорщиком... Они так и не вернулись. Даже чтобы добить меня за оскорбления.
   Я кивнул. Теперь все сходилось. Удивительной в этой истории была разве что трусость Младших, не сумевших ни выручить своего Ведущего, ни отбить тело. Впрочем, похоже, Юкио правильно их определила: "золотые мальчики", что в принципе, отнюдь не является синонимом для "ребенка из богатой или знатной семьи", но характеризует их именно как избалованных детей, впервые отправившихся на сколько-нибудь серьезное задание после долгих лет просиживания дома, под защитой семейных воинов и магов.
   Зато тактика эльфов не удивляла совершенно. Имея расовый штраф на выносливость и не впечатляющую Силу, эльфы-мечники делали ставку на зашкаливающую ловкость, мечи, наносящие незаживаюшие раны, и навыки, позволяющие еще усиливать эту способность, и даже навешивать кровотечение обычными клинками. Не пытаясь нанести критические повреждения, выносящие противника в один удар, они кружили вокруг врага, стараясь не подставляться под его атаки, и ждали, когда его силы иссякнут, подточенные десятком навешенных ДоТов. Подобная тактика хорошо работала в лесу, где строй разрывался, бой распадался на десятки локальных схваток, а подвижность противника, в отличие от самих эльфов - падала. Но вот на равнине, когда возникала необходимость сходится грудь в грудь в плотном строю, искуснейшие мастера меча частенько уступали даже пехотинцам и еретикам - бойцам более низкого ранга, просто потому, что их привычная тактика уже не работала. Так что не стоило удивляться тому, что эльфы называли безлесные степи "землями, противными Матери".
   Я кивнул Фабрису, показывая, что внимательно выслушал его историю. Теперь осталось только раздать указания остающимся, и можно было выступать.
   - Фома, - позвал я старшего над отступниками. - Оставь десяток своих на разборке руин, а с остальными - начинайте подбирать место для поселения, строить дома и разбивать поля. Для строительства - можете использовать то, что добудете в руинах.
   Конечно, это снизит поступление ресурсов. Но дерево мне уже идет "планово", да и железную шахту феечки уже обнаружили, остается только захватить. Конечно, с камнем - дела хуже, и надо мне его много... но деньги нужны сильнее.
   Фома отсалютовал, и отправился к своим подчиненным. Я же, приказав еретикам и оборотню готовиться к походу, пошел будить феечек.
   Впрочем, когда я вошел в тронный зал, оказалось, что феечек будить не нужно. Они уже проснулись, и весело гоняли по залу крохотный комок шерсти с зубастой пастью, живо напомнив мне героев фильма "Лангольеры", только уменьшившегося и обросшего шерстью. Смятый плед был отброшен в угол. Комок шерсти ловко маневрировал в воздухе, уклоняясь от радостно пищащих феечек.
   - Что тут у вас творится? - спросил я.
   - Я... - Иша виновато потупила глаза. - ... я спала, и мне снился... Вот... А потом я проснулась... А он все равно есть! Такой милый! Можно мы его себе оставим?
   - Оставляйте, - вздохнул я, сообразив, что именно произошло. - Но, боюсь, что часов через десять он вернется к себе домой...
   - Ура! - закричала феечка, кажется, совершенно пропустив мимо очаровательных ушек вторую часть моего высказывания. - Пушистик!!!
   Меховой комочек спрятал зубы, сжался, и отступил в верхний дальний угол зала. Видимо, он осознал, что затискивания ему не избежать. А если не повезет, и у феечек найдется хоть одна ленточка... Накаркал. Ленточка немедленно нашлась.
   Так что, когда мы выступили, над нашей походной колонной реяли феечки и пушистик, получивший гордое имя Ланголинг на розовом поводке, завязанным в бантик.
   Однако перед выходом я обратился к Джонасу и его коллеге, Вальтеру, попросив их булавы. Мне было интересно: что получилось из заклинаемых мной предметов вооружения. Н-да. "Священная" булава полностью утратила волшебные свойства, превратившись обратно в обычное начальное оружие. А вот "Аура ужаса" превратилась в "Сгустившуюся ауру ужаса". Теперь булава отнимала у носителя не 2, а все 6 единиц Устойчивости к откату, делая для него колдовство практически не возможным. Зато и страх на того, кто не смог его преодолеть, то есть - того, у кого Ментальная выносливость или Устойчивость к магии были меньше 22 (моей Силы Магии на момент создания заклятья), накладывал штраф не в 2, а в 4 единицы урона, и отнимал единицу морали. Правда радиус этой ауры был настолько крохотным, что все вышесказанное относилось только к тому, кто атаковал носителя булавы в ближнем бою, либо подвергался атаке этой самой булавой. Но и так неплохо получилось. Для незамеченного в колдовстве еретика минусы зачарованной булавы будут не существенны, а вот Аура Ужаса - может спасти жизнь. Как построенная кузница произведет новую партию булав - надо будет попробовать еще раз. Аж самому любопытно, что получится.
   До балки наша колонная, сопровождаемая порхающими и весело болтающими феечками, дошла спокойно. Зато, когда мы стали спускаться вниз, мне по спине как будто провели холодной и мокрой тряпкой.
   - Всем смотреть в оба! - крикнул я. - Что-то у меня нехорошие предчувствия.
   - Не бойтесь, милорд, - улыбнулся Фабрис. - Мы справимся. Волки у нас тут водятся разве что степные, ме...
   Оборотень резко замолчал, потому как на дорогу вышел, неторопливо отряхиваясь от нацепившихся колючек, "мелкий степной волк". Мелкий. Совсем мелкий. Стоя на четырех лапах он был мне чуть меньше, чем по пояс. А с большинством феечек - был бы одного роста. "Ездовой волк - сеголеток", - в некотором офигении прочитал я.
   Видимо, волчонок, точно так же, как и мы, не ожидал такой встречи. И поэтому замер на месте, вместо того, чтобы немедленно атаковать или отступать. Так что среагировать я успел первым.
   - Парни! Стену щитов! - скомандовал я, зажигая "командный баф". - Девочки...
   То ли волчонок просто никогда не встречался с двуногими, которые не бежали при виде его грозной пасти, то ли инстинкт самосохранения в ездовых волках был изжит как деталь ненужная и вредная, но вместо того, чтобы отступить, он прыгнул. К счастью, одна из воительниц успела не только просунуть свое копье между двумя парнями, но и упереть пятку копья в землю и наступить на нее, удерживая древко двумя руками. Охотничье копье, которыми были вооружены все воительницы, вошло в широкую волчью грудь по самую крестовину [5]. Может быть, в Казармах еретиков копья ладили ну очень крепко, а может - просто кости упали как надо, но древко затрещало, заскрипело и выдержало. И тут же на замершего, остановленного в прыжке волка обрушился первый удар булавы.
   - Фейки! Не стрелять! - крикнул я феечкам, уже готовившимся атаковать сеголетка залпом стрел Хаоса. - Фабрис! Ко мне!
   Оборотень, как, впрочем, и феечки, недоумевающе посмотрел на меня.
   - Это - щенок. Где-то тут его папа и мама... И, боюсь, мы скоро узнаем: где именно!
   Между тем, волчонок пятился, пытаясь сняться с длинного, откованного в форме лаврового листа, наконечника рогатины. Но воительница не позволяла ему этого, и как только волчонок делал шаг назад - она делала шаг вперед.
   Еретики - это все-таки солдаты, а не крестьяне-ополченцы. Работать группой против одного они умели. Еще два копья окончательно лишили волчонка подвижности, и с этого момента он был обречен. Все-таки, без орка-всадника ездовой волк не был полноценным четвертым рангом, да и "сеголеток" - не взрослый волк, так что удары дубин и наконечники копий постепенно делали свое дело, снижая здоровье животного. Собственно, оно было уже в красной зоне [6], и я надеялся, что это бой мы проведем без потерь, когда один из еретиков (к счастью - не Джонас) покатился по земле, сбитый ударом действительно огромного тела. "А вот и мамочка" - подумал я.
   К счастью, добить жертву Ездовая волчица - не сумела. Перед ее мордой сверкнуло лезвие боевого топора, которым взмахнул Фабрис. Она отскочила, и этого хватило еретикам, чтобы выстроить стену щитов. Две девушки попытались было повторить прошедший с волчонком фокус, поймав прыгающую волчицу на копье... Но я здраво оценил их шансы удержать эту тушу, которая была в холке с меня, и возвышалась над большинством еретиков (признаться, при генерации персонажа я себе слегка польстил), и перенаправил их на добивание сеголетка. Баф "Воодушевление" поднял мораль еретиков, упавшую было при виде чудовища. А как только откат прошел - на них же легла "Удача". Она им сегодня точно понадобится!
   Я посмотрел на мечущегося перед щитоносцами зверя. "Ездовая волчица. Проклята. Искалечена". Последние две надписи, вместе со значками нескольких дебаффов, внушали некоторую надежду на успех этой авантюры.
   Метания волчицы приобрели некоторый узнаваемый рисунок. Если бы у нее на спине сидел орк, размахивающий тяжелым топором, думаю, он сумел бы зацепить одного-двух моих людей, и открыть дорогу для рывка волчицы. Но орка не было, а без него зверюга только теряла время.
   Видимо, один из еретиков устал. Его рука опустилась и нижний угол щита ушел влево, открывая колено... совсем чуть-чуть, но этого хватило. Огромная морда стремительно рванулась вперед, отпихнула щит дальше в сторону, и острые зубы вцепились в ногу над коленом.
   Но за этот успех волчице пришлось дорого заплатить. В момент, когда тяжелая булава врезалась в склоненную голову зверюги, над Джонасом вспыхнула яркая радуга удачи, обрушив на волчицу сразу несколько дебаффов. "Оглушение". "Кровотечение". "Ослеплена на левый глаз"... А когда вскрикнувшая почти по-человечески волчица попыталась отскочить - на ее левый бок, со ставшей уязвимой, ослепленной стороны обрушился топор Фабриса, превратив изначально висевший над ней дебафф "Перелом ребер" в "Тяжелый перелом со смещением". Теперь еще один удар туда же - и есть шанс, что ребра пробьют легкое!
   Тем не менее, волчица смогла вырваться из окружения. Правда, это стоило ей просевших морали и урона. Все-таки преодолеть "Сгустившуюся ауру ужаса" она не могла. К тому же, за нашими спинами взвизгнул сеголеток, и капнувший опыт возвести окончание той части схватки.
   Взвывшая волчица совершила длинный прыжок и скрылась за деревьями. Правда, над ее головой я заметил мелькнувшую среди ветвей тень, а на карте в моей Книге зеленая отметка двигалась в том направлении, куда убежала волчица. Надеюсь, Ариса не сглупит и не даст себя поймать.
   - В погоню? - спросил Фабрис, оттирая лезвие топора сорванным у дороги лопухом.
   - Нет, - покачал я головой. - Надо дать ребятам прийти в себя. Для большинства из них это первый реальный бой. Да и... - я посмотрел на Пьена, с тяжелым вздохом поднимающегося с колен от оставшегося лежать неподвижно тела, - ...павшего надо похоронить.
   Я подошел к лежащему еретику. Стало видно, что клыки ездовой волчицы разорвали ему бедренную артерию, и несчастный умер от потери крови, прежде, чем Пьен успел что-либо сделать.
   Вскоре на поляне неподалеку от дороги воздвиглась еще одна восьмиконечная звезда. На нее поглядывали со страхом, но и с гордостью.
   - Фабрис, - обратился я к оборотню. - А как так получилось, что "простой деревенский парень" разговаривает полными и сложными предложениями, да еще и столь пафосно, зато совсем не употребляет характерных для этой местности просторечий?
   Тот усмехнулся.
   - Отсутствие просторечий объясняется просто... - он скорчил жалобную рожицу, что при его габаритах смотрелось скорее угрожающе. - "Сами мы не местные...", - он вернулся к своей нормальной улыбке. - Отец с матерью перебрались сюда еще когда я был совсем несмышленым младенцем. Иногда у меня даже возникало искушение помечтать, что он был дворянином, бежавшим в Дикие земли от преследований более сильного аристократа, или вследствие участия в каком-то провалившемся заговоре... разумеется - праведном и справедливом. Но ни отец, ни мать никогда не отвечали на мои вопросы об этом.... Впрочем, отрицать мои измышления они также не торопились. Так что о своем происхождении я не могу сказать ничего. Просто не помню. Однако упомянутые размышления распалили во мне нешуточные амбиции... и, выучившись у матери читать и считать, а у отца - махать топором, я отправился добывать себе чести, славы и богатства.
   - Добыл? - заинтересовался я.
   - А то... - криво усмехнулся оборотень. - Лорд Арениус уже тогда погрузился в свои эксперименты, и пополнял свою армию скорее их результатами, чем местными жителями. Да и возможность стать не "воином дружины", а "подопытным материалом" меня не привлекала. Так что я двинулся на запад, во владения князя Мешко. Этот князь происходил из очень знатной, но сильно обедневшей семьи, к тому же - был яростным фанатиком Света и постоянно ходил в набеги на засевших на юге Хранителей Древних Владык, а, следовательно - постоянно нуждался в пополнениях. Конечно, шанс угробиться был... но и повышения происходили не задерживаясь.
   Фабрис опустил взгляд на руки, и вздохнул. Правда, вздохнул он скорее с ностальгией, чем с грустью или же сожалением.
   - Славные были деньки... Уже в первом же походе я обратил на себя внимание десятника, так что, когда отбирали ополченцев для повышения в пехотинцев - меня выбрали. Да и один из героев князя, наш капеллан Отто, обратил на меня внимание, и помогал советами. В частности, он сказал мне, что рыцарь - это не только умение размахивать оружием и прыгать на высоту своего роста в латном доспехе, но еще и знание этикета, и широкий кругозор.... И он стал давать мне книги из своей обширной библиотеки...
   - Рыцарские романы? - догадался я.
   - Ага, - ухмыльнулся Фабрис. - Я бы по сути еще мальчишкой. А дети легко ведутся на блестящие, яркие, красивые вещи. Теперь-то я понимаю, что многое, описанное в книгах - было просто выдумкой... Но вот стиль оказался заразен, и я от него так и не избавился. Может быть, потому, что и не хотел этого?
   - Тогда почему ты здесь, а не пьешь вино на пиру в замке какого-нибудь аристократа, сверкая золотыми шпорами? - поинтересовался я, понимая, что ступаю на скользкую дорожку.
   - Эх... - вот теперь вздох был по-настоящему тяжелым. - Ладно.... Начал рассказывать - так нечего останавливаться.... Простым пехотинцем я тоже пробыл недолго. Мне как раз только вручили меч, символизирующий переход на новый ранг, когда господин князь объявил о новом набеге на "безбожных язычников и еретиков". Поскольку вести набег должен был Отто, я с радостью вызвался. Правда, наш капеллан к тому времени потреблял больше вина чем воды.... Существенно больше. Так что я даже не знаю, куда именно мы зашли в результате. Солнце уже село, когда мы вышли к ограде какого-то храма. Отто скомандовал атаку....
   - И? - я заинтересованно слушал Фабриса. Рассказчиком он был хорошим, суть истории была интересна, а двигаться куда бы то ни было до возвращения Арисы - я не собирался.
   - Я плохо помню события той ночи, - покачал головой Фабрис. - Духи и демоны, монстры и твари... Кого только не было там. Единственное, что четко врезалось мне в память.... Девушка в темно-фиолетовой одежде, залитой черной кровью из раны, нанесенной моим мечом. Ее глаза светились зеленым, когда она возгласила проклятье. Я же рассмеялся и снес ей голову. Тогда я не верил в проклятья.
   - А потом? - спросил я.
   - А потом мы бежали. "И Ад следовал за нами".... Границу домена пересекли только я и Отто, которого я последние пару лиг тащил на себе. Придя в себя, он всмотрелся в меня, и сказал: "Оставь меня и беги. Беги со службы и из домена. Беги далеко, быстро и скрытно". Он же и объяснил, что со мной произошло... Вот так я и вернулся домой. Энни к тому времени уже стала превращаться из угловатого подростка в красивую девушку. Родители же - наоборот, одряхлели. К счастью, у меня было с собой немного денег, да и походы в разные "нехорошие места" приносили доход. Так что, когда сначала отец, а потом и мама - умерли, у меня не было проблем с тем, чтобы содержать нас.... А потом я встретился с эльфами...
   "Выполнено скрытое задание "История оборотня". Вы выслушали историю Фабриса. Награда: опыт, рост репутации в глазах оборотней и еретиков".
   "Получено задание "Темный храм". Из рассказа Фабриса Вы узнали, что в одном из доменов неподалеку находится Темный Храм. Найдите его.
   Награды: опыт, заклинание.
   Штраф за провал/отказ: нет".
   Беру, конечно!
  
   [1] Как известно, полковники бывают трех видов: "господин полковник", "полковник", и "эй ты, полковник". Василий Иванович Ревов - "господин полковник".
   [2] Первый закон Паркинсона: на работу обязательно будут затрачены все выделенные для нее ресурсы.
   [3] "-- Благодарю вас всех, -- сказал я, добавляя точно отмеренную дозу дрожи в голос, намекая на сильные, но жестко сдерживаемые чувства. -- Вы оказываете слишком много почестей тому, кто всего лишь выполняет свою работу.
   Как я и полагал, мне ответил хор несогласных, превозносящих меня голосов".
   Сэнди Митчелл "За Императора!". Впрочем, подобные моменты можно встретить практически в любой из книг о "самом трусливом комиссаре Империума"
   [4] Паучиха - имеется в виду Ллос, богиня темных эльфов дроу.
   [5] На охотничьих, а часто - и на боевых копьях позади наконечника часто делалась крестовина, которая не давала врагу добраться до копейщика, насадившись на древко.
   [6] Обычно полоска, отмечающая здоровья игрока или моба делится на три части. Пока количество здоровья выше двух третей от полного - полоска зеленого цвета. Когда между одной и двумя третями - желтая, переходя в оранжевый, и последняя треть - красная.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 7.44*48  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Н.Кофф "Свет утренней звезды " (Современный любовный роман) | | Н.Яблочкова "Академия зазнаек или Попала в дракона!" (Попаданцы в другие миры) | | К.Кнапнугель "Акционер моего счастья" (Современный любовный роман) | | О.Герр "Обреченная любить" (Любовное фэнтези) | | И.Матлак "Академия пяти стихий. Иссушение" (Фэнтези) | | Ф.Вудворт "Парный танец" (Любовная фантастика) | | Ж.Штиль "Стервами не рождаются. Падь" (Любовные романы) | | Н.Кофф "Просто так " (Короткий любовный роман) | | Е.Ромова "Одна из тридцати пяти" (Любовное фэнтези) | | А.Замосковная "Жена из другого мира" (Попаданцы в другие миры) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Ершова "Неживая вода" С.Лысак "Дымы над Атлантикой" А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в пустоту" А.Сычева "Час перед рассветом" А.Ирмата "Лорды гор.Огненная кровь" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на учебе" В.Шихарева "Чертополох.Лесовичка" Д.Кузнецова "Песня Вуалей" И.Котова "Королевская кровь.Проклятый трон" В.Кучеренко, И.Ольховская "Бета-тестеры поневоле" Э.Бланк "Приманка для спуктума.Инструкция по выживанию на Зогге" А.Лис "Школа гейш"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"