Иванович Юрий: другие произведения.

Амазонки Янтарного мира (Торговец эпохами - 8) общий файл

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 5.98*22  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Дмитрий Светозаров, легендарный "торговец эпохами", попадает в круговорот новых приключений! В компании старого друга, разумного кальмара Прусвета, Дмитрий отправляется в Янтарный мир. Ведь где-то там узурпатор сорока шести миров Крафе заточил любимую супругу Светозарова. Однако новый мир оказывается ловушкой. Из него не так-то просто выбраться. Чтобы сделать это, нужно найти священный колокол, спрятанный в подземных лабиринтах. Задача вполне выполнимая для вооруженного до зубов Светозарова и его друга кальмара, да вот только на пути к колоколу находятся пещеры, населенные амазонками...


ТОРГОВЕЦ ЭПОХАМИ

КНИГА ВОСЬМАЯ

АМАЗОНКИ ЯНТАРНОГО МИРА

ПРОЛОГ

  
   Некогда величественная, огромнейшая, сказочной красоты усадьба великого путешественника Сельестра Чари, сейчас представляла собой дымящиеся, зловонные руины. Кое-где на поверхность продолжали прорываться языки пламени, местами сильно искрили оборванные провода разрушенных устройств и светились остаточные силовые линии защитных контуров. Виднелись изувеченные трупы окончательно подпорченной пищи, и в парочке мест - разорванные на части останки тел практически бессмертных плагри. Всюду бросалось в глаза крошево почерневших осколков стекла, глины и фарфора. И как раз на это крошево, скрипящее под его копытами, обратил внимание Небесный плагри, который в сопровождении свиты и нескольких горстов-телохранителей пробирался к центру руин:
   - Говорят, здесь хранилась огромнейшая коллекция произведений искусств из разных миров?
   - Да, ваше величество! - тут же отозвался первый советник, имевший в голове поразительно много знаний как полезных, так и совершенно не нужных. - Пожалуй, нигде у нас не было собрано столько стеклянной, фарфоровой и даже из горного хрусталя посуды, как здесь. Сильестр, после того как стал больным и перестал потреблять мясо, помимо скота всегда захватывал из своих путешествий некие чаши, статуи, чайники в виде трофеев. Вполне безобидное увлечение...
   Видимо заметив владыку, из руин навстречу уже спешил командир специального отряда, в звании купурта, который и проводил штурм данной усадьбы:
   - Долгих лет, и кроткой пищи, о Небесный! - поприветствовал он представителя высшей власти. И тот, остановившись на месте и морща все четыре ноздри своего огромного носа, ответил:
   - И тебе того же, бравый купурт! Но сразу хочу выразить своё удивление, мягко говоря, такой разрухой. Нельзя ли было сохранить здание в целости?
   - Никак, о Небесный! - в свою очередь поморщился и командир, словно у него заныли сразу все его сорок шесть зубов. - Это взбунтовавшееся мясо оказалось чересчур умным, смекнуло не только включить и задействовать всю возможную защиту усадьбы, но и воспользоваться найденным во взломанных арсеналах оружием. И всё бы ничего, если бы у нас было время для планомерной осады. Но наши операторы засекли всполохи и распространяющиеся круги райчи, сопровождающие включение установки телепортации. Ну и сами понимаете, что могло бы случиться, если бы пища сбежала из нашего мира. Вот и пришлось поторопиться.
   Владыка понимающе кивнул головой, одной из рук слегка растрепав при этом аккуратно уложенную в виде причёски гриву и блеснув драгоценными украшениями в ней:
   - И что с телепортом?
   - Остался цел! - хвастливо оскалился командир штурмового отряда. - Наш десяток десантников краткого пробоя пространства, успел вовремя и накрыл установку стазис полем вместе с собой. Всё уцелело, даже автоматический журнал фиксации перемещений.
   - Хочу его видеть.
   - Прошу за мной, о Небесный! - взмахнул купурт верхней рукой, облачённой в перчатку силового скафандра. - Вход в подвалы вон там! - и уже продолжил на ходу. - Наши умники журнал вскрыли и получили самые интересные, давно разыскиваемые данные. Теперь наверное получится наведаться в те самые миры, которые разыскал Сильестр Чари и в который он бывал перед своей смертью. А значит...
   Но владыка цивилизации плагри его не дослушал:
   - То есть подтверждение о гибели великого путешественника окончательное?
   - Да, ваше величество! Попади он в плен, настройки телепорта его выдернули бы из любой передряги и из любого мира чисто автоматически в течении первых парочки минут подачи сигнала бедствия. Но Сильестра не просто схватили и сразу, практически умертвили, но потом ещё и развоплотили. Скорей всего поместив в некий произведённый технической цивилизацией дезинтегратор. А как только наш путешественник перестал существовать, внутренняя защита усадьбы стала сбоить, клетки с пищей лишились целостного контура силового поля, и мясо вырвалось на свободу. Судя по данным в журнале, хозяин погиб уже десять дней назад, следовательно всё здесь находилось уже давно в руках человечков.
   В образовавшуюся паузу вклинился первый советник:
   - Остаётся только поражаться, где это Сильестр набрал такое умное мясо и почему сразу не продал его на стол своих постоянных клиентов.
   - Ха! - утробно рассмеялся купурт, нисколько не смущаясь наличию рядом самого владыки: - Так он ведь над ними опыты проводил. В журнале масса описаний его экспериментов.
   Небесный плагри требовательно взглянул на первого советника левым и средними глазами, и тот пояснил:
   - Многие знали, что Сильестр после возвращения из плена, не только мясо перестал есть. Он ещё и на мести помешался, решив любыми средствами уничтожить тот мир, где его силком приучили к вегетарианской пище и перенастроили его организм на травку и сено... Ха-ха!
   Заметив насмешливый оскал у Небесного, он и сам не удержался от смеха. Их тут же поддержали сопровождающие в свите. Для плагри, система употребления продуктов и блюд не имеющих в своём составе мяса - была сродни крайнего идиотизма. А только одно упоминания о сене, вызывало здоровый, неудержимый хохот. Так и посмеиваясь над погибшим уже соплеменником, вся группа спустилась по широким, кое-как расчищенным лестницам в подвал второго уровня и уже там, стали с интересом осматривать идеально сохранившееся устройство. В двух креслах, приспособленных для расслабленного восседания находились операторы, продолжающиеся копаться в журнале телепорта, но на них никто внимания не обращал.
   - Неужели так отличается от стандартных аналогов? - указал на телепорт владыка. И понятно, что на этот вопрос первому советнику нашлось что ответить:
   - Несомненно! Ничего подобного раньше я не видел. Понятно, что общие тенденции постройки и подводки питания сохранены, но вот количество явно изменённых модулей настройки и их расположение - отличается кардинально. Именно поэтому великий Чари и считался наиболее знаменитым путешественником нашего мира. И если нам доступно только двенадцать миров, то по некоторым оценкам специалистов, Сильестр побывал в сорока иных реальностях.
   - О-о-о! - восхищённо протянул Небесный. - Это же просто невероятно! И уж наверняка бесценно?..
   - Более чем. Мясо может перестать быть нашим вечным дефицитом...
   - Значит, мы тоже сможем воспользоваться проложенными тропинками?
   Первый советник задумался, прежде чем ответить на вопрос повелителя. Потом несколько раз в сомнении помотал головой, почесал свою гриву и выдал итог умственных усилий:
   - Мы не только по тропинкам можем пройти, мы целые автострады туда можем устроить. Вся проблема в том, чтобы не стать потом такими, каким стал великий Чари. Погибнуть ещё - куда ни шло. А вот перейти на травку и сено..., хе-хе!
   И вновь не удержался от смеха. Его все остальные поддержали с каким-то грустным опасением. Ведь одно дело смеяться над кем-то, а другое - представить себя в виде жвачного животного. И только командир специального отряда в звании купурта, не испугался страшной перспективы:
   - Можно всегда найти добровольцев среди наших отважных воинов. Да и горсты никогда не откажутся повеселиться.
   Он выразительно посмотрел на глыбы телохранителей, которые стояли сзади владыки и на предложение попутешествовать хрюкнули с явным воодушевлением, впервые показывая свои некоторые эмоции. Рядом с их квадратными тушами, напоминающими шестируких слонов, тела почти бессмертных плагри-кентавров смотрелись как стройная лань рядом с медведем.
   Небесный оглянулся на редкостных в их мире домашних питомцев в сомнении и с жалостью:
   - Мне кажется и добровольцев должно хватить, - но расслышав недовольное хрюканье своих любимцев, чуток подумал и добавил: - А с другой стороны, горстам и в самом деле ничего не грозит. Они-то ведь питаются в основном лишь картофелем, орехами да молоком. Стать полными вегетарианцами им совсем не страшно... Не так ли, чудовища вы наши?
   На это глыбы колючей плоти захрюкали с предвкушающим самодовольством. Им явно хотелось попутешествовать по иным мирам, и они этого не скрывали. Тогда как плагри теперь следовало и для таких тел придумать платформы переброски, которые смогут работать при данном телепорте. Дело вроде и не сложное, но всё-таки кропотливое. Но владыку технически детали не интересовали. Он уже выбирался из подвала, на ходу интересуясь у первого советника:
   - А удастся сразу попасть в новые миры, в которых бывал Сильестр?
   - Будем пробовать методом тыка, и это растянется надолго. Но иначе не получится... Разве что с уверенностью можно будет попасть туда, где наш знаменитый добытчик погиб. Для начала пошлём лучших разведчиков. Ну а если туда телепортируется боевая группа, да ещё и при поддержке парочки горстов, то никто их напора не выдержит. Пусть даже это окажется мир тех независимых чудаков, которые когда-то отбили у Сильестра желание нормально питаться и заставили перейти на сено.
   Небесный плагри хохотнул и мечтательно облизнулся:
   - Давай перечисляй, какие эксклюзивные сорта мяса поставлял господин Чари на стол именно как знаменитый охотник? Хочется заранее знать, чем нас будут баловать наши повара в скором будущем.
   И людоеды перешли на беззаботное обсуждение гастрономических блюд.
  
  
   Глава первая
   ТОНКАЯ НИТЬ
  
   Дмитрий Светозаров, после бурного, перенасыщенного дня, ушедшего на подготовку к карательно-освободительному походу, не смог удержаться на ногах и всё-таки свалился в неспокойный, перемежаемый кошмарами сон. И перенапряжённый мозг не столько отдыхал, как продолжал по инерции интенсивно работать. Так и всплывали на поверхность сознания те детали и моменты предстоящего действа, которые считались не совсем верными, не продуманными как следует, и не настолько надёжными как хотелось бы.
   Да и как могла появиться уверенность, если всё организовывалось в нелепой спешке, при невозможности должной комплектации и при тотальном почти незнании того, с чем отряду придётся столкнуться за Зелёным Перекрёстком?
   Вернее даже не так: никто толком не знал, что делается за пересекающим ядовитые болота ущелье. До него агрессивную живность уничтожили поголовно, а вот за ним могли только изредка что-то рассмотреть среди клубов смещающегося Хохочущего тумана. И это "что-то" никак не вселяло оптимизма: твари пусть и редкие по количеству, но гораздо более крупные чем их уничтоженные мелкие братья на этой стороне болотистого плато. То есть придётся двигаться по крайне опасным территориям. Это ещё не упоминая, что следовало перекинуть переход через ущелье, соорудив подвесной мост. Что уже само себе могло приравниваться к подвигу, ибо самое узкое пространство между скалами составляло около семисот метров. А потом ещё и оборонять мост придётся, оставив значительную часть воинов на том берегу.
   Но всё это было в принципе решаемо. Устройств с Ситулгайна, оружия, защитной одежды Светозаров успел перебросить достаточно для задуманного. В том числе и мощные лебёдки с тросами, не подвергающимися разложению в ядовитом Хохочущем тумане. Да и промышленность королевства Ягоны в последние дни круглосуточно работала только на выплавку неразрушимых сплавов и производство изделий из них.
   Хуже дело обстояло с тем, что Торговец не был стопроцентно уверен в правильности выбранного пути. Все планы строились только на одном: уверенном заявлении Ледовой Владычицы, что её мать находится именно ТАМ. Она не просто помнила ЭТО направление из своего сна, когда увидела мать искусанную болотными тварями, но и сейчас, приближаясь к ущелью между болотами уверенно заявляла:
   - Она там! - протягивала руки вперёд, прислушивалась и обязательно подтверждала: - Там! Я чувствую её. Она жива...
   Но ведь кроме этой уверенности не настолько уж давнего врага и почти ещё пленницы, ничего у Дмитрия Петровича больше не было. Направление атаки, или иначе говоря, спасательного рейда за своей супругой он выбирал с огромным сомнением. И в течении последнего дня, он на эту тему спорил не раз и не с одним человеком. Пожалуй, больше всего в спорщики ему попадались придворные шафики Флавия Несравненная и Аристарх Великий. Последнего пришлось забрать из мира Зелени вместе с командой самых решительных и настойчивых добровольцев, которые буквально заставили взять их на поиски графини Светозаровой. Но если новички из иного мира постоянно пропадали на очищенных от тварей болотах, то уже не раз там побывавшие местные колдуны, помогали своему босу в решении организационных вопросов. Вот потому с ним и спорили.
   Хорошо, что все сразу приняли единое мнение по вулкану Бормот, находящемуся в столице империи Юга. Имеющееся там окно, с виднеющимися облаками мира, в котором гипотетически страдали пленённые Торговцы, разбивать или пытаться вскрыть признали нонсенсом. Причём опасным во всех смыслах и для всех. Тем более что в вулкане Бормот не было ни единой болотной твари, а значит он с миром подлого Крафы мог и не смыкаться вообще.
   Зато именно химеричные порождения Хохочущего тумана за Зелёным Перекрёстком, стопроцентно подтверждали мысль, что уж болота непосредственно примыкают к тому миру, откуда Крафа сбрасывал агрессивных хищников в подземные города пушистых и несчастных туюсков в мире Ба. Значит, в общем, направление поиска верно.
   Но! Болот с тварями было сразу четыре! В каждое из них выводила одна из дверей Зелёного Перекрёстка. Только вот дальше начинало казаться, что миры с болотами совершенно разные. Все четыре!
   Оглянешься на дверь: вот он створ. Хорошо видимый среди парочки валунов, внутри подсвеченный, забранный решёткой из нерастворимого металла, и защищённый стоящими наготове лучниками и копьеносами. Обойдёшь валуны - ничего! Только новые уходящие в неизвестность болота, валуны, обломки скал и чахлые деревца кривляющиеся в ядовитых испарениях. Сходство стопроцентное, а вот миры скорей всего разные.
   Хотя тут Флавия высказала вполне здравое предположение:
   - Представим, что мир с порабощёнными Торговцами в центре. А вот по бокам его во все стороны простирается болото с Хохочущим туманом. И где-то очень далеко в этом болоте, в каждой из сторон света находится вот такая дверь-телепорт в королевство Ягонов. Только вот все двери у нас, сведены в одно место, на Зелёный Перекрёсток. Может такое быть?
   Мужчины соглашались:
   - В ином случае вообще полный абсурд получается, - кивал Дмитрий.
   - Хоть и хитро рассуждаешь, но возьмём это за основу, - условился Аристарх. - Но тогда у нас выпадает из системы главный ориентир: сон Ледовой Владычицы и её четкое ощущение направления к матери. Как с этим быть?
   - И это если учитывать, что Власта не ошибается, - напомнил Торговец.
   - Да всё очень просто, - ни минуты не сомневалась шафик Флавия. - Все четыре выхода жутко удалены от центра. Учитывая что и тамошний мир огромен, то мать нашей Власты может банально находиться именно с того края, который ближе к данному выходу. И даже хорошо, что мы умудрились уничтожить всех тварей на нашей стороне. Если единицы хищников и приходят, то лишь те, которые прибыли ну очень издалека, а до того умудрились обойти длиннющее ущелье. В итоге у нас больше нет иных ориентиров, как зов крови, которым пользуется наша пленница. Мать и дочь имеют духовную связь, на неё и будут ориентироваться.
   - Ничего больше не остаётся, - кивал Торговец головой, и мчался в иное, стоящее у него на очереди место. Но когда вновь сталкивался с шафиками, вновь выплескивал на них очередные сомнения виде вопросов:
   - Хорошо, допустим некий голос, или зов крови существует. Но тогда почему я не ощущаю свою мать? Или своего отца?
   Флавия заглянула ему прямо в глаза:
   - Извини, если разбережу раны, но с чего ты взял, что твои родители живы? Или, на крайний случай, что они именно в мире за данными болотами?
   Светозаров опять убегал озадаченный, и возвращался с новым вопросом-сомнением:
   - Тогда почему я не чувствовал раньше и не чувствую сейчас свою сестру Елену?
   - А ты уверен, что не чувствуешь? Может, как следует не пробовал? Может у тебя умений не хватает? Или мужчинам такое вообще не дано?
   Такие вопросы могли обломать кого угодно. Только граф не сдавался, и во время очередного спора восклицал:
   - Но ведь я будущий отец! А значит просто обязан чувствовать своего ребёнка, которого мы ожидаем с Александрой.
   - Ха! - уже с максимальным раздражением и с некоторой проскальзывающей ревностью в тоне отвечала колдунья королевства Ягонов. - Ну раз "обязан", так чего ты телишься и ничего не чувствуешь? Или тебе надо немножко мозги в голове пошевелить? Ну так это не ко мне, я такое не умею. Проси своего друга Титела Брайса, он всё-таки Верховный целитель аж чётвертого уровня, всё может. Вон, тебе за минуту всю память восстановил, когда ты покалеченный с мира Мерлан вернулся.
   Обижаться за "покалеченного" - не стал. Как и за нотки ревности: в своё время между ним и ею вспыхнул короткий любовный роман, который был больше спровоцирован обстоятельствами, чем чувствами. Но, как видно, сожаления с ностальгией у Флавии о тех днях не развеялись временем.
   Как ни был Торговец занят, метнулся в магическую академию в мир Зелени и с порога выпалил ректору:
   - Тител, а вот ты так меня настроить можешь?
   Когда старый друг понял, что от него просят, замахал на графа длинными руками и заявил категорически:
   - Такие умения, подправлять мозги в нужную сторону, никому не дано. Либо у тебя есть зов крови, либо - его нет.
   Дмитрий Петрович скривился, да так и умчался обратно в мир, который по одноимённому королевству в последнее время именовали миром Ягонов. Там сразу продолжить прежнюю тему не удалось, по причине столкновения с левитирующим ему навстречу Прусветом. Разумный кальмар из погибшего мира Шелестящего Песка, тоже, вторично в своей биографии напросился участвовать в рейде против подлого Крафы, и уже несколько часов как пытался освоиться в зелёном Хохочущем тумане с помощью новых, специально продуманных силовых полей. По логике, его уникальные умения проникать сквозь любые каменные породы, могли помочь невероятно. Да и умение кричать страшным, сбивающим с ног голосом недаром снискало ему прозвище Живого Ужаса. А уж если бы удалось привлечь к этому делу ещё нескольких собратьев Прусвета, то подобное содействие было бы трудно переоценить. Ради этого Торговец даже собирался метнуться с кальмаром на обломки его мира, теряя для этого час, а то и два.
   Но, увы! С самого начала, умеющий дышать в камне, жить в нём, Прусвет стал ощущать себя в зелёном, почти всё разъедающем тумане неважно. Там где люди, баюнг, туюски да и всё остальные существа дышали свободно, то разумное создание в виде кальмара, банально задыхалось, а его тело покрывалось болезненными пузырями. Единственно, где кальмар чувствовал себя значительно лучше - это в толще камня. Пользуясь этим, он и решил попробовать проникнуть на глубины Болотного мира, и уже там, но плитам-основаниям материка добраться как можно дальше в нужном направлении.
   Вот и сейчас, сморщенный, с посеревшей лысиной кальмар, хватал ртом воздух и никак не мог толком отчитаться:
   - Уф! Что за гадость в той зелёной мгле! Да я в аммиаке дышать могу, а тут..., слёзы на глаза наворачиваются! - он и в самом деле смахнул одним из своих четырнадцати щупальцев выступившие слёзы. - Но самое противное и неприятное, что далеко я так и не успел забраться. Фактически по ту сторону ущелья преодолел такое же расстояние, как и от входа. Потом пришлось спешно возвращаться, даже отсидка внутри скал не помогла...
   - Ну а что хоть увидел? - досадовал Дмитрий. - Хоть что-то ценное заметил?
   - Там где я вынырнул в последний раз, болота вроде как кончились. Начинается новое, повышающееся плоскогорье, заросшее лесом уже совсем иных пород. Не скажу, что они мне привычны или знакомы, но хоть на порождение яда и злобы не похожи. Просвета - никакого. Те же клубы тумана и тот же мерзкий хохот. Мало того, что дышать трудно, так ещё и моральное давление довлело. Так и казалось, что это надо мной этот подлый старикашка Купидон Азаров издевается...
   Упоминания о колдуне, которого они пленили и заключили живьём в плен камня, заставило Дмитрия на ходу обеспокоиться:
   - Давно мы не присматривали за тюрьмой в Кабаньем. Часом этот злобный старикашка не сбежит?
   - Из камня ещё никто не сбегал, если я лично туда пленника заволок! - гордо заявил Прусвет, и, не сдержавшись от неприятного хрипа в горле, натужно закашлялся. - Чтоб эти болота разорвало! - выдавил он из себя, сочувствующе поглядывающему на него Торговцу.
   - И неужели никак дыхание не очищается?
   - Такое впечатление, что во мне нечто мерзкое и противное скопилось.
   После чего друзья решили, что отдых со сном - лучшее лекарство, и разумный кальмар поспешил в отведённое лично для него персональное место королевского дворца. Тогда как Дмитрий опять с головой окунулся в организационные вопросы.
   На тему зова крови, до конца напряжённого дня удалось переговорить не только с королевскими шафиками и прибывшими из мира Зелени Арчивьелами, но и с самой Ледой, которая до сих пор пафосно именовала себя Ледяной Владычицей. Да и канги её иначе не называли, несмотря на плен. Почти четверть часа Торговец выспрашивал у молодой красавицы (да уже в принципе и не первый раз!): как именно она настраивается, что чувствует и каким образом определяет нужное направление к томящейся в плену у Крафы матери. Толку это никакого не дало, но до самой поздней ночи Дмитрий старался даже выслушанные, пусть и сильно неконкретные объяснения использовать в работе подсознания.
   Тогда ничего не получилось.
   Да и почти вся ночь, пронизанная кошмарными снами и переживаниями, можно сказать пропала даром. Ну разве что отдохнул всё-таки.
   А вот под самое утро оно и случилось!
   Причём ни на какой призыв или тянущее чувство, о котором рассказывала Власта, ощущение не походило. Скорей его можно было сравнить и игрой солнечного зайчика, который не видно, и который в то же время приятно щекочем теплом. Вот этот зайчик как бы и предложил поиграть с ним. Будучи во сне, Дмитрий попытался подставить ладонь под невидимую тёплую точку. Ладонь ничего не ощутила. Тогда Торговец попросту присел, пытаясь подставить странному лучику лицо. Никакого ослепления не произошло, которое ожидалось подспудно, зато в подсознание неожиданно ворвался образ. Может и не столько образ, как некие чужие ощущения, которые можно было бы трансформировать условно в слова: "Мне хорошо. Мне тепло. Я в полной безопасности. И мне уже не страшно". Но самое интересное, что эти ощущения как бы экстраполировались кем-то свыше. Кем-то немыслимо огромным, невероятно сильным, и несомненно могущественным.
   И получалось, что это нечто огромное тёплое и родное ещё не так давно было сильно испугано, пребывало в жуткой депрессии и невероятных переживаниях. А сейчас вот спокойно, уравновешенно и смиренно ожидает развития дальнейших событий. Мало того, это нечто большое чётко пытается внушить меньшему в себе одну и ту же фразу: "Теперь уже с нами всё в порядке и нам нечего бояться. А наш папа обязательно вскоре за нами заявится... И всё будет хорошо!"
   Вот после этого момента Светозаров чётко, окончательно и проснулся. Конечно, ему подспудно захотелось продолжить сон, проверяя мелькнувшие догадки, но как он ни старался, как себя ни настраивал, вернуться в ту ипостась нахождения в пропасти сна - уже не удалось.
   Тогда он, не меня ни на йоту своего положения, попытался анализировать своё состояние и припомнить всё из прочувствованного до последней детали. И в сознание всё больше и больше стала закрадываться шальная мысль:
   "И с кем это я только что пообщался? Неужели с собственным сыном? Скорей всего... Ведь именно это ощущение у меня возникло, когда я его впервые почувствовал внутри Александры. Именно эти эмоции с первого дня зарождаются вместе с маленьким кусочком жизни, который за девять месяцев превращается в полноценного младенца. И эти эмоции проникают ко мне только с одной стороны... Причём с довольно конкретной стороны... А что это значит?.. Только одно: некий зов крови во мне всё-таки проснулся! Ура! Только..., не стоит спешить и радоваться преждевременно... Надо бы всё это тщательно проверить..."
   По сути, логичные сомнения можно проверить, большого труда это не составит. Если уставший мозг просто выдаёт желаемое за действительное, то мираж рассеется при столкновении с голой правдой жизни. А правду эту голую поможет вскрыть не сложный эксперимент. Точнее говоря, каскад экспериментов.
   Аккуратно вначале покрутил головой, стараясб не упустить из поля внутреннего зрения направление лучика. Потом подвигал корпусом, смещаясь на кровати в стороны. После чего перекатился на живот. Получалось! Солнечный зайчик теперь пытался прогреть черепную коробку с другой стороны!
   Дальше: большие сложности. Встал. Вначале прокрутился медленно. Тонюсенькая нить контакта - не терялась. Потом раскрутился сильно, чуть позже сделал кувырок на полу. Открыв глаза сделал целый каскад упражнений с переворотами и верчением.
   Получалось! Трудно в это было поверить, но солнечный зайчик всё так же подмигивал и мерцал в сознании с одного и того же направления!
   Завершили эксперименты - перемещения в пространстве. Вначале на короткие дистанции, затем на длинные. В финале - Торговец запрыгнул непосредственно в Зелёный Перекрёсток. Шаг к нужной двери, и подсознание отыскивает родную тёплую ниточку в клубящейся зелени Хохочущего тумана. Причем в том же глобальном направлении, где Власта ощущает и свою мать. Есть! Теперь уже твёрдо можно было заявлять: есть чёткий контакт! Зов крови либо дал возможность себя ощущать после определенной настройки, либо сам проснулся и действует теперь постоянно!
  
  
   Глава вторая
   ВСЁ ОСТАВЛЯЯ ПОЗАДИ
  
   Узнав, что главный шафик после сна сразу вдруг переместился в подвалы своей башни, туда же разбуженные дозорными поспешили и Флавия с Аристархом, и король Бонзай Пятый с супругой. Он и начал отчитывать друга на правах существующей у него власти местного монарха:
   - Ну и чего ты так рано вскочил? Тебе ведь выспаться надо, только пять часов спал. Ещё и нас стража разбудила почём зря.
   - Твоя стража, ты её и ругай, - пожал плечами Дмитрий, но всё-таки не удержался и поведал о самом главном: - Насколько я понял, некий голос крови во мне проснулся. И я сейчас не только общее состояние ребёнка чувствую, но и через него, косвенно, Александры.
   - И как она там? - опередила всех с вопросом королева Ягонов. Нахмуренный и сосредоточенный Торговец отвечать не спешил:
   - Трудно в это поверить..., но вполне хорошо. По донёсшимся ко мне ощущениям, полностью спокойна и теперь ждёт только меня...
   Естественно, что оба шафика тут же устроили диспут, основная тема которого звучала так: "Такого быть не может! Потому что Крафа (гад и сволочь по всем характеристикам!), такой райской жизни устроить пленнице не мог по умолчанию".
   Из-за нехватки времени, обсуждения пришлось продолжить на ходу. Ибо дружно решили: раз не спят, то можно и позавтракать. Ну и главными поводами для возражения, Дмитрию служила логика:
   - Может быть, может! И должных критериев для такого моего утверждения несколько: Резон! Дальний расчёт. И вполне реальный взгляд на мои способности. Вот что может заставить Крафу отнестись к моей жене с идеальной вежливостью, беспредельным уважением и тактом. Уверен, она окружена максимально возможным комфортом и находится в полной безопасности.
   - Тогда это - ловушка! - безапелляционно заявил Бонзай. - И бедная Саша - это натуральная приманка, пойдя на которую и ты будешь пленён в нечто страшное и нерушимое. Не забывай, раз уж Крафа сумел вырваться из ловушки, которую ты установил для него возле мира Ба, то наверняка сумеет придумать нечто более коварное и надёжное. Так что не спеши с выводами...
   В самом деле, такое упоминание было более чем уместно. Ловушка, разрушенная Гегемоном, считалась не просто тюрьмой, а настоящей магической машиной тотального уничтожения. Сам Дмитрий считал, что попади он в такую, скорей всего не выжил бы. А Крафа, величающий себя Гегемоном, Трибуном Решающим, Всемирным императором и прочими титулами, вырвался каким-то невероятным способом. И при этом, хоть и остался гол, как сокол, но не получил ни увечья, ни тяжких ранений, ни потери памяти. То есть сила самого древнего из известных Торговцев оказалась сродни его легендарной подлости и коварства.
   А посему мысль об ответной ловушке не следовало сбрасывать со счетов, если вообще не следовало принять её за основную. Во власти и при возможностях Гегемона, ему ничего не стоило поселить пленницу в истинно райском уголке, среди своих избранных родственников, которыми он хвастался, и попутно при этом навешать на уши любой сопроводительной лапши. При всём своём уме и здоровом недоверии, юная графиня Светозарова может и запутаться в словесной шелухе, узреть подменные понятия совсем в ином свете, и принять на веру то, что с невероятными талантами демагога и оратора впаривает ей хитрющий и подлый враг.
   К примеру, её поселили в каком-нибудь дворце на берегу моря, да ещё и окружили не кем-нибудь, а Торговцами. Причём такими образчиками, которые едят с рук Крафы, во всём ему поддакивают и готовы на любую мерзость ради счастливого и безбедного существования своих семей. Ведь будучи узурпатором сразу сорока шести миров, Гегемон всегда отыщет как идеальное место для обмана, так и рьяных, талантливых подельников для такого действа. Вот потому любимая женщина совершенно спокойна, что ни ей, не зародившемуся в ней потомству ничего не угрожает.
   И в этой своей мысли граф Дин убеждался всё больше и больше. Во время завтрака он несколько раз замирал, прикрывал глаза и сосредотачивался на поиске невидимого солнечного зайчика. Это удавалось с каждым разом всё быстрей и уверенней. Ласковый лучик из неведомой дали существовал постоянно и всё с той же уверенностью говорил о себе: "Мне хорошо, тепло, спокойно и комфортно!" Разве что порой проскальзывали на грани восприятия размытые понятия, которые можно было принять за грусть и желание поскорее встретиться с любимым человеком. То есть мизерный человеческий зародыш продолжал экстраполировать во всемирное пространство самое главное, что переживала сейчас его мать. И вера, что это и есть тот самый зов крови, укреплялась всё больше и больше.
   Дошло даже до того, что уже после окончания обильного завтрака Светозаров заявил с уверенностью:
   - Я просто уверен, что горячку нам пороть не следует и ломиться в Болотный мир сломя голову не следует. Гибель воинов мы себе не простим, слишком уж неравнозначна замена на уничтожение хищных, но всё-таки глупых тварей.
   - То есть ты предлагаешь продолжить предварительную подготовку рейда? - поразилась Флавия.
   Все другие тоже уставились на Торговца с недоумением. Ещё вчера было жестко определено время выхода в Хохочущий туман, чрез три часа после только что окончившегося завтрака. Причём его величество Бонзай Пятый выглядел при этом и самым недовольным:
   - Как ты можешь такое заявлять?! Сашенька в руках у злодея, а ты не спешишь ей на помощь?! Извини меня, не понимаю такой позиции!
   Но легко просматриваемое в его ауре разочарование, дало верную подсказку по поводу прорвавшегося возмущения:
   - Да ты просто хочешь уже немедленно бежать на болота и там махать своим мечом сутками напролёт, - хмыкнул Дмитрий. - Тебе ведь хочется показать свою молодецкую удаль... Всё, всё! Не надо на меня так смотреть! Глаза выпадут... Конечно же ты хочешь спасти графиню Светозарову, не сомневаюсь..., - он ещё и ладони поднял для должного успокоения друга и как бы сдаваясь, признавая свои высказывания неуместными. После чего стал объяснять более подробно: - Но и вы поймите несколько изменившуюся стратегию. Раз мою супругу не притесняют, то и мы должны постараться использовать появившееся время, для сведения риска нашего похода на нет. Мало того, мне обязательно следует более подробно исследовать проснувшееся во мне умение. Его следует проверить, продублировать из иных миров, попросить содействия в этом от Титела Брайса, Эрлионы и оставшейся на Зелени команды целителей.
   Сидящая рядом королева Власта, дотронулась до его руки:
   - А если ты ошибаешься в своих ощущениях? Если Александру сейчас подвергают страшным пыткам или изощрённым мучениям?
   Конечно, едва заслышав такое и даже не пытаясь представить в воображении - уже было страшно. Ладони у Торговца сразу вспотели, по спине пробежал неприятный озноб, а волосы на голове зашевелились, словно приподнимаясь. Только и удалось справиться с паникой, волевым усилием настраиваясь на нужное восприятие и опять улавливая тёплую точку соединяющей с наследником ниточки.
   Сразу стало легче, дыхание выровнялось:
   - Почему-то уверен, что с ней всё в порядке..., - заявил Дмитрий после пары минут всеобщего, напряжённого молчания. - Ну и за ближайшие полтора, два часа постараюсь справиться с перепроверкой. А вы тут пока так и продолжайте готовиться к походу, да с нашей стороны ущелья достраивать упоры для навесного моста. Всё равно, пока его не соорудим - на ту сторону нам не перебраться.
   Такие логичные высказывания никто оспаривать не стал. Малые летающие устройства, которые удалось сделать в техногенном мире Ситулгайна, никак для переноса людей не годились. А большие флайеры заказать - банально не хватило времени. Да и в последние дни из-за введения ограничений по перемещению телепортом, на Ситулгайн соваться было рискованно. Мало того, если бы и были созданы большие летательные аппараты из не поддающегося коррозии в зелёном тумане металла: они бы попросту не прошли в Болотный мир из-за узости дверей Зелёного Перекрёстка.
   Конечно, ни сам граф, ни его соратники не забывали о подарке хаерсов из Чёрного Монолита. Те оставили в благодарность за своё спасение с десяток наспинных ускорителей, с помощью которых можно было попросту удобно летать в пространстве на реактивной тяге. Да только всё та же проклятая странная коррозия не разрешала воспользоваться иномирским чудом высокотехнической цивилизации. Дмитрий попробовал однажды внести в Болотный мир только ремни крепления заплечных ускорителей, так пряжки из неведомых сплавов стали разрушаться сразу же. Поэтому ускорители было не столько жалко потерять вообще, как имелись опасения банально убиться во время полёта, при их отказе.
   Так что полетать над болотами не удастся при всём желании. А про перемещение там умениями Торговца тоже приходилось только мечтать. Изначально это было невозможно в мире Болотном. И что самое сложно - мост всё равно придётся строить. Хотя там, практически уже и так всё было готово к заброске якорей с тросами на ту сторону, которые и станут первыми ниточками соединяющими оба края ущелья.
   Так что когда об этом Аристарх упомянул, Торговец легко согласился:
   - В самом деле можете начинать строительство. Думаю, и без моего присутствия справитесь.
   А сам поспешил в свой замок в Свирепой долине, где и располагалась всемирная академия целителей. Уж очень ему хотелось подтвердить обретённое умение чувствовать своего, даже ещё не родившегося потомка. И лучших помощников в этом деле, чем ректор со своими Арчивьелами и магическая сущность Эрлиона - не существовало. Ну и первый этапы обсуждения начались с порога, лишь только Тител Брайс, восседающий за столом своего кабинета, показался в поле зрения графа Дина:
   - Всё-таки я добился своего! Развил в себе зов крови!
   - Ну, ну, хвастайся, пока мы не доказали обратное...
   - Потому и здесь, чтобы убедиться! - с полной самоуверенностью отвечал Дмитрий. Вопрос только в том: как вы сможете это проверить?
   Наверняка Эрлиона уже начала спор с ректором на неслышимом уровне раньше всех, потому что и выдвинула основной критерий проверки самой первой:
   "Это не мы, а ты сам должен проверить! - раздалось её требование в сознании. - И начинай с того, что попробуй уловить лучик не только от своего будущего сына, но и от своей дочери. Не забыл о ней?"
   Торговец так и замер на месте, не успев сесть в кресло и начав краснеть от смущения. К своему собственному стыду, он о втором ребёнке забыл полностью. Перипетии борьбы с Крафой, попытки вырваться из чудовищной хватки Водоформа Ситиньялло Подрикарчера, а напоследок ещё и похищение жены с последовавшими сутками лихорадочного приготовления к походу, напрочь отбили воспоминания о коварной обманщице, виконтессе Тани Хелке. Эта шибко умная воровка-куртизанка воспользовавшись беспамятством графа Дина Свирепого-Светозарова Шахматного, переспала с ним под видом законной супруги и теперь тоже ожидает ребёнка от него. При этом она считает, что вполне ловко и надёжно спряталась в мире Мерлан, соблазнив одного из тамошних маркизов.
   Но по сути не это слишком ошарашивало, про себя Дмитрий решил, что обязательно заберёт дочь у Тани Хелке после её рождения и будет тут воспитывать под собственным присмотром. Вызывала досаду уже давно лежащая на поверхности подсказка, которую он в суматохе последних событий выпустил из виду тоже. Ведь ещё находясь на Мерлане и почувствовав, что виконтесса беременна, Торговец убедился для себя, что может легко отыскать её по незримой связи с только что зародившейся дочерью. То есть уже тогда он практически и овладел таким умением, как поиск под названием "зов крови". Уже тогда!
   И все эти метания последних часов теперь казались смешными и никчемными...
   Но! Проверить всё-таки себя следовало по полной программе. И немедленно! Ведь по логике вещей получалась тогда неприятная неразбериха, всплывала неуверенность совсем иного плана: а вдруг он сегодня с утра наблюдал не за сыном Александры, а за дочерью виконтессы Хелке? Тут поневоле умом тронешься, покраснеешь и дара речи лишишься...
   Ну с речью оказалось всё в порядке. Ибо пришлось выкладывать ректору академии и магической дочери Эрлионе весь ворох своих сомнений и размышлений. Как ни странно реакция на поступившую информацию, оказалась несколько непредсказуемы: Тител Брайс расхохотался, раскачиваясь в своём кресле и чуть не выпадая на пол. А магическая сущность торжествовала, транслируя в кабинет не только свой приятный голос, но и некое музыкальное сопровождение с радостными хлопками:
   - Здорово! Я буду воспитывать не только мою новую сестру из колыбели с магической суспензии, но и своего братика с сестричкой. Они у меня станут такими умными, такими..., такими ...как я!
   - Вот теперь будешь знать, как заводить детей, где не попадя! - веселился Высший целитель империи Рилли. - И ведь это ещё только начало! Если твоя Сашенька за тобой не присмотрит, то тебя твой Зов крови разорвёт на маленькие кусочки и растащит по всем мирам. Ха-ха! Вот будет забавно...!
   - Не вижу ничего забавного, - нахмурился Дмитрий. - И просто хочу напомнить, у меня нет времени. Если вы надо мной поиздеваться хотите, то я лучше уйду...
   - Ладно тебе, ладно..., - сразу стал успокаиваться ректор академии. - Но уж больно мне смешно стало, когда представил по нескольку твоих детей в каждом мире. Чтобы этого не случилось, надо тебе и в самом деле как можно быстрей спасать Александру.
   - Разве это плохо? - наивно удивлялась Эрлиона. - Иметь тысячи, много тысяч детей? Вон у меня сколько родителей...
   Пока граф прокашливался после услышанной цифры во "много тысяч", Тител терпеливо пояснил их общей дочери, сотворённой и существующей с помощью магии:
   - Эрли, детка, ты же знаешь, что физические законы мира людей - совершенно отличаются от законов существования такого чуда как ты. А когда у нас будет время, я тебе растолкую эти правила более подробно. Сейчас нам и в самом деле придётся поработать... Готов?
   Вопрос задавался уже прочистившему горло Торговцу. Тот продублировал кивок голосом:
   - Как пионер! Что надо делать?
   - Ну..., сначала опять попробуй определить своего сына внутри Александры и точно сориентируйся по отношению к нему в пространстве..., - нескладный с виду ректор, плавно вскочил, словно перетёк на ноги и, подойдя к другу, положил ему свои огромные ладони баскетболиста на голову. - А я буду пытаться поймать разницу как в твоей ауре, так и в определённых мозговых излучениях... Начинай!
   На этот раз Дмитрию удалось нащупать сознанием тёплую ниточку довольно быстро. Не прошло и минуты, как он уже непроизвольно повернул голову туда, откуда по его мнению неслась невидимое трепетание солнечного зайчика. То есть ориентировку, пусть и довольно относительную как по разным мирам, он осознал чётко:
   - Там..., зов идёт оттуда...
   Ректор ничего толком ни ощутить, ни увидеть не смог:
   - Разницы никакой не замечаю... Давай-ка теперь сосредоточься, и попробуй отыскать дочь.
   Вот тут уже пришлось графу постараться. Потому что уже отысканная ниточка сильно мешала, сбивала с настройки и банально путала сознание. В итоге, лишь на пятой минуте концентрации удалось нащупать нечто иное, аккуратно к этому потянуться всем виртуальным естеством и только после этого аккуратно присмотреться к найденному. Примерно такой же солнечный зайчик, приятно греющий, но несколько иного цвета. Если у сына он выглядел скорей изумрудным, то здесь ближе к оранжевому цвету с апельсиновым насыщением.
   Дмитрий развернулся в ту сторону, уткнувшись закрытыми глазами в пол, и вдобавок ткнул туда пальцем:
   - Там! Вернее оттуда чувствуется та самая связь.
   Верховный целитель империи Рилли, только озадаченно хмыкал, так ничего и не замечая. Пришлось продолжить эксперимент, сосредотачиваясь то на одном, то переходя на восприятие второго зова. Но и тут за полчаса совместных усилий результатов не получилось.
   Зато вдруг отозвалась Эрлиона:
   - А мне кажется, я улавливаю ту самую нить...
   Тител порадовался за магическую сущность, но всё-таки в душе не поверил, решив что Эрлиона выдаёт желаемое за действительное. Ещё через полчаса споров, разъяснений и взаимных поучений, истина так и не была найдена.
   Пока измученный Торговец не предложил верный тест:
   - Ну чего вы спорите даром? Сейчас я буду наугад пытаться услышать зов любого из детей в произвольном порядке, а наша малышка пусть говорит: кого я ощущаю.
   Результат сразу отбросил все сомнения: Эрлиона угадала двенадцать раз из двенадцати. На что ректор, обессилено плюхнувшийся в кресло, с явной ревностью пробормотал:
   - Однако! Наша малышка уже и меня обошла по ментальной силе восприятия. Этак скоро в академии и ректора не понадобится..., вышвырнут по старости на улицу.
   - Ну что ты, папа! - обеспокоилась как истинная дочь Эрлиона. - Как у тебя язык поворачивается такое говорить?
   Тогда как граф Дин попросту рассмеялся:
   - Это он так на комплименты напрашивается! Знает ведь и сам прекрасно, что без него тут никто не справится. Но с другой стороны, - притворился не в меру серьёзным. - Ротация кадров должна идти постоянно. И плох тот руководитель, который в любой текущий момент не имеет для себя достойную замену. И уж кто лучше, чем Эрли, справится с работой ректора академии?
   - Ха! - заулыбался и целитель. - Да я только рад буду сбросить с себя эту административную обузу. И безмерно счастлив, что наша общая дочь уже и так взяла на себя три четверти моих нудных, обременительных обязанностей. Я теперь только наукой хоть могу заниматься. Спасибо!
   - Ну что ты, па! Мне не сложно, - смутилась от скромности магическая сущность, - Не скучно и даже интересно.
   А Светозаров, чуток отдохнувший после усиленных концентраций, уже встал на ноги и стал прощаться:
   - Ладно, вы тут теперь и без меня разберётесь с этим зовом...
   - Как бы ни так! - возразил ректор. - Только ты его умеешь ощущать, и только Эрлиона его замечает. Так что без тебя все дальнейшие эксперименты не осуществимы.
   - Ничего не поделаешь, времени и так в обрез. Если бы почувствовал, что с женой что-то не в порядке, уже ломился бы по миру Болотный в её сторону.
   - Правильно! - похвалил Тител и посоветовал: - Лучше ещё денёк потеряй, но зато продумай и подготовь всё до последней мелочи.
   - Это ты уже загнул про денёк! - возмутился Торговец. - Максимум два часа мне на все сборы осталось. Да-с... Счастливо оставаться!
   И пропал из кабинета в негромких громовых раскатах.
   Оставшийся физически один, Верховный целитель расстроено подергал себя за мочку уха, и признался:
   - Прямо душа болит, на Диму глядя! Никакого покоя у него, и постоянно завален по уши страшно неотложными делами. Да ещё и жену у него второй раз уже похищают... Такие переживания!..
   - Ничего, он справится! - Раздался уверенный голос Эрлионы. - Тем более, что по зови крови ясно видно: плен у неё проходит в идеальных, а то и шикарных условиях
   - Мм! Так ты тоже успела уловить общее состояние Сашеньки?
   - Конечно! Мне даже кажется, что я различаю эмоции на том конце связи в несколько раз лучше, чем Дима. Например, сейчас его жена, передвигаясь с довольно большой скоростью, с чем-то знакомится с огромным любопытством и ей очень интересно. Она даже чуток подзабыла, что Светозаров о ней жутко беспокоится...
   - Вот оно как! - воскликнул ректор академии с повышенным интересом. - А что творит эта беглая преступница Тани Хелке? Граф то о ней ни словечка не сказал...
   - Сейчас гляну..., - и после короткой паузы, магическая сущность, обитающая в огромном замке, деловито продолжила: - Сейчас мать будущей дочери, тоже в движении, но её трясёт и она жутко недовольна этой тряской. Похоже кареты с дорогами в мире Мерлан не совсем комфортные...
   - Постой, постой! - оборвал её Татил. - Так ты что, подсматриваешь напрямую?! Без помощи Светозарова?
   - Да. Ввела себе в память эти самые ниточки-зайчики, как он их назвал, и теперь после небольшой концентрации могу наблюдать хоть за обоими одновременно.
   - Малышка! Да ты прелесть! Тебе просто цены нет! Этак теперь и мы можем посматривать за будущими матерями и хоть сами себя успокаивать?
   - Легко! Правда мне очень трудно улавливать верное направление... Из чего могу сделать выводы, что точно сориентироваться может только папа Дима.
   - Да нам это пока и не надо. А вот другой конец ниточки, - загорелся ректор, - Ты можешь фиксировать? Хоть как-то?
   Идея получалась замечательная. Ведь если можно будет проследить всю связь, то со временем можно продумать и как к этой связи подключаться. Следовательно - передать или получить сообщение с помощью данной ниточки. Что особенно было важно в свете и по причине частых, долгих исчезновений Торговца. Когда его долго не было, академия продолжала работать, Свирепая долина развиваться, а эксперименты вестись, но! Сколько нервов терялось из-за неведения, безызвестности и психологический срывов! Вместо спокойной и плодотворной работы, Верховный целитель и помогающие ему Арчивьелы с Маурьи порой часами сидели и гадали; куда же запропастился их благодетель и скоро ли вернётся.
   А так совсем иное дело получится: дернул за ниточку "Ты как там?", в ответ "Нормально!", и все спокойно работают дальше.
   Эрлиона это и сама прекрасно понимала, хотя по человеческим стандартам относилась ещё к младенцам. А посему скорей всего отсутствие должного опыта и умений, не позволил ей сходу решить поставленную задачку. Сколько она не пыхтела и ни старалась, прочувствовать второй конец обеих ниточек "зова крови", ей так и не удалось:
   - Не получается, - призналась она в унынии. - А почему не пойму... Вроде как силёнок не хватает.
   - Всего лишь?! - оживился притихший Татил Брайс, вскакивая на ноги и устремляясь к выходу из кабинета. - Так это же в стенах нашей академии - сущий пустяк! Вот сейчас соберу старших учеников, да как споём наш гимн...!
   Подобное действие и в самом деле собирало и давало возможность задействовать такую энергию, что её всплески и волны ещё долго прокатывались по всему волшебному миру Зелени. Теперь вот только и оставалось, что поэкспериментировать в большой группе целителей, да довести нужное дело до логического завершения.
  
  
   Глава третья
   РАЗВЕДЫВАТЕЛЬНЫЙ ПРЫЖОК
  
   Вернувшись в королевство Ягонов, Торговец сразу оказался на первом этаже своей башни. А не застав там никого, спустился в подвалы к Зелёному Перекрёстку. Понимал, что там ему сразу дадут нужную информацию по всем текущим приготовлениям. И рассмотрев внизу невероятное столпотворение, одобрил, что не сделал прыжок сразу на место.
   Как раз в нужную дверь уходила группа подданных Ледовой Владычицы с ней во главе. Здоровенные канги волокли на себе всё природное, что могло пригодиться в болотах и что не было подвержено разъеданию ядовитым туманом. В первую очередь дрова, уголь. Изделия из слантерса и соль. Давно было известно, что часть болотных тварей, несмотря на свой страшный физический вид, вполне съедобна. Только и рекомендовалось долго прожаривать и проваривать мясо на малом огне. Да и воду обязательно следовало перекипятить перед употреблением.
   По сути, некая растительность была и на болотах, но уж такая покрученная, сырая и осклизлая, что легче было вскипятить котелок трением рук, чем противно дымящими стволами карликовых деревцев. В этом плане сообщение разумного кальмара Прусвета о более, менее нормальном лесе дальше по пути, сильно обнадёживало. Но всё равно на первом переходе следовало всё нужное нести с собой.
   Ибо проблема питания в дальнем походе вставала немалая. Ведь двигаться на той стороне ущелья придётся неизвестно в какие дали, а вернуться к Перекрёстку пообедать, никак не получится.
   Так же канги волокли на себе всё возможное оружие, которое в последние дни склепали на заводах королевства Ягоны. Мечи, копья, арбалеты. Всё-таки решающее слово в предстоящем покорении Болотного мира стояло за успешной выплавкой необходимого, не растворяющегося в Хохочущем тумане металла. И образцы нужных сплавов предоставили, а потом и помогли сотворить в своём мире Эдельвар специалисты. Там у них прошло короткую практику три человека и теперь здешние коллеги, а также иные профи, собранные сразу из нескольких миров, с этим сложнейшим делом справились. Другой вопрос, что они пока не могли произвести из должного металла ни летающие устройства, ни сложное оружие. Всё это приходилось заказывать в технологическом мире Ситулгайна. Но, как говорится, лиха беда начало. И если бы не срочность спасения похищенной графини Светозаровой, то уже через несколько месяцев можно было бы рассекать ядовитые болота на вездеходах местного производства, собранных прямо на отвоёванном у хищных тварей плацдарме. А то и вообще летать над поверхностью, используя подъёмную силу турбовинтовых устройств или их реактивных аналогов.
   То есть с оружием (хотя однозначно мечталось о большем!) и с питанием для людей, вроде как проблем не возникало. А вот с одеждой существовали немалые проблемы. Имеющегося, пуленепробиваемого облачения, так называемого "сюртук в комплекте", на всех не хватило. И к данному моменту разработать некую подобную ткань, производимую только на Ситулгайне, местным умельцам, да и представителям магического мира Эдельвар - не удалось. Да, наручи, латы на плечи и грудь, они сделать успели, а вот на что это крепить, создать не успели. Любая кожа и самые разные нити растворялись в ядовитом тумане. Рыцарей Ягонов одели, а вот остальным желающим повоевать с тварями пришлось изгаляться.
   И тут уже включили своё соображение сами канги. Ещё во время отстрела тварей на предварительном этапе освоения болот, они проверили несколько сортов лиан, трав и им подобных растений. И несколько из них, особенно после некоторой обработки растворами и магией, вполне сносно выдерживали в Хохочущем тумане до десяти и более суток. Потом они всё-таки истончались, становились хрупкими и уже не годились для крепления чего либо. Но уже такое открытие давало возможность не только прикрыть свою голь на долгое время, но и навешать с помощью обработанных лиан и всё остальное на себя. Мало того, успели выделать шкуры убитых тварей и это оказалось самым лучшим материалом в пошиве основных одежд. Но получались они грубыми из-за толщины кожи и несколько неудобными в ношении.
   Вот и смотрелись поэтому канги с далёкого северного острова, как вылезшие из пещер, а потом ограбившие сотню рыцарей неандертальцы. Набедренные повязки, лапти, лысые совершенно головы (после пребывания в зелёном тумане в течении суток - выпадали все волосы не только у женщин, а именно и у представителей севера) и голые коленки; а поверх всего этого угловатые латы, торчащее во все стороны оружие и связанные всё теми же лианами дрова за плечами.
   Не смотря на серьёзность положения и переживания по поводу супруги, глядящий на кангов Торговец еле сдерживался от смеха. Разве что их королева Леда выглядела вполне нормально, Бонзай Пятый выделил для неё сюртук из личного резерва.
   Именно с ней и заговорил граф Дин, успокаивающе махнув перед этим рукой, готовому доложить начальнику внутренней охраны башни:
   - А где все остальные?
   - Уже наверняка добрались до точки намечаемого к строительству моста, - отвечала Ледовая Владычица, продолжая провожать каждого из своих воинов внимательным материнским взглядом. - Может уже и строить начали. Ведь всё составляющие туда ещё раньше отправили.
   - И что, все без исключения туда подались?
   - Нет, королева тут осталась, - улыбнулась Леда. - Недавно здесь была, грозилась, что если через десять дней мы не вернёмся, она сама за нами следом отправится.
   Дмитрий вслух ничего не сказал, только хмыкнул многозначительно. Придётся самому перед отправкой в Болотный мир. ещё и к Власте заскочить и ей сделать надлежащее внушение. Она конечно больше блефует, никуда она не попрётся и ребёнка без присмотра не оставит, но пару нужных наущений следует дать обязательно.
   "Странные они, эти женщины, - мелькнула очередная мысль. - Порой ведут себя хуже ...мужчин. Им надо дома сидеть да за очагом присматривать, а они готовы сорваться в неведомые дали! Вон и моя, не усидела... Правда, чего уж скрывать, без её помощи я бы из лап этого Водоформа мог и не вырваться..."
   Ещё немного поговорив с Ледой, и посмотрев как она тоже скрылась за своими кангами в клубах зелёного тумана, Торговец поспешил в свой кабинет на верхушке башни, крутя в голове одну мысль и обдумывая её со всех сторон. Ему вроде как следовало тоже переодеваться в сюртук и нагонять весь экспедиционный корпус, но вот припомненный момент так и не давал покоя.
   Он почему-то лишь сейчас отчётливо припомнил свой временный союз с Крафой и тот эпизод, где тот рассказывал про поимку и развоплощение какого-то жутко опасного плагри. Мало того, суть тогда шла о том, что тот монстр, которого можно было окрестить как смесь кентавра с драконом, побывал в мире, где разумные обитают не имея над собой никакого правительства. Поверить в такое было нереально, поэтому Гегемон передал Дмитрию пакет информации, вынутый из сознания плагри перед его уничтожением.
   Да, мир без правительств и государственности, о котором утверждал Крафа, существовал. Ещё и умудрялся играючи защищаться от таких монстров как плагри, превратив того навсегда в истинного вегетарианца. И даже нужные координаты о том мире сохранились в памяти отчётливо. Скорей всего гегемон это сделал специально, чтобы в случае дальнейшего спасения Светозаров не удержался и польстился на посещения независимых умников. Уж больно любопытное место! Да только чужаков оттуда никогда не отпускали. По крайней мере такие сведения имелись в сознании монстра, любившего раньше человечину.
   Но сейчас пришли иные рассуждения, которые в недрах мира Огненной Патоки попросту не получили должной оценки. Ведь попутно с информацией о мире без правительств, плагри косвенно, на границе осязания показывал и тот самый мир, в котором Крафа его пленил и собрался вот-вот уничтожить.
   А какой это мог быть мир?
   "Вот именно! - мысленно восклицал Дмитрий, отыскивая у себя на рабочем столе те самые записи, которые косвенно могли помочь в поиске. - Вполне возможно тот самый, где Крафа постоянно обретается! Как же я раньше до этого не додумался?! И даже если это будет просто обычный мир, из тех сорока шести, которыми Гегемон обладает, всё равно удостовериться в этом необходимо в первую очередь! А вдруг там я нападу на более конкретный след узурпатора? Вдруг и Саша сейчас там в плену?"
   Эти мысли его настолько захватили, что целесообразность предстоящего прыжка даже не ставилась под сомнение:
   "Экипируюсь по максимуму! - размышлял он, вываливая из личного арсенала всё самое убойное и смертоносное. - Плюс ко всему можно захватить нечто из тактического вооружения, вдруг да понадобится? Хм..., правда применять его в любом случае будет нельзя... Недаром его изобретатели Ситулгайна обозвали именем "Смерть". Оно же всё разворотит разрывающейся плазмой... Вдруг Сашенька и в самом деле там? Да и другие люди вроде бы ни в чём не виноваты... Но, как говорится, запас не тянет! Беру! Тем более что из меня такая лошадь, что вытянет пять башен шафика, как эта, в случае нужды..."
   Но вот когда уже оказался одет полностью, сообразил, что хоть кого-то предупредить о своей отлучке, пусть и короткой, следует обязательно. А попутно и сделать намеченные наущения. Ибо никого кроме Власты в пределах окружающего пространства не оставалось.
   Вот он и поспешил к королеве, сместившись туда прыжком, уде весьма привычным как для окружающих, так и для малыша с няньками. И, уставившись на повернувшуюся к нему подругу-красавицу, начал сразу давить со всей возможной строгостью:
   - Тут нехорошие слухи пронеслись, что ты собираешься ребёнка бросать и по туману Хохочущему бродить?
   - И всё-то ты знаешь! - нисколько не стушевалась её величество. - Только не надо меня совсем за глупышку держать. Понятное дело, что от сына я никуда не денусь в любом случае...
   - А зачем тогда всякие инсинуации городишь?
   - Надо же вас, мужиков попугать, - со вздохом призналась королева. - Чтобы вы поскорее домой возвращались и про детей не забывали. А..., куда это ты так вырядился!
   Она тоже прекрасно знала: какие именно ограниченные виды оружия можно с собой брать в зелёный туман. А тут заметила, что Торговец снаряжен всем, чем попало:
   - Никак на войну в иное место собрался?
   - Именно! Ещё и об этом предупреждаю. Припомнился мне один мир, на который Крафа нечаянно мне дал ориентиры. Поэтому его тоже следует проверить в первую очередь.
   - Ладно, тебе видней, - кивнула Власта. - Не на гулянку ведь собрался... Всё равно ведь Александра для тебя всего важней. А со всеми остальными делами мы и сами справимся...
   - Как, же справитесь! - в сердцах воскликнул Дмитрий, но тут же смягчился, подхватывая на руки и осторожно к себе прижимая двухлетнего принца, который прибежал к нему с воплями восторга. - Да у меня знаешь сколько забот и дел накопилось?!
   - Что-то мне не верится, - пожала королева плечами, озабоченно присматриваясь, за что и как пытаются ухватиться детские ручонки. - Может, ты просто не умеешь нагрузить соответственно подчинённых на местах? Сам же нас всё время учишь: "Плох тот начальник или король, который за всё ухватиться пытается!"
   - О-о-о! - закатил глаза Торговец. - Да я сейчас как начну перечислять, где без меня никто не справится!..
   - А начни! Так и хочется послушать твои отговорки!
   Вроде бы времени не было лишнего на пустопорожние разговоры, но крестника всё равно следовало на руках подержать хоть пяток минут. Традиция, всё-таки и малыша своего друга Дмитрий обожал. Так что, почему бы бегло и не перечислить:
   - Ладно, вот смотри... Вначале мне надо доставить пищевой белок Ситиньялло Подрикарчеру, тому самому больному Водоформу. Если он не излечится, то последствия от его развивающегося сумасшествия могут быть невероятными. Он попросту может раскалывать планеты и менять орбиты звёзд, если почувствует свою силу. А если вдруг научится перемещаться между мирами, что в принципе для него раз плюнуть, то последствия таких визитов вообще непредсказуемы.
   Власта согласно кивнула головой, но тут же внесла предложение:
   - А уничтожить его никак нельзя? Ну там бомбой ядерной?
   - Боюсь, что нельзя... Мало того, если бы я мог, я бы сообщил о нём иным Водоформам, те бы его либо сами излечили, либо попросту уничтожили, что они и пытались сделать после рождения Ситиньялло. Но я, увы, не знаю даже приблизительно, где искать его соплеменников. Вот так-то... А теперь идём дальше...
   И сам поразился, насколько огромным и ёмким оказался список отложенных, но тем не менее архиважных по срочности дел.
   Например, следовало спасти, вывести из кокона к солнцу мир Кабаний. Но сделать этого не получилось бы без предварительных допросов и склонению к сотрудничеству Купидона Азарова, бывшего злого узурпатора того мира, главного колдуна и главного дирижёра событий. Пленник пока обретался в камне и терпел ужасные муки, по словам разумного кальмара, но такое крутое наказание наверняка в дальнейшем развяжет язык подлому старикашке. Потому что узнать у него следовало очень много: и как забросить Хотриса в замок Свинг Реальностей, и как избавиться от вездесущего фиолетового тумана в Кабаньем, и где хранятся книги, отысканные злым колдуном во время раскопок, и многое, многое другое.
   Другой пример: события на Земле. Как бы талантливо выпускники академии высшего целительства не курировали новое движение, следовало срочно наведаться туда солидной командой соратников, друзей, а то и военных и проконтролировать, сгладить, улучшить ситуацию. Только по краткому отчёту Александры становилось понятно: задуманное преобразование менталитета землян не пройдёт без сучка и задоринки. Перекосы имеют место и могут дать невиданные осложнения в виде войн, а то и ядерных конфликтов.
   В мире Гинвейл - цвет рыцарства готов изрубить друг друга в капусту, потому что им некуда девать свою дурную силушку.
   Даже в таком техническом раю, как Ситулгайн, к власти пришли некие идиоты, намеревающиеся насадить свободным народам военную диктатуру. Там Торговец собирался спасти из тюрьмы не только своих друзей и соратников по бизнесу, но и отыскать тех умников, которые выдумали карту польеди, запрещающую незарегистрированное перемещения телепортами.
   Плюс Пал Палыча найти и Каралюха! Отомстить за попытки уничтожения Сашеньки и молодых целителей Земли.
   Плюс Бормот стал выбрасывать клубы дыма на столицу Юга. Гражданская война, жалобы молодого императора на Торговца. Пора и ему укоротить руки, и то и всё тело на голову.
   - Мало того! В мире Шелестящего Песка, а вернее на его обломках доживают горстки уникальных разумных кальмаров. Наш друг Прусвет тоже не простит, если мы не окажем помощь его вымирающему роду...
   Немного подумал и в озарении воскликнул
   - О! А вот Прусвета я, пожалуй, возьму с собой. Пусть проветрится в новом мире от угара Хохочущего тумана. Если он конечно здоров до такой степени... Ну всё малыш, мне пора, иди к мамочке...
   И он передал крёстника в руки королевы, попутно попрощавшись с ними и чмокнув в подставленные щёки как матери, так и ребёнка.
   Оказалось, что Прусвет - всё-таки болен. Разумный кальмар соорудил для себя некий магический раствор в лаборатории башни и, погрузившись в него всем телом, пытался восстановить нормальное дыхание, да вернуть себе привычный жизненный оптимизм. Вначале он выставил из раствора только часть лысой головы, с ушами и глазами. Но когда расслышал от Светозарова, куда и зачем отправляется его боевой товарищ, тут же взлетел вверх и запричитал:
   - Я с тобой! Иначе ещё больше разболеюсь тут. А что ещё кашель странный прорывается, так это ерунда, при острой необходимости я его могу сдерживать. Прыгаем?
   - Ну ладно, - не стал Дмитрий спорить, - Держись за меня крепче!
   И в следующие моменты, сопровождаемые громовыми раскатами, они покинули мир Ягонов.
  
   Глава четвёртая
   ТОНКИЙ ЛЁД
  
   Ориентиры оказались правильным, и чувство направления вывело Дмитрия Светозарова в новый, никогда им ещё не исследованный мир. Причём сразу в зиму, в дикую и плотную снежную бурю. Хорошо, что ещё было светлое время суток, когда хоть что-то просматривалось за огромными хлопьями снега, а ночная темень не давила на психику.
   Но хуже всего, что Торговец совершил выход в новом мире не как обычно. Хоть и был готов ко всяким неожиданностям, а вот сразу ускоритель не задействовал, и несколько несуразно упал с высоты двух метров на промёрзшую землю. Благо ещё глубокий, по пояс сугроб смягчил удар ногами о грунт. И зря поначалу легкомысленно отнёсся к этой детали, его отвлекли другие неприятные факторы перехода.
   Прусвету легко, он как висел на плечах, так сразу и отцепился при падении, тоже пытаясь осмотреться. Непонятно как ему, а вот человеку снег сразу же попытался залепить ноздри, уши и глаза, а холод влажной рукой устремился за шиворот. Поэтому пришлось как можно проворней набросить капюшон и загерметизировать прозрачный щиток. Только после этого прибывший замер, озираясь, пытаясь осмотреться и прислушаться.
   Усиленный против обычного слух - ничего не дал. Кроме завывания ветра - никаких посторонних звуков. Аналогично и зрение новой информации не добавило. Кроме того, естественно, что путешественник находится прямо в центре отлично просматриваемого створа между мирами. Взлетать в снежную мглу - также никакого толку. Пришлось выбираться из сугроба на своих двоих, пытаясь определить: что же в данный момент под ногами? Потому что снег не лежал ровным толстым слоем, его крутило, развевало ветром, и между сугробами просматривались темнеющие пространства грунта.
   - Ну что дружище? - обратился Дмитрий к разумному кальмару, - Куда это мы с тобой влипли?
   - Понятия не имею! Это у тебя надо спрашивать! - отозвался тот с недовольством, - Я сквозь камень вижу, а вот сквозь снег - не мой профиль.
   При ближайшем рассмотрении оказалось, что темнеет между сугробами вовсе и не грунт, а довольно ровное искусственное покрытие. Несколько банальные на вид, красного цвета кирпичи, были плашмя плотно уложены боковыми сторонами друг к другу. Опустившись на колено и приложив руку к кирпичам, граф Дин послал импульс вниз, сканируя толщу покрытия. Оказалось весьма солидно всё здесь устроено: песочная подушка в два дециметра, столько же - утрамбованный гравий, а потом ещё и пятнадцать сантиметров прочного бетона. Ну и сверху, видимо для красоты, уложен не просто обожжённый, а калёный кирпич.
   "Ага! Значит я на дороге? - попытался сообразить Дмитрий. Заодно припоминая мелькнувшую на периферии сознания картинку из памяти развоплощённого плагри. - Там вроде на дальнем плане просматривались какие-то строения... И судя по слишком ровной поверхности, здесь скорей всего площадь. Дороги всё-таки строятся с небольшими скосами в стороны..."
   И решил, что можно двигаться в любую сторону. А кальмар заранее согласился с любым направлением, придерживаясь за плечами человека. Он тоже наверняка соглашался: либо границы дороги и её направление определятся окончательно, либо к одному из зданий приблизятся. Только оба предположения оказались не совсем верными. Действительность преподнесла неожиданный сюрприз. Не пройдя и двадцати метров, без всякого предварительного треска и не ощутив ничего скользкого под подошвами сапог, Торговец провалился под лёд. Да так и замер, погрузившись по грудь и восклицая несколько странное словосочетание:
   - Твою папуаса гирлянду! Куда я это я влип?.. О! Никак трубы под ногами?.. А вот фонтана я не помню... Значит и в самом деле площадь? Да ещё и самый центр?
   - Не пойму, ты нащупываешь или гадаешь? - проворчал ему прямо в капюшон над районом уха Прусвет. Ответом такой риторический вопрос, человек не удостоил.
   Присмотрелся внимательно к кромке льда и по его сравнительной тонкости понял, что мороз сюда вместе со снежным бураном рухнул сравнительно недавно, около суток назад, даже чуть меньше.
   Ну что ж, бывает и такое! Как говорится: у природы нет плохой погоды, а чтоб её, такую благодать! Но если вокруг город, то вполне понятны чаяния его обитателей. Сидят по домам как мышки и в окна стараются не заглядывать. А уж гулять по площади, да предупреждать свалившихся с неба странников и о неприкрытом, ничем не ограждённом фонтане, тем более никто не удосужился.
   "Ну что ж, коль никто не спешит к нам с паспортным контролем, придётся самим поискать представителя местной власти. Надеюсь, горожане не откажут нам в толике тепла и в кусочке нужной информации..."
   Приняв такое решение, граф Дин задействовал ускоритель, плавно взлетел из получившейся проруби, и медленно двинулся в наугад выбранную сторону. Вернее не совсем наугад, а стараясь двигаться по ветру. Так казалось намного комфортнее, да и ощущение создавалось, словно летишь под парусом.
   И всё-таки ветер оказался на удивление сильным, темень стены надвинулась как-то слишком резко. Ну и сразу во время торможения возникли самые неприятные предположения от просмотра двухэтажного строения. Досадное хмыканье вырвалось непроизвольно:
   - Однако!.. То ли только этот дом у них тут проклят, то ли весь город не совсем цел...
   Потому что в стене, с которой местами осыпалась потрескавшаяся штукатурка, пугающе чернели проломленные окна. Нависающий конёк крыши, своей кривизной говорил о сильном повреждении верхнего покрытия, того и гляди свалится внутрь. Но при данном способе передвижения, Светозарову и не требовалось входить в здание. Он только заглянул в окна, да посветил в черноту мощным фонарём. И везде одно и то же: почти полная разруха внутреннего интерьера. Мало того, ощутивший себя в своей стихии, кальмар пронзил стены и подтвердил: жизни в доме нет. У друзей создавалось такое впечатление, что некто скрупулёзно посылал в каждое окно по две, три гранаты, пытаясь не столько уничтожить обитателей дома, как целенаправленно уничтожить, повредить находящуюся там мебель. Ни остатков тел, ни костей. Зато по гниющим тканям и темнеющим сколам на дереве можно было определить, что катастрофа тут произошла месяца три назад. Примерно, конечно...
   Внизу дома виднелись подвальные, невысокие окна. Так с ними, и с самими подвалами были произведены те же самые варварские действия. Дверной проём тоже не радовал эстетической красотой, а для зачистки холла, видимо не пожалели и пяти гранат, настолько там внутри всё было перемолото и обезображено.
   Соседнее здание, оказалось сродни первому.
   По периметру площади - всё идентично. Полная разруха и ни единой косточки.
   И все двести с лишним зданий, среди которых имелось подобие неких небольших замков или шикарных вилл, оказались безжизненными, тоскливыми и засыпаемыми несущимся, пушистым снегом. Мёртвый город. Когда-то прекрасный, очаровательный и полный несомненного уюта, а сейчас страшный и отпугивающий. И хоть не единого тела замечено не было, сравнение с кладбищем так и напрашивались. И царствующую здесь смерть показалось кощунственным нарушать громом и молниями перехода.
   Но уже вознамерившись отправиться к створу на площади, Дмитрий рассмотрел уводящую в бурю дорогу. Она явно шла в гору, ровная как стрела и уложенная из более светлого, почти белого кирпича.
   "Либо там нечто священное для горожан, - размышлял он, устремляясь вперёд над дорогой, - Либо наверху иное скопление домов. Или главный замок, крепость, цитадель... В любом случае надо глянуть". Только и оглянулся, на прикрывающего тылы Прусвета.
   Хотя тут же воспоминания о томящейся где-то в плену супруге, ударили по сознанию укорами совести: "Как же так?! Она там страдает, а ты тут развлекаешься?!"
   Пришлось прямо на лету сконцентрироваться, и прочувствовать ниточку "зова крови", ведущую к сыну. На том конце связи было не просто всё в порядке, но и явственно понималось, что Александра никак не меньше чем обедает, и даже наслаждается получаемой пищей. О какой-то опасности - нет даже проблеска эмоций.
   Уже в который раз подивившись такому роскошному плену своей любимой женщины, граф привычно повторил для себя логичные пояснения: "Иначе с моей супругой Крафа побоится обращаться! Понимает, что я с ним сотворю, если Сашенька хоть чем-то окажется недовольна!"
   Правда подобные утешения тут же омрачались и несколько иной мыслью, проистекающей из знаний о великой учёности Трибуна Решающего. Данный тип всё-таки недаром считался величайшим гением последних трёх тысячелетий. Мог ведь и знать о зове крови и попросту перехватить ту самую связующую нить своими устройствами. А раз перехватил, то мог и послать по ней определённые ложные эмоции. С его талантами и не то получится...
   Но тогда возникал встречный вопрос: какой смысл Гегемону посылать Дмитрию фальшивые эмоции? Чтобы он не спешил со спасательной экспедицией? Вроде как нонсенс. Ведь чем быстрей ринется граф спасать свою возлюбленную, тем его легче будет схватить, пленить или уничтожить. Скорей всего тщательная и длительная подготовка врага, в первую очередь самому узурпатору миров и не выгодна. И ему тем более плевать, что о нём подумают его подданные. Как хочет, так себя и ведёт. А значит, по всей логике, он попросту пытается пустить пыль в глаза своей пленнице, ловко и умело скрывая основные коварные замыслы. Ему это ничего не стоит, наоборот развлечение: попытаться оказать на графиню Светозарова нужное впечатление.
   "Ну и пусть пока впечатляет! - решил Торговец. - Лишь бы не смел пальцем тронуть! А там уже и я заявлюсь, да как следует с ним потолкую...!"
   Вот так себя успокаивая, он даже ускорил свой полёт, заметив что чем выше он поднимаются над уровнем города, тем густота снежной круговерти падает. Видимость явно улучшилась, после третьего километра стали просматриваться горы по сторонам, а в финале пятого, впереди показались массивные стены древней крепости.
   Вначале и она привиделась друзьям совершенно безжизненной. Ни огонька, ни человеческой фигурки, ни единого предмета, указывающего на деятельность разумных существ. Что редкие оконные, что ещё более редкие дверные проёмы не имели даже остатков рам, а внутренние помещения, в которых удалось заглянуть, ошарашивали гулкой пустотой. И только чуть позже удалось рассмотреть на верхушке вздымающей в самом центре крепости башни, тусклый отблеск вполне целых стёкол.
   Гости из иного миру поспешили наверх, да так и зависли в воздухе, пытаясь рассмотреть то, что таится в тёмном помещении. Если бы заглядывал простой человек, он бы ничего не увидал: стекло вдобавок имело ещё и зеркальный эффект с внутренним напылением. То есть оттуда можно было рассматривать всё что снаружи легко, а вот наоборот получилось бы только ночью, да при условии яркого внутри освещения.
   Но к счастью Светозарова, его возможности были в этом плане огромны. Начиная от собственных магических, и оканчивая вмонтированными устройствами сюртука. Так что он без труда рассмотрел внутри помещения, сразу в полуметре за стеклом, стоящего человека. Мужчина вполне солидного возраста, ничем особо не отличающийся от землян, лет за шестьдесят, а то и за семьдесят, стройный, рост около метр девяносто, одежды в виде просторных накидок или плащей, которые насилии римские патриции. В руках, некое устройство, которое держится за два разведённые в стороны рычажка. А в глазах столько напряжения, страха, любопытства и сомнения, что можно прочитать эмоции и не заглядывая на ярко полыхающие сполохи ауры.
   Хотя и ауру просто пришлось рассмотреть, по причине ярко-зелёного стержня, пронзающего мужчину вдоль спинного мозга. И хорошо, что Тител Брайс, Верховный целитель империи Рилли да и всего мира Зелени, относительно недавно пояснил, что сиё означает и как правильно это надо рассматривать. Получалось что данный человек целитель, причём уровня не меньшего чем Маурьи. А то и Арчивьел собственной персоной. По умолчанию подобные люди не могли быть подлыми, мерзкими и кровожадными, а значит можно было выходить с ними на открытый и откровенный контакт.
   Правда тут же припомнилось, что подлый узурпатор множества миров Крафа, обладал ещё более ярким и более длинным стержнем целителя. Да и бывший император Дасаш Маххужди был тем ещё кровопийцей. Но тут уж, как говорится, из каждого правила имеются свои редкие исключения.
   Поэтому для начала граф Дин просто развёл руки в стороны, показывая пустые ладони, а потом снял забрало вместе с капюшоном и открыто улыбнулся. Человек за стеклом несомненно удивился, что его видят и как-то странно мотнул головой. После чего Дмитрий заулыбался ещё радушнее, кивнул сам несколько раз, и вдобавок приветливо помахал левой рукой. А так как Прусвет ничего не рассмотрел сквозь стекло, то попросту и сам повторил приветственный жест человека, помахав одним из своих четырнадцати щупальцев.
   Так и держа устройство за рычажки, загадочный обитатель башни, довольно красноречиво указал головой, подбородком и взглядом в сторону, словно предлагая сместиться именно туда. Гость согласно покивал, ещё раз уточнил направление, получил повторное подтверждение и сместился вместе со своим сопровождающим к боковой стороне башни. Там оказался некий уступ в виде балкона, но совершенно без перил. Правда и окно сюда выходящее скорей напоминало дверь по величине. Местный патриций уже стоял за ней в той же позе что и прежде.
   Ну а Светозаров бесстрашно опустился на самый краешек метрового выступа, и стал интенсивно сбивать с себя лёд. Ведь как вылетел из фонтана в центре города, так и летел не шевелясь. А вода-то сразу застыла! Да ещё и в полёте буран добавил наружного оледенения. И хоть как не был Торговец обвешан различным оружием, всё-таки именно его движения по очистке себя ото льда растопили последние сомнения у обитателя башни в том, что видит себе подобное создание. А если у него ещё оставались сомнения по поводу висящего за спиной у человека нечто, с человеческой головой и щупальцами осьминога, то виду он не подал. Хотя, вполне возможно, что ему и были знакомы подобные создания.
   Патриций попятился назад метров пять, после чего прозрачная дверь открылась, оказавшись толщиной в добрых десять сантиметров.
   - Приветствую тебя, чужеземец! И тебя дух камня! Сотню лет вам жизни! Входите! - проговорил абориген. - И сразу скажите мне, кто вы?
   Человек вошёл, оглянулся на закрывшуюся бесшумно дверь, и на вплывшего за ним кальмара, которого оказывается точно тут знали, и тоже начал с приветствия:
   - И тебе желаем здравствовать долгие годы! Прибыли мы сюда из иного мира, и сразу, как явно нежданные здесь гости, представимся: Дмитрий Петрович Светозаров, он же граф Дин Шахматный Свирепый, он же Торговец. А это мой друг и соратник, разумный кальмар Прусвет, из мира Шелестящего песка. Он же Пронзающий Камни, он же Живой Ужас.
   - Но ты ведь ещё и целитель? - стал утонять хозяин башни, глядя на человека и непроизвольно косясь на висящее у того за плечами чудо.
   - Несомненно! Ибо каждый Торговец призван оберегать любую разумную жизнь и быть готов применить свои умения ради спасения ближнего.
   - И ты отрицаешь убийства как метод воздействия на ближнего?
   - Не приемлю категорически! А оружие применяю лишь против поборников рабства, убийц и людоедов.
   Мужчина согласно кивнул голой и похвалил:
   - Емко сказано! И правдиво! Ты не лжёшь..., - из чего понималось, что как-то правду в словах собеседника он умеет замечать, а значит, его уровень целителя сразу возрастает до Арчивьела. - Ну а древние Духи замков, как мы называем существ, подобных господину Прусвету, для нас всегда были священными и легендарными защитниками. Жаль что они не живут в нашем мире уже более чем три с половиной тысячи лет... Одну минутку..., - извинился он, и, нагнувшись к устройству, что-то в него нашептал. После чего там мигнули некие огоньки, и мужчина медленно отпустил распрямившиеся рычажки. После щелчка внутри странного прибора, его обладатель опустил руки и потряс несколько онемевшими пальцами, а устройство так и осталось висеть на груди, прикреплённое невидимой силой, а может и попросту пришитое к одеяниям.
   Насколько сразу сообразил граф, устройство скорей всего сигнальное, причём, уже стоявшее на боевом взводе. А чтобы его "успокоить" или, образно выражаясь, вернуть чеку в готовую взорваться гранату, следовало наговорить пароль, а потом отпустить рычажки. Только вот интересно было бы знать, что случится, если рычажки сработали бы без пароля? Неужели всю башню бы разнесло? Или только и всего, что в чужеземца вонзилось бы пару десятков арбалетных болтов?
   Не побеседуешь, не узнаешь! Потому гость и начал с вопроса:
   - Нас весьма поразил мёртвый город внизу, что с ним случилось?
   Одинокий житель крепости, тем не менее, тоже решил представиться:
   - Эммануэль Маарси, двадцать девятый день хранитель этой сигнальной башни, титул у меня - барон, профессия целитель. - Сделав паузу, во время которой обменялся церемонными поклонами с гостями, продолжил: - Город, оставшийся без своих жителей раньше назывался Эрегарт, а сейчас это имя для нашего мира символ скорби, печали, и соболезнования.
   - Эрегарт... Красиво звучит..., - по поводу несколько женственного имени своего собеседника, решил не задумываться: "В каждом мире, свои гири", - А как называется ваш мир?
   - Ах, да, извините, не сообразил... Наш мир называется Трабиянт. Что в переводе с самого древнего языка означало создающий янтарь. У нас янтарь - самое распространённое украшение. Поэтому довольно часто можно встретить среди молодёжи и такое название в обиходе, как Янтарный.
   - Понятно. Как по мне, то Трабиянт звучит даже несколько загадочней и мягче, - высказал ничего не стоящий комплимент новому миру Дмитрий, уже догадывающийся, как дальше повести разговор с хранителем башни: - И кто правит вашим миром?
   - Совет, в котором представлено по одному делегату от каждого континента. А у нас их восемь, и три представителя наибольших островных образований. Итого - одиннадцать человек.
   - А кто над ними? - деликатно, но настойчиво выспрашивал гость.
   - Над ними - только закон! - твёрдо ответил Эммануэль Маарси. И тут же с пониманием улыбнулся: - Но подноготную твоего вопроса я понял... Поэтому добавлю, что Высшим Протектором нашего мира является Трибун Решающий Крафа. По установленным им законам мы и живём.
   Часть тайны приоткрылась, и в сознании Светозарова промелькнула насмешка: "Кем только этот узурпатор себя не называет!" Но тон сохранил уважительный, ведь теперь следовало узнать самое главное:
   - А как можно встретиться с Высшим Протектором?
   Тогда как барон Маарси опять улыбнулся с неожиданным пониманием и подпустил в свой голос ехидства:
   - Только добравшись к священному колоколу Клоц, подав сигнал бедствия и дождавшись экстренного визита Трибуна Решающего Крафы. Но если его беспокоят понапрасну или по пустяковому случаю, то он уничтожает призвавшего его человека на месте.
   - Экий жестокий у вас защитник! То есть он не обитает постоянно в вашем мире?
   - Естественно. У него и без нас забот хватает в остальных сорока пяти мирах, где он является Высшим Протектором.
   - Это понятно, - степенно закивал Торговец, морща лоб в искреннем сочувствии. - Я его знаю лично и могу подтвердить: жутко занятой человек. Наверное именно поэтому он не успел защитить город Эрегарт от вторжения подлого плагри-людоеда?
   Руки хранителя непроизвольно дёрнулись к устройству на груди, и он их удержал на месте явным усилием воли. При этом он попытался перейти на высшее, максимально уважительное обращение:
   - Вы..., знакомы с самим Гегемоном?
   - Ещё бы! Не один раз вместе обедали деликатесными лягушками и улитками, которые нам к столу подавал сам бессмертный Водоформ Ситиньялло. Недавно мы даже вступили в союз, оказавшись в одинаково неблагоприятной ситуации... Но это так, к слову... Я потому и заскочил сюда, по оставленным Крафой ориентирам, что собирался встретиться с ним и поговорить.
   Барон Маарси слишком многозначительно пробежался взглядом по топорщащемуся на графе оружию. Да тут и любой мог понять, что разговор между Торговцами намечался весьма и весьма горячий. Но ни словом по этому поводу не обмолвился, просто развёл руками:
   - Увы, переговорить с ним здесь вы не сможете. Только возле священного колокола Клоц. - Но при последнем сказанном слове, словно невзначай положил руки на висящее у него на груди устройство.
   Естественно, что такое движение не укрылось от Дмитрия. Он грустно и коротко рассмеялся:
   - Да мы с ним и в самом деле союзники! К тому же я могу к нему зайти и через иную дверь. Это в моих возможностях. Так что..., рад был познакомиться и буду прощаться... А! Разве что всё-таки поведаете печальную участь города в долине?
   - Поведаю..., - кивнул хранитель, но начал говорить после тяжёлого и продолжительного вздоха: - Первый раз это чудовище плагри, наведалось сюда три года назад...
   Рассказанная им история, оказалась более чем печальна и страшна. Смесь дракона с кентавром, при своём первом появлении в Эрегарте, разорвало и съело на глазах у остальных около десятка жителей, в том числе и детей. После чего нахватало в плен более двадцати человек, и вместе с ними исчезло с центральной площади, как его и не бывало. Но не успели горожане опомниться, и хоть кого-то призвать на помощь, как плагри вернулся снова. И не раз, а целых три раза. Обязательно съедал при каждой ходке по жертве, и два, три десятка, набросав их в жесткие сети и убивая некоторых только этим, забрал с собой.
   Весь мир содрогнулся от такого кощунства и невероятной кровожадности. Войн в мире Трабиянт не было около пяти сотен лет, а мелкие конфликты между материками носили скорей развлекательный, потасовочный характер, унося не больше десятка жизней. А тут такие страхи и людоедство!
   Естественно, что в тот же миг сотни отчаянных добровольцев поспешили к горам Амазонок, которые находятся всего в тысяче километров отсюда, и ринулись к колоколу. А почему ринулись? Да потому что только пробраться к нему считалось невероятным подвигом, настолько трудно было пройти все природные и искусственные препятствия на пути к единственному, связующему с Трибуном устройству.
   Уж такова была воля Высшего Протектора: "...да, я вас защищаю и прикрываю, но по пустякам ко мне соваться и даром беспокоить - нечего!"
   Но колокол зазвонил, Крафа явился в данный мир и сам оказался весьма разъярён последствиями кровавого визита неизвестного чудовища. Догадываясь, что людоед опять вернётся за новыми жертвами, он оставил в городе десяток особых воинов из своего мира. Ещё пятеро, расположились в данной крепости, как бы в виде запасного отделения. Да эти воины и менялись время от времени, неся постоянное дежурство на главной площади города.
   К сожалению и они ничем не смогли помочь. Не прошло и месяца, как в только-только начавший оживать город, чудовище нагрянуло вновь. И практически сразу началась страшная, огненная битва, победителем в которой оказался бессмертный пришелец. Он уничтожил половину десятка, пленил вторую половину, а потом ещё и добрал в свой багаж примчавшихся на помощь товарищам пятерых воинов из крепости.
   Когда он пропал на короткое время, жители города попытались в страшной панике бежать, куда глаза глядят. Но многим всё равно не повезло: ещё три раза возвращалось чудовище, собирая в свой багаж изломанные грубым обращением жертвы. Единственно, что было замечено в его поведении нового, что он уже лично не ел никого, и даже ни разу не укусил.
   Опять зазвучал священный колокол Клоц, и опять на бедствие примчался Трибун Решающий. Отыскать дорогу в мир с драконовым кентавром, он не смог, но на этот раз решил устроить максимально мощную ловушку. Но вначале он приказал эвакуировать весь город и вообще запретил здесь когда либо, кому-либо поселяться. Данную крепость тоже освободили от древнего музея и обслуживающего персонала.
   То, что впоследствии произошло в городе Эрегарт, никто толком не знает. Долгое время там царила полнейшая тишина и туда никто не наведывался. И у народа появились надежды, что более никто сюда не нагрянет. Но вот чуть более трёх месяцев назад, чудовище вернулось вновь. Дрожала земля, до самого неба вздымалось пламя, столб пыли и дыма был виден на многие километры вокруг. Это так бушевало и пыталось вырваться попавшее в ловушку существо.
   С горящими глазами Эммануэль Маарси, рассказывал концовку истории:
   - Но не прошло и получаса от момента поимки людоеда, как явившийся Гегемон усмирил его, а потом и развоплотил кошмарное тело. Как он рассказал потом нашим правителям, больше плагри (именно тогда мы и узнали названия этих монстров), скорей всего сюда не заявятся. Но при этом добавил, что в непостоянных вселенных возможно всё. В том числе и то, что к нам теперь могут наведаться и гости несколько иного, пусть и совершенно мирного нрава. А посему следует всегда быть начеку и готовиться к худшему. Вот потому здесь, на оборудованной им башне, и дежурят по тридцать дней добровольцы. Если появится явная опасность, мы даём сигнал в лагерь подножья гор Амазонок. А там почти всегда толпятся готовые к подвигам рыцари. И они уже с готовностью помчатся к священному колоколу.
   Граф Дин Свирепый озадаченно подвигал бровями:
   - Неужели нельзя было сразу установить аналог этого священного Клоца прямо здесь? К чему эта длинная и сложная цепочка?
   Хранитель скривился, и дернул недовольно плечами:
   - Об этом многие задумываются... Даже простой народ... Но с другой стороны - рыцари довольны...
   - Ну да, узнаю затейника, выдумщика Крафу! - от всей души посочувствовал Торговец местным жителям. - Это деяние как раз в его стиле. Наверняка решил, что вы слишком расслабились и разнежились под его защитой? И что совершенно не развиваете прогресс в своём мире? И что не мешало бы поощрить в вашей среде молодых да стремящихся?
   Барон Маарси уже давно опустил руки вдоль тела, и теперь только изумлённо и неосознанно кивал на каждый вопрос. То есть Дмитрий угадал если не все высказывания Гегемона, то почти все.
   Напоследок гостю оставалось как можно быстрей решить для себя очередную задачку: то ли вернуться в мир Ягонов и попытаться прорваться на помощь Александре через Болотный мир, то ли высмотреть где в данном мире Трабиянт расположен этот чёртов колокол. Если в него зазвонить, то по логике вещей Крафа должен явиться, осмотреться, и разобраться. По сути, самая лучшая возможность наклёвывается: уничтожить узурпатора на месте встречи, пока он не ожидает, а то и захватить его в плен непосредственно в недрах гор Амазонок. Но! Вряд ли это удастся сделать собственными силами. Да и Прусвет тут не сильно сможет помочь. Трибун Решающий уже не раз доказал, что недаром носит это высочайшее звание, дарованное ему Торговцами около трёх тысяч лет назад. Опасней него противника просто не существует в природе. А значит следует немедленно смотаться в мир Зелени, в собственный дворец с расположенной там академией целителей, и забрать у ректора наверняка уже готовую и модернизированную вторую ловушку для узурпатора сорока шести миров.
   Просто вот так соваться с ним в бой, было бы мягко говоря наивно и безрассудно. А вот тогда ловушка будет установлена рядом с колоколом, тогда совсем иное дело.
   "Решено! Мчусь в Свирепую долину!"
   Следовательно, разговаривать здесь было больше не о чём, дальнейшее можно будет уточнить у любого жителя данного мира, который попадётся в предгорье. Пришлось печально вздохнуть и начать прощаться:
   - Спасибо, Эммануэль за сведения, и за уютное тепло в башне. Отогрелись... Но нам уже и пора, и так задержались. Так что сейчас отправляемся в свой мир...
   - А сможете? - неожиданно спросил барон с рангом целителя. Сомнения тут же заползли в душу Светозарова леденящим холодком, но ответил от твёрдо и уверенно:
   - Несомненно! И если ты не против, то можно я прямо отсюда?
   - Мм?
   - Будет немного греметь и пугать молниями, - пришлось пояснить.
   - Да сколько угодно! - с готовностью отозвался хранитель. - Я уже привычный, на всё насмотрелся!
   Не обратив на его слова должного внимания, Торговец убедился, что Прусвет держится за него, взмахнул рукой на прощанье и шагнул в межмирское пространство со словами:
   - Счастливо оставаться!
  
  
   Глава пятая
   НЕВЫЕЗДНОЙ
  
   Шагнул, и упёрся ногой в каменный пол ...всё того же помещения. Гром прогремел, и даже молнии блеснули, но и только. Недоумённо оглянувшись на хранителя, шагнул ещё раз, уже чуть ли не упёршись в стенку: тот же результат!
   - Да что это творится такое?! - пробормотал в сердцах. На что со спины сразу раздалось упреждающее:
   - Трибун Решающий тут кое-что изменил...
   Но уже и так догадавшийся о возможной ловушке, Дмитрий моментально сообразил, как открыть дверь из нереально бронированного стекла. Для этого на стене имелись банальные клавиши, в виде выключателей. Дверь беззвучно распахнулась, и он уже попытался шагнуть в подпространство непосредственно на выступе без перил.
   Тоже никакого эффекта!
   - ...Изменил во всём нашем мире! - донеслись наконец-то до сознания пояснения барона Маарси.
   "Да нет, такого быть не может! - забухали мысли по темечку. - Крафа сам только недавно попался в горные отроги мира Огненной Паток, где не было створов между мирами. Да и то оказалась техногенные телепорты внутри самого массива. А здесь так быстро гегемон не успел бы убрать створы, да и хранитель утверждает, что последний раз Протектор сюда наведывался три месяца назад... Да! И я ведь своими глазами отчётливо видел створ в центре мёртвого Эрегарта! Значит, надо поспешить к нему!"
   Уже стоя на самом краешке выступа, повернулся к местному целителю, и будничным голосом пояснял:
   - Ладно, тогда я полечу! - а специально для Прусвета добавил: - На площадь нашего прибытия!
   Задействовал наспинный ускоритель и шагнул в не унимающуюся снежную круговерть. Обратная дорога в центр площади заняла вдвое меньше времени, чем к крепости. А когда глазам предстал стабильно мерцающий створ в межмирское пространство, Светозаров облегчённо вздохнул. Нелепые опасения развеялись как дым.
   Конечно, будь сейчас нормальная погода с хорошей видимостью, он бы отыскал щель между мирами и рядом с башней, а то и в ней самой, но уж как получается. Главное, что этот полумесяц на месте, и никуда не делся!
   Правда, прежде чем в него шагнуть, пришлось замереть от нехорошей мысли:
   "Но тогда и мой предварительный план пробраться к колоколу Клоц, безжалостно рушится. Или нет? По сути я могу туда добраться на ускорителе, что мне какая-то тысяча километров! Точно! Так и сделаю..."
   Вначале всё равно следовало удостовериться, что ловушка готова и пронести её в этот мир не составит труда. Ибо сомнения всё-таки оставались на периферии подсознания.
   Как оказалось - не зря что-то довлело и давило на разум! Сколько Торговец не шагал и не подпрыгивал в пространстве створа - так никуда и не смог переместиться. И всё бы ничего, но вдруг накатил панический страх, по поводу Александры:
   "Она меня там ждёт, надеется, а я!.. Влип, как глупая бабочка, прилетевшая на огонь! И кто её теперь спасёт?! - мало того, пришло понимание, что и экспедиционный корпус наверняка сгинет в Болотном мире без помощи и поддержки Торговца. - А ведь они не остановятся. И даже постоянная связь через посыльных, их не задержит с выходом. Не обращая внимания на моё отсутствие, так и двинутся вперёд, думая, что обязаны спасать теперь сразу двоих. Бонзай только рад будет проявить свою удаль молодецкую и попадание его совсем недавно в ловушку с другой стороны Болотного мира, всё равно его ничему не научило... Вся надежда на рассудительность Флавии, Аристарха и находящихся в отряде Арчивьелов. Вот же напасть!.."
   Метель вроде стала несколько стихать, но зато резко усилился мороз, чуть ли не вдвое. И пока Торговец прыгал и скакал в контуре створа, минусовая температура достигла градусов тридцати. По сути, подобные сюртуки с полным комплектом одежды из мира Ситулгайн, считались чуть ли не настоящими скафандрами, годными для открытого космоса. Но данная модель только и ценилась Дмитрием за невероятную пуленепробиваемость и нерастворимость в Хохочущем тумане. А вот против стоящего мороза, одеяния оказались не настолько приспособлены, как хотелось бы. Хоть и с подогревом внутренним одежонка, да не настолько герметичная как требовалось. Ещё во время падения под лёд злосчастного бассейна, внутри нечто подмокло и теперь в нескольких местах прогрев не доходил. К примеру, левый сапог по непонятным причинам промёрз насквозь, и ногу от переохлаждения спасала только перенаправленная туда энергия целителя.
   Причём страдал от мороза не только человек. Разумный кальмар, хоть и был по прежним собственным утверждениям приспособлен к чему угодно, и сам себя считал почти бессмертным, тоже стал жаловаться:
   - От этого странного холода чувствую себя ну совсем некомфортно. Что за напасть такая? Давай быстрей думай, куда нам податься и где прогреться!
   Назревал кризис, усугубляемый нагнетаемыми обвинениями в собственной недальновидности, несобранности, а то и откровенной глупости. А последнее вообще было недостойно и недопустимо по отношению к человеку женатому, солидному и во многих мирах уважаемому. Хорошо, что самобичевание не довело Светозарова до крайностей, и он вовремя вспомнил о зове крови.
   "Если я не выездной, то это не значит что я остался полностью без связи с внешним миром!"
   Сконцентрировался, уловил солнечный зайчик от сына, и прислушался: там будущая мама с полным спокойствием и смиренным терпением ...укладывалась спать. Причем, судя по восторженным эмоциям и желанием рассмотреть, пощупать очень многое, тюремщику удалось и тут поразить, удивить свою пленницу. Вполне возможно, что он так пытается усыпить бдительность Александры, но хотелось верить, что одна из лучших агентов присно известной конторы не поддастся на дешёвые, и даже на витиеватые уловки кровного врага.
   Успокоился и сам. А потом ещё для сравнения, просмотрел, как там поживает Тани Хелке. И тут же ощутил едкую волну животной страсти. Сбежавшая воровка, аферистка и обманщица занималась сексом. Но как занималась! Да, пыталась получить личное удовольствие. Да - пыталась для этого применить свои магические возможности и умения Маурьи. Но вот в остальных эмоциях проскальзывали явное нежелание, брезгливость и недовольство. Скорей всего мадам Хелке с кем-то совокуплялась по расчёту или по крайней необходимости.
   Постаравшись поскорей вынырнуть из подсмотра не совсем для него приятных эмоций на том конце связующей ниточки, Дмитрий замотал головой:
   "М-да, не завидую я этой бедняжке... И чего ей вздумалось украсть казну императора? Жила-поживала словно сыр в масле: почётное звание Маурьи, власть, деньги, чего ещё спрашивается, ей желалось? А теперь вот скрывается как преступница, и если бы не моя..., хм, всепростительность, сейчас бы уже трудилась в поте лица на имперской каторге. Там конечно тоже живут вполне сносно, мир Зелени всё-таки и, тем более что она Маурьи, но явно не рай. Наверняка ей в мире Мерлан намного лучше..., если партнёров для постельных утех сумеет подыскать приятных..., - он замер на момент, припоминая как Тани с ним неистовствовала в кровати, и самодовольно хмыкнул: - А вот со мной ей явно нравилось. Такая буря эмоций и восторга, что я и в самом деле поверил её обману с нашим супружеством. Может она меня и самом деле любила вполне искренне?.."
   От глупых мыслей отвлекло чувство онемения в левой ноге: мороз крепчал. Пришлось послать в подмерзающую конечность сразу несколько согревающих импульсов и серьёзно задуматься, что же делать дальше. Сразу лететь в дальние горы Амазонок - не дело. Можно чего ещё с дури отморозить. Да и с костюмом следовало разобраться, провести возможную починку и устранить неприятное намокание.
   А значит, хочешь или не хочешь, но придётся проситься на постой к хранителю башни. Другой вопрос, что тот может второй раз не пустить, это да. Ибо он не слишком-то уверовал в то, что странный Торговец состоит в союзе с Трибуном Решающим.
   Но если и не пустит в тёплую башню, значит, придётся лететь дальше к ближайшему жилью и уже там напрашиваться в гости. Ведь в любом случае города и посёлки не эвакуировали в пределах тысячекилометровой зоны! Такое совершили только в самом Эрегарте.
   И посылая на подмерзающие участки тела согревающие импульсы, устремился в сторону древней крепости. А оживший и приободрившийся кальмар мчался впереди, словно показывая дорогу.
   Кажется, барон Маарси имел в помещении наблюдательного пункта и некие приборы, фиксирующие движение на площади мёртвого города. Потому что он так и маячил на прежнем месте за окном, держа ладони на рычажках своего прибора. Явно поджидал очередного визитёра. Но когда окончательно рассмотрел прилетевших гостей, приветливо улыбнулся, и махнул рукой в сторону двери, мол, заходите!
   Подобное гостеприимство Дмитрия только обрадовало. Чувствовалось, что хранитель проникся должным доверием к нему и не ждёт от него каких-либо неприятностей. Впустил, не требуя никаких дополнительных обязательств и не ставя невыполнимых условий. А ведь мог бы!
   Зато сразу с порога разрешил раздеваться и пообещал скорый ужин. Мало того, когда Торговец уже оказался внутри и стал разминать в тепле покрывшиеся ледком сапоги, Эммануэль с пониманием и сочувствием выдал:
   - Вот точно так же и предыдущий ваш коллега вернулся. Правда он летать не умел, и пришлось ему пешком туда-сюда топать. Хорошо, что тогда мороза не было, и осень ещё тепло держала на удивление...
   Расстёгивая на себе сюртук, Светозаров так и замер на месте, словно статуя:
   - К-какой к-коллега? - в очумлении переспросил он, непроизвольно заикаясь.
   - Ну как же, тоже прибыл на площадь, правда совсем случайно, и тоже утверждал, что он Торговец. - Видя, что гость на него смотрит выпуклыми глазами и пытается что-то спросить дальше непослушным ртом, барон словоохотливо продолжил пояснения: - Видимо мне одному повезло с такими гостями, ни у кого из прежних хранителей не было такого. Двадцать шесть дней назад пришёл со стороны города какой-то мужчина. Одет по-осеннему в добротную одежду, совершенно без оружия и без багажа. Только с тростью в руке. Назвался просто по имени: Яков Праймер. Пояснил, что из мёртвого города увидел крепость и решил сюда прогуляться.
   Уже обретший дар речи Торговец успел поторопить, вставив вопрос в образовавшуюся паузу:
   - А потом? - хотя в голове прокручивал странное, зыбкое имя и фамилию: "Праймер? Яков Праймер? Что за странный ассоциации с этими словами?.."
   - Ну я ему всё подробно рассказал, он вполне так по-человечески посочувствовал, а потом со вздохом сказал: "У вас тут очень красиво, но мне пора. Загляну как-нибудь в следующий раз, если вы будете не против?" А мне что, пусть заглядывает, так и сказал: "Всегда, пожалуйста!" Ну он тоже в ответ раскланялся и давай шагать в разные стороны. Потом осерчал уж больно, ругаться стал. Полчаса по крепости метался, про какие-то створы выкрикивал и в пустоту тыкал рукой. Да так никуда и не исчез... И затем чуть ли не бегом устремился в город. Там тоже часа два метался по площади и вернулся сюда, когда уже стемнело.
   - И где он сейчас?
   - Пожил у меня полтора суток, выведал всё про священный колокол и недра гор Амазонок, да и подался в ту сторону пешком...
   - И как долго ему идти? - так и стоял на месте граф Дин.
   - Ну, вы знаете..., - начал хозяин башни, но был нетерпеливо прерван:
   - Барон, давай будем на "ты" и отставим эти штучки, которые обожает Гегемон. Какие могут быть выкрутасы между целителями?
   - Ладно... Но я к тому, что может ты вначале разденешься да свои одежды на просушку развесишь? А там и за стол сядем, да поговорим спокойно? - и хранитель не удержался от подначки: - Или ты уже уходишь?
   - Да чего уж там, - кривился Светозаров, спешно снимая с себя сюртук и другие комплектующие.- Не получилось у меня ничего... Хотя честно сказать, там у меня такое страшное и срочное творится, что и кусок в рот вряд ли полезет... Ну разве что под нечто крепенькое и забористое... Есть?
   - Мне-то никак нельзя, но для хороших гостей всегда запасы имеются. Тем более что завтра к утру должен и мой сменщик поспеть с отрядом сопровождения. Вот тогда, когда ему дела сдам, и себе позволить могу солидный кубок опрокинуть. Ведь чтобы тут ни случалось, лишь бы больше та самая тварь плагри не появлялась. Верно я говорю?
   Развешивая части одежды в указанном месте, над несколько странной печью, граф Дин согласно кивал и мысленно пытался себя смирить с окружающей действительностью. Раз уже так получилось, то ни к чему метаться и пороть горячку. Прежде чем отправиться к горам Амазонок следует всё выведать о них подробно, починить сюртук, и уже только тогда мчаться куда-то сломя голову.
   Как бы ни было обидно, что угодил с другом в подобную ловушку, всё равно ещё ничего страшного не случилось, выход всегда отыщется.
   И есть определённый резон в старой народной пословице: "Утро вечера мудренее".
   Эммануэль Маарси, и в самом деле много чего поведал, во время несколько раньше обычно для него начатого ужина. Кстати, блюд было всего несколько, да пара салатов, но всё вкусно и калорийно. Напиток - скорей приближался к отменному рому по своей структуре и качеству. А вот ваза с фруктами поразила Торговца и разумного кальмара сразу тремя новыми видами лакомств, о которых они прежде не имели ни малейшего представления.
   Первое - это двойная ягода любавка, величиной с две крупные клубнички, сросшиеся одной стороной. Они контурно и напоминали два соединившихся сердечка, оттуда и название пошло. Синие на цвет, и с тоненькой кожицей готовой лопнуть черники. А вот внутри мякоть очень напоминала по вкусу манго, политое взбитыми сливками.
   Второй диковинный плод - байзи, этакая загогулина в виде банана, но с тонкой кожицей красноватой, спелой груши. Когда её кусаешь, то язык обволакивает мелкозернистая масса, очень напоминающая впаянную в желе из киви землянику. Божественный вкус! Особенно в сочетании с крепким ромом: глоточек напитка, кусочек байзи. Мм! Так всё и тает во рту!
   Третий фрукт вообще не поддавался привычному осмыслению: этакая ракушка в виде витого рога. Растёт подвешенная тонкой оконечностью к ветке дерева, называемого туисиргония. Соответственно и сама ракушка называлась туис. Прочная скорлупа по вкусу соответствовала ядрёному мёду, смешанному с перемолотыми сухофруктами, а вот внутри находилась ярко-красная патока, по вкусу приближённая к загустевшему вишнёвому ликёру. При первой же попытке надкусить туис, Светозаров расколол оболочку витой ракушки и окатил рубашку так, словно облился кровью.
   На что хранитель только сочувствующе промолвил:
   - Изумительная по вкусу вещь! Но, лопается часто совсем не там, где хочется. И уж тогда надо беречь одежду, как зеницу ока. Ибо - не отстирывается!
   - Ничего, - не поверил Светозаров, со смешком глядя на расплывшееся пятно на груди и чуть ниже. - Эта рубаха из такой ткани сделана, что расплавленная сталь отстирается. Мне бы только воды тёплой, да мыла кусок...
   - Всё у нас тут есть, - пообещал барон, и сам подхватил плод дерева туисиргония. - А правильно надо вначале надкусить кусочек вот здесь, и вот здесь. А потом выпить внутренний сок. И только потом доедать остальное...
   Легче было Прусвету: он немедля целиком умудрялся затолкнуть громадную ракушку в свой деформирующийся рот и жевать её сразу всю. Оставалось ему только позавидовать, и прислушаться к рекомендациям барона.
   - О, как сложно и хитро..., - но когда у Торговца получилось выпить сок, он невольно зачмокал губами от удовольствия: - Ну да, такой сказочный фрукт просто обязан иметь свои тайны изысканного употребления!
   После чего не удержался, и стал выспрашивать у гостеприимного хозяина как, что и где произрастает. Потому что вознамерился в будущем попытаться вырастить подобные диковинки в мирах ему знакомых. Прекрасно зная, что не всё и не везде приживается, надеялся, что хоть где-нибудь новые растения да прорастут, выживут, а потом и такие чудесные ягода как любавка, байзи и туис будут радовать не только любимую супругу, но и детей, родных и близких друзей. А там глядишь, и по всему миру распространится. Мечтать не вредно.
   Но всё-таки главной темой во время длинного разговора было обмывание косточек нежданного коллеги. И барону ничего не оставалось, как терпеливо отвечать на вопросы графа: как этот Яков двигался, что говорил, о чём рассказывал и даже какие жесты или мимику использовал во время разговора.
   В конце концов хранитель не выдержал, и поинтересовался:
   - Мне кажется ты проявляешь слишком уж нездоровый ажиотаж, вокруг своего коллеги. Почему, если не секрет?
   - Да не секрет, - ответил Светозаров, и в течении долгой паузы затем подбирал верные слова. - Понимаешь, до недавнего времени я вообще считал себя единственным таким. А тут вдруг ещё появились... Да и Крафа нарисовался из небытия веков... Вот у меня до сих пор и не укладывается в голове: откуда этот Яков Праймер взялся? Почему без оружия? Пусть даже и чисто показного? Почему в такой светской, гражданской одежде? И чего он сюда вообще прыгнул?
   Барон Маарси с пониманием улыбнулся:
   - Вот когда с ним встретишься, у него и расспросишь.
  
  
   Глава шестая
   ТАИНСТВЕННЫЙ КОЛЛЕГА
  
   И ведь в самом деле, ничего другого не оставалось. Потому что гостивший в башне полтора суток коллега так о себя толком ничего и не рассказал. Только общими фразами отделался: "Торговец я... Много путешествую... Нет, шумные города мне не нравятся..., как и толпы... Люблю посмотреть да полюбоваться на дивные природные красоты... Собираю нравящиеся мне картины с пейзажами... Вообще-то я не женат. И детьми до сих пор не обзавёлся..."
   Последние фразы он из себя выдавил, в ответ на вопрос хозяина башни, есть ли у гостя супруга, и как его семья относится к его дальним прогулкам? И получалось, что такое создание, явно могущественное раз может перемещаться между мирами живёт бобылём. Трудно такое себе представить? Да почти невозможно! Сразу в голову пришла мысль, что коллега может оказаться не вполне здоров психически. То есть сродни всё тому же Водоформу Ситиньялло: сила есть, а ума не хватает. Хотя, опять-таки, любование прекрасными видами и собирание ценных полотен с пейзажами вкупе с нелюдимостью, скорей может охарактеризовать человека как конченого мизантропа. Таким вообще никто не нужен: к женщинам они равнодушны, дети их раздражают, и даже общаются с кем-то они только по жизненной необходимости.
   Но сам факт существования Якова Праймера, его попадание в Янтарный мир - это давало уйму различных идей, домыслов и тем для размышления. Ну и самый первый, наиболее важный момент: таинственный коллега наверняка доберётся до священного колокола (если уже не добрался!), вызовет Крафу и что случится? Да ничего хорошего: у подлого Гегемона станет на одного раба больше!
   А так как и самому придётся отправляться к колоколу следом, то насколько это может повредить или помочь?
   Понятно, что незнакомого Торговца очень жаль, хотелось бы ему помочь, успеть предупредить, а ещё лучше объединить вместе с ним усилия для совместного сражения с Крафой. Только вот, по словам хранителя, его давнишний гость наверняка уже добрался до колокола. Особенно если применит свои скромные познания и возможности целителя. Ибо уже в десяти километрах дальше по дороге, находится первый населенный пункт, из которого имеет регулярная линия экспресс-доставки дилижансами хоть непосредственно в столицу. Она, конечно, не по пути, но на определённом перекрёстке можно пересесть на иной дилижанс и в любом случае добраться до гор Амазонок не позднее, чем третьи сутки. А уж пробраться в недра, умея ставить магические щиты и пользуясь прочими талантами Торговца - воистину простое дело, легко доберётся за сутки. Даже о себе Эммануэль Маарси говорил с уверенностью:
   - Я лучше любого рыцаря пройду к колоколу! Может и не за сутки, но за двое точно. Тем более что Яков умел прекрасно видеть в полнейшей темноте. Он и сам этого не скрывал...
   - А что он ещё умел? - интересовался Светозаров, а вернее, уже в который раз пытался уточнить. Но ничего больше нового на свои вопросы так и не услышал. Барон только разводил руками, пожимал плечами да повторял уже не раз сказанное. А потом, воспользовавшись задумчивостью человека, всё своё внимание переключил на разумного кальмара:
   - А наша история полна легенд о ваших соплеменниках. Фактически в каждом крупном замке и уж тем более во дворце, имелся свой дух камня, оберегающий строение, помогающий и защищающий проживающие там рода. Их приглашали к себе на жительство и обладатели сравнительно небольших домов, если им позволяли наличные средства...
   Прусвет, и сам ожидающий с нетерпением этой темы, сразу же стал задавать накопившиеся вопросы:
   - Странно, почему для этого нужны были средства? Мы вроде как готовы жить просто за благоприятное к нам отношение и незатейливую пищу.
   - По преданиям, климат нашего мира как-то вредил духам камня, и те без должного лечения, весьма дорогостоящего, кстати, быстро умирали.
   Разумный кальмар развернулся головой в Торговцу и пробормотал:
   - Вечно ты меня куда втянешь! То в болотном мире до кашля довёл, то сюда обещаниями приключений заманил..., - и не собираясь слушать оправданий или встречных обвинений типа "сам нарывался!", задал следующий вопрос: - И судя по логике вашего рассказа, в конце концов все мои соплеменники так и вымерли?
   - Ну да. Хотя случилось это не от болезней, а в течении одной ночи. Тогда нашу планету пронизали лучи разорвавшейся звезды, и духи камня вымерли все без исключения в течении одного часа. Это была настолько большая трагедия для людей, что две тысячи лет после этого они в этот день устраивали поминальные пиры по своим защитникам и помощникам. Потом это было признано нецелесообразным - омрачать чьи-то дни рождения в эту дату, и тризну на одном из Советов отменили.
   - Да-с! Печальная история... Но было хоть известно, кто конкретно доставил моих соплеменников в ваш мир?
   - Нет. Считается, что духи камня жили здесь всегда, от появления человека. Да они и сами никогда не утверждали, что они из иного мира, и даже о Шелестящем Песке ничего не ведали.
   - А сколько лет этому замку-крепости?
   - Чуть ли не две тысячи...
   - Ого! - оживился Прусвет. - Значит и здесь наверняка кто-то из наших проживал?
   - Несомненно! - подтвердил Хранитель. - Раньше здесь хранились древние реликвии, это подтверждающие.
   - В таком случае мне хотелось получить разрешение на просмотр всего комплекса, - попросил разумный кальмар. - В таких местах наверняка должны остаться определённые места, куда могут добраться только я, и где имеются следы моих соплеменников.
   Нынешний хозяин башни утвердительно закивал:
   - Пожалуйста, сколько угодно! Мне самому жутко интересно: отыщется что-то таинственное или нет. - И поглядев восхищёнными глазами вслед просочившемуся в камень духу, Эммануэль не удержался от восторженных восклицаний: - Живая легенда! Немыслимо! Никогда и не мечтал, что мне с ним случиться встретиться и пообщаться!
   Торговец к тому времени успел продумать все возможные варианты развития событий, которые ему пришли на ум. И слишком озабоченный, не разделял должным образом восторги гостеприимного хозяина:
   - Конечно, такое создание как Прусвет - это настоящее чудо. Но с другой стороны, на обломках его погибшего мира ещё много разумных кальмаров осталось. Всё обещаю за ними прыгнуть, а потом расселить в более комфортных местах проживания. И вот, времени вечно не хватает... Ещё и тут какие-то странности с перемещением, с которыми, чувствую, без Крафы не разберёмся.
   От услышанного, хранитель даже со стула вскочил:
   - Так духов камня много?! И ты их можешь доставить к нам?
   - Ну..., почему к вам? Куда они захотят, туда и доставлю...
   - К нам! Только к нам!
   - Не от меня зависит..., - отнекивался Дмитрий, - Да и многие иные миры уже ждут, не дождутся подобных помощников...
   - Но наш мир отблагодарит за доставку, больше и щедрее всех! - аж подпрыгивал на месте барон. - И я, по праву занимаемой мною должности, а так же как один из главных консультантов высшего Совета, имею право прямо немедленно вести переговоры с тобой и обещать любую затребованную плату.
   - Постой, постой, не горячись..., - упрашивал коллегу по целительству Торговец. - Какие могут быть торги и договорённости, если мы сами здесь оказались как в ловушке? Пока мне даже предположить трудно, как мы будем выбираться из этого мира.
   - Я помогу! Мы все поможем! Не сомневайся! Если у тебя какие-то трения с Трибуном Решающим, мы всем миром будем за тебя заступаться и ходатайствовать. А он, при всей его экстравагантности и нетерпении всегда к Совету прислушивался и выполнял все его просьбы. Особенно обоснованные и глобальные.
   "Ага! Про наши трения он и по моим ужимкам догадался, - размышлял гость. - Но к чему такая настойчивость по поводу разумных кальмаров? Ведь уже сказал, что это не столько от меня зависит... Повторить, что ли? Или всё-таки выторговать за свою будущую услугу хоть какие-то дивиденды? Если у них тут все так помешаны на легендарных духах камня, то может они под своего Протектора копнут? Хотя с данным вопросом следует быть осторожным. Не пойму как они тут живут, но если судить по словам этого человека, так у них рай, а не жизнь. А это, зная о грехах и подлостях всемирного узурпатора, как-то в голове не укладывается..."
   Поэтому вслух пришлось давать этакое обтекаемое обещание:
   - Если вы мне поможете во всех моих начинаниях и поступках, то я обязательно постараюсь перебросить сюда как минимум сотню, а то и две соплеменников моего друга Прусвета. Но опять-таки повторюсь: они будут переселены сюда только в том случае, если им здесь понравится. А для этого надо в первую очередь заинтересовать и задобрить самого Прусвета. Если он будет впечатлён вашим гостеприимством и одобрит ваш образ жизни...
   - О-о! Конечно одобрит! - восклицал в экзальтации барон Маарси, - И конечно будет впечатлён! Романтичнее и многограннее нашего мира, по утверждениям Высшего Протектора, и по свидетельствам избранных счастливчиков, нет больше нигде в мироздании!
   Светозаров вскинул брови в удивлении, хотя по всем цветам ауры собеседника сомневаться в его правдивости не приходилось:
   - О каких счастливчиках идёт речь? И каким образом они имеют возможности для сравнения?
   Коль разговор перешёл на более приземлённые темы, хранитель опять уселся на свой стул и стал рассказывать:
   - Да практически каждый раз в конце своего визита Крафа забирает три, пять человек из числа лучших учащихся столичных университетов, и те уже сами возвращаются в непроизвольные места нашего мира через неделю, полторы. Порой и полгода отсутствуют. В иных мирах они проводят время в путешествиях, посещают удивительные места и знакомятся с самой экзотичной архитектурой. Парней там ублажают очаровательные красавицы, а наши девушки имеют право выбирать себе в любовники любого понравившегося мужчину...
   - Да-а?! - не удержал своего изумления гость. - И часто девушки возвращаются беременными?
   - Частенько! - нисколько не смутился, а даже похвастался рассказчик. - И потом у них рождаются очень красивые, сильные, и умственно развитые дети.
   - Хм! И в самом деле счастливцы, - пришлось признать Торговцу.
   Но при этом он чётко припомнил, как Крафа умеет не только подчинить человека своей власти и заставить творить всё что угодно, но потом ещё и ввести ему в сознание вымышленные или чужие воспоминания огромным по продолжительности блоком. Так что и переспрашивать не стоило: наверняка отбирались девушки самые красивые и наиболее поддающиеся гипнозу. О последствиях, а точнее о родившееся здесь потом детях и их отцовстве, тоже не трудно было додумать, имея в голове представление о коварстве и злом гении Гегемона.
   Но заявить об этом прямо сейчас, раскрывая зашоренные легендами глаза местного представителя знати, было бы явной ошибкой. Не поверит, не поймёт, да и не захочет слушать. А вот первые сомнения заронить стоило:
   - И на кого эти дети похожи? Наверняка девушки выбирают одних и тех же красавцев?
   - Нет, дети все разные, и порой даже невероятно индивидуальные черты просматриваются. Да и по цвету волос видно: весь возможный спектр, от блондинов, до жгучих брюнетов.
   "О-о! Да он девушек ещё и своим ничем не гнушающимся соратникам отдаёт", - догадался Торговец и постарался перевести разговор на иную тему:
   - А что впоследствии происходит с теми счастливчиками?
   - Ну во-первых, все они по возвращению получают от Высшего Протектора крупный денежный грант, называемый "За успехи в науке и врачевании". Деньги для гранта хранятся в кассе Совета, и по их расходу ведётся скрупулёзная запись. Грант большой, можно безбедно прожить в столице лет десять. Ну и, во-вторых: любой из побывавших в иных мирах счастливчик быстрее своих сверстников проходит карьерную лестницу. Тогда как девушек тут же стараются сосватать самые видные, самые богатые женихи. Они до конца жизни остаются окружены почётом и несколько завистливой восторженностью.
   - Я думаю! Попробовал бы народ ими не восторгаться..., - с затиханием пробормотал Торговец, стараясь вообще завершить неприятный для него разговор и заняться починкой своего незаменимого сюртука.
   И тут, словно по заказу в тёплую комнату ворвался ощутимо промёрзший Прусвет:
   - Ух на улице и мороз! - начал он орать, когда большая часть его тела ещё оставалась в камне. - Но в подвалах - благодать. Ха-ха! Вы только угадайте, что я отыскал?! И это находится гораздо ниже самых глубоких, заброшенных подвальных этажей! Ну?! Кто попробует?
   - Новый сюртук для меня? - наивно захлопал глазами его друг, продвигаясь к печи, на которой лежали его латы иного мира.
   - Мелко плаваешь, дружище! - заявил кальмар и демонстративно отвернулся в сторону хранителя: - Теперь твоя версия?
   Тот от предвкушения знакомства с тайной, даже облизнулся:
   - Честно говоря, эту крепость за века изучили до последнего камешка. Вряд ли удастся отыскать здесь даже завалящую монетку древних. И всё-таки..., это сокровища?
   - Ну, молодец! Угадал ...почти! - радовался кальмар. - А нашёл я то, чему не меньше чем четыре тысячи лет! Ну, может чуть меньше, если учитывать что наши соплеменники здесь вымерли три с половиной тысячелетия назад.
   Уже начавший разворачивать свой сюртук, Дмитрий тоже заинтересовался:
   - Неужели ты отыскал древние книги своей цивилизации? - как он знал по рассказам друга, письменность у них своя сохранилась, но вот никаких хранилищ и библиотек, после гибели мира Шелестящего Песка не осталось. Фактически вся древняя история уже писалась заново, да и то со временем и со слов тех, что хоть что-то запомнил из событий своей далёкой молодости.
   Прусвет тоже понимал, что отыскать сохранившуюся библиотеку, было бы величайшей удачей. Поэтому его экзальтированность несколько спала:
   - Увы, книг там нет, разве что вообще в бездне искать... Но вот некоторые надписи на нашем языке имеются. Именно по ним я сумел определить кто..., внимание! - повысил он голос с интонациями рекламного ведущего: - ...Даю наводящую подсказку к правильному ответу: кто покоится в древней усыпальнице?
   Оба человека замерли, затаив дыхание и не пытаясь отгадывать дальше. Но пауза невероятно затянулась. Светозаров и ляпнул, что ему взбрело в голову, лишь бы не висело такое долгое молчание:
   - Не удивлюсь, если там вдруг отыщется ещё один Торговец...
   Реакция разумного кальмара оказалась ну совершенно неожиданной. Он шлёпнул присосками щупалец себя по голове, и заорал капризным голосом:
   - Ты знал! Ты знал! - причём его не даром называли Живым Ужасом. Его голос прозвучал так страшно и басовито, что вся башня вздрогнула от вибрации. На столе взорвалось пару фужеров, лопнуло несколько тарелок и салатница, что-то стеклянное рассыпалось в шкафу, а сам хранитель со стоном отчаяния бросился к стоящим у дальней стенки приборам.
   Пришлось Дмитрию прерывать друга и жестом и словом:
   - Ты чего это?! Прекращай! Иначе башня рухнет! И вон...
   Его многозначительный кивок, теперь сосредоточил внимание на бароне. Но тот уж успокоено вытирал пот со лба:
   - Уф! Всё целое..., вроде...
   Там у него и в самом деле находилась оставленная Крафой аппаратура, которая сразу фиксировала малейшее движение крупных объектов в мёртвом городе. Вначале она запускала протяжную сирену, а потом уже хранитель, при визуальном наблюдении решал самую ответственную задачу: давать ли сигнал в лагерь рыцарей, чтобы те устремлялись к священному колоколу Клоц или не давать.
   Ибо ответственность висела над дежурным огромная, а несколько раз за обозреваемый срок в город забредали дикие олени и один раз даже медведь наведался. И если бы тревога оказалась ложной, добравшиеся к колоколу герои могли бы и жизни лишиться в наказание за праздное беспокойство Протектора.
   Всё оказалось цело и в рабочем состоянии, но, пожалуй, впервые за вечер хранитель взглянул на разумного кальмара не с восторгом, мягко говоря. Тот тоже понял свою ошибку и решил извиниться:
   - Я нечаянно... Погорячился... Просто эмоции меня переполняли... И ещё этот..., задавака, умудрился угадать. Уму непостижимо!
   А обозначеный задавака уж стоял рядом и лёгким щелчком пальца ударял по телу кальмара в том месте, где у того по логике могли бы находиться плечи:
   - Ты что, и в самом деле отыскал усыпальницу с моим коллегой?
   Прусвет скривился, и стал рассуждать:
   - Конечно, всё логично и ты не гадал, а знал. Раз это место внизу на центральной площади Эрегарта такое невероятно удобное для прихода в этот мир, то сюда шастали постоянно. Даже плагри не где-то там появился, а именно в Эрегарте. Тебя тоже здесь вынесло, Крафа наверняка тоже именно здесь появился впервые. Ну и само главное, кто-то ведь доставил часть населения из Шелестящего Песка в этот мир! И кто это мог быть? Только Торговец! Вот он и доставил сюда первых переселенцев нашей цивилизации. А потом, прожив триста лет, и сам тут скончался. Так можно судить по цифрам на саркофаге. По тем же цифрам я и считаю возраст захоронения: примерно четыре тысячи лет.
   - И до саркофага можно добраться? - с напряжением интересовался граф Дин. - Имею ввиду себя?
   - О! Такой как ты, конечно, доберётся! - похвально задвигал бровями Живой Ужас. - Там только и надо что мусор расчистить, два блока сковырнуть, да накрывающую тоннель широченную плиту пробить. На полчаса работы... Но! Там ведь не только человек лежит..., вы же меня так до конца и не дослушали...
   И опять сделал длинную, нагнетающую интерес паузу. На этот раз не выдержал и спросил Эммануэль Маарси:
   - Неужели там некое чудовище захоронено? Или плагри?
   Вздрогнули непроизвольно все трое.
  
   Глава седьмая
   ДРЕВНИЕ ЗАХОРОНЕНИЯ
  
   А кальмар от такого вопроса, даже закашлялся:
   - Да нет там никакого плагри! - проговорил он с трудом. - Иначе, зачем бы я делал многозначительную паузу?
   - Кто тебя знает, - обвинительно стал ворчать Торговец. - Может, ты в артисты готовишься? Все нормальные существа хорошие новости выкрикивают с порога, не таясь, и не разыгрывая из своей радости шоу. Так что давай, колись, не томи и не заводи публику...
   - Ладно, ладно! Вот освободим Александру, я ей всё про тебя расскажу..., - но видя, что друг изумлённо расставил руки в стороны, деловито продолжил: - Всё в том же захоронении, рядом с человеком забальзамированные останки моих соотечественников. Женская особь, и мужская..., всего с тремя щупальцами. Ну и соответствующие под ними надписи: королева и прародительница рода Ольгерия и король Кеос. Потом более длинная надпись: "Они первыми соприкоснулись с миром Трабиянт! Вечный покой им и благодарность потомков!"
   Новость оказалась и в самом деле потрясающая и чуточку приоткрывала древнюю загадку, как и где именно сюда попали духи камня. Ну и понятно, что оба человека набросились на разумного кальмара с вопросами, уточняя каждую мелкую подмеченную деталь. Но фактически ничего важного или нового больше не услышали. По правде говоря, если там и имелись новые тайны и разгадки, то следовало вначале снять прозрачные крышки саркофагов и просмотреть, что могло оказаться на телах древних существ.
   Ну и под конец барон с недоумением поинтересовался:
   - А почему у короля Кеоса только три щупальца?
   Прусвет скривился:
   - Неужели в наших легендах об этом ни слова нет? - когда вопрошающий помотал отрицательно головой, только и сказал: - Странно!..
   Дмитрий заметил, что вопросительный взгляд переведён на него, и стал пояснять, стараясь высказаться поделикатней:
   - Это связано с процессом деторождения у данных существ. Мужская особь после бурного удовольствия, оставляет одно из щупалец в теле женской особи, и потом из этого взращивается новый разумный кальмар. Причём проблема не только в том, что щупальце никогда больше не отрастает, а в том, что при его отсутствии проницаемость сквозь камни замедляется. А при отсутствии пяти, кальмар вообще становится неспособен пронзать камни. Так что нетрудно посчитать, что у королевской четы было одиннадцать отпрысков... Почётно, значимо, но... Как говорится, для истинного любителя приключений и путешествий - семейная жизнь противопоказана.
   Барон Маарси проникся истинным сочувствием:
   - Понял... Не знал... Но неужели нельзя как-то..., хм, обезопасить этот процесс?
   - Очень надеюсь, что можно. По крайней мере в нашей академии целителей, работа над решением этого вопроса уже ведётся.
   Прусвет перестал печалиться и постарался вновь выскочить на волну оптимизма:
   - Сомневаюсь, что у твоих целителей что-то получится! Мы вон тысячелетия ничего придумать не смогли... Ну да ладно! Кто со мной отправляется в подвалы на подробный осмотр?
   - Я не могу, моё место здесь! - тут же с досадой затараторил хранитель. Максимум, куда я могу передвигаться - это в две нижние комнаты и в спальню наверху.
   - Ничего, ничего, - уже собираясь облачаться в сюртук, успокаивал хозяина Торговец. - Мы и сами справимся, не отвлекайся...
   Но неожиданно был остановлен максимально строгим голосом:
   - И с другой стороны, найденное захоронение - это собственность и наследие именно нашего мира! Чужеземцам, даже при всём к ним уважении нельзя наведываться в подобные священные места без должного сопровождения...
   - Эммануэль, ты чего? - с изумлением уставился на него Дмитрий. И ему с удивлением вторил Прусвет:
   - К тому же там похоронены Торговец и короли из моей цивилизации! Это скорей мы тебя имеем право туда не пускать.
   - Ничего подобного! - покрасневший хранитель от переживаний чуть ли не дёргал за рычажки сигнального устройства у себя на груди. - Ваши дальнейшие действия по осквернению гробниц недопустимы! И противоправны! Я это заявляю со всей ответственностью, как полноправный консультант высшего Совета!
   - Да мы уже слышали о твоей должности, - буркнул глядящий исподлобья Дмитрий. Зато его друг решил надавить с другой стороны:
   - О-о-о...! Что-то мне тут совсем не нравится... И вряд ли иные Пронзающие Камни захотят жить в таком мире...
   Досада на лице барона стала сменяться то раскаянием, то сомнениями, то жуткой решительностью, и Светозаров пошёл ему навстречу:
   - Хорошо, а ты сам что предлагаешь?
   Эммануэль чуть подумал и перешёл на просительный тон:
   - Давайте дождёмся утра, а? Прибудет мой сменщик, и я с вами на законных основаниях спущусь вниз, помогу добраться до саркофагов, где мы вместе проведём первый, официальный осмотр.
   Друзья переглянулись, повздыхали и ...вынуждены были согласиться. Да и то скорей у каждого были иные причины, чем желание соблюсти местную законность. Кальмар и так уже почти всё внизу увидел, ощупал и запомнил, а графу ещё следовало вначале разобраться со своим сюртуком и устранить в нём мелкие неисправности. Потом в любом случае следовало поспать, ибо время по местным часам уже перевалило за полночь, а уже завтра, при свете нового дня спешить к горам Амазонок. Вряд ли какие новые и страшно необычные тайны принесёт им осмотр забальзамированных останков разумных существ, умерших четыре тысячелетия тому назад.
   Общее решение озвучил Торговец:
   - Уговорил. Готовь для нас теперь лёжбища..., а ты, - это он уже обращался к Живому Ужасу, - Давай мне помоги своими проникающими щупальцами. Мне кажется тут в двух местах проводка нарушена. Надо бы опять наплавить перемычку...
   Друзья возились с починкой добрый час, переругиваясь и не обращая внимания на хозяина башни. А тот, устроив и застелив кровати в гостевой спальне снизу, ходил вокруг с виноватым выражением на лице и не знал, как и чем загладить свою недавнюю грубость. То горячий чай предлагал, то фрукты с печеньем, но на всё получал вежливый отказ. И лишь когда друзья отправились спать, он получил от них пожелания спокойной ночи и вкусного завтрака, а затем, заметно успокоившись, заулыбался им вслед:
   - Ну, насчёт завтрака не беспокойтесь, вам понравится!
   И в самом деле, Дмитрий проснулся от запаха ароматного, жарящегося на луке мяса и свежих, сделанных на дрожжах блинов. А поверх этого витал запах свежезаваренного кофе. Полежал с открытыми глазами, и заметив что Прусвет уж проснулся и позёвывает, похвально хмыкнул:
   - А здесь кормят преотлично! Только глянь, какой широкий выбор продуктов для одного хранителя! И даже кофе у него имеется.
   - Да, с вечера он его явно зажал, - рассуждал кальмар, начиная лениво ворочать своими раскинутыми во все стороны щупальцами. - Только чаем нас поил... Не догадывается, что нам на ночь кофеин не страшен... Но если мясо окажется вкусным, то я может и в самом деле кому потом из земляков посоветую здесь поселиться...
   - Ещё бы не посоветовать! Хм! Да они тут к вам будут, как к богам относиться! - заявил Дмитрий и тут же скривился от воспоминаний: - Только вот обидно, что Крафа умудрился жителям и этого мира мозги запудрить... Вон они к нему как лояльно относятся...
   - Ничего, разберутся ...с нашей помощью, - заверил Прусвет, и тут сверху послышался голос хозяина башни:
   - Господа, уже всё готово и стоит на столе! Прошу на завтрак! - и почти без паузы добавил: - Тем более что до прибытия отряда с моим сменщиком, осталось всего полчаса, они уже в пути.
   Понятно, что медлить никто не стал. И так получается, что лишних полчаса провалялись в удобных кроватях. Но когда они выскочили наверх и стали пристраиваться к столу, барон Маарси сходу не удержался от вопроса:
   - Вот уж не думал, что духи камня спят так же, как мы. Да ещё и в кроватях... В наших легендах всегда утверждалось, что они круглосуточно пронзали наружные стены, следили за порядком и старались заранее выявить приближающегося врага.
   Прусвет вначале закинул в рот блинчик с какой-то острой начинкой, прожевал его, блаженно закатив глаз, и только потом ответил:
   - Ну, в общем..., если надо, то мы можем и несколько суток не спать... Но в остальном, как говорит мой друг любезный Дима, ничто человеческое мне не чуждо. И мягкие постели люблю, и от деликатесной пищи своему организму не отказываю...
   Светозаров хохотнул, накалывая вилкой очередной кусочек обжаренного мяса:
   - Так что содержание ваших разумных кальмаров - вещь и в самом деле разорительная. Почитай вся семья только на него и будет горбатиться!
   - Ага! - возмущался Живой Ужас такому сгущению красок, - Можно подумать ты все жилы себе надорвал, прокормить меня пытаясь?
   Торговец ответил только минут чрез пять обильного поглощения пищи, которую обильно запивал ароматным кофе:
   - Во-первых: мы с тобой друзья, как ты помнишь. А друзей не прокармливают, с ними делятся лучшими кусочками с собственного стола. Ну и, во-вторых: ты ведь и сам приносишь столько прибыли, что моя шутка про надорванные жилы должны была тебя рассмешить. А ты что? Чувство юмора потерял? Или это у тебя от старости?
   Остаток завтрака прошёл в подобных подначках насчёт возраста, в которых хозяин башни участия не принимал. Зато он старался задобрить гостей лучшими кусочками и опять поданными на десерт фруктами.
   Дмитрий вскочил из-за стола чуток раньше, продолжающегося объедаться Прусвета, и поспешил облачиться в свои одежды. Да и оружие с ускорителем закрепил на отведённые им места Он намеревался сократить осмотр древнего захоронения до минимума, а потом сразу же мчаться в сторону не таких уж далёких гор.
   Погода за окнами так и продолжала запугивать любого обывателя, желающего прогуляться. Метель практически стихла, зато продолжал валить густой снег, устилая густым ковром всё свободное от сугробов пространство.
   Наверное, по причине глубокого, по колено снега, прибывший отряд запоздал на четверть часа от означенного времени. Очередного хранителя, сухонького, в тяжёлой шубе старикана, сопровождала пятёрка рыцарей, по самые брови укутанных в меха и тёплые плащи. Сразу бросалось в глаза, что холод народ здесь не любил, и белому снегу ну совсем не радовался. Да и барон Маарси заявляя, что такая суровая зима для данной местности нетипична.
   Причём рыцари остались внизу, на первом этаже башни. Там же деловито разложили прямо на каменном полу костёр, слегка разделись сами, сбросив шубы и плащи, и принялись обихаживать, кормить своих мощный лошадей. А два из них, наиболее молодые на вид, принялись носить по лестнице доставленный на заводных лошадях багаж. Укладывали они его в складской комнате, расположенной ниже гостевых спален. И при этом весьма спешили. По всему видно было, что через час они все собираются выдвигаться обратно.
   А вот сменщик поднялся по винтовой лестнице наверх и замер с округлившимися глазами, когда ему стали представлять нежданных иномирских гостей. Пришёл он в себя, только после неоднократного упоминания своего имени, и призывами Эммануэля вести себя как гостеприимный хозяин. Причём даже нашёл в себе силы и извиниться:
   - Прошу меня простить, за явную растерянность, - поклонился он, - Но я никак не ожидал увидеть ещё одного Торговца и уважаемого духа камня, господина Прусвета. Очень..., невероятно рад знакомству!
   Причём о человеке он упомянул вскользь, словно подобные ему особи тут каждый день табунами пробегают. А вот с разумного кальмара глаз не сводил:
   - Неужели вы к нам навсегда? - спросил он с несколько глупым видом, наверное так и не осознав объяснения, что гости явились в мир Трабиянт по делу.
   - Нет, мы здесь с кратким визитом, - степенно ответил Живой Ужас. - И очень спешим. Сейчас только заглянем в найденный пантеон, и сразу отправляемся дальше.
   - Ай как жаль, ай как жаль! - причитал старикан. - А может всё-таки останетесь на часок? Я свежие овощи привёз и зелень..., - и только потом до него дошла суть предыдущего высказывания: - ...Какой пантеон? - и перевёл взгляд на предшественника. А тот уже деловито одевался в тёплые одежды, завершая наряд довольно прочной, красиво отделанной карманами курткой. Подхватывая напоследок шубу и перекидывая её через локоть левой руки, он соизволил ответить:
   - Точно ещё ничего не известно! И я своими глазами я ничего не видел, хотя наличие величайшего открытия, можно считать свершившимся! - несколько излишне торжествующим тоном заявил барон Маарси. - Но вот когда осмотрю конкретно, тогда и буду делать заявление ...перед Советом. Принимай! - правой рукой вручил ему сигнальное устройство: - Счастливо оставаться! - и первым выйдя из комнаты стал спускаться по лестнице: - Прошу за мной, господа!
   Гости и без пояснений поняли, что своего сменщика барон явно недолюбливает. И когда спустились на два этажа, Дмитрий не удержался от вопроса:
   - Да вы с ним никак в оппозиции друг к другу?
   - Есть немного, - ухмыльнулся Эммануэль. - Хотя работы это или общественной деятельности не касается. Сугубо личная антипатия. Это мой тесть..., бывший. И он приложил немало усилий, чтобы я со своей первой женой всё-таки расстался. Теперь она кусает локти, но поздно: листья с дерева опали и назад их не приклеить.
   Они вышли в самый низ башни, и хранитель громким окриком поприветствовал рыцарей, называя их по именам и кратко представляя нежданный гостей. Всё пятеро тоже оказались поражены, шокированы видом парящего в воздухе разумного кальмара. А потому лишились дара речи, невнятно промычали ответные приветствия, да так и провожали взглядами удалившуюся в подвалы троицу. Уже встав на первую ступеньку, барон решил, что прикрикнуть не помешает:
   - Ну и чего встали?! Шевелитесь, ребята! Через полчаса, максимум через час трогаемся в обратный путь!
   Подвалы простирались на четыре этажа, и по прошествии только десяти минут выдвинувшийся вперёд Прусвет, по закоулкам, полуразрушенным лестницам и узким переходам привёл людей на нужное место. Так как оба человека обладали возможностью видеть в полной темноте, то обошлись без факелов, фонарей или магической подсветки.
   - Вот, вынимайте эти два блока! - щупальце указало не невидимые изначально под слоем трухи и земли каменные глыбы. Они оказались громадного размера, и уж никак не подходили к понятию "блоки". Скорей скалистые кубы, с гранью метр каждая.
   По этой причине граф Дин и начал ворчать:
   - А сам-то почему не сковырнул до сих пор? Ведь твоя стихия. Да и маг ты не слабей чем я...
   - Не люблю сам горбатиться, - пояснил Прусвет, любуясь как с одного магического удара блоки очистились от мусора да блестящей поверхности. - В компании всегда веселей.
   И опустил свои щупальца в каменную толщу. Зафиксировал их там и приготовился тянуть вверх. Некую силу к блоку, с готовностью приложил и хранитель. Дальше уже действовали по командам Торговца, который вначале очистил силой тонкую прослойку по периметру блока, освобождая его от образовавшихся за тысячелетия окаменелостей. И только потом скомандовал:
   - Поднимаем!
   И глыба, весом в десяток с лишним центнеров, скрипнув, стала с шелестом подниматься. Поставили осторонь. Точно таким же способом подняли и второй блок.
   - Дальше сплошная плита под всем полом, - сетовал дух камня. - Поэтому надо пробивать силой. Это уж точно работёнка для тебя, у меня выломать такой кусище - сил не хватит...
   Дмитрий не захотел тратить силы кристаллов-накопителей на такой пустяк. Зато не пожалел десяток мини взрывателей, которые попросит кальмара утопить по контуру намечаемого проёма. На это ушло ещё пару минут, после чего рухнувший вниз прямоугольный кусок тоже вытащили наверх.
   - Вот теперь путь свободен! - торжественно оповестил Прусвет, устремляясь на нижний уровень. Люди опустились вниз, постояли немного, осматриваясь вначале доступным им ночным зрением, а потом всё-таки зажгли искусственное и магическое освещение. Вот тогда и заиграли в нужном свете, пусть и запыленные, почерневшие от времени драгоценный камни. По сути ими были украшены все три саркофага с прозрачными крышками. Да и сами крышки были сделаны из горного, голубоватого хрусталя, идущего по весу бриллиантов.
   То есть дух камня обманул: сокровища здесь всё-таки имелись. Но для него, да и для всех тоже, само захоронение и бальзамированные останки ценились тысячекратно больше, чем привлекающие взгляд своим сиянием камни.
   Торговец, тщедушный с виду человек, ростом не более, чем метр шестьдесят пять.
   Королева Ольгерия, величественная, со строгим лицом, с вытянутыми в длину щупальцами кажущаяся даже длиннее человека.
   И король Кеос, три щупальца которого вызывали непроизвольный вздох. Слишком уж неполноценным и ущербным казалось тело многодетного монарха. Так и казалось, что умер он после пыток и тяжкого голодания.
   - Вот потому мне и не хочется детей..., - пробормотал разумный кальмар еле слышно.
   А Светозаров смотрел на бальзамированное тело своего коллеги из древности и никак не мог поверить в увиденное. Всё-таки у него в сознании никак не укладывались цифры и даты. Если вся история Торговцев исчислялась тремя с половиной тысячами лет, то откуда взялся настолько древний прародитель? Или он вообще первый среди них? Этакий Адам мира Торговцев?
   Удивляло и высеченное в камне имя Торговца: Падрино.
   " А это к чему? Или что обозначает? - размышлял уроженец Земли. - В переводе с испанского, падрино - это "крёстный отец". Но во всех мирах языки настолько странно перемешаны, что обязательно десяток слов, а то и пять отыщется хоть с русского, хоть с английского, хоть с испанского. Правда не всегда значения слова обозначают то же самое..., но всё равно, неужели это имя соответствует такому переводу? Надо же! Падрино..."
   Потом он всё-таки спохватился, что время убегает слишком уж скоротечно, и взялся просканировать непосредственно тело упокоённого прародителя. Костяк, как и всё остальное, ничем не отличается от современного человека. Одежды..., весьма странно, что они вообще смогли сохранить некий свой вид, структур и даже яркую расцветку, но вроде обычные ткани из хлопка и льна. Оружия, кроме декоративно и богатого кинжала - нет. А вот небольшая книжица, лежащая под подушкой, Дмитрия невероятно заинтересовала. Продолжая водить над головной частью саркофага руками, он навис всем телом, пытаясь лучше рассмотреть, что же он обнаружил. Получалось по всем прикидкам, что рукописный дневник.
   "Неужели повезло настолько?! - воскликнул он мысленно, машинально поглаживая драгоценные камни, обрамляющие саркофаг. - Как же эту тетрадь аккуратно достать?.."
   Словно подслушав его мысли, опять вредным голосом дал о себе знать Эммануэль Маарси:
   - Господа, попрошу аккуратнее! И не прикасайтесь ни к чему, умоляю вас! - как целитель и учёный он тоже оказался на высоте своих знаний и умений, потому что успел высмотреть важное обстоятельство: - Весь контур камней - это как бы единая система, которая поддерживает внутренности саркофагов в стазис-поле, то есть, в полной нерушимости и неподверженности разрушению. Так что сами понимаете, сдвинуть или повредить ничего нельзя!
   "Да можно, можно! - мысленно досадовал Торговец. - Раз там всё целенькое, то даже открыв крышки мы обнаружим только что уложенные после бальзамировании тела. Но попробуй поспорь с этим педантом! Так вроде нормальный мужик, а как начинает стонать..., ух! Сразу понятно отношение к нему тестя..."
   Ничего не оставалось, как попросить о содействии Прусвета. Тому, с его умением проникать даже сквозь камни, не составит особого труда незаметно достать из саркофага любой предмет, а уж как избавиться на короткое время от назойливого взгляда хранителя, он и сам сообразит. Поэтому когда, кратко обсудили увиденное, да повернули в обратный путь, Дмитрий шепнул другу:
   - Там в изголовье Падрино лежит тетрадь, захвати...
   Тот лишь взмахом щупальца подтвердил, что просьбу понял. И когда установили тяжеленные блоки на место, прикрыв пролом в плите, разумный кальмар буркнул попутчикам:
   - Я, напрямик! - и вонзился в потолок. Пока пара людей добралась в помещение с кострами и с рыцарями, Прусвет уже там рассекал по воздуху, привлекая всеобщее внимание. А когда Эммануэль Маарси завёл разговор о немедленном выезде, в руку Торговца, незаметно для всех опустилась желанная книжица: - Держи.
   Дальше уж припрятать за обшлаг сюртука добытый трофей - простейшее дело. Тем более делая это естественно, словно перекладываешь свою личную вещь. Никто ведь дневник кроме пары друзей и не видел, и не ведал о нём.
   "Хорошо быть таким..., глазастым! - мысленно воскликнул Светозаров, уже сразу прикидывая, как они сделают остановку в ближайшем городе и он там позволить себе несколько минут для чтения. - Уж всяко наш далёкий пращур тут что-то ценное написал!"
   Мысль, что здесь банальные арифметические задачки или ежедневные записи синоптика, отвергалась жёстко и грубо. Да и не положили бы такой раритет уважаемому даже после смерти человеку в изголовье, не будь тут чего-то супер ценного или невероятно важного.
   А барон Маарси, закинув пока свою громоздкую шубу на седло предоставленного ему коня, уже со всем почтением и предельной настойчивостью предлагал гостям заводных лошадей, и расписывал все возможные и даже невозможные прелести совместного путешествия куда угодно. Хоть в столицу, хоть к горам Амазонок:
   - Тем более короткий ваш визит в главный город нашего мира, надолго вас не задержит, а вот для нас станет невероятно знаменательным событием, - заливался он соловушкой.
   Не приходилось сомневаться, что доведи барон и торжественно вступи с гостями в столицу, он наверняка станет национальным героем, не меньше. А то и в кресло Совета въедет, воссядет, взгромоздится на крыльях небывалой славы и личной авторитарности.
   Но уже знающий местность по увиденной карте, Торговец не собирался и лишней минуты задерживаться с какими-то визитами, а уж тем более тащиться в несусветную даль верхом. Ему и личной мобильности хватало. К тому же ещё теплилась маленькая, но вполне объяснимая надежда догнать Якова Праймера до того, как он ударит в колокол Клоц. Ибо в ином случае, если странный коллега оказался настолько шустрый как и непредсказуемый, то он уже давно и позвонил, и в плен к Гегемону попал.
   - Увы, срочность нас поджимает невероятно! - развёл руками граф Дин. - Поэтому преогромнейшее вам спасибо за дивные угощения и предоставленный кров над головой, но нам пора. Так что, счастливо...
  
  
   Глава восьмая
   СМЕРТЕЛЬНЫЙ БОЙ
  
   Слово "оставаться", Торговец договорить не успел. С верхних этажей башни как-то слишком заунывно и тревожно прозвучала сирена. Проникающий звук наверняка достиг и самых глубоких подвалов, а то и древнего захоронения. Но если рыцари и гости крепости замерли на месте, раздумывая, что предпринять, то сменившийся хранитель, опрометью кинулся по лестнице на сданный пост. Следовать его примеру иномирцы не стали, а вылетев из помещения, просто подлетели к краю внушительной площадки, тем самым оказываясь на крепостной стене и имея возможность взглянуть на Эрегарт сквозь защитные зубцы. Увы, самого мёртвого города видно не было, из-за продолжающего падать густого снега. Присматривался только участок дороги чуть меньше километра.
   Но не успели они и двумя десятками слов перекинуться, с напряжением подначивая друг друга, что явились очередные Торговцы, как из башни выбежал раскрасневшийся барон Маарси. Ну и сходу пояснил, почему он не наверху:
   - Этот старый маразматик считает себя непогрешимым! Заявил, что сам справится с доверенной ему ролью и сам решит, подавать ли сигнал тревоги. Так что мне пришлось его покинуть... Хм! Да он меня выгнал!
   Прусвету, как и его другу было наплевать на личностные отношения местных аборигенов и их возмущение друг другом. Поэтому он бесцеремонно перебил докладчика:
   - А кто хоть заявился по нашим следам? Как бы, не злобный монстр..., а?
   - Ну тот всегда заявлялся в одиночку, - напомнил Эммануэль. - Поэтому я больше переживал при явлении Якова Праймера, чем при вашем. А тут опять два объекта. Когда я отправился вниз, они закончили беглый осмотр покинутых зданий на периметре площади и двинулись со скоростью резвого пешехода сюда...
   - Ладно, тогда и мы чуток подождём, - решил Торговец. - А где рыцари?
   - Я им приказал выводить лошадей к противоположным вратам крепости...
   Дмитрий пожал плечами: вполне резонная команда, если вдруг здесь покажутся некие вражины, но у него самого почему-то в душе горело предвкушение встречи с новыми коллегами. Раз сюда не так давно наведался один, то почему бы ещё парочке не попасть в здешнюю ловушку?
   К сожалению, оптимистические надежды были напрочь перечёркнуты росчерком огненного следа малой реактивной ракеты. Та вылетела из снежной пелены с ускорением, и со специфическим ревом вонзилась в верхушку башни. Скорей всего попало именно в то окно, где и стоял новый хранитель со своим устройством, и бронированное стекло не слишком задержало такую смертоносную посылку. Верхушку башни разорвало изнутри, словно та была сложена из картонных блоков.
   Боевые инстинкты сработали у иномирцев на должном уровне. Тем более что они не сомневались ни мгновенья: сюда заявились враги. Если не очередные плагри, то некто ещё более страшный и кровожадный. Прусвет в мгновение ока погрузился в каменный пол, а Светозаров ухватившись за плечи хранителя, резко сместился как можно дальше вправо. Ткань под руками затрещала, грозя выронить из себя не слишком-то тяжёлое тело, но всё-таки выдержала. Так что второй взрыв, разворотивший тот участок стены, где они только что находились, люди встретили метрах в тридцати, прикрываясь зубцами. Да и разлетающиеся обломки башни их там не достали. К тому же граф Дин поставил над собой силовой щит, не пропустивший мелкие обломки.
   Но сам факт, что неизвестные атаковали таким мощным оружием, да издалека, да при такой паршивой видимости, говорил о многом. И о максимальной технической оснащённости, вплоть до мобильных радаров или локаторов, и о нежелании вести какие-либо переговоры. Сразу просматривалась единственная, прерогативная цель визита в данный мир: убивать.
   В ответ ничего не оставалось делать, как защищаясь, и самим убивать неизвестных пришельцев.
   Первым делом Дмитрий опустил барона Маарси во внутренний двор крепости. Тот хоть пошатнулся на дрожащих ногах, но устоял.
   - К рыцарям! - последовала ему команда и легкий толчок в плечи. - Немедленно скачите к ближайшему городу и поднимайте тревогу!
   Этого оказалось достаточно, чтобы Эммануэль бросился вперёд, даже ни разу не оглянувшись. Оно тоже осознавал, что от его бывшего тестя вряд ли что осталось даже для похорон. Но печальнее всего, что не могло быть чёткой уверенности: сработало ли сигнальное устройство? Поднята ли тревога? Бросились ли рыцари, раскинувшие свои биваки у подножия гор Амазонок к священному колоколу? Потому что если нет, то и все обитатели до сих пор находятся в неведении от обрушившейся на их мир опасности.
   Сам же Торговец вернулся на стену, и используя навык магического перископного видения, стал просматривать дорогу. По сути, его персональный щит легко выдержит даже прямое попадание и взрыв подобной ракеты, кристаллы-накопители позволяли воевать в таких условиях хоть несколько суток. И прямая бесшабашная атака - могла показаться самой оптимальной, при решении возникшей проблемы. Да только и осмотреться, понять с кем сражаешься, тоже не помешает. Тем более что уже непосредственной угрозы для живых пока не существует. Потом - да, когда враги пройдут крепость и устремятся по следам конного отряда. А вот сейчас...
   Сейчас Торговец с неприятным для тела онемением, словно парализованный, рассматривал двух монстров, которые лёгкой, неспешной рысью, тротом, приближались к крепости. Ужасные на вид существа, поражали своей дикой, хищной грацией и немыслимой таранной силой. Мощные. Огромные. Их гребень на затылке достигал высоты не менее чем в четыре метра над землёй. А если описать наиболее коротко: дракон в виде кентавра. Четыре массивных копыта на мощных, покрытых колючей шерстью ногах. Корпус, укутанный не только пуленепробиваемыми тканями, но и увешанный массой самого разнообразного оружия, и несколькими мотками верёвок, да сложенными в валики сетями. Грудная часть с четырьмя руками, каждая с тремя пальцами, венчает всё змеиная пасть с жуткими на вид зубами и тремя глазами, позволяющими вести чуть ли не круговой обзор вокруг себя. Над глазами некое подобие шлема, не закрывающее тем не менее природный гребень идущий сзади вместо гривы.
   Плагри! Те самые, одного из которых тут недавно уничтожил Крафа.
   А эти значит, пришли следом отомстить за своего соплеменника.
   "Ну что ж, они сами решили свою судьбу!" - сжал зубы Торговец, готовясь ринуться в атаку. У него даже мысли не мелькнуло, что можно на скорости умчаться к Клоцу, звякнуть в него, а дальше пусть с этими тварями разбирается кто хочет. Хоть Трибун Решающий, если выживет после тёплой встречи недавних союзников.
   И только в последнюю секунду, заметив выныривающего из камня под ногами Прусвета, сумел себя остановить.
   - Рассмотрел этих гадов? - коротко рявкнул тот. - Тогда постарайся их отвлечь в направлении с той стороны ворот! От гор! А я их сейчас угощу!..
   - Хорошо! Только атакуй не раньше, чем после моего третьего выстрела, хотя должно и одного хватить...
   Пронзающий камни, вроде успел дослушать до конца. После чего скрылся опять в толще крепостной стены, построенной из отесанных гранитных блоков.
   "Ладно, отвлечь, так отвлечь! - Дмитрий уже нёсся вдоль стены со стороны двора на максимальной скорости. - Наверняка Живой Ужас придумал что-то дельное!"
   Пролетев арку с воротами, он приподнялся к зубцам стены и выставил между ними сразу три иллюзии тяжело вооружённых спецназовцев. Чуть дальше ещё парочку. И получились воины, направляющие тяжелые автоматы на дорогу более чем жизненные и грозные. Недаром Тител Брас в своё время научил графа создавать такие вот, да и любые иные отвлекающие игрушки.
   Подействовало. Сразу четыре ракеты разметало участки стены, где проявились иллюзии готовых ко всему воинов. Дмитрий развеял свои создания вместе со взрывами, после чего сразу же выставил ещё четыре иллюзии уже практически на самом углу крепости. Туда устремилось ещё четыре ракеты.
   "Да эти твари почище ломовых лошадей нагрузились! - констатировал Торговец несколько отстранённо. - Так и всю крепость разрушат, а там внизу далёкий пращур почивает. Нельзя его беспокоить..."
   Опять показал пять первых иллюзий на начальной позиции, а сам их создатель постарался на максимальной скорости сорваться с угла крепости, и выдвинуться вперёд. Как раз туда, куда и просил Прусвет. Да и разрывы ракет именно там, никакого вреда горам не принесут. А выйдя на позицию и самому атаковать можно.
   По очередной обманке на стенах, ушло только три ракеты, зато почти сразу же пошла атака, словно из зенитной пушки, по летящей подвижной цели. Пять ракет ушло "в молоко", А вот шестая таки долбанула основательно персональную защиту Светозарова. Встряхнула более чем! При этом летун резко тормознул и сдал назад, пропуская вперёд ещё три упустивших цель ракеты. А потом атаковал сам из своего оружия. Мощное у него оно было, все разрушительное. Такое нигде не продавали, оно было банально похищено подвыпившим Торговцем из мира Ситулгайн во время нежданно напавшей однажды клептомании. Тамошние воины с его помощью усмиряли бунтующих варваров на периферии своей гигантской, в несколько галактик империи. Таким оружием можно было сравнивать с землёй целые города, оно имело персональную привязку, его нельзя было спрятать в той вселенной и оно бы не стало действовать в руках любого похитителя.
   Стреляло взрывающейся плазмой и называлось более чем коротко: Смерть.
   Первый же пузырёк переливающейся плазмы, должен был превратить в кроваво-пылевой туман обоих плагри вместе с приличным участком окружающей дороги. Взрыв получился потрясающий! Взрывная волна даже достала находящёюся в ста пятидесяти метрах крепость и сбила все оставшиеся на стене зубцы. Самого стрелка изрядно приложила, отбросив вместе со щитом метров на десять назад.
   А вот монстры, замерев в каком-то непонятном радужном коконе, так и продолжали стоять! Видимо у них имелась просто невероятная защита. Ну а подобная защита, общепризнанно берёт на себя прорву энергии. И ёмкости с этой энергией не беспредельны. А значит, возможно уже второй удар, а то и два сразу, поставят окончательную точки в противостоянии.
   И не раздумывая, Светозаров отправил в плагри сразу два заряда из говорящего только своим именем оружия. На этот раз врыв получился утроенной мощности и впечатлил особо. Как любил говаривать Прусвет о таком действе или событии: знакомитый! (что означало: знаменитый, знаковый, потрясающий, значимый и знаменательный - в одном слове). В крепости взрывной волной оказались повалены на только зубцы на остальных стенах, но и внутреннее здание цитадели просело внутрь вместе с крышей. А вокруг того места, где стояли кентавро-драконы, к затянутому тучами и снегопадом небу, поднялся пылевой гриб. А в него, уже от поднимающегося жара тут же испаряясь, из тучи хлынул ливень
   Но ещё в ножке этого столба, пока он не развеялся и не снёсся в сторону, Торговец просмотрел неповреждённых врагов, который не просто пережидали опасность, а и сами готовились к ответной атаке. Поражаться было некогда: пришлось срочно добавить мощности к щитам, и заякорить их к грунту несколькими силовыми линиями.
   Вот тут плагри и ударили. Нечто новое, непонятное и неизведанное, страшное и загадочное оружие у них оказалось!
   Уж на что граф Дин был уверен за свои щиты, уж где они его только не выручали и в какой только напасти не спасали, а тут они почти все оказались расколоты, смешаны, сорваны с якорей и словно тараном сдвинуты к самым горам. Те вроде и невысокие, но об их стальные склоны Торговца приложило так крепко, что у него на мгновение потемнело в глазах, тело запоздало сжалось от боли, а в сознание прорвалась паническая, совсем неуместная мысль-вопрос:
   "Да что ж эти сволочи творят?!"
   Отвечать на этот риторический вопрос было некому, а вышеупомянутые сволочи готовились нанести второй удар. И удирающий чисто на подсознательном автопилоте Светозаров, с ужасом понял, что не успевает поставить новые щиты и должным образом их заякорить. Да ещё и ускоритель заработал после удара о скалы со странным кашлем, словно припадочный. И ничего кроме злости и несвоевременной обиды на происходящее в голове пытающегося спастись человека не возникало.
   Хорошо, что в этот момент начал действовать Живой Ужас. Он бесплотной тенью мелькнул в радужном коконе, пронзая при этом оба тела плагри. И сразу же по дуге вновь окунулся в камень. Казалось бы монстры никак не прореагировали на новую для себя опасность. Но вот с атакой почему-то замешкались. Да и пошедший от них удар оказался несравненно меньшим по силе, чем первый. С ним Дмитрий справился не то, чтобы играючи, но не перенапрягаясь.
   А тем временем разумный кальмар, этаким дуговым прыжком мелькнул в коконе ещё два раза. И непобедимые монстры как-то после этого стали странно извиваться своими гибкими, жутко мускулистыми телами. Словно им не нравилась неожиданная щекотка. Зато при этом они вообще перестали атаковать.
   И тут Прусвет замелькал с периодичностью и неустанностью хорошо работающего молотобойца. Понять, что он там творил, и чем ковырялся во внутренностях кентавров, было сложно, но его действия оказались невероятно результативными! Постепенно раздувающиеся тела плагри вдруг закачались, ноги со страшными по величине копытами стали подламываться, а из спаренных вражеских глоток вырвался такой дикий рёв боли, ужаса и мучений, что наверняка мог поспорить с громкостью и эффективностью крика, который умел исторгать из своей глотки разумный кальмар.
   На такой высокой ноте, сотрясая окружающее пространство, рёв длился добрую минуту. Но это Прусвета нисколько не останавливало, он так и продолжал мелькать в круговом движении: недра - тела людоедов - и опять недра. И пару раз пронзил гортани и грудь чудовищ, умудрился как-то прервать рёв, который перешёл на жуткий хрип. А ещё через минуту, невероятно раздувшиеся тела драконо-кентавров, рухнули наземь и задёргались в предсмертных конвульсиях.
   Но всё равно Пронзающий Камни ещё с минуту продолжал интенсивно работать. До тех пор, пока ни единой жилки уже не билось в огромных, поверженных им телах. Только потом он завис чуть в сторонке, самодовольно улыбаясь и косясь в сторону приближающегося Светозарова:
   - Ну? Как я их уделал? Ха-ха! Нашпиговал как гусей праздничных!
   Его друг, держа своё страшное оружие наготове, на неровно работающем ускорителе приблизился на дистанцию пять метров, и стал присматривался к поверженным гигантам своим особым зрением целителя:
   - Однако! - заявил он с восторгом через пару минут тщательных исследователей. - Ты их и в самом деле убил! И чем?! Камнями! Да ты - гений! - подумал и от всей души добавил: - И, естественно, великий воин! Спасибо, что выручил!
   - Да ладно тебе, - смутился друг. - Ты меня тоже от смерти спасал...
   - Но как ты догадался? И почему такими мелкими?
   - Да просто более крупные в их кокон протащить не удавалось, - перешёл к пояснениям донельзя довольный Прусвет. - А то бы они у меня сразу копыта откинули! Но, как видишь, и маленьким камешком можно великана свалить. Правда и помотаться пришлось, сам же видел... но тут уж как в той вашей поговорке: курочка по яичку собирает...
   - Чуточку не так..., отстранённо бормотал Торговец, подходя к трупам и аккуратною, носком сапога пытаясь ткнуть топорщащуюся шерсть возле копыт. - Там курочка клюёт по зёрнышку... Мать честная! Да мне не показалось! У них и в самом деле шерсть на коже, твёрже титановой проволоки!
   - А то! - воскликнул Живой Ужас и пожаловался: - Даже у меня такое ощущение, словно я всё своё тело об эту проволоку исцарапал.
   - Как же такое существо создавалось? - бормотал Дмитрий, уже более смело пытаясь ворочать остывающую под ледяным ливнем плоть. - Да его и развоплотить трудно..., как же у Крафы получилось то?..
   После чего он на четверть часа полностью, с головой ушёл в научные исследования. Брал пробы кожи, шерсти, тела, рвал, резал, выжигал, пробивал и с остервенением пробивался ко внутренностям людоедов. И при этом только время от времени выкрикивал:
   - Невероятно!.. Да у них тело не из плоти... Это же упругая, но совсем не жидкая сталь... Дружище, да ты только глянь!
   Прусвет явно не дотягивал в умении так отлично просматривать структуру вещества, хотя в своём мире считался не последним учёным, врачом и путешественником. Да и уже после встречи с Торговцев много чему научился, но здсь он скорее мешался, чем помогал. Разве что какими-то своими, несколько странными передвижениями тела, сумел отрезать у одного из тел ногу ниже колена, а потом и зубастую голову от жилистой шеи. При этом устал ещё больше, чем во время боя:
   - Всё, я иссяк! Мне срочно надо выспаться, а до того поесть. Нет, ещё раньше надо напиться...
   - Тебе же чрезмерная жидкость больше всего мешает сквозь камни прорываться?
   - Плевать, всё равно хочется!
   - Ладно, давай тогда займись оружием этих тварей. Надо обязательно разобраться, чем это они так по мне шарахнули. Еле выжил... Снимай с них всё и складывай..., - он оглянулся на дорогу, которая после боя и под непрекращающимся над данным участком ливнем, превратилась в слой жидкой грязи. Потом взглянул в сторону крепости, которую белый саван снега покрывал неожиданно быстро. - ...Наверное туда...
   И в следующий момент резко отпрыгнул в сторону после предупредительного крика Прусвета:
   - Назад! Они шевельнулись!
   И в следующий момент друзья поняли, что они ошиблись. Они приняли за шевеление тот факт, что останки плагри неожиданно стали ...исчезать! Три секунды - и от них ничего не осталось! В том числе ни с таким трудом отрезанных ноги с головой. Тольке две выемки, в начавшей прихватываться от мороза грязи, да груды мелких камней в тех выемках.
   - Твою папуаса гирлянду! - первым перешёл на ругань Торговец. - Они зафиксированы всем телом на портал обратной телепортации! Тьфу, ты, лопух! Да как же я забыл-то?! Ведь и тот первый, которого сделали травоядным, тоже такой "возвращатель" имел. И на оружии привязка наличествовала... Э-эх! Надо было сразу снимать всё ценное, и в крепости прятать, силовым полем окружая...! Может осталось бы... Недаром хитро сделанный Крафа сразу эту мерзость развоплотил, не пожалел уйму энергии...
   Прусвет его попытался утешить:
   - Ладно, не впадай в истерику... Кто ж знал, что они такие шустрые? Но тогда получается, что это были только разведчики? Или всё-таки родня развоплощённого?
   - Да в любом случае, теперь местным небо в овчинку покажется. Наверняка эти твари теперь и за этих людоедов мстить сюда сунутся. Надо же, как всё неудачно складывается... И я тут, и Саша похищена..., и Крафа этот мерзкий! Чтоб его гирляндами накормили..., стеклянными!..
   - Ну, я думаю, с графиней-то всё в порядке? - сочувственно поинтересовался друг.
   Светозаров замер, привычно уже входя в транс и отыскивая тепло путеводной ниточки к солнечному зайчику. Постоял с минуту в одной позе, а потом не удержался от глупой улыбки:
   - Уже встала..., завтракает..., всем довольна...
   Живой Ужас со смешком похлопал товарища по плечу щупальцем:
   - Ну вот, а ты боялся! Теперь можем свободно продолжить наши приключения и со всей скоростью мчаться к местному аналогу набата. А там и Крафу выдернем, да и ему пятак как следует начистим, Эх! Жаль, что я тогда был занят с имперской сокровищницей в мире Зелени, когда ты этого Гегемона по Огненной Патоке гонял. Я бы эту пиявку всемирную живо пустынным песочком накормил! Он бы у меня только и успел перед смертью зубами поскрипеть!
   Теперь уже человек успокаивал разумного кальмара:
   - Ладно, остынь! Никуда этот червь от нас не денется, обязательно достанем, а там и воздадим ему по всем заслугам. А сейчас и в самом деле поспешим...
   Он стал спешно запахивать на бедре и поясе сумки с нужными для взятия проб инструментами и приспособлениями. И неожиданно обрадовался:
   - Вот удача! А ведь несколько деталей их плоти у меня осталось! Ёмкости-то специальные! Сам Тител мне делал да зачаровывал своей силою! Вон как удачно пригодились...
   - И зачем они тебе? - засомневался Прусвет.
   - Хм! Что за вопрос? Надо же состав изучить, строение молекул просмотреть, авось какая панацея против этой гадости и отыщется...
   - Против титановой проволоки?
   - Это ты зря так скептически спрашиваешь... Казалось бы чем прочнее, тем неприступней? Но ты-то ведь сам вон как по недрам каменным сигаешь! Легко, непринуждённо... Так и тут можно подобрать такой состав капельного яда или лучевого удара, что плагри попросту рассыплются, словно замок из песка...
   Собрались-то они быстро, а вот в дальнейший путь отправились с большими сомнениями и опасениями. Ускоритель, который так надежно работал в иных мирах и выручал неоднократно, пострадал всё-таки при ударе довольно изрядно. И сейчас работал с явными перебоями, кидая летящего человека вниз, и угрожая неожиданным ударом о грунт. По этой причине, пришлось лететь низко и довольно медленно. Фактически чуть ли не в четыре раза тихоходнее, чем обычно.
   Путешествие затягивалось.
  
  
   Глава девятая
   МИР ТРАБИЯНТ - ЯНТАРНЫЙ
  
   Шесть всадников, летуны догнали в конце двадцатого километра. Рыцарям, и печально сменившемуся хранителю оставалось до ближайшей громады небольшого городка всего три километра. Они бы давно уже домчали туда на максимальной скорости, галопом, но их невероятно задержал продолжающийся обильный снегопад. Мало того, что мокрый снег засыпал дорогу лошадям до половины корпуса, так ещё и видимость местами случалась нулевой, что заставляло двигаться по тракту фактически на ощупь.
   Да и пара друзей их наверняка бы пропустила в белой мгле, не пользуйся Торговец своими уникальными возможностями. Под звуки странно подвывающего ускорителя, Дмитрий завис над дорогой, а потом и опустился в сугроб прямо перед мордой передовой, пробивающей дорогу своим корпусом лошади. А тут и друг подсуетился:
   - Барон Маарси! - выкрикнул Прусвет своим громовым голосом, потряхивая темнеющими на белом фоне щупальцами, - Это мы!
   Хотел вроде как успокоить, предупредить о своём появлении, но эффект получился обратный. Почти все лошади захрапели от испуга, вставая на дыбы, и два всадника из шести рухнуло в сугробы. Среди них оказался и недавний хранитель ныне разрушенной крепости.
   Хорошо, что никто не пострадал, и оба упавших отделались только ушибами. Но встревоженное лица барона Маарси, лучше всего характеризовало, что он себе успел надумать о событиях в крепости:
   - Появился просвет в облаках, снег чуть стих. И мы успели заметить, как рухнула крыша цитадели! Честно говоря, мы же не чаяли увидеть вас в живых, да и себя похоронили! Только и мечтали прорваться к городу да поднять тревогу...
   - Ну насчёт тревоги...
   - Вы их победили?! - вырвался вопль радости у Эммануэля.
   - ...Отменять её рано, - закончил свою мысль Торговец. - Пришедшую пару монстров, или как их называют плагри, мы победили, но трупы утянули обратно в их мир силы телепортации. Как следствие: скорей всего могут появиться новые мстители. Так что думаю лучше всего и жителей этого, ближайшего города следует немедленно эвакуировать. Может быть новые монстры, которые заявятся в ваш мир, не решатся далеко уходить от площади..., подумают, что людей здесь нет..., да и оставят вас в покое.
   На такие сомнительные рассуждения Торговца, хранитель скорбно покачал головой, облепленной падающим снегом:
   - Вряд ли они нас оставят в покое по своей воле.... И раз вы уходите..., то у нас остаётся только надежда на нашего Высшего Протектора.
   - Ну, оно и понятно, поэтому...
   И тут барон перебил Светозарова, попросив приглушенным голосом:
   - Поэтому не убивайте его, пожалуйста! Крафа хороший, справедливый... Если с ним что-то случится, то и мы все погибнем от этих плагри...
   Дмитрию так и хотелось рассердиться на такие слова, шумно фыркнуть и высказать всё, что он думает о наивных и глупых простачках. Но в данный момент раскрывать глаза и заниматься просветительной агитацией, было бы беспросветной глупостью, лишней тратой драгоценного времени.
   Поэтому лучше всего было отделаться расплывчатым утверждением:
   - Не переживай, разберёмся и с плагри. Тем более что мы с Крафой всё-таки союзники. Пусть и не душа в душу живём, но уж общий язык в таком святом деле, как защита мира, найти сумеем. А тревогу в городе поднимайте обязательно. Мы летим дальше, только и опустились, чтобы поведать об итогах сражения.
   Он уже стал разворачиваться, чтобы шагнуть в сугроб и взлететь, как барон спросил в спину:
   - А от крепости хоть что-то осталось?
   - Нижние этажи и подвалы в целости! - вместо своего товарища ответил Прусвет, конкретно намекая, что древнее захоронение не пострадало. - Счастливой дороги! Ах, да! Город имеет крепость?
   - Нет, там только огромный постоялый двор на въезде.
   - Тогда мы там предупредим, чтобы отправили вам людей навстречу. Иначе на последних метрах в снегу завязнете.
   В спину взлетающим друзьям донеслось:
   - Премного благодарны...! - трудности отряда были понятны, несмотря на дневное время, из-за снега и густой облачности создавалось впечатление густых сумерек.
   Постоялый двор явно находился в тревожном состоянии. Всюду горели огни, пылали факела и костры, сновали люди, седлали лошадей. Как потом оказалось, здесь встревожились долгим отсутствием ожидаемого отряда и уже сами собирались отправлять спасательную группу из добровольцев. Завидев опускающие прямо в центр огромного двора диковинные фигуры, все словно окаменели на своих местах. Если ещё легендарного духа, пронзающего камни, они опознали и приняли просто за чудо или за галлюцинацию, то обвешанного оружием человека, да ещё и облепленного с ног до головы снегом они приняли за неведомое чудовище. Хорошо хоть стрелять из луков не начали почём зря.
   Открыв забрало и скинув капюшон, Светозаров начал с представления:
   - Я - Торговец. А это - мой друг Прусвет. В вашем мире, таких как он, в древности знали, привечали и помнят до сих пор. Теперь о главном: Трабиянт в опасности! В городе Эрегарт опять появились плагри, на этот раз парой. Крепость на дороге возле города - наполовину разрушена. Новый хранитель погиб на боевом посту, когда башня была взорвана тварями-людоедами. Барона Маарси, нам удалось спасти и отправить в путь чуть раньше основного сражения. Сейчас он с пятью рыцарями сопровождения буксует в двух с половиной километрах отсюда, нуждается в помощи. Также поднимайте весь город и начинайте эвакуацию. Нам же срочно надо спешить к священному колоколу Клоц. Прощайте!
   Так друзья и взмыли в полной тишине. А закрывающий на лету забрало Светозаров, услышал от Прусвета:
   - Может они все глухонемые?
   Ответом на этот вопрос послужил звучный гомон, взлетевший сквозь снегопад. Народ пришёл в себя, и теперь интенсивно обменивался мнениями. Судя по храпу лошадей, и мельканию факелов, спасательный отряд с выходом навстречу тоже не задержится. И несомненно, что данное иномирцами сообщение заставит всех действовать с удвоенной скоростью. Опасения перед плагри заставят мобилизоваться всё общество.
   Десять километров лёта - и погода стала меняться. Дохнуло парким воздухом, тёплый фронт явно шёл войной на нежданно снежную зиму. Ну и, как следствие, огромные падающие хлопья снега быстро превратились в проливной дождь. Ещё через пяток километров и белое покрытие внизу растворилось, сменившись чернотой грязи, островками вечнозелёных растений, да мутными озерцами, лужами и речушками. Посёлки и города стали попадаться гораздо чаще и во многих из них замечали странных, летящих всего лишь на высоте десяти метров гостей.
   Пролетая над несколькими первыми посёлками, Прусвет гаркнул своим голосом:
   - Тревога! Плагри уничтожили хранителя и крепость возле Эрегарта. Их удалось убить, но возможен приход новых тварей.
   Но дальше друзья признали подобные крики излишними, понапрасну приводящие население к панике. И летели дальше на юг, уже молча. А вот маршрут так и пришлось продолжать именно над трактом, который несмотря на дождь, становился всё более и более оживлённым. Причина - всё тот же вызывающий сомнения ускоритель. Так и казалось порой, что он сейчас затихнет, и уже больше не запустится, насколько его работа стала рваной, с непонятными шумами. Так что если придётся опускаться на грунт, лучше находиться ближе к любому наземному транспорту. Хоть на почтовый дилижанс можно было подсесть, любой из которых мчался по тракту с приличной скоростью; хоть непосредственно верхом передвигаться.
   Но худо-бедно, за два часа с лишком преодолели около трёхсот километров и добрались до нужного перекрёстка. Там уже можно было сворачивать на тракт, ведущий непосредственно к горам Амазонок. Да и погода в том месте, оказалась сродни бабьего лета: солнечно, тепло, сухо и безветренно. Поют птички, зеленеет трава, а на фруктовых деревьях дозревают плоды местной флоры. Даже не верилось, что ещё только недавно воевали в снежной круговерти.
   Зато никак не мог забыть о мокрой погоде сюртук и сопутствующий ему комплект одежды. При ударе о скалу, не только ускоритель повредился, но и герметизация сюртука опять кардинально нарушилась. Теперь уже оба сапога были полны воды и самостоятельно просушиваться не собирались. Мало того, ещё и спина стала неприятно побаливать. При ударе и ей досталось. А просмотреть её на лету - ну совсем неудобно, лучше это в спокойном, лежачем положении. Вначале Светозаров летел, обогревая ноги импульсами магического тепла, но в конце концов это ему надоело, как и боль в спине и он решил сделать привал. Следовало хотя бы визуально присмотреться к ускорителю, подлечить спину и хорошенько просушить одежды. Да и Прусвет вполне к месту упомянул, что и перекусить не помешает.
   А для этого лучше всего подходило стоящее на тракте обширное поместье, пожалуй первое, после того как комплекс подобных был пропущен на самом перекрёстке. И судя по обилию повозок, отдельных всадников и целых отрядов, въезжающих во двор и выезжающих из него, поместье служило постоялым двором и дорожным трактиром одновременно.
   Судя по рассказам и утверждениям Эммануэля Маарси, народ здесь не страдал особой боязнью перед новым и неизведанным. То есть летящего по небу человека здесь конечно заметив будут обсуждать и удивляться, но чтобы создавать из-за этого переполох или впадать в религиозную экзальтацию - никогда! За вилами бежать или раскладывать костёр для колдуна - тоже никто не станет. Как и сходу осуждать кого-то, пусть даже соседа за вдруг появившееся у него умение летать. То есть даже к сказке могли отнестись как к нормальной, жизненной реальности.
   Ну разве что появление духа камня, представителя ожившей древней легенды будет встречено с небывалым ажиотажем. Причём ажиотажем в хорошем плане: восторг, радость и почитание. Об этом хранитель предупреждал сразу, да и встречи с рыцарями и с жителями второго города это подтверждали.
   Но вот как отнесутся люди к паре иномирцев сейчас, придётся узнавать уже во время контакта. Ну и всё-таки друзья решили не слишком-то устраивать представление из своего прибытия, а постарались это сделать как можно незаметнее. Загодя дали крюк над полем, и над самой землёй подлетели к крайнему дощатому навесу, который служил этаким прикрытием от дождя лошадям и телегам. Заборов, как таковых в этом мире было мало, и они носили скорей декоративный характер, чем выполняли функцию защиты от воров или слишком назойливых визитёров. Да и не было тут воров, по рассказам Эммануэля. И кстати хранитель пару раз обмолвился, что нищих и попрошаек у них тоже нет уже лет двести. Подчистую вывели эту паразитную прослойку полукриминального общества.
   Верилось в такое с трудом, и про себя Дмитрий думал, что живущий в иной сфере интересов целитель попросту оторван от действительности и банально не знает, что происходит в его мире. Теперь предстояло и самим убедиться в правдивости рассказов единственно знакомого им человека.
   Прусвет сразу нырнул в землю, отправляясь на разведку. Это уже была укоренившаяся в характере привычка: на новом месте надо осмотреться и подслушать на кухне последние новости. Заодно и прицениться к запахам готовящихся блюд.
   Ну а Торговец, грузно шагая хлюпающими сапогами по буйно зеленеющей травке, отправился на внутренний двор придорожного комплекса. Правда, раскатал плащ из особой ткани, да накинул на себя, поверх торчащего во все стороны оружия. Тем самым и диковинный для средневековья ускоритель на спине прикрывая. Конвертируемая валюта, в виде десятка золотых и серебряных монет, а также с десяток мелких драгоценных камней, всегда носилась с собой по всем мирам. Так что стеснения в средствах не предвиделось и здесь. Хотя словоохотливый хранитель и на эту тему успел обронить несколько предложений. По ним получалось, что все основные сделки, а также большие покупки проходили по расчёту натурального обмена. Громоздко, сложно и несуразно, но... Как говорится, в чужой монастырь со своим уставом..., кричи не кричи, всё равно не услышат.
   Сразу бросалось в глаза, что воров здесь и в самом деле нет. Чего только не лежало на телегах, открытых бричках и повозках! Начиная от личных вещей и дорогого, украшенного порой даже полудрагоценными камнями оружия, и заканчивая везомыми не то на продажу, не то купленными уже предметами мебели и произведениями искусства. Поневоле напрашивалась несколько завистливая мысль:
   "Хорошо живут! Беззаботно... Одна беда..., вернее две: плагри и Крафа! - но вспомнив с какой сердечностью и душевным теплом Эммануэль уговаривал не убивать Высшего Протектора, Светозаров почувствовал внутреннее раздражение: - Во как пиявка межмирская хорошо здесь устроился! Всем головы задурил и благодетелем прикинулся! Ну ничего, пусть только доберёмся до тебя, Гегемон поганый! За всё сполна ответишь!"
   На него внимание обращали, всё-таки даже с плащом укрывающим многое, он выглядел явно не из этих мест. Порой и оглядывались. Но не останавливались, не пялились, как на чучело огородное и с назойливыми расспросами не приставали.
   Внутренние залы, приспособленные для приёма посетителей, желающих перекусить, поразили не только пространством и чистотой, но и обилием народа. Прям глаза разбегались, не зная куда отправиться и где отыскать свободный столик. Причём этаких стоек раздачи, или иначе говоря барных загородок оказалось в каждом из залов по две. Пока гость выбирал, к какой из них отправиться, к нему подскочила бойкая молодка, лет восемнадцати:
   - Чего желает благородный рыцарь? - поинтересовалась она нежным голоском. Благородный рыцарь не удержался от улыбки, рассматривая красотку с ног до головы:
   - Мне бы большую, отдельную комнату, где можно чуток отдохнуть и вещи просушить. Так что желательно с хорошей печкой. Ну и ко всему - туда же внушительный обед, порций на три... А если маленькие они, то и на четыре.
   - Понятно, господин! Тогда проходите за мной!
   И она повела гостя вдоль стеночки к лестнице на второй этаж. Ещё и по пути бросила в сторону раздачи, где стоял некто, весьма похожий на хозяина этого заведения: "Благородный рыцарь обед в комнату желают! Самый обильный!" Заслышав за спиной протяжную букву "Э-э-э...", она на ходу пояснила:
   - Если тебе будет мало, только дёрни за шнурок и крикни в переговорную трубу, мигом принесут всё, что пожелаешь!
   - Понятно..., - пробормотал Дмитрий, дивясь что девушка ходит в такой короткой, выше колен юбке и ножки её, особенно идя по лестнице сзади просматривались чуть ли не до трусиков. - Сервис у вас здесь на высоте...
   - Да как и везде! - оказалась красавица очень чуткой на ухо. А когда завела в комнату, провела по ней ладошкой и поинтересовалась: - Такая устроит?
   Метров двадцать квадратных по площади, с внушительным столом, четырьмя стульями, громадным комодом у окна и широченной двуспальной кроватью. Ну и одна стенка, с небольшой дверцей, была выложена плиткой с изразцами в виде пяти ступеней. На них и сложить было удобно что угодно, и тепло от них шло такое, что впору было окно настежь раскрывать.
   - Специально так сильно топите? - удивился Торговец.
   - Внизу кухня, а верхние дымоходы заодно обогревают сразу четыре комнаты, - охотно пояснила девушка. - Вон там и купальня с бадьёй, - она ткнула рукой на дверцу между изразцами. - И вода тёплая всегда есть. Располагайся, обед будет подан через минуту.
   - А кто доставит?
   - Да я и привезу, если ты не против.
   При этом она так игриво стрельнула на него глазками, что Светозаров внутренне тут же стал "против". Но внешне остался невозмутим, только строгости в голосе прибавил:
   - Без стука не входить! И лучше всего я заберу поднос на пороге...
   - У нас столики на колёсиках!
   - Тем лучше. Спасибо, больше не задерживаю.
   Девчушка почему-то слишком счастливо хохотнула, и умчалась. А гость деловито стал сбрасывать с себя все навешанное оружие, пояса и ускоритель. Кое-как это сложил на полки печи и на пол внизу и прикрыл раскинутым плащом. Только успел это сделать и снять сюртук, как раздался стук в дверь.
   - Входи! - разрешил он, поражаясь скорости обслуживания.
   Столик с блюдами, салатами, напитками и вроде даже как с десертом и в самом деле доставили, но сделали это сразу две девушки. Причём вторая была слишком похода на первую, разве что чуть старше и скромнее. Из чего напрашивался вывод, что это сестра. Так и оказалось:
   - Это моя сестра, Тиэль! И она будет тебе прислуживать за обедом! - заявила младшенькая с таким восторженным лицом, словно только что выиграла Мерседес последней модели. - А я убегаю, не буду вам мешать...
   Она уже разворачивалась, когда замерла, даже присела чуток от грозного крика:
   - Стоять! Мне прислуживать не надо! Забирай и её тоже.
   Страх у младшенькой испарился моментально, и теперь она возмущалась:
   - Но ты же сам!
   - Не понял..., - растерялся гость.
   - Да разве пристал благородному рыцарю обедать без женщины?! А так как я замужем уже, то мне нельзя аккомпанировать. А сестра до сих пор свободна, поэтому она и побудет с тобой!
   Причём слова "до сих пор свободна", девушка сказала с таким выражением на лице, словно говорила: "эту дурру никто сватать не собирается!". И пока постоялец хмурил брови и собирался крикнуть что-то страшное, младшенькая крутанула короткой юбкой, оголив ляжки, и моментально исчезла за дверью.
   Тиэль стояла, не столько держа столик за ручки, сколько держась за него сама, и в глазах у неё уже стояли готовые брызнуть слёзы. Мордашка очень милая, правильные черты лица, уложенная кругом головы коса, немалая грудь, и такая же короткая юбка, открывающая коленки. Последнее больше всего как-то не вязалось с привычными нравами средневековья. Поэтому и мелькнула мысль, всё свалить на одного козла отпущения:
   "И тут Крафа явно начудил со свободными нравами! - правда тут же пришла в голову запоздалая мысль: - А вдруг здесь матриархат? Нам хранитель об этом ни слова не сказал, а мы и не подумали поинтересоваться. Да и вообще, про здешние отношения мы ни слова не выспросили... Тот же запрет на обед рыцаря в одиночестве - что за абсурд? Или это некие особенные традиции данного заведения?.."
   Но размышления - это одно, а стоящая у столика проблема - совсем иное. Тем более проблема - готовая расплакаться. Обидеть человека легко, особенно если не знаком со здешними порядками и нормами поведения. Поэтому начал Торговец общение с навязанной компаньонкой (он не хотел думать, что это нечто большее, чем просто компания!) довольно спокойно и деликатно:
   - Меня зовут Дмитрий. И сразу признаюсь, что я очень издалека. Поэтому не совсем..., э-э-э..., да что там скрывать, совсем не понимаю, что здесь творится. Тебя что, заставляют силой находиться в этой комнате?
   Слёза сразу высохли, а глаза девушки блеснули угрозой:
   - Ещё чего! Пусть только попробует! - но тут же смутилась и снизошла до пояснения: - Но как вышедшая замуж, сестра имеет право мною командовать. А разве в ваших краях не так?
   - Да как тебе сказать?.. Но мне вот интересно: до какой границы доходит её право тобой распоряжаться? Вот к примеру, что ты должна будешь здесь делать?
   Тиэль немного подумала, хмуря бровки и явно подозревая, что её разыгрывают. Потом всё таки поняла по терпеливому ожиданию собеседника, что он и в самом деле не от мира сего, и стала рассказывать с детской непосредственностью:
   - Мне следует составить компанию за столом, увлечь интересным разговором, помочь расстелить кровать, и если удастся тебя соблазнить, то перед тем потребовать выполнения своих условий.
   - Ага..., вот так всё по плану...? - несколько растеряно бормотал Торговец, видевший по ауре девушки, что она говорит чистейшую правду. - И какие же условия?
   Та возмущенно пожала плечиками:
   - Как можно о них спрашивать, если ты мне ещё не понравился и я тебя ещё не соблазнила?!
   Некое понимание ситуации стало проскальзывать в сознании. И скорей всего его мысль по поводу матриархата оказалась почти верной:
   - То есть если я тебе не понравлюсь, то соблазнять меня ты не будешь?
   - Естественно! - прозвучал высокомерный ответ.
   - А если я не хочу с тобой общаться и выставлю тебя за дверь?
   - Не имеешь права! - ещё больше раскраснелась девица. - Снял комнату, положено тебе аккомпанировать за обедом. А нет - надо было в общем зале за стол садиться!
   - Ой как тут всё запущено..., - тяжело вздохнул постоялец, бросая сюртук на спинку одного стула, а сам присаживаясь на другой. - Ну а почему ты до сих пор не замужем?
   Вопрос попал в самое больно место. Тиэль тут ж сжалась, поникла, и глаза опять стали наливаться слезами:
   - У нас тут нет молодых парней вообще. Свободных, в смысле... А проезжие всегда отправляются к горам Амазонок со своими женщинами. Коль и бывают в их компании свободные, то подруги их друзей или жёны нас и близко не подпускают. И даже коль случались редкие исключения, то они мне не понравились. Такие противные и неприятные...
   - Да я ещё хуже! - предупредил деловито Светозаров. - И сразу тебя предупреждаю: я не сам!
   - С женщиной? - побледнела красотка.
   - Нет. Меня сопровождает дух камня.
   - А-а-а..., - она явно не поверила, но вздохнула с облегчением: - Да хоть в компании с духом воды! Обед стынет!
   И ловко стала расставлять доставленный заказ на стол. Дмитрий уже рассудил, что ничего страшного, если Тиэль будет видеть его возню с оружием или с ускорителем. Да и Прусвета долго не спрячешь. Он и так уже пару раз выглядывал из стены за спиной девушки, недовольно жестикулируя и требуя гнать посторонних взашей. Так что пусть аккомпанирует! Ха! Сама же напросилась! Хотя окинув стол глазами, Дмитрий вначале скривился:
   - Маловато будет, на троих-то..., - и указал пальцем на свободный стул. - Но ты пока присядь..., позже обновим заказ... Молодец! А что..., у вас тут и духи воды есть?
   - Нет, конечно! Это сугубо сказочные, вымышленные персонажи. Им приписывают умение сводничества между мужчинами и женщинами.
   - Ага..., понятно! Нечто типа Амуров... Что ж, тогда дух камня тебя не удивит... Господин Прусвет, прошу к столу!
  
   Глава десятая
   ИНОЙ УКЛАД
  
   Опять удивило, насколько легко и естественно местная жительница восприняла ожившую легенду. Наверное, сказывался мизерный возраст, малый багаж опыта, знаний и страстное желание отыскать себе подходящего мужа или достойного приятеля. Потому что Тиэль только пару минут просидела, уронив челюсть, да изредка кивая в моменты представления, когда называлось её имя. А уже на третьей минуте стала сама задавать первые вопросы. Ну и к десятой минуте её рот не закрывался настолько, что Торговцу пришлось напомнить о правилах хорошего тона:
   - Там, откуда мы с Прусветом прибыли, положено во время приёма еды помалкивать. И только в минуты неспешного десерта, можно поговорить.
   Аккомпаниаторша заметно сбавила обороты, принявшись с истинно женской настойчивостью подкладывать лучшие кусочки в тарелки постояльцев. И если что-то нравилось особо, бросалась к переговорной трубе и тут же заказывала новое блюдо. А так как друзья не возражали против такой услуги, то, помалкивая, налегали на еду, намереваясь наесться впрок, и больше до самых гор Амазонок не останавливаться.
   Интересна оказалась реакция остального персонала постоялого двора. Первый дополнительный заказ принёс отрок лет тринадцати на вид. Стоял бы он в дверях долго, пялясь на Живой Ужас, но девушка его бесцеремонно вытолкала. Второй заявилась её бойкая младшенькая сестричка, которая с присущей ей бесцеремонностью постаралась ворваться в комнату. И тут Тиэль проявила неожиданную настойчивость, не пустив сестру даже на порог. Только и раздались от двери её высокомерные указания:
   - И не мешай нам, малявка! Со всем остальным я и сама справлюсь!
   В третий раз за спиной младшей сестры уже толпилось человек десять, во главе с их отцом. И его аккомпаниаторша не испугалась:
   - Что за шум? Вы мешаете постояльцам обедать! Не толпитесь здесь! - а когда вновь уселась за стол, пояснила довольно охотно: - Это мой папа! Он больше всех за меня переживал. Малявка уже год как замужем, ребёнка недавно родила, а я всё никак себе подходящего мужчину выбрать не могла.
   При этом так взглянула на Торговца, что и без лишних слов стало понятно: уже выбрала. Потому как во взгляде появились стальные блёстки собственничества, а в ауре стало просматриваться некое желание, в осуществлении которого весьма помогают местные сказочные духи воды.
   Светозарова такое более чем не устраивало, но он отнёсся к подобным деяниям философски:
   "Если я попал в чужой монастырь, то это не значить что молясь вместе со всеми должен лоб разбить о пол! Как только поедим и починимся, сразу в путь. И никакие просьбы или попытки затащить меня в купальню с бадьёй, у девицы не прокатят. Коль плагри нас не остановили, то уж с местными законами сватовства тоже справимся..."
   Разумный кальмар тоже всё прекрасно видел, понимал, а потому веселился от души. Ещё и уточняющими вопросами, пытался накалить обстановку:
   - Тиэль, а вот если Дмитрий тебе понравится и ты его соблазнишь, как ты его заставишь остаться с собой?
   - Что за глупости?! - искренне возмущалась та. - Почему я должна оставлять его с собой? Это уже его заботы, куда меня с собой везти и как в пути ублажать. На то он и рыцарь благородный.
   Торговец чуть не подавился куском мяса, когда такое услыхал. А Прусвет, со своим резиновым ртом умудрялся и жрать как конь, и ехидные вопросы задавать:
   - Как же твоя младшая сестра здесь осталась, да в путешествие не отправилась?
   - А что ей бедняжке делать оставалось? Нашла себе конюха с соседнего хутора, а у него в многодетной семье и кровать нормальную поставить негде. Вот и приходится ей теперь горемычной жить у матушки под крылышком.
   "М-да! Оголтелый матриархат! - печально вздыхал Дмитрий, - вынашивая мстительные замыслы против своего веселящегося друга. - Чем бы его припугнуть? О!... Отличная идея..."
   - Веселишься? Ну тогда сразу запомни: всю эту историю будешь моей супруге сам пересказывать. А я буду тебя только поправлять в тех местах, где ты юлить начнёшь. Думаю, Сашеньке тоже будет смешно.
   В ауре кальмара тут же запылала озабоченность:
   - Стареешь! Шутки перестал понимать..., - и уже с удивлением к девушке: - А тебе разве не интересно, что Дмитрий женат? И что его жена ждёт ребёнка?
   - Ещё как интересно! Это так мило, интригующе и заманчиво!
   - Хм... Но как бы тебе популярнее объяснить...? Эта самая Сашенька - очень ревнивая особа.
   - Как я её понимаю! Но это не страшно, - с раскрытыми от сочувствия глазами, сетовала Тиэль. - Ведь я не сомневаюсь, что мы с ней легко договоримся, тем более что я заранее согласна на все её условия.
   - Весело! - со скорбной улыбкой признался Светозаров и нервно хихикнул. - Теперь уже и я еле сдерживаюсь, чтобы не расхохотаться до смерти.
   - Ну да, ну да..., - бормотал Живой Ужас, налегая на еду так, словно уже через минуту ему придётся бежать отсюда сломя голову. - Значит ты всё-таки не старый..., по крайне мере, совсем...
   А вот у его приятеля совсем пропал аппетит. Поняв, что кусок в рот уже не лезет, он решительно и бесцеремонно, так и не перейдя к десерту, принялся раздеваться и раскладывать комплект вещей к сюртуку на печи. А разложив оные на просушку, приступил к внимательному осмотру ускорителя. Бесценный подарок хаерсов, погнулся сразу в двух местах, приняв видимо на себя остроту коварных скальных выступов. Без этой непроизвольной защиты, спине досталось бы ещё больше. Но теперь вот следовало поломать голову, и подумать как, чем, и возможно ли вообще совершить починку такого сложного устройства в полевых условиях?
   Пока Торговец крутил так и этак свою собственность, разобиженная девушка надула губки, скрестила руки на груди и минут десять многозначительно молчала. Но поняв, что рыцарь и в самом деле дремуч в местных правилах сватовства, решила и дальше действовать самостоятельно.
   Первым делом, несколько грубо обратилась к легендарному духу камня:
   - Ну что, наелся?
   - Я ещё к десерту не приступал, - тактично заметил тот.
   - Десерт откладывается! - не стала она скрывать своего раздражения. - Часа на два.... Примерно. Пока можешь немножко погулять, познакомиться с моими родителями и прочими интересными путешественниками. Тут как раз собралось несколько весьма прославленных рыцарей со своими спутницами.
   - Больно надо! Ха! Я ведь не собираюсь тут надолго оставаться..., - хмыкнул Живой Ужас и перешёл на заговорщеский шёпот: - И открою тебе один секрет, девочка. Не пройдёт и часа, как мы с другом Димой уже будем двигаться к горам Амазонок.
   - А я тебе и без секрета скажу, - наклонилась к нему Тиэль. - Мне и часа хватит. - И уже угрожающим, приказным тоном произнесла: - Оставь нас одних!
   Прусвет отлично видел, как за спиной девушки Торговец отрицательно замахал руками и показал кулак. Мол, попробуй только её послушайся! Поэтому, так и не переставая жевать, смешно подвигал бровями и глубокомысленно изрёк:
   - "...И голодом будет наказан тот, кто укусит руку, его кормящую!"
   - Это ты к чему? - прищурилась озабоченная красотка.
   - Дело в том, что мы с Димой друзья. Именно поэтому он и живёт в последнее время на мои средства. Учитываешь? Только на мои! Кормится за мой счёт, покупает и чинит оружие, оплачивает комнаты на ночёвках и так далее и тому подобное. А! Исходя из всего мною сказанного, именно я определяю всегда: кто и по какой причине сядет за стол, оплачиваемый мною, а поэтому...
   Скривившаяся девушка уже всё поняла и с фырканьем перебила кальмара:
   - Вопрос исчерпан! Это застолье оплачивает мой отец. Да и в дальнейшем, можешь по этому поводу не беспокоиться, деньги на пропитание и постой благородного рыцаря у меня есть.
   - Да-а? - протянул с удивлением Прусвет, - не зная, чтобы такого ещё придумать. - Но дело в том..., что Дима ко всему ещё и должен мне огромную сумму, до возвращения которой обязывался меня всюду сопровождать и скрупулёзно выполнять все мои распоряжения.
   На что девица только рассмеялась:
   - Откуда ты свалился? Хи-хи! Если у рыцаря появляется дама, то все его просроченные платежи откладываются не неограниченный срок. Так что теперь он сам с удовольствием избавится от тебя, а если будешь слишком назойливым, то по закону вообще имеем право тебе ничего не отдавать. Поэтому..., пойди-ка, погуляй, а?
   Друзья от такого напора, оказались, мягко говоря, ошарашены. Казалось бы, скромница, затюканная, и со слезами на глазах невинная девушка, за какие-то полчаса-час превратилась в ярую феминистку и злостную, непримиримую поборницу матриархата. Причём, явно понравившийся ей рыцарь ни повода не давал для продления каких-либо отношений, ни согласия на какие-то притязательные действия к своей персоне.
   Теперь уже запоздало было понято, что следовало вышвырнуть девицу прочь ещё только в самый первый момент, когда она была растеряна и неуверенна в себе. Пусть бы и получилось неудобно, неправильно по местным меркам или скандально по жутко куртуазным правилам, но зато инцидент был бы исчерпан сразу. А так девица отошла, осмотрелась, раскатала губу, припомнила местные законы и теперь качает права с такой наглостью и бесцеремонностью, до которых не каждый отмороженный уркаган или рэкетир опустится.
   Уже чувствуя, что без порядочного скандала не обойдётся, Светозаров попытался всё-таки решить проблему полюбовно:
   - Ты знаешь Тиэль, в наших краях законы совершенно иные. Никто не имеет права навязываться к другому человеку, без его твёрдого согласия. Любые связи должны возникать естественно, с обоих сторон. И только тогда...
   - А у нас другие законы! - твёрдо заявила девушка. Ещё и возмутилась: - Никак не поверю, что ты будешь против моего сопровождения. Да и ни один рыцарь, никогда не был против выражения к нему симпатий со стороны девушки. Наоборот все и всегда стараются понравиться, выделиться и добиться к себе нашего благосклонного внимания.
   - Ну вот видишь, а я совершенно не такой и ничего добиваться не собираюсь. Скорей наоборот, не желаю с тобой вообще общаться.
   Неожиданно девушка шлёпнула себя ладошкой по лбу и воскликнула:
   - Ну точно! Как же я сразу не сообразила! И дух камня здесь!.. Вы же из другого мира к нам попали?! И наших реалий совершенно не знаете?! - даже не ожидая ответа, она решительно встала и двинулась к Торговцу. - Тогда ты и понятия не имеешь, как выражают свои симпатии женщины нашего мира. Смотри!
   Дмитрий почему-то вдруг подумал, что настойчивая фурия сейчас полезет к нему целоваться и непроизвольно поднял руки, сложив ладони пальцами вместе перед собой. Но красавица только с улыбкой прикоснулась своей рукой к его запястью, и напыщенно произнесла:
   - Ты мне нравишься, благородный рыцарь!
   Вот тут "благородного" и торкнуло ой как неслабо! По всему телу прокатились такие волны восторга, счастья и невероятного блаженства, что их смело можно было сравнить с оргазмом. Граф Дин только и успел подумать:
   "Этот хранитель - настоящая свинья! Не рассказать о главном отличии этого мира! Гад натуральный! - правда на периферии сознания мелькнуло и готовое оправдание для барона Маарси: - Хотя откуда ему знать, что в иных мирах творится? Наверняка ведь уверен, что везде одинаково..."
   Но в данный момент было не до ошибок в правильном определении межполовых отношений. Следовало срочно спасать свой рассудок, который мог банально подсесть на вливаемый в него наркотик этакого эфемерного счастья и телесного удовольствия. Торговец максимально сконцентрировался, задействуя все защитные умения и закрывая свой разум от ментального воздействия. Представил себе перед глазами любимую супругу, а потом ещё и дотянулся до той тёплой ниточки, которая называется "зов крови". Ну и напоследок полностью отключил все рецепторы и нервные окончания, которые находились в его руке, и за которую довольно цепко держалась Тиэль.
   То ли всё в сумме помогло, то ли какое конкретное действо, но сразу вернулось нормальные восприятия мира, и разум понял грозящую ему опасность. Девушка стояла рядом, и тоже была явно под воздействием отката от своего касания. По затуманенным глазам и томно приоткрытым губкам было видно, что и она испытывает довольно приятное блаженство. Пришлось думать быстро и действовать выверено:
   "Это же какой тогда наркотик вливается в тело мужчины, если дело не заканчивается одним касанием! Кошмар какой-то получается! Так и ласты можно отбросить от преизбытка эмоций! Но что мне делать дальше? Разорвать контакт? И как она среагирует, если я руку свою вырву? Хм! Явно и резко отрицательно. Как же себя повести? И Прусвет мне сейчас не советчик и не помощник, вон как выпученными глазами ошарашено пялится... Значит следует скорей всего косить под дурачка... Ну да! Улыбаюсь и дальше, словно мне понравилось... Потом следует просто загрузиться оружием и как можно быстрее дёргать отсюда... Ага! Ещё бы девицу вначале отправить отсюда с каким-нибудь заданием... Точно! А потом через окно! В любом случае, нас никакая погоня не догонит!.."
   Минут пять в комнате царила тишина, а три живых существа, замерли словно восковые статуи. Первой громко, и успокоено вздохнула Тиэль. Отпустила запястье мужчины и, самодовольно улыбнувшись, спросила:
   - Ну как, я собираюсь, и мы дальше отправляемся вместе?
   - Несомненно! На сборы тебе полчаса! - моментально сообразил Дмитрий, что ответить. - Ну и..., так мы-то сюда прилетели, постарайся для своих вещей взять удобную, быстроходную карету. Будем путешествовать в ней. На это тебе - ещё полчаса.
   - Хорошо, милый, я побегу..., - но же возле дверей оглянулась: - Может чего ещё горячего или горячительного пусть подадут?
   Заметив кивок друга, Торговец тоже кивнул:
   - Пусть нечто в виде гуся жареного подбросят и пару бутылок самого крепкого местного алкоголя. А! Ну и карету пусть припасами загрузят! - а когда она выскочила за дверь, мотая головой, пояснил разумному кальмару: - Чем дольше её не будет, тем лучше.
   Тот странно фыркнул и поёжился всем своим телом:
   - А чем это она тебя так приложила? Даже меня в ментальном плане оглушило. И хуже всего, что со мной от рождения не было, мне так внутренности скрутило, что суть не вырвал.
   - О как?! - подивился Дмитрий, уже достав комплект инструментов и приступив с съёмке внешней защиты ускорителя. - Вот что значит разное строение тел... На меня хлынуло неземное блаженство, почище чем при сексе, а тебя затошнило... Не удивлюсь, что местные духи камня потому и вымерли, что когда люди занимались любовью, то в то же время разумных кальмаров выворачивало наизнанку... Слушай, а помоги ты мне тут своими проникающими щупальцами... Надо разогнуть вот эту скобу крепления...
   Пока друзья возились с ускорителем, пытаясь выяснить суть перебоев в его работе, опять тот же паренёк приволок ещё один столик со снедью, бутылками и накрытым колпаком блюдом.
   - Гусь фаршированный любавкой и байзи! - провозгласил он торжественно. Невероятно гордый, что именно ему Тиэль доверила доставку и тем, что столик у него принял лично сам дух камня. Ещё и поблагодарил отрока, закрывая плотно дверь:
   - Спасибо, парень! Быть тебе шеф-поваром, не иначе!
   Когда друзья опять остались одни, то ещё некоторое время пытались совместными усилиями корпеть над ускорителем. К их обоюдному сожалению что-либо понять, и отыскать причину неисправности они так и не сумели. Всё-таки слишком тонкие и заумные технологии хаерсов наверняка вообще не предвидели такое приземлённое дело, как банальный ремонт. Оставалось только надеяться, что до места назначения устройство всё-таки вытянет. Хотя именно сейчас Торговец впервые подумал, что уж слишком много он набрал тяжеленного оружия. Вместе с нелёгким комплектом одежд всё в сумме вытягивало на половину массы самого мужчины. А это, уже считалось предельно допустимым весом для летательного устройства. Если бы не предстоящее сражение с Крафой, то половину вещей Дмитрий безжалостно выбросил бы. А так скаредность заедала.
   И если уж не удалось починить, то следовало как можно быстрее отправляться в путь. Поэтому друзья, не мешкая стали собираться. Но вначале естественно, подпёрли дверь изнутри кроватью, и, приоткрыв окно, выглянули наружу: то что доктор прописал - внутренний, довольно ухоженный сад!
   - На сборы пять минут! - постарался шёпотом скомандовать Живой Ужас.
   Светозаров напяливал на себя так и не починенное обмундирование и вешал, закреплял оружие, а Прусвет, не менее деловито упаковывал в свои внутренности разложенные на столе яства. Что-то съедал, выпивал и проглатывал, а вот пару бутылок местного рома и всего гуся целиком, весьма удачно закрепил внизу своих длинных щупалец. Протаскивать такой груз сквозь камни - было бы хлопотно и тяжко, но к чему совершать такие подвиги, если можно вылететь в окно?
   Так что значительная часть пищи была попросту реквизирована. Чему кальмар радовался особо:
   - Тоже мне фифа, сама за своего рыцаря платить собралась! Ха! Вот пусть теперь и платит!
   Но опомнившийся Торговец возразил:
   - Да нет, дружище, мы с тобой не воры. Так что я вот тут деньги оставлю...
   И на расчищенный край стола, уложил сразу пять золотых монет. Более чем достаточная плата за кров и пищу в любом из миров.
   В пять минут не уложились, но в десять вполне. Последний раз оглядевшись вокруг себя, не забыто ли что и дружно выдохнув, приподнялись над полом, а потом, аккуратно вылетев из окна, поспешили к виднеющимся на горизонте горным массивам. На постоялый двор даже не оглянулись.
  
  
   Глава одиннадцатая
   ОБУЗА
  
   И вроде как зря не оглянулись. Потому что не видели, как с самыми различными эмоциями им вслед смотрит не меньше чем полсотни человек. На главном подворье как раз паковалась солидная карета, впряжённая уже в чётвёрку лошадей. Сидящий на козлах кучер укладывал свой багаж, иные парни привязывали на закорки внушительный баул с вещами, и даже на крыше кареты, двое отроков старательно пытались закрепить корзину из сплетённой лозы. В корзине ворковали голуби, местный аналог самой скоростной почты.
   Ну и несколько десятков зрителей, родственников, любопытных постояльцев, сочувствующих и советчиков собрались вокруг наблюдая, подшучивая и подсказывая. Как раз один из таких и заметил улетающих гостей, которые решили скрыться по-английски. Будучи местным, "зоркий сокол" понимания не проявил, а озабоченно воскликнул, указывая рукой в сторону улетающих постояльцев:
   - Куда это они?!
   С минуту все пялились им вслед, пока летуны не скрылись вдали за кронами садовых деревьев, а потом все как один уставились на стоящую на подножке девушку. Та к тому времени уже успела справиться с собой и улыбка на только что перекошенном лице выглядела вполне естественной:
   - Благородный рыцарь Дмитрий, умеющий летать, не захотел садиться в карету прямо здесь. И будет ждать меня дальше по тракту. Так что не стойте! - прикрикнула она на замерших грузчиков и родственников, - Сносите всё быстрей в карету! Через две минуты я отправляюсь! Живей, живей!..
   И только младшая сестрёнка, скользнув в карету с другой стороны, довольно бесцеремонно дёрнула Тиэль за пояс внутрь и набросилась на неё с вопросами:
   - А не поняла, что случилось? Он и в самом деле будет тебя там ждать, или не проявился дар?
   - Ха, глупышка! - скривила губки старшенькая, - Дар проявился так, что тебе и не снилось! Просто они ведь из другого мира и у рыцаря несколько иное отношение к совместному путешествию с дамой. Он ведь женат, я тебе уже говорила. А по их правилам весьма некорректно отправляться с новой пассией на виду у всех. Вот он и предложил, что если у него не хватит смелости со мной сесть открыто в карету, то он меня подождёт дальше на тракте... Ну и ты же сама видела, насколько он наивный и стеснительный...
   - Да я-то видела..., поэтому тебя к нему силой и заволокла... Но что-то моё сердечко терзает нехорошее предчувствие...
   - Ты о чём?
   - Как бы он по своей наивности и глупости, что-то не учудил...
   - Не волнуйся, малявка! После проявления дара между нами, он уже через пару дней будет вести себя так, как мне пожелается. И всё, хватит нам болтать, я и так уже задержалась!
   Младшенькая вышла наружу и стрельнула глазками в кучера:
   - Смотри только моего мужа нигде не потеряй, - пригрозила она сестре.
   - Ерунда какая, с твоим характером ты себе быстро отыщешь замену.
   - Хочешь без глаз остаться? - приподняла свои ручонки младшенькая, готовая царапаться. - Он меня устраивает и никого мне больше не надо!
   - Ладно, ладно! Чего взбеленилась-то? Кому твой конюх нужен-то, кроме тебя? - Тиэль чмокнула в щёки стоящих рядом родителей и шепнула матери:
   - Ты тут за малышкой присматривай, а то мало ли я со своим рыцарем как долго в горах задержусь!
   После чего запрыгнула в карету, и сидящий на козлах зять, взмахнул кнутом, трогая лошадей с места:
   - Но! Пошли родимые!
   И уже минут через пять карета скрылась из глаз провожающих. Незамужняя красотка решила в любом случае настичь своего суженого, чего бы ей это не стоило. А так как она знала конечный пункт назначения Дмитрия и Прусвета, то и сама могла добраться до гор Амазонок. Пусть и изрядный предстоял путь в шестьсот с лишним километров. А уж там, на месте, большого труда не составит найти главное скопление рыцарских биваков.
   Но не успела карета проехать и десяти километров, как Тиэль в окошко заметила несущегося им наперерез духа Пронзающего Камни.
   - Останавливайся! - Крикнула она мужу своей сестры в маленькое окошко, и пытаясь разглядеть остальной тракт, который по случайному совпадению оказался довольно пустынен.
   Молодой мужчина постепенно остановил разогревшихся лошадок, стараясь успокоит их голосом и с любопытством уставился на подлетающего к нему разумного кальмара. А тот ещё издалека стал выкрикивать:
   - Как хорошо, что вы остановились! Мне нужна помощь: мой товарищ упал, и несколько неудачно, поэтому какое-то время не может банально двигаться, а мы очень спешим и...
   Он замер на полуслове, увидев выглядывающую из окошка красавицу:
   - Я так и знала, что Дима меня не бросит! - воскликнула она радостно. - Куда за ним надо подъехать?
   - Мм... Да он вон там, за тем холмиком лежит..., - промямли Прусвет, не зная что ему за это будет от друга: благодарность или пожизненное порицание. - Ему только и надо, что костыль для опоры, да чтобы кто-то помог идти...
   Девушка уже была снаружи и живо командовала зятем:
   - Ставь на стояночный тормоз карету, и за мной!
   Кажется парень только рад был новым приключениям и дальней дороге, потому что действовал с расторопностью и немалым желанием помочь. Он даже первым успел добежать до Торговца и не переводя дух воскликнуть:
   - Как и чем тебе помочь?
   Светозаров довольно вздохнул, не рассмотрев ещё толком кого там Прусвет ведёт ещё от дороги:
   - Главное мне подняться..., ногу кажись сломал.... А там я и на одной допрыгаю... И это, спасибо что остановились...
   Вот тут из-за спины парня и появилась ещё более радостная на вид Тиэль:
   - Что с тобой, милый? Ты так ждал нашей новой встречи, что у тебя нога подвернулась? Давай, давай, я помогу тебе встать...
   И граф Дин тут же проклял тот момент своего малодушия, когда он попросил друга пролететь к тракту и остановить первую попавшуюся карету. Говорил же тот, что и сам его какое-то время нести сможет, а там бы раненый отдохнул, полежал где-нибудь в укромном месте, да и срастил бы себе ногу. Карету бы конечно другую нашли, не пришлось бы вновь сталкиваться с этой вот озабоченной женщиной, мечтающей найти своего благородного рыцаря на белом коне.
   Видимо падение оземь после выхода из строя ускорителя, притупило инстинкты самосохранения и заметно снизило прежнюю сообразительность. Теперь без всяких слов было понятно, что девица не отвяжется, за свою честь постоит и применит весь свод законов местного матриархата, чтобы добиться желаемого.
   "А с другой стороны, транспорт подан! - пришла в голову трезвая мысль. - Быстрее средства передвижения тут всё равно не отыщешь! Ну и пока я буду ехать, есть прекрасная возможность починить так не вовремя сломавшуюся ногу. Вряд ли мы раньше доберёмся чем за двое суток... Так что нога успеет срастись..."
   Но от благодарного словца для приятеля всё-таки не удержался:
   - Ну какой же ты молодец, Прусвет! - ерничал он, чувствуя как друг поднимает его за крепления ускорителя, а Тиэль со своим зятем пытаются поддержать его со сторон. - Чтобы я без тебя делал, такого везучего и удачливого? А?
   - Не знаю, не знаю..., - ворчал дух камня. Но со свойственным ему ехидством, предположение всё-таки сделал: - Наверное так и сидел бы в ловушке у Купидона Азарова... Или нет?
   Пришлось признавать его правоту с тяжёлым вздохом:
   - Прости, брат! В последнее время я и в самом деле шутить разучился...
   - А кто такой Купидон Азаров? - тут же встряла пыхтящая под мышкой девушка, - Я о таком и не слышала...
   - Вот и хорошо, что не слышала. Постарайся вообще забыть это имя. Уж больно нехороший человечишко его носит...
   В карете расселись довольно удобно, и даже развалившемуся на сиденье напротив разумному кальмару понравилось. Когда тронулись, и стали набирать скорость, он заявил с одобрением:
   - А что, можно путешествовать! - и достал одну из прихваченных бутылок с ромом, - Отличный транспорт, силы не тратятся и на ходу можно выпить, подзакусить...
   На удивление, хозяйка транспорта ни слова не возразила. Она сидела молча и не скрывала своей счастливой улыбки. Чудо случилось, она вновь со своим суженым, и даже его перелом ноги не мог омрачить праздничного настроения. "Не было бы счастья, да несчастье помогло!" - крутилась у неё в голове одна из древних поговорок. И уж как-то вытерпеть рядом этого не совсем вежливого духа, Пронзающего Камни, она постарается в любом случае. Припоминая иную распространённую поговорку: "Любой каприз следует исполнить, лишь бы милый не взбрыкивал!"
  
  
   Глава двенадцатая
   СБОР ИНФОРМАЦИИ
  
   Вначале Дмитрий опять прислушался к зову крови, и убедился что с мамой его будущего сыночка полный порядок. Она как раз что-то такое удивительное, жутко интересное осматривала. По предположениям, нечто вроде музея.
   "Эта пиявка Крафа моей жене явно пытается глаза замылить. Тварь хитросделанная! И что он такое замыслил?.. И сумела ли Сашенька его сразу вывести на чистую воду? При всём её профессионализме как лучшего агента, она у меня порой такая наивная и доверчивая бывает..."
   Но уже хорошо, что с ней было всё в относительном порядке.
   Чуток подумав, Светозаров ещё и по ниточке к будущей дочке заглянул. И тут же пожалел об этом: Тани Хелке с кем жутко скандалила. Буря эмоций! Явные намерения кого-то задушить! И не менее явные попытки кого-то ментально наказать своими умениями Маурьи.
   "С кем это она так? - возвращаясь сознанием в карету и переводя дух, задумался Торговец. - Однозначно, что её мужчинам завидовать я не стану никогда. Та ещё бестия, помимо того что воровка, аферистка и лгунья! А вот дочку жалко: девочка может родиться слишком нервной и капризной... Потом мне придётся с ней непросто..."
   Пару раз томно вздохнул, и строго уставился на улыбающуюся Тиэль:
   - Значит так, красотка! Чтобы ты не была для нас лишней обузой, постарайся оправдать своё пребывание в нашей компании..., - заметив как стало обижено вытягиваться довольное личико, сделал тон вообще угрожающим: - А как ты думала?! С женатым человеком всякие трюки вытворять без моего разрешения?! Ещё раз дотронешься без спроса, превращу в растение! Мне для этого силы целителя хватит, и ещё на тысячу таких как ты останется. Поэтому повторяю, за право оставаться в нашем мужском коллективе, ты сейчас начинаешь непрестанно знакомить нас с местными традициями, порядками и законами. Начиная от ваших матриархальных замашек и мужского бесправия, и заканчивая описанием лагеря рыцарей возле гор Амазонок и царящими в том лагере нравами.
   Пока он сделал паузу, Прусвет солидным баском тоже добавил свои пять медяков:
   - И заодно про эти самые горы расскажи поподробнее, чего они собой представляют и почему именно так называются.
   Видно было только по одной мимике, что творилось в сознании возжелавшей иметь своего личного рыцаря молодки. А уж аурой так вообще можно было любоваться: различные сполохи создавали настоящую радугу противоречивых , порой совершенно полярных желаний. Она чуть пальцы себе не выломала, пытаясь то ухватить мужчину за руку, то силой сжимая собственные ладони.
   Но, в конце концов, истинный, проснувшийся женский инстинкт, подсказал ей тактику дальнейшего поведения. Единственно верную тактику, и единственно приемлемую при данных обстоятельствах. Она догадалась, что её вообще попросту могут вышвырнуть безжалостно на дорогу, а в худшем случае и в самом деле превратить в глупый овощ, ведущий только потребительский образ жизни. Ну и стала добросовестно и подробно раскрывать не совсем понятные для иномирцев темы.
   Начала с высшей политики. И тут же выяснилось, что заседающие в высшем Совете мужчины - это фактически только видимость, фикция, поддерживаемая по старой традиции, оставшейся ещё от рабовладельческого строя. На самом деле каждый представитель от континента даже не имел права быть холостым. Чего уж говорить о том, чтобы явиться без своей супруги на заседание Совета. Да, при обсуждении спорных моментов мужчины кричали, ругались и скандалили наравне своих супружниц, но опять-таки делали это в основном только при поддержке мнений своих половинок. Как в итоге и голосовали в основном только за то мнение своей жены, что та высказывала в Совете.
   Также всплыл весьма и весьма интересный факт: более половины жён, официальных членов Совета, когда-то в молодости побывали с Высшим Протектором в иных мирах. И они же имели детей-первенцев именно ОТТУДА, так сказать плоды своих уникальных путешествий.
   Конечно, если смотреть на это с позиции здешнего матриархата, и предположить что молодые девушки ТАМ вели себя точно так же как ведут здесь, то выбор полового партнёра и в самом деле зависел только от них. И могло так получиться, что Крафа со своими подельниками или соратниками как бы и не причём. То есть как бы и не обманывал забранных из мира Янтарный девушек, не зомбировал их и не подвергал ментальным атакам. Дескать они сами такие, воспитаны таким образом в древних традициях и всосали в себя свободу матриархальных нравов с молоком матери.
   Да и попробовал бы хоть какой мужчина сопротивляться велению женственной плоти, после того как она к нему дотронется и разбудит обоюдное сексуально влечение между собой и выбранным партнёром!
   Но в это верилось слабо. Тем более что граф Дин прекрасно осознавал основной жизненный постулат Гегемона: чем трудней поставленная задача и чем заковыристей пути её осуществления, тем больший азарт испытывается во время достижения цели. Подобному долгожителю, коим являлся Трибун Решающий, просто неинтересно было бы браться за дела мизерные, легко решаемые и будничные. Он бы сам себя уважать перестал и от скуки бы повесился. А вот так, обмануть целый мир и заставить, чтобы его, кровососа, подлого убийцу и узурпатора считали благодетелем, защитником и чуть ли не богом - самое то!
   С большой политикой разобрались. А пока мчались до самой полуночи, сделав всего две краткие остановки и сменив один раз лошадей, выяснили и все подробности так называемого соблазнительного дара, коим обладали местные женщины. Или как о них можно было сказать по названию мира - трабиянтки. По сути мужчинам, или иначе говоря трабиантам, ничего больше не оставалось как прятаться от тех женщин, которым они не симпатизировали. А вот возле понравившихся им красоток они старались вести себя вызывающе, броско, по-рыцарски. То есть привлекали к себе внимание как бойцовские петухи, порой за благосклонный взгляд и в самом деле устраивая банальные драки и мордобои.
   Как вели себя женщины, понятно было и без объяснений. Выбор велик - наглели, выбирали и привередничали. Выбора не было, хватали, что подвернётся под руку, в прямом смысле этого слова. Частенько бывало, что женщины разочаровывались в своих партнёрах и отпускали их, давая полную свободу. Но вот если в супружестве появлялись общие дети, число так называемых разводов резко сокращалось. А уж случаи, когда о разводе настаивали мужчины, считались страшно редкими и вызывали собой массовые пересуды и волны гражданского осуждения подобных мужчин. Их открыто считали сумасшедшими и подлежащими остракизму.
   Что собой представлял дар, позволяющий женщинам властвовать этим миром, однозначного мнения не было. Учёные и целители пытались разгадать эту загадку тысячелетиями; философы ломали на эту тему перья испокон веков, исписав тысячетонные талмуды; на каждом из континентов существовало сразу несколько течений, сторонники которых придерживались своих заповедей; но по сути разгадка так и не была найдена. Даже сам Трибун Решающий, на заре провозглашения себя Высшим Протектором данного мира, занимался этим вопросом вплотную. Но, по утверждениям народной молвы, тоже ничего в этом деле не достиг, да так и забросил.
   Правда, Торговец сразу засомневался в таких выводах простого народа. Не тот был Гегемон, чтобы бросить начато дело на полпути. Скорей всего он выяснил точно, что к чему, сделал надлежащие выводы, и если сумел взять на вооружение, то взял обязательно. И если у него получилось нечто мощное и убойное в ментальном плане, то скорей всего он попросту засекретил свои работы, во избежание так сказать ненужного разглашения или возникновения нездорового ажиотажа. Подобное действо как раз и было бы в стиле его авантюрной натуры.
   Кстати сам Светозаров, тоже не на шутку задумался над разгадкой подобного дара. Может и не стоило из него делать какое-то оружие, но вот отыскать надёжную стопроцентную защиту от такого коварного ментального удара, следовало обязательно. Как следствие, было необходимо в самом ближайшем будущем доставить нескольких здешних красавиц в свой замок в Свирепой долине. А там уже сдать на руки Тителу Брайсу, Эрлионе и всей остальной бригаде лучших целителей мира Зелени. Уж они-то скопом какую угодно задачку решат. А не решат там на месте, значит всё дело в местной планете. Значит это сугубо личная прерогатива данного мира Трабиянт таким образом защищать или возвеличивать слабую половину человечества.
   Подобные защитные механизмы не новы, и в некоторых мирах существуют. Хотя бы в том же мире Зелени, по отношению к императору. Если народ им недоволен, и недовольство перерастает определённый процентный уровень, император начинает болеть, и если не успеть отречься от короны и дать дорогу новой династии, то умирает. Начинают возмущаться и рваться к власти его непосредственные потомки - в таком случае быстро вымирают всей династией. Сурово. Даже очень... Но действенно! По крайней мере, Светозарову ни разу и ни в одном мире не встречалась более честная, открытая, справедливая и искренняя политика правления вообще, чем в той же империи Рилли.
   Пути создания и самообразования вселенных - неисповедимы.
   Предугадать и предвидеть, а тем более разгадать некоторые задачки - невозможно.
   Как невозможно порой и предусмотреть конкретное, удобное во всех смыслах место для ночлега. И тут масса случайностей порой сводит в одну кучу самые противоположные концепции бытия. Честно говоря, менять лошадей, можно было на постоялых дворах и глухой ночью. Дорогое удовольствие, но вполне уместное при крайней срочности. Где-то так оба друга и подумывали двигаться, благо что пищи, прихваченной с собой хватало, питья тоже, да и при остановках можно было добрать в этом благодатном мире что угодно. Вопрос с кучером тоже решался: молодой и здоровый парень двадцати двух лет от роду, готов был уступить вожжи духу камня, а сам после короткого, часа три сна, обещался опять сутки беспрерывного движения. Ну а мнения уставшей болтать без умолка Тиэль, вообще никто спрашивать не собирался.
   Да только постоянная тряска и вибрация никак не настраивала Торговца к быстрому и верному исцелению поломанной ноги. Всё-таки покой во время сращивания ноги, хоть на какое-то время советовался полный.
   Вот потому и решили в итоге, что шесть, а то и семь часов для короткого сна и приёма горячей пищи - дело, чуть ли не обязательное. Вот после принятия такого решения, Прусвет и сместился небрежно сквозь стенку кареты на козлы к уже привыкшему ко всему кучеру и скомандовал:
   - А заворачивай ка ты братец на постоялый двор. Первый, который увидим - наш!
  
  
   Глава тринадцатая
   КОВАРНЫЙ ГВОЗДЬ
  
   Не прошло и четверти часа, как усталые кони, всхрапывая и нервно прядя ушами, уже въезжали на широкое, ярко освещённое подворье. Что характерно, топливо, используемое в фонарях - натуральный природный газ, добывали как раз в этих окрестностях. Да и по рассказам много знающей проводницы, чем ближе к горам Амазонок, тем быт местных жителей начинал всё больше изобиловать различными бытовыми удобствами, новшествами и комфортом.
   Но данной темы пока только коснулись поверхностно, спешки не было, больше выспрашивали о глобальных проблемах. Про сами горы, рыцарство и конкретную помощь Гегемона данному миру, собирались устроить познавательную лекцию завтра.
   Место для кареты нашлось недалеко, и оставшийся с ней конюх должен был за полчаса решить вопросы с упряжью и заменой. А потом подойти на ужин вместе со всеми, и лечь спать в отведённое ему место. Коль будет свободное, конечно. Ибо случалось мест для мужчин, следующих без своей супруги или подруги и не находилось. Там же в карете, Торговец оставил и свой испорченный ускоритель. Тратить время на попытку его ремонта "на коленке", было признано бессмысленным
   Прусвет как обычно, не стал афишировать своё появление, а незаметно подался в сторону кухонных помещений. Разведка и сбор информации - прежде всего!
   Но вот когда Дмитрий с аккомпаниаторшей вошли в общий зал, который делился на три громаднейших длинных комнаты, расположенные анфиладой, то запоздало пожалели, что завернули именно сюда. За половиной столов довольно шумно и с невероятным размахом пировали рыцари со своими дамами. В двух противоположных концах анфилады играли местные ансамбли музыкантов, а в центре, под сопровождение сразу десятка гуслей и некоего подобия пяти дудок выступали силовые акробаты. Человек десять ловких, мускулистых мужчин, и среди них пять женщин составляли пирамиды до самого потолка, который в данном месте устремлялся вверх сводом башни, таскали железо, рвали цепи и гнули подковы. В общем привычный для каждого мира сценарий подобной цирковой группы. Правда, наличие женщин в труппе несколько резонировало с правилами хорошего воспитания. Та же Тиэль глянула на них с таким презрением, словно те являлись изгоями цивилизованного общества.
   Рёв, гул, крики, грохот и визг музыкальных инструментов создавал такую какофонию, что заснуть под неё не смог бы и зверски уставший человек. Единственное, что здесь было приятным и вызывающим обильное слюноотделение - это несущиеся с кухни ароматы. Пахло свежим хлебом, ванильной выпечкой, прожаренным с луком мясом и свежезаваренным кофе. И ещё чем-то невероятно заманчивым. Ощутив все эти прелести, организм сразу находил кучу весомых причин, чтобы остаться именно здесь. Да и мысли принимали иное направление: "Ну сколько там эти рыцари и их бабенки ещё шуметь будут? Полчасика и под лавки попадают! Вон, какие все ухрюканные да захмелевшие. Еле на лавках сидят..."
   На ещё не зажившую ногу, Светозаров старался не становиться. Использовал для опоры вырезанный в попутной рощице костыль. Хоть и самоделка, но прочная и удобная. Да и при случае, такой оглоблей можно не то чтобы от стаи бешеных собак отмахаться, но и от толпы слишком буйных рыцарей. Воров в этом мире не было, зато помахать кулаками и мечами мужчины были готовы в любое время суток. А их женщины только тем и занимались, что проверяли своих избранников на силу, ловкость и отвагу. И даже не слишком печалились, когда оставались после таких проверок вдовами. Тоже своего рода очередной нонсенс: видимо всегда у разумного человека должен быть выход для излишней боевой агрессии. А раз нет врагов, то начинают бить морды друг другу.
   Пока Торговец размышлял над превратностью человеческих отношений, он так и стоял вместе со своей спутницей рядом с центральным входом. И заметив их растерянность и сомнения, из-за стойки к ним устремился длинный как жердь, несколько даже напоминающий Титела Брайса, мужчина. Наверняка его можно было назвать смело трактирщиком, потому что он заведовал внизу приёмом посетителей и приёмом заказов на блюда. Рядом с ним семенил мальчонка лет десяти в некоем подобии униформы:
   - Что вам угодно? - обратился мужчина, как и положено, к Тиэль.
   - Нам комнату. Даже две. Одна - чтобы с бадьёй горячей воды. И самый обильный ужин туда же. С нами ещё и конюх...
   - Увы, осталась только одна большая комната, для семьи и ребёнка...
   - Отлично, нам хватит! - решила девушка, улыбнувшись краешком губ. Представила, как раскинувший щупальца Прусвет будет сваливаться с детской кроватки. А зятя она решила, что уложат хоть на сеновале, хоть в каком ином чуланчике.
   - Заказ принят, пусть подают в восемнадцатый номер! - он взмахнул рукой, и стоявший рядом мальчонка умчался на кухню. - Тогда пройдёмте за мной, господа. Вон по той центральной лестнице поднимемся на второй, а потом по иной лестнице - на третий этаж, - при этом мужчина многозначительно смотрел на Торговца, словно спрашивая, как этот рыцарь, прикрывающийся просторным плащом, сможет взобраться по ступенькам с костылём.
   - Легко! - словно прочитав его мысли, ответил Дмитрий. - Веди! Сусанин... Раз здесь лифтов нет...
   В душе он даже обрадовался, что не дали комнату на втором этаже. Всё-таки на третьем будет значительно тише. И уже издалека рассматривал приближающуюся лестницу, убеждая себя, что даже на таких крутых и высоких ступеньках он пройдёт без труда. Наверное поэтому и не слишком-то тщательно смотрел себе под ноги. Пройдя между парой столов, они стали огибать площадку для выступления акробатов, и как раз тогда произошла досаднейшая неприятность.
   Костыль не имел надлежащий кусок жёсткой резины на конце, препятствующий скольжению. Поэтому упёршись во что-то скользкое (кажется, это была уроненная куриная ножка), упавшее с тарелки, открытое дерево скользнуло по доскам пола. И всё бы ничего, Дмитрий успевал подпрыгнуть на здоровой ноге и выровнять пошатнувшееся тело. Чувство равновесия его заверило, что пользоваться больной ногой не стоит, случай легко поправимый и всё под контролем.
   А вот торчащего из пола гвоздя никто и не заметил. Ни сам Торговец, ни его хвалёное чувство равновесия. Чуток вступающаяся подошва сапога зацепилась за широченную шляпку гвоздя, и нога на должное место попросту не сдвинулась. А потом уже и больную ногу оказалось бесполезно выставлять в проход. Ну и падения избежать уже никак не удавалось. Казалось и в этом, что страшного? Упал человек, так ведь инвалид, и со здоровыми рыцарями такое же случается на ровном месте.
   Но такого банального и жутко несуразного падения, Светозаров не мог припомнить за собой даже в двухлетнем возрасте. Наверное... Да и во многочисленных подборках смешных неуклюжестей, подобного ему на глаза не попадалось.
   Пытаясь не упасть на пол, он чисто машинально, уже роняя костыль, опёрся локтем на торец внушительного обеденного стола. А у того ножки оказались не по углам, а заметно сдвинутыми к центру. Получился рычаг, с одной стороны которого бухнулось слишком тяжёлое тело, обвешанное иномирским оружием. Столешница так резко взмыла вверх, что два рыцаря и одна из женщин, восседающих над ней, получили удары в грудь и рухнули с лавок на спины. При этом они умудрились завалить вперёд сидящих за спиной соседей. Те не просто уткнулись лицами в салаты и блюда с объедками, но ударившись корпусами о свой стол, завалили его на товарищей, сидящих напротив. Рухнули с воплями и проклятиями все.
   Но и это ещё оказался не предел злосчастий! Получившийся рычаг настолько сильно, далеко да ещё и в разные стороны подбросил стоящие на нём тарелки, миски и кувшины с пивом, что большинство этого улетело прямо на площадку с выступающими акробатами. А те там как раз под свист дудок оканчивали возводить из своих тел наиболее массивную и высокую пирамиду. Фактически все пятнадцать человек стояли на головах и плечах друг друга, и ногами пола касались только двое из них, самые мощные на вид атлеты. Понятное дело, что не каждый останется хладнокровен и нерушим, когда в него летят тарелки с объедками, миски с соусами и пенящиеся кувшины. Пирамида-башня пошатнулась и с рёвом стала распадаться.
   И тут, вдобавок ко всему, помост под ногами пары атлетов проломился.
   Ко всему вышесказанному, пустой кувшин, стоявший на самом краю стола-рычага, полетел не на помост, а почти перпендикулярно вверх, и там разбил большой шар газовой лампы.
   Пожалуй только Тиэль показала чудеса ловкости и сообразительности: она быстро преодолела пяток метров и оказалась в совершенно безопасном месте, сбоку от лестницы. Поэтому её никто и не толкнул даже, а практически и не заметили.
   Грохот падения, ругательства, звон разбитой посуды, крики боли и вопли ярости на пару минут затмили устоявшуюся какофонию прежних звуков. А потом на какой-то момент повисла сравнительная тишина: все замолкли, расширенными глазами наблюдая за событиями, музыканты перестали играть, певцы петь, пострадавшие стонать, а проломленные доски трещать. Поэтому все отчётливо услышали вскрик замершего на месте трактирщика:
   - Горим! Газ! - и его дрожащий длинный палец указывал но расползающееся в стороны от разбитого газового фонаря голубоватое пламя.
   Основные стены постройки создавались из камня, но декоративная обшивка состояла из тонких планок. Да и потолок с перекрытиями был из прочных, но страшно сухих балок и досок. Плюс ко всему висящие кое-где на стенах гобелены. И всё это нисколько не пропитано специальными составами, препятствующими горению. То есть нормы противопожарной безопасности здесь не соблюдались совершенно. Да и не были заложены изначально.
   Зато в сознании каждого чётко сидело вбитое туда правило: при пожаре в первую очередь надо спасти себя! И причём правило очень верное, всегда своевременное и жизнеутверждающее.
   Вот потому и началась такая жуткая паника и давка, что будь на месте Торговца кто иной, и его бы затоптали насмерть, и Тиэль, и тех несчастных посетителей и акробатов, которые имели несчастье несвоевременно упасть на пол.
   Пришлось задействовать максимальные силы и умения. И хорошо, что кристаллы-накопители были полнёхоньки, иначе своей жизненной энергии целителя не хватило бы.
   Первым делом окружил себя и рядом находящихся плотным щитом, отталкивавшим иных людей. Потом безвоздушным карманом хлопнул по начавшемуся возгоранию. Затем силовым давлением попросту загнул наглухо торчащую из стены газовую трубку. Ну и напоследок устранил маленькие дорожки огня, которые пытались разгореться на гобеленах. То есть опасность пожара миновала.
   Увы, остановить народ, топчущий друг друга, это уже не могло. Огонь видели почти все, и постоянно на него оглядываться никто не собирался. Команда ногам поступила "бежать!", вся сила ушла в них, и мозги почти перестали действовать. Чтобы остановить толпу, следовало совершить нечто неординарное.
   И это сделал как нельзя вовремя вынырнувший из стены Прусвет:
   - Стоять! - рявкнул он своим знаменитым голосом, лишающим способности шевелить ногами. - Пожар потушен! Опасности - нет!
   Половина посетителей в самом деле свалилась наземь. Ну а половина просто морально не могли ослушаться такого приказа. Поэтому они перестали дышать и замерли на месте.
   Пожалуй, только всё тот же трактирщик оставался как и прежде стоять на месте, парализованный видом начинающегося пожара. Но именно он и вернул себе первым некое самообладание и способности реально взглянуть на происходящее. Потому что отмороженным голосом громко констатировал:
   - Не горит... Погасло...
   В оглушающей тишине, это услышали все. Результат - как и от громкого рёва Живого Ужаса, положительный. Только после его крика все перестали двигаться и соображать, а после слов трактирщика - силы ушедшие в ноги, опять вернулись к головам. Вместе с кровью, наверное... Потому что все, от понимания только что ликвидированной катастрофы, моментально разнервничались, разъярились и готовы были выместить свою злость на ком угодно. А зачем её вымещать на ком угодно? Ведь есть же конкретный виновник испытанного страха, унижения и паники.
   Да, да! Тот самый нерасторопный посетитель, который сейчас неуклюже пытается вновь встать на ноги, опираясь на гротескный костыль! И начавшийся нестись в его сторону гневный ор не могло приостановить даже появление духа камня, живого воплощения древних легенд и сказаний. Сразу, по крайней мере!
   Самым первым, нелицеприятные высказывания выплеснул из себя акробат, тот самый, ноги которого были по колено влезшими в пол. Ему было очень и очень больно, только вот все свои эмоции он вложил не в крики-стоны, да в попытки выбраться из провала, а в создании изощрённых оскорблений. Нисколько от него не отстали и его товарищи по труппе, получившие порядочные ссадины и багровые синяки. Ну и попадавшие со столами и вокруг них рыцари, показали верх куртуазного обращения с народными междометиями. Причём дамы нисколько в этом вопросе не отставали от кавалеров.
   И все дружно ударили словами по неудачливому инвалиду. Создавалось даже впечатление, что здесь собрались чемпионы мира Трабиянт в злословии и в разговорном кощунстве. Так и казалось, имей слова ещё и физическую суть, Торговца бы разорвало на миллионы меленьких кусочков, растёрло бы с песком в порошок, а потом и сожгло молниями до последней пылинки.
   Подавляющее большинство остальных присутствующих в зале людей, заняли скорей выжидательную позицию, переводя себя в разряд зрителей и в уме уже прикидывая: каким образом и как скоро состоятся самосуд над незнакомцем, устроившим такой вот Армагеддон.
   И только два человека, из дальних, противоположных залов, интенсивно работая локтями и покрикивая на нерасторопных, пытались пробраться в центр. Причём разнополая парочка сразу являла собой как бы конгломерат существующих к данном мире отношений. Мужчина выглядел тщедушным на вид, невысокого роста и с лицом малохольного дистрофика. Тогда как женщина характеризовалась внешне как "кровь с молоком". Дебелая, перекачанная в плечах бабища, под метр девяносто ростом и с ручищами, на которые со страхом косились самые сильные из силовых акробатов.
   Что сразу бросилось в глаза - оба без особого оружия, разве что женщина была одета в некое подобие боевой одежды с кожаными доспехами, а мужчинка - все в тот же, знакомый по хранителю башни барону Маарси, наряд римского патриция.
   Но всё это Светозаров фиксировал краем сознания, стараясь встать удобно на одной ноге, и как можно эффектнее перехватывая свой костыль. В собственном сознании он уже смирился с тем фактом, что без хорошей потасовки, а вернее попытки избить виновного, в данном случае ситуация не разрядится. Драться, а точнее говоря ещё и применять свои умения Торговца, придётся в полной мере. Ни о каких переговорах или попытках как-то компенсировать причинённый ущерб в денежном эквиваленте, никто и слушать не стал бы. Все слушали только себя, старались перекричать ближнего и всех дальних вместе взятых, и тем самым нагнетали истерию ещё больше.
   Единственно, что Дмитрий хотел избежать, и лихорадочно продумывал возможные варианты своих действий в этом направлении, так это нанесение непоправимых травм разгорячённым противникам по предстоящей дискуссии. Ведь и погибнуть некоторые могут, коль неудачно подвернутся под горячую руку. И силовые щиты, воздвигнутые вокруг себя и способные выдержать силы титанических взрывов, могли не помочь во время пресечения противников для прямого контакта. Взрыв это одно, а вот банальное физическое давление, да ещё со всех сторон, да при желании очень многих именно попросту задушить голыми руками, намного эффективнее.
   Ну и поломанная нога сказывала своё веское слово. Будь Дмитрий здоров, он попросту бы сбежал с места событий, наплевав на обязательный в таких случаях позор или всеобщее презрение истинных рыцарей. Хотя, к слову сказать, истинные рыцари не бросились бы на поскользнувшегося инвалида всем скопом. А сейчас они в пылу эмоций действовали больше под воздействием чрезмерного алкоголя, и пытались самоутвердиться любой ценой, вплоть до кровавой агрессии за свой только что пережитый страх, неумение справляться со стрессовой ситуацией и начавшееся паническое бегство.
   Нашлись среди нападающих и такие, которые стали рассуждать слишком трезво: "Нас слишком много! И мне ничего в плане мести не достанется! А ведь так хочется хоть чем-то достать этого..."
   Вот и полетело в Торговца несколько тяжеленных кружек, пара кувшинов и даже один нож. Горячие парни, ничего не скажешь!
   Подобная мелочь вреда не принесла, скользнув и разбившись по силовому щиту, только вызвала удивление и усилили нарастающее раздражение. Но уже в следующий момент на Дмитрия со всех сторон посыпались плюхи. Причём самой первой, которая прыгнула на него, пытаясь вцепиться в шею, оказалась одна из акробаток. И тут сказался вездесущий матриархат!
   Она первой и огребла, расширенной стороной костыля, напоровшись на него как бабочка и сменив резко траекторию своего полёта. Тут же досталось солидно по плечам ещё парочки атакующих, которые повалившись с рёвом под ноги остальных, образовали громадную кучу малу. И этих чуть не затоптали в начавшейся сутолоке. Нежданное развлечение набирало обороты.
   Но тут в события вмешались и другие силы. Дух камня, легко подцепив своими щупальцами друга под мышки, одним рывком перенёс его сразу на верх лестницы, на второй этаж. Видя, что одноногая жертва может ускользнуть, нападающие взревели как медведи, самые шустрые и злые бросились к лестнице и теперь уже очень многие потянулись за метательными ножами. Хотя стоило признать: половина присутствующих всё-таки замерла на месте, окончательно осознав, что ожившая легенда не просто существует в реале, а ещё и однозначно пытается помочь нарушителю всеобщего спокойствия.
   Сам Дмитрий уже собрался запускать вниз ослепляющую вспышку, но вовремя заметил, что на проломленный помост уже успели взобраться те двое: тот самый тщедушный мужичонка и дебелая бабища. Ну и чуточку раньше всех следующих действий, опять свой знаменитый голос применил Прусвет:
   - Всем приказываю стоять! Иначе превращу в камень!
   Ударная звуковая волна сбила с ног, бегущих по лестнице, и те тоже единым клубком, нанося себе травмы, ссадины и прочие прелести массажа ступеньками, покатились вниз. Ну и тут же отлично поставленным командирским голосом проорала великанша в кожаных доспехах:
   - Именем императора, приказываю остановиться! - над её головой в сторону верхней лестничной площадки всё-таки успело пролететь несколько ножей, но это утроило ярость незнакомки: - А кто схватится за нож, тому я сама руки выломаю! Если он не издохнет после гостинцев Крайдара!
   В наступающей тишине явственно и отчётливо послышались звуки падающих тел. Как раз тех самых, которые только что успели бросить своё колющее оружие. От них сразу шарахнулись в стороны, ну и уже поднятые для броска ножи сразу вернулись на места своего ношение.
   Бабища внимательно осмотрела замирающую толпу, после чего шагнула чуть в сторону, как бы давая высказаться и тщедушному на вид патрицию. И только тогда стало заметно, кто здесь главный, несмотря на царящий матриархат. Тот самый, кого назвали Крайдаром негромко прокашлялся, как бы извиняясь за столь наглое вмешательство, и тихим голосом заговорил. Хотя вряд ли отыскался бы во всех трёх залах хоть один человек, не расслышавший всё до последнего слова:
   - Нехорошо, дамы и господа, нехорошо... Вы только что повели себя как дикое стадо неразумных животных. Причём таких, которые легко превращаются вначале в баранов, а потом в трусливых шакалов пытающихся одолеть раненого льва. Позор..., никогда не думал, что стану свидетелем подобной срамоты... И это в тот исторический момент, когда мы сподобились воочию увидеть духа камня, представителя давно ушедшей эпохи... Ну и человек, на которого вы все подняли руку - это не просто обычный путник, это целитель! - его голос стал крепнуть, напоминая катящиеся в низ камни набирающей ход лавины, - Причём великий целитель! Умения и способности которого даже больше, чем мои! Он мог всех вам повалить, как повалились от моих ударов вон те, хватающиеся за ножи придурки! Мало того, этот человек, являющийся Торговцем, вместе с легендарным духом камня пришли к нам из иного мира! И помогли, а точнее говоря, сами уничтожили сразу двух плагри-людоедов, которые вчера утром появились в городе Эрегарт! И они не просто путешествуют по нашему миру, а спешат в горы Амазонок, чтобы добраться до священного колокола и как можно скорей вызвать к нам на помощь Высшего Протектора. И как..., я спрашиваю вас, всех: как они теперь будут вспоминать о нашем мире и относится к такому вот, опозоренному рыцарству? Да вы своей дикостью и тупостью обесславили, опорочили весь Янтарный, весь наш древний Трабиянт!
   Он замолк, во всём трактире повисла такая тишина, что был слышен стук капель разлившегося по столу пива, и теперь стекающего на пол. Почти все стоящие люди опустили головы или отвели глаза в стороны, лежащие или травмированные - прекратили стонать и прекратили попытки встать на ноги.
   Чувствовалось, что всем было стыдно...
   Ха! Не всем! Один угрюмый, насупившийся рыцарь, пробормотал:
   - А мне плевать, кто он и что он. Вызываю его на поединок!
   - И я! - тут же поддержал его ещё один вооружённый тип. Третьим решил официально заявить о своей мести один из акробатов:
   - Такое не прощают! Я тоже вызываю тебя, Торговец, на поединок!
   Крайдар криво улыбнулся, и взмахнул рукой, словно отпуская всех по домам:
   - Хорошо, ваши вызовы я зафиксировал, и завтра утром вы получите ответы на их правомочность. Я сам лично прослежу за скрупулёзным выполнением законности и правил рыцарских поединков. Ну а если что не так, то окончательное решение примет судья! - при этом вежливо кивнул той самой громадной женщине в кожаных доспехах.
   После чего развернулся и солидной поступью двинулся к лестнице, а потом и по ступенькам вверх. Тогда как здоровенная женщина, вызверилась на ставших переглядываться посетителей, как сумасшедший сержант на зелёных новобранцев:
   - Ну и чего стали, как в печень укушенные?! Ещё не всех затоптали?! Или хмель думать мешает? Так двигайтесь, не стойте! Помогите тем, кто у вас под сапогами дух испускает!
   Целитель тем временем поднялся по лестнице вверх, и с поклоном представился:
   - Меня зовут Крайдар, маркиз рода Бейшунов, главный лекарь столичного града.
   - Это мой друг Прусвет, - вначале представил разумного кальмара Светозаров. - Ну а я сам - граф Дин Свирепый, зовут Дмитрий, Торговец.
   При этом в глазах его читалось столько невысказанных вопросов, что маркиз угадал один из них и сразу же дал пояснения:
   - Голубиная почта уже разнесла по материку последние новости. И мы тут как раз перед сумерками успели прочитать прибывшее послание. Подробностей не знаем, но главную суть событий барон Маарси изложить сумел кратко и доступно. И как только я вас заметил, сразу показалось всё несколько странным, ну а уж появление духа камня, всё окончательно расставило на свои места. И прошу прощения, что не успел вмешаться в события раньше. Никак не успевал...
   - Да нет, что ты! Весьма своевременная помощь, спасибо! - как раз наверх поднялась и девушка, которую Светозаров, в силу местных традиций и норм поведения просто обязан был представить: - Тиэль! Она любезно согласилась быть нашим гидом и проводницей в вашем прекрасном мире.
   Кажется, столичный целитель оказался единственным мужчиной, наплевательски относящийся к подобным женщинам, да и к женщинам вообще. Он только небрежно кивнул в сторону девицы и продолжил, обращаясь к иномирцам:
   - Насколько я понял, комнату для вас уже выделили?
   - Ну да. - ответил Прусвет: - Только мы дойти до неё не успели... Любезный, нам куда?
   Вопрос он уже задал трактирщику, который попытался ужом проскользнуть между стоящими на верхней площадке посетителями. Тот ткнул рукой в конец коридора:
   - Туда, там лестница на третий этаж. Прошу за мной!
   И опять продолжил маркиз Бейшун:
   - Понимаю, что вы хотите отдохнуть с дороги, освежиться и покушать, но осмелюсь напроситься к вам на получасовую беседу, как только вы будете к ней готовы. Заодно, я в меру своих скромных сил хотел помочь в заживлении перелома на ноге.
   Он уже и перелом успел рассмотреть!
   Дмитрий переглянулся с Прусветом, понял, что друг согласен, и совершенно проигнорировав проводницу, которая открыв ротик что-то собралась возражать, вежливо ответил:
   - Будем рады, пообщаться. Даже во время ужина. Так что через четверть часа - прошу к нам. Думаю, стол к том времени уже накроют.
   - Не сомневайтесь, ваше сиятельство! - тут же отозвался трактирщик, с уважением поглядывая на гостей, но с ещё большим пиететом прогибаясь перед Крайдаром. - Я сразу распорядился, и сын умчался на кухню.
   И первым, постоянно оглядываясь, двинулся по коридору.
   Тиэль, конечно же, не выдержала, и попыталась браниться прямо на лестнице:
   - Дмитрий, я ведь тебя предупреждала, любые приглашения и совместные трапезы ты должен согласовывать со мной. Тем более на людях.
   - Успокойся, малышка! - оборвал её совсем грубо Живой Ужас. - Приглашают не тебя и не к тебе. А если не нравится, можешь поискать для себя отдельную комнату. Да и в любом случае ты на детской кроватка будешь чувствовать себя неудобно.
   Трактирщик оглянулся уже в который раз и еле сдержался от давящего его смеха: на девушку иначе и смотреть было нельзя, настолько она была растеряна и ошарашена. Во время инцидента внизу, она и то в три раза спокойней и невозмутимее выглядела. А тут она вообще потеряла дар речи. Ко всему, молчащий Торговец ясно показал своим безмолвием, на чьей он стороне.
   А Дмитрий действовал так по той причине, что уже примерно представлял, какие этой ночью посягательства и претензии можно ожидать от девицы, давно желающей найти себе мужа. Так что пусть она заранее обломается, действия друга были признаны совершенно логичными и единственно верными.
   Комната оказалась настолько просторной, что, по сути, там можно было установить ещё одну двуспальную кровать и ещё один обеденный стол.
   - Первым делом надо обмыть раненого и поломанную ногу! - стал с порога распоряжаться разумный кальмар. - Тиэль, помогай Дмитрию снять сапоги! А то с моей силищей, я могу вообще...
   - ...Ногу мне оторвать! - хохотнул граф Дин, похромав к кровати и завалившись на неё спиной. - Уф! Неужели высплюсь?... А ты, любезный, - обратился он к замершему в дверях трактирщику, - Подгони нерасторопных с ужином. Мы моемся и кушаем ох как быстро!
   Когда они остались в номере втроём, ещё и от себя добавил услужливо крутящейся, но зло покусывающей губы девушке:
   - Как мужчина женатый, я не имею права прикасаться к чужим женщинам, а уж тем более спасть в нею в одной кровати и даже в одной спальне. Разве что с нами вместе будут ночевать иные свидетели.
   С минуту проводница молчала, а потом коварно улыбнулась:
   - Да? И ты ручаешься за себя и за свою неприкосновенность? Ладно, тогда посмотрим, как ты будешь вести себя в горах Амазонок!
   В тот момент Дмитрий большого внимания такой угрозе не придал. А её дальнейшие ворчания, что, мол, так нельзя поступать, не положено, безнравственно, - вообще проигнорировал, как комариный звон. Минут за десять помылся и к назначенному времени уже сидел на самом удобном стуле за столом, больную ногу вытянув и водрузив на табуретку. В ванной осталась только Тиэль, которая решил помыться основательно.
   Маркиз Бейшун, словно подглядывал, дожидаясь этого момента и постучавшись в дверь:
   - Я не опоздал? - дождавшись заверений что нет, и повторного приглашения войти, он расположился за столом, сразу приподняв свои сухонькие ладошки вверх: - На меня не смотрите, и угощать даже не пытайтесь! Я за вечер уже так переел, что двигаюсь с трудом.
   Припоминая, как этот человек мчался к помосту и как ловко огибал паникующие препятствия, оставалось только вежливо улыбнуться на такую скромную оценку своего состояния.
   - Ну раз, ты не будешь нас объедать, - решил Светозаров, всей мимикой показывая, что он шутит, - Значит придётся тебе, господин маркиз, рассказывать нам что-нибудь интересное. Пока мы червячка заморим...
   Кивая, Крайдар улыбнулся в ответ:
   - Давно не слышал такого выражения о червячке..., с молодости..., с тех пор как вернулся в наш мир.
   Друзья так и замерли, не донеся вилки с мясом до ртов.
   - Так ты..., из тех?..
   - Ну да, повезло полтора года попутешествовать и побывать в трёх мирах. В том числе удалось и Торговцев повидать..., - видя, как глаза иномирцев округляются, с непониманием уточнил: - Ну, кроме Крафы, разумеется
   Граф Дин попытался совладать с охватившим его волнением, и попросить наиболее бесстрастным по возможности голосом:
   - Интересно, интересно! И пожалуйста, о моих коллегах как можно подробнее.
  
  
   Глава четырнадцатая
   ОСОЗНАННЫЙ КОНСЕРВАТИЗМ
  
   Рассказ маркиза прерывался только два раза. Прибыл конюх с баулом одежды хозяйки кареты, а чуть позже и она сама присоединила к столу, в новом платье. Хотя на новых сотрапезников целитель не обратил ни малейшего внимания, просто делал паузы, пережидая, пока шум, стук дверей и скрип половиц стихнет. Кажется, он сам увлёкся воспоминаниями своей молодости, расстояние от которой оказалось неожиданно значительным: более сорока лет. А ведь внешний вид Крайдара заставлял любого постороннего считать, что ему не больше тридцати пяти, максимум сорок. То ли маленький росток и общая невзрачность детской фигуры создавали такое мнение, то ли тщательный и постоянный надзор за собственным телом.
   Скорей второе, потому что оно подтверждалось рассказом. Фактически для маркиза никогда не существовала проблема "кем стать?". С самого детства он чётко знал о своей приверженности к медицине и целительству, и приступил к их изучению раньше, чем научился читать. Может ещё и бабка в этом пособила, лучшая столичная травница и небывалая специалист по кожным заболеваниям. Сумела привить внучку должную страсть и похвальные стремления к рисункам, описаниям трав вместе с первыми игрушками. Она и сейчас была жива, являясь лучшей на своей стезе если уж и не во всём мире, то уж точно на данном континенте.
   Да и юный маркиз сумел удивить всех, а то и прославиться в юном возрасте. А когда оканчивал столичный университет, за огромные успехи в учёбе был вначале удостоен личной беседы с Крафой, а потом и поощрён продолжительным путешествием. Причём по историческим данным, его путешествие стало, чуть ли не самым продолжительным из ему подобных. Ведь большинство представителей молодёжи, заслуживших такое небывалое отличие, пребывало где-то там от нескольких недель до полугода, не больше. Да и то, чаще всего в одном мире. И уже только это говорило о незаурядных талантах Крайдара из рода Бейшунов.
   Суть его пребывания в иных мирах заключалась в пополнении теоретических знаний, а также в приобретении практических умений у тамошних, подобных ему специалистов. Полгода маркиз провёл в мире Акульем. Его уникальность сразу и раскрывалась в названии: все солёные моря контролировали безжалостные хищницы, обилие коих зашкаливало все разумные пределы, и совсем не соответствовали правильному биоценозу планеты. Но живущие на материках люди, остановившиеся на уровне развития примерно греческой Эллады, весьма и весьма умело пользовались иными дарами природы. Травами, фруктами и овощами они продлевали свою жизнь до ста двадцати лет и не переполнили свой мир только потому, что жёстко проводили политику контроля над рождаемостью. То есть в Акульем уже тысячу лет численность населения была нерушима.
   Да и болезни они, в своих рядах практически изжили, чуть ли не все, используя травы, экстракты из иных растений и создавая витаминные смеси из даров природы.
   Второй мир назывался Гроздь, потому что там была очень низкая гравитация, всего в треть от обычной. А потому растительность там существовала уникальная: достигала в высоту по полукилометра, и, сплетаясь ветками, корнями и стволами, создавала целые горы, холмы и стоящие на попа грозди, в которых и проживали чаще всего тамошние аборигены. Правда и животными мир Грозди изобиловал как никакой иной, что вообще устраняло вегетарианство как понятие.
   Люди там в среднем проживали только до сорока пяти лет. И такая высокая смертность проистекала из-за частых войн, нередких падений с высоких деревьев, и по причине банального чревоугодничества. Некоторые к пожилому возрасту становились такими тучными и малоподвижными, что могли обитать только на земле, где подвергались тройному риску быть съеденными тучей местных хищников или пасть от руки своих соплеменников. Причём часто свои же убивали только по той причине, что не желали иметь в своём коллективе прожорливую, ни на что не годную обузу.
   Существовало в Грозди всего лишь несколько крупных городов, где лучшие представители цивилизации пытались продвигать прогресс и старались найти путь к достойному, светлому будущему. Имелась даже академия целительства, где и пробыл молодой Крайдар около полугода. Изучал он там виды местных, лечебных растений и получал бесценный опыт по приручению диких животных.
   Подводя итог по пребыванию в первых двух мирах, маркиз сказал:
   - Как я понял, Высший Протектор мне дал возможности провести сравнительный анализ на тему: "Два образа жизни. Как надо и как не следует существовать". Крафа лично у меня интересовался, какие выводы я из всего познанного сделал, и как в идеале представляю организацию внутреннего распорядка всей цивилизации. Мои ответы ему очень понравились, он их одобрил, а потом и предложил: "А не хочешь ли побывать в совершенно ином мире, где всё тебе известное смешано в одну кучу с техническими новинками и даже с космической техникой?" Я согласился, не раздумывая ни мгновения..., после чего попал на Полигон..., и познакомился там с Торговцами...
   Как понимал маркиз Бейшун, Полигон находился в совершенно иной не просто вселенной, а в некоей замкнутой системе. Там имелось всего лишь три звезды, двадцать две больших, годных для обитания планеты, и около трёх сотен более мелких космических тел в виде лун, астероидов, комет и метеоритных роев. Причём и на некоторых лунах имелись вполне приличные условия для существования человека. Дальше, по периметру всего этого шарового скопления - чернела пустота. Чистое космическое пространство, сплошной вакуум.
   По крайней мере, так утверждали сами обитатели Полигона, а некоторые из них являлись великими учёными, а то и гениями. На дальние расстояние между планетами люди перемещались с помощью космических кораблей. Таким же образом шла и доставка грузов. А вот в пределах каждой планеты и некоторых крупных лун, могли действовать и перемещаться те самые Торговцы, с багажом на себе в один вес своего тела. Прыжки они совершали небольшие, не больше чем на десять километров за один раз, но, по существу, являлись в той цивилизации одними из самых незаменимых, важных и востребованных личностей. Численность этих умельцев соотносилась к остальному населению как один к девяноста девяти. То есть всего лишь один процент, мог куда-то перемещаться и что-то переносить таким вот уникальным, мистическим способом.
   А вот перейти в иные миры, как Крафа, никто из полигонцев, именующихся Торговцами, не мог. Да и местные перемещения они, как подчёркивалось не раз и отдельно, могли совершать только в пределах массивной гравитации больших космических тел.
   Про общество и его строение в мире Полигона, следовало сказать отдельно. Единой цивилизации, как таковой, несмотря на покорение и широкое использование космоса - там не существовало. Тысячи государств, сотни империй, миллионы прочных или тут же рассыпающихся союзов, дикие земли с людоедами и шикарные столицы с небоскрёбами, достигающими орбиты - всё это странно и порой несуразно соседствовало друг другом, переплеталось, смешивалось, антагонизировало, взаимоуничтожалось и постоянно возрождалось. Ни о каком едином правительстве, или хотя бы об общем союзе с едиными нормами поведения не могло быть и речи, его никогда не существовало. Хотя стоило признать, что попытки исправить ситуацию в этом направлении велись постоянно.
   Название мира никогда историками не оспаривалось и не подвергалось сомнению. А самые дальние упоминания и первые раскопанные человеческие кости датировались девятью тысячами лет. То есть по всеобщему мнению лучших учёных, мир был искусственно кем-то создан, заселён, обжит и обустроен, а потом безжалостно брошен на произвол судьбы. Или попросту контроль (связь, общение) было прервано по неизвестным техническим, политическим, моральным (нужное подчеркнуть ещё никому не удалось) причинам.
   Но подавляющее большинство полигонцев поиском истины никогда и не заморачивались. Полигон, так Полигон! Лишь бы самому выжить, да как можно лучше потомков обеспечить.
   Интересен был и сам момент пребывания Крайдара в мире Полигона. Гегемон его забросил в одну из самых мощных империй, в некий орден "Аквамариновых Торговцев", и адаптировался он в местную жизнь в большой тайне и при тщательно разработанной легенде. Причём и стажировался вроде в личной академии, созданной при ордене, а вот сохранение тайны, что он из иного мира, соблюдалось изумительно. Фактически о госте знали только кое-что сам высший магистр ордена, да парочка его наиболее приближённых соратников.
   Хотя чем внешне отличались "Аквамариновые Торговцы" от иных? Да ничем, кроме названия! Другие просто выбирали иные цвета или прилагательные к слову "торговец", иные кодексы, статуты, правила поведения, да украшали свои здания, одежды и документы личной символикой и прочей геральдической чушью.
   То есть о том, что существует некто, проникающий в мир Полигона извне, да попутно при этом проносящий и провозящий контрабанду - никто и не знал. Догадываться может, и догадывались, как наверняка и предполагали, но конкретных фактов не было ни у кого. Возможно даже у самого магистра "Аквамариновых Торговцев" наличествовали только домыслы и догадки. Ибо он пару раз пытался довольно осторожно выпытать у Крайдара хоть что-то о "благодетеле". А значит логично было предположить, что там Крафа скорей всего пытался себя представить как одного из хитрых, пройдошных, но только чуточку более могущественных Торговцев местного разлива.
   В чём же заключалась суть обучения молодого и талантливого маркиза? Как это ни странно, Гегемон предоставил в этом деле своему протеже полную свободу выбора. Можно было изучать космическую технику, учиться строить атомные реакторы, заниматься искусством или археологией, да хоть стать лучшим знатоком и специалистом по тамошней кулинарии. В том числе не возбранялось встречаться с Торговцами, выпытывать у них всё что угодно, в том числе и о сути непосредственно прыжков.
   Маркиз Бейшун оказался верен себе до конца: только изучение целебных растений и любых иных форм и способов целительства. Разве что не смог отказать себе и в таком невинном хобби, как попытки понять: каким образом полигонские Торговцы совершают прыжок. Всё-таки ему уже было с чем сравнить свои знание и ощущения: с Крафой то он уже путешествовал между мирами. И попробовав "прокатиться" на полигонце, был поражён скучностью и серостью эмоций. Серая вспышка в глазах и через две секунды - уже на новом местк. Ни тебе молний, ни громов, ни створов, о которых Протектор рассказал в нескольких словах.
   Также сильно отличались силы, необходимые для перемещений. А точнее говоря их заметное отсутствие. Нормальный, полный и при максимальной загрузке сил Торговец мог совершить подряд прыжков десять, не больше, а после получасового отдыха, ещё пять. Потом ему следовало отдыхать и набираться сил около двух суток. Без груза, и со скидкой на индивидуальность, эти результаты не имели слишком уж больших расхождений. Как ничего не давали и длительные изнурительные тренировки особо дотошных, желающих познать собственные силы "прыгунов"
   Такого подспорья как некий аккумулятор энергии для перемещений, в мире Полигона не существовало. Хотя над идеей создания такого девайса работали уже несколько тысячелетий лучшие умы цивилизации. Кстати утверждалось, что умение перемещаться у одного процента населения, существовало на Полигоне с момента его создания.
   И вот как раз последнее утверждение, сильно озадачивало внимательно слушающего Дмитрия:
   "Если история настолько длинна, то это не соотносится с теми данными, что мне предоставил баюнг Шу'эс Лав. По его утверждениям наша история насчитывает всего лишь четыре тысячи лет, и то, как максимум. Или на Полигоне не Торговцы, как таковые? А просто умеющие телепортироваться, к тому же искусственно созданные люди? Андроиды? Или нечто подобное? М-да! Сколько же новых загадок, о которых наверное и сам Крафа понятия не имеет, как к ним подступиться... Придётся спрашивать дальше..."
   И вновь засыпал Крайдара уточняющими вопросами. Один из которых звучал так:
   - Почему же ты сейчас рассказываешь всё без утайки?
   - А после возвращения в Янтарный, Высший Протектор дл мне полную свободу действий. Я сам могу выбирать, кто достоин и каких именно сведений. Это, во-первых. А, во-вторых: вы представители иных миров, которые и так обо всём знают. Ну и, в-третьих: вы уничтожили плагри. Хотя могли вообще улететь от города Эрегарта и сбросить уничтожение монстров на чужие плечи. А уж я хорошо представляю, что собой представляют эти чуть ли не бессмертные порождения кентавра и дракона.
   Граф Дин озадаченно крутанул головой, и покосился на сидящих с краешку стола Тиэль с мужем её сестры:
   - А как к тебе и к твоему путешествию относятся земляки?
   - Кто как. Хотя подавляющее большинство уважают моё право выбора. И я могу в любой компании рассказывать всё, что посчитаю нужным. Вряд ли кто, услышав о мире Полигона, на следующий день сядет и нарисует чертежи космического корабля. Или хотя бы сообразит, как сделать литиевую батарейку.
   Оба иномирца стали понимать, какова была цель сделанных когда-то для молодого целителя путешествий. И финальный вопрос верно сформулировал Прусвет:
   - Значит, ты остался в своих чаяниях и попытках продвинуть прогресс на позиции заядлого консерватора? А то и наоборот: стараешься уничтожить всё, что выведёт человека в космос?
   Прежде чем ответить, маркиз долго думал и непроизвольно терзал кончик своего носа. Но ответил всё-таки утвердительно:
   - Скорей всего консерватор. Ибо насмотрелся более чем достаточно, к чему приводит спешка, хаос и жажда наживы. Хочется избежать этого в нашей истории. Хотя стараюсь делать всё, чтобы поступь прогресса не затоптала наши высшие моральные ценности, которые прививались тысячелетиями. Ведь технический прогресс, если уж сдвинется, то его нельзя будет остановить. А значит выходить на финишную прямую следует только с чётким осознанием того, что следует делать и с непоколебимыми моральными устоями в сознании. И многого мы уже достигли на этом пути: практическое единовластие на планете, одинаковые, непререкаемые для всех законы, единые жизненные прерогативы и единое, уже никем не упрекаемое языковое пространство. Во всех иных случаях менять извечный уклад жизни - категорически нельзя.
   Как ни странно, но оба гостя из иных миров были вынуждены согласиться с такими утверждениями. Уж они на эту тему могли привести тысячи печальных примеров, один грустнее второго. Так что оспорить подобный консерватизм, было бы слишком опрометчиво, оставалось только кивать и помалкивать.
  
  
   Глава пятнадцатая
   ДУЭЛЬНЫЙ КОДЕКС
  
   Только тогда, кивающий Светозаров заметил, что беседа вместо получаса растянулась на два часа. А будь время и возможность, не закончилась бы и с рассветом:
   - Засиделись мы... Хе-хе! А мне бы ещё самолечением заняться...
   - Готов помочь! - тут же вскочил маркиз на ноги. - Или, если позволишь, хотя бы понаблюдать за процессом твоего воздействия на кость.
   - Да, пожалуйста! - Дмитрий прилёг на кровать, постарался устроиться как можно удобнее, намереваясь потом так и заснуть в полной недвижимости. - Но к слову о законности: что с вызовами меня на дуэль? Насколько они правомочны и как мне на них реагировать?
   - О! Это настолько сложная и запутанная для обывателей процедура, что при чётком её знании, можно сотворить и ответить что угодно. Разве что любой и так знает: отказаться раненому от поединка - совсем не зазорно. Скорей позор будет тому, кто осмелился вызвать. Ну и есть ещё масса нюансов, не исполнив которых, все вызвавших тебя на дуэль могут быть ещё и наказаны, в том числе и немалым денежным штрафом.
   - Их ещё и накажут? В том числе? - подивился Прусвет, стаскивая вторую половину застеленной кровати на пол. - Ха! И каким образом?
   - Тонкостей я сейчас не знаю, там с этим вопросом Юлиана Дарнст справится... Ах, ну да, я ведь о ней ни слова не сказал: это та сильная и решительная женщина, которая мне помогала успокоить разошедшихся смутьянов. Юлечка у нас в высоком воинском звании, генерал, и командует не вольной рыцарской братией, а имперской дивизией. И помимо всего является главным мировым судьёй по всем вопросам касающимся поединков. Так что я уверен, она уже использовала одно из наказаний: заставила сразиться вначале всех троих друг с дружкой.
   - Такое возможно? - удивлялся Торговец, уже приступив к более усиленному и глубокому лечению, которое он начал ещё сидя за столом.
   - Есть такие правила, запрещающие вообще вызывать раненого на бой, - пояснил Крайдар Бейшун, поставивший стул рядом с кроватью, и пристально вглядываясь в суть ведущегося лечения. Но говорить это ему на иные темы не мешало: - Но есть и такие, что запрещают вызывать сразу нескольким обиженным. Должен быть только один. А значит им следует определиться: кто будет всё-таки выступать против тебя. И вот когда они набьют друг другу изрядно морды в кулачном бою (а другого выбора Юлечка им не назначит и открутиться им никак не удастся!), победитель имеет как бы право продолжить предъявлять претензии к тебе. А как только предъявит, так на него и падёт страшный штраф, полагающийся по иным пунктам дуэльного кодекса... Ого! Как у тебя лихо получается!
   Последнее он восклицал по поводу наблюдаемого лечения. Затем с минуту в комнате царила тишина, которую маркиз нарушил признанием:
   - Вынужден признать, что моё вмешательство только повредило бы... И все твои..., хм, коллеги такие умельцы?
   - Все, не все..., но вот мой старый приятель Тител Брайс ещё и не такое умеет. Он мне недавно, после сотрясения моего мозга и частичной потери памяти, только ладони к голове приложил минут на пять, и я стал как новенький. Сразу всё вспомнил..., м-да...
   Сейчас он тоже вспомнил о своей супруге, и вновь озабоченно прислушался к зову крови. Сашенька спала, причём вполне спокойно и с ощущением полной безопасности.
   Как ни странно, Крайдар что-то такое почувствовал:
   - А куда это ты "уходил"?
   - Явно было заметно?
   - Совершенно незаметно. Просто я как-то ощутил, что ты прислушался к чему-то очень далёкому и призрачному. Скорей по твоей ауре можно было прочитать...
   "Как интересно, - взял Дмитрий себе на заметку, - Надо будет потренироваться и делать всё так, чтобы никто со стороны не мог заметить мои действия, а уже тем более понять..."
   Попутно он не забыл пожалеть своего утреннего дуэлянта, заодно меняя тему разговора:
   - И большим штрафом его накажут?
   - Мало не покажется, - проворчал маркиз.
   - Но если я соглашусь, то штрафа не будет? И я могу выбрать оружие для дуэли?
   - Ну да..., оба ответа положительные... Можешь хоть перетягивание каната выбрать..., ха-ха, ради смеха.
   Местный целитель прекрасно понимал возможную ситуацию даже при таком действе. И она у него ничего кроме смеха не вызывала.
   - Тогда я скорей всего разомнусь с утра перед завтраком. Способ поединка, выбираю после твоего совета: потягаем канат.
   - Отлично! И прошу прощения, что не дал толком выспаться. За двадцать минут до завтрака, я поднимусь за тобой. Для поединка и пяти минут хватит... Спокойной ночи!
   Когда гость ушёл, Прусвет первый огласил самое главное правило для оставшихся:
   - Не вздумайте в течении ночи дотронуться до кровати. Ночью передвигаться босиком не создавая вибрации. - На это заявление друга, Светозаров только и показал большой палец, после чего тот продолжил распоряжаться: - Тиэль спит на детской кроватке, а с тобой, парень, я поделюсь вот этими одеялами. А мне и перины хватит...
   Вполне естественно, что разбалованная матриархатом женщина возмутилась до всей глубины своей широкой, жаждущей любви души:
   - Чего это ты тут раскомандовался?! Твоё место для сна - в каменной стене!..
   - Нетушки! Как истинный эстет и сибарит я тоже люблю на мягком спать.
   - И это моё право спать возле Дмитрия, оберегая его покой..., - после этих слов двушка вышла к кровати, как бы загораживая Торговца от разумного кальмара.
   Но он-то прекрасно увидел мимику своего друга и его одобряющие жесты:
   - Цыц! - своим выкриком он заставил бедняжку присесть от испуга и от направленного акустического удара. - Немедленно ложись и больше ни слова! Иначе я тебя усыплю словно дикое животное.
   Готовая заплакать, Тиэль обернулась на Светозарова, но тот лишь бессильно развёл руками:
   - Да, он такой! Может и усыпить... А разбудить даже я не сумею... Так и останешься спать, проспав вначале завтрак, а потом и наш отъезд.
   Подобной угрозы девушке хватило. Через пять минут, когда погасили свет, она дисциплинированно лежала на детской кроватки, просунув свои симпатичные ступни между прутьев решётки. Но какие у неё при этом были глаза! Если бы взгляд мог убивать, кромсать и жечь, от Прусвета осталось бы только маленькое облачко пара, не больше. Но ни друзья, ни молчаливый конюх этим не заморачивались, заснули моментально. Усталость брала своё.
   Ночь прошла хорошо, безмятежно и без кошмаров. И когда раздался вежливый стук в дверь, большинство компании оказались выспавшимися и бодрыми. И только официальная хозяйка кареты раскрыла глаза с трудом, а подниматься начала со стоном. Сразу было заметно, что она уснула не сразу, а ещё долго предавалась философским размышлениям о жизни вообще и о своём месте в мирозданье в частности.
   Но тормошить девицу и поторапливать никто не стал. А уж тем более терпеливо ждать, пока она смилостивится оправиться и выйти к завтраку первой.
   Конюх тотчас выскочил за дверь, провожаемый поощрительным хлопком по спине: умчался осматривать коней и проследить за соответствием упряжи. Прусвет сразу нырнул в стену, пытаясь успеть везде и немедля, а опробовавший почти зажившую ногу Торговец, в сопровождении маркиза Бейшуна отправился на один из внутренних дворов, как раз и предназначенных для подобного времяпрепровождения: поединков.
   К собственному сожалению Дмитрия, похвастаться полным излечением он не мог, хотя в пути можно будет завершить лечение всего лишь за полдня. Поэтому ногу нагружать сразу не стал, а костыль с собой всё-таки прихватил и можно сказать, использовал по назначению.
   Количество людей, которые собрались глянуть на поединок, можно было предвидеть. Пришли все! Даже те, которые только что встали не из кровати, а вылезли из-за столов. Даже они помнили что, где и как. Так что лица зрителей были ну очень разными. Но самым колоритным и разноцветным казалось лицо непосредственного дуэлянта. В отборочном турнире, который устроила безжалостная Юлиана Дарнст, победителю досталось от соперников не слабо, мягко говоря. Синяки, ушибы, ссадины, потертости и один глаз почти заплывший. Не помог снять опухоль прикладываемый почти до финальной разборки кусок льда к лицу.
   "Нелегко здесь доказать свои претензии! - внутренне посочувствовал противнику Светозаров. - А не согласись я сюда спуститься, бедняга вообще бы в одной рубашке рваной остался..."
   Как ни странно, предварительный турнир прошёл силовой акробат, одолевший двух рыцарей. Наверняка применил всё своё умение кулачного бойца, тогда как привыкшие к железу воины больше полагались на мощь привычного оружия и на умение владеть им. Потому в банальном мордобое и проиграли.
   И хоть личико атлета было слишком уж разукрашенным, бугрящиеся по всему телу мускулы, вызывали невольное уважение. Такой мог и мамонта перетянуть.
   Кстати правила поединка оказались довольно двусмысленными. По центру каната, красная ленточка. Перетянул её к своей полоске на земле - победил. И можешь при желании праздновать победу. Но! И это оказывался ещё не финал! Конец каждого каната закреплялся на поясе каждого из соперников. Причём оставался кусок свободного каната у ног, длиной метров десять. И при желании, а то и лихой злости, победитель имел право тянуть на себя канат и дальше. До тех пор пока не перетянет за свою черту и соперника. А потом имел право попросту избить соперника. Опять-таки, если тот даст себя избить и не сможет оказать достойного сопротивления.
   То есть шанс у акробата был в двух вариантах из трёх, и он мог-таки добраться до шкуры нарушителя вчерашнего праздника. Ему либо следовало затянуть Торговца к себе, либо дождаться пока тот его перетянет.
   Так быстро, но сжато объяснила условия боя Юлиана Дарнст. Напоследок добавила извиняющимся тоном:
   - Больше ничего сделать не смогла. И зря ты принял вызов, ой как зря..., всё-таки свои умения целителя ты применить не имеешь права.
   Дмитрий внутренне на это лишь рассмеялся, успевая заметить, как ему с задором и понимающе подморгнул Крайдар. Для того, чтобы совладать с противником вполне хватит и мизерной частички силы Торговца. Так что выйдя на позицию, и дожидаясь пока вокруг пояса его обвяжут канатом, граф Дин произвёл нужные манипуляции. Нарастил перед здоровой ногой никому не видимый малый щит, в который мог прочно упереться подошвой сапога. А затем нечто подобное сотворил и с костылём. Тот теперь мог стоять нерушимо, не падая, выдерживая вес всего тела. А потом, после залихватского свиста от судьи поединка, только чуточку ускорил мышечные сокращения внутри собственного тела.
   После чего силовой атлет как ни упирался ногами, стал маленькими рывками двигаться вперёд. Разница в мускульной силе сказалась сразу. Да и техника у иномирца оказалась выше: он не тянул тупо и однотонно, а делал это резкими рывками, не давая сопернику закрепиться на одном месте.
   Так что зрелище продлилось всего лишь минуту. Красная ленточка пересекла черту победителя. А дальше Торговцу и смысла волочь не было, добивать побеждённого он не собирался. Тот правда сам решил пойти на хитрость, в самый последний момент создать видимость такого рывка от соперника, что жертва якобы сам покатилась к победителю. Недолго катился: до ног той самой Юлечки, которая внешне от атлета ничем не отличалась. Встать он не успел, потому от мощного пинка по печени покатился в другую сторону. Ещё и сопровождаемый язвительными словами:
   - И не жалко тебе денег на лечение? Могу ведь и почки отбить!
   Воров здесь не было... Зато имелись всё себе позволяющие женщины.
   Затем все своими компаниями подались на завтрак. А маркиз Бейшун пригласил гостей, за свой стол, так сказать. Причём даже криво не посмотрел на конюха, которого усадил рядом с собой граф Дин, а уж на раскрасневшуюся от обиды Тиэль вообще внимания не обратил:
   - Насколько мы поняли, лететь ты дальше не можешь, а потому путешествуешь на карете, - начал он. - Поэтому мы предлагаем своё сопровождение. Поедем верхом я, и генерал Дарнст. Она же выбрала и нескольких десятков рыцарей из своего отряда.
   - Не стоит так беспокоиться, - попытался отмахнуться Светозаров. - Мы и сами к вечеру доберёмся.
   Но Крайдар огорчённо помотал головой:
   - Я тебе ничего не рассказал о дальнейшем пути, времени не было. А ведь чем ближе к горам Амазонок, тем биваки на дорогах стоят гуще, а придурков в них - как желудей под дубом. В столице принято решение пока не посылать добровольцев к священному колоколу, потому как плагри уничтожены, а к обломкам крепости везут резервное устройство связи и нового хранителя к нему. Так что фактически только ты, Дмитрий, имеешь право добраться до Клоца и ударить в него.
   - Да нет проблем. Доберусь и ударю.
   - Ты не понял, поэтому повторю тебе ещё раз. Ты не знаком с нашими реалиями и не обратил внимания на слово "придурки". Почем имперское войско держит по дальнему предгорью войска и ими командуют такие знаменитые генералы как Юлиана Дарнст? Да потому что во внутреннем кольце собираются самые агрессивные, отчаянные, любящие риск особи. Обоих полов. Вот как раз они и доставляют больше всего беспокойства своими драками, дуэлями, а то массовыми походами с нежданными лозунгами "Наказать соседа!" Ну и там, внутри этого кольца, очень многие мужчины попросту отдыхают от царящего у нас матриархата. Таким бесшабашным рыцарям ничего не стоит хоть меня, хоть тебя на дуэль вызвать и преградить дорогу кому бы то ни было. Вот потому и следует туда мчаться только внушительным отрядом.
   Дмитрий строго посмотрел на Тиэль, мол, почему не поведала про предстоящие трудности на дороге? Но та лишь криво улыбнулась и резонно заметила:
   - Собиралась ведь в пути с самого утра рассказывать. У меня вчера и так рот не закрывался!
   Пришлось признаться:
   - М-да! А мне казалось, что уж всяко разно до колокола добраться проблем не будет... Почему же Крафа дублирующего колокола в самой столице не установил? К чему эти сложности?
   Маркиз только руками развёл и закатил глаза так, словно смотрел на небо. А вот бравая генерал проворчала:
   - Иначе нельзя... Иначе эти бешенные буяны весь мир перевернут... Надо давать им выплеснуть негативную энергию...
   Маркиз добавил:
   - Вот как раз один из поводов для моего консерватизма. Чуть ли не самый основной. Почитай за тысячи лет от разбойников избавились, воровство изжили, а вот с дебоширами да скандалистами справиться не можем. Трудно выжечь в себе звериное начало...
   Юлиана выпила одним глотком остатки чая в большой глиняной кружке, встала, но перед тем как податься во двор, доложила:
   - У нас всё готово! Можем отправляться в путь немедленно!
   Так как она не уходила, да и Крайдар выжидающе смотрел на Торговца, тому пришлось кивнуть:
   - Хорошо, минут через пять трогаем. Нам только вещи забрать из комнаты, с трактирщиком расплатиться, да Прусвета дозваться...
   И словно по заказу над столом завис выплывший из стены разумный кальмар:
   - Чего меня звать? Я сам по себе прихожу..., когда вкусно пахнет, - и всеми четырнадцатью щупальцами стал сгребать обильные остатки пищи со стола. А проще говоря, делал себе гигантские бутерброды.
   - Ладно, ты тут доедай, а мы в номер за вещами и моим оружием. Или что-то срочное хочешь сказать?
   - Фофом! - прошепелявил Живой Ужас с полным ртом. - Ф фути!
   - Понятно, что в пути, понятно что потом..., - посмеиваясь, Дмитрий двинулся к центральной лестнице, и уже на втором этаже его поджидал тот самый, вчерашний сопровождающий. Оказалось - и в самом деле хозяин данного заведения. На тарелочке лежал счёт, как в лучших гостиницах любой уважающей себя столицы. Предлагалось клиенту ознакомиться и оплатить.
   Но когда гость вчитался в список и посмотрел на сумму, улыбка сползла у него с лица. Там красовалась сумма в двадцать пять золотых:
   - Э! Мил человек! Неужели мы столько наели и напили?
   - Еда, вместе с ночлегом, три золотых, - стал пояснять трактирщик. - Всё остальное: покрытие убытков и поданные счета за излечение травм. Пусть и нечаянная, но вина твоя, а нам терять лицо и репутацию негоже. Плати!
   По сути, Дмитрий не прочь был заплатить. Потому что и в самом деле чувствовал себя виноватым. Никогда в жизни не мог себя представить так нелепо и сокрушительно падающим. Но одно дело, если бы его попросили, объяснили, растолковали... Тогда вопрос бы решился без лишнего канцеляризма. А вот слишком жёсткое требование почему-то неприятно зацепило, и уже полезшая за деньгами в карман рука, остановилась на полпути. Ну и сразу мысли появились в голове соответствующие:
   - Пошли за мной! - не поленился спуститься в зал, к помосту, где всё и произошло. И уже там стал втолковывать напрягшемуся трактирщику: - Я ведь почему упал-то? Костыль на что-то скользкое надавил. Но это ладно, кто бросил объедки на пол и кто их вовремя не убрал, виновных искать не будем. А вот за что я здоровой ногой зацепился? Вон, присмотрись..., видишь?!
   И ухватив за шиворот ткнул изогнувшегося хозяина мордой в пол. Тот прекрасно рассмотрел торчащий на три сантиметра гвоздь с широченной шляпкой, и что-то забубнил себе под нос оправдательное. Но Торговец его не слушал:
   - Поэтому теперь я выставляю тебе встречный счёт на тридцать золотых! Писать не буду, просто перечислю: за полученные травмы при падении, за моральный вред при ругани невинно пострадавших, за полученные здесь унижения, которые никто из персонала даже не попытался предотвратить, и за бессонную ночь в преддверии тяжкой и смертельно опасной дуэли.
   И уронив мужика на пол, двинулся опять в путь за своим оружием. На этот раз ему уже никто не помешал вооружиться, но когда спустился вниз, был встречен целой делегацией, окружавшей помятого трактирщика. И впереди всех дружной стеной стояло трио женщин, которые по местному де-юре и являлись истинными хозяйками всего постоялого двора. Перебивая друг дружку, а может тем самым поддерживая себя морально, они с пеной у рта попытались доказать, что встречный счёт ничем не оправдан и нереально огромен.
   Не желая их слушать, да вообще жалея о массе потраченного времени, Торговец попросту ударил по их аурам волной малой мышечной заморозки. Что сразу привело к невозможности шевелить языком и лицевыми мышцами. Рёв сразу же прекратился, вся группа замерла с открытыми ртами и выпученными глазами, а удаляющийся постоялец, по-барски махнул ручкой на прощанье:
   - Ладно, чего уж там, разницу в пять золотых я вам дарю. Пусть это будет подарков за остроту ощущений.
   Тиэль уже давно сидела в карете, видимо и в самом деле убоявшись, что её могут тут бросить, а как только и граф уселся, кучер залихватски щёлкнул бичом, и с криками тронул весь экипаж в путь. Прусвета ждать не стали, зная, что он в любом случае нагонит в пути. Отряд рыцарей сопровождения тоже пришпорил своих коней, по ходу движения, уже на дороге, пристраиваясь впереди и сзади кареты. Генерал Юлиана Дарнст двигалась в авангарде, тогда как целитель Крайдар Бейшун - командовал арьергардом.
   Чтобы достичь цели до наступления темноты, предстояло мчаться весь день.
  
  
   Глава шестнадцатая
   ПИКАНТНЫЕ ПОДРОБНОСТИ
  
   Прусвета долго ждать не пришлось, он догнал путников уже к концу первого километра. Проник сквозь стенки кареты и расположился на своём законном месте:
   - Уф! Так и не успел перекусить, как следует! - пожаловался он другу. - А ведь нам предстоит нелёгкий денёк..., скорей всего и неприятности себя ждать не заставят...
   - Нашёл чем пугать, - проворчал Светозаров, оглядываясь на дорогу через заднее окошко кареты. - Нам в последнее время постоянно не везёт, пора привыкнуть.
   - Я это к тому, что слишком многие решили тебе всё-таки отомстить. - Разумный кальмар сделал паузу, но кроме тяжелого вздоха, вопросов так и не дождался. Поэтому начал перечислять по собственной инициативе: - Рыцари, проигравшие в отборочном поединке, унеслись сразу же с полусотней своих товарищей. После проигранного поединка умчался со злобными выкриками в твой адрес и силовой акробат. Судя по тому, что его сопровождало только два товарища, остальные отправились в дорогу заблаговременно, среди ночи. Ну и когда ещё пыль за тобой не улеглась, владелицы постоялого двора отправили сразу три почтовых голубя, которые ринулись по нашему направлению. То ли записки там слишком короткие, то ли были заготовлены заранее. И всё это в сумме, учитывая собравшихся в предгорьях любителей подраться, настраивает на весьма пессимистический лад.
   - Может это просто некие совпадения?
   - Не тешь себя иллюзиями! - Прусвет раздражённо фыркнул. - Тем более я сам подслушал разговоры на кухне между прислугой и поварами во время завтрака. Те прямым текстом говорили, что убывшие рыцари оскорбления своей чести прощать не собираются, а труппа акробатов - вообще редкостные драчуны и грубияны. Тебя заранее списали в покойники и от всей души жалеют. Ну и последний штрих: прежде чем покинуть трактирный зал совсем, я чуток в стене поторчал, прислушиваясь. Так главная бабища, как только опять говорить смогла, заорала дурным голосом: "Он нас обокрал! Убить негодяя!" Поэтому нетрудно догадаться о сути посланий в голубиной почте.
   Ничего не оставалось, как кивками выразить согласие с такими выводами и проявить немалую озабоченность происходящим. И теперь получалось, что отряд сопровождения совсем нелишний. Даже наоборот: слишком малочисленный. Но не по той причине, что трудно будет справиться с агрессивными мстителями. Уж для этого у иномирцев всяко хватить как имеющегося оружия, так и сил собственных. А по причине возможных человеческих жертв. Ведь если бы генерал Дарнст взяла с собой сотню, а лучше две сотни своих воинов, то никто бы и не осмелился нападать на такое мощное кавалерийское соединение. А так, когда воинов только чуть больше трёх десятков, некие буйные головушки могут посчитать это для себя не преградой.
   Но раз ничего противопоставить грядущим событиям нельзя, то и напрягаться заранее не стоило:
   - Час, а то и полтора у нас в любом случае будет спокойным, - почему-то решил Торговец. - Всё-таки здесь расположены имперские войска и помощь может подоспеть очень быстро. Поэтому нападут на нас где-то там, гораздо дальше... Если вообще нападут! А так как времени терять нам никак не стоит, то с удовольствием послушаем нашу прекрасную Тиэль. Расскажи нам, о чудная прелестница, о всех известных тебе деталях рыцарской вольницы, да и о самих горах поведай.
   По ауре местного экскурсовода, явно читалось нежелание вообще что-либо рассказывать. А уж делиться самыми интересными секретами - тем более. Но начала она довольно бодро и якобы в охотку:
   - Все подробности мне неизвестны, я всё-таки не рыцарь..., да и про сами горы, мне мало что известно..., - при последнем утверждении в ауре мелькнули сполохи откровенной лжи. - Но всё что знаю, всё расскажу.
   И она довольно витиевато, можно сказать с вдохновением и восторгом принялась описывать царящие в предгорных долинах нравы, порядки и отношения. С особым экстазом и придыханием рассказывала о блистательных турнирах, поединках, посвящениях дамам и любовным альянсам самых знаменитых и прославленных женщин.
   И похоже она могла на эти темы говорить сутками напролёт, подтверждая тем самым догадки, что любая двинутая мозгами барышня только и мечтает попасть на турниры и стать там королевой посвящений.
   Но если больше сосредоточенный на лечении поломанной кости Торговец ещё мог слушать, то Прусвет не выдержал:
   - Да ладно тебе всё о балах да поединках! - остановил он рассказ девушки на полуслове. - Лучше рассказывай, что собой представляют те таинственные недра? Как сквозь них пробираться к колоколу? И какие там могут быть наибольшие трудности?
   - О! Трудностей там - хоть отбавляй! - как-то слишком уж злорадно воскликнула Тиэль. А потом опять прикрылась ложью: - Только вот что там конкретно и как, я только краем уха слыхала. Поговаривают о каких-то лабиринтах, вулканах с раскалённой магмой, и о страшных зверях. То есть пройти к священному колоколу - это и в самом деле великий подвиг. Его удаётся совершить только одному из сотни. Остальные либо получают страшные ранения и выносятся товарищами, либо сами возвращаются с полпути, не в силах прорваться дальше, либо погибают. Но те, кто возвращаются Героями, захватив возле колокола свои награды, становятся прославленными на весь мир. Про их подвиги и отвагу слагают песни и целые легенды!
   Упоминание о наградах, заинтересовало Торговца:
   - Неужели сам Крафа награждает?
   - Ни в коем случае! Да и не является он для таких мизерных целей в наш мир! - прямо-таки возмутилась рассказчица. - За ложный вызов, он убивает рыцаря немедленно, а потом труп бросает в паутину небытия ближайшей пещеры, где тот в течении парочки дней превращается в бальзамированную мумию. Кстати именно через эту пещеру и надо пройти прибывшим на самом последнем участке пути. Висящие над ними мумии словно предупреждают: "Одумайся, прежде чем зазвонить в священный колокол!" Правда я точно не помню, может мумии висят под ними...
   - То есть рыцари порой совершают подвиг прохода просто так? Без нужды звонить в колокол?
   - Ну да! Отправляются либо в одиночку, либо по двое или по трое. Да, по сути, и каждый обитатель рыцарской вольницы мечтает совершить в своей жизни "касание к Клоцу". Только - касание. Но и за это они получают награды.
   - И кто выдаёт им подарки?
   - Да там есть какая-то конструкция..., - девушка покрутила перед собой ладошками, словно изображая то самое неведомое устройство, - Из которой, после касания колокола рукой, появляется специальный обруч на голову для рыцаря. Всегда по его размеру, с выбитой датой и с персональными украшениями в виде россыпи небольших бриллиантов. Вдобавок герой и его потомки сазу же переходят в дворянское сословие. Ну и понятно, что награда стоит целое состояние, хотя случаи его продажи можно пересчитать по пальцам одной руки. В основном это высшее отличие передают из поколения в поколение, всегда упоминая к рыцарскому и дворянскому титулу дополнение в виде "Обладатель Обруча Героев".
   Светозаров, нисколько не интересующийся такими льготами, только скептически покрутил головой, мысленно дивясь отработанной в этом мире схеме уничтожения самых агрессивных скандалистов. Видно было, что Крафа и здесь применил свои прославленные хитрость и сообразительность.
   А вот Прусвет продолжил расспросы:
   - И какие ещё награды ожидают воина, вышедшего живым из недр?
   И уже в который раз Тиэль не только соврала, но и вообще ушла от ответа:
   - Понятия не имею. Люби разное болтают... Но уже точно потом герои не бедствуют и почти любой из них имеет возможность добиться стремительного роста карьеры на любом поприще государственной деятельности. Однажды один из них даже стал императором. А вот ты, Дмитрий, хотел бы стать императором?
   Пока мужчина задумчиво на неё смотрел, ответил разумный кальмар:
   - Он бы уже давно, если бы захотел, стал императором. А там где он обретается, звание Торговец порой и более знаменито, более значимо и почётно чем титул императора.
   - Ну мало ли, что думают где-то там, у вас! - недовольно скривилась девушка и принялась с жаром доказывать: - Зато у нас наверняка в тысячи раз лучше. А такой прекрасной столицы, чем у нас, уж точно нигде больше не существует! И женщины у в Янтарном - самые прекрасные! Это Высший Протектор особо и всегда подчёркивает.
   Подобная горячность Дмитрию импонировала. Да он и сам считал, что местечковый патриотизм надо поддерживать и поощрять везде и в любом случае. Иначе все без исключения в итоге попрутся жить в столицы. Попробуй их потом рассели по околицам и дальнему пограничью! Разве что глупых женщин было жалко, которых Гегемон зомбирует и ментально обрабатывает для своих утех.
   Но про своё матримониальное положение лишний раз напомнить не помешает:
   - Я человек женатый и меня ваши женщины нисколько не интересуют. И по нашим понятиям супружеская, и уж тем более осознанная измена - это недопустимо, аморально и плохо во всех смыслах.
   Местная экскурсовод несколько приуныла, но сумела вычленить одно интересное для себя слово:
   - Осознанно? А что, неосознанные измены разрешаются?
   - Нет. Это тоже карается. Разве что могут быть оправдательные обстоятельства, независящие от человека..., - граф несколько смутился, вспоминая о своих грехопадениях с Тани Хелке. - Например: временная потеря памяти..., или крайнее помутнение рассудка..., или насильственные действия. К последним, относится и попытка твоего ментального воздействия на меня, классифицирующаяся как насилие. Карается очень строго, я бы даже сказал - жестоко. Но в любом случае, существует и вина пострадавшего...
   - Это как?
   - Да попросту нельзя создавать такие ситуации, когда возможно банальное насилие
   - Ага, поняла! Это такие ситуации, когда легкомысленный мужчина попадает в комнату сразу с несколькими игривыми женщинами? Или когда глупая девушка укладывается спать в окружении десятка озабоченных долгим воздержанием мужчин?
   - Примерно..., суть ты поняла правильно. Но раз мы уже с этим вопросом разобрались..., то давай ещё раз подробно расскажи всё, что знаешь о горах Амазонки. А я на привале уточню неясности с маркизом Бейшуном. Да и генерал Юлиана наверняка много знает по этой теме.
   Недовольство и досада так и взвивались тёмными вихрями в ауре Тиэль, но внешне это проявилось. Спокойным, размеренным голосом она стала рассказывать о припомненных, совершенно неважных мелочах.
   Иномирцам такое слушать было скучно и неинтересно. Но Торговец мужался, всё-таки, а вот Живой Ужас заскучал. Совсем заскучал. И решил развеяться:
   - Пойду, прогуляюсь. Заодно дорогу впереди проверю. Как бы там какие мстители не окопались.
   В который уже раз, выглянув в окно, Дмитрий остановил товарища недоумённым вопросом:
   - Ты о чём? Чай не на глухой лесной дороге находимся, так что, какая может быть речь о белорусских партизанах или о разбойниках?
   Почти прямой тракт, уложенный тщательно подогнанными плитами, мог явиться примером для подражания даже в современной России. По нему могли на максимальной скорости разминуться самые широкие и громадные кареты. Да плюс плотно укатанная обочина впечатляла, по которой двигались крестьянские телеги, да массивные арбы запряжённые волами. Движение в обе стороны, даже на участках сквозь величественные дубравы, было более чем интенсивным, а в пределах частых населённых пунктов - порой, и пробки небольшие возникали. Учитывая это, да ещё и солидное воинское сопровождение, сама мысль о каком-то нападении казалась Торговцу абсурдной.
   Но разумный кальмар придерживался иного мнения:
   - Уж с твоим опытом должен знать, как оно порой бывает. Могут попросту расстрелять всех из арбалетов, когда мы будем проезжать через посёлок или через лес. А в густом бору и того проще: можно обстрелять только нашу карету, после чего преспокойно уйти. Ведь всадники не смогут преследовать пешего среди буйной растительности.
   На такие резонные рассуждения граф Дин попросту кивнул, а оставшись с девушкой наедине, подчёркнуто холодным тоном поторопил её:
   - Не молчите, барышня, не молчите! Продолжайте свой подробный рассказ.
   Лоб её покрылся складками, от усилий вспомнить, на чём остановилась, а потом речь опять полилась без остановки. Тогда как Светозаров, слушая только частью сознания, стал размышлять о последних словах своего друга.
   Прусвет быстро мог двигаться только в воздушном пространстве или в вакууме. Причём очень быстро: когда ускоритель работал исправно, они развивали скорость до двухсот километров в час. А вот пронзая камни, пусть даже и налегке, без груза, скорость падала до скорости быстро идущего пешехода. К тому же в особо твёрдых породах с кристаллической структурой, двигаться кальмару приходилось вдвое медленнее.
   То есть возникал вопрос: удастся ли ему заблаговременно обнаружить место гипотетической засады? Ведь его прекрасно видно издалека в дневное время, и ушедшие вперёд недоброжелатели о нём знают. Следовательно, заметив, могут притвориться простыми обывателями, и только в последний момент схватиться за лежащий осторонь, а то и припрятанный арбалет. Сам Торговец не опасался подобного нападения, создать вокруг себе должный силовой щит - несложно. А вот защитить попутчицу следовало обязательно. Потому что она являлась самым слабым звеном всего отряда, не имея на себе даже кожаных доспехов.
   Вот граф и приступил к созданию несколько иной защиты, которая бы прикрыла сразу двоих пассажиров кареты. Раньше он такого не делал, поэтому пришлось изрядно поднапрячься, задействуя все свои умения и способности. Несколько сбивало и не давало должного настроя необходимость завершить лечение уже почти сращённой кости. Туда тоже уходил порядочный ручеёк силы и внимания. Но так как никто и ничто не мешало, должные силовые щиты были созданы, укреплены подпиткой из кристалла-накопителя и даже зафиксированы на контур всей кареты.
   Несколько лишний расход запасов, но зато так ехать было намного спокойнее.
   Через час вернулся и Прусвет, с каким-то кряхтением и фырканьем протискиваясь в карету:
   - Чего это ты тут намудрил? - спросил он у товарища, на одном из иномирских языков, непонятном для их попутчицы. - Я еле сквозь эту гадость проскользнул!
   - Против стрел, болтов и даже тяжеленных копий сгодится, - похвастался Торговец. - А то ты меня слишком запугал своими опасениями. Кстати, высмотрел что-то интересное?
   - Ничегошеньки! - заявил с некоторой злостью Живой Ужас. - А ведь как далеко вперёд мотнулся... Уже возвращаясь кратко переговорил с госпожой генералом.
   - На тему?
   - Всё той же засады. Так вот Юлиана утверждает, что в пути нас вообще никто тронуть не осмелится. Скорей всего... А вот уже непосредственно в рыцарском лагере можно ожидать чего угодно. Там такое порой творится!..
   - Ну там уж не страшно, - решил Дмитрий. - Мы ведь ни с кем и общаться не собираемся, сразу в недра отправимся.
   Прусвет смешно чмокнул губами:
   - Я вот тут подумал: может, ты вообще в те недра соваться не будешь?
   - Как это?
   - Очень просто! Я к этому колоколу сам мотнусь и позвоню. Крафа на зов явится, я его раз - и в камень затолкаю. Он там часик сидит, мучается и начинает понимать свои ошибки...
   - За часик? - не поверил Светозаров. - Тогда за эти все дни, что старикашка Азаров сидит в камне, он наверное уже с ума сошёл от боли.
   - Ну нет! Там совсем другое, я ведь тебе рассказывал. Купидона Азарова я в камне ещё и усыпил, да в кокон прострации поместил. Боль он чувствует дикую и себя осознаёт, но вот времени как такового не замечает.
   - Ну да, ну да..., что-то такое припоминаю. Но мы тогда в Кабаний и обратно мотались как угорелые, отряды перекидывая, вот и вылетело из головы...
   Прусвет демонстративно поладил свою лысину сразу двумя щупальцами, и продолжил со смешком:
   - Сочувствую, твоей дырявой голове... Ну а в данном случае, я твоего коллегу Гегемона "консервировать" не буду, и он будет чётко ощущать время. Так что ему мало не покажется! Через час я его чуток выволоку из камня, чтобы говорить мог, и душевно так порасспрошу. Всё расскажет, как миленький!
   Идея и в самом деле казалась очень даже перспективной. Вся сложность только и заключалась в разных весовых категориях. Если злобный узурпатор мира Кабаний был попросту жалкий колдунишка (с которым друзья сумели справиться только с огромным трудом и общими усилиями!), то проживший три тысячи лет Крафа недаром носил звание Трибуна Решающего. Такой монстр наверняка смог бы одолеть играючи десяток противников, подобных Купидону Азарову. Не стоило забывать, как Гегемон выжил после срабатывания ловушки у мира Ба, и вырвался из неё даже без единой царапины. Следовательно и попытки разумного кальмара схватить, а потом и затолкать в камень", воспримет отрицательно и сразу же ответит всей мощью своего невероятно разнообразного арсенала.
   А ведь пронзающие камни создания, несмотря на всю их силу и умение менять свою плоть от состояния миража до прочности камня - смертны! Особенно если враг знает их слабые стороны и имеет о них должную информацию. Бросаться в бой, не имея поддержки, было бы глупо.
   О чем Дмитрий и напомнил в итоге короткого спора:
   - Нам бы двоим с этим гадом справиться! Куда уже тебе одному... Но как один из вариантов, и только на крайний случай, будем помнить и о таком предложении. Но всё будем решать на месте, когда осмотримся, освоимся и начнём преодолевать эти их искусственные пещеры с препятствиями и лабиринтами. В любом случае, как мне кажется, что для остальных - подвиг, для нас окажется небольшой прогулкой.
   - Твоими устами, да мёд бы пить... А как по мне, то не стоило бы терять время даже не прогулку, - всё никак не мог уняться Прусвет. - У меня бы и быстро получилось, и надёжно! - он мельком взглянул в окошко кареты. - Ага! Вот и городок.... Юлиана предупреждала, что здесь короткая остановка на четверть часа... Если что, то я рядом.
   И превращаясь в мираж, провалился прямо в дно кареты. А потом наверянка уже сквозь каменное покрытие дороги устремился на свою любимую разведку.
   Остановка и в самом деле была краткая, на огромной площади с колодцами, где можно было не только напоить лошадей, да самим размять ноги, но и перекусить в одном из трёх трактиров, стоящих в периметре окружающих площадь домов. Прямо под отрытым небом стояли не только столики для посетителей, но и на огромных жаровнях готовились мясные и овощные блюда. Для тех же, кто спешил неимоверно, сообразительные трактирщики готовы были продать горячие блюда с собой. Что угодно заворачивалось в промасленную бумагу, потом в чистую льняную ткань и укладывалось в плетёную корзинку. Так что не успела Тиэль выйти из кареты и сделать парочку шагов, как толком сегодня не позавтракавший Прусвет уже опять появился рядом с графом:
   - Дрянной городишко, ничего интересного. Зато готовят здесь чудесно, и пахнет изумительно. Давай, заказывай на каждого по гусю! Вон там у них уже целая партия готова... И картошечки, картошечки печёной побольше!..
   - А сам-то чего не закажешь? - ворчал Дмитрий, взмахом руки через открытую дверь давая сигнал разносчику.
   - Деньги-то у тебя, значит ты и заказываешь.
   - Логично! - хмыкнул друг. После чего сделал заказ. А тут как раз и маркиз Бейшун приблизился лёгким шагом, словно и не провёл только что в седле более трёх часов. Вот ему и поступило предложение: - Может и на тебя заказать? Да и в карете можешь с нами проехаться.
   - Благодарствую! Но на оба предложения "нет!" А вы-то чего? Вроде только недавно завтракали? Да и на обед часа через два с половиной остановимся.
   - Отсыпайся и наедайся в дороге! - нравоучительно молвил Прусвет. - Тем более что метаболизм у нас обоих настолько повышенный, что порой самим страшно становится. А ему вон ногу лечить ещё...
   - Долго? - сразу поинтересовался целитель, не имея возможности взглянуть.
   - Час, максимум полтора осталось. - Успокоил его иномирец и с ходу стал интересоваться наиболее актуальным: - Потому и хотел тебя к нам пригласить, что информации мало. Мы так ничего толком и не знаем по поводу недр и что это там за путь такой хитрый да сложный к священному колоколу? А то наша сопровождающая делает вид, что ничего не ведает или рассказывает несущественные мелочи.
   Крайдар с хмыканьем глянул вслед девушке, которая как раз вошла в один из трактиров, наверняка спеша в дамскую комнату:
   - Странно, что она этого не рассказывает... Хотя и понять её можно... Горы потому и называют по имени Амазонок, что вокруг и внутри них как раз и собраны наиболее решительные, коварные, хитрые и феминистски настроенные женщины. То есть там у нас собираются наиболее скандальные представители обоих полов. И наверное каждая девушка там мечтает попасть в пещеры Повиновения, где их силы ментального влечения усиливаются десятикратно и где мужчины почти всё время находятся в роли сексуального раба.
   - Надо же! - не смог скрыть Дмитрий своего удивления. - Там ещё и такие пещеры есть?
   - Хм! Неужели твоя Тиэль и об этом не рассказала? - в свою очередь поразился маркиз. - Вот уж ушлая девка! А пещеры Повиновения говорят сами за себя только одним названием. Причём являются одним из этапов пути, через которые должен прорваться идущий к колоколу герой. И этап - один из самых сложных, коварных, если не сказать - страшных. Можно сказать, что именно там и ломаются морально чуть ли не половина туда дошедших. Многие неудавшиеся герои как раз оттуда и возвращаются через месяц, два, три..., полностью исхудавшие, обессиленные и бледные до синевы. Пусть и..., ха-ха, с "подарками"! Мне кажется, что и для тебя тот участок будет едва ли не самым сложным.
   Пока граф Дин недоумённо двигал бровями и возмущённо кривил губы, Прусвет поинтересовался некоей несуразицей в полученной информации:
   - Ты говоришь, что некие Амазонки - владеют участком пути? Правильно я понял? Ага... Но как они сами туда попадают, если даже часть мужчин погибает ещё до того?
   - О! Там под это дело задействована целая гора, с удивительно точным названием Нимфа. А внутри неё и на склонах, сооружена дивная конструкция, которая на итоговом своём участке является тем самым телепортом. Желающая стать амазонкой девица или женщина, проходит определённые испытания, и если по мнению Нимфы достойна, то её перебрасывает непосредственно в пещеры. Одновременно с этим переходом, одна из Амазонок возвращается в нормальный мир. Причём срок пребывания внутри пещер зависит непонятно от чего. Одна там может и пару дней пробыть, тогда как другая порой проживает несколько лет, успевая рожать детей, чуть ли не каждых десять месяцев. Правда есть и максимальный срок пребывание: три года.
   Естественно, что Торговец сразу же сообразил, что собой представляют пещеры, гора Нимфа и кто это всё мог такого в данном мире наворочать:
   - И как это Крафу угораздило до такого додуматься?
   Целитель пожал плечами, отстранённо посматривая за суетой вокруг:
   - Подавляющее большинство народа, такие вопросы не задаёт, считает, что всё правильно...
   - А на самом деле?
   - На самом деле всё чуточку не так..., - Крайдар со стеснением улыбнулся: - Когда я поинтересовался у Высшего Протектора, кто это всё построил, а потом и про гору Нимфа, он вполне чистосердечно мне ответил: "Понятия не имею!" И я ему несомненно верю...
   Вернувшаяся Тиэль уже влезла с другой стороны в карету, воины сопровождения, напоившие лошадей, поправляли сёдла и подруги, а генерал Дарнст поспешила к карете с вопросами:
   - Что-то случилось? Или кого-то ждём?
   Тут как раз и заказанных гусей приволокли в двух корзинках, и расплачивающийся Торговец, сообщил:
   - Всё в порядке, можем отправляться. А, кстати! Карету я прикрыл от любой атаки хоть арбалетной, хоть копейной. Так что за наши тушки можете не волноваться.
   - Феноменально! - обрадовалась Юлиана. - Так нам и в самом деле будет спокойнее. А то вот чует моё сердце, что спокойно нам доехать не дадут...
   Она поспешила к своему коню, на ходу раздавая последние указания, тогда как разумный кальмар придержал целителя вопросом:
   - А что за подарки получают рыцари, побывавшие в пещерах Повиновения?
   Тот громко хмыкнул и, улыбаясь тоном врача обратился к сжавшейся девушке, посоветовал:
   - Надо обязательно нашим гостям рассказать и об этом. Как же ты упустила такой важный момент? Уж будь так добра, расскажи, пожалуйста и об этих "подарках". Хорошо? - получив в ответ вынужденный кивок, пожелал иномирцам:
   - Приятного путешествия! Поговорим за обедом!
   Живой Ужас закрыл двери, кареты тронулась, а Светозаров, цокая языком с укором покачал головой:
   - Ай-я-яй! Неужели забыла? Или постеснялась поведать нам о таких интересных вещах?
   - Просто я..., - не могла отыскать девушка нужных слов. - Просто я подумала, что эти все интимные детали не столь важны для героя...
   Прусвет её подбодрил:
   - Много будешь думать, станешь таким как я! Так что ты не думай, ты рассказывай всё самое важное.
   Ну та и затараторила:
   - Многие амазонки рожают, но детей возле себя можно держать только до двухлетнего возраста. Потом надо обязательно отдавать, иначе дети исчезают бесследно. Вот матери и делают такие "подарки" побывавшим у них рыцарям. А героя, получившего обруч, вообще награждают сразу тремя детьми. Как только он их берёт на руки, признавая своими, его сразу переносит телепортом в центр главной площади рыцарской вольницы. Тех, кто берёт по одному ребёнку, переносит на краешек всё той же площади
   - Лихо! - только и сумел воскликнуть Светозаров. Хотя в тот момент он и не догадывался, что Тиэль многого не знает и ещё больше в некоторых деталях ошибается. Но это была не только её беда, информации о системе передачи "подарков" никто толком не ведал.
   - Всё гениальное просто! - поддакнул своему товарищу Живой Ужас.
   И как раз в этот момент на иномирцев и было совершено первое покушение.
  
  
   Глава семнадцатая
   НАСТОЙЧИВЫЕ МСТИТЕЛИ
  
   Отряд как раз проезжал последние строения города и с левой от дороги стороны возвышались двухэтажные строения, напоминающие склады. Вот с двух чердачных окошек и открыли стрельбу из арбалетов. В каждом окне попеременно мелькало два человека, причём каждый из них успел сделать шесть выстрелов, просто отбрасывая уже использованное оружие, и хватая, видимо находящиеся на подставках, новые, заряженные арбалеты.
   Итого: двадцать четыре болта, в течении пятнадцати секунд, превратили одну из сторон кареты в решето. А это, по логике нападавших, должно было привести к смерти если уж не духа камня (который-то и не являлся объектом покушения), то уж путешествующих людей точно. И в данной ситуации оставалось только удивляться именно прицельной стрельбе, потому что побледневший кучер пострадал лишь от испуга. Ни он, ни его мягкое сиденье, оббитое кожей, ни единой царапины не получили.
   От звона разбившегося стекла Тиэль взвизгнула и рухнула на пол между сиденьями. При этом она непроизвольно выбила из щупалец Живого Ужаса корзину, с только что развёрнутым гусем, одуренно пахнущем среди запечённых овощей. Дальше уже он пах, находясь на полу и пачкая жиром разметавшиеся женские волосы.
   Торговец деловито проверил стоящие силовые щиты, а вот "пронзающий камни", провалился в пол с озабоченными восклицаниями:
   - Да что ж это такое творится?! Никак позавтракать не дадут!
   Пока все остановились, пока сопровождавшие развернулись под командами генерала, стрельба уже окончилась, и покушавшиеся бросились убегать. И ведь имели неплохие шансы, подлецы! Ибо со стороны дороги склады прикрывал прочный, за два метра высотой забор. То есть, будучи верхом, сразу не прорвёшься.
   Но Юлиана командовала, словно в данной ситуации и в данном месте проводила учения уже не раз:
   - Первый десяток - прямо с коней сигайте через забор! Второй - обходить справа, третий слева! Остальные - ломать забор!
   Треск, храп лошадей, топот копыт и сапог. Забор выломали, когда спешившиеся воины уже взламывали двери самого склада, а остальные верховые, пусть и редкой цепью, но окружили весь периметр огороженной забором территории. Казалось бы днём, при полной видимости, преступники не уйдут!
   Но те имели отличные шансы избежать наказания. Потому что припасли изумительный запасной выход. Пробежав по второму этажу всё здание насквозь, они не просто спустились на первый, а сразу на подвальный этаж. И там юркнули в отлично замаскированный лаз подземного хода. Если бы их искали люди, то сразу бы и не нашли даже непосредственно лаз, а уж беглецов и подавно.
   По подземному ходу они двинулись не просто куда-то вдаль, а на противоположную сторону дороги! Там имелся выход в одном из невзрачных зданий, откуда можно было неспешно выйти, затеряться в образующейся толпе, а то и преспокойно уехать верхом. Потому что на оживлённом тракте, из-за остановки отряда, стала быстро образовываться пробка.
   Но ведь на ловлю преступников отправился сам дух камня!
   И подземный тоннель, проходящий чуть ли не под каретой, он обнаружил практически сразу. А там и бегущих ему навстречу арбалетчиков увидел. Те со злорадными ухмылками, подсвечивая себе по ноги факелами, спешили покинуть место преступления. Увы, не получилось! Там, же в тоннеле, Прусвет и совершил над ними самосуд.
   А ещё через минуту показался в карете, как обычно говоря на неизвестном в данном мире языке:
   - Дим, там оказывается, четыре акробата по нам стреляло. Причём среди них женщина..., была... Или стоило пощадить, и отдать в руки местной Фемиды?
   - Что ты с ними хоть сделал?
   - Кого левой стороной тела затянул в кирпичную стену, кого правой. Руки с факелами в проходе остались, головы тоже... Ну и ещё пару часов будут в сознании пока не умрут окончательно...
   - М-да, сурово ты их...! - представив, что там внизу творится, Светозаров непроизвольно вздрогнул. Но заметив в разбитом окошке обеспокоенное лицо маркиза Бейшуна, переключился на него: - С нами всё нормально, не пострадали.
   Тот лишь головой помотал от удивления, хотя вздох облегчения у него всё-таки вырвался:
   - А я уж, глядя на эти страшные дыры, подумал, что и лечить будет некого...
   - Да нет, обошлось. Я ведь предупреждал, что поставил защиту, - и, обращаясь к кучеру, с восхищением воскликнул: - Да и ты парень молодец, панике не поддался! Можешь трогать дальше, не стоит нам задерживаться. Давай, давай, погоняй лошадей!
   - А-а..., как же...? - целитель растерянно указывал себе рукой за спину, где воины во главе со своим бравым генералом уже переворачивали склад с ног на голову.
   - Крикните им, что преступники уже найдены в подземном тоннеле и наказаны. Пусть ребята не усердствуют почём зря, а преспокойно нас догоняют.
   Карета тронулась и стала набирать скорость. Тиэль уселась обратно на сиденье, не столько злясь за измазанные в жиру волосы, как поражаясь отсутствию помощи со стороны кавалера или хотя бы слов моральной поддержки в свой адрес. Но Торговец её ворчание пропустил мимо ушей, первым делом передав другу корзинку со своим гусем:
   - Ешь, у меня всё равно аппетит пропал.
   После чего принялся менять конфигурацию щитов, рассуждая вслух над тем, что уж справный малый, так хорошо обращающийся с лошадьми, тоже заслуживает тотальной защиты. Ну и уже на втором километре пути, карету стали догонять растянувшиеся длинной цепочкой всадники. Они поять дисциплинированно занимали отведённые им места в авангарде и арьергарде. Чуть ли не последней, путешественников нагнала генерал Дарнст на совеем огромном боевом коне:
   - Мне пришлось двоих оставить, чтобы они там до конца разобрались, - крикнула она, на ходу пристроившись возле разбитого стекла. - Но вы мне хоть скажите: удалось ли опознать тех, кто покушался на вас?
   - Ну да, мой друг рассмотрел их и опознал: это акробаты из выступавшей вчера на помосте труппы.
   - Вот неблагодарные скоты! - с досадой воскликнула Юлиана. - Ведь видела их по правой стороне, видела! А они наверняка там своих подельников дожидались... Ну ничего, мои ребятки на след выйдут и кого надо достанут.
   Она некоторое время скакала рядом, перебрасываясь ничего не значащими фразами, а потом предупредила:
   - Но вы уж всяко старайтесь свою дивную защиту не снимать. Мы ведь ещё с недовольными рыцарями не встречались. А эти так вообще на выдумку горазды. Как бы чего похлеще не сообразили.
   Казалось бы громадный гусь должен был расслабить Прусвета, сделать его спокойным и равнодушным ко всему, но обычной трансформации не произошло. Разумный кальмар злился, и фыркал с нарастающей агрессией:
   - Экие тут все мстители! Как они на инвалида скопом набросились всего лишь за падение нечаянное, да за трусость свою в начале пожара прорвавшуюся! И нет бы опять там вызов на дуэль предложить, или ещё как-то открыто действовать, так нет, из-за угла норовят шпильку вставить! На ладно! Я с вами ещё разберусь! Пусть только мне ещё кто попадётся!
   И с твёрдо решимостью хоть в каждый дом возле дороги заглядывать, умчался вперёд. Останавливать его, или призывать к мягкотелости, Дмитрий не стал. Любой преступник, желающий убить другое разумное существо, имеет право только одно право: умереть на месте. А уж как он простится с этим светом, большой роли не играет, лишь бы справедливость восторжествовала.
   Да и деликатничать не следовало. Сами вон в каком неприглядном положении и с жутким временным цейтнотом. Хорошо хоть до окончания полноценного излечения оставалось всего полчаса, и никто за это время путников не побеспокоил. А там уже и совсем чуток оставалось до места, где генерал Дарнст запланировала сделать остановку на обед. Только и оставалось, что проехать участок величественного бора, где лесные великаны вздымались к небу по сторонам от тракта, чуть ли не сплошной стеной.
   И тут в карету, словно шаровая молния заскочил Прусвет:
   - Ох! Сейчас увидите хохму! Только вначале не высовывайтесь из окон, а взгляните назад после шума и грохота!
   И пропал, так никого и не предупредив из отряда сопровождения. Наверное из них, так никто ничего и не обнаружил, хотя впоследствии Крайдар утверждал, что перекинутые через дорогу канаты, на максимальной высоте, он в последний момент заметил. Предупреждённый Торговец место засады рассмотрел гораздо раньше, и даже сумел понять, что там и к чему.
   На этот раз злоумышленники действовали с небывалым размахом. Можно сказать совершенно не пожалев при этом совершенно невинных и ни к чему не причастных воинов сопровождения. Главное в планах конечно было уничтожить карету, ну а уж кому достанется при этом попутно, значит тем не повезло.
   С каждой стороны дороги было подпилено по десять массивных деревьев. Причём грамотно подпилено, в шахматном порядке и учётом того, что кроны с толстенными ветками раздавят любого, кто окажется на участке тракта в момент падения деревьев. И уж систему канатов, насколько ладно натянули, намереваясь каждое дерево тянуть с противоположной стороны, что любо дорого было смотреть. И народу для этого скорбного дела собралось невиданное количество: около восьмидесяти человек. Сколько уж среди них было особей женского пола, посчитали гораздо позже местные представители правопорядка.
   Ну и когда отряд на скорости стал входит на нужный участок, "лесопильщики" дружно потянули за канаты. Увы! Те оказались наглухо впаяны в развилки опорных, не подпиленных деревьев. А когда опасность для отряда миновала, заготовленные для падения деревья сами стали валиться! Правда совсем не на тракт, а вдоль него или вглубь леса.
   Шума, грохота, скрипа и треска и в самом деле получилось с избытком.
   Ну и Прусвет догнал отряд, уже на самом въезде на огромное подворье очередного постоялого двора. И появился возле своего друга, давая объяснения, когда тот вышел из кареты и недоумённо пожимал плечами на бурные вопросы от целителя и генерала:
   - Всё нормально! Я даже успел узнать, по чьей команде они такую вот засаду учудили, - хвастливо и с явно улучшившимся настроением завил он с ходу. - Это люди из клана местных трактирщиков. Ну, может и не клана, но явно одна компания. Там и родственники среди них были, того самого..., вернее тех самых жадноватых бабищ...
   Граф Дин с сомнением скривился:
   - Опять "были"?
   - Ну нет, этих я убивать не стал, уж слишком их много собралось. Правда, там их десятка два всё равно погибло, под рухнувшими деревьями, но тут уж они сами виноваты...
   - А остальные? - с напряжением спросил маркиз Бейшун.
   - Да с ними проще. Всех кого успел собрать или достать живыми из-под веток, ткнул ногами по колено в свежие пни. Умрут не умрут, а вот помучаются в наказание за свои поступки точно. Тем более что придётся им ноги ампутировать однозначно, если хотят выжить. Иначе через сутки разложение выше колен начнётся.
   Юлиана не удержалась от нервного, громкого глотания, словно её мучила тошнота, и только потом выдавила:
   - А не гуманнее их было сразу убить?
   Прусвет и не думал идти на попятную или миндальничать, строя из себя великого гуманиста:
   - Да сколько угодно! Это ваше личное право. Можешь возвращаться и добивать их, как тебе вздумается.
   Генерал как-то растерянно взглянула на целителя, но тот лишь развёл руками:
   - А может всё правильно? Ну вот сама представь: что бы сделал с преступниками сам Высший Протектор?
   - Ну-у-у-у...! - затянула та настолько длинно, что стало понятно: преступникам ещё сильно повезло.
   - Вот именно! - жестко оборвал её маркиз. - Наш высший покровитель в данном случае ноги этим уродам из клана трактирщиков отрезал бы медленно, потом делал бы из них фарш и скармливал им же. Потом руки, потом - что ещё бы осталось... Так что, остаться без ноги - отменное напоминание остальным, как себя нельзя вести. Подумать только: от воровства избавились, попрошаек и нищих извели, а вот убийц - наоборот больше стало!
   Больше расспрашивать и спорить на тему неприятного события не пытились, а прошли в зал трактира. Там долго задерживаться тоже не стали, поели быстро и в полном молчании. Только и косились на тех, кто их обслуживал и подавал новые блюда. Никак не хотелось верить, что вот такие же милые и упредительные люди сейчас воют где-то там в лесу, сращённые с пеньками и мучаются от такого жестокого наказания.
   Когда вновь оказались под открытым небом, генерал попросила подождать минут десять, аргументируя задержку тем, что воины кушают в две смены. Иначе никак быстро не получалось обиходить лошадей и осмотреть как положено сбрую. Всё-таки за животными приходилось следить со всем тщанием, путь слишком дальний и ещё предстояло преодолеть внушительный отрезок дистанции. А любая потертость на коже лошади, или царапина у копыта, не вовремя смазанная лечебной мазью, сразу выводила одного из всадников из общего строя.
   Прусвет куда-то пропал в своей привычной манере, а вот коллеги-целители, не обращая внимания на идущую следом на ними Тиэль, отошли под крону роскошного фруктового дерева туисиргония, и продолжили так и не оконченный разговор:
   - Наша провожатая наконец-то раскрыла тему "подарков", которыми награждают героев, и пытавшихся ими стать рыцарей, - начал граф Дин. - И честно говоря, я в некотором шоке от таких материнских инстинктов. Как-то ещё ни разу и нигде мне не приходилось слышать о чём-то подобном.
   - Что, кажется кощунственной раздача детей в руки кровожадных рыцарей? - уточнил Крайдар.
   - Именно! Почему, например, если уже женщин телепортом выбрасывает обратно, их же дети не переносятся с ними?
   - Очень сложный вопрос...
   - Или тут некая извращенная логика самого Крафы?
   - Не знаю... Тем более что у меня нет уверенности, что вся эта пещера Повиновения - тоже дело рук Высшего Протектора. Я ведь уже упоминал... Хотя скорей всего, что уж изучил он это устройство и разобрался в нём однозначно.
   - Но что насчёт морали? - напирал Светозаров. - Что насчёт права творить подобное изымание родного ребёнка и передачи его неизвестно куда?
   Побывавший сразу в трёх иных мирах целитель, надолго задумался над ответом, и только заметив быстро выходящих из трактира воинов, спешащих к своим лошадям, озвучил свои размышления в виде вопросов:
   - А ты вот сам подумай: как ещё иначе вернуть в нормальную жизнь жаждущих приключений, драк и крови рыцарей? Как их заставить создать семью? Как их заставить попросту осесть на месте и остепениться? Вроде как и парадокс: рвался к приключением, и вдруг раз - и уже отец! Правда по рассказам самих мужчин, побывавших в пещере Повиновения, они провели там время в постоянном практически любовном угаре. Скорей всего выкладываясь и опустошаясь полностью как физически, так и духовно. По крайней мере, они, как правило, сутки после возвращения приходят в себя, тщательно следя за резвящимся возле него "подарком". И что интересно: их прежние дружки, как бы ни пытались втянуть в бурную гулянку, никогда желаемого не добивались. И это ещё не всё! По многовековым наблюдениям, рыцари после получения "подарка" в виде двухгодовалого дитяти, редко когда его сдают на руки своих родителей или наёмных нянечек. Почти сразу же они пытаются отыскать себе супругу, а потом воспитывать совершенно чужого, чаще всего, ребёнка, наравне со своими собственными. Что интересно, иногда в супруги ему достаётся та женщина, которую только недавно телепорт выбросил из недр и оставил возле горы Нимфа. Многие утверждают, что таким образом некоторые матери (бывшие амазонки) получают обратно именно своих детей.
   Они уже вернулись к карете, где Торговец сделал повторное приглашение маркизу, ехать вместе. И опять тот с улыбкой отказался:
   - Нет, нет! Мне больше нравится верхом!
   И только когда карета тронулась, насупившаяся и забившаяся в уголок Тиэль, раскрыла причину таких отказов:
   - Карета всё-таки моя! И никто без моего приглашения не может в неё сесть.
   - Ну так почему ты его не пригласила? - нисколько не ёрничая спросил граф. - Мне кажется, с таким уважаемым и умным человеком нам было бы путешествовать намного приятней и интересней.
   - Вот именно, что тебе это только кажется. А я уверена, что он мне будет мешать...! - в этот момент внутри кареты появился Прусвет, и тут же получил и о себе нелестное высказывание: - Как мне мешает этот твой противный и наглый друг! И я не удивляюсь, что духи камней у нас все в глубокой древности вымерли. Потому что терпеть таких беспардонных, кровожадных и жестоких существ возле себя никто, будучи в здравом уме не станет.
   - Ай, как некрасиво ты себя ведёшь! - зацокал языком разумный кальмар. Обижаться и покидать карету он даже не подумал: - И неблагодарно, к тому же...
   - Ну да, - тут же поддержал его товарищ. - Прусвет нам жизнь спас.
   - Или наоборот: это именно по его вине на нас все и покушаются! - с присущим только женщинам, отчаянным нахальством заявила красотка. И тут же обосновала своё мнение: - Сами подумайте, почему это все вдруг решили наказать инвалида, а потом ещё и некоторые осмелились его вызвать на поединок?
   - Мм? - в унисон промычали заинтригованные друзья.
   - Да потому что это небывалое геройство: уничтожить или просто победить человека, у которого на подхвате такое легендарное чудо, как дух камня.
   Определение "на подхвате", Живой Ужас пропустил мимо ушей. А вот высказанным мнением оказался удивлён:
   - Надо же! Насколько бывает извращённой человеческая логика! Убить кого-то боле прославленного, лишь бы прославиться самому...? Нонсенс!..
   - Нисколько, я высказалась очень логично, - упорствовала хозяйка кареты, так и не прекратившая попыток выселить неугодного попутчика: - И вообще, не пора ли тебе проверить предстоящую дорогу? Вдруг впереди новая засада?
   - Не смеши меня, - Прусвет демонстративно выглянул в окно. - Ничего опасного, пара избушек, стога с сеном, да и арбалетные болты нам не страшны. Леса пока не видно... Да и вообще, по всем понятиям, больше чем двух покушений в один день не бывает. А что там у тебя?
   Граф Дин выглянул со своей стороны:
   - Ничего особенного, такой же простой ландшафт... Ну разве что крепость, стоящая на взгорке, приближается по левому борту. Древняя, солидная...
   - Далеко от тракта?
   - Не меньше, чем пятьсот метров.
   Разумный кальмар презрительно фыркнул и демонстративно перевёл разговор на другую тему. Прислушиваясь, с непроизвольной улыбкой, как его попутчики стали пререкаться друг с дружкой по поводу прав проезда и законов гостеприимства, Дмитрий так и продолжал краем глаза любоваться солидным фортификационным сооружением. Ему всегда нравились подобные памятники седой старины. Особенно так вот кропотливо сохранённые и красочно оформленные знамёнами, стягами и геральдическими щитами. Сразу чувствовалось, что здесь некая вотчина древнего, рыцарского рода.
   "Вон и люди на стенах живенько так бегают..., - лениво размышлял Торговец, усиливая зрение и скорей чисто непроизвольно пытаясь рассмотреть мелкие детали. - Никак тренируются? Тоже верно феодал их гоняет, нечего жирком заплывать, раз на службе... Оп-па! А это что такое?!"
   Рассмотренные им станины и верхние рамы мощных катапульт, заставили резко высунуться из окна, благо стекла с той стороны не было. Тотчас со спины послышался обеспокоенный голос друга:
   - Никак самку голую увидал?
   Отвечать на шутку, Дмитрий не стал, обратился с просьбой:
   - Прусвет, будь другом! Мотнись, пожалуйста, на ту крепость, да присмотрись, по кому это они стрелять из катапульт собрались?
   Повторять просьбу дважды не пришлось. Только размазанная серая тень мелькнула от кареты в сторону крепости. И уже через невероятное короткое время, когда отряду оставалось около сотни метров до определённого участка тракта, на тот самый участок устремились подкинутые в небо чугунные шары и громадные валуны.
   Катапульты срабатывали одна за одной с минимальным интервалом, и получалась этакая непрерывно рушащаяся с неба стена тяжелой, неумолимой смерти. Это уже позже выяснилось, что Живой Ужас, решил воспользоваться очень благоприятным моментом: на участке для бомбардировки, не было в тот момент ни единой повозки и ни одного постороннего путника. Вот ему и пришла идея, что вначале следует разрядить опаснейшие метатели. Тем более что каждое устройство было тщательнейшим образом пристреляно, а само разнообразие снарядов не оставляло шансов для выживания ни единому путнику.
   Зрелище получилось более чем впечатляющим. И после вселенского грохота, скрежета и основательно сотрясения, в воздхе зависла медленно оседающий туча пыли, как раз над тем местом, где и должен был проехать отряд с каретой.
   Далее на какой-то момент наступило непроизвольное затишье. Спасшиеся пытались смочить слюной враз пересохшие глотки, а нападавшие захлёбываясь слюной бессильной ярости, не веря случившемуся, уставились на дело рук своих.
   Первой пришла в себя генерал Юлиана Дарнст. Она живо разделяла своих подчинённых на три группы и каждой ставила определённую задачу. Затем со стен крепости донёсся злобный вой ярости. Наверно обслуга катапульт со своими командирами пытались выяснить извечный вопрос "Кто виноват?". И что характерно, этот вой стал постепенно переходил в более громкий и отчётливый крик боли и ужаса. Потому что для Прусвета, того самого извечного вопроса "Кто виноват?" в данный момент не существовало. Передвигаясь в толще крепостной стены, он без всяких лишних затей пользовался своими магическими умениями. Хватал любого человека на стене за ногу и утапливал её в камне. Быстро работал, как работает в поле крестьянин, безжалостно выдёргивая из длинного рядка полезной культуры, попавшие туда ростки сорных растений. А закончив эту неблагодарную, но весьма полезную работу, метнулся по всей крепости, проводя этакое экспресс расследование.
   К моменту определения истины, диспозиция сложилась определённым образом. Половина подчинённых генерала, спешно разбирали получившийся на дороге завал, освобождая проезд для кареты. По паре человек сместились по тракту в обе стороны от места происшествия, стараясь предупредить и успокоить иных путников. Ну и пятеро воинов, с остающейся в дальних тылах Юлианой, приблизились к воротам, пытаясь криками и именем императора привлечь к себе внимание.
   Вначале у них ничего не получилось по причине неприятного, надрывного крика со стен. Причём стонущих людей, попавших в плен камня, видно не было. Потом ворота скрипнули, загремел поднятый запорный брус, и одна из створок приоткрылась. А появившийся дух камня, своим оглушающим голосом дал короткую справку:
   - Крепость захвачена! Комендант вместе с основной массой своих подчинённых, находится в подземной тюрьме. Я их выпустил, они поднимаются. Владелец крепости, убит. Нападение произвёл прибывший в гости эти утром некий виконт, до недавно - сын старого приятеля и часто привечаемый здесь гость. Причём виконт, тот самый рыцарь, который вызывал Торговца на дуэль, а потом получил по мордам от силового акробата. К сожалению, прибывшая банда под угрозой смерти заставила воинов расчётов катапульт выйти на стены для нанесения ударов по дороге. Ваша задача: немедленно отыскать и опознать невиновных среди тех воинов, кто утоплен ногами в камне! Используйте для этого коменданта и его людей! Если справимся быстро, я успею спасти несчастных, и даже извиниться перед ними.
   К концу его речи, к крепости приближался Крайдар, а рядом с воротами уже находилась и генерал Дарнст. Она поняла суть сказанного, и дальше уже действовала самостоятельно. Не прошло и четверти часа, как пленённые предателями люди были освобождены из каменного плена, а наиболее пострадавшие, или получившие моральный шок, были усыплены прибывшим на помощь маркизом Бейшуном. К тому же среди освобождённых из подвалов служащих, оказалось два высококвалифицированных врача, которые не пострадали во время бандитского захвата. Они и взяли на себя все заботы о потерпевших, тем самым освобождая знаменитого целителя для дальнейшего путешествия.
   То же самое можно было сказать и о коменданте, который хоть и оказался порядочно ранен, но нашёл в себе силы вновь принять командование над вверенным ему гарнизоном.
   Так что сравнительно скоро, не понесший потерь отряд, опять сконцентрировался вокруг кареты и устремился к подножию, уже разросшихся на полнеба гор Амазонок.
  
  
   Глава восемнадцатая
   ЭПИЦЕНТР АГРЕССИИ
  
   Всё-таки задержки в пути сказались, и путники добрались к месту не просто поздним вечером, а практически за полночь. Но сказать, что в огромной рыцарской вольнице царил покой, язык бы не повернулся у самого отчаянного оптимиста.
   Фактически всё объединённое поселение огибало малую гору Нимфа, стоявшую чуть осторонь, и простиралось до основного массива, занимая площадь сросшихся воедино сразу нескольких городов и десятка посёлков. Плотно стоящие замки чередовались с небольшими крепостями. Между ними виднелись островки каменных или деревянных строений в которых люди жили на постоянной основе. На задворках этих островков высились громады сараев и сельскохозяйственных амбаров. Вдоль дорог, чуть ли не сплошной линией располагались постоялые дворы, трактиры, прочие заведения увеселительного толка. Ну и на открытых пространствах данного ареала, сохраняя некое понятие улиц, возвышались пики самых разнообразных по богатству и по отделке шатров. Только по ним можно было изучать традиции быт и нравы всего здешнего, огромного мира.
   И почти всё это освещалось яркими газовыми фонарями, светом факелов, и отблесками громадных костров. Без сякого сомнения у приезжих сразу складывалось твёрдое убеждение: здесь сегодня проводится самый главный праздник рыцарской вольницы. Или идёт некое празднование только что окончившейся, кровопролитной и длительной войны. Вот народ и радуется.
   Ещё на дальних подъездах, высунувшийся из окна и рассмотревший панораму всего ареала Торговец, не удержался от восклицания:
   - Надо же! Натуральный Лас-Вегас! - и поинтересовался у приблизившегося Крайдара: - И в честь чего так веселятся?
   - Да здесь всегда так к полуночи, - ответил целитель с грустной улыбкой. - Можно сказать, что обычные серые будни. А вот если возвращается герой с Обручем, вот тогда здесь намного..., хм, ярче, громче и экзотичнее. Зато с утра никого не добудишься, почитай до обеда - сонное царство.
   Ещё немного раньше данного разговора, во время последней остановки, было решено двигаться к самому финалу пути, к месту, откуда начинались пещеры с опасными лабиринтами, не останавливаясь. Дмитрий не хотел даже минуты терять на какие-то там раскачки, разведку или подготовку. Даже спать они с Прусветом решили уже непосредственно в недрах. И то, если сильно прижмёт.
   Следовало торопиться сразу по нескольким причинам. Ладно, ещё с Александрой, вроде всё было в порядке. Похищенная насильно графиня скорей находилась где-то там на правах почётной гостьи, чем в виде пленницы. По крайней мере, ниточка зова крови говорила именно об этом.
   Иная причина спешки, вышедшая на первый план - это события в Ягонах. Высадившийся в Болотный мир отряд, под командованием Бонзая Пятого, чем меньше получит сведений о судьбе графа Дина Свирепого, тем интенсивнее станет продвигаться вперёд. А значит риск для всего отряда будет возрастать прямо пропорционально с удалением от Зелёного Перекрёстка. Дмитрий чувствовал себя ответственным за друзей и понимал, что они могут погибнуть именно из-за него.
   Та же совесть подсказывала, что следует поторопиться и по причине страшной угрозы для Янтарного. Чудовища плагри могли нагрянуть для мести в любую минуту, и коль двинутся они к людским поселениям, то противостоять монстрам никто не сможет. Уж не при здешнем средневековом вооружении сражаться с теми, кого не смог завалить Торговец из своего суперсовременного оружия.
   Поэтому мчались на последнем участке быстро, не отвлекаясь на разносящиеся по окрестностям звуки музыки и запахи жаренного со специями мяса. Но если в пригородах рыцарской вольницы особых задержек на дорогах не произошло, да и в самом центре прорвались, то за десять километров перед главным и единственным входом в недра, дорога в нужном направлении не просто оказалась забита напрочь повозками, каретами и даже крестьянскими телегами, но и многократно перегорожена неким подобием самодеятельных шлагбаумов. Оставалось только удивляться, что по встречной полосе просматривалось свободное пространство, и по ней время от времени проезжал некий транспорт или всадники. А на недоумённые вопросы воинов авангарда "Почему так?", последовали твёрдые ответы:
   - В очередь! Слишком много желающих геройствовать. Поэтому проводятся турниры за право отправиться к священному колоколу.
   Пришлось карете приткнуться в парочке таких же, которые уже стояли у шлагбаума. И сзади тоже движение не прекращалось, но пока закон соблюдался и без регулировщиков дорожного движения, на встречную полосу никто не выезжал. Пришлось пассажиру выходить наружу, тогда как генерал Дарнст стала на повышенных тонах выяснять, в чём дело и требовать открыть дорогу. Но её никто не убоялся. При этом толпы рыцарей ссылались на право собственного самоуправления вольницы. Дескать, нам никакой император не указ!
   Ну и причины такого бума выяснились. Оказывается голубиная почта и сюда последние новости доставила, о плагри стало известно всем. Ибо прибывшие к разрушенной крепости города Эрегарт представители имперской власти, испугались не на шутку. И, распорядившись данной им властью, объявили сигнал наивысшей тревоги: "Мир в опасности!" По этому сигналу истинным героям следовало рваться к колоколу Клоц, и вызывать Высшего Протектора. Это тем, кто находился возле гор Амазонок. Ну а тем, кто дальше - следовало брать оружие и подтягиваться к Эрегарту, чтобы ценой собственных жизней остановить ужасных монстров.
   Ведь по логике, для прохода к колоколу хватило бы отправить в недра человек сто. Ну, максимум, двести! А кому не повезло успеть, следовало живота своего не жалеть в попытках охранения мирного населения.
   Как всегда, при подобном выборе, получился ужасный перекос в сторону первого варианта действий. Все собравшиеся здесь рыцари были уверены, что следует в первую очередь добраться до колокола. И естественно, что любой из них верил: это удастся сделать только ему. Почему-то сворачивать бивак, и мчаться к месту появления в этом мире кентавров-драконов, никто не спешил. Мало того, вполне справедливо предвиделись и завтрашние осложнения, на подъездах к горам Амазонок. Весть ещё только-только донеслась до самых-самых "непобедимых", и все они стремились очень-очень именно к священному колоколу. Ибо позвать Крафу и предстать перед ним с ужасным известием намного почётнее, чем бесталанно и безвестно погибнуть под копытами иномирских монстров.
   Вот и к новому отряду, пусть те и действовали от имени императора, отношение было однозначным:
   - Да мы сами такие же! Все можем прикрываться невесть какими покровителями. Поэтому - в очередь!
   Пока грозная и массивная Юлиана выясняла отношения с хамоватыми и пьяными изрядно рыцарями, Прусвет нырнул в каменное покрытие тракта, а Торговец с целителем забрались на высокие козлы кареты, а оттуда вообще на крышу, чтобы лучше осмотреться и обменяться мнениями. Хотя Крайдар, указывая рукой вперёд, сразу сказал:
   - Проехать тут даже верхом не получится, а вот пешком, по краям пробраться можно будет.
   - Да это не проблема, - досадовал Светозаров. - Меня Прусвет легко поверху перенесёт, а то и сразу сквозь камень протащит на первых участках лабиринта. Меня поражает, откуда здесь столько идиотов собралось?
   - Увы, коллега, наш мир огромен, - отвечал маркиз Бейшун. - И я уже предупреждал, что все самые агрессивные, спесивые зазнайки собираются именно здесь. Здесь наивысшая концентрация снобов, которые убеждены, что мир вращается вокруг них.
   - Неужели их не образумит нависшая над миром опасность?
   - Как раз наоборот: именно сейчас и здесь каждый из них постарается показать себя во всей красе, ярости и агрессивности. Я ещё удивляюсь, что создали этакую видимость очереди и поддерживают некий порядок. Могло быть намного хуже... Хотя и это ещё может случиться...
   Знаменитый целитель Янтарного, показывал на некоторые замки руками и продолжал освещать некие незнакомые ещё иномирцу правила, ритуалы и мелкие житейские премудрости.
   Действительно, видно было с крыши кареты вполне достаточно. В данном месте долина сужалась и широкой лентой входила в ущелье между двух огромных горных склонов. По центру этой ленты пролегал тракт, уже лишённый грунтовых дорог на своих обочинах. Зато вместо обочин, и до самых склонов, царило максимально густое засилье дворцов, домин и наиболее дорогих гостиниц. Освещение в ущелье достигало наибольшей интенсивности, превращая пространство в колышущуюся, искрящуюся реку, которая сужаясь, упиралась где-то там далеко в Плиту. Ту самую Плиту, которые неведомые силы приподнимали вверх, пропуская очередного претендента на пути к славе. А что бы она открылась, следовало постучаться в неё своим мечом или щитом и громко огласить желание добраться к Клоцу. Называя к тому же своё полное имя, титулы, дату-место рождения и настоящий социальный статус. Ну и напоследок следовало торжественно поклясться, что с честью и доблестью рыцарь готов пройти все встающие у него на пути трудности и заверить, что никого не станет проклинать в случае своей смерти.
   Кстати об этой процедуре, у Дмитрия не оставалось иного мнения:
   "Уж такое издевательство только Гегемон и мог придумать! Наверняка ещё и записывающие устройства установил и проводит некие статистические исследования на тему "В какой волости идиотов больше?" Как он ещё не удумал вес спрашивать и размер сапог уточнять?.. Три тысячи лет человеку, а всё никак не уймётся! Всё детскими шуточками занимается..."
   Поднявшаяся Плита пропускала только одного человека, превращая в окровавленный блин любого второго, кто пытался заскочить внутрь тоннеля за один раз и без должного ритуала.
   "Всё правильно! Если идиоты будут шагать в лабиринт непрерывной колонной, то недра переполнятся трупами и там ступить будет некуда... Да и желающих стало бы поменьше, они бы они со своей агрессией и повышенным самомнением ринулись в иные места, и там устраивали войны... Никак нельзя было обойтись без ограничений..., никак..."
   На произнесение речей, клятвы и на громкий стук уходило до десяти минут общего времени. Так что создавшаяся очередь и поединки за право пройти - вещь понятная. Особенно в данное время. Тогда как в обычные дни Плита частенько простаивала. В неё стучались порой или сильно поддатые, накачавшиеся по самые брови алкоголем рыцари, либо обиженные на весь свет, либо уж очень и очень мечтающие о всемирной славе.
   "Ух, как логично устроен естественный отбор! - восхищался мысленно Торговец. - Полные недоумки и опустившиеся алкоголики - милости просим в первую очередь! Дабы не творили всяких гадостей и мерзостей в мире мирного матриархата, а подите-ка вы к чёрту на кулички и послужите подножным кормом разным диковинным зверюшкам! Хорошее решение большинства проблем: стал некий источник зла набухать чрезмерно, грозя превратиться в опухоль - в недра его! И нет проблем! Гениально, господин узурпатор..., вынужден признать... Такие методы не мешало бы и в иных мирах, в том числе на Земле задействовать. Глядишь за пару столетий лишний пар и спустили бы с паровоза цивилизации... А то котёл того и гляди взорвётся..."
   Ну и опять Крайдар упомянул о тех женщинах-амазонках, которые в пещерах Повиновения насильственно задерживали рыцарей, почти уже добравшихся до финиша. Но на этот раз он сослался на мнение редкостных целителей, которые будучи в образе рыцарей и желая совершить подвиг, достигали Клоца и прикасались к нему своей ладонью:
   - Никто из них не смог противиться призыву к любовному слиянию. Несмотря на то, что в обычной жизни они умеют противиться дару женщины увлечь за собой на любые безрассудства. Я это к тому говорю, что ты уже не раз утверждал, что из-за супруги и любви к ней, не пойдёшь ни на какие отношения с иными женщинами...
   - И в сотый раз повторю: ничего у амазонок со мной не получится.
   - Вполне тебе верю. Только хочу обратить внимание на целесообразность, а скорей даже на правомочность существования пещер Повиновения и самой горы Нимфа.
   - Да я и не спорю! Было бы несравненной глупостью лишаться такого сильного в генетическом плане потомства, которое получается от самых ловких, сильных и настойчивых. Раз рыцарь прошёл все круги ада, или как вы там его называете лабиринта, то он просто обязан оставить потомство на планете. Это его не просто долг, а именно обязанность. А чтобы чего не учудил и не спился потом с Обручем Героя на голове, вот его и используют. А в качестве довеска одаривают ребёнком, самым, самым, самым... А Героя - так вообще тремя. Так что..., одобрям-с!
   - Да я и не сомневался, что одобришь, - улыбался маркиз. - Но сам-то как проскочишь пещеры Повиновения?
   - Тоже не вопрос. Мы с Прусветом и этот момент уже оговорили. Он меня и там сквозь стены протащит в обход, и все будем в мармеладе. Это в том случае, если я не смогу ментально воспротивиться попыткам соблазнения.
   - Но там пространства огромные. Сможет ли он тянуть тебя с таким количеством оружия? Не лучше ли его будет где-то пред Плитой оставить?
   - Ерунда! Пусть медленно - но протянет! - утверждал граф Дин.
   При этом он насторожился самим фактом прозвучавшего предложения. Вроде в разговоре с маркизом тема противостояния с Высшим Протектором затронута не было. Но она была частично раскрыта в беседах с хранителем Эммануэлем Маарси. А ведь барон недаром успел разослать нужные сообщения с голубиной почтой. Мог и определёнными условными словами дать сигнал знающим людям: "Гегемон в опасности! Явился его враг!"
   Или ещё что-нибудь в этом роде. Так что для местных патриотов, а уж тем более для такого как маркиз Бейшун, никакой иной задачи и не надо: лишь бы не допустить чужака к Крафе. А если и допустить, то желательно ослабленным и без оружия.
   "Да! Тут и к гадалке не ходи, всё ясно! - мысленно стал обсуждать разные варианты возможных событий Светозаров. Хотя вслух продолжал засыпать своего информатора вопросами, уточняя маршрут, сведения о ловушках, и прочие детали о недрах. - Можно поражаться, почему воины с генералом до сих пор на меня не бросились и не сделали попыток ареста. Или может, до поднятия общей тревоги в этом не было смысла? Уж сейчас-то в любом случае некий герой обязательно доберётся до Клоца и поднимет звон на все вселенные, которые захватил узурпатор. А меня логичнее всего туда вообще не пускать по двум причинам: нечего покушаться на Трибуна Решающего и наше пребывание тут даёт хоть какую-то надежду на противление новым монстрам. Если те появятся, конечно... А они появятся в любом случаен, рано или поздно!.. Тогда как уничтожить монстров можем только мы, вернее, только Прусвет... М-да..., как это ни печально, моё оружие может служить только для отвлечения внимания этих тварей..."
   Но теперь приходилось всё время держать в подсознании мысль о возможной опасности ещё и со стороны самовольных сопровождающих. Если они до сих пор ничего против иномирцев не принимали, то это ещё ничего не значило. Да и показательные казни, которые Прусвет устроил по пути сюда, могли остановить кого угодно от враждебных действий. Но вдруг разумный кальмар где-то задержится? Или нападение произойдёт немедленно?
   Следовало быть начеку, и смотреть в оба. То есть видеть всё по сторонам, просматривать ауру собеседника, и продолжать интенсивный диалог.
   Поэтому у Дмитрия даже сердечко неприятно затрепетало, когда его кто-то тронул за ногу. Хорошо, что сообразить удалось, кто это и откуда, чуть раньше, чем напряжённое сознание дало команду на атаку. За ногу иномирца дёргал сидящий в карете кучер. И новость он сообщил о свояченице:
   - Господин!.. Тут эта..., Тиэль переоделась в мужской костюм и куда-то подалась.
   Мужчины прервали беседу и многозначительно переглянулись:
   - Цель её эскапады я угадал правильно? - спросил граф Дин.
   - Наверняка, - подтвердил маркиз. - В данном ареале, если женщины бросают своего рыцаря или спутника, то лишь для того, чтобы ринуться к горе Нимфа. Да и у Тиэль, не осталось иных шансов для любви с тобой, как попасть в пещеры Повиновения с помощью телепортации. Если ей удастся, то она пожалуй ждать тебя будет с самыми жаркими намерениями...
   - Жаль девушку..., слишком уж наивна... Местами..., - хотя жалел свою попутчицу Дмитрий скорей по правилам хорошего тона. Никаких привязанностей она у него не вызывала, и симпатии укладывались в рамки естественного поведения, когда мужчина имеет право просто полюбоваться стройной фигуркой и милым личиком. - А что, у неё есть шанс попасть в Амазонки?
   - Вполне! - заверил целитель. - Здоровье у неё отличное, патологий и наследственных болезней нет. Мозг, как я успел рассмотреть - в норме. Это лишь явно болезненные личности, или психически неполноценные, если прутся в Нимфу, то через два часа на выходе получается труп. В основном две трети выползают на четвереньках сами. Долго мучаются рвотой, порой по нескольку дней валяются в кровати, не в силах прийти в себя, но пойдя на поправку, довольно резво сбегают отсюда вообще. Большинство...
   - А меньшинство?
   - Зависит от характера. Или продолжают разгульную жизнь в кругу рыцарей, или начинают уже серьёзно готовиться к повторному посещению Нимфы.
   - Вот т раз! Неужели такое возможно?
   - О! Ещё как! Тут целые школы организованы для этого. Хотя самое первое, чему в них учат - это физическое совершенство, здоровый образ жизни и психологическая закалка.
   - Всё понятно! - хмыкнул Торговец. - И тут система естественного отбора. Лучших детей должны рожать только самые здоровее и умственно полноценные женщины.
   - Ну да, где-то так...
   Догонять и пытаться отговорить Тиэль от опасного поступка, никто не стал. Даже муж её младшей сестры. Близкой родственницей она остальным попутчикам не считалась, да и существующий в Янтарном институт матриархата не допускал подобного сомнения в праве женщины выбрать собственное будущее.
   Разговор опять между мужчинами возобновился. И коснулся замеченного на проехавшей навстречу повозке трупа.
   - Кому-то не повезло сразу, - констатировал очевидное Торговец. - Может подобное зрелище остановит самых отчаянных?
   - Вряд ли... Всегда так было: рвутся в недра суток шесть, а то и все восемь. Пока звон Клоца не достигает поверхности. И уже на второй день начинают устраивать турниры примерно вот на этих километрах.
   - Но разве есть смысл в такой массовости? Те кто выйдет на сутки позже, не имеют малейшего шанса успеть раньше первых счастливчиков.
   По разъяснениям маркиза, оказалось, что имеют. Потому что задержки в лабиринте и в пещерах Повиновения случаются порой не просто на несколько дней, а растягиваются на несколько месяцев.
   И эта информация оказалась для Дмитрия весьма шокирующей:
   "Да что же в тех недрах творится-то?! - размышлял он, глядя теперь уже не только по всем сторонам, но и под ноги себе и на небо. - Может и в самом деле следует Прусвета самого отпустить? Пусть он постучит по Клоцу, а я его на центральной площади подожду. В любом случае Крафа ведь и туда для разбирательств заявится. Но всё-таки лучше уточнить..."
   - Крайдар, а когда вот Герой с Обручем, и с тремя малышами в комплекте появляется на площади, что дальше происходит? В смысле, когда сам Высший Протектор является и как он с народом общается?
   Марких отвечал с солидной неспешностью:
   - Ты знаешь, что вначале Крафа является возле священного колокола. Там он интересуется, что случилось и решает судьбу его вызвавшего. Потом он уже действует в соответствии со степенью угрозы нашему миру. И только после устранения этой угрозы, а порой и после отправления рыцаря в паутину забвения, Трибун Решающий появляется на главной площади рыцарской вольницы. Да, выступает перед народом... Да, порой ругается, порой хвалит... Все его речи дословно записаны, и я помню некоторые наизусть... Но чётких закономерностей его появления - не существует...
   При этом целитель как-то слишком уж оценивающе, с подозрением посматривал на иномирца. А вот в ауре появились цвета крайнего сожаления. Что-то рассказчика явно не устраивало в возможном будущем.
   Зато сам Светозаров понял, что отправлять разумного кальмара к колоколу в одиночку - нельзя. Сам он точно с Крафой не справится. Может не помочь и уникальный метод фаршировки камнями, который он идеально применил против плагри. Гегемон - это монстр пострашней плагри будет. Ведь недаром у него хватило сил не просто поймать кентавра-дракона, но и просмотреть его память, а потом ещё и развоплотить.
   Как бы ни был друг силён магически, но потакать его желаниям геройствовать - нельзя. Погибнет почём зря.
   "И кстати, почему его так долго нет? - заволновался граф о своём товарище. - Надеюсь, что с ним всё в порядке... Да и знал бы, что он так долго будет мотаться в разведке, сразу бы двинулся пешим порядком в обход этих шлагбаумов. Время-то идёт! Правда, чего скрывать, Крайдар тут порассказал много чего интересного..."
  
  
   Глав девятнадцатая
   НЕОЖИДАННЫЕ РОГАТКИ
  
   Но не прошло и минуты, как разумный кальмар появился. Причём не из камня выскользнул и не из горы, а серой тенью примчался со стороны Плиты, как обычно называли зачарованный вход в недра гор Амазонок.
   - Загораете? Или ждёте с моря погоды? - риторически восклицал он, притормаживая расставленными в стороны щупальцами возле самой кареты. - А ведь гляньте, за вами уже десяток повозок и карет пристроилось, и уже очередной шлагбаум воздвигли. Кстати, скорость продвижения вскоре возрастёт, ибо рыцари стали проводить турниры-соревнования уже чуть ли не на всей дистанции очереди. Вот-вот потоки раненых и убитых и сюда на повозках докатятся. Рубка идёт такая, что никакого лабиринта не надо. Почитай все, кто до Плиты дойдёт - уже стопроцентные герои.
   Прислушиваясь к каждому слову товарища, Дмитрий уже стоял внизу и навешивал на себя те некоторые детали амуниции, которые лежали до того в карете. Маркиз Бейшун так и остался в молчаливом покое на крыше. Пока он ни во что не вмешивался и ни о чём не спрашивал.
   Закончив экипировку, граф Дин прикрыл себя широким плащом с капюшоном, и обратился к конюху, который скромно топтался рядышком:
   - Ну что парень, спасибо за отличную доставку. Можешь разворачиваться, и отправляться домой. Ну разве что пару деньков подожди на всякий случай, возле выхода с горы Нимфа, вдруг твоя свояченица там появится... С едой у тебя - комплект. А деньги - вот, держи.
   Парень и не пытался рассмотреть в неверном свете врученные ему в ладонь золотые монеты:
   - А как же..., - он взмахнул рукой в сторону Плиты. - Вдруг вернётесь? Может, тут подожду, в очереди?
   - Не переживай! Мы везде прорвёмся! - заверил его Прусвет, хотя поглядывал уже на маркиза. Граф Дин тоже взглянул на крышу, после чего жестом попросил друга подкинуть и его наверх. Мгновение, и он уже рядом с Крайдаром, которого тоже следовало поблагодарить. Иначе расстаться воспитание не позволяло:
   - Спасибо за помощь и за интересные рассказы, и очень хочется надеяться, что ещё когда-нибудь свидимся. Приятно было познакомиться!
   - Взаимно! - кивнул головой целитель. И тут же в его ауре опять чётко наметилось сопереживание, волнение и досада. - Только обожди минутку, я вот хочу спросить..., - начал он неуверенно. - Каковы твои отношения с Крафой?
   Хотелось ответить и честно, и скрытно и дипломатично. И лучшего Дмитрий не придумал:
   - Скажем так, что я иногда вступаю с Крафой в союз для решения определённых, стоящих перед нами негативных проблем.
   - Ага! То есть мир между вами не постоянен? А в остальное время, вы воюете?
   - Да как сказать... Тоже не могу утверждать, что вот так прямо и воюю с Гегемоном всю мою жизнь. Если и были трения, то на неделю, на две... Правильнее будет сказать, что мы с ним не всегда сходимся в концепциях должного мировоззрения.
   Не мог же местный целитель ведать, что Светозаров узнал про Крафу вообще недавно! Но сказанная правда, подействовала, собеседник поверил каждому слову, распрямился, задышал спокойнее:
   - Да уж! Высший Протектор - личность ну совсем неординарная. С ним порой очень сложно бывает даже его ученикам, родным и соратникам. И понять его действия очень трудно, порой совсем невозможно. Поэтому я хочу посоветовать..., а скорей просто по-дружески пожелать вам обоим: не делайте скоропалительных выводов и не начинайте военных действий, не обдумав тщательно каждое его слово. Как по мне, то Крафа - очень и очень правильный, очень умный правитель. Жаль только, что при всех своих талантах, он..., - маркиз замялся, подбирая точное определение, а потом решился: - ...Он слишком одинокий.
   Торговец почувствовал вибрацию щупалец, которыми Прусвет его поддерживал почти на весу, поэтому завершил разговор резко и решительно:
   - Прощайте! - в следующий момент же с набором высоты и скорости летел к новой цели. И с недоумением пытался понять: что обозначает определение "одинокий"? Как бы ни был узурпатор ненавидим в покорённых мирах, как бы не доверял окружающим его лизоблюдам, в любом случае у него могли отыскаться искренние сочувствующие, которых он обманул с великим умением.
   Только вот подумать об этом или обсудить было некогда, Живой Ужас начал говорить чуть ли не сразу:
   - У нас проблемы! И очень крупные! - А так как пауза после этого затянулась, Дмитрий не выдержал и поторопил:
   - Ну?! Выражайся конкретней!
   - Я не могу проникнуть в лабиринт! - прозвучала вслух страшная новость.
   - Почему? Такой твёрдый камень?
   - Хуже! И в то же время намного опаснее! - зачастил словами Прусвет. - Как по мне, то весь этот горный массив - это некое пространственное образование иной вселенной. Причём такое образование, в твёрдую основу которого я не могу даже ментально заглянуть. Представляешь? Я! Пронзающий камни! И не могу в обычный с виду булыжник даже кончик щупальца пропихнуть! Кошмар, какой-то!
   - Неужели?! - Торговец и в самом деле был поражён. - А ты везде пробовал?
   - Да ослу понятно, что не везде! Но я-то сразу вижу всю целостность и единство образование. Оно едино, понимаешь? Едино и чуждо Янтарному миру! Тут даже иного мнения на эту тему быть не может!
   - Да ладно, я тебе верю... Ну а что с Плитой? Ну с той, которая на входе?
   - Тоже побывал. И тоже непрозрачная для меня. Мало того, так ещё и через арочную клетку еле к Плите протиснулся. И ведь на камень похоже, а всё так внутри закручено, словно совершенно иная материя. А ведь такого не бывает! А?.. Правда ведь не бывает?..
   С минуту Дмитрий усиленно морщил лоб, машинально глядя на проносящиеся внизу огни:
   - Да, не бывает... Но раз здесь нечто иное..., значит..., бывает.
   - Умник! Да так и я рассуждать могу! - сердился разумный кальмар. - Бывает, не бывает!.. Ты вон лучше придумай, что дальше делать будем?
   - Что тут думать?.. Я пройду внутрь, а ты лети на площадь, и жди меня там, - вполне логично, как на его взгляд, решил Светозаров. - Тем более что очередь, я уж как-нибудь да обойду.
   - Ну так и знал! Так и знал! - заорал Живой Ужас с таким возмущением, что люди внизу стали задирать головы вверх, удивлённые странным рёвом из небес. - Я, как настоящий друг только и думаю о нашем совместном, плечом к плечу путешествии. А ты, жалкий эгоист, чуть что: "...дальше я сам пойду!" Вот так бы и уронил тебя, как мешок с дерь..., с дерматиновой картошкой! Вот тогда бы ты знал, как друзьям в душу плевать!
   Граф попытался виновато пошевелить плечами:
   - Извини, дружище, если что не так сказал..., или не так услышал. Или я не понял? Но ты ведь сам утверждал, что внутрь недр попасть не можешь...
   Прусвет как раз доставил друга уже непосредственно к цели, и там, вроде как незаметно для толп народа, опустил его в сторонке, прикрываясь остовом высокого фургона на огромных колёсах. Но при этом продолжал ворчать уже более тихим голосом:
   - А сам головой думать не желаешь? Если я не могу пробираться сквозь тамошние камни, то это ещё ничего не значит! Я ведь могу так же как все остальные двуногие рыцари двигаться по проходам и тоннелям. Да и не "так же", а намного лучше, быстрее, выше и сильнее!
   - Прости. Осознал. Каюсь. - Смиренно пробормотал Светозаров, выглядывая из-за фургона, и непроизвольно восклицая, после того как присмотрелся: - Однако! Кажется, я и тут поспешил похвастаться...
   Ну да, как-то решительно обойти имеющуюся уже очередь, было делом архисложным. А то и откровенно невозможным. Видимо тут бывали исторические прецеденты, когда вдруг начинался вот такой именно бум, и толпы сумасшедших пытались любой ценой попасть на лобное место перед Плитой.
   При всей общей дисциплине, здесь творилась настоящая кровавая вакханалия ярости, злобы и ненависти. Рыцари были настроены ну совсем не по-рыцарски, и рубили друг драга от всей своей агрессивной сущности, не ослабляя удар меча в последний момент и безжалостно убивая противника. Хотя по правилам могли ограничиться только сшибкой соперника на землю.
   Поединки шли безостановочно, сразу на семи площадках. Вначале четыре пары выясняли между собой отношения, а потом четыре победителя передвигались на две площадки. В финал выходило двое, но порой ни один из них, не мог завоевать право отправиться к Плите. Вернее завоевать-то завоёвывал, но тоже падал от ран или кровопотери и тут же, споро грузился в убывающую повозку или телегу вместе с убитыми. Скопления тел, снующие тут седоволосые распорядители и некие авторитетные личности, не допускали.
   Зато продвижение длинной и плотной очереди ускорялась прямо на глазах. Настоящий конвейер смерти, получался. По примерным подсчётам из каждых двадцати четырёх рыцарей, к входу пристраивалось только двое. Так что, если бы не поединки, очередь бы продвигалась в двенадцать раз дольше. Ну и следовало учитывать, что уже и на дальних подступах некие особо резвые вояки вызывали не бой своих соседей по длиннющей веренице транспортных средств. Так что на финишной прямой оказывались воистину самые хваткие, напористые, и непобедимые. Настоящие сорвиголовы, плюющие на риск и на собственное здоровье. Ибо пройти три, а то и больше скоротечных дуэли и остаться при этом без существенных ран - это уже сродни подвигу.
   Сам финишный отрезок пути, метров шестьдесят длиной, тоже заслуживал отдельного описания. Скорей всего он являлся некоей частью всего инородного для данного мира горного массива, а может его тут построили сами рыцари, за века противостояний. Хотя и участие в этом деле Высшего Протектора не исключалось. Самое узкое горлышко гигантского ущелья, где находились размеченные камнями семь площадок для поединков, переходило в возвышение. Этакий мол, метра два высотой, над которым возносятся дугами каменные арки. Дуги не слишком высокие - рослым рыцарям следовало там сгибаться; узкие - слишком широкоплечим ещё и боком приходилось продвигаться; и частые - даже самый худой человек между ними не проскользнул бы наружу или снаружи вовнутрь.
   Вот в этот арочный проход и входил очередной победитель, присоединяясь к ещё одной очереди, человек из двадцати, двадцати пяти. Разминуться внутри, было практически невозможно, как и подраться за место: перешагнуть труп никому не удалось бы, получился бы затор. Поэтому победители вели себя чинно и готовились не только морально к дальнейшим подвигам, но и материально. Потому что со сторон к арке мог приблизиться кто угодно, чем по праву пользовались оруженосцы, мелкая прислуга рыцарей, и их дамы сердца, спутницы и подруги. Они предавали внутрь своему воздыхателю и хозяину новое оружие взамен пострадавшего в предварительных поединках, новую одежду, а также необходимые продукты питания в заплечных мешках и фляги с водой. Ведь с провизией на себе сражаться сложно, а вот в дальнем пути по недрам, всё доставленное могло пригодиться. Поэтому помощники и сочувствующие на последнем участке могли передать всё что угодно.
   И здесь, кстати, творился сущий бардак. А то и настоящий цирк. Ведь высота мола не позволяла общаться лицо в лицо, а вещи удобнее всего было поднимать, привесив к кончику копий. Или руками, но тогда рыцарям победителям приходилось приседать в неудобном и тесном проходе.
   Но и это было не самое гротескное! Ведь стоило помнить, что здесь было полно женщин, и сам мир считался матриархальным. И какая дама не возжелает напоследок попрощаться со своим избранником? Какая любовница не захочет напоследок подержать его за руку или не заглянуть ему в глаза? И какая дама остановится перед такими трудностями, как разница в уровнях всего лишь в два метра? Ну и плюс ко всему вседозволенность слабого пола, царящая в данном обществе.
   Поэтому очень много дам, банально стояло на плечах у конюхов или оруженосцев, да так и двигалось на уровне своего избранника вдоль каменных дуг, пытаясь напоследок наговориться, воодушевить, поздравить с победой, пожелать самой главной победы, ну и, попрощаться, естественно. Всё-таки статистика, упрямая вещь: Героями вернутся только единицы, остальные так и канут в неизвестности.
   И вот эти людские стены, так и двигались на головах друг друга с обеих сторон мола. Порой падали и разваливались, ибо одно падение или спотыкание оруженосца, приводили и к падению соседей. Постоянно раздавались возмущённые крики, рёв боли, вопли скоропалительных ссор и стоны травмированных. Но зато получалось не так грустно, как возле площадок для поединков, и даже слегка весело.
   И именно туда, поспешили друзья с надеждой, что как-то удастся проскользнуть внутрь прохода из каменных арок. Воевать на предварительных турнирах, Торговец не собирался.
  
   Глава двадцатая
   БЕСПОЛЕЗНЫЕ ПРЫЖКИ
  
   В толпу "провожающих" удалось пробраться, сравнительно незаметно. Если кто и пялился на духа камня, то в меру. Никакой нежелательной паники или излишнего ажиотажа не возникало. Всё-таки окружающий накал страстей заметно снижал общую впечатлительность, и многие чудеса начинали восприниматься, как нечто, само собой разумеющееся.
   Друзьям это было на руку, и добравшись к молу где-то в его середине, разумный кальмар сразу же попробовал вонзить щупальце в каменный массив основания, сложенный из тщательно подогнанных плит. Прусвет упоминал уже, что сам с трудом протиснулся сквозь эти вот камни арочной клетки, но что у него получится с грузом? Да ещё и с живым?
   - Мне вначале ещё и самому надо пару раз попробовать, - шептал Живой Ужас. - Да и нужное место надо в очереди высмотреть. А то, как бы тебе в самой клетке драться не пришлось!
   "Ну да! - мысленно согласился с ним Торговец. - Уж всяко любой рыцарь сильно удивится, заметив впереди себя совсем иного человека. И восклицание "Вы тут не стояли!" - будет одним из самых деликатных в его устах. А учитывая, какие сюда ребята горячие и вспыльчивые добрались, то они и внутри клети драку устроят..."
   Освещение на данном участке было совсем никудышным, только неровные отблески редких факелов, которые Светозарову больше мешали, чем помогали. Но зато скудность света могла помочь в попытке бескровного вливания в итоговую очередь. Вряд ли кто из рыцарей будет особо присматриваться, кто там впереди него топчется. Все они максимальное внимание уделяли получению припасов сквозь щели и последнему общению со своими дамами.
   Прусвет появился минут через пять, и зашипел:
   - Дуй метров на двадцать вперёд, там большой интервал получился!
   Дмитрий так и поступил, да и обозначенный участок выделялся у мола почти полным отсутствием "провожающих". Здесь и темнота властвовала больше всего, не давая рассмотреть со стороны, что и как тут творится. Поэтому прижавшегося к плитам мола человека, некому было заметить.
   - Сейчас будет очень больно! - предупреждал Пронзающий Камни. - Не знаю, с какого мира тут эти плиты нарубали. Хорошо хоть протискиваемся... Готов?
   - Давай уже, не томи! - рыкнул граф сквозь сжатые зубы и задержал дыхание.
   - Ну, держись! - И с хорошо слышным, натужным пыхтением, разумный кальмар стал втягивать человека в камень.
   Когда друзья убегали из ловушки Купидона Азарова, Дмитрий уже "протаскивался" сквозь каменный массив, и боль он вроде запомнил. Очень неприятная, но ради дела и свободы - терпеть можно было. Но то было давно. Тогда как сейчас, он практически потерял сознание, от ударившей по каждой клеточке тела судороге. Казалось что мышцы порвались все и сразу, капилляры полопали, а нервные окончания кто-то прижёг электрическим током. Красная пелена затопила восприятие, и непроизвольно захотелось орать дурным, истерическим голосом. А ещё лучше не орать, а попросту умереть. Лишь бы больше не мучиться.
   И когда боль стала исчезать из головы, крик не получился только по причине плотно сжатых зубов. Когда и ноги выдернулись из камня, а чуть позже и обрели под собой опору, рот всё-таки открылся для ора, но был тут же заткнут бесцеремонно щупальцем.
   - Молчи! Сейчас всё пройдёт! И радуйся, что пока нас не заметили! - щупальце во рту, попросту растворилось, превращаясь в мираж.
   Торговец скорее простонал, чем смог сказать членораздельно:
   - Чему радоваться?! Я чуть не обделался!
   - "Чуть" - не считается! Давай двигаться вперёд, осталось до Плиты только три человека. И слушай внимательно, что они говорят, тебе ведь тоже клятву повторять придётся!
   - Издеваешься?
   - И не думаю! Трудно, что ли сказать пару слов? А то вдруг тебя вышвырнет в сторону и вся недолга. Не нравится мне этот мол с арками, ох как не нравится!
   Граф, еле переставляя до сих пор ноющие ноги, продвинулся вперёд, оглядываясь на постепенно догоняющего их рыцаря. Его снаружи сопровождала целая толпа оруженосцев и сразу шесть стоящих на плечах женщин. В такой обстановке и в самом деле не слишком-то станешь рассматривать, кто там и как топчется впереди. Вроде бы... Ибо рыцарь всё-таки что-то заметил, непонятное движение впереди ему явно не понравилось, и он двинулся полным шагом. Ещё и скомандовал наружу:
   - Ну-ка, подайте мне факел!
   Знал бы он, с кем собрался связаться! Вначале он ткнулся носом в камень сам, не рассмотрев у себя под ногами выставленное щупальце. Потом завалились все его сопровождающие, подняв крик до небес и обвиняя в нерасторопности друг друга. Это задержало рыцаря, да и подначки идущих сзади, заставили его какое-то время огрызаться, теряя время и запал. Затем он упал подряд два раза и уже на полном серьёзе обеспокоился собственным здоровьем. Ещё и голос услышал у себя над ухом:
   - Не торопись и ничему не удивляйся! Только тогда ты спокойно проникнешь за Плиту и устремишься к подвигу.
   Нельзя сказать, что это бравого вояку успокоило окончательно, но прыти и желания рассмотреть непонятного человека впереди, у него явно поубавилось.
   А друзья уже споро обсуждали последние моменты предстоящих действий:
   - Ну и как ты будешь проходить внутрь? - вспомнил Торговец. - Туда ведь запускают по одному человеку. Будешь отдельно стучаться и говорить клятву:
   - Нет! Постараюсь срастить своё тело с твоим и с твоим оружием, да и пройдём, как единое целое.
   - А вдруг не получится? Вдруг нас разоблачат, и одного из нас захотят раздавить всей тяжестью плиты? Маркиз Бейшун про данный аспект два раза напоминал.
   - Ерунда! - отфыркивался выходец из мира Шелестящего Песка. - Поставим совместные щиты, они любое давление или удар выдержат.
   - Если не выдержат? - справедливо сомневался Светозаров.
   - Не дрейфь, дружище! Прорвёмся! О, хорошо слышно, запоминай слова клятвы!...
   Прислушавшись к клятве, выходец с Земли еле удержался от нервного хохота. Если убрать некие местные обороты и оставить саму суть, то клятва звучала, как устное согласие не предъявлять претензий при своей кончине или получении инвалидности. Подобные отказы подписывают больные, ложащиеся на операционный стол. Мол, коль умру, то никого не обвиняю, такова моя доля, сам виноват, что к вам, коновалам, под нож ложусь.
   "И здесь Крафа начудил! - уже почти восхищался граф своим противником и узурпатором сорока шести миров. - Явно не удержался, чтобы не поиздеваться над агрессивными индивидуумами Янтарного..."
   Плита поднялась, пропуская в белесый туман недр, очередного соискателя на Обруч Героя. Перед друзьями остался только один человек, начавший речитативом зачитывать свои биографические данные. А вот сзади слышалось слишком уж недовольное пыхтение, наконец-то перешедшее в конкретный вопрос:
   - Эй, ты! Что-то я у тебя такого плаща не припомню! - И в сторону своих провожатых: - Дайте всё-таки факел!
   Торговец не только разумного кальмара на себе волок и кучу оружия, но всё это прикрыл сверху своим плащом. Разворачиваться в узком проходе было неудобно, общаться - вообще не было желания, поэтому Дмитрий шёпотом попросил товарища:
   - Ты уж там сам разбирайся с ним..., я клятву разучиваю.
   Ну тот и постарался, проникнув сквозь плащ своей лысой головой, пообщаться с любопытным соседом:
   - Ты мало падал на ровном месте? Вон нос до сих пор кровоточит... И предупреждали тебя: уйми своё любопытство! Иначе неприятностей не оберёшься!
   Подобные угрозы не успокоили рыцаря, а оказали совершенно противоположное действие. Наверное он понял, по чьей вине он несколько раз падал на ровном месте. С лязгом вынимая меч из ножен, он начал орать не своим голосом:
   - Пугать?! Меня?! Знаменитого...
   Кто он там на самом деле, так узнать и не довелось. Живой Ужас сыпанул крикуну в нос и в рот по щепочке перца, и этого хватило для прекращения конфронтации. Правда, силовой щит со спины всё равно пришлось устанавливать. Но не по причине возможного удара мечом, а по причине жуткого, начавшегося сразу и звучавшего как выстрелы из пулемёта чиха. Оставалось только удивляться, как рыцарь умудрялся и соплями брызгать и кровью, которая уже запеклась в носу после падений, и при этом не разбить себе лоб о каменный пол и каменные арки. Глаза ему застлали слёзы, и он только на упорстве пытался проползти вперёд, упираясь сотрясающейся головой в щит.
   А когда чих стал прекращаться, перед главным входом уже отчитывался непосредственно Торговец.
   - Меня зовут Дмитрий Светозаров, он же граф Дин Свирепый Шахматный...
   Место и дату рождения, назвал правильно, разве что не уточнял, что это в мире Земля. Ну и клятву, с обещанием не проклинать никого в случае собственной гибели, отбарабанил не хуже предыдущих искателей приключений. Затихший на спине Прусвет, старался не дышать, и на всякий случай даже не думать, притворяясь овощем, чтобы его ненароком не приняли за разумного и не обвинили в попытке проскочить зайцем зону контроля и регистрации.
   Может Дмитрию и показалось, но Плита пошла вверх с некоторой задержкой, словно была живой и раздумывала: "А не обманывают ли меня?" Ну и на всякий случай задействовал на момент прохода все свои силовые щиты.
   Но ничего не случилось, "зайца" не заметили, никаких мер пресечения не применили. Пройдя метров сто по тоннелю, постепенно расширяющегося вверх и в стороны, Торговец оказался в широченной, овальной пещере, вся противоположная сторона которой темнела разными по величине створами многочисленных ходов. Как объяснял по их поводу маркиз Бейшун, любое из этих отверстий вело в конечном итоге к цели. Главное было придерживаться единого направления, на восток! А уж как дальше проходы в лабиринтах между собой расходились и перекрещивались, возвращались назад или ныряли в тартарары, никому ведомо не было. Единой карты недр, как её и не пытались составить за столетия, так и не существовало.
   Освещение тоже соответствовало пересказам: тусклое, сине-зеленоватое, словно сам воздух светился чем-то гниющим, фосфоресцирующим. Но зато воздух для дыхания нисколько не затхлый, без вони и с нормальной влажностью. То есть байки о том, что здешние мхи преспокойно вырабатывают кислород, поглощая при этом углекислый газ, тоже оказались действительностью.
   Подводя итоги первым наблюдениям, Прусвет прошептал товарищу на ухо:
   - Соответствие действительности - полное. Значит и все остальные сказочки - в тему. Остаётся тебе только попробовать отсюда прыгнуть в иной мир, вдруг да получится. Или сразу начнёшь выбирать попутчика?
   По поводу проб, друзья обмолвились ещё давно, но Торговец больше об этом не заикался, ожидая именно этого момента. И раз Живой Ужас утверждает, что здесь некий кусок иной вселенной, то вполне возможно и блокировка на перемещение между мирами снимается. Это было бы самым оптимальным и желаемым вариантом.
   Но сделав несколько бесполезных шагов, Светозаров с досадой констатировал:
   - Гайка! И тут не получается! - после чего сорвался на длинные и витиеватые ругательства. Правда, высказывал их не в полный голос, а превращая нецензурные слова в неразборчивое ворчание.
   Понимая, как трудно другу побороть рвущееся из души разочарование, разумный кальмар постарался отвлечься на новую тему:
   - С одной стороны, нам никто и не нужен..., - рассуждал он вслух. - Но с другой стороны, в компании однозначно веселей. Да и знаток местных реалий нам бы не помешал: наверняка Крайдар тебе не всё успел рассказать. А?
   Граф Дин прекратил ругаться, тяжело вздохнул и согласился:
   - Наверняка... К тому же, подозреваю, что он мог некоторые нюансы пропустить специально. Заметил, как он с придыханием к Гегемону относится?
   - Угу, бросается в глаза... А вон те двое, явно к тебе присматриваются. Подойди, поговори с ними...
   Подбор компаньонов, или иначе говоря спутников для прохода по лабиринтам - это ещё одна из местных традиций. Особенно когда снаружи царит убийственный, в прямом смысле этого слова, ажиотаж, и заранее составленные пары, тройки искромсаны ножницами яростных поединков. В мирное, так сказать время, сюда входили рыцари сразу с друзьями, с боевыми побратимами, а то и с родственниками по крови. Потому что на первых этапах, должная поддержка друг друга, прикрытие спины, а также сменное дежурство во время отдыха, рекомендовалось в обязательном порядке. Благодаря взаимной поддержке, смертность на первой трети пути падала впятеро, если создавались вот такие небольшие коллективы. Ну и сам факт возвращения с ранеными, как раз и мог иметь место, именно на начальных участках.
   В случае ранения, или получения тяжкого увечья, товарищи попросту выносили пострадавшего по тем коридорам или тоннелям, в которых воздух не светился постоянно, а мерцал. То есть некий предохранительный клапан в недрах гор всё-таки существовал. И насмотревшиеся, слегка протрезвевшие герои ещё могли вернуться, сойти, так сказать с дистанции. В случае перехода, их выбрасывало телепортами в самых разных частях рыцарской вольницы и при желании можно было либо вновь пытать счастья в следующей попытке, либо сдав раненого товарища целителям, вернуться в водоворот здешней жизни. А уже потом подумать: стоит ли ещё раз так рисковать?
   Но все эти расклады действовали в основном в "мирное" время, о чём друзья уже знали. Тогда всё-таки в группы подбирались друзья и родственники, желающие спасти близкого человека. Тогда как при сегодняшних раскладах рыцари подбирались чужие, да ещё и порядочно озлобленные друг на друга. Ради выноса раненого никто не станет возвращаться, потому что второй раз уже и сам сюда не прорвёшься. А значит компании подбираются только чисто по внешним признакам, ну разве что кто-то встретит старого знакомого или приятеля.
   И как раз в первой пещере, многие задерживались для подбора попутчиков. Хотя некоторые даже не замедлялись, без сомнения в душе, бодрым шагом отправляясь в первое понравившееся им отверстие. Одиночек на первых, самых опасных этапах - тоже хватало. Но некоторые останавливались. Под видом того, что поправляют вещмешки с продуктами и готовят оружие, осматривались, затевали разговоры и пытались создать подходящую им компанию. А самые умные и расчётливые, вообще усаживались, готовясь ждать для себя самых оптимальных по их мнению, попутчиков.
   Вот и замеченную Прусветом пару рыцарей, явно отличала глубокая задумчивость на лицах. Стояли они видимо уже давно, а вот никого в свой коллектив подобрать не могли. Поэтому не просто уставились на Торговца, а ещё и жестами попытались его остановить, показывая что переговорить хотят.
   Дмитрий никого не хотел брать, прекрасно понимая, что он в паре с Живым Ужасом и сам прекрасно справится. Посторонние им только мешать будут и тормозить во времени. Поэтому только приостановился на мгновение, не совсем приветливо интересуясь:
   - Мы разве знакомы?
   Вместо ответа, один из рыцарей спросил сам:
   - Не в обиду, но чего ты такой большой? - и в самом деле, могло показаться, что Торговец несёт у себя под плащом больше разного оружия и продуктов, чем кто-либо из окружающих.
   Но такое любопытство Дмитрию не понравилось. Поэтому он пошагал дальше, проворчав на ходу:
   - Большой, потому что сильный...!
   И сразу услышал у себя за спиной топот рыцарских сапог, перекрываемый вопросом от второго рыцаря:
   - А можно мы пойдём с тобой?
   Как ни был Светозаров озадачен таким назойливым предложением о создании единой компании, он не остановился, а так и продолжал движение молча. Выбрал один из самых просторных тоннелей и двинулся по нему. Но деловитые шаги так и раздавались сзади, а над ухом послышался озабоченный шёпот:
   - Чего это они за нами увязались? Оружие вроде не достают, но я щит держу на всякий случай.
   Дальше тоннель стал петлять в стороны, словно израненная змея, то понижаясь, то резко идя вверх. И граф, ничего лучше не придумал, чем резко поддать скорости. Не бежал, но пёр вперёд как танк, загребая подошвами мелкую каменную крошку и песок. За одним из резких поворотов, Прусвет покинул свой приют у друга на спине, прижался к своду, а когда пара нежданных, странных преследователей прошла внизу, опустился, и двинулся за ними следом.
   Теперь следовало дождаться и посмотреть: что предпримут странные попутчики?
  
  
   Глава двадцать первая
   ПОМОЩНИЧКИ
  
   Вроде как уменьшение габаритов впередиидущего человека, рыцарями замечено не было. Но зато они попытались опять выйти на контакт, после резкой смены цвета окружающих стен. Некое подобие гранита с белыми прожилками мрамора, сменилось на голубой кварц с красными разводами руды какого-то металла:
   - Эй! Не торопись так! - забеспокоился первый.
   - Тут сейчас начнутся норы с самыми опасными тварями! - предупреждал второй.
   - Ага! В основном из-за оружия нападают.
   - Триги, называются... Или иначе рудогрызами называют.
   О тригах иномирец слышал, из маркиз перечислил в общем списке вместе со всеми иными представителями местной фауны. Но как они выглядят, понятия не имел. Тем более и не догадывался, что некие животинки могут нападать на путников только по причине наличия у них стального оружия.
   Поэтому решительно остановился, развернулся и заговорил:
   - Хотите сказать, что голого человека триги не тронут?
   - Конечно! Они ведь железом питаются, - пояснил более круглолицый рыцарь, подходя ближе и стараясь удержать шумное дыхание. И тут же постарался представиться: - Моё имя Якоб!
   Дмитрий и бровью не повёл, словно люди с такими редкими именами ему постоянно встречаются. Как не удивился и наличию странных зверей (Крафа ещё и не таких монстров мог создать за три тысячи лет!). А вот недовольство излишней назойливостью - высказал:
   - Чего это вы, ребятки, за мной увязались?
   Якоб открыто заулыбался, словно все его проблемы, остались позади:
   - Так ведь мы с приятелем целители, ауру видим, вот и подбирали попутчика, ориентируясь на твои сполохи. Правда они у тебя слишком уж странными выглядели, преогромными... Хм! - удивился он, присматриваясь. - А сейчас вот намного меньшими стали... Чудеса!..
   - Ага! Сплошь и рядом! - ехидно заметил Торговец. - И я рад, что моя уменьшившаяся аура, отныне разлучит нас навеки. Кстати..., Якоб! Ты тут не встречал мужчину с именем, очень похожим на твоё? Яков его зовут. Яков Праймер.
   - Нет! - рыцари переглянулись, и ответили второй раз синхронно: - Нет!
   - Нет, так нет... Счастливого пути!
   И он жестом показал, что уступает рыцарям дорогу. Но те синхронно замотали головами, и теперь уже другой, узколицый, с длинным носом, стал представляться:
   - Меня зовут Освит! - церемонный поклон, и дальнейшие объяснения. - Мы просто идеально подходим друг другу в компанию, и нам не следует идти порознь. Мы уже и не ожидали, что удастся дождаться такого же целителя, а тут такая удача! Поэтому мы сразу готовы дать клятву дружбы и защищать тебя как родного брата. Клянёмся!
   - Клянёмся! - эхом отозвался и Якоб.
   А Торговец, не в силах удержать на лице скептическую улыбку, просматривал жиденький, ел заметный стержень в аурах рыцарей. С такими силами считать их своими коллегами - это было бы слишком смело.
   "Как только они сами сумели рассмотреть мою ауру? - размышлял он с грустью. - Или они только по просмотру и специализируются? Да и зачем они мне нужны?! Надо срочно как-то от них избавиться!.." - и попытался сделать самое строгое, неприступное лицо:
   - Значит так, господа! Говорю первый и последний раз: в компаньонах не нуждаюсь! Куда надо и сам доберусь!
   Освит, прямо-таки возмутился подобной глупостью:
   - Но это же опасно! Как можно этого не осознавать?
   - Одиночки здесь, как правило, погибают! - поддержал своего коллегу Якоб.
   А Светозаров смотрел на них, и не мог понять некой абсурдности ситуации: как эти парни вообще сюда попали? Что-то они не впечатляли ни своими габаритами, ни напористостью, ни оружием, ни мускулистыми руками. Трудно было поверить, что парни, пусть даже и имеющие некие способности ментальных ударов смогли пройти горнило жёстких, кровавых поединков на площадках перед плитой.
   Хотя правильная догадка сразу мелькнула:
   - А вот скажите мне, только честно: сколько вы уже времени ждёте "третьего"?
   Удалось рыцарей смутить, удалось! Круглолицый Якоб даже покраснел, словно юноша:
   - Ну..., если честно, то явно больше часа...
   А вот побледневший Освит перестал кусать губы и признался откровенно:
   - Четырнадцатый час мы уже здесь. И когда увидели толпы мчащихся к Плите рыцарей, мы уже стояли в арочном проходе. О нашествии новых плагри, мы узнали от нахлынувших сопровождающих.
   - Ну да, понятно! - кивнул Дмитрий. Только наивных романтиков ему в обузу не хватало. - Тогда мой вам совет, как можно быстрей возвращайтесь наружу. Сейчас в недрах слишком людно, и звери здешние теряют спокойствие...
   - О! Про здешних зверей мы всё знаем! - с хвастовством успел вставить Освит.
   - ...А мне некогда! Так что, счастливо оставаться!
   И опять Якоб возмутился от всей души:
   - Как же пойдёшь один?! Нельзя отказываться от нашей помощи!
   Зависший у рыцарей за спинами Прусвет, тоже мимикой ясно показывал, что он думает по поводу услышанного. Мол, парни себе льстят! Это им нужна помощь, причём постоянная и суровая.
   Но глядя на ужимки друга, Торговцу пришла в голову мысль:
   "А что по сути страшного, если мы захватим этих парней, поможем им, а потом оставим в пещерах Повиновения? Вот там они сполна получат всю причитающуюся им порцию романтики и быстро избавятся от житейской наивности. Да и чует моё сердце, что эти искатели приключений ни за что не отправятся к выходу... И о зверях они знаниями напичканы... Надо же, четырнадцатый час ждут "коллегу"!.. Хм! Потому и ринулись следом, не раздумывая..."
   Хмыкнул он не только мысленно, но и вслух, после чего попытался скаламбурить:
   - Меня зовут Дин. Но я никогда не хожу один. Со мной друг и надёжный товарищ.
   И указал взглядом ребятам за спины. При этом внимательно старался отследить их реакцию на легендарного обитателя мира Янтарный. Если обрадуются и воспримут разумного кальмара как дар судьбы - хорошо. Значит с такими можно и попутешествовать по местным лабиринтам.
   Рыцари не подвели, оправдали высокое звание целителей. Хотя с минуту, полторы так и пялились на Прусвета, отвесив челюсти. Но в их аурах все ощущения читались легко, без неуместного словесного извержения. Радость, восторг, благоговение перед ожившим представителем древности и желание защитить духа камня любой ценой и от любых напастей.
   Время утекало, поэтому Пронзающий Камни быстро и деловито представился сам:
   - Вас я уже знаю, имена запомнил. А меня зовут Прусвет, или Живой Ужас. Последнее прозвище получил за страшно сильный голос, могу им сбивать с ног, дробить хрусталь и кости. Рад познакомиться! В путь!
   И первым, обогнув всех троих людей, поспешил по тоннелю вперёд.
   Первым опомнился после представления Якоб:
   - Постой! - он быстро догнал уже движущегося Торговца. - Дин, тут спешить нельзя, с триги шутки плохи, их нельзя недооценивать.
   - Ерунда! - беспечно отозвался иномирец. - Справимся.
   После чего демонстративно достал парализатор, проверил индикатор заряда батарей. Потом достал из под полы короткоствольный автомат, передёрнул затвор, но поставил оружие на предохранитель. Пояснение дал скорей всего в пространство, чем новым попутчикам:
   - Пули разрывные.
   Рыцари явно не поняли и осознали суть увиденных предметов, но уважением к ним прониклись. Разве что Освит побеспокоился о Прусвете:
   - А у духа камня есть оружие?
   - Да он сам пострашнее любого оружия, - убеждённо отвечал Дмитрий, с улыбкой замечая, что парни достали свои мечи из ножен и приготовились сражаться. - Главное ему не мешать.
   Какое-то время шли в полной тишине, нарушаемой лишь топотом сапог, а потом Якоб вспомнил:
   - Утверждают, что здешние триги, по прочности шкуры почти такие же как монстры плагри...
   Летящий впереди Прусвет, обернулся на ходу и хохотнул:
   - Если это правда, то я вам ребятки ничем не смогу помочь. Данные камешки мною не подбираются.
   Он напомнил, что данное пространство ему не подвластно, и напичкать неведомых зверушек чем-то не перевариваемым, он не сможет. Но только это сделал и вновь развернулся вперёд, как мимо его щупалец проскользнула огромная, плоская голова на длинной шее, устремляясь к людям.
   - Триги! - за момент до этого воскликнул Освит. А Светозаров уже давил на спусковой крючок своего автомата.
   По твёрдому убеждению землянина, уже первая пуля просто обязана была разорвать голову удивительного животного. Но кроме странных искр, сыпанувших у того с пасти, ничего не получилось. Пришлось спешно переключаться на стрельбу очередью. И теперь уже точно удалось рассмотреть, как разрывные пули и в самом деле рвут кусочки блестящей кожи, курочат мякоть, и выбивают фонтанчики едко-коричневой крови. Но! Кусочки маленькие, мякоть на глубину сантиметр, не больше, да и фонтанчики слишком жиденькие и хлипкие! Нельзя было конечно триги сравнивать с плагри и косвенно, однако живучесть напавшего хищника тоже поражала.
   - По туловищу надо стрелять! - удалось расслышать подсказку Якоба.
   И дальше уже всё сложилось на "отлично". Плоское тельце чудовища, оказывается находилось распластанным у самого пола. Этакая холмистая поверхность, под цвет окружающего камня, и размером с метр в диаметре. А движение, и довольно резвое, животному придавали восемь ножек, весьма похожие на смесь паучьих и черепашьих. Только вот сама тушка оказалась без брони, и, получив несовместимые с жизнью раны, замерла. После чего и шея, держащая зубастую пасть, сложилась словно тряпичная.
   С минуту все участники короткого сражения стояли замерев, осматриваясь и прислушиваясь. А потом Освит стал негромко информировать:
   - На границе своих владений, триги очень мало. Зато дальше они пойдут целыми стадами. Причём они так же легко могут передвигаться не только по стенам, но и по своду.
   - Тою папуаса гирлянду! - не удержался Светозаров от косноязычного восклицания, глядя на счётчик боеприпасов. - Двадцать три патрона ушло! И как же интересно, вы сами с ними справляетесь?
   - Пока никак, ещё не встречались. Но..., - Якоб горделиво расправил плечи. - ...Зато знаем хорошо, как с ними надо сражаться. Один рыцарь суёт им в пасть меч и старается его удержать руками, а второй проскакивает вперёд, и рубит сам корпус триги. Или прокалывает его с десяток раз копьём.
   - Хм! Весело! - не удержался от похвалы иномирец.
   - Не совсем, - возразил рыцарь. - В пасти у этой твари очень едкая слюна, которая в любом случае разъедает любое железо. Не сразу, конечно, и не за один день. Но если заблудиться здесь дня на три, то можно остаться совсем без оружия. Людей триги не едят, даже не кусают, а вот железо забирают и заглатывают всё. Порой вместе с ременной бляхой могут и часть живота откусить. Так что..
   Торговец качая головой, присел на корточки и всеми доступными ему умениями присматривался к убитой животинке.
   - Ай да создатель! Ай да шутник! Что-то мне эта слюна сильно напоминает Хохочущий туман... Такая же байда, все разъедающая... И ну ладно бы их попалось нам на пути десяток..., пусть даже сотня... Или может и больше?
   Якоб тут же выдал очередную справку:
   - По словам Героев, обладателей Обруча, им приходилось убивать от пятисот, до двух тысяч триги во время прохода данных пространств. Это считается, повезло! Те же, кто остался без оружия и был вынужден покинуть недра, порой говорили о пяти тысячах убитых монстров.
   Зависший на месте Прусвет, выдал вполне здравую идею:
   - Так может, рванём налегке? На меня вон этот рудогрыз даже внимания не обратил. А потом, на втором этапе, насобираем трофейного, а вернее говоря, ничейного оружия.
   Оба друга знали о последующих монстрах в лабиринтах, и понимали, что там уже придётся жестоко сражаться с любителями человечины. Но с другой стороны, можно было и в само деле уже там отыскать мечи и булавы тех, косточки которых уже давно переварили иные чудовища.
   - Да нет там никакого оружия, - уверенно сообщил Освит. - Мало, но и там иногда триги забредают, и лакомятся всем, что остаётся от рыцарей, которые проскочили данный ареал лабиринта.
   Торговец думал недолго. Потом снял плащ, расстелил его у себя под ногами и стал складывать туда снимаемое оружие:
   - Чего тут мудрить? - приговаривал он, хотя с ним никто и не спорил пока. - Раз нельзя с оружием, мы можем и голыми прогуляться. Тут и силовые щиты не понадобятся, которые твари в любом случае могли бы продавить. Шагай себе, да осматривай достопримечательности...
   - Да? А кто оружие понесёт? - голосом полным нехороших подозрений, осведомился Живой Ужас.
   - Спасибо! Я знал, что ты не откажешь в этой простой услуге.
   - Каков нахал!.. А не боишься, что мне всё щупальца откусят вместе с твоим оружием? Или попросту оторвут у меня этот тюк, вцепившись в него десятками пастей?
   Дмитрий рассмеялся:
   - Ты меня поражаешь! Знаешь ведь: на неживой объект наложить силовой щит намного проще, и продержится он там дольше. Триги только и будут пасти разевать, да зубы свои обламывать. А ты мимо них на скорости, на скорости! Словно знаменитый Бэтман!
   - Не знаю такого идиота, - ворчал разумный кальмар. Но возражений больше не выдвигал. - Пока вы тут свои вещи потрошите, я впереди разведаю.
   И улетел весьма надолго. Светозаров даром времени не терял: первым делом сам прогулялся метров на пятьдесят вперёд, проверяя собственным телом, как не него среагируют рудогрызы. Правда дело на самотёк пускать не стал, окружив себя максимальным по силе щитом. Даже если и набросится десяток тварей, всегда можно ретироваться бегом к оружию, и уже тогда угостить их свинцовыми гостинцами.
   Но испытание прошло на диво успешно. Две встреченные животинки, смотрели на человека словно на пустое место. А когда он обнаглел до крайности, и пнул плоскую тушу ногой, триги только и убрался прочь с дороги.
   - Ух ты, какое деликатное создание! - восхищался граф, пускаясь в обратный путь, - даже дорогу уступает. Будь у нас больше времени, их бы и приручить можно было бы элементарно. Садишься на корпус, выдвигаешь перед зубастой пастью вперёд на удочке "гайку банальную" или "шуруп обычный, погнутый", и "Но! Пошла моя лошадка!"
   Последние фантазии, он уже рассказывал ошарашенным рыцарям. А чтобы они долго не смущались возможными лаврами дрессировщиков, тут же потребовал от них отчёта по всему животному миру, который можно было встретить по пути к священному колоколу Клоц. Ну и попутно заставил снимать с себя всё, что можно было классифицировать, как металл.
   Информация пошла сплошным потоком. Только вот сознание оказалось загружено не полностью. Ведь благодаря общению с Эрлионой, граф Дин Свирепый научился в своем замке общаться не только с магической сущностью, но и с иным собеседником. Порой даже вступая с обоими в жаркие научные споры. Сейчас эта способность оказалась как нельзя кстати, потому что вспомнилась жена и тут же захотелось узнать как её самочувствие, и всё ли у неё в порядке.
   Получилось. Причём с каждым разом уловить тоненькую ниточку и солнечным зайчиком на кончике, удавалось всё проще и быстрей. Объяснение пришло в голову самое простейшее: "Сын-то постепенно растёт! Да и я совершенствуюсь!"
   У Сашеньки всё виделось хорошо. Она только что проснулась и собиралась завтракать. После чего собиралась заняться чем-то жутко интересным.
   Успокоившись по этому вопросу, Светозаров решил глянуть, что там творится у дочурки. Там как всегда, творилось нечто неприемлемое. Вроде опасности не было, переживаний от Тани Хелке тоже не эманировали, а вот тряска и весьма неприятная, ребёнком ощущалась. А значит, будущая мать либо верхом скакала, либо мчалась на какой-то карете, у которой отсутствовали рессоры.
   Здесь уже будущий папаша не удержался от гнева:
   "Да что это за мать такая?! Совсем о ребёнке не думает! Гирлянду ей на шею! Надо будет мотнуться к ней и забрать ре..., э-э-э, что за чушь! Забрать ребенка я пока никак не могу! Значит придётся саму Тани поймать и посадить где-нибудь на поводок, пока не родит. А будет брыкаться, вообще сдам императору Рилли, пусть у него в тюряге посидит до благополучного разрешения от бремени. Решено! Как только разделаюсь с делами, и этот вопрос решу. И думаю, что меня Александра поддержит. Наверное... Нельзя же быть такой безответственной! Мать в первую очередь должна заботиться о ребёнке! - накручивал он себя, - А уже потом только о себе. Вон моя мать, как я помню по её рассказам, так сразу с работы уволилась, когда узнала что беременно. Берегла себя..., и меня..."
   А в следующий момент замер с выпученными глазами. Глядя на него, оба рыцаря замолкли как по команде и стали с опаской оглядываться по сторонам. Настолько они уверовали, что случилось нечто страшное и непоправимое.
   Тогда как Дмитрий ругал себя последними словами:
   "Ну как?! Как я мог не додуматься до такой простой истины?! Совсем отупел в этой чехарде событий! Раз я могу отыскать своего ребёнка по зову крови, то значит и родителей могу нащупать!!! - у него даже в сердце закололо от переживаний и дыхание сперло. Растёр грудь, отдышался и постарался мыслить более спокойно: - Точно! Вот прямо сейчас и попробую... Ну да, чего откладывать?.. Только вот кого первым поискать? Маму или папу?.."
   И только после этого заметил, что у него дрожат коленки и подрагивают пальцы рук. Такого волнения он давно не испытывал. И было понятно почему. Если раньше у него надежда что родители живы, пусть и мизерная, пусть и крошечная, но существовала, то сейчас всё могло измениться. Могло прийти чёткое подтверждение, что родители живы, но... Могло ведь и ничего не прийти! И это казалось невероятно страшным и неприятным. Казалось, что лучше никуда не лезть и не касаться этой страшной тайны. Лучше уж оставаться в неведении, чем получить вместо тёплой ниточки и солнечного зайчика ответ от тянущей холодной вечности.
   Почему-то в сознании чётко сформировалась именно такая мысль: если отца и матери нет в живых, он и это сможет с уверенностью прочувствовать. И тут же формулировалась иная мысль:
   "Но если я сейчас испугаюсь суровой правды, то потом уже точно не решусь. Да и больней будет во стократ, если после долгих терзаний страшная правда всё-таки откроется моему сознанию. Так что..., прочь сомнения! Будь что будет!"
   Правда, прежде чем окунуться в прочес ощущения новых ниточек зова крови, Торговец открыл глаза и осмотрелся. Оба рыцаря продолжали на него пялиться, как бычки на новые ворота и следовало их успокоить немедленно:
   - Ребята, вы тут посматривайте вокруг... А я пока немножко помедитирую... Понимаете? Ну, очень надо!
   После чего присел у стены, опёрся на неё спиной, и с глубоким вздохом прикрыл глаза. Мысли стали упорядочиваться, выстраиваться в нужном ракурсе, и сознание стало принимать нужно решение:
   "В любом случае, моя связь с мамой должна быть прочнее, чем с отцом. Вроде бы... Эх, жаль что я раньше не проверил, имеется и у меня связь с сестрой... Но стоп, это потом! Итак, мама... Как давно я тебя не видел... Твой образ стал расплываться во мне уже давно, и я забываю тебя конкретно в тех самых мелочах, которые помнил ещё совсем недавно... Твоя улыбка, словно в тумане... Руки..., твои руки всегда мне приносили сказочный покой и убирали смятение мыслей... Глаза... Вижу! Вижу, мама, твои глаза, которые ни с чем не сравнятся в силе материнской любви, пожелания мне счастья и добра! Мама!.. Где ты? Дай тебя ощутить, дотронуться до тебя хоть ниточкой, хоть тоненькой иголочкой тепла..."
   И чудо состоялось! Нечто острое, словно это и в самом деле была игла, кольнуло в мозг. Вначале возникла боль в точке укола, а потом там стало разливаться блаженное, такое давно позабытое тепло, желание встречи и грустная горечь долгой разлуки. А потом ниточка разрослась, удалось мысленно ухватиться за её кончик, и создалось твёрдое впечатление целого вселенского объекта. Именно! Целого и огромного! Причём не лёгкого солнечного зайчика, который дрожит и каждое мгновение может исчезнуть, а скорей ощущение кометы. Целая космическая комета, с шикарным огненным хвостом, который своим сиянием растянулся сияющим шлейфом на многие парсеки.
   "Мама! Это ты? Мама! Ты меня слышишь?! - вопило ринувшееся куда-то в неразмерные дали сознание. - Мама! Отзовись! Ну хоть словом!.. Пожалуйста!.. Хоть эмоцией!.."
   Но сколько Дмитрий не кричал, как ни пытался растормошить величественную комету, привлечь её внимание криками души к собственному эго - ничего не получилось. Мать была. Мать существовала. Но далеко. Где-то там. Где-то очень далеко...
   А где именно? Лёгкое смещение пространственной ориентировки, и приходит чёткое понимание: красочная комета совсем рядом с маленьким солнечным зайчиком!
   Тут уже Светозарову опять стало трудно дышать. Пришлось прерывать медитацию и возвращаться в реальный мир. А там уже на него и разумный кальмар с огромным беспокойством взирал:
   - Дин, дружище! Что с тобой?
   Вначале вот так сходу, и не хотелось признаваться в только что пережитых эмоциях. Уж слишком они казались личными, интимными и неуместными для разглашения. Но с другой стороны, с кем ещё можно поделиться радостью, как не с другом:
   - Да я тут подумал..., что раз детей чувствую, то и мать, отца должен...
   - Ну?! - сразу всё понял Прусвет, сам затрясшись от преддверия радостной новости.- И как?!
   - Получилось! Мама - где-то там! Возле Саши. Ну..., или недалеко...
   Друг порадовался от всей души, но некая обеспокоенность сразу читалась в его глазах. И после минутного размышления, он стал многозначительно спрашивать:
   - А не мог всё это подстроить?.. Ну, сам знаешь кто...?
   Дмитрий ещё раз прогнал в памяти все полученные только что ощущения, и выдохнул с полной решимостью:
   - Нет! Не мог! Такое нельзя ни подстроить, ни сымитировать. Уж поверь моим ощущениям.
   - Тогда я тебя от всей души поздравляю! - тяжеленное щупальце хлопнуло по плечу. - А что с отцом? Пробовал нащупать?
   - Если дашь мне на это минут двадцать...
   - Не дам! - тут же строго прервал Живой Ужас начавшуюся просьбу. - Сюда прямо целая дивизия триги подползает. Медленно так, не спеша, но словно чувствует скопившееся железо. Надо бы нам прорываться. Причём лабиринт довольно сложный впереди, но не для меня. Так что внимательно слушайте меня сейчас, куда бежать, да и потом я вас буду сзади криками наставлять на путь истинный.
   Торговец вскочил на ноги, обращаясь к рыцарям:
   - Всё оружие и железо в куче? - судя по грустным кивкам, они всё уложили в общую гору на плащ, хотя явно продолжали сомневаться в действенности и дальновидности такого поступка. - Не робеть, ребята! С таким другом как Прусвет, мы где угодно со смехом и шутками промчимся. За мной!
  
  
   Глава двадцать вторая
   НЕЗАМЕНИМЫЙ УЖАС
  
   Ползающих по широкому тоннелю и по всем остальным проходам рудогрызов, и в самом деле оказалось не меньше дивизии. А ведь ещё пришлось не просто бежать по прямой, а сворачивать в разные закоулки, проходить через неудобные лазы и петлять по совсем казалось бы тупиковым проходам. По правде говоря, не будь с ними разумного кальмара, люди могли бы бродить сутками только на данном участке. Не помогло бы никакое врождённое чувство ориентации, или попытки придерживаться только одной стороны лабиринта. Потому что он простирался, страшно переплетаясь, не только вширь, но и в глубину и вверх. И сразу, любой опытный человек мог бы утверждать смело: все здесь созданное - не могла сотворить природа. Здесь явно воплотили свою больную фантазию в жизнь некие разумные существа. Причём настолько отличные в мышлении от того же человека, что Светозаров стал не без основания сомневаться в авторстве данного "произведения"
   "При всей его изощрённой выдумке не мог Крафа такого наворочать. Никак не мог. Да, найти и использовать для собственных нужд - мог. Но изначально следует считать это инородное тело неким плодом неизвестной цивилизации. Причём плод этот скорей всего в результате катаклизма выпал из своей реальности, либо был вырван оттуда руками таких всесильных созданий как Водоформы. Наверное Прусвет со мной согласится в этом вопросе... Когда отыщем место для остановки!"
   Потому что бежать пришлось людям долго и в пять этапов. Разумный кальмар благодаря своему чутью и уникальной ориентации не просто находил кратчайшую дорогу к выходу из лабиринта, но умел отыскивать места, где триги фактически не было. Он сразу заметил, что любители пожрать железо никогда не посещают пещеры с мокрыми сводами, с повышенной влажностью и с разлитыми на полу лужами. Вот там трое бегунов и отдыхало, пока Живой Ужас разведывал следующий участок подземных пространств.
   Короткий отдых, пока отдышались и перекинулись несколькими слова, и вот уже вновь крики "Быстрей! Вперёд!", и Торговец на острие очередного забега. Рыцари не то чтобы отставали по причине физической слабости, ребята они всё-таки оказались тренированные и выносливые. Рыцарями считались по праву. Но почти половину дистанции они несколько перестраховывались и слишком петляли, огибая живые препятствия. Тогда как обнаглевший граф, попросту топтал плоские тела хищников по металлу, а порой руками и безбоязненно отталкивал в стороны недоумённо пялящиеся на него морды. У Якоба и Освита такие трюки даже в конце пятого забега не получались. Ну никак не могли они себя пересилить и рискнуть.
   Тем более что сзади них, более чем отчётливо слышался грохот смыкающихся челюстей. Это триги, учуявшие несомое в тюке оружие, кидались на него со всей возможной прытью, и пытались ухватиться за него страшными на вид зубами. Не получалось! Чёлюсти натыкались на некий силовой кокон, соскальзывали с него, громко щёлкали и тут же раскрывались снова для очередного укуса. Но второй раз как правило уже смыкались на пустоте. Летящий на приличной скорости дух камня, ещё и петлял по возможности, сбивая нападающих с прицела и не оставляя им никакого шанса напасть скопом или перекрыть ему движение массой своих тел.
   И всё-таки можно было сказать, что треть дистанции компания преодолела за рекордно короткое время, примерно часа за три. И когда закончился пятый пробег, Прусвет опустил своё груз наземь и посоветовал:
   - Вооружайтесь быстрее! Уже в соседней пещере я заметил каких-то лупоглазых лягушек в рост человека. И кажется они жрали там именно рудогрыза.
   - Ну да, всё верно, - поспешно опоясываясь и разбирая своё оружие, напоминали рыцари. - Здесь уже начинается ареал обитания пайрони...
   - И они очень любят поедать именно триги...
   Пайрони, хоть и не отличались огромными зубастыми пастями, считались ещё боле опасными хищниками, чем, в общем-то безобидные триги. Потому что прыгали метров на пять и ели всё, что шевелится. Причём маленькие передние лапки, несмотря на свои скромные размеры, имели огромную силу и помогали рвать пищу на удобоваримые кусочки. Они умудрялись разорвать даже такую прочную кожу, которая покрывала головы и длинные шеи рудогрызов.
   Так что с новой напастью стоило быть начеку и во всеоружии. По утверждениям знатоков теории, как раз на данном отрезке пути и гибли почти все, кто благополучно прошёл первый этап. Оружие-то было повреждено, а то и вообще отсутствовало после едкой слюны триги, и защищаться толком от пайрони уже было нечем. И если от одной гигантской лягушки, а то и от парочки ещё можно было убежать, увернуться, а то и, бросая камни отбиться, то от стаи в пять, шесть особей уже ничто не спасало. А ведь по рассказам очевидцев, которые выжили в этих ужасающих местах, порой приходилось преодолевать пещеры, где пайрони буквально кишели.
   Будь рыцари одни, им бы несдобровать. Но с иномирцами особо опасаться было нечего. Имелось бы время и возможность, они бы услышали такие страхи об иных гибельных местах, что данный лабиринт им бы показался банальной детской песочницей. Но что Торговец, что Живой Ужас хвастаться не торопились, расслабляться себе не позволяли и отнеслись к дальнейшему переходу на восток более чем серьёзно. Для прикрытия попутчиков использовали силовые щиты, да изредка велась стрельба одиночными в наибольшие скопления прожорливых лягушек. Было замечено, что как только одна из хищниц получала обширное ранение и начинала обильно кровоточить, на неё тут же набрасывались товарки, устраивая кучу малу и настоящее пиршество плоти, поедая себе подобную. Мало того, когда животные сильно перемазывались кровью и оставались голодными, то принимались кусать друг друга, загрызая, а вернее разрывая при этом ещё несколько особей.
   Потому так и делали: заходили в большую пещеру и присматривались. Если пайрони там обитало мало, то старались попросту проскочить мимо, промчаться, а при возможности обойти скопления. Если же хищниц было чрезмерное количества, стреляли в самую гущу, ждали пока там начнётся грызня и драка, и преспокойно проскакивали по освободившемуся в центре пространству.
   Что Якоб, что Освит не скрывали своих восторгов и уже готовы были молиться на подобных попутчиков. Ну а сами иномирцы даже имели время порой спокойно переговорить, обсудить увиденное.
   - Вот скажи, - вернулся Дмитрий к своим размышлениям: - Мог такой горный массив создать Гегемон?
   - Очень сомневаюсь, - размышлял аналогично Прусвет. - Если бы он такое умел, то потом ему бы только пол шажка оставалось до создания миров и провозглашения себя истинным Богом.
   - Ну да, ну да... Но вот кто эти тоннели все устроил и так хитро между собою переплёл? Неужели триги так всё умело выгрызли?
   - Куда им! Для такого подвига мозги нужны! Тем более тут и присматриваться особо не стоит: местами однозначно видны срезы, сделанные проходческими комбайнами или роботами.
   - Ну и кому такое чудо понадобилось создавать? - недоумевал Светозаров. - Для чего? И почему именно здесь?
   Разумный кальмар глянул на друга ну очень скептически, а потом позволил себе ёрничать:
   - А вот не скажу! Знаю..., но не скажу! И на колени падать не стоит, не поможет...
   - Хорошо хоть успел меня предупредить, спасибо! - последовал ответ в том же духе. - Иначе как бы я выглядел, упавший ниц и слёзно умоляющий открыть вселенские тайны...
   - Хорошо бы выглядел, душевно... Да и ребята бы прониклись ко мне большим уважением... Ну а если серьёзно, то тут годами придётся исследования проводить, чтобы открыть местные загадки. Или ещё проще: поинтересуйся у своего союзника. Уж он-то, небось, всё тут изучил, выяснил и приспособил. И если Саша у него действительно в гостях, значит ты ему очень нужен. А раз нужен - то он тебе все тайны вселенские откроет.
   Дмитрий задумался, после таких выводов:
   - Нужен, говоришь?.. Я вот сильно удивляюсь, почему это он о тебе до сих пор не знает? Вернее о духах камня вообще, как о разумном виде.
   - Может это и к лучшему? Да и откуда ему узнать?
   - Да хотя бы по истории этого мира. Тои предки - тут почти в каждой легенде. Да и изображений полно.
   - Просто Крафа не сомневается, что мы все вымерли, - с уверенностью заявил Прусвет. - Да и зачем мы ему? С нашей патологической тягой к справедливости, добру и честности, мы бы его давно на голову укоротили, и он бы это сразу понял.
   - Ну не скажи, не скажи! - замотал головой Дмитрий. - Вот разве можно сказать, что маркиз Бейшун плохой человек? Или барон Маарси? Честнейшие и порядочные люди! А вот за Трибуна они готовы прыгнуть в огонь и в прорубь. Значит, умеет эта пиявка мозги запудрить, значит, умеет и честных на свою сторону склонить, а потом полноценно использовать втёмную для своих подлых делишек.
   - Ну, ну! Хотелось бы видеть, как это он мне мозги сумеет запудрить! Ха-ха! А про моих соплеменников он всё равно рано или поздно узнает. Хотя бы после нашей находки древнего захоронения. Всё равно ведь ему о ней доложат во время первого же визита. Такие исторические открытия умалчивать не станут... Кстати! А когда ты хоть заглянешь в ту тетрадку, которую я с изголовья твоего прародителя Падрино вытянул?
   Торговец машинально прощупал сюртук в том месте, где в одном из карманов и лежала добыча, и с досадой цыкнул языком:
   - Когда у меня было время её разглядывать? Даже в руках подержать не получалось. Несёмся куда-то как угорелые, оглянуться некогда...
   - Вот-вот! И я о том же! - стал нравоучительствовать Пронзающий Камни. - А зря не остановимся. Вдруг там нечто важное? Вдруг там подсказка, как тебе из этого мира вырваться без всяких створов? Вдруг там совет, как перекрыть навсегда дорогу для плагри, уничтожая монстров непосредственно в подпространстве?
   Честно говоря, Светозаров в последние часы если и вспоминал о тетрадке своего возможного, далекого предка, то редко. И в такие моменты, когда не до неё было. А в остальные моменты попросту забывал. Но сейчас вынужден был признать разумную логику своего товарища. Возможно, что и в самом деле в записях таились ответы на самые важные и животрепещущие вопросы.
   Поэтому ничего не оставалось, как согласиться:
   - Ладно, ищи место для безопасного привала. Заодно и перекусим..., а то тяжело волочь на себе столько припасов...
   Сказано - сделано! Не пришло и чётверти часа, как компания уже удобно расположилась в сухой, хорошо вентилируемой пещерке, в которую пайрони забраться было весьма и весьма проблематично. Запрыгнуть туда было нельзя, а заползать пришлось бы медленно и в гору. А если бы всё-таки добрались, то хищников легко было бы отогнать тычком меча в морду, или в нос и глаза, которые у них считались самыми ранимыми и беззащитными.
   Вытянули натруженные ноги, расслабились и даже с немалой леностью потянулись в вещмешки за припасами. Хотелось просто вначале отдохнуть, а потом уже подкрепиться чем-то калорийным.
   Но граф себя заставил сосредоточиться и взяться за чтение тетради. Тем более что Прусвет задержки бы не понял и осудил неоправданное безделье.
   Почерк у жившего в древности Падрино, был ужасным. И если бы не умения Торговцев воспринимать знания языков и письменность мира в котором побывали, ничего бы расшифровать не удалось. А так пришло узнавание, которым чтец поспешил поделиться с другом:
   - Интересно! Очень! Ибо язык здесь тот, которым пользуются в Кабаньем. То есть, ты тоже можешь прочитать..., при усердии...
   Но нависший над плечом Прусвет, сколько не пялился в текст, ничего из-за почерка разобрать не смог:
   - Полная какая-то ерунда, получается! - досадовал он. - Вроде и буквы знакомые вижу, а вот сложить всё это в предложения..., хм, даже в слова не получается! Тьфу! Не иначе как курица писала, да ещё и левой задней лапой.
   Но заметив, что Торговец всё-таки вчитывается в текст, пусть медленно и напряжением, поинтересовался, когда тот прочитал несколько страниц:
   - Ну и что там? Хоть что-то ценное для нас отыскал?
   Продолжая внимательно вчитываться, Дмитрий вторым потоком сознания перешёл к диалогу:
   - Да есть нечто... Только вот смотря как относиться к определению "для нас"?..
   - Ну ладно тебе к словам придираться! Пусть только для людей польза отыщется. Или там нечто для обитателей этого мира?
   - Вот тут ты не угадал. Потому что строчки эти в первую очередь касаются именно вас. Всех разумных кальмаров. О! - поправился граф, - Даже не так сказал, правильнее: касается всех разумных кальмаров мужского пола.
   - И каким образом? - осторожно, словно боясь чего-то, спросил Прусвет.
   - Самым непосредственным! - со смешком воскликнул его друг. - Оказывается, король Кеос не просто так стал многодетным отцом. Вместе со своим товарищем Падрино, они очень плотно работали над вопросом продления рода в племени Пронзающих Камни. И старались сделать так, чтобы будущий отец не лишался своего щупальца, в самый ответственный момент. Понимаешь, к чему я клоню?
   - Да понял я, понял! А что дальше там? Сумели они эту проблему решить?
   Тетрадка оказалась небольшая, и уже навострившись в чтении Торговец пролистнул страниц десять и заглянул на самые последние:
   - Можно сказать, что не сумели... Ага, вот! И поняли свою ошибку в выборе направления слишком поздно... М-да..., жаль... Зато вот тут Падрино утверждает, что совершенно уверен в правильности идеи, при осуществлении которой возможно отращивание нового щупальца взамен утерянного всего лишь в течении одной, максимум двух недель. О! Тут конкретные факты, формулы и выводы. Если так разобраться, да хорошенько подумать...
   - Да не томи ты уже! Получится или нет?
   Не отрываясь глазами от текста, Светозаров довольно хохотнул:
   - Вполне! И знаешь почему? Вернее почему у Кеоса и Падрино не получилось? Да потому что они не имели под рукой тех современных медицинских устройств, которые мы имеем в наше время. К тому же теория и практика целительства в наше время продвинулась невероятно далеко и к невероятным вершинам. По сути, будь у наших предков в команде такой крупный специалист как Тител Брайс, они бы уже и тогда могли решить подобную проблему. А сейчас, как только этот текст окажется у нашего друга, Верховного целителя империи Рилли и всего мира Зелени, вопрос будет решён очень быстро. Ну да..., Тител с Эрлионой и с командой лучших учеников академии теперь легко с этим справится. Та что..., хм, готовься!..
   Разумный кальмар, как-то обиженно нахмурился и выпятил губы трубочкой:
   - Ну-у-у..., я-то всегда готов. Только и осталось тебе, что на мой разрушенный мир смотаться, и там собрать весёлую, а главное разнополую компанию. Когда отправляемся?
   Дмитрий взглянул на него с немым укором. Потом не выдержал и перешёл на ехидный тон:
   - Предлагаю завершить наш комфортный отпуск и отправиться немедленно. Ты не возражаешь? - потом вернулся к нормальному тону, встряхивая в руках послание из глубокой древности: - Да и в любом случае, с этим даже Тителу придётся какое-то время повозиться. Так что мы обязательно успеем всюду..., куда пока не успеваем...
   Старающиеся не пропустить даже единственного слова из их беседы рыцари, смотрели на своих попутчиков выпученными глазами, а пищу поглощали чисто автоматически. Всё-таки прикосновение к великим тайнам они ощутили сразу и чем дальше, тем больше понимали, насколько же им повезло в выборе, правильном определении компании.
   Правда, парни так не восторгались бы, если бы знали о коварных задумках Торговца оставить попутчиков на территории Амазонок. Вернее не столько оставить специально и злонамеренно, как попросту не предпринимать ничего для их вытаскивания из любовного плена. Потому что на последнем этапе, когда наступит момент пленения Крафы, а возможно и тяжкого сражения с этим узурпатором миров, вокруг наверняка погибнут все невольные свидетели этого события. И чем меньше их скопится в пределах досягаемости разнообразного оружия, тем меньше потом угрызения совести будут терзать Торговца.
   Ну а мысль, что кто-то достигнет священного колокола раньше, вызовет Высшего Протектора в место появления плагри и тот там застрянет надолго, Светозаров старался от себя гнать. Ведь в любом случае Гегемон должен услышать звон Клоца в любом месте, где бы он не находился и чем бы не занимался. По логике... Ну а если нет, придётся ждать узурпатора непосредственно под чашей колокола.
   Прусвет заметно повеселел, с азартом набросился на имеющиеся запасы пищи и в мыслях наверняка уже рисовал радужные перспективы огромного, многочисленного семейства, прародителем которого он станем в обозримом будущем. Коллизии оставшейся части пути, его совершенно не интересовали, ибо он возомнил себе, что и остальные этапы они пройдут быстро, в течении нескольких часов.
   А вот Светозаров настолько себе расслабиться не позволял. Поэтому заставил местных экскурсоводов, пусть и знатоков чистой теории, рассказывать, что дальше творится и с чем компании ещё следует столкнуться.
   Ну и первый начал Якоб, повествуя словно примерный ученик при сдаче экзамена:
   - Мы прошли, чуть ли не половину всей дистанции. И как раз основные сведения только о ней и существуют. Кстати уже отсюда тоннелей, ведущих назад нет. Любой рыцарь вынужден идти к цели до конца. Дальше уже Героям должно было повести, наиболее ловкие их них, умудрялись отыскать такие тоннели, где монстры и хищники им почти не встречались. Вот они и дошли до пещер Повиновения. Тогда как все остальные, наверняка и полегли, продираясь через невероятно разнообразных и многочисленных представителей местной фауны.
   Эстафету рассказа без единой паузы перехватил Освит:
   - Как бы ни были скудны описания проживающих впереди животных, но они есть. Как и некоторые описания методов противостояния с ними. Например, одним из самых опасных существ, является белярка. Места, где она обитает, рекомендуется обходить. Представляет она собой гигантское плоское тело, которое в основном висит прилипшим к своду и очень похоже на обычную беловатую плесень. Размером с четыре больших простыни, она падает вниз на жертву, обвивает коконом, душит, растворяет плоть, а насытившись, уползает вновь на свод, оставляя на месте нападения измочаленные вещи и оружие несчастного. Причём что замечено: белярка очень редко нападает на местных зверюг, и то как-то выборочно, без всякой системы...
   Далее молодые целители перечислили с десяток других хищных тварей и два десятка мелких, которые могли угрожать жизни человека только большими стаями. Они бы и ещё рассказывали, но усмиривший свой голод Прусвет оборвал лекцию:
   - Хватит нас пугать безобидной фауной! Двигаем дальше!
   И первым метнулся в восточном направлении. И естественно, что он только из-за своей скорости полёта оказывался незаменим. Пока троица людей проходила уже разведанный участок, Живой Ужас успевал проверить и осмотреть чуть ли не двадцать вариантов последующего движения. Поэтому и путь выбирался наиболее экономичный, максимально удобный и минимально опасный по причине хищных обитателей. Твари конечно стали встречаться покрупней, позубастей, но редкие экземпляры самых опасных Торговец легко валил со своего разнообразного оружия. Некоторых походя успокаивал сам Прусвет, используя для этого либо физическую силу щупалец, либо свои магические умения. Ну а мелких зверюг отдавали на разминку рыцарям, которые хоть почувствовали себя мужчинами, размахивая с азартом мечами.
   И всё-таки самонадеянность разумного кальмара чуть не привела к трагедии. Первых встреченных на пути белярок, путники обошли по иным проходам. Причём сам летун под ними проскользнул на большой скорости, атаке при этом не подвергаясь. Потому и расслабился. А когда добрался до широких проходов, своды которых было устланы белесой живностью чуть ли не сплошь, отнёсся к этому наплевательски. Решил просмотреть дальнейший маршрут, двинувшись напрямую. Ещё и заявил перед этим:
   - Меня они не трогают!
   И хорошо, что сделал это в пределах видимости своего друга. Одна из самых больших белярок рухнула на Живой Ужас, как-то резко прикрыв его одним краем, словно лапой. А потом, что самое дивное, намоталась на жертву словно веретено и задёргалась в конвульсивных попытках сжаться. Но больше всего поразило, что Пронзающий камни не смог превратиться в мираж и вырваться из неожиданного плена, просто сместившись в сторону. Эта белесая гадость оказалась для него непроницаема!
   Вот тут уже пришлось сражаться за собственную жизнь с максимальной выкладкой. Прусвет ударил по врагу своим криком, потом применил физическую силу, и наконец пустил в ход всю свою магическую мощь. Но добился только того, что ядовитая плоть только слегка удалилась от тела, словно изнутри надулась давлением воздуха. Но даже сместиться с это вздутой полусферой куда-то в сторону - не получалось. Она полностью блокировала все иные возможности духа камня, окружив его неким таинственным полем.
   Тут уже пришлось Торговцу вмешиваться кардинально. Ударять грубой силой или разрушающей вибрацией он побоялся, беспокоясь о друге. Парализатор оказался бесполезен, разрывные пули просто уклонялись наводимым защитным полем, а ударить попросту мечами было рискованно, по причине иных, нависающих со свода белярок.
   Пригодился лазерный резак, длина луча которого могла достигать сорока метров. И когда это луч коснулся боковой поверхности раздувшегося кокона, та сразу запузырилась чернеющими кляксами. Затем ещё несколько движений резаком, и остатки белярки стали оползать на пол, а вырвавшийся на свободу Прусвет, ринулся в сторону друзей. При этом он двигался с такой скоростью и такими зигзагами, что умудрился избежать попыток ещё двух белесых лап его коснуться.
   - Да что это такое?! Гирлянда этой гадости в желудок! - орал он, не то напуганный, не то жутко разозлённый. - Нет, ты видел?! Эта тварь меня хотела сожрать! Меня!!! Ну не скотина, а?!
   Дмитрий попытался успокоить товарища шуткой:
   - Наверное, ты ей показался самым вкусных из нас!.. Ха-ха! Да и зачем так орать? Тут вроде всё прочное, но как бы от твоего крика нам на голову своды не рухнули. А это неприятней окажется, чем объятия белярки.
   Но тот всё продолжал нервно фыркать и отплёвываться:
   - Ничего не пойму! Почему я вырваться не мог? Первый раз такое создание в своей жизни встречаю! И ведь чуть меня уже переваривать не начала...! Надо бы её изучить... Ну ка, дай мне свой меч...
   Это он попросил оружие у Якоба, да только Торговец стал сразу упрашивать:
   - Понимаю, что очень важно с такой напастью разобраться. Но может мы не будем задерживаться? Отыщи обходной путь, и двигаем дальше.
   Как ни был Прусвет раздражён и зол, к словам товарища прислушался и умчался куда-то вправо. Но уже через пару минут вернулся:
   - Давайте за мной! Проход не нашёл, наоборот скопление этой белесой гадости только увеличилось... Но там странность одна..., - когда дошли, указал щупальцем на узкий проход: - Встаньте там, и посматривайте сюда! - ткнул в сторону широкого прохода. - Только что видел, как три каракатицы пробежало, а вот четвёртую белярка накрыла. И жрёт её. Видите? А почему так? Если весь свод в плесени? Так что пока присмотритесь, подумайте, а я обход поищу.
   И опять умчался. Ну а трое мужчин, обмениваясь мнениями о последних событиях и высказывая разные предположения, приступили к наблюдениям.
  
   Глава двадцать третья
   НОРМАЛЬНЫЕ ГЕРОИ ВСЕГДА ИДУТ...
  
   Не прошло и трёх минут, как из наблюдаемого прохода появилась каракатица. Так называлось довольно ловкое крабообразное, смесь многоножки и краба, примерно в метр высотой и полтора в длину. Справиться с ней было легко всего несколькими, а то и одним удачным ударом меча, но изготовившиеся рыцари так и остались без работы. Каракатица не заметила людей и деловито потрусила куда-то по своим хищническим делам.
   - Похоже, у них там гнездо! - глубокомысленно изрёк Освит, и смешно пошевелил своим длинным носом. - Потому их белярки и не трогают. Всех, по крайней мере.
   Но самый широкий проход, оказался путём сообщения не только для каракатиц. Вскоре туда бесстрашно, ринулось ещё два существа, напоминающих бесхвостых крокодилов. Немного медлительные, и тоже не слишком опасные для людей, они прошли на восток, и ни одна белярка не обратила на них внимание.
   Чуть позже прошёл ещё один крокодил, поражая своей полной беспечностью. Пока обсуждали увиденное, оттуда появился косматый хищник, которого почти за полное сходство с аналогом, так и называли медведем. А вот он сразу учуял запах людей, стал водить носом, пытаясь рассмотреть нужное направление именно таким образом.
   Место для наблюдения было удобное, Торговец не захотел его терять, обозначая рядом появившимся трупом хищника, поэтому скомандовал:
   - Атакуем! - и все трое мужчин единой стеной, двинулось с мечами на обитателя недр. То вначале ринулся сам нападать, встав на задние лапы, но получив всего лишь два небольших ранения, довольно трезво, не впадая в ярость, оценил свои шансы на победу как нулевые, и бросился убегать. Причём в тот же проход, по которому сюда и пришёл.
   Вот тут его и накрыла упавшая сверху белесая плесень. Полминуты интенсивных сжиманий и крепких объятий, и вот уже второй кокон светлым пятном выделяется на полу широкого прохода, а отошедшие на прежнюю позицию люди наблюдают, как очередная каракатица оттуда, оббегает препятствие без всякого страха или напряжения. Словно так и надо.
   Пока спорили, что и как, новая зверушка поковыляла туда. Некое подобие громадного барсука, имеющее слишком длинное и трудно запоминающееся название по местным классификациям. И его никто не тронул. А вот идущего следом, точно такого же барсука - белесая простынь накрыла!
   - Странная переборчивость! - никак не мог понять Светозаров. - Но почему?!
   И тут весьма похвальную сообразительность проявил Якоб:
   - Аура! - и его круглое лицо расплылось в довольной улыбке. - У них разная аура! Здоровые особи белярками пропускаются, а больные - ликвидируются! Как и раненые! То есть получается, что эта гадость - нечто сродни санитара подземелий.
   Освит в этих выводах засомневался:
   - Почему же тогда белярка захватила духа камня?
   - А он чужой! Иначе говоря, совершенно чужд местной экосистеме. Пришелец, как и мы, а потому подлежит немедленному уничтожению.
   Иномирец на такие выводы только поощрительно хмыкнул и перенастроил своё зрение несколько по-иному. Ему пришла мысль, что раз аура меняется как у раненых с больными, так и у чужаков, то почему бы за этими изменениями тщательно не понаблюдать? А вдруг получится сымитировать нечто подобное?
   Мимо, справа налево, с ветром и криками пролетел Прусвет:
   - С той стороны тупики! Осматриваю - напротив...!
   Несколько минут, движения не было, а потом потянулись друг за дружкой сразу несколько пар каракатиц. Первые оказались "проходящими", белярки на них не напали. Последняя пара по состоянию ауры тоже ничем не отличалась от предыдущей, но Торговец скомандовал рыцарям:
   - Ну ка метните нож в замыкающую каракатицу!
   Убить животинку не удалось, да и нож вошёл в хищника всего лишь на треть лезвия. Но этого оказалось достаточно для вынесения приговора. И вот уже очередной белесый кокон постепенно прекращает конвульсивные движения.
   - Ага! Разницу в ауре я заметил! - радовался Дмитрий. - Теперь бы выяснить, чем мы с вами отличаемся от местной живности... Ну? Ребятки? Чего стоим? Давайте походите возле самой кромки! Смелей, смелей! Далеко не заходите, конечно... Ага, вот там... О! А вот и добыча на вас бежит! И поосторожней, только ранить старайтесь... Теперь в проход загоняйте... Отлично! - очередная жертва местного естественного отбора оказалась в белом коконе. Ну а со следующей зверюгой помочь справиться, граф и сам вышел из укрытия: - С мишкой-то я подсоблю...
   Потом они ещё трёх каракатиц подранили, и фактически вся начальная часть широченного прохода оказалась завалена белыми коконами. Риск падения новых простыней на голову пропал, и Торговец уже вплотную постарался рассмотреть весьма опасную живность. За этим занятием его и застал вернувшийся Прусвет:
   - Что, решил кусочки плоти взять для анализа? Давай помогу!
   - Уже взял... Хотя живая ткань сразу омертвевает, надо всё существо изучат, целиком.... А что с проходами? Двигаем дальше?
   - Да проходов - немеряно! Но все они, насколько позволяет видимость, этой плененью напичканы. Придётся тебе свой лазерный резак использовать.
   - Жалко, энергии много уходит...
   - Тогда давай тварей загонять сюда будем. Смотри скольких белярок на себя отвлекли! Час, два работы и...
   Дмитрий глянул на свод, ткнул туда пальцем и хмыкнул:
   - Тоже - мартышкин труд. Присмотрись!
   И в самом деле, на освободившиеся места, прямо поверх таких же простыней, уже довольно интенсивно наползали новые.
   - Э-э-э, да там в глубине, никак многослойная капуста?! Как говорится глубокоэшелонированная линия обороны?
   - Похоже... У нас только один выход, поэкспериментировать с нашими аурами. Надо придать им такой вид, будто мы тутошние, и совершенно здоровые мишки. Ну..., или каракатицы...
   - Ты - гений! - обрадовался разумный кальмар.
   - Только мне надо будет провести испытания. И для начала, далеко не залетай...
   - Ты - циничный садист! - последовало восклицание, уже совсем иным тоном. - Ни за что не полезу! Ты знаешь, что я пережил, когда понял своё бессилие внутри этой твари?
   - Да знаю, знаю, - меланхолично отвечал Светозаров. - Твои вопли, наверное, и за Плитой услышали. Но если ты не хочешь, выбирай кого-то из ребят, на них проверю свои теории...
   Пронзающий Камни оглянулся на рыцарей, которые как раз отбивали атаку сразу трёх каракатиц, и презрительно скривился:
   - Ты хочешь сделать из них покойников?
   - Ну раз некому..., то мне придётся. Давай сюда, присмотрись вот к этому желтому оттенку в ауре с зелёными оторочками. Вот, в самом верху, над головой ребят... Стойте, дайте я ему покажу...
   Ребята замерли на месте, благо уже уничтожили две каракатицы, а третью обратили в бегство, но Живой Ужас громко воспротивился:
   - Нет, нет! Это дело тоже не по мне. Ты ведь знаешь, что ауры я различаю плохо, и тем более, здесь ничего толком не вижу.
   Торговец стал досадовать:
   - Сам ты боишься, других жалеешь, меня заменить не хочешь...
   - Ладно, ладно..., - засмущался его друг. - Попробую тебя заменить..., там! Когда выдвигаться?
   - Минуту мне на подготовку...
   - Якоб, дай мне свой кинжал, - попросил дух камня. - Может, я эту тварь хоть изнутри расковыряю?
   Но сразу переключиться на эксперименты не удалось. Вначале появилось два крокодила, потом четыре каракатицы, потом ещё один крокодил и ещё медведь. Пришлось их общими усилиями вначале ранить, а потом настойчиво загонять вглубь прохода. Белярки не ленились, падали на всех повреждённых хищников без разбора. Ну и Торговец не зевал, что надо подмечал и делал выводы.
   Затем и очередь Прусвета всё-таки настала. Почудив над его аурой, да ещё и заставив изображать определённые эмоции, Дмитрий напутствовал товарища:
   - В сознании - только деловитость и забота о продлении рода! Вот! Так и держи подобное настроение! Отлично! Остальное я прикрепил..., что мог... Пошёл!
   Пронзающий камни старался стелиться у самого пола, развернувшись глазами к своду. Метров пятнадцать прошёл нормально, потом его тушка всё-таки привлекла чьё-то внимание. Один край белесой простыни из плесени, как-то нерешительно стал опускаться вниз.
   - О чём ты думаешь?! - заорал с досадой Светозаров, заметивший явные изменения в ауре отчаянного испытателя. - Думай о детях, думай о своём личном доме!
   Но перепуганный Прусвет уже метнулся опрометью назад, и виноватым голосом стал упрашивать:
   - Ладно тебе, дай хоть отдышаться.... Второй раз уж точно лучше получится.
   Второй раз и в самом деле получилось без лишней нервотрёпки. Ни одна белярка на барражирующего под ними кальмара внимание не обращала. В третий раз он подался ещё дальше, до самого плавного изгиба метрах в пятидесяти, после чего вернулся, сходу помогая отразить атаку со стороны пяти крокодилов и одного медведя.
   - Мне кажется, что удалось рассмотреть конец белеющего свода! - сразу обрадовал он приятным известием. - Ух! И откуда эти грызуны только и берутся на наши головы?!
   Когда справились с этими хищниками, иномирцы стали уже вдвоём чудить над маскировкой рыцарей. Те правда, тоже пытались помочь со всем тщанием, но их умения и возможности и близко не шли в сравнение с возможностями даже того же Живого Ужаса.
   Дальше в ходе экспериментов выяснили, что должная верхушка ауры лучше держится над ведомым, если его прикрывает более опытный и сильный целитель. Вначале пробовали походить парами с краю белесого полога, а уже потом, когда расслабились окончательно, поверили в собственные силы и создали должный настрой сознания, тронулись в путь.
   Замеченный край сплошного покрова из белярок и в самом деле существовал. Но чистое пространство свода простиралось всего лишь метров на десять. Потом опять пошли гигантские пятна, в которых опасная плесень не то размножалась, не то делилась уже съеденной пищей. Но к тому моменту путники уже окончательно уверовали в свою полную идентичность с видом местного, здорового поголовья. Поэтому бодро топали и топали в нужном направлении. И даже два раза зашедши в тупики, не слишком этим обстоятельством расстроились. Банально вернулись и двинулись дальше, придерживаясь в хвосте за парочкой семенящих каракатиц. Так те и вывели людей в пространства, где белярки стали встречаться ну очень редко, а парочку больших скоплений прошли уже с привычной настройкой собственных аур.
   Когда через три часа сделали привал среди высоких, по колено синих мхов, рыцари захлёбывались от восторга и пытались перебить друг друга:
   - Да мы почти пришли! Уже совсем близко...
   - Можно считать, что мы уже в окрестностях пещер Повиновения!..
   - И если наша скорость не упадёт и не заблудимся, то часа через два доберёмся к амазонкам!..
   - Точно, точно! Не сомневайтесь! А вокруг самих пещер произрастают заросли карликовых каштанов! Это и еда, и огонь, и цветы для чая.
   - Ну да! Ведь каштаны цветут и плодоносят постоянно!
   Расслабленный и подобревший от сытного ужина Прусвет, с этакой ленцой поинтересовался:
   - Получается, что амазонки только теми каштанами и питаются?
   Рассказчики чуть ли не обиделись за своих знаменитых женщин, с жаром принявшись объяснять, кто что ест и благодаря чему существует.
   Как правило рыцари, добравшись до зарослей карликовых каштанов, измученные долгими, изматывающими скитаниями, пытались вначале нормально отъесться и восстановить силы. Потому что собственных запасов еды к тому времени имели с собой ну очень редкие счастливчики. Да и выспаться там можно было боле спокойно, потому что в сами заросли никто из хищных тварей не забирался, каштаны они не употребляли. На это уходило от нескольких часов, до пары дней. Затем столько же уходило на дорогу к самим пещерам.
   Ну а уже потом, претенденты на Обруч попадали в сексуальный рай по рассказам очевидцев. Или в настоящую сказку, в полном смысле этого слова. Нет, амазонки каштаны не ели, и вовсе не из-за презрения к такой простой пище. И них и так всего хватало. Например, у них в пещерах Повиновения имелись собственные сады, которые прогревались там и освещались особенными сводами, испускающими розовый свет. Также тепло и свет давалось опорными колоннами с выходящими из них во все стороны синими лучами. А вся мебель, отделка и радующие взгляд барельефы на стенах делались из тёплого, разноцветного янтаря. Для охоты на зверей, воинственные девицы ходили на окраины зарослей карликовых каштанов. Потому что весьма и весьма любили свежее жаренное мясо, которое составляло добрую треть рациона как их личного, так и рациона гостящих у них рыцарей. Порой и слишком загостившиеся рыцари занимались добычей мяса, делая это под постоянным надзором своих интимных избранниц.
   Примерно догадываясь о причине такой бурной и восторженной словоохотливости, Дмитрий не удержался от подначки:
   - Вот уж, наверное, мяса наедитесь!? На всю оставшуюся жизнь!
   Как ни странно, ребята суть подначки поняли. Но ещё более странным показалось то, что они после таких вопросов-восклицаний сразу как-то потухли. Улыбки увяли, глаза погрустнели, и оба о чем-то резко затосковали.
   Тут уже и Прусвет не выдержал:
   - Хо-хо! Что за странная печаль? Разве не мечтают все рыцари вашего мира побывать среди амазонок? Разве не мечтают вернуться потом в мир не только с Обручем Героя, но и с прекрасными, милыми карапузами? Это же так здорово, волнительно и прекрасно!
   Зная его лучше всех, Торговец прекрасно видел его желание покуражиться и поиздеваться над парнями, но те приняли его переживания за чистую монету:
   - Ну не совсем так, - скривился Якоб.- Если уж быть честными до конца, и в первую очередь перед самим собой, то любой рыцарь мечтает о продолжении приключенческой жизни. А получение детей на руки, сразу накладывает огромную ответственность. Приходится всё бросать, возвращаться домой и срочно заводить семью. А это - ещё большая обуза и привязанность к одному месту. Да, карьера у рыцаря после таких "подарков" вызывает огромную зависть. Им всё удается, им все помогают, для них нет проблем... Но! Для каких-то великих свершений он уже не годится...
   Теперь уже откровенно Светозаров недоумевал:
   - И что, все рыцари поголовно так в душе боятся амазонок:
   - Почти все...
   - Зачем же они тогда сюда спешат с таким нахрапом, убивая себе подобных и сами рискуя жизнью?
   Якоб замялся, и за него продолжил Освит:
   - Да потому что желание всемирной славы превалирует в глупых головах. Да и всеобщее мнение играет решающую роль: "Какой же ты рыцарь, если ты не побывал у гор Амазонок!" А уже здесь: "Если кто и зазвонит в священный колокол Клоц, то это буду я!" Ещё пока тихо да мирно, в недра уходят как раз те, кто идёт на это осознанно. А вот когда дают клич, и объявляется причина, по которой можно позвонить и лично пообщаться с Высшим Протектором, то все словно с ума сходят. Моментально испаряется из голов здравый смысл, и пропадает инстинкт самосохранения. И начинается массовое самоубийство...
   - Э-э-э..., не понял? Вы и себя причисляете к самоубийцам?
   Теперь уже и Освит скривился, но голос го звучал уверенно:
   - Нет. Мы себе не столько позиционируем как рыцарей, как отделяем себя от них как целители. А для нас путешествие в недра, это нечто совсем иное, чем просто добраться до Клоца и коснуться его рукой. И как это не покажется самонадеянным бахвальством, но у нас имелось гораздо больше шансов пройти все напасти и трудности лабиринта, чем у подавляющего большинства рыцарей. Хотя вынуждены признать, что встреча с вами превратила наше путешествие в обычную увеселительную хоть и весьма познавательную прогулку.
   Иномирцы между собой переглянулись с непониманием. Если парни уж такие целители неописуемые, что решили посвятить свою жизнь науке и медицине, то всё равно странно: какого лешего они попёрлись к Амазонкам? Или они попросту хотели добраться до самого последнего "отводного" тоннеля и выскочить наружу?
   Об этом, с присущей ему беспардонностью и поинтересовался разумный кальмар. К удивлению, парни не стали открещиваться от таких намерений, признались в них. И всё равно стимул их небывалого риска никак в голове не укладывался.
   Правильная догадка мелькнула у Светозарова:
   - То есть вы в принципе очень побаиваетесь женщин? - рыцари насупились и отвели взгляды в стороны. - И с Амазонками встречаться не спешите?
   Тут уже Якоб не выдержал и фыркнул:
   - Да мы от тех что наверху еле сбежали. Они же нам ничем толковым заниматься не давали! Ни учиться, ни опыт у старших коллег перенимать!
   - Даже книги мы читать перестали! - не удержался от жалобы и Освит. - И выспаться было некогда! Если бы хоть чуть-чуть подучились, то смогли бы хоть противиться женскому дару повелевать, а так..., словно тряпки возле них...
   Торговцу, ничего больше не оставалось, как сочувственно развести руками:
   - М-да! Как я вас понимаю...! До чего же тяжкий крест матриархата! Да ещё и завязанный на всепланетной магии...
   Обстановка прояснилась окончательно. Взрослые, молодые мужчины, в самом соку и буйстве своего развития, несколько отошли морально от общепринятых здесь стереотипов. Или иначе говоря, поступали противоположно поговорке "Не хочу учиться, а хочу жениться!" Эти-то как раз и хотели знаний. Но попав в крепкие ручки своих дам, никак не могли вырваться из сладкого плена. Только и оставалось, что податься в рыцарскую вольницу, а там уже каким-то образом побывать в недрах и при этом получить определённые навыки. Причём навыки не боевые, а целительские. И такая методика крайностей, могла сработать. Вон они как хорошо, к примеру, ауры различают...
   А что обрадовались совсем недавно, по поводу благополучного преодоления основных трудностей, так скорее делая это просто по инерции. Ведь величайшие герои проходили лабиринт за двое, трое суток, а они чуть ли не за день проскочили. Ну как тут не порадоваться? Вот и радовались, пока им про женщин не напомнили.
   Но сейчас они опять заметно оживившись, смотрели на коллегу иномирца во все глаза. Да так смотрели, что тот занервничал:
   - Ну и чего уставились? - спросил он несколько грубо.
   Освит прокашлялся, и начал самым медоточивым тоном:
   - Уважаемый, Дмитрий! - они уже знали и все его титулы, но "ваше сиятельство" не обращались. - У нас к тебе ещё одна великая просьба, как к товарищу, побратиму и соратнику, с которым удалось преодолеть лабиринт...
   "Ну да, что-то там такое маркиз Бейшун говорил по поводу побратимов, - припомнил граф. - Они как бы до конца жизни друг другу должны жестоко и постоянно. Получается, что отныне нам с Прусветом эти парни похлеще родных братьев стали?.. Надо же так влипнуть!.." - стала понятна и причина такого "простецкого" обращения.
   - ...И касается она одного умения, которое присуще только целителям опытным, много узнавшим и получившим определённое образование. У нас это умение держится в большом секрете от начинающих, поэтому было бы бесполезно даже искать наставника в нашем возрасте. А вот ты бы нас мог научить, пользуясь правом лучшего друга и почти что родственника...
   - Как интересно! - встрял Живой Ужас. - И я уже примерно догадываюсь, о чём пойдёт речь... Но ты продолжай, Освит, продолжай!
   - Я о том умении, которое разрешает остаться после прикосновению к колоколу и получения Обруча героя, остаться без детей.
   Теперь уже и Торговец полностью вынырнул из своих размышлений второго потока сознания и воскликнул:
   - Неужели такое возможно?
   - Да. Но только в том случае, если от рыцаря прошедшего лабиринт не забеременеет ни одна амазонка.
   - Ха-ха-ха! Уж такого тут точно не бывает! - опередил Прусвет своего друга с восклицанием. - Нам уже все уши прожужжали на эту тему.
   А Светозаров добавил:
   - Увы, телепортироваться сразу к колоколу, минуя пещеры Повиновения, у меня не получится.
   - Да этого и не требуется! - с раскрасневшимся от восторга лицом, перехватил нить объяснений Якоб. - Да и никто не сможет. Но два "бездетных" случая с Героями имели место! Хотя это тщательно скрывается от широкой общественности, и муссируют в беседах между собой только целители. Нам повезло когда-то такой разговор подслушать... Так вот, суть такова, что каждый рыцарь, желает он этого или нет, но обязательно становится здесь отцом.
   - Даже если он болен? - не выдержал Прусвет. - И у него из-за неправильного развития тела просто не может быть детей?
   - Даже они! Ибо любой больной мужчина, и даже тяжело раненый, попадая в заросли карликового каштаны излечивается полностью. И у него в обязательном порядке появляется потомство. Хотя он не знает потом и не помнит с какой амазонкой он проводил любовные оргии.
   Освиту показалось, что его друг не совсем верно разговор подводит к главной идее. Потому жестом попросил Якоба замолкнуть, а сам продолжил:
   - Но вот тот, кто имеет умения целителя может воспротивиться отцовству. И тогда он не получает того подарка, который коверкает его жизнь, лишает права на учёбы и осуществление самых величественных планов.
   Вроде чётко объяснил парень, и всё равно граф Дин оказался непонимающим:
   - Ага! Значит, ты хочешь получить от меня умение сопротивляться дару женщин заставлять мужчин повиноваться?
   Теперь уже рыцари переглянулись между собой с недоумением, словно говоря: "Ну этот наш побратим и тормоз!" И опять, словно маленькому ребёнку, Освит стал разжёвывать боле подробно:
   - Нет. Противиться женскому дару влюблять - невозможно. И уж тем более десятикратному по силе дару амазонок. А вот умение обезопасить свой секс, сделать так, чтобы дама при этом не беременела - это величайшая тайна, даже говорить о которой женщины запрещают категорически. И мы оба тебя просим на правах побратимов: научи нас этому умению.
   Торговец до сих пор не верил, что он не сможет противиться какому-то там влечению, которое на него могут наложить местные девицы. Но сама мысль парней об уклонении ими от отцовства, показалась ему здравой и весьма похвальной. Тем более что помочь в таком простом вопросе, раз плюнуть. Мало того, ещё и самому не придётся этим заниматься. Есть некто другой, кто обучит молодых целителей этому страшно таинственному, секретному здесь, но простому во всём мире умению:
   - Хорошо, нет проблем. Только я сейчас хочу немножко помедитировать, а процессом обучения займётся ваш второй побратим - господин Прусвет.
   - А он сумеет? - засомневались оба почти в унисон
   - С его талантами и умениями-то? Запросто! Дружище, помоги нашим коллегам и побратимам! Иначе парни так и никогда не станут великими, погрязши в пелёнках и подгузниках.
   Разумный кальмар, похохатывая над создавшейся ситуацией, тем не менее, очень резво взялся за объяснения, а потом и практическую часть обсуждаемого вопроса. Оба рыцаря внимали ему с горящими глазами и отвисшими челюстями, тогда как сам Светозаров решил опять повторить свои эксперименты с зовом крови. И теперь вознамерился проверить: как удастся уловить ниточку к отцу. Потому что мысль, что отца нет в живых, он старался не подпускать и на краешек своего сознания.
   Вначале как всегда проверил сына. Потом дочь. С теми вроде всё нормально. Затем соединился уже более привычно к ручейку тепла от матери. Полюбовался вновь с восторгом на сияющую, несущуюся куда-то гордую комету, и пожелав ей счастливого странствия, перешёл к новому этапу.
   Начал с того же: представил своего родителя и постарался вспомнить его малейшие чёрточки лица, его смех, его силу...
   "Да! Силу! - вот как раз её он и почувствовал в первую очередь. - Есть! Зацепился!.. Неужели так быстро?!.."
   Наверное сказались выработанные и освоенные навыки предыдущих поисков, но отца он отыскал именно по струящейся реке согревающей силы. А потом и увидел то, что опять-таки пользуясь космической терминологией, представлял собою отец. Этакий массивный и прочный, не поддающийся времени и разрушению астероид. Почти не блестящий, но не чёрный; не отполированный, но и не в рытвинах трещин или с кольцами кратеров. Этакое единое, словно живое тело путешествующее вдаль по своим делам, совершенно непонятным законам природы.
   Ну и всё это рассмотрение сопровождалось твёрдой уверенностью:
   "Папа - жив! - только вот местонахождение его резко отличалось от той точки, где примерно рядом находилась Александра и мать. - А почему он не рядом? И знает ли он о маме? А мама о нём?"
   Судя по той уверенности и некой комфортности, которые излучали комета и астероид - могли знать друг о друге. Или догадывались. А может и вообще их разлучили сравнительно недавно... Или они сами разлучились...?
   Верилось, что порознь они не по причине банальной ссоры, или ещё чего-то более неприятного. Потому что печали в них не было. Грусть? Да, грусть была..., странная, неопределённая... И что-то вроде жажды присутствовало, только непонятно к чему... Голод? Отсутствие воды? А вот некая уверенность, и ещё нечто сильное прорывалось в облике астероида, но конкретно понять эмоции не получалось.
   Что ещё удалось уловить, так факт огромного удаления отца. Он не просто был в ином секторе, но ещё и раза в два дальше по субъективным понятиям.
   И с некоторым запозданием, Дмитрий понял, что сил у него при данной медитации уходит невероятно много. Не будь у него постоянной подпитки от кристалла-накопителя, валялся бы уже в обмороке.
   Поэтому пришлось срочно возвращаться в окружающую действительность, разрывая связь с речкой силы, тянущейся следом за астероидом. И вновь, раскрывая глаза, прислушиваться к нравоучениям разумного кальмара.
  
  
   Глава двадцать четвёртая
   ОХОТНИЦЫ И ДОБЫЧА
  
   Прусвет таки обучил парней нужному умению, и теперь они повторяли практические занятия. Так сказать закрепляли полученные знания, под руководством опытного наставника. И по довольным лицам рыцарей-целителей, видно было, насколько они счастливы. Чудо свершилось, запретная прежде тайна раскрылась, и теперь будущее виделось им только в радужных красках.
   Действие-то простое, магической энергии тратится мизер, да и вообще тело можно настроить таким образом, что "ограничитель отцовства" будет сам действовать какое угодно по продолжительности время. Легко, просто, надёжно и удобно!
   Правда, некоторые мысли-опасения на эту тему в голове у Светозарова проскакивали:
   "Наверное наше только что совершённое деяние, запрещено здесь и карается законом. Ну не могли ушлые женщины Янтарного мира не обезопасить себя с этой стороны. Не поверю! И уж наверняка карается страшно сама попытка любого целителя установить "ограничитель" простому обывателю. И при этом ещё остаётся удивляться, как они осуществляют контроль за общей рождаемостью? Нонсенс какой-то! Не иначе как сама планета следит за этим делом... Или вот это горное образование из иной вселенной - всему голова? Вот уж где загадка, секреты и вселенские тайны! - и после этого пафосного восклицания, мысли Дмитрия покатились в пропасть минора: - Но если это всё тут натворил и навертел Крафа, то стоит самому себе признаться: я против него - ничтожная букашка... И наше предстоящее сражение для меня точно станет последним в жизни..."
   Тут же замелькали сожаления о разном: что - не успел взять, что - не успел захватить, что - не сумел предвидеть, и: "Какого лешего вообще без должной подготовки сунулся в этот неизведанный Трабиянт?!". Лучше бы медленно, но уверенно преодолел Болотный мир и ударил подлому Гегемону по тылам. Ведь наверняка тот считает, что с болот на него никто не может напасть. Иначе, знай он о Зелёном перекрёстке, мир Ягонов тоже давно был бы узурпирован и переделан в пику его самых мерзких потребностей.
   Но раз нельзя вернуть время вспять и переделать дела уже свершённые, то следовало стараться не делать ошибок в будущем. Как не следовало даром терять время, рассиживаясь в мягком мху и посыпать голову пеплом.
   Так что на ноги граф Дин встал первым, подавая пример, оправил на себе оружие, подал самый актуальный приказ:
   - Двигаем ребятки! Некогда радоваться. Да и преждевременно...
   Разумный кальмар как всегда устремился в разведку, нарезая круги по ходу предстоящего движения и во время коротких возвращений, на ходу сбрасываю нужную информацию. Лабиринт тут ещё продолжался, весьма и весьма опасные хищники встречались и до безопасных зарослей каштана оставался порядочный отрезок пути. Так что расслабляться ну никак не стоило. Что и подтверждалось частым применением оружия, умений целителей и применением возможностей Торговца. С такой комбинацией, да плюс незаменимой разведкой, компания двигалась по кратчайшему маршруту, легко обходя в случае крайней нужды гнёзда, берлоги или лежбища особо опасных или многочисленных тварей.
   К Светозарову вернулось хорошее настроение, основанное на недавних наблюдениях с помощью зова крови. Раз родители живы и у Александры всё нормально, то можно действовать спокойно, а главное - рассудительно. По достижении места со священным колоколом надо будет там вначале тщательно осмотреться и не пожалеть кристалла-накопителя для создания смертельной ловушки. А то и два кристалла пожертвовать. Для такого дела, как уничтожение, а лучше всего пленение опаснейшего врага - ничего не жалко.
   Вот размышления об этом, да продолжающиеся разговоры с рыцарями, несколько отвлекли графа от фиксирования периодичности появления Прусвета. А тот уже давненько не появлялся возле людей, последний раз правда сообщив, что теперь внушительный участок вроде как почти прямой и без крупных неприятностей в виде местных зверушек. Да и по некоторым утверждениям Якоба, до желанных зарослей оставалось всего ничего.
   В итоге непредвиденная встреча, оказалась для всех троих более чем внезапной. Так и замерли все, когда перед ними возникло сразу четыре женщины. Облаченные в мягкие и удобные кожаные одежды, с короткими мечами на поясах и небольшими луками в руках, амазонки смотрелись очень эффектно, соблазнительно и очаровательно. Да и сами по себе оказались весьма и весьма красивыми девицами. Плюс ко всему здорово удивлял загар на их телах, словно местные обитательницы подземелий ежедневно проводили часик в солнечном солярии. Но вот когда заговорили, благоприятное впечатление от их внешнего вида заметно смазалось:
   - Вот это повезло! - восклицала одна из них, роняя лук в густой мох и расставляя руки словно для объятий. - Сразу трое! И все такие лапочки!..
   Она смотрелась как элитная блондинка с обложки глянцевого журнала. Но её подруга, жгучая брюнетка с длинной косой, явно считалась командиром в их небольшом коллективе, потому что бесцеремонно ухватила блондинку за волосы и придержала на месте:
   - Не спеши хвататься, их ещё вначале отмыть надо!
   - Да они вроде ничего так выглядят, - отозвалась третья красотка с рыжеватыми вихрами, обходя замерших мужчин по кругу, и рассматривая как невест на выданье. - Ха! Не измождённые трудностями. Можно сказать почти не грязные. Чуть ли не "свеженькие"...
   - А как делить будем? - четвёртая, самая худенькая и подвижная уже подвесила свой лук за спину, и, потирая ладошки, тоже шагнула вперёд. - Чур, мой вот тот, самый старый среди них. А вам на троих и этого молодняка хватит...
   Торговец хоть и обиделся на "старый", но внешне этого не показал. Наоборот придал себе вид жутко счастливого и на все согласного кавалера:
   - О, прекрасные незнакомки! Какое счастье вас видеть и как же долго мы к этому моменту стремились! - восклицал он, под несколько удивлёнными взглядами своих побратимов. - И мы, как давшие священный обет, рады будем прикоснуться с каждой, которая сумеем победить в честной схватке как минимум двух претенденток на наши ласки. Кто из вас самая смелая? Кто из вас самая сильная и непобедимая: Пусть докажет это прямо сейчас, показав свою силу, отвагу и ловкость!
   По пути он наслушался от рыцарей и про разные обеты, которые даются будущими Героями и даже выполняются по достижении пещер Повиновения. Обеты глупые, даже смешные, особенно в глазах полных повелительниц представителей мужского племени. Ведь те легко могли подчинить себя любого хвастунишку, ломая его чрезмерное тщеславие и переиначивая свободолюбивое эго. Но к неким обетам всё-таки прислушивались, по мере возможностей потакая им, и давая возможности к их выполнению.
   Вдобавок Дмитрию хотелось проверить: насколько данные охотницы адекватны и есть ли у них вообще чувство юмора.
   Как оказалось, чувство юмора есть, но не у всех и несколько своеобразное. Первой, подтвердив общепризнанное мнение о себе подобных, воодушевилась та самая блондинка:
   - Ах, как это романтично! Ты будешь моим! - она шагнула вперёд с намерением прикоснуться к "самому старому". - И я в любом случаю сильней этих малышек...
   - Ну так поколоти хоть одну из них! - тут же вставил иномирец. - И я навеки твой!
   - Легко! - при этом блондинка ловко увернулась от руки брюнетки, которая пыталась вновь ухватить её за распущенные волосы и встала в боевую стойку: - А как её поколотить? Сильно или до смерти?
   Светозаров ни мгновения лишнего не раздумывал:
   - Да не надо до смерти! Просто нос ей разбей, а потом по заднице нашлёпай.
   Все девицы замерли, разглядывая мужчину, а потом их предводительница от всей души расхохоталась. Чуть позже к ней и подруги присоединились. И сквозь смех, держать ладошками за бока, брюнетка выдавила из себя:
   - Ой, не могу! Какой интересный мужчинка! Нет, Юзи, хоть ты меня сутками шлёпай, но я его никому не отдам. По крайней мере, в первые часы.
   Недовольная Юзи тут же стала громко возмущаться, ей вторила третья подруга из компании, но все перекрыла своими криками самая худенькая:
   - Ничего у вас не получится! Я первая на него глаз положила, значит он мой! И я вам за него всем носы сверну!
   Наверное она сказала нечто, ну совсем смешное для местного бомонда, потому что все четверо так и согнулись от неудержимого смеха. Тогда как Светозаров ловко воспользовался создавшимся моментом, тронул побратимов за локти и головой мотнул в сторону дальнейшего пути. Те поняли его прекрасно, и деловито двинулись, аки слепые за поводырём. Так они прошли метров десять, пока хохот сзади стал стихать. На отметке двадцатого метра послышалось недоумённое восклицание одной из женщин:
   - А куда это они? - а потом иной, полный возмущения крик:
   - Стоять! Как вы посмели уйти?!
   Торговец к тому времени шёл и негромко наставлял своих товарищей:
   - Спокойно, не нервничайте. Убивать нас никто не станет, бить - тоже. А вот держаться будем до последнего. Докажем этим дикаркам, что мы люди независимые, цену себе знаем и помыкать нами как бессловесной скотиной не станем. Повторяйте мои действия и безустанно напирайте на выполнение наших рыцарских обетов. Может, амазонки и не подерутся между собой, но нервы себе попортят, а для нас самое главное - это воспользоваться любыми возможностями и как можно быстрей при этом проскочить пещеры Повиновения.
   Ребята были только "за!", и так бодро перебирали ногами, что даже вперёд своего наставника вырвались. При этом никто из троих не оглядывался, хотя обстановку у себя за спинами старались контролировать по доносящимся шумам. Вначале охотницы стали ругаться, потом шумно искать лук блондинки, обронённый в высокий мох, и только затем послышался настигающий топот, перемежающийся довольно грубыми угрозами и с ну совсем неприсущими для женщин ругательствами.
   Тоже отличный повод для упрёка! Поэтому когда четвёрка загонщиц обогнала свою добычу и сделала попытку перегородить ей дорогу, Дмитрий замер на мгновение на месте, и с театральным пафосом воскликнул:
   - В женщине - всё должно быть прекрасным! Поэтому уста, осквернённые мерзкими словами, становятся недостойны поцелуя! И наши обеты, были посвящены дамам самым великосветским, умеющим ласкать слух только благолепными выражениями!
   И решительно обойдя застывшую как истукан брюнетку, поспешил догнать улепётывающих рыцарей. Когда с ними поравнялся, сурово зашептал:
   - Не бежать! Двигаемся широким шагом, но размеренно и не переходя на бег!
   А тут и Прусвет явился, одним свои видом ошарашив набравших скорость охотниц, и заставив их замереть на месте. Правда, они не так опознали легендарного духа камня, как приняли его за неизвестную опасность, потому что натянули свои луки с вложенными на тетиву стрелами. Пришлось доказывать свою причастность к разумному виду, громким, всепроникающим криком:
   - Ага! Так вот почему вы так медленно плетётесь? Отыскали себе подружек? И успели познакомиться? А может вы ещё и успели с ними заняться продолжением рода?
   - Не говори глупостей, глубокоуважаемый господин Прусвет! - орал ему в ответ Светозаров, подмаргивая многозначительно, и прося подыграть. - Наш обет не позволяет с ними знакомиться, называя наши имена! Ибо они, оскверняют себя вульгарными словами, а посему недостойны стать матерями наших детей!
   - Вот ведь незадача! Ай-я-яй! А такие ведь на вид милые и симпатичные... Ну ничего, не расстраивайтесь, ребята! Я тут трёх иных очаровашек отыскал, они сейчас вас впереди поджидают, обещал вас туда привести. За мной, бегом! И ваши обеты будут выполнены очень скоро!
   Дважды повторять мужчинам не пришлось. Они рванули вперёд, словно рвущиеся к пастбищу, застоявшиеся кони. Официальная причина теперь имелась, можно и побегать. Да и проводник имелся, указывающий куда бежать.
   А вот четвёрка охотниц, после такого поворота событий, пришла в ярость. Мало того, что их проигнорировали, пытались высмеять, да ещё и ослушались, так теперь строптивые мужички вообще норовили выскользнуть из жарких объятий.
   В спины убегающих умников, ударил такой злобный вой негодования, что наверняка распугал любое зверьё, находящееся в радиусе километра. От страха и предчувствия неприятностей на свою голову, мужчины тоже наподдали в скорости, звеня оружием, и топая, словно стадо свирепых бегемотов.
   Конечно, даже сам Торговец прекрасно понимал, что данный забег не больше, чем временное развлечение. Но не мог себе отказать в удовольствии хоть так раздраконить самонадеянных и обнаглевших амазонок. Поэтому бежал весело, легко и беззаботно. Теша себя мыслями типа: "Священный колокол Клоц стал приближаться к путникам со скоростью их бешеного галопа". Но щит у себя за спиной поддерживал. Мало ли какой рассерженной дуре взбредёт в голову пусть стрелу вслед убегающей дичи? Оно может и не смертельно получится, но уж больно во всяком случае. Несмотря на умения целителя, даже лишнюю царапину получить не хотелось.
   Самое парадоксальное, что разумный кальмар не обманул. Он и в самом деле вывел рыцарей на троицу иных обитательниц здешнего ареала. Хотя только ими, картина пасторального отдыха "Охотницы на привале", не ограничивалась. Рядом с ними, сидя но корточках, издавая звуки одичавшего животного, грыз кусок мяса страшно заросший, грязный, оставшийся в жалких лохмотьях мужчина. Ну, может и не мужчина, как таковой, а скорей самец, особь мужского рода, страшно оголодавшая и теперь навёрстывающая растраченные в трудном путешествии калории.
   Горел костерок, одна дама лихо разделывала некое подобие меленького носорога, вторая жарила стэйки, подсаливала их и скармливала самцу, а третья, видимо заранее, встала в самую картинную, и эффектную позу, опираясь вытянутой рукой на длинное копьё. Этакая вылитая Диана, богиня охоты.
   Прибежавшие трое побратимов замерли на месте, от неожиданности и заодно пытаясь отдышаться. Только Светозаров и успел выдохнуть своему другу:
   - Так ты не шутил?..
   Как в следующий момент их плотно окружили подоспевшие с тыла четыре амазонки. И брюнетка, на правах лидера команды, постаралась произнести максимально решительным голосом:
   - Ну вот и молодцы, ребятки, пробежались, размялись немного, а теперь можно и перекусить горячего мяска. Раз уж наши любезные подруги, пригласили на скромное пиршество.
   Судя по нахмуренным, искривленным личикам, "любезные" подруги явно собирались прекратить разделку носорога, и приступить к разделке нежданных соперниц. Их предводительница даже копье взяла двумя руками, правда собираясь его применить как обычную палку. Она же первая и заговорила, требовательно и властно:
   - Отойдите от наших рыцарей! Это нам их дух камня привёл! И значит это наши заслуженные трофеи! - и она сделала движение руками, имитируя замах.
   Только прибывшие на огонёк, нисколько не тушевались и не боялись. Юзи так вообще смело шагнула вперёд и со смешком поинтересовалась:
   - Не слишком ли ты многого возжелала, Анна?! Тем более что ты уже отыскала один трофей, и тебе его более чем хватит. Ишь, ты! Какой красавчик! Откормите, подлечите в каштановой роще, будет как ягодка туисиргонии: сладкий и вкусный до бесстыдства.
   Как-то все женщины непроизвольно, но чуть ли не синхронно, стали посматривать то на измученного бедолагу, то на троицу иных претендентов в Герои. И разница всем показалась не то чтобы очевидной, но слишком уж странной. Любой бы задумался: "...а почему так? Этот еле ноги волочит, одичал, фактически без одежды, весь в шрамах и синяках, а эти - побритые, чистенькие, при оружии и без единой царапинки. Разве такое бывает?"
   А тут ещё и Якоб, пошушукавшись с Освитом, заявил специально для иномирцев:
   - Мы его знаем. Он четырнадцать дней тому назад в недра отправился...
   - Сколько?! - вырвалось сомнение, у резко развернувшейся к рыцарю Юзи. Парень подумал, но менять свои вычисления не стал:
   - Четырнадцать..., - к нему резко шагнула брюнетка:
   - А вы когда сюда отправились?!
   - Сегодня..., в самом начале дня, несколько часов по полуночи..., - затем и сам понял, что слишком много болтать не стоит, криво улыбнулся и пояснил: - Повезло, как в сказке. Мы просто шли себе и шли, и нам никто не мешал...
   Пришлось и Светозарову словечко добавить:
   - Конечно, нам и дух камня сильно помог, отыскивая самый краткий путь. Он же призван и следить за тем, чтобы мы соблюдали данные нами обеты. А поэтому нам следует спешить: мир в опасности, снова появились плагри, необходимо срочно разбудить Клоц и вызвать Высшего Протектора.
   Кто такие плагри - знали все, поэтому на пару мгновений поникли головами и замолкли. А вот оборванный, исхудавший рыцарь сумел удивить. Поднявшись на ноги, он стал уточнять:
   - То есть появилась причина для использования Клоца?
   - Ну да, - подтвердил Освит. - Потому мы и здесь...
   - И большая очередь к Плите?
   - Огромная. Идут смертельные поединки за право ступить в последний, арочный проход.
   - И вы сражались?
   - Мы - нет! - ответил честно парень, - Успели чуть раньше страшной новости. А вот Дмитрий - да.
   Оборванец вдруг стал резко пятиться, тыкая рукой, в которой так и держал кусок мяса, в один из дальних проходов:
   - Головастая рысь! Пара!
   Видимо те твари водились только здесь, и считались весьма опасными. Потому как амазонки схватились за оружие, грамотно стали расступаться в стороны, образуя полукольцо и дружно уставились в указанную сторону. Глянули туда и трое рыцарей, пытаясь рассмотреть несуществующую опасность.
   А вот оборванец только этим и хотел воспользоваться. Пятился, пятился, а потом довольно резво рванул на восток. Видимо заранее переговорил на эту тему и знал в какую сторону направляться. Только вот не рассчитал боевой готовности девиц, его взявших по опеку. Та самая, что его кормила мясом, подхватила с земли верёвочки с шариками, всего два раза крутанула их над головой, и бросив вслед убегающему, хвастливо воскликнула "Ха!". Беглец упал, боло ему опутали ноги, и скорей всего заработал дополнительный синяк или ссадину.
   Анна неспешно приблизилась к поверженному и злобным голосом стала его ругать:
   - Ты неблагодарная свинья! Мы тебя хотим вылечить и покормить, а ты вздумал убегать? Так запомни: хоть и грязен как каракатица и вонюч как медведь, но попробуешь ещё раз от нас сбежать - мы тебя коснёмся. И тогда ты тут и помрёшь! Понял?!
   Угроза более чем страшная и весомая. В таком истощённом состоянии, любой мужчина, понукаемый магическими воздействиями, и в самом деле помрёт при первой, ну и уж точно, что при четвёртой сексуальной близости.
   Что там отвечал несчастный оборванец, расслышать не удалось. Брюнетка и блондинка Юзи достали свои мечи, и лёгкими уколами стали подталкивать свою троицу кавалеров в нужном направлении. И только когда уже двинулись, самая худенькая из четвёрки, подбодрила троицу своих коллег:
   - Ничего девчонки, ваш тоже видать парень шустрый и выносливый. Подлечите его, он вас всех порадует. А там глядишь, и мы с вами нашими поменяемся. Удачи!
   Прусвет, сильно тронутый такими порядками и простыми нравами, приблизился на ходу к другу и спросил:
   - Так и будешь терпеть такое издевательство?
   - Да ничего страшного, - ответил тот со смешком. - Главное, что мы движемся к цели. А как - не столь важно...
   И сам, подавая пример остальным, ускорил шаг.
  
  
   Глава двадцать пятая
   ПОПУТНЫЕ НОВОСТИ
  
   Полчаса шли в тем самым знаменитым зарослям каштанов. Хотя карликовыми их назвать можно было с натяжкой при ближайшем рассмотрении: некоторые достигали метров трёх в высоту. А вот густота стволов, местами поражала. Приходилось с трудом протискиваться там, где амазонки и разумный кальмар проскакивали шутя. И как-то так получилось, что отряд разбился на две части: Освит, Прусвет и две амазонки впереди, под предводительством брюнетки, а Якоб, граф Дин и блондинка Юзи - чуть сзади. Потому что оружия больше всех оказалось на грузном графе, вот он и тормозил продвижение в узких местах.
   По этой причине ещё часа полтора, два времени заняло преодоление каштановых рощ. Именно так называли их сами женщины, с которыми Прусвет затеял громкий, оживлённый диалог. Представившись гостем из иного мира и признавшись, что мало знаком с местными реалиями, он довольно интенсивно выпытывал из охотниц всё, что те могли рассказать о колоколе, пространстве вокруг него и дельные мелочи, о которых не знали ушлые Якоб и Освит. Причём, как выяснялось и выяснилось в будущем, целители на знали больше половины общей информации.
   Естественно, кое-что девицы явно скрывали, кое-где просто отмалчивались, а на какие-то вопросы вообще отвечали гневно и с возмущением:
   - А вот этого знать никто не имеет права!
   И это в частности касалось вопросов: "Развлекается ли с амазонками сам Высший Протектор?"; "Сколько в данный момент находится в пещерах детей, приближающихся к двухлетнему возрасту?"; "Кто, где и как принимает роды?"; и наконец "Какого лешего вообще местные самки добровольно идут жить в страшные подземелья?"
   Чувствовалось, что за последний вопрос охотницы истыкали бы мечами любого мужчину, а так только и прощали Пронзающему Камни его прегрешения и наглость по причине иного строения и принадлежности к совершенно иному виду.
   Но в остальном беседа проходила в охотку и познавательно, для внимательно прислушивающихся мужчин. Изначально, их прямо-таки заставили в приказном порядке набрать с собой как можно больше каштанов. При этом утверждалось, что они страшно полезные для мужчин, и весьма способствую как увеличению потенции, так и для усиления либидо.
   - А это ещё зачем?! - ворчал с возмущением Торговец, но каштаны дисциплинированно рвал, на ходу складывая в пару свободных карманов. - Ещё понимаю потенцию увеличивать, оно некоторым старикам полезно, а либидо? Неужели вам вашего дара не хватает?
   Идущая с ним вровень Юзи, не стала напускать туману, ответила откровенно:
   - Ты знаешь, милый, как порой надоедать все время использовать магические силы? Вот вроде всё хорошо, любит мужчина, на руках носит и любую блажь выполняет, а чуть только влияние дара с него рассасывается в воздух, как он сразу начинает мрачным становиться, по сторонам зыркать, и к побегу готовиться. Ну и разве это любовь? А так порой мужчины к каштанам пристрастятся и им постоянно нас ласкать и обнимать хочется. Вот тогда уже совсем иные отношения получаются, они сами начинают ходить среди нас и выбирать понравившихся. А это знаешь как приятно?
   - Угу, представляю... Но разве проживают у вас такие..., хм, "свободные охотники"? Разве не сбегают?
   - Проживают! Да и куда им сбегать, если у нас в тысячу крат лучше? Самые умные у нас сами остаются и порой живут годами.
   - Первый раз слышу что-то конкретное по этой теме, - вмешался в разговор Якоб. - Слухи такие доносились, но в них никто не верит...
   - Ну и зря! Эти кавалеры тоже в конце концов покидают пещеры, но наверху свои истинные подвиги не афишируют, и уходят отсюда с более ценным, адресными подарками.
   Недосказанность, Светозаров понял сразу. Наверняка долгожители, уходящие отсюда получают не чужих детей, а своих собственных. И уже только это могло перекрыть годы невольного заточения.
   "Хотя почему невольного? - спрашивал он сам себя. - Мужчины ведь разные бывают. Для некоторых сюда попасть - мечта всего существования. Ради ощущения себя обладателем гарема, некоторые и на сам колокол священный наплюют. Да что там говорить! Вспомнить меня и Бонзая! Что мы с ним вытворяли в компаниях с прекрасным полом, пока неженатые были! Не в сказке сказать, ни пером описать! М-да...! Это мы сейчас стали с ним солидные и степенные, характер поменялся, только одной жены хватает..."
   А рыцарь тем временем, хоть и несколько тушуясь перед красавицей, стал знакомиться вполне официально:
   - Тебя, Юзи, я уже знаю, как звать, теперь своё имя хочу назвать: Якоб!
   - Мм?! Именно на "б" заканчивается? Или на "в"?
   - Нет, на "б". Якоб, и никак иначе.
   - А-а-а..., а то у нас уже есть Яков. Две недели..., э-э нет, уже три недели живёт... Кстати вполне добровольно, - похвасталась девушка, покосившись на Торговца. - И каштаны - это его любимое блюдо.
   Дмитрий не смог скрыть подрагивающий от волнения голос:
   - Якав Праймер? И представляется Торговцем?
   - Ну да! Неужели ты его знаешь?
   - Лично не знаком, но..., как бы это точно сформулировать..., мы являемся коллегами...
   Блондинка немного подумала, и ошарашила выводом:
   - Ага! Значит ты тоже умеешь путешествовать между мирами? И это с тобой в Янтарный попал господин Прусвет?
   От такого можно было и в самом деле растеряться:
   - Э-э-э..., ну где-то так... Хотя мы чаще всего стараемся не раскрывать свои профессиональные тайны...
   - Ха! Подумаешь, тайны! Не знаю как ты, но наш Яков даже таких известных личностей не знает, как Крафа. До сих пор не может поверить, что здесь у нас существует Высший Протектор.
   Светозаров сразу чётко из этой фразы понял, что Гегемон в пещеры Повиновения не ходок. И с прекрасными дамами он не общается. Скорей всего - никогда и не общался. Но в то же самое время вгонял в шок и новый коллега. Откуда этот Праймер появился? Сколько ему лет? Почему до этих пор не угодил в какую-нибудь из ловушек, которые ещё существовали в подпространстве и в мирах, узурпированных Крафой? А если не попал, то не значит ли это, что Яков по силам равен Дмитрию Светозарову?
   Следовало немедленно, ещё до предстоящей встречи выяснить хоть что-то об этом человеке. И граф Дин приступил к этому, презрительно хмыкнув:
   - Насколько я понял, господин Яков уже довольно староват?
   - С чего это ты взял? - обиделась Юзи, словно это лично её сравнили со старой кошёлкой.
   - С того, что он постоянно лопает каштаны. Молодому Торговцу они не нужны.
   - О-о! - в тоне девушки прорезалось уважение, и она совсем иначе посмотрела на мужчину. Хотя вывод сделала совершенно нелогичный: - Здорово! Это ж каким ты станешь, если тебе ещё каштанами покормить?
   Пришлось заходить с другой стороны:
   - Я ведь тебе не сказал, что молодой, просто выгляжу так, благодаря особому целительству моих друзей. А на самом деле мне уже больше восьмидесяти...
   Блондинка явно не поверила:
   - Ври, да не завирайся! Якову шестьдесят два, а выглядит он, даже после прошедшего омоложения, намного старше тебя!
   - Значит у него нет таких друзей, какие есть у меня! - похвастался Дмитрий. - Но всё равно, раз Яков в таком возрасте, то почему он не спешит вернуться домой? Наверняка ведь у него где-то в ином мире осталась жена, дети?
   - Не знаю. Он об этом ничего не рассказывает. Зато утверждает, что у нас ему очень нравится, и он готов тут погостить как минимум пару месяцев.
   Такое странное поведение, у Светозарова никак в голове не укладывалось. По его укоренившимся понятиям, Торговец - это человек неимоверно занятой. У него куча планов, обязательств, договоров и ещё вагон всяких неожиданных проблем, которые требуют его постоянного присутствия сразу в нескольких мирах. Просто вот так попасть в иной мир, а потом там остаться сколько душа пожелает, не способен ни один человек, знающий тропы в межмирском пространстве.
   Но в голову ничего не шло, кроме как попытка все знания выстроить в логическую цепочку. По ней получалось, что неизвестный в любом случая является Торговцем, на кого бы он не работал и с какой причиной тут бы не находился. Появился он здесь в том же месте, на площади города Эрегарт. В беседе с хранителем не скрывал своего звания. Потом очень ругался, что не может преспокойно вернуться к себе домой прямо из башни. Ещё больше ругался, когда сходил в город к створу и оттуда тоже не смог прыгнуть. Потом он ворчал и очень сердился на Крафу, догадавшись, что это его рук дело и недолго думая устремился пешком к ближайшему городу, стремясь как можно быстрей добраться к горам Амазонок. Как видимо, добрался, и, как удалось понять, довольно легко и быстро преодолел лабиринт. А значит сил и магических умений у него оказалось предостаточно, раз даже белярки его не схарчили. То есть стремился вызвать, а потом и поговорить с виновником своего затворничества в этом мире довольно решительно.
   "Тогда почему вдруг отказался от продолжения похода к священному колоколу? - размышлял граф, продолжая вести интенсивный диалог вторым потоком сознания. - Что его так заинтересовало в пещерах Повиновения? Ведь ни за что не поверю, что шестидесятилетнего мужчину соблазнила этакая любовная аура и сексуальная ненасытность амазонок. А в чём тогда дело? Неужели испугался? Узнал нечто такое о Крафе, прикинул его непомерные силы и испугался? Вполне может такое случиться, тем более что все эти горы, весь этот кусок иной вселенной можно приписать к владениям именно Гегемона. И любой нормальный Торговец, трезво оценив силы своего соперника, попытается выждать, затаиться, а уже потом, собрав нужную информацию, продвигаться дальше. А то и самому вначале соорудить должную ловушку для гораздо более сильного врага. Это я как наивный чукотский юноша прусь вперёд, стараясь любую стенку на пути прошибить собственным лбом... А этот Яков, похоже, только с виду меланхолик и неврастеник..., а на самом деле ещё тот жучила... Надо будет с ним вести себя как можно осторожнее и деликатнее..."
   Последние опасения имели все основания. Ведь если Праймер здесь прячется, и верен что прячется хорошо, то наверняка воспримет появление коллеги как минимум настороженно. А в худшем случае, сразу постарается уничтожить нового, потенциального противника.
   Такие предположения ну совсем не радовали. Но теперь хоть следовало узнать, чем занимается новый обитатель пещер Повиновения, в свободное от сбора каштанов и подбора очередной партнёрши время.
   Поэтому разговор стал постепенно смещаться и к этой теме. Правда вначале Дмитрий, не особо кривя душой и радуясь, что Александра его не слышит, навешал на блондинку кучу комплиментов, заставив раскраснеться её от удовольствия, а идущего рядом рыцаря Якоба - от ревности. А там и нужную струнку затронул в сердечке красавицы:
   - Наверняка, за тобой мужчины млеют и без всякого применения дара?
   Та печально вздохнула, и чистосердечно призналась:
   - Только раз такое было..., давно..., месяца три назад и всего на пару дней.
   - Как же так?! А этот Яков Праймер? Он что слепой? Не видит самую прекрасную девушку подземелий?
   В ответ амазонка только отрицательно мотала головой.
   - Надо же! Да он просто рассмотреть тебя не успевает. Его наверняка более пройдошные красотки своим даром ослепляют и заставляют с собой кувыркаться. Не так ли?
   - Нет! - начались грустные объяснения. - Когда у нас появляется добровольный кавалер, никто из нас не имеет право применить к нему свой дар..., уговор такой. Поэтому он только сам ходит и выбирает. А потом с избранницей уединяется в её келью. И оттуда такие крики страсти несутся...!
   - Постой, а когда же он кушает?
   - Пребывая в келье. Каждая амазонка имеет солидные запасы пищи.
   - Да я в том смысле: когда он ходит за каштанами?
   - Он и не ходит! - пожала плечиками блондинка. - Этого добра у нас тоже с запасом.
   - Не понял... Он что, никуда не отлучается из пещер?
   - Конечно! Насладится одной избранницей, и потом с полчаса ходит, высматривает новую. Потом часов десять, двадцать с ней проводит и вновь на поиски иной цели. Или иногда возвращается к уже опробованной подруге...
   Светозаров никак не мог понять: когда же и как коллега готовится к побегу? Что и где готовит? Куда и как собирается отступить, в случае неожиданного поражения?
   Наверное, по причине таких глобальных вопросов, крутящихся у него на голове, он перешёл на совсем глупые и детские:
   - Но куда-то он всё-таки выходит?
   - Только один раз, в большой компании прогулялся по краешку каштановой рощи.
   - Ну а купаться он куда выбирается?
   - В каждой келье свой родник с тёплой водой...
   - К священному колоколу пытался подобраться?
   - Ни разу в ту, последнюю часть лабиринта даже не заглянул!
   - Ну а песни, танцы, живопись его интересуют?
   - Можно сказать, что нет. К нашим общим посиделкам и песнопениям он только и выходит, чтобы выбрать следующую даму своего сердца.
   "Даму своего сердца?! - поражался мысленно Торговец. - Да он даже не ловелас! Он даже не Дон Жуан! И не бабник Борька! И кобелиной его назвать язык не поворачивается... Скорей он невероятно озабоченный юнец, дорвавшийся до женской плоти и ничего больше при этом не соображающий! Может такое быть с Торговцем? Нет! А что тогда? Или это он так ловко маскируется? И тщательно скрывает свои замыслы? Но тогда зачем вообще признался, что путешествует между мирами? В конце концов весть о нём распространится, дойдёт до Крафы, тот его возьмёт за шкирку и..."
   Заросли каштанов стали резко редеть, впередиидущие ускорили шаг, и граф поспешил ещё кое-что выяснить:
   - Ну тогда у меня ещё только два маленьких, уточняющих вопроса. Был ли когда-нибудь в пещерах Повиновения такой могучий и страстный любовник, как Якоб?
   Юзи завистливо вздохнула:
   - По утверждениям наших долгожительниц - не было.
   - И кого мой коллега предпочитает в первую очередь: более старших девушек, или совсем молоденьких?
   - Увы! Мы так и не можем пока этого понять.
   Пришлось смириться с собственным непониманием, набраться терпения и дождаться конкретной встречи с господином Праймером. Тем более что сборный отряд вышел на открытую прогалину гигантской пещеры, в противоположной стене которой виднелось сразу несколько огромных тоннелей, ведущих вглубь подземного массива:
   - Добро пожаловать в наши пещеры вашего Повиновения! - пафосно и многозначительно воскликнула брюнетка. А потом уже совсем иным, угрожающим тоном добавила: - От нас - ни на шаг! Постарайтесь вести себя сдержанно, смиренно, иначе иные оголодавшие наши подруги себя контролировать не смогут и вам придётся ой как несладко.
   Рыцари на это не проронили ни слова, уже видимо заранее смирившись со своей участью. Хотя те взгляды, которыми он перебросились между собой, ясно говорили о бушующем у них внутри торжестве: "Да, мы будем вам подчиняться! Но выйдем отсюда свободными, не обременёнными невинными малышами!"
   Торговец хотел высказаться сразу и в явно грубой форме, но удержался после условного знака своего друга. Прусвет сигнализировал: "Пока помолчи! Так надо!"
   Ну и ничего не оставалось делать, как тронуться дальше, осматриваясь по сторонам, как на экскурсии.
  
  
  
   Глава двадцать шестая
   ПЕЩЕРЫ ПОВИНОВЕНИЯ
  
   Уже эта пещера отличалась совершенно иным убранством, растительностью, и в первую очередь освещением. Оно и в самом деле оказалось более ярким, насыщенным, чуть ли не сходным по интенсивности и теплу с солнечным. То есть становилось понятным, почему амазонки такие загорелые, смуглые в своем большинстве. Источника света не наблюдалось, точно так же как и во всём остальном лабиринте, светился сам воздух.
   Очень удивляли гирлянды каких-то цветущих и плодоносящих растений, которые свисали со сводов и вились почти по всему пространству стен. Озадачивал вид нескольких фруктовых деревьев, которые произрастали в долинах и достигали в высоты пяти, шести метров. Ну и уже только по этим представителям флоры, можно было понять, что голод тут никому не грозит. По сути можно было бы и без мяса прекрасно обходиться, попади сюда кто из заядлых вегетарианцев. Тем более что в самих пещерах, оказалось вообще немыслимое буйство зелени, цветов и плодов. Воистину, сказания об этом месте как о рае, сразу подтверждались визуально. Только действительность многократно превосходила бытующие мнения. Что уже казалось несколько странным: неужели вся информация содержится в такой тайне?
   Но в первой, входной пещере, пришлось пройти мимо нескольких костров, на которых несколько групп таких же охотниц, жарили принесённое из лабиринта мясо. Рядом они же разделывали доставленные тушки животных. Судя по совсем иной одежде, а вернее почти полному её отсутствию, мясо приходили и забирали обитательницы более глубоких пещер, но именно они больше всего косились на новичков и выкрикивали в их адрес фривольные предложения.
   Естественно, что все без исключения пялились и на духа камня, тыкали в его сторону пальцами, бурно обсуждали ожившую легенду. Наверняка разумный кальмар станет поводом для длительных дебатов, сплетен и пересудов. Но всё-таки потом, головы женщин сами поворачивались инстинктивно на мужчин, дыхание у дам спирало от нескрываемого желания, а язычки машинально облизывали раскрасневшиеся губы. И вести они себя начинали ну совсем некультурно.
   На одну из них, которая попыталась пробраться к Якобу и дотронуться до его руки, Юзи резко замахнулась мечом, выкрикивая при этом:
   - Только попробуй! Без руки останешься! - а когда прошли чуть дальше, пояснила недоумевающим мужчинам: - Охотницы живут с самого края, возле каштановых рощ, поэтому нам мужчины достаются самыми первыми. А же потом они постепенно проходят дальше... Вот тамошние и ходят самые голодные...
   По какой причине у некоторых дам голод, понималось и без объяснений. Но Торговец пожелал сразу уточнить:
   - А мой коллега Якоб Праймер, где больше ошивается?
   - Конечно у нас! Хотя имеет право ходить и выбирать везде. Но зато только у нас всегда есть свежее мясо, а он без него себя не мыслит. Ну и без каштанов, естественно...
   Пришлось сразу забросить удочку по теме знакомства:
   - Мне бы с ним встретиться как можно скорей... Как тут принято: предупреждать о своём визите, или ходят в гости без лишних церемоний?
   Прежде чем заговорить, девушка долго смотрела на любопытного мужчину изучающим взглядом. Явно сомневалась в том, стоит ли вообще отвечать на такие вопросы. Затем спросила сама:
   - Я тебе и в самом деле очень понравилась?
   - Ты - самая симпатичная из всех, - опять прозвучал вполне откровенный комплимент.
   - Тогда советую тебе объявить себя свободным, то есть "добровольным кавалером", наесться каштанов и сразу поселиться в моей келье.
   Графу сразу стало понятно, что дальнейшие льготы, обучение, поблажки и желанная свобода находится вне пределов его моральных полномочий. Чтобы чего-то добиться мирным путём, придётся подарить для начала этой вот амазонке нечто пылкое и страстное не под воздействие магического дара.
   Такое Дмитрию показалось неприемлемым. Но и отказать вот так прямо, на ходу, он не спешил. Следовало вначале подумать и обсудить, на что он и намекнул красотке:
   - Мне надо посоветоваться вначале с другом Прусветом.
   Та взглянула в сторону разумного кальмара с недоумением:
   - О чём с ним можно советоваться? Странно... Только хочу сразу сказать, у тебя совсем времени ничего. Сейчас мы вас заставим помыться, а потом разыграем очередь на каждого. И тогда, боюсь, что ты ко мне первым не попадёшь. Мне постоянно не везёт... Ну, вот, мы уже и на месте...
   Компания остановилась где-то в конце первой пещеры, в которой проживали охотницы. Причём место оказалось загадочным на вид, но знакомым понаслышке рыцарю Якобу:
   - Здесь точка для общественного омовения, - успел он шепнуть иномирцу. Но тот, хоть и пытаясь понять, что да как, двинулся к Прусвету, который продолжал интенсивно что-то доказывать брюнетке.
   Некое покрытие под ногами, было более чем искусственного происхождения, а сверху нависали не гирлянды плодоносящих растений, а белесая, многослойная паутина. Трудно было предположить, как и чем тут производят омовение. Ни леек, ни привычных кранов видно не было. Но сейчас Торговца интересовали действия друга, а тот бубнил видимо одно и то же в который раз:
   - ...нельзя Дмитрия здесь задерживать! Всему Янтарному грозит страшная опасность, и только он, как союзник Высшего Протектора должен его вызвать, и, объединив усилия, избавить ваш мир от кровожадных монстров. Пойми ты, каждый час задержки - это сотни, возможно, что и тысячи женщин и детей вашего мира, заживо съеденные такими чудовищами как плагри!
   Видно было, что девушка очень сомневается и колеблется, но принятые здесь правила не позволяли действовать иначе. Да и похоже, такие вот уговоры наоборот её раздразнили в желании обладать уникальной личностью еще больше. Поэтому она отступила в сторону и громко заявила:
   - Нет! Такого указания Крафа никогда амазонкам не давал. Насколько задерживать мужчин, мы решаем сами. Но никто не уходил отсюда раньше, чем через трое суток. Так что лети сам к колоколу и звони, тебя задерживать мы не имеем права. Сам объяснишь всё Крафе, и если он пожелает, то сам наведается сюда за своим союзником. Прощай! Ты мешаешь нам насладиться нашими находками!
   И после этого с угрозой положила ладонь на рукоять своего меча. Но полностью проигнорировавший этот жест Живой Ужас, сместился навстречу другу:
   - Ну что, будем прорываться?
   - А что ты хотел мне сказать, когда подавал сигналы? - задал встречный вопрос Светозаров.
   - Да показалось, что эта самка обладает вполне здравым умом, и даст себя уговорить. Но как ты успел услышать - бесполезно.
   - Всё равно не будем горячиться. У меня тут некоторые задумки есть, как разрешить ребус с волками и овцами. И думаю, что справлюсь. А ты и в самом деле пока тут полетай, осмотрись, отыщи мне этого Якова Праймера, познакомься с ним, всё выпытай и по возможности глянь, что возле колокола творится. Если сюда долетит новость про общую тревогу, наверняка многие ринутся ударить в Клоц. Желательно их пока туда не допустить, ну а если уж случится, то подсмотреть, как и откуда заявится Крафа. Всё остальное, будем импровизировать на ходу. Действуй!
   Но не успел Прусвет отлететь ещё и двадцати метров, как всех стоящих на площадке мужчин и женщин, окатило волной свежести и прохлады. Не скрывающий своего удивления инопланетянин, не удержался от естественного вопроса:
   - Что это? - при этом он тщательно рассматривал то свои руки, то обшлаг рукавов сюртука, которые буквально несколько мгновений назад не отличались свежестью после трудного боя, дальнего путешествия и длительного преодоления лабиринта. Сейчас же они блистали первозданной чистотой. А руки благоухали так, словно только что были вымыты под струёй горной воды и пахли лепестками роз.
   Увиденный результат, подтвердила и брюнетка:
   - Это растение очищает все ненужное с нашего тела и из наших одежд. Не остаётся ни пыли, ни грязи, ни пота.
   - А можно это растение разводить? Пересаживать на новое место?
   - Не знаю, - пожала плечами девушка, даже не глядя вверх. - Такой Тэйг Омовения есть в каждой пещере и нет смысла его пересаживать.
   - Ну, вам-то нет, а мне такое дерево очень бы пригодилось, - продолжал Торговец, задрав голову вверх и пытаясь рассмотреть свисающие полотна паутины своим особым зрением. - Ух, ты и в самом деле нечто живое! Магическое! И похоже, что не совсем растение...
   - Да какая разница! - несколько раздражённо прервала его старшая среди компании охотниц. - Сейчас нам не до этого, и это просто невероятно здорово, что вас не пришлось лечить и откармливать... Жаль только, что вы каштанов не поели...
   - Спасибо, мы не лошади, - вежливо поблагодарил граф. На что брюнетка очень некрасиво скривилась:
   - Шутник? Да?.. Ладно, сейчас мы вас и разыграем..., - а себе под нос еле слышно пробормотала: "А уж потом ты у меня пошутишь!". - Только должна по традиции спросить: кто хочет стать "добровольным" кавалером?
   Дмитрий, разобравший прекрасно её бормотание, тут же отозвался:
   - Может я и соглашусь, но не знаю всех условий такого высокого звания.
   - Кого хочешь, того и выбираешь по всей этой пещере. Но минимальный срок нахождения в ней - десять суток.
   Пока Торговец машинально осматривался по сторонам, поглядывал на выходы и пытался определиться в чём тут главная фишка, самая мелкая из компании амазонок ехидно рассмеялась:
   - И не думай, что ты отсюда сумеешь выйти. Тебя сама пещера будет охранять. Как только пресечёшь вон ту ленту между деревьев, твое звание аннулируется и тебя вновь передают в наше полное распоряжение. Но уже с наказанием: двадцать суток.
   - А если мы останемся с вами, красотки?
   - Увы! Тогда вы нам будете безоговорочно принадлежать только трое суток. Если... А дальше - вас выбирают наши остальные подруги по пещере. По истечении десяти суток - можете попытаться пройти сквозь остальные пещеры.
   Она явно что-то путала и недоговаривала.
   Светозаров предстал пред нелёгким выбором. С одной стороны, можно было наплевав на все правила и традиции, ринуться к цели. Если действовать быстро и жестко, да ещё и при помощи Прусвета, который так пока и оставался рядышком, амазонки со своим оружием удержать не смогут. Но в таком случае наверняка прольётся кровь. Причём кровь тех глупых девиц, которые грудью будут бросаться поперёк беглецов, отстаивая свои исконные права и привилегии. На мирное решение вопроса они согласятся, только при явлении здесь самого Крафы. А тот явится с одной целью: прихлопнуть своих врагов. Если те тут застрянут...
   Но сильно смущала ещё и сама пещера. Всё эти ссылки, что она присмотрит, она проследит, она прокормит, она вырастит если надо Тэйг Омовения - казались весьма весомыми и правдивыми. Вполне могло оказаться, что при попрании неких вечных традиций, с любым чужаком она (пещера) или они (пещеры) миндальничать не станут. По сути здесь сосредоточены настолько странные и настолько всесильные вектора чьих-то интересов, что стоит опасаться даже таким уникумам, как граф Дин и его другу Пронзающему Камни. Желательно любой шаг хорошо продумывать и ни в коем случае не делать резких движений.
   К тому же судя по ауре брюнетки, она прямо-таки жаждала, чтобы новички что-то такое учудили, пошли наперекор принятым правилам, после чего их можно будет продержать в интимном рабстве вожделенных двадцати суток.
   Точно такие же агрессивные мысли преобладали в голове мелкой из девиц. А вот ауру блондинки и рыженькой переливались цветами явного сочувствия, симпатии и даже предвидения некоего романтического флирта. Им обеим явно хотелось чего-то неизъяснимого, таинственного и волшебного. И это можно было использовать ради благого дела.
   Только вот как? Ничего больше не оставалось, как и дальше плыть по течению, присматриваясь и отыскивая место для резкого скачка на сухой берег.
   И для этого годились любые наблюдения. Как, например, за мужчинами, коих было замечено бдительным Торговцев аж три штуки. Один вышел из кельи, сорвал несколько фруктов с лиан стены, постоял, бездумно пережёвывая мякоть, и вновь скрылся в келье. Второй долго бродил, где попало, пока его, с огромным сомнением на лице, не коснулась одна из амазонок. Парень сразу ожил, награждённый даром желания новой страсти, и вприпрыжку помчался за своей новой дамой. А вот третий, так сказать экземпляр, удивил. Несмотря на то, что его провожали озабоченными и недовольными взглядами, он целеустремлённо подался к переходу в иные пещеры, ведущие на восток. А значит существовало всё-таки некое правило, по которому вот так уходящего никто не имел права трогать.
   "Ладно, главное в бой ввязаться, а там война покажет, - решил Дмитрий. - Тем более что всё равно в любом случае следует переговорить с этим странным коллегой, и по возможности забрать его с собой. Соглашаюсь..."
   А так как рыцари молчали, дожидаясь участи трёхдневных пленников, то он сделал заявку от себя:
   - Я как все. Хватит с меня и трёх дней.
   Недовольство так и полыхнуло в ауре брюнетки, тут же сменившееся мстительным преддверием потехи. Она сняла с груди цепочку, а с неё плоский медальон в виде монеты. Подкинула его во вращении пару раз, и деловито обратилась к подругам:
   - Правила знают все. Первый этап - на выбывание. Раз их меньше, одна из нас сразу переходит во вторую очередь. Ну или с ней поделятся... Не повезёт той, кому первой выпадет решка. Ну? Кто первый? Чтобы потом не говорили, что именно мне всегда везёт..., - но девицы мялись, поглядывая друг на друга. - Ладно, тогда я!
   И в самом деле, кто вступал в отбор первым, всегда имел меньше шансов: ему выпадет решка, остальные без броска сразу в выигрыше.
   Крутящаяся монета упала на расстеленный плащ. Орёл. Черноволосая, словно и не сомневалась в победе, подняла монету:
   - Кто следующий? - вызвалась малышка. Опять вращается подлетевший вверх не то медальон, не то монета.
   Но вот Торговец, решивший для себя уточнить суть предмета, вдруг ясно различил хорошо заметную силовую линию, которые словно нить тянулась к руке брюнетки. И сразу стало всё ясно: у девицы некий артефакт, которым она легко управляет, влияя на результат.
   "Ах ты чернушка хитросделанная! - внутренне хохотнул Дмитрий. - Чего это ты за игры тут устроила? Знала бы ты, с кем связываешься!.."
   Следующей прошла на второй этап рыженькая. И от восторга подпрыгнула на месте. Зато блондинка загрустила до слёз. Она почувствовала своё поражение. Насмешка просматривалась и в ауре брюнетки, когда она кидала свой артефакт. Она знала, что выпадет решка, и слишком резвая и независимая подруга останется во второй очереди.
   Но случилось чудо: тоже выпал орёл! Тотчас оживившаяся Юзи жёлчно заявила старшей в их компании:
   - Опять тебе бросать!
   Та недоумевала недолго после предыдущей ошибки. Легко крутанула медальон и когда тот упал, замерла в полном ступоре: решка! И пока девица пыталась понять, что произошло, блондинка уже сноровисто снимала у себя с шеи свою монетку:
   - Всё, одна выбыла, теперь разыгрываем на моей!
   В этот раз всё было честно со стороны бросающей, у неё была обычная монета, да только Светозаров подыграл немножко уже от себя, стараясь расставить нужные акценты. Якоб достался рыженькой, Освит - самой мелкой охотнице, а сам он - жутко от этого счастливой Юзи.
   А потом ему довелось наблюдать несколько неприятную картину, которую он видел с близкого расстояния впервые в этом мире. Рыженькая коснулась руки Якоба. У рыцаря сразу загорелись глаза, он расцвёл обаятельной улыбкой и устремился за удаляющейся в свою келью амазонкой, как кролик за морковкой.
   А вот бедному Освиту не повезло ещё больше. Руки-то его коснулась выигравшая малышка, а вот в её келью, следом за парой, поспешила следом и брюнетка.
   - Как же так? - отстранил свою руку в сторону Торговец, и тыкая пальцем вслед уходящей троице. - Почему они вдвоём на одного?
   Блондина замерла, но потом решила объясниться;
   - Они подруги. И многие так делают: делятся своим мужчиной друг с другом. В общем итоге получается вдвое больше времени. Всем нравится, все довольны...
   - А мужчины?
   - Тоже. Ну..., разве что больше едят каштаны... И подставь руку! Не то сейчас сюда все стальные сбегутся!
   И в самом деле, в их сторону смотрело голодными глазами около десятка насторожившихся охотниц. Настроившись как положено, Дмитрий подставил руку, и ощутил по всему телу волну-удар уже знакомого ему возбуждения. Справился он с ним прекрасно, контролируя как свои мысли, так и всё тело.
   По сторонам тоже обстановка резко разрядилась: пялящиеся женщины разочаровано вздохнули, отвернулись и подались по своим делам. А довольная Юзи, вела доставшегося ей мужчину в своё жилище и успокаивающе бормотала:
   - Не бойся, я ласковая, тебе понравится... Точно, точно понравится! Тем более, что ты ещё не ощутил силу большого дара, которым нас награждает наша пещера... После неё ты станешь истинным зверем! Поэтому мы её применяем только внутри келий, и только к полностью здоровым, полноценным мужчинам... А ты такой красивый...
   "Твою папуаса гирлянду! - мысленно заругался граф Дин, припоминая рассказы маркиза Бейшуна. - Что он там булькал про десятикратное усиление дара? Я же сломаюсь!.. Что же делать?!.."
  
  
   Глава двадцать седьмая
   ЗНАНИЯ - СИЛА!
  
   Пока шли последние оставшиеся метры, пришлось решиться на крайние меры:
   "Ничего с ней не случится, если сразу ударю сном максимальной силы, - решил Светозаров. - Главное, чтобы некая живая сигнализация в самой пещере не сработала. Иначе - придётся отбиваться..."
   И уже перед самой занавесью, прикрывающей вход в келью, попытался дать незаметный для посторонних сигнал зависшему недалеко Прусвету: "Заходи через пять минут". А когда оказался в келье, пройдя туда за гостеприимной хозяйкой, то постарался не отвлекаться на роскошь внутреннего убранства и изумительную отделку помещения. Ибо такой красоты, мягкости и уюта не встретишь ни в одном, пусть даже самом известном и дорогостоящем отеле. И уж тем боле сознание отказывалось верить, что такое убранство может существовать в глубоких подземельях:
   "Да здесь никак сама планета помешана на матриархате! - подумал он мельком. - А для данных амазонок вообще создаются самые тепличные условия!" - но тут же постарался отбросить эти размышления в сторону и сходу стал воздействовать на девушку всей силой своего ментального убеждения:
   - Юзи, дорогая! Умоляю тебя подождать совсем чуточку времени и ответить на мои вопросы! А потом тебе будет хорошо! Очень хорошо!
   Та явно попыталась сопротивляться такому диктату, но сил для этого ей не хватило, и, впадая в некую вялую прострацию, она только и смогла, что послушно кивнуть головой:
   - Спрашивай...
   Что больше всего сейчас интересовало Торговца, так это различное поведение замеченных мужчин. Он уже догадывался о подноготной, но следовало знать об этом со стопроцентной точностью, иначе можно было бы нарваться на неприятности. И должные ответы он выбил из безропотно подчинившейся блондинки.
   Про "вольных художников", он уже всё знал. Эти, так называемые добровольные кавалеры ходили где им пожелается и обитали в любой келье, хозяйка которой им приглянулось. Оставалось только поражаться их мужской силе и с некоторым уважением ощупывать в кармане, нарванные в роще каштаны.
   Иная категория мужчин, это попавшие под ментальный удар подчинения, который здесь назывался даром любви. Из-под него почти нельзя было вырваться в течении десяти часов, и за это время мужчина не мог оторваться от своей дамы дольше чем на время короткого сна и дальше, чем на короткое расстояние, необходимое для некоего разнообразия в питании. Что самое интересное, любая иная женщина не могла никоим образом перехватить мужчину, перебивая своим даром, дар законной обладательницы. Но умели видеть стоящую на мужчине метку подчинения. Поэтому и теряли интерес к такому самцу напрочь, можно сказать на уровне инстинкта. "Не моё - значит, не существует вообще!"
   Некие отклонения в этом правиле происходили в том случае, когда владетельница приглашала свою подругу, разрешая и ей развлекаться с мужчиной в составе трио. Хотя "приходящей" подруге в любом случае не доставалось столько страсти, ласки и удовольствия, как "основной". Но практиковалось это частенько, тем более что жадные до удовольствий девицы пользовались при этом и некими иными способами и средствами ублажения плоти.
   Но правило десяти часов, соблюдалось строго.
   И вот как раз в этом вопросе имелось одно важное исключение, позволяющее уйти от амазонки. Происходило это лишь в определённый момент, и только при определённых обстоятельствах. Да и сам мужчина обязан был приложить к этому максимум физических и в первую очередь волевых усилий. А именно: к концу десятичасового периода так подгадать пик удовольствия для своей партнёрши, чтобы та после оргазма расслабилась настолько, что забылась в коротком сне. Тогда приказать она ничего не могла, и мужчина с сильной волей мог попросту от неё уйти. И двигаться через иные пещеры ровно столько, пока с него не спадёт поставленная метка.
   То есть самые умелые и страстные любовники, имеющие необычайно сильную волю, могли вырваться из плена к началу десятого часа, а потом успеть за час проскочить лёгкой трусцой через все пещеры Повиновения.
   И естественно, что об этом правиле, или иначе говоря, возможности смыться от них, амазонки никому и никогда не рассказывали по доброй воле. А мужчины если и вырывались таким способом, то лишь на подспудном наитии, при развитой сильно интуиции, и обладающие невероятным стремлением достичь священного колокола любой ценой. У кого эти качества и желания отсутствовали, так порой и жили здесь месяцами, если не годами, проходя постепенно от крайних пещер охотниц, до дальних пещер, где обитали амазонки, называемые почему-то "певуньи".
   Знание - сила! Только это и оставалось воскликнуть Дмитрию, в конце своих расспросов. Ну и конечно же в душе, он нисколько не сомневался (как и любой другой мужчина!), что уж он-то легко справился бы со своей ролью великого любовника и покинул бы келью в конце девятого часа в любом случае.
   "А вот умения - это бескровный путь к свободе! - добавил он мысленно, вводя Юзи в сон силой своего гипноза и бережно укладывая на шикарное и мягкое ложе. - Ага! И надо ей навеять самые что ни на есть эротические сны. Пусть думает, бедняжка, что у нас всё получилось на высшем уровне..."
   Именно таким, коленопреклоненным и возложившим ладони на голову раскинувшейся на кровати красавице, и застал друга, аккуратно заглянувший сквозь живую занавесь Прусвет:
   - Забавляешься? Или уже успел? - начал он с подначки. Затем влетел целиком, присмотрелся, что блондинка крепко спит, и грузно плюхнулся на кровать рядом у ней: - Уф! Эти здешние самки вашего вида - невыносимые по характеру. Игнорируют меня полностью, и не смотрят даже в мою сторону! Ты представляешь, с кем ни пытался заговорить, все тыкают в кельи наших знакомых и говорят: "Они тебя сюда привели, с ними и общайся!" А одна так спросила, куда меня послали, и добавила от себя нечто в виде "Скатертью дорога!" Какова хамка! А?
   - Согласен. С таким неуважением и равнодушием, тебя ещё нигде не встречали, - Светозаров сочувственно кивал, не прекращая навевать нужные иллюзии в сознание красавицы. - Но ты сам должен понимать, у местных жительниц мозги совсем под иное дело заточены, и ты их только раздражаешь своей неуместностью на фоне здешней красоты... А! Ты этого Праймера нашёл?
   - Легко, и без всяких подсказок. Но он, как говорится, сильно занят проблемой увеличения род человеческого...
   - И далеко?
   - Шестая келья по левому борту. Если раздвинешь шторки, то вход виден отлично. Раз ты тут так хорошо справился, то можно твоего коллегу и подождать... Не вечно же он так усердствует? Перерывы, небось, делает?... И на тему данных помещений..., - он обвёл щупальцем вокруг себя. - Я ошибаюсь, или слово "келья" как раз и соответствует данной роскоши?
   - Не ошибаешься. Келья - это узкая комнатка с каменным возвышением или деревянными нарами, скромная обитель отшельника или аскета.
   - Отличные нары! - разумный кальмар подпрыгнул на кровати, как на батуте. - Не откажусь так аскетично жить до самой смерти.
   - Тише, а то разбудишь! - заволновался Торговец, собираясь опять успокоить блондинку, если та проснётся. Но Юзи только блаженно улыбнулась во сне, видимо и в самом деле переживая весьма качественную и жизненную иллюзию интимной близости.
   После чего гость оставил хозяйку в покое, а сам уселся возле порога, принявшись сквозь щель между гирляндами наблюдать за нужным выходом и за жизнью пещеры в целом. Но заметив, что друг вообще собирается отдаться лености и банально выспаться на роскошной кровати, возмутился:
   - Может тебя тоже усыпить?! Занялся бы лучше делом! Вначале давай покушать нам поищи, а потом займись исследованиями этих каштанов. Кажется мне, что в них тут некие магические силы сосредоточены... Ну и если мой коллега долго появляться не будет, отправляйся всё-таки к священному колоколу, рассмотри, что там и к чему.
   - Ага! Хочешь без друга остаться? - Прусвет уже интенсивно копошился в той части жилья, которую можно было назвать кухней. - А вдруг там у Крафы какие приборы наблюдения имеются, и он меня зафиксирует? Нам туда вдвоём появляться рискованно, а ты меня одного хочешь под танк бросить?
   - М-да..., логично... Извини, не подумал..., - разглядывая поставленный возле него поднос, обратил внимание и выбрал крупное по размеру печенье. Понюхал. - Хм! А ведь свежее! Неужели они здесь сами пекут? Или у них тут и такие вот деревья имеются? Печеньеприносящие?
   Живой Ужас не принюхивался и не присматривался, а поглощал всё подряд:
   - Не удивлюсь... Но тогда остаётся только изумляться, почему они тут для себя мужчин не выращивают? Или нечто иное, самца заменяющее...
   - Экий ты..., извращенец и пошляк, - беззлобно пробормотал Дмитрий, опять возобновив свои наблюдения за жизнью пещеры. - О! Ещё одного страдальца амазонки выловили! Ведут к своему купальному дереву... Кстати, дружище! Как хочешь, но мы образец этого чуда должны с собой прихватить. Поэтому давай, изучай Тэйг Омовения как можно быстрей, и постарайся взять рассаду.
   Но Прусвет с места не сдвинулся, пока не наелся. А уже готовясь вылететь наружу, позавидовал бездельничающему товарищу:
   - Ты тоже не прохлаждайся. Выйди разок минут на пять, фрукты собери. Потом ещё минут на десять, надо реакцию самок оценить... Только подразденься немного...
   - А что не так?
   - Да ты словно шкаф в этом плаще, и с кучей выпирающего из-под него оружия смотришься явно не от мира сего. Самая тупая амазонка не поверит, что ты уже порадовал их подружку обильными ласками.
   Но Светозаров не согласился:
   - Нетушки, оружие оставлять нельзя! Да и опробовать свои выходы лучше в таком вот экипированном виде. Если тут, да сразу, не обратят внимания, то в следующих пещерах - и подавно за пустое место посчитают.
   - Ну, ну! Хочется верить, что ты не ошибаешься. А то я мог бы опять твои железяки в тюке пронести.
   И после оглашения такой здравой идеи, вылетел наружу. Мотнулся неспешно в разные стороны, убедился, что на него никто не пялится, да и подался к Тэйгу Омовения. Его там никто беспокоить не стал, а уж тем более прогонять, и он надолго завис возле полотен полупрозрачной паутины.
   Сам Дмитрий подождал с чётверть часа, и убедившись, что в пределах видимости не осталось никого, кто видел его привод совсем недавно, прогулочным шагом вышел наружу. Некоторые дамы на него покосились, но и только. Так что с десяток разных плодов он не только сорвал, но сразу на месте и попробовал. Затем ему показалось, что он увидел троицу знакомых охотниц, которые веди к древу Омовения того самого бойкого рыцаря, который добирался сюда четырнадцать суток, и от греха подальше спрятался в келью. Хотя потом рассмотрел: группа прошла в следующую пещеру, наверняка там и обитала.
   Зато привели ещё одного, который выглядел не в пример лучше из-за хорошо сохранившейся одежды и возложенному на плечо мечу.
   Процесс очистки "новенького", а потом и его розыгрыш надолго не затянулся. Счастливица увела беднягу в свою келью прямо с его оружием, а оставшаяся ни с чем пара подруг, поспешила обратно на выход к каштановым зарослям. Всё-таки новость о том, что свежие толпы рыцарей ринулись в недра гор, сказались однозначно. Фактически все свободные, не имеющие кавалеров охотницы, вооружались, и группками тянулись к выходу из пещер. Наверняка при затеявшемся буме, в ближайшее дни начнётся истинный праздник в пещерах Повиновения. А праздник здесь наверняка обозначает одно: каждой даме по прянику в виде рыцаря!
   Но как бы там ни было, Торговцу и его товарищу, подобный исход оказался только на руку. Про них наверняка уже забыли, а при встрече не сильно-то и внимания обратят. Ещё час, полтора, и можно будет смело отправляться прямиком к колоколу.
   Понять бы ещё только, что представляет собой таинственный коллега? Да как суметь сделать из него союзника для благо общего дела?
   Поэтому засиживаться долго за живой шторкой из гирлянд, иномирец не стал. Вышел и во второй раз, словно на прогулку или перекусить, да так и сдвинулся к нужной келье, стараясь вначале прислушаться. Внутри помещения царила полная тишина. Тогда Дмитрий, воровато оглянулся и не заметив к себе особого внимания шагнул к шторке и вознамерился её раздвинуть.
   Но был резко остановлен грубым мужским голосом:
   - Чего надо? - кто-то, а скорей всего искомый коллега стоял вплотную к выходу с внутренней стороны. Как удалось просмотреть в течении последующих десяти секунд - без оружия. А значит можно начинать диалог:
   - Хотелось бы познакомится и переговорить с уважаемым господином Праймером.
   - И на какую тему разговор? - всё так же грубо звучал голос.
   - Дело в том, что я тоже Торговец. Поэтом быть здесь, и не пообщаться с коллегой, было бы по крайней мере невежливо.
   - Да-а? - интонации несколько изменились и стали явно заинтересованными. - Но зачем на тебе столько оружия?
   Следовало рассказать часть правды:
   - Увы, на главной площади города Эрегарт, где находится невозвратный створ, пришлось принять жестокое сражение с плагри, это такие чудовища-людоеды в виде смеси кентавра и дракона.
   - Слышал я о таких..., мне хранитель Эммануэль рассказывал..., - после прозвучавшего признания, шторка раздвинулась, и прятавшийся за ней мужчина вышел наружу. Мельком за его спиной удалось заметить развороченную постель, и забывшуюся на ней во сне амазонку. - Рад познакомиться и готов представиться: Торговец, Яков Праймер. Для своих можно просто Яша.
   И он церемонно поклонился. Хотя смотрелся при этом более чем несуразно и гротескно, ибо одет он был лишь в некое подобие женской ночной сорочки, да ещё и полупрозрачной. Пришлось всеми силами глушить в себе попытки рассмеяться и церемонно представляться в ответ:
   - Дмитрий Петрович Светозаров. Торговец, граф Дин Свирепый Шахматный. Для своих - просто Дин. Очень рад встрече! Может, для более спокойного разговора пройдём в мою келью?
   - Твою? - удивился новый знакомый.
   - Вернее в ту, где меня приютили временно.
   - А хозяйка?
   - Будет спать ещё очень долго.
   - Тогда с довольствием. А то мне никак надолго не удаётся усыпить своих избранниц, - сетовал Яша. - Полчаса, и они снова готовы жертвовать собой ради...
   Чего ради себя изводят местные жительницы, он так и не смог толком объяснить, а войдя в келью следом за временным хозяином, первым делом и с поощрительным хмыканьем, похвалил спящую блондинку:
   - О! Эта и в самом деле хороша! Я давно на неё посматриваю, но всё никак не дойду. Надо будет и самому с ней попробовать после тебя..., - словно опомнившись, перевёл взгляд на коллегу и уточнил: - Ты не против?
   - Да на здоровье! - несколько смутившись, но от всей души пожелал Светозаров. - Тем более что она тебя уже давненько дожидается. Но я тут о чём хотел поговорить... Присядем?
   И для таких посиделок удобный уголок в келье присутствовал.
  
  
   Глава двадцать восьмая
   НОВЫЙ СОЮЗНИК?
  
   Мужчины присели, на два удобных кресла возле столика, и гость без всякого спроса принялся подкрепляться находящимися на подносе фруктами. Пока там была смесь, каштаны стояли немного осторонь:
   - Итак, Дин, я тебя внимательно слушаю.
   - Спасибо, что согласился на моё приглашение. Э-э-э..., - как-то сразу спросить в лоб: "Ты пойдёшь воевать с Крафой?", было бы не с руки, поэтому пришлось начинать издалека: - Я по поводу торговых операций между нашими мирами. Может попытаемся работать вместе и зарабатывать на обмене как товаров, так и всего остального?
   Теперь явно замялся Праймер, хотя рисунок своей ауры он старался прикрывать довольно тщательно и умело:
   - Даже не знаю, что сказать... Слишком много противодействий этому... Разве что спрошу сразу: какой груз ты можешь переносить за собой?
   Тотчас признаваться в своих силах не стоило. Тем более что вспомнились рассказы баюнга Шу'эс Лава. В них он утверждал, что только герои и очень опытные Торговцы могли переносить на себе, а вернее с собой два собственных веса. Такие возможности как у Светозарова никому и не снились, и даже сам Крафа вряд ли умел передвигать за собой целые горы.
   Поэтому ответ прозвучал более чем скромный:
   - Свой вес! - ну и небольшая капелька хвастовства проскользнула. И всё равно собеседник неожиданно погрустнел. Тяжело вздохая, признался:
   - А я только и могу, что свою одежду, да любимую трость.
   - Как же ты умудрился без оружия пройти лабиринт? - засомневался граф. - Мы там каких только чудовищ не встретили:
   - Да сам удивляюсь, - пожал Яков плечами. - Где-то убегал, где-то отбивался тростью... Главное, что чувство ориентировки не подвело. Так и двигался постоянно на восток... За четыре дня сюда дошёл... Меня амазонки до сих пор хвалят. Да-с!
   О дальнейшем, такого "коллегу" можно было и не расспрашивать. В противостоянии с Крафой от него никакой помощи не предвиделось. Обуза - не иначе!
   Но в любом случае следовало узнать: где Праймер проживает, как туда попасть, есть ли там иные Торговцы, сколько их, какие у них возможности и так далее и тому подобное. Ведь ещё совсем недавно Светозаров вообще ничего не знал о своих коллегах и считал себя единственным во вселенных существом, могущим перемещаться из мира в мир. А тут вдруг подобные создания пошли один за другим: вначале молодой Хотрис Тарсон оказался видящим створы и теперь интенсивно обучается на Торговца. Потом удалось оживить реликта древности, великана расы баюнгов, Шу'эс Лава. Тот постепенно припомнил себе свои прожитые года, рассказал о Крафе и расписал события древней истории. Сейчас он как раз являлся главным учителем для группы будущих путешественников между мирами. Потому что сама группа увеличилась Еленой Светозаровой, видящей даже диковинно цветные створы, шафиком Аристархом, который видел только контуры, супругой Александрой, и Эрлионой. Последние две видели створы в несколько ином ключе, но тем не менее могли по сути тоже стать Торговцами.
   Про Трибуна Решающего, он же Крафа, он же Гегемон и узурпатор сорока шести миров - разговор отдельный.
   И вот теперь перед Светозаровым восседает в несуразной одежде ещё один коллега. Причём трудно было понять его суть и происхождение, потому что вёл он себя вроде с дворянским достоинством и некоей жеманностью, но вот женская комбинация на теле смутила бы любого иного мужчину. Ведь на его месте любой представитель сильной половины человечества вернулся бы вначале в келью, оделся, как положено, и только потом отправился бы "в гости". А этому, как с гуся вода!
   Вот с происхождения, Дин и решил продолжить выяснение личности:
   - Яша, а ты кто? Потомственный дворянин, или пожалованный титулом при твоей жизни?
   Собеседник задумался, меняя положение нога на ногу и сделал движение, словно поправлял пенсне на переносице:
   - Мой отец имел честь быть бароном Приграничья. Но во время войны с Калиптской империей, его подставили, ложно обвинили в предательстве и казнили. Чуть позже виновники отыскались, коими оказались эмиссары династии Калиптов, но отрубленную голову назад не приживишь, а наше фамильное баронство оказалось на отошедшей врагам территории. Ну и как-то так получилось, что наш покойный король не успел меня восстановить в титуле наследного, пусть и безземельного барона, а его преёмник на троне вообще записал в разряд неблагонадёжных. Так что официально я только и могу представляться как высший статский советник. Бывший, правда, ибо занимал эту должность только пятнадцать лет и уже пять лет как числюсь в отставке.
   - Как интересно! - совсем не кривил душой граф. - А что с твоими родными?
   - Было три младшие сестры, но когда войска Калиптской империи штурмом брали наш замок, они погибли вместе со всеми. Так, по крайней мере, утверждает единственный выживший свидетель, которого мне удалось разыскать. В момент трагических событий, я находился в соседнем королевстве на учёбе. Так что я круглый сирота. Уже давно...
   - Сочувствую.... И какая в твоём мире сейчас общественная формация?
   - Боюсь ошибиться в дефиниции, - Яша неопределённо взмахнул кистью своей руки. - Примерно такая же, как в здесь, в Янтарном. Только у нас чуть больше, можно сказать масштабно воюют. Не рыцари в поединках, а государства между собой. И есть пушки с арбалетами...
   То есть по меркам Земли - развитое средневековье, как понял землянин. Пушки уже есть, а паровоз ещё не создали, но первыми ружьями уже наверняка балуются. Что в принципе быть не могло. Ибо наличие Торговцев как таковых в любом случае ускоряло прогресс. А раз этого не получилось, то следовало уточнить:
   - И сколько там у вас, таких как ты Торговцев?
   Ответ "коллеги" поразил:
   - А нет больше никого... Я один такой остался... И то в моём мире никто обо мне не знает...
   - Как же так? - растерялся Дмитрий, усиленно пытающийся понять только что услышанное: - Тогда откуда ты знаешь, кто ты? Как научился видеть створы? И вообще...?
   Господин Праймер и тут запираться не стал, пустившись в длинный рассказ о своём мире и о своей нелёгкой судьбинушке.
   Мир у них там назывался Лелеши, что в переводе с древнего языка означало "спокойные воды". Два обжитых, официально заселённых материка, мало гор. Родное королевство Калимар. И развитие цивилизации, которое шло уже по второму, как минимум кругу. Потому что слишком много странных предметов находят от прежних цивилизации и слишком много ещё смертельно опасных зон, в которые люди попросту не могли войти при всём желании. Не говоря уже о третьем, необитаемом материке. Все исследователи и путешественники погибали на подступах, или заболевали, а потом умирали, если точней выражаться.
   И вот как раз наследие древних времён, которое приходило не иначе как со смертельным оскалом, заставило возрождающееся человечество на заре своего повторного расселении жёстко относиться ко всяким магам, целителям и Торговцам. Тем более что как раз последние больше всего и приносили болезней и кончин, доставляя людям смертельно опасные предметы. История не сохранила конкретные факты и описания, каким именно способом уничтожались неугодные, но тех не стало. И только время от времени, появляющиеся в семьях "уродцы", волновали на короткое время жителей Лелеши. А лет сто назад, изобрели и определённую микстуру, после длительно приёма которой, ходок между мирами терял все свои способности и благополучно "излечивался".
   Вот и повелось: как только подросток начнёт заговариваться по поводу каких-то туманных полумесяцев в его видениях, так его сразу раз, и на матрас! То бишь, на лечение. В стационар. Месяца на два. Или, иначе говоря, в психиатрическую лечебницу. А потом излеченный обыватель вновь преспокойно вливается в жизнь общества. И голову ему рубить не надо. И спокойствие не нарушает.
   Так и выкосили всё поголовье уникальных личностей.
   Ну а Яше можно сказать, в этом плане повезло. Он видимо родился с очень слабыми способностями, поэтому створ стал различать только после двадцати пяти лет. И посчитав себя парнем сообразительным, сумел скрыть эту зарождающуюся способность ото всех, даже от родных. Да и толку со своих видений вначале не было никакого. И лишь к сорока годам, уже будучи на уважаемой должности, ему удалось совершить своё первое путешествие. Потом ещё несколько, спонтанно попадая каждый раз в незаселённые разумными существами миры. И это господину Праймеру весьма понравилось, он нашёл себя, у него открылось второе дыхание, он стал жить полноценной, пусть и двойной жизнью. И даже попав в обитаемые миры, он оказывался среди весьма и весьма лояльно настроенных людей, которые воспринимали его вполне нормально, и не пытались утащить на плаху.
   Что удалось ему попутно, так это развить умение видеть ауры иных людей, и прикрывать свою. Но и это ему не сильно помогло.
   Беда случилась, когда Яков стал интенсивно разыскивать все исторические документы, артефакты, письменные свидетельства и карты, связанные с Торговцами. Вот тогда его заподозрили в самом страшном грехе мира Лелеши и взяли в жёсткий оборот. Спасло лишь упорное отрицание всех обвинений, и ярое неприятие самих идей какого-то там перемещения. Ну и повезло, что ничего с собой из иных миров пронести не удавалось, то есть загадочных сувениров в доме не обнаружили. Хотя маленькие картинки и были, полотна удавалось пронести, но повехло их в последний момент перед арестом сжечь. Наказывать вроде было не за что..., но! Всё равно решили в профилактических целях провести курс спаивания лечебной гадостью. А потом ещё и назначили обязательное отмечание раз в три дня у главы городской полиции. Естественно, что тогда и в досрочную отставку отправили.
   "Лечение" и так неполноценный Торговец, каким-то чудом пережил, и даже способности свои не потерял. Но вот острота восприятия створа и легкость самого прыжка, стали нивелироваться. И в последнее время переход на тропу между мирами становился сложней, забирал много сил. Но Яша всё равно сбегал в уж знакомые миры, гулял там и наслаждался нетронутой человеком природой. Предчувствуя при этом, что недолго ему осталось вот так путешествовать.
   В Янтарный он попал совершенно случайно, видимо сил не хватило добраться туда, куда намеревался. Страшно разозлился, когда понял, что не может вернуться обратно, и вряд ли успеет за три дня достичь священного колокола Клоцу. Но делать было нечего, хотелось домой (ведь более чем на сутки он никогда его не покидал раньше!), поэтому, не раздумывая, устремился к горам Амазонок. А вот попав уже туда, и тем более в пещеры Повиновения, почувствовал в себе странные метаморфозы. Ведь всю свою жизнь он таился, скрывался, боялся оговориться лишним словом, а посему привык жить скромно, как истинный аскет и уединённо, По этим причинам он и не женился, а короткие связи с женщинами можно было пересчитать с помощью пальцев одной руки.
   Но это там, где осталась грусть и серость. А вот здесь!..
   - О-о! Здесь мне нравится! - с горящими глазами восклицал облачённый в помятую ночнушку несостоявшийся баронет. - Здесь я почувствовал себя человеком! Мужчиной, утопи меня волна! Здесь я понял, что хоть кому-то нужен в этой жизни!
   Граф Дин наблюдал за вошедшим в раж рассказчиком, чуть ли не с отвисшей челюстью. И мысленно не мог отыскать даже одного аргумента, которым мог бы высказаться против такого беззаботного, празднично и где-то даже животного существования. Человек с уникальными от природы данными, проживший свою невзрачную жизнь сиротой и номинально униженным клерком, впервые понял, что такое настоящая женщина, впервые ощутил максимальное удовольствие при сексе, и впервые поверил, что его кто-то может любить и любит.
   Хотя в любом случае и здесь у него наступит предел насыщения. А это не всегда положительно сказывается на психике.
   Именно об этом и мелькнула у Светозарова мысль предупредить:
   - Ну тут долго и молодые не выдерживают, а в твоём возрасте...
   - Да что за чушь ты себе вбил в голову! - перебил его с возмущением собеседник. - Я узнавал, тут некоторые годами живут и благоденствуют. Здесь же сказка! Рай! Самое настоящее чудо, большее чем наши умения перемещаться между мирами! - заметив, как Дин скривился, и, поняв, что чуток перебрал лишку в сравнениях, Праймер не стушевался а, вскочив на ноги, продолжил таким тоном, словно выступал на митинге: - Да! Здесь творятся чудеса! И перед тобой - одно из них! Смотри! На сколько лет я выгляжу?
   - Ну..., лет на сорок... Может чуть меньше...
   - А мне - шестьдесят два! - с триумфом огласил выступающий. Ещё и руки расставил в стороны, ладонями вверх: - И как?!
   Светозаров понимающе ухмыльнулся:
   - В каждом мире количество часов в сутках разное, и поэтому года - определение требующее более скрупулёзного подсчёта.
   - Правильно! Но ведь когда я заявился в лабиринт, то выглядел как очень пожилой мужчина. И по пути сюда приходилось видеть похожих на себя, которые не скрывали свой возраст: шестьдесят, шестьдесят пять лет. А здесь, за двадцать два дня я сбросил как минимум двадцать лет. Верь мне! Я ведь и сам за собой смотрю, зеркала есть, и девушки моему омоложению радуются. Многие заметили, насколько я помолодел, похорошел и вылечил все свои застарелые болячки.
   "Ну да! - мысленно воскликнул граф, припоминая. - Охотницы ведь утверждали, что в каштановой роще излечивают даже тех, кто не мог иметь наследников! Так что вполне возможно, что и омоложение наступает при обильном, круглосуточном поглощении каштанов. Ай, да мир! Ай, да чудеса! Кто бы мог себе такое представить? И неужели Крафа об этом не знает?! Да по сути и сами жителя Янтарного об этом не знают! А почему?.."
   И это были ещё не все, мелькающие сразу на двух уровнях сознания мысли! Ведь если продолжить логическую цепочку, то престарелый Торговец, который до того уже и створы стал видеть расплывчато, и умения свои восстановил? А почему бы и нет? Его каким-то ядом опаивали, заставив ослепнуть в магическом плане, а теперь он наверняка уже излечился от этой напасти. Мало того, Яша ведь мог и силы свои нарастить многократно! Ну и следующая мысль пришла, тоже проистекая из предыдущих:
   " Это что же получается? Значит и другие могут свои силы нарастить? К примеру, тот же Аристарх с Еленой? Или моя Александра? Да и сам Шу'эс Лав может моментально от возрастной амнезии избавиться. Кто бы мог подумать, что тут такое творится! А я, чуть было мимо не прошёл, уже хотел этого старика со счёту списать, да тут оставить. Э-э-э, так не пойдёт, надо что-то радикальное предпринимать!.."
   Наверное он и сам выглядел со стороны не менее смешно, чем облачённый в ночную рубашку Праймер: сидящий в кресле в неудобной позе, из-за массы оружия на себе, покрытый поверх всего плащом и в каждой руке по каштану. Плоды он достал из кармана и сейчас пытался совместить сразу три дела: опробовать на вкус один каштан, просмотреть особым зрением второй плод, и найти убедительные доводы для намечающейся агитации нового союзника.
   А тот, словно ему вовремя напомнили, придвинул к себе вазу с каштанами и стал уплетать их за обе щёки. Так что проговорил с явным трудом:
   - Ну а теперь и ты, Дин, что-нибудь расскажи о себе. Потому что вижу по твоей полной экипировке, что ты собрался в дальнейший путь. И воевать на этом пути - для тебя дело привычное.
   - Верно заметил, собираюсь... Тем боле что не могу остаться, даже при всём желании... Причин слишком много... А вот скажи, Яша, как ты отнесёшься к титулу полноправного графа, а то и маркиза? С соответствующим замком, в которых полно будет таких вот безотказных и любвеобильных девиц, как эти амазонки?
   - Мм?! - полный рот каштанов мешал Праймеру говорить. Поэтому он вначале проглотил частично пережёванные плоды, и лишь затем донёс своё удивление до собеседника: - А разве такое возможно?
   - Вполне! Это не возможность, это - правило! Любой Торговец - это наиболее привилегированный человек в иных мирах. Он вхож к королям, с ним желают дружить императоры, с ним заигрывают и зовут в свою постель принцессы, он может приобретать любые титулы и земли. Я, к примеру, ещё и герцогство имею, при желании мог бы и кронпринцем стать, просто сами по себе титулы в любом случае будут ниже по значимости, чем звание Торговца. Надеюсь, ты мне веришь, и понимаешь, к чему я веду?
   Минуты три выходец из мира Лелеши молчал. Но жевать при этом не переставал ни на секунду. И только когда ваза опустела, а больше в пределах видимости ни единого каштана не оказалось, он заговорил:
   - Да понимаю..., в общих чертах. Я тебе сильно нужен, и ты готов мне пообещать, что угодно. Может даже и не обманываешь при этом..., - скривившись от скептического, обвинительного взгляда, поспешно добавил: - Ну, почти не обманываешь... Я-то людей хорошо знаю, насмотрелся, альтруистов среди них редко встретишь. Да и скажи со всей честностью: можно ли где-то ещё найти такую сказку как здесь и так верно почувствовать себя мужчиной?
   Граф задумался и не стал кривить душой:
   - Увы! Таких мест мне раньше не попадалось. И будь я холостяком, не будь у меня любимой супруги, которая ожидает ребёнка, то никуда бы не спешил по иным неотложным делам. Сам бы тут месяц, а то и два пожил. А если ещё припомнить про остальные чудеса нас окружающие, то здесь на годы хватило бы мне самой активной научно-исследовательской работы. Только одно дерево, которое они называют Тэйг Омовения - сего стоит! Чудо из чудес!
   Он сделал минутную паузу, в самом деле жутко сожалея, что не может остаться здесь прямо сейчас. Потом поддал оптимизма в голос и продолжил:
   - Но с другой стороны, мы-то ведь с тобой всегда сюда сможем вернуться. Со временем это и сделаем обязательно. Но сейчас оставаться, по крайней мере, сию минуту - нельзя ещё по нескольким основополагающим причинам. Одна из них - следует отыскать выход. А он, как ты и сам понимаешь, может быть перекрыт снаружи узурпатором этого мира, неким Крафой. Жутко кошмарная и кровавая личность, я тебе скажу, хотя в молодости своей он и был величайшим ученым и гениальным естествоиспытателем. Но о нём, позже... Сейчас же ты понимаешь: если не отыщем створ, или не сможем через него выскользнуть из этого мира - плохо. Если позвоним в Клоц - и Крафа за нами не явится - тоже плохо. Если явится - может быть ещё хуже, потому что он узурпатор, пиявка и эгоистичный диктатор. Но я и мой друг Прусвет, который ждёт нас снаружи, наверняка справимся с Гегемоном...
   Ему показалось, что озадаченно почёсывающий висок собеседник, совершенно не въехал, кто такой Гегемон, настолько он осоловело смотрел куда-то в сторону. Но только Дин собрался дать должные объяснения, как проследил за направлением взгляда, и понял, почему он не от мира сего. Праймер во всё глаза пялился на Юзи, которая во сне раскинулась так, что могла соблазнить своим видом и мёртвого. А ведь заинтересованный зритель только что съел более чем преизрядную порцию каштанов!
   Попытку как-то вернуть коллегу к разговору, Светозаров всё-таки предпринял:
   - Эй! Дружище! - тот вздрогнул и повернулся на голос. - Ты меня слышишь?
   Яков резко выдохнул и нисколько не стесняясь, признался:
   - Если честно, то нет. Мои мозги уже отключились, и там только одна картинка, как я начинаю раздевать эту потрясную блондинку. Ты ведь отказался с ней позабавиться, как я понял, значит мне глупо упускать такую возможность. Но..., если хочешь сказать нечто очень важное - говори. Минуту я ещё удержусь...
   И косясь на амазонку, облизнулся.
   - Ладно, тогда я вас оставлю ненадолго, - граф встал на ноги, - Полчаса тебе хватит?
   - Несомненно! - Праймер тоже встал, шагнул к кровати и стал на ходу срывать с себя несвойственное мужчине одеяние.
   Пришлось Дмитрию поспешно отворачиваться и практически бегом выскакивать из кельи. А за цветочными гирляндами чуть лоб в лоб не столкнулся с отпрянувшим назад Прусветом.
   - Я тут слышу, ты с кем-то ругаешься! - воскликнул он, рассматривая внимательно друга. - Ну и подкрадываюсь потихоньку... А чего это ты такой красный? Никак засмущался?
   - Ага! Там не только я, там и ты засмущаешься...
   - О! Неужели самка из вида Пронзающих Камни?!
   - Окстись! Хочешь без щупальца остаться? Тогда поумерь свои фантазии. Там этот..., товарищ по..., - Торговец большим пальцем указал себе за спину, но договорить не успел. Из кельи послышались страстные стоны и прочие, довольно специфические шумы, сопровождающие бурное любовное соитие.
   Разумный кальмар с минуту прислушивался, а потом не удержался от хохота:
   - Надо же! Да ты никак девчонку настолько разогрел, что твой сменщик её сходу до оргазма доведёт?
   - Ну так..., я же ей эротически иллюзии во сне навеял...
   - Гений! Тебе только сводником работать.
   - Ха! Здесь бы сводники остались без работы и померли с голода! Тут скорей "разводники" пригодились бы. Потому что всё остальное делают каштаны. Мне кажется именно эти плоды и женский дар усиливают десятикратно.
   - Да брось! - не поверил Живой Ужас. - Обыкновенный возбудитель, и только...
   - И это не всё! - продолжал Светозаров отходя чуть в сторону и стараясь стать среди сонма особо обильно свисающих гирлянд. - Яков Праймер утверждает, что и внутренне и внешне помолодел на двадцать лет. Я его, конечно, не видел раньше, но ведь и барон Маарси утверждал, что виденный им Торговец - чуть старше него. А этот мужик - кровь с молоком..., - очередной женский вопль страсти из кельи, перекрылся мужским рычанием. - О! Слышишь? И ведёт себя словно голодный зверь. Причём зверь молодой, не изношенный. А ведь судя по его истории...
   И Дмитрий сжато пересказал всё услышанное от нежданного коллеги. Прусвет и в самом деле впечатлился:
   - Шутки, шутками, но если каштаны действительно окажутся панацеей от преждевременной старости..., то у меня нет слов...! - приговаривая это, он и сам потянул десяток из карманы друга, почти все съев, а парочку став рассматривать с усердием и вниманием. - То мы с тобой..., мы с тобой...
   Ни слово "озолотимся" не подходило, ни "прославимся на все миры". Поэтому ничего разумного кальмару не пришло в голову, как брякнуть:
   - ...Мы с тобой даже самого Крафу шантажировать сможем и держать в кулаке!
   - Ха! Сомневаюсь! Он три тысячи лет живёт и выглядит просто чуть матерей, чем я да лет на пять старше. Нужна ему эта молодость!
   - Ну не скажи, не скажи! Сам ведь рассказывал, что заметил у Гегемона нотки сентиментальности. И ведь ты сам по себе знаешь, что одно дело омолаживать самого себя, а другое - своих близких родственников. И наверное как Крафа ни старался, в любом случае за три тысячи лет тысячи собственных детей похоронил. Ты думаешь легко переживать подобное? Хо-хо! Ка бы не так! И за каждые лишние десять лет жизни для родственников, он тебе что угодно отдаст.
   Экспансивная речь друга, заставила Светозарова и в самом деле задуматься. Идея стоящая, только вот осуществима ли? Да и сам факт того, что Крафа прошёл мимо таких чудес и их не исследовал - в голове не укладывался. Такого не могло быть в принципе. И время у Гегемона имеется, и желание, и средства с возможностями. Он никогда и ничего, судя по его нордическому, целеустремлённому характеру не пропустит мимо себя.
   - Разве что..., - противоречивые мысли так и сновали в голове. - ...Он пользовался совершенно иными входами и выходами? Нет! Нереально! А что тогда? Или вдруг у него некий запрет на посещение именно этого лабиринта? Тоже чушь! Кто ему может запретить такое?
   Друг такими проблемами и гаданием на кофейной гуще не заморачивался:
   - Забудь! Пока... Ешь каштаны, и думай где ещё набрать. Или придётся возвращаться в рощи... Но я тут тоже недаром время провёл, и могу похвастаться, что мне удалось уговорить Тэйг Омовения, выделить для меня маленький росточек для рассады...
   Поражённый Торговец вначале выпучил глаза, а потом шумно выдохнул:
   - Уф! Ты хочешь сказать, что эта странная паутина всё-таки разумна? - не выдержал короткой паузы и добавил с ехидством и ревностью: - И ты с Тэйгом подружился до такой степени, что он или оно тебе подарило собственное дитятко?
   - Не ёрничай, недоверчивый ты наш, - ухмылялся Прусвет. - И не преувеличивай разумность некоторых созданий. Честно говоря, Тэйг всё-таки больше растение, чем животное, но вот некий интеллект у него всё-таки имеется. И стоит на уровне..., э-э-э, нет, не собаки. Скорей - кошки, в твоём земном понимании. То есть свою рассаду он не отдаст в руки кому попало, а при попытке отнять, может такое устроить!
   - Не помыть, что ли?
   - Зря шутишь. Между прочим белесые покрывала в лабиринте, которые называются белярками, это как раз древние, дикие прародители Тэйга. Так что его силы и возможности можешь себе представить.
   Теперь уже оба друга посмотрели в сторону древа Омовений. А то, словно почувствовав к себе внимание, а может и подслушав, что говорят именно о нём, шевельнуло своими многослойными паутинами.
   Сглотнув непонятный комок в горле, Дмитрий шёпотом поинтересовался:
   - И как же его выращивать?
   - А вот с этим огромные сложности, - погрустнел Живой Ужас. - Создать определённый температурный режим, среду подкормки, и самое важное - нужную гамму освещения подобрать - архисложно дело. И всё это следует устроить не позже чем через двое суток. После этого росток умрёт.
   - А-а-а...? - опять взгляды перенеслись на паутину.
   - Да нет, мстить нам никто не будет. Тэйг прекрасно понимает, насколько сложно пересадить росток даже в соседнюю пещеру, а уж тем более в соседний мир. Но он утверждает, если я правильно понял, что никто и никогда ещё такого не пробовал. Вот потому он мне и дал кусочек своей паутинки.
   Это сообщение, навело на определённые размышления:
   - Ага, тогда получается, что Крафа здесь и в самом деле не побывал? Гирлянду с папуасом ему в печень! Всё равно не верится!
   Но если предположить некий вариант, то почему бы и нет? Допустим из места, где находится сигнальный колокол, можно телепортироваться только на центральную. площадь или в иные места рыцарской вольницы. Зависит уже от того, какой Герой и что заслужил. И чтобы попасть к той же роще каштановых деревьев, надо в любом случае пройти через весь лабиринт. Дальше можно сделать только два вывода: либо Гегемону кто-то запретил соваться в недра вообще, либо он сам подумал на досуге: "Да пёс с ними! Чтобы они там не трепались о каких-то чудесах и пещерах - мне оно тыщи лет не надо! Пусть себе радуются, да красивых девушек побольше выращивают!"
   Где-то так, примерно...
   Но всё равно, правильный ответ на эти вопросы можно будет получить только от самого Крафы..., если удастся взять его живым и заставить потом разговориться.
   "Эх! Жаль что нас тут так мало! - беспредметно сожалел Светозаров, прислушиваясь к несущемуся из кельи крещендо и рассматривая очередную группу амазонок, которые деловито спешили в сторону зарослей карликового каштана. - Были бы здесь Тител Брайс со своей командой, да Эрлиона с новой ловушкой для узурпатора, мы его так скрутили в рог признания, что этот негодяй о всех своих грехах нам поведал бы!"
   Но мечтать это одно, а соотносить свои дела с действительностью - это совсем иное. Зато уходящие на охоту за рыцарями девицы, натолкнули на новую мысль:
   - Слушай, а если мы освободим от "сладкого плена" значительную группу находящихся здесь рыцарей? Те же Якоб и Освит нам будут только благодарны и хоть как-то, да помогут.
   - Чем? - возмутился Прусвет. - И как они поднимут оружие на того, кого боготворят? Думай, что предлагаешь!
   Торговец считал, что думает:
   - Не обязательно им раскрывать глаза на истинную подоплёку событий. Просто попросим ребят постоять за нашими спинами, так сказать, для количества и более угрожающей массовки.
   - Ха! А если они сами тебе в спину ударят, когда ощутят себя обманутыми? Или ещё хуже: невинные люди попадут под те щепки, которые от нас полетят при нападении Гегемона? Одним видом - помочь нельзя.
   - И всё-таки, что-то в этом есть..., - не сдавался человек, пытаясь ухватить в своём сознании важную, но ускользающую мысль. - Но уж в любом случае, Яшу Праймера надо забирать отсюда. Хоть обманом, хоть силой, хоть правильным убеждением.
   - Это да, тут я согласен... О! Кажется всё стихло... Входим без стука? - а так как его друг смущался предстоящей сцены, Прусвет сам скользнул в гирляндам занавеси: - Тогда я загляну и потороплю твоего коллегу. Мне ваши любовные игрища - аналогичны соитию дождевых червей...
   И беспардонно вломился в келью. Дмитрий ожидал какого угодно развития событий, но минут десять ничего из ряда вон выходящего не происходило. Только еле слышно доносились отголоски неспешной беседы. Вроде как стоило и самому зайти, но только представилась обнажённая блондинка, которая наверняка продолжает лежать на кровати в бесстыжей позе, как самому вмешиваться в беседу расхотелось. Да и чего метаться? Разумный кальмар и сам прекрасно соображает и в курсе всех имеющихся на данный момент сложностей. Да и уговаривать он умеет. Тот ещё балабол!
   Так и вышло. Вначале Живой Ужас выскользнул наружу, а за ним и Праймер появился собственной персоной. На этот раз правда уже облачённый в некую ткань, скорей всего простынь, обёрнутую вокруг тела в виде тоги. И он сходу заявил графу:
   - Дин! Я и не ожидал, что у тебя настолько уникальный друг! Мне подобные существа никогда не встречались, и я даже не слышал о них!
   - Рад, что вы нашли общий язык!
   - Ну и он меня окончательно убедил, что в моём личном графстве мне будет жить намного приятнее и роскошнее, чем здесь!
   - Так я об этом и утверждал несколько ранее...
   Но оправдания Светозарова были высмеяны:
   - Да как-то неубедительно убеждал!.. Зато сейчас - я иду с вами!
   - Прекрасно! - только и выдохнул Дмитрий. Но тут же рассмотрел босые ступни своего нового союзника и скривился: - А где твои одежды?
   Яша и сам посмотрел на свои ноги, и глубокомысленно пошевелил пальцами:
   - Одежда? Хм! Понятия не имею... Надо нам сейчас пройтись, и в каждую келью заглянуть. Мне кажется, мы обязательно найдём.
   Даже Прусвет скривился от такого предложения: шастать по жилищам амазонок, выспрашивая и выискивая - не представлялось возможным. Да и время можно потерять напрасно, ибо не факт, что нужное отыщется.
   - А там что? - Дмитрий ткнул на покинутую недавно келью.
   - Да Юзи вашу я сразу усыпил, хотя она и так лежала с закрытыми глазами, - пояснил Пронзающий Камни. - А вот никакой толковой одежды там нет. Ну..., кроме женской...
   Праймер воспринял такой факт, как конкретное предложение на выход из создавшейся ситуации, и стал отрицать с самым расстроенным видом:
   - Нет, женская мне не подойдёт..., слишком маленький размер. Я вон какой, а она..., - он ладонями обозначил изгибы тонкой талии.
   Сдерживаясь от смеха, Светозаров не столько предложил, сколько скомандовал:
   - Ну тогда отправляемся в те кельи, где предаются ласкам наши славные рыцари Якоб и Освит. Даже если они и с нами пойдут, то в любом случае своей одеждой с новым товарищем поделятся. За мной!
   И двое мужчин, опережаемые разумным кальмаром, двинулись к новой цели.
  
   Глава двадцать девятая
   НОВЫЕ СОРАТНИКИ
  
   Вначале беспардонно вломились в келью, где с рыженькой амазонкой кувыркался на кровати Якоб. При этом Дмитрий понимал, что стесняться и строить из себя ханжу - бессмысленное дело. Новый союзник не поймёт, а для разумного кальмара интимные отношения людей и в самом деле не отличались от возни дождевых червей. Поэтому соответственно настроившись, он не слишком любовался на женские прелести, а в полной мере задействовал свои умения. Да и Прусвет помогал.
   Пока рыженькая таращила глаза и пыталась выплеснуть не то возмущение, не то радость от такого количества мужчин в своей обители, по её сознанию ударил гипнотический удар, и она уже через минуту спала с блаженной улыбкой на личике.
   А вот с рыцарем Якобом пришлось немножко повозиться. Даже придя в сознание и поняв, что вокруг творится, он не сразу нашёл в себе силы оторваться от соблазнительного женского тела. Пришлось его оттаскивать силой, а девушку накрывать простыней. Ну и добавочно бить по голове очумевшему от применения высшего дара мужчине, импульсами отрезвления.
   Только тогда он пришёл в себя окончательно, выслушал, что от него требуется, бросился на четвереньках собирать разбросанные повсюду предметы своей одежды и личного оружия. Пока он там собирался и одевался, троица нарушителей правопорядка в пещерах Повиновения, поспешила в келью, где сразу две женщины занимались любовным соитием с рыцарем Освитом. Но если основная пара оказалась одурманена действом довольно сильно, то взятая в качестве прицепа брюнетка, сразу заметила вторжение. Скатилась кубарем с кровати и не просто подняла истерический визг, а схватив свой меч, постаралась устроить кровопускание.
   Тут уж Прусвет церемониться не стал, попросту метнулся к перевозбуждённой даме и шмякнул ей по лбу щупальцем. Ещё и соратников успокоил после этого, перенося размякшее тело опять на кровать:
   - Не стоит беспокоиться, жива, голубушка... Ну разве что спать ей не совсем комфортно будет: проснётся не от эротических иллюзий, а от головной боли...
   Самого Освита уже приводили к трезвому образу мышления более сноровисто и умело. И в итоге на все действия, включая облачение Якова Праймера в подобающую смесь из различных, найденных и одолженных одеяний, ушло полчаса.
   - Долго возимся! - сокрушался граф Дин. Тогда как Прусвет обратил внимания на иной аспект дальнейших действий:
   - И как вы собираетесь двигаться дальше? Такой толпы, да ещё не управляемой амазонками, здесь не видели наверняка от сотворения этого мира.
   И он был прав. На одинокого рыцаря, бредущего куда-то с чужой меткой на ауре, никто внимания не обращал. Но если рыцарей будет двое? А тем более четверо? Тут и гадать не стоило: озабоченные одиночеством дамы не только заметят нештатную ситуацию, но и озвереть при этом могут. А посему следовало что-то придумать.
   - Меня-то никто не тронет, - не сомневался Праймер. - Право добровольного кавалера, наложенное на меня уж не пойму кем и как, привлекает ко мне взгляды всех женщин без исключения, но вот даже поманить меня к себе рукой, они никогда не пытались. А уж подходить ко мне и прикасаться - тем более табу. Поэтому предлагаю следующий порядок движения: первым двигается Дин, дальше на дистанции метров двадцать друг от друга - господа рыцари. Ну а я - замыкающим, то есть переводящим все взгляды на себя. Прусвет может летать по сторонам или у самого свода как ему покажется удобнее.
   - Так и делаем! - на правах командира отряда, подвёл итоги Светозаров. - Вперёд!
   Из первой пещеры вышли довольно просто и без затей. Если в сторону троицы мужчин кто и посматривал с подозрением, то вышагивающий в арьергарде отряда Яша, легко оттягивал всё внимание на свою персону. Тем более что вёл он себя слишком вызывающе: покачивался, размахивал руками и даже громко напевал нечто бравурное. Но оказывается что и он, как здешний старожил, не знал всех местных норм и правил поведения. Что тоже создало для членов отряда определённые трудности.
   Начиная с третьей пещеры, температура воздуха стала подниматься, резко достигнув двадцати семи, двадцати восьми градусов тепла по Цельсию. И получалось это по той причине, что количество парующих горящих источников стало зашкаливать все разумные понятия. Небольшие водоёмы, лужицы, маленькие аккуратные бассейны и многочисленные фонтаны, буквально изобиловали на открытых пространствах, поражая изумительной, великолепной отделкой в виде разноцветного янтаря. Ну и начиная с чётвёртой пещеры, пошла детская территория. То есть там как раз и жили те молодые мамаши, которые таскали грудничков на руках, кормили иных карапузов грудью, а с некоторыми весело плескались в мелководных "лягушатниках".
   На них было смотреть не только забавно или интересно, но и жутко приятно. Дамы были в весьма фривольных лентах, повязках или поясках, которые-то и одеждой назвать язык не поворачивался. Но если первые трое членов отряда проходили твёрдым, уверенным шагом, то таращивший во все стороны глаза Яков Праймер, так и шёл с заплетающейся ногами и отвисшей челюстью. Приходилось Дмитрию часто оглядываться на союзника, дабы тот не потерялся или не отстал.
   Ну и сама атмосфера в отданных детям пяти пещерах подряд, царила совершенно иная. Словно там сам светящийся воздух начинал завораживать покоем, желанием опекаться, ухаживать и попросту беззаботно играться с малышами. Часто слышался смех, радостные детские голоса, и не было здесь ни одного лица, которое не улыбалось бы. Ну и вся детвора, начиная с тех, кто уже мог ползать на четвереньках, не имели на себе и простой тряпочки из одежды. Только голышом. И только у самых маленьких имелось некое подобие подгузников.
   Но самое забавное и интригующее, что в роли чуть ли не трети всех нянечек, видимых на открытых местах, выступали именно мужчины. У них тоже на лицах виднелись улыбки и можно было подумать, что они радуются. Но при более тщательном наблюдении, в особенности за аурой, возникали опасения, что ситуация с мужчинами здесь явно неестественная. Похоже все они здесь то ли по принуждению, то ли под воздействием определённого гипноза, который по силе мог оказаться и более действенным, чем дар повиновения.
   Разве что в четвёртой пещере оказалось одно исключение из общего ряда. Заметив, и внимательно рассмотрев идущих друг за дружкой коллег по полу, некий мужчина, а правильнее сказать молодой парень по внешнему виду, подхватил опекаемого им малыша на руки и довольно быстро догнал наиболее грозно вооружённого командира. На вид ему было девятнадцать, максимум двадцать лет, и он, пристроившись рядом, стал на ходу расспрашивать:
   - А куда это вы так все вместе спешите?
   Чем-то он сразу Светозарову не понравился:
   - Куда, куда...! - еле удержался, чтобы не нагрубить, поэтому перешёл на пафос: - Для истинного рыцаря только одна дорога существует в жизни: пройти лабиринт до конца и коснуться священного Клоца!
   - Похвально, похвально! - зачастил словами незнакомец, пытающийся чуть ли не голову вывернуть, чтобы удобнее заглянуть под плащ иномирца и рассмотреть диковинное оружие. Причём в его словах и поведении явно просматривалось: он в полном рассудке и не под гипнозом. - Но зачем вы туда так спешите? Здесь же так много прекрасных женщин! Да и вообще, пожить в таком раю - не это ли истинное удовольствие для благородных рыцарей?!
   - Если рыцари благородные, - с презрением покосился на него Торговец. - То для них самое главное - это выполнить свой долг! Особенно в тот момент, когда Янтарный мир остро нуждается в заступничестве Высшего Протектора.
   - Ага! Значит это всё-таки правда? Тут слух только что прошелестел, что вновь появились страшные кровожадные монстры плагри?
   - Увы, правда. Пока явилось только двое и их удалось уничтожить с огромным трудом. Но плагри могут явиться большим отрядом. И если они дорвутся до многолюдных мест, то погибнут ни в чём не повинные обитатели городов, в том числе и точно такие же малыши могут быть растоптаны копытами людоедов.
   - Прискорбно! Весьма прискорбно! - но ребёнка парень прижал к себе ещё крепче. - Только вот мне кажется, что с большим отрядом монстров и сам Протектор не справится. Скорей всего и он погибнет в большом сражении...
   Услышав такое уверенное заявление, Дмитрий даже остановился:
   - Не понял... А ты откуда знаешь, как выглядят плагри и насколько они непобедимы? Неужто воевал с ними?
   - Скажешь такое! - воскликнул незнакомец, но от ответа явно ушёл, прикрываясь несомненной правдой: - Давно я тут, а про сражение Высшего Протектора с монстром, мне недавно один рыцарь рассказал, свидетель памятного события. И каких только ужасов я не наслушался...
   - А сколько ты уже здесь лет?
   - О-о-о! - раздалось в ответ от мужчины, который закатил глаза в притворной горести. - Язык не поворачивается признаться, а сознание запрещать называть то огромное количество дней, которые я здесь...
   - Ничего, не умрёшь и язык не сломаешь! - грубо оборвал его Дмитрий. - Последний раз спрашиваю конкретно: сколько лет ты здесь?
   - Ха! Да ты мне угрожаешь? - неподдельно изумился собеседник с ребёнком на руках. - А что изменится, если ты, к примеру, услышишь цифру в двадцать пять лет? Или в тридцать?
   У Светозарова появилось горячее желание схватить этого странного типа за шею и сдавить её до хруста. Или хотя бы руку тому сломать. Но тип держал на руках очаровательно карапуза полутора лет и даже при всём желании выместить всё увеличивающееся раздражение, приходилось себя сдерживать:
   - Ты что, не понял моего вопроса?
   - Понял. Но с чего ты решил, что я стану тебе на него отвечать? Тем более что ты так мне и не представился. Кто ты? Откуда?
   - Вот даже как? - так и стоящий на месте Светозаров, проследил взглядом, как постепенно отдаляются прошедшие мимо рыцари, а затем повернулся к приблизившемуся коллеге Торговцу: - Яша, а что ты слышал о долгожителях пещер? И знаком ли тебе этот тип, который тут живёт уже десятилетиями? Представь себе, не хочет отвечать на мои вопросы.
   - Не скрою, я дальше второй пещеры ещё и зайти не успел, - признался тот, обходя незнакомца с тыла и заставляя того крутиться на все стороны. - Да и какой нормальный мужчина, будет интересоваться конкурентами среди такого обилия женской роскоши? Ну а про долгожителей, тем более таких, даже не подозревал... А что он молчит, или врёт, так разве это проблема? Сейчас выбьем ему пару зубов, нос сломаем, ухо оторвём...
   Нянь с ребёнком заметно занервничал, оглядываясь вокруг, словно собираясь позвать на помощь. Но граф Дин удивлённо поднял брови по другой причине: получалось, что обитатель мира Лелеши, вместе с молодостью вернул своему характеру ярую юношескую агрессивность, чего ожидать не приходилось. Но заметив, как новый союзник незаметно подморгнул, понял, что тот блефует, просто давит на нервы их собеседника.
   Ну а раз так, то можно и подыграть:
   - Тогда я подержу ребёнка, а ты прожарь этого типа хорошенько молнией! - и потянул руки к малышу: - Ути, какой хорошенький! Или к дяде, красавчик! Дядя тебе сказочку расскажет...
   Но карапуз, перестав улыбаться, только крепче прижался к своему няню и скривив личико, собрался заплакать. Зато сам нянь вдруг неожиданно рассмеялся, одновременно поглаживаниями успокаивая ребёнка:
   - Вот вы какие весёлые ребята! Готовы драку устроить в детской только по причине нежелания отвечать на ваши вопросы?
   - Это ты ко мне с вопросами пристал, - справедливо напомнил граф, начиная движение на восток. - И нужен ты нам, как танку ослик...
   Незнакомец тоже двинулся, опять пристраиваясь сбоку:
   - Раз вы такие ушлые, волевые, то почему остальных рыцарей с собой не заберёте?
   - Вот те раз! А надо их забирать?
   - Конечно надо! Тут многие из-под женского влияния вырваться не могут, и со временем становятся наркотически зависимы от любовного дара. Фактически они только случайно и чисто интуитивно вырываются из-под опеки, и опустошённые, морально, больные доползают к колоколу. Некоторые его гладят, и возвращаются в большой мир. Но некоторые сумасшедшие звонят, беспокоя даром Крафу, и их изогнутые от мук тела пополняют паутины забвения...
   Идущий от него с другой сторону Праймер, как-то слишком уж дотошно разглядывал няня вместе с малышом. Чуть ли не принюхивался к ним, но спросил совсем о другом:
   - С собой забрать? А ты вот пойдёшь?
   - А возьмёте?
   - Возьмём! - Яша на ходу положил ладонь на плечо незнакомца и заявил вполне официально: - Пошли с нами!
   - Хорошо, я согласен! - последовал неожиданный ответ.
   - Только если у тебя есть оружие. Иначе, какой же ты рыцарь?
   - Есть! Тут по разным кельям всё что угодно отыскать можно! Вы сильно не спешите, я вас скоро догоню!
   И бросился куда-то к боковой стороне пещеры. Но замер на месте после прозвучавшего в спину строгого окрика Светозарова:
   - Ребёнка матери не забудь оставить! - после чего развернулся и обжёг Торговцев ледяным, озлобленным взглядом:
   - Это мой ребёнок! Я его здесь не оставлю! А если вы не согласитесь меня брать с собой, то я сейчас такое устрою, что вы не рады будете, что отказали!
   Иномирцы тоже остановились на месте, косясь на странного няня и переговариваясь еле слышно уголками губ:
   - У меня такое впечатление, что это полный псих, - констатировал Светозаров. - Он мне сразу не понравился...
   - А вот как у нас, у Торговцев, умения проявляются? - совсем не в тему буркнул Яков. - В том смысле спрашиваю, сильно ли они разнятся?
   - Хм! Вообще-то да... А это ты к чему?
   - Да я почему-то совершенно уверен, что это и в самом деле его ребёнок. Мало того, я даже мать определить могу издалека. Это вон та амазонка, которая стоит возле красных гирлянд, метрах в двадцати перед ним... У неё грудь перехвачена широкой синей лентой...
   Землянин уже в который раз за сегодня поразился до глубины души:
   - Более чем странно! И как же ты это всё видишь? Каким способом определяешь?
   Праймер тяжело вздохнул, хмуря брови и наклоняя голову в разные стороны. Так порой курица смотрит на предмет, то одним, то вторым глазом. Кажется он сам пытался определить причину собственной уверенности, поэтому не отвечал, а как бы рассуждал вслух:
   - Ты ведь тоже видишь ауры. И множественные цветовые гаммы различаешь. Но я тут в детских пещерах как оказался, так сразу и растерялся от увиденного. Такого со мной раньше не было никогда! Ну буквально сразу понимать стал кто кому и кем доводится. Словно у каждого на лбу написано: мама, папа, дочка, сын. Причём папы чаще всего чужих детей нянчат, хотя и среди мам такое случается... Это по видению..., а что касается определения... Ага, только сейчас сообразил окончательно: вокруг всей фигуры какая-то серая дымка в виде сеточки с мелкими ячейками, вот именно она мне и придаёт уверенность в момент определения... Видно тебе?
   Как Дмитрий не смотрел, как ни старался, никакой сеточки или дымки заметить не мог. Наконец не выдержал и признался:
   - Нет... Хотя определить родство могу, но именно по внутренним сполохам ауры и надо чуть ли не касаться людей..
   - Ну вот, а я снаружи определяю. Причём на большом расстоянии.
   - Да уж!.. Каштаны тебе ох как на пользу пошли! У меня у самого желание горит вернуться в рощу, да насобирать этой панацеи мешка два, - граф Дин встряхнул головой и вернулся к необходимости принятия какого-то решения: - Ну а что с этим типом будем делать? Может, подойдём к нему и усыпим по-тихому?
   - Вряд ли получится... За нами сейчас не только мать его ребёнка посматривает, но ещё три девицы и во-о-он тот рыцарь возле самой крайне кельи, на выходе...
   Там же, недалеко замерли несколько растерянные и Освит с Якобом. Что делать в случае такой вот остановки, они не знали, поэтому предпочли остановиться.
   - Я тоже заметил... Но тем более не понимаю, что здесь происходит и чего от нас хотят..., - пробормотал граф Дин и уже громко крикнул в сторону странного мужика с ребёнком. - Что за диковинная угроза? Не проще ли тебе самому идти куда угодно, не пристраиваясь к тем, кому ты и даром не нужен?
   Папаша вернулся обратно к иномирцам, и заговорил довольно сдержано, явно пытаясь договориться:
   - Вы здесь недавно, поэтому ничего о местных порядках и уж тем более о некоторых тайнах не знаете. Да и мне на это годы понадобились, пока сориентировался. Мало того, вы ещё и сами пройти не сможете, не зная нескольких тонкостей. Поэтому только вместе у нас есть шансы добраться до Клоца. Самому мне с ребёнком не пройти, даже несколько друзей, готовых помочь, не справятся. Если честно, то я жду такой вот оказии как вы, уже более года...
   Светозаров пощупал непроизвольно оружие под плащом и добавил в голос угрозы:
   - Слишком уж подозрительно всё получается! И почему именно мы тебе понравились до такой степени, что ты собираешься нарушить некие извечные правила и традиции?
   - Причина проста: я вижу, что вы все четверо имеете ауры целителей. И у тебя она самая яркая. Значит - вы одна команда. И по всем намёткам вы подходите лучше всего. Тем более что лично вам ничего предосудительного или противозаконного делать не предстоит.
   - Совсем, совсем?
   - Совсем. Потому что перенос женщины на руках ни в коей мере не считается преступлением.
   Дмитрий уже сдерживал себя на последних крохах самообладания, так ему хотелось развернуться и двигать к цели как можно быстрее. И сообщение о какой-то женщине довели его терпение до грани. По сути только глубокая интуиция заставила его остаться на месте и всё-таки выяснить, чего от него хотят. Но некультурные слова у него с языка, и даже оскорбительные, всё-таки сорвались:
   - Слушай сюда, придурок! Я никого кроме своей жены на руках носить не собираюсь! И если ты сейчас в течении двух минут не объяснишь, какого лешего от нас надо, тебя и ребёнок не спасёт от зуботычин! Я очень зол и сильно спешу! Кто ты, сколько здесь, и какова причина твоего занудства? Отвечай! Время - пошло!
   Казалось бы, на него кричат, его обзывают, но рыцарь не мог убрать с лица довольную улыбку. И по его ауре было заметно, что он несказанно рад именно такому развитию разговора. Но и секунды после приказа он терять не стал, сразу приступил к повествованию.
  
  
   Глава тридцатая
   ОТРЯД РАЗРАСТАЕТСЯ
  
   Ну и начал незнакомец тараторить со своего имени:
   - Карольд Азандель, сорок восемь лет мне было к моменту вхождения в лабиринт после прохода Плиты, в пещерах - уже двадцать четыре года. Дольше меня здесь не бывал никто и никогда...
   "Ну точно псих! - пронеслось в голове у графа. Судя по взгляду Яши Праймера, тот думал точно так же: - За четверть века непрерывного секса, мужчина должен умереть от банального сотрясения мозга, печени и почек! Никакие каштаны не спасут!"
   - ...Поэтому мне знаком здесь каждый цветок и каждый камень, - продолжал уверенной скороговоркой слишком молодо выглядящий для своих семидесяти двух лет Карольд. - И возле Клоца я побывал сотни раз, чего до меня никому не удавалось по той причине, что вернуться сюда, оттуда нельзя. Оттуда есть только три дороги для всех: в паутину забвения, на одну из площадей рыцарской вольницы и третья - это вместе с Высшим Протектором переместиться туда, куда пожелает он.
   Граф Дин, и так уже крайне заинтригованный рассказом, особенно обратил внимание на тон, каким были произнесены последние слова. Что-то эдакое проскакивало явно негативное, полное злости и негодования в ауре господина Азанделя, когда он упоминал имя узурпатора этого мира. Личный враг? Или политический противник? Или особо притесняемый оппонент? Вариантов могло быть ещё несколько, но в данном случае замечаемая неприязнь приятно импонировала. Ведь враг моего врага - не всегда друг, но зато довольно часто может стать союзником. А значит, достоин хоть какого-то доверия и определённого участия. Да и по ауре, если судить, можно было понять, что парень (ну никак не верилось, что ему семьдесят два года!) не врёт.
   Смущало для начала то, что они стояли в центре огромной пещеры, а такая картинка как трое мужчин беседующих вместе, как бы выпадала из здешних реалий. Такого быть не могло по умолчанию. Поэтому Яша Праймер обратил на это внимание:
   - Не пройти ли нам в келью?
   - Извините, переволновался! - выдохнул папаша. - Прошу за мной! - остающегося у свода разумного кальмара, он так до сих пор и не заметил.
   Зато быстро двинулся мимо замершей на месте амазонки, к одной из обителей. Правда ребёнка, вполне естественно и умело передал настороженной женщине на ходу прямо в руки. Дмитрий призывным жестом позвал к себе Освита и Якоба, и те вошли за ними через парочку минут, как раз к тому времени, как Торговец перебил скоропалительный пересказ старожила вопросом:
   - Тогда получается, что и сам Крафа не может от Клоца сместиться в данные пещеры?
   - Конечно не может!
   - Но неужели его не заинтересовали рассказы рыцарей о произрастающих здесь чудесных растениях? Неужели он ни разу не заинтересовался тем же уникальным каштаном и не побывал здесь с исследованиями?
   Карольд Азандель невесело улыбнулся и сам задал вопрос:
   - А что вот вам конкретно известно было, до прихода сюда, о тех же растениях? О плодах? О Тэйге Омовения? Об удивительной силе омоложения с помощью поглощаемых каштанов? И о сотне маленьких деталей, которые и делают данное место самым таинственным, жутко кошмарным и одновременно притягательным?
   - Ну-у-у..., почти ничего..., - ответил за всех Освит, а его товарищ согласно кивнул и добавил:
   - Кое-что мы знали, но так ничтожно мало даже по сравнению с тем, что только успели увидеть за эти пару часов.
   - Вот! А теперь подумайте, почему никто ничего не знает? И ведь тут побывали тысячи, десятки тысяч рыцарей, ещё большее количество женщин здесь забеременело и удачно родило детей. И почему там, вне гор, до сих пор не написаны книги как пройти лабиринт, что здесь творится и какая здесь благодать? Вывод напрашивается только один...
   Он сделал паузу и выразительной мимикой поторопил слушателей. Мол, не тупите! Догадывайтесь!
   И трудно было не прийти к очевидному выводу:
   - Они забывают почти всё об этом месте? - озвучил Дмитрий общую догадку.
   - Именно! А посему я и не могу с уверенностью сказать: бывал ли здесь Крафа. Уже там, возле священного колокола ему рассказывают только одно: здесь масса секса, есть что поесть и только не хватает спиртных напитков. И всё! Так какой ему интерес сюда соваться? А решит пройти лабиринт - будет помнить то же самое - что и все. Говоря конкретней - ничего! Любые записи и вещественные доказательства во время пути от пещер Повиновения к священному Клоцу - тоже исчезают вместе с памятью о них. Каштаны вынести нельзя, рассаду - тоже. А те крохи, которые доносят до масс побывавшие здесь целители (они ведь тоже забывают почти всё!) однозначно не могут служить основой для конкретных научных выводов. С женщинами - ещё хуже. Они практически после переноса-возвращения в рыцарскую вольницу вообще не могут вспомнить о беременностях, о родах, об их количестве, и о том, кто отец ребёнка. Только на уровне инстинктов и физической памяти тела они порой вспоминают, что рожали. Ещё реже всплывает в сознании - количество родов. Так что можете себе представить, какую трагедию они переживают...
   Карольд сделал паузу, набирая воздуха в грудь, и с той же скоростью продолжил своё повествование. Словно боялся, что его прервут и он не успеет сказать самое главное. Правда ещё раз акцентировал причину своего откровения тем, что сходу опознал сразу четверых целителей, идущих сплошным почти строем и понял, что те будут прорываться отсюда любым способом. А по сути он готов был рискнуть со своим давно продуманным планом даже с участием первого попавшегося человека, у которого в ауре просвечивались бы цвета защищённой индивидуальности, независимой от любых обстоятельств и гипнотического влияния. Хотя бы частично защищённой! Ибо только такой человек мог не забыть и суметь оказать посильную помощь. Но опять-таки, только при определённом желании к сотрудничеству и при немалом доверии к самому Азанделю. Вот потому он и бросился сломя голову к явному лидеру квартета, готовый на всё: вплоть до огромного скандала и задержанию надолго уходящих рыцарей. Как он позже пояснил, имелись у него и такие рычаги давления на кого угодно. Хоть на самого Крафу, если бы тот вздумал здесь пройтись.
   Рассказ о себе, и своём кошмарно долгом заточении здесь, он начал с того момента, когда пробыв в подчинении у амазонок около десяти дней, решил бежать. После очередного девятичасового любовного спурта, он кое-как заставил себя подняться с кровати и собрался двигаться подальше от настырных и любвеобильных красавиц. Ну и совершенно случайно взглянул на себя в зеркало. Да так засмотрелся что упустил, прозевал такое важное для побега время. Стоило ещё сказать, что мужчины частенько в это нужное для побега время встать на ноги не могли, и подобным совпадением желания и возможности следовало пользоваться без раздумий.
   Но причина задержки была обоснованной: Карольд помолодел. И при внимательном рассмотрении собственного тела, не заметил ни одного шрама, которые он получил в течении последних десяти лет, более ранние - оставались, а вот все поздние - исчезли. А так как целитель он был всё-таки с опытом, то не стал сомневаться в увиденном, а довольно быстро оценил нынешние и грядущие преимущества. Ну и решил не спешить с уходом. Семьи у него не было, детей тоже, так что неделя, месяц, а то и год большой роли не играли, несколько друзей могли и подождать.
   Только и успел, что выйти в пещеру и во всеуслышание объявить себя добровольным кавалером. А потом помчался в рощу за каштанами. Через месяц он уже узнал весьма и весьма много, и самое основное: никто и никогда не может омолодить своё тело менее чем до двадцати лет. Ещё через месяц, излишнее, ежечасное увлечение сексом стало приедаться. Тело желало, а вот разум начал сопротивляться. Захотелось сбежать вновь. Но тут вдруг пришла неожиданная любовь: одна из амазонок оказалась самой, самой, самой...
   Заметив, как четверо гостей с сомнением переглядываются, старожил грустно закивал:
   - Да, да! И здесь такое случается, причём очень часто. Как правило эти мужчины и остаются здесь потом надолго и уходят только тогда, когда их рождённые дети приближаются по возрасту к опасной черте в два года. Так уж тут все подгадывают под этот момент... Ну и я сам тоже четыре раза влюблялся без ума за прошедшие тут долгие годы и десятилетия. Да только я один знаю всю гибельность спонтанных или не спонтанных переносов из недр наружу. Ну и в данный момент это знают несколько мужчин, которые здесь уже по нескольку лет и которые вынуждены здесь оставаться из-за своих любимых женщин. Кстати, если пойду я со своей любимой и с нашим ребёнком, они все тоже готовы рискнуть вместе со своими семьями.
   Ну и дальше пошли подробности о том, кто, как, зачем и почему переносится.
   Самое печальное и трагическое - это дети. Как они исчезали, порой прямо из рук бьющихся в истерике матерей, никто никогда узнать не мог. Вот только что был ребёнок, что-то лепетал или счастливо смеялся, и враз его не стало! Только легкое громыхание, словно во время грозы, да порой уйдут в пол маленькие, словно игрушечные молнии. И не важно, где самые ушлые и хитрые родители пытались прятать ребёнка вместе с матерью или без неё. В любом месте, хоть не дне озера, хоть в тоннелях уже ближе в Клоцу, хоть в каштановой роще, хоть ещё дальше, в местах сосредоточения хищников, или в глубоких запутанных лабиринтах, результат оставался один: дитя пропадало.
   Разве что было только два исключения, когда дети умирали в любом возрасте. Это когда заходили с ними очень далеко в лабиринт, пытаясь пройти в районах с обилием белярок, или при аналогичной попытке достичь вместе с ребёнком священного колокола. Там дети умирали на руках у отца попросту во время перехода вброд самой первой подземной реки. Даже не во время брода через реку, а ещё метров за тридцать до неё дитё начинало задыхаться и синеть. Называлась река Мерзавкой (скорей всего по причине убиения детей невидимой силой) и приблизиться к ней не могла ни одна женщина, настолько огромный ужас накрывал несчастную с головой, порой лишая сознания ещё на дальних подступах к воде. То есть Мерзавку могли переходить только мужчины.
   Да ещё и сам брод располагался в залитом водой тоннеле, делающем крутой поворот. И уже после этого поворота, когда мужчина скрывался из виду провожающих, он никогда не возвращался обратно. Причём неважно, имел ли он на руках тельце умершего ребёнка, или шёл с пустыми руками. И до появления в пещерах Повиновения рыцаря Азанделя, никто не мог ответить на вопрос: "...а что там дальше?" Ушедшие и получившие Обруч Герои, всегда упоминали только одно: "...за рекой (название они тоже забывали) есть ещё небольшой кусочек лабиринта, который следует пройти по воде. Местами воды по грудь и можно бродить несколько лишних часов, но там уже трудности не страшны, дорога после лабиринта безопасна. Зверья нет! В финале: всего лишь двести метров по краю глубокого ущелья, и вот он колокол, положа руку на который, получаешь высшую награду! Накладываешь Обруч на голову, пять ударов сердца, потом яркая вспышка, и ты на площади никогда не засыпающей рыцарской вольницы! А в руках - награды..."
   Ну с наградами всё понятно: сам Обруч, дети, и частенько различные драгоценности вкупе с двумя, тремя, а то и пятью мешочками золотых монет высшей пробы. Причём никогда не было, чтобы награды по себестоимости оказались равны: кому больше доставалось некоей усреднённой суммы, кому меньше и что интересно, это никак не зависело от времени пребывания Героя в недрах гор Амазонок. А по каким критериям оценивались заслуги и выдавалась денежная премия - никто толком и никогда догадаться не мог. Хотя пытались многие. Только что и совпадало: когда рыцарь уходил из пещер к колоколу, через какое-то время пропадало трое детишек.
   С женщинами всё обстояло вроде как проще: никакой системы или правил для той, которая отдала своего ребёнка на воспитание другим: могла исчезнуть из кельи в первую же ночь, а могла пребывать в вечной молодости все три года. Порой за это время рожала троих детей, и при "уходе" младшие в любом случае оставались на руках у подруг или задержавшихся с уходом отцов.
   Исчезали всегда только из кельи и всегда во время сна. Так что здесь привилось одно правило: отправляясь спать, многие прощались. И особенно это становилось заметно к моменту окончания трёхгодичного срока. Некоторые пытались уходить из пещер Повиновения в лабиринт, довольно далеко и там прятаться, но когда приходил срок, они умирали со страшными мучениями на руках у своих подруг. Ни разу никого не удалось успеть донести до кельи. Хоронили таких несчастных, как и умерших деток, под корнями всё тех карликовых каштанов.
   Карольд начал раскрытие секретов с того момента, как только узнал от любимой, что она ждёт ребёнка. Причём как целитель, он лишний раз убедился сам лично в своём отцовстве. Хотя и амазонка с пеной у рта твердила: никаких посторонних связей у неё до знакомства с любимым не было как минимум месяц.
   Ну а раз проблема назрела, значит пришла пора её решать. И начал будущий папаша с того, что каждого рыцаря, уходящего к колоколу, он стал провожать лично. Естественно, только до реки Мерзавка. Вначале. Сам он сразу заподозрил что-то неладное и в воду даже палец ни разу не мочил. Лично. А вот уходящих умудрялся уговаривать на различные эксперименты. Пройти пять метров - вернуться назад. Потом шесть метров, затем десять. Когда видимость начинал перекрывать изгиб тоннеля, использовали верёвки, сделанные из лиан и стволов тонких гирлянд. Ещё и обменивались при этом постоянными условными рывками, до последнего обменивались...
   И вот где-то в десяти метрах после ухода из пределов видимости, уходящий переставал отвечать на сигналы, отвязывал верёвку, или обрезал её кинжалом, коль у него имелся и уходил. Казалось бы неразрешимая задачка, тем более что в сторону Клоца отправлялись не каждый день, а порой и не каждую неделю. Да ещё и некоторые вообще не хотели связываться со странным психом, который пытался разными, порой не всегда дипломатическими средствами склонять к сотрудничеству.
   Поэтому частенько приходилось много ждать, собирать сведения у старожилов и думать. Следующий шаг: верёвка хитро привязана узлами на спине и на чётко выверенном расстоянии В нужный момент ушлый целитель дёргал ничего не знающего сообщника назад и насильно вытягивал из воды. Вот тогда и пришло страшное понимание всего ужаса в названии Мерзавки. Человек, только что с которым обо всё договаривался и тщательно согласовывал все детали возможной неудачи, оказавшись на берегу выглядел жутко встревоженным и обозленным. Рассмотрев на себе узлы, он начинал их срывать и разгневанным голосом вопрошать:
   - А ты кто такой? И куда это меня вытащил? Почему мешаешь мне идти к Клоцу?
   Первая тайна была раскрыта: прикосновение с водой, за какой-то чертой вырезало из памяти человека огромный пласт воспоминаний, переживаний и ощущений. Так, к примеру, он начисто забывал лица женщин, с которыми миловался, забывал имена и запутывался в чёткой временной ориентировке. О детях, если таковые у него были, или о беременных от него женщинах - тоже ничего не помнил, как и о "певуньях" с их последним правом.
   Но! К тому времени ещё чётко знал о каштановых зарослях и жуткой пользе плодов; о срединной части, называемой "детской"; и про охотниц, которые поставляют свежее мясо. Первые два факта, натолкнули на мысль, что со следующими шагами забывается и всё остальное. Или не всё? Или не со следующими шагами?
   И как выяснить, если зайдя за поворот, уже назад не вернёшься?
   Время уходило стремительно, и первый рождённый ребёнок исчез, как ни пытались его удержать, прикрывая своими телами. Наверное именно поэтому, большинство рожениц практиковало определённую систему воспитания детей, позволяющую хоть не так остро пережить момент трагической разлуки. Ребёнка попросту отдавали другой матери. Или иногда даже менялись детьми. В таком случае женщина могла гораздо раньше исчезнуть ночью из своей кельи, и всё почему-то надеялись, что она обязательно снаружи дождётся именно своего рыцаря-Героя, который выйдет именно с её ребёнком.
   Увы, уже тогда оба влюблённых понимали, что лишение памяти не даст толком опознать ни родного ребёнка, ни желанного мужчину.
   Затем пропала и любимая женщина. А Карольд всё никак не мог решиться на уход через Мерзавку. Ему всё казалось, что он обязательно отыщет некий другой выход, да и с имеющимися он пытался практиковаться со всей настойчивостью и своего изобретательного ума. Очень мешало для накопления знаний и статистики отсутствие бумаги и пишущих принадлежностей. Всё-таки никто из будущих героев не стремился прихватить с собой в лабиринт тетрадь и перья с чернильницами. То же самое и с женщинами: ни одна не догадалась прихватить с собой хотя бы личные дневники, чтобы продолжить их в пещерах Повиновения. Поэтому приходилось в одной из заброшенных и неудобных пещер лабиринта вести записи угольками на стенах. Ходить туда было далеко и опасно, а в кельях рисовать на стенах не получалось: через неделю, другую, все записи уничтожались, словно кто-то невидимый проводил постоянную уборку жилых помещений.
   Шли года, появлялись новые увлечения и новые любимые женщины. Оставляя кровавые раны в сердце и сознании - исчезали дети. Но упорство и настойчивость приносили свои плоды, всё новые и новые загадки лабиринта раскрывались перед целеустремлённым исследователем. Вначале он соорудил высокие ходули и таки сумел перейти Мерзавку без потери памяти. Хотя предполагал, что непромокаемые сапоги тоже вполне сгодятся. Только где их было взять? А сделать самому не получалось, шкуры убитых монстров для этого не годились, да и выделывать их оказалось слишком сложным делом.
   Конечно же в авангарде испытаний ходулей пошли добровольцы, которые и так уходили к священному колоколу. Первый же вернувшийся сообщил: за двумя поворотами тоннеля река под ногами кончается, потом небольшое сухое пространство и начинается ...вторая река. Когда целитель добрался туда, и посмотрел в грязную, илистую воду, то сразу дал ей название Мутная.
   На преодоление Мутной, память в которой терялась сразу с первым же шагом и касание жидкости к телу, ушло пять лет. И причина была солидная: там было глубоко, почти по грудь, да и рельеф дна менялся слишком уж часто, запомнить его было нельзя. Ходули там не подходили, сколько их не удлиняли и не модифицировали.
   Выручил один из очередных рыцарей, который оказался ко всему ещё и отличным альпинистом. Он сумел проложить на своде целую цепочку скоб, клиньев и крепления, пользуясь которыми удавалось пересечь Мутную, не прикасаясь к ней. Вроде бы победа? Тем более что за второй рекой показался вполне себе не сложный, идеально сухой лабиринт. Но вот заканчивался он опять-таки затопленным тоннелем с водой забвения. Высота тоннеля метр девяносто, глубина затопления до метра шестьдесят пять. Даже при умении ползать по своду как паук, не удалось бы проскользнуть дальше, не коснувшись жидкости и лишившись памяти. Над преодолением этого тоннеля пришлось повозиться шесть лет. За что и был назван наиболее емко: Проклятый.
   Здесь уже помог дар целителя, потому что влияние воды Проклятого резко отличалось от влияния вод Мерзавки и Мутной. Достаточно было окружить собственное сознание определённым коконом гипновнушения, и память при намокании тела не терялась. Точно такой же кокон целитель мог наложить и на своего попутчика, позволяя ему остаться самим собой. Это уже был прорыв! Первый этап оказался преодолён! Карольд Азандель вышел к священному колоколу, мог его исследовать и возвращаться обратно.
   Вторым этапом оказался сбор информации о самом ущелье с паутиной Забвения, а также все пространства вокруг Клоца. Само ущелье не принесло много пользы, разве что новые загадки прибавило. Ибо там настойчивый целитель сумел рассмотреть тела существ, которые никак не могли относиться к людям. Ну и благоразумно решил: раз их не стал вытаскивать и обследовать наверняка их заметивший Крафа, то и ему не стоит с ними возиться. Предел удачливости тоже испытывать не стоит.
   А вот просмотр каждого квадратного сантиметра пространства вокруг Клоца и его самого, принесли огромную пользу и позволили с оптимизмом взглянуть в будущее. Отыскались некие надписи, слишком мелкие, чтобы их мог заметить кто-либо при беглом осмотре, но слишком уж нерушимые и прочные, чтобы заподозрить в написании данных фраз всякими Героями шутниками различных эпох. Фразы были многообразными и часто бессмысленными в его понимании, но Карольд выделил самую главную и самую важную, которая была выгравирована на верхушке колокола, возле кольца его крепления, куда мало кто вообще смотрел:
   "При касании совершается перенос касающегося, со всем тем, что у него или у неё на руках своего имеется. Перенос начинается через пять ударов сердца, после возложения Обруча на чело. И новые дары во время Пути прилагаются..."
   То есть ели взять своего ребёнка на руки, то с ним и перенесёшься. А так как эти моменты все Герои помнили идеально, то можно было не сомневаться: память во время пути не теряется. А вторая по значимости деталь - это упоминание женского рода "у неё", что давало возможность и женщине перенестись именно отсюда. А это значило, что отправившись в рыцарскую вольницу именно отсюда, молодая мать памяти не лишится, ребёнка не забудет, любимого тоже.
   Но! Как доставить любимую женщину к священному колоколу?
   Вот решение этой задачи и стало третьим этапом исследований. И добровольцев, хватало всегда. Да и прочие старожилы старались помогать в меру своих умений, желания и экспансивности. И на это ушли года времени и тонны испорченной переживаниями крови.
   Изначально требовалось преодолеть Мерзавку, насылающую на женщин ужас, страх, а то и лишающей сознания. Здесь оказалось проще всего: достаточно было усыпить и, будучи целителем перенести амазонку через мелкие воды, используя ходули. Дальше женщину будили и она чувствовала себя прекрасно, давление ужасом исчезало. Для преодоления Мутной, требовались уже определённые физические усилия, но и с этим вроде как справлялись. Особенно если амазонка начинала усиленно по наработанным методикам укреплять собственное тело, развивать мускулатуру.
   Не обходилось, конечно и без несчастных случаев. Кто-то срывался, ломал кости и в полном забытье полз в неизвестность, пару человек даже погибло. Находились и такие рыцари, которые целенаправленно мешали деятельности Азанделя. Ещё худшими и опасными противницами оказались фанатично настроенные амазонки, которые запрещали "...тут что-то менять и ломать наработанные веками традиции!" По их мнению это было аморальным и кощунственным. И порой приходилось защищать свою жизнь с оружием в руках, до того доходили скандалы и агрессивные нападки.
   Но всё это списывалось на обстоятельства и собравшиеся соратники рвались дальше. Хотя дальше всё прошло неожиданно просто: воды Проклятого тоннеля оказались совершенно для женщин безвредны, они отшибали память только у мужчин.
   Так дело шло, и однажды первая, добровольно согласившаяся на это женщина отправилась в рыцарскую вольницу непосредственно от священного колокола. Было это сравнительно недавно, всего лишь год и месяц назад, но судя по молчанию и полному незнанию снаружи о творящихся здесь безобразиях, женщине либо не поверили, либо она перенеслась в иное место. И в данном случае подразумевался иной мир.
   Но ни самому Карольду, ни его любимой женщине иной мир был не страшен. Лишь бы вместе с ребёнком и лишь бы не забыть друг о друге! Как и нескольким их соратникам, которые прилагали все свои усилия, при оказании помощи и содействия.
   Так что последние недели экспериментов были потрачены только на одно: безопасный пронос ребёнка через реки и Проклятый тоннель.
   Через Мерзавку оказалось пронести ребёнка сложней всего. Дитё начинал задыхаться, если не находился в руках у матери и при этом родной отец должен был передвигаться на дистанции ровно в пять метров. Полный абсурд и куча несуразностей. То есть в любом случае требовался как минимум один целитель, который несёт усыплённую женщину на руках, а у той привязан к груди ребёнок. Тогда как папаша малыша или малышки, на вторых ходулях пересекает брод на выверенной с помощью верёвки дистанции. Та ещё картинка!
   Но была опробована и эта сложнейшая система. Карольд нёс амазонку, ярую сторонницу его идей вместе с её ребёнком. А отец дитяти, двигался на дистанции в пять метров. Через Мутную перебирались проще, там уже целая подвесная дорожка из лиан появилась за последнее время, ну и тоннель Проклятый не вызывал у ребёнка никаких неприятных ощущений, если он находился на руках у мамаши. Только и оставалось женщину поддерживать в самых глубоких местах с двух сторон.
   В том памятном походе, к цели дошла первая четвёрка: целитель плюс семейное трио. Но им всем пришлось вернуться назад по простой причине: друзья не захотели оставлять самого Азанделя и его любимую. Всё решили, что вырвутся на свободу вместе, или, в крайнем случае, если одному ребёнку вот-вот будет два года, то тогда с ним его родители отправятся сами.
   Вот потому так и ждал целитель своего второго коллегу. Вот потому так и нуждался в помощи, что иначе не смог бы перенести свою семью через Мерзавку. Вот потому так и бросился навстречу с вопросами, когда увидел сразу четверых мужчин, организованных в единую команду.
   Ну и сам Светозаров вынужден был признать, что встреча более чем своевременна. Сапоги-то и у него протекают, двинулись бы без всякой подстраховки через разлитую воду, вот и конец подробной песне о пережитом. Ведь таких участков в лабиринте много было, там-то ведь память не терялась! А здесь раз - и нет самых главных воспоминаний! А вместе с ними и каштаны бы пропали, и ростки...
   Кстати именно о ростках и вспомнил Дмитрий в первую очередь:
   - Жалко, если саженец Тэйга Омовения погибнет... Ну ка, Освит, позови сюда Прусвета, все вместе подумаем и решим как лучше нам препятствия предолеть. Всё-таки это он у нас летун...
  
  
  
   Глава тридцать первая
   ПРОРЫВ
  
   Когда Азандель увидел, рассмотрел Прусвета и понял кто перед ним, он минут пять только беззвучно открывал рот и светил выпуклыми белками глаз, словно фонариками. С его опытом и немалым знанием, он сразу осознал, насколько Дух Камня может быть полезен во время пересечения последнего участка лабиринта.
   А за это время граф Дин попытался с помощью слияния сознанием, сбросить другу весь ментальный пакет полученной информации. Делали они это впервые, но из-за нехватки времени пришлось рискнуть. Ведь если у Торговца подобное получилось с Крафой при обмене информацией о плагри и о мире, где нет правительств, то почему бы не получилось с сильным и разносторонне развитым магом, коим является достопочтенный иномирец Живой Ужас?
   Вопрос оказался праздным: всё удалось на "отлично"! Разе что принявший информацию, озадаченно и интенсивно растирал свою голову сразу тремя щупальцами и приговаривал:
   - Такое впечатление, что ты у меня кровь в мозгу вскипятил..., - но по сути проблемы сразу появились правильные выводы и варианты решения проблемы: - Вернусь ка я к знакомому Тэгу, да поспрашиваю у него. Вдруг он какую идею подскажет, как от него росток сохранить?
   - А может со здешним посоветуемся? - предложил Дин. - Тут весь подземный мир так взаимосвязан, что не удивлюсь, если о тебе уже все деревья знают.
   Тут и амазонка с ребёнком вошла в келью, одним только встревоженным взглядом спрашивая у возлюбленного, как прошёл разговор, и что делать дальше. У того сразу прорезалась речь и он обрадовал супругу восклицаниями:
   - Всё отлично! Отправляемся в большой мир! Собирайся! А я дом сигнал немедленного сбора и выхода всем нашим! - и сам бросился следом за вышедшими наружу иномирцами. На отдание условных сигналов, у него ушли считанные секунды, потому что все его помощники и сподвижники и так стояли в пределах видимости, ожидая итогов эпохальной для них беседы.
   Глядя на его решительные размахивания руками, Светозаров вдруг вспомнил вращающийся в голове вопрос. И пока дошли до здешнего Тэйга, успел его задать:
   - А одежду для детей, где берёте? Да и для женщин, для себя?
   - Детям она почти и не нужна, но подгузники, да и всё остальное в виде тканей, которые мы носим и используем для кроватей, берётся в свободных кельях певуний. Это - самые крайние две пещеры в каждом из пяти рядов. Тоже можно сказать чудо местного разлива: забирается всё, постель и детские комплекты одежды, а ровно через сутки, всё там внутри опять лежит на прежних местах.
   - Интересно-то как..., - бормотал Торговец, уже вторым потоком сознания, вместе с Прусветом начав общение с удивительным, и в самом деле частично живым деревом. - Получается, что в пещеры ведётся некая постоянная, иначе говоря централизованная поставка необходимого по одеяниям минимума?
   - Ну..., - получается, что так...
   - И сколько уйдёт времени у вас на подготовку к походу? - перешел Дмитрий к более насущным вопросам.
   - Через четверть часа сможем выступать всей нашей командой. Это, кроме моей семьи, ещё четыре рыцаря и шесть амазонок с семью детьми.
   - Э-э-э...? А женщин лишних, да ещё с детьми, зачем брать?
   - Так они не лишние! - горячо возразил Карольд. - Просто два героя имеют по две жены, а одна женщина успела родить за последние полтора года - два раза.
   Графу явно не нравилась такое неожиданное увеличение общей численности:
   - Да уж! Это нас надолго задержит!
   - Да нисколько! - от местного ветерана так и рвались во все стороны флюиды немедленного и самого активного действия. - Мы вас не задержим, пока вы до Мерзавки доберётесь, мы постараемся вместе с господином Праймером основную партию переправить. Вы напоследок захватите только оставшихся.
   - Не понял..., - недоумевал Дин, - А как это вы раньше нас до первой реки доберётесь?
   - Ах, да! -Азандель с досадой защёлкал языком. - Вы же ничего не знаете о "последнем праве"?! - и не дожидаясь дальнейших расспросов, принялся скороговоркой рассказывать: - Мы все, в том числе и Яша - пройдём пещеры певуний без остановок, ибо мы свободны в выборе. А вот тебе и паре твоих побратимов придётся отдать час любви самым активным и страждущим вас амазонкам. Это обязательное и никогда никем не оспариваемое право. Да и избежать его новичкам никогда не удавалось при всём желании.
   - А-а-а..., всего лишь? - Светозаров облегчённо рассмеялся. - Хе-хе! Ну с этой проблемой мы справимся, силёнок у меня хватит... Тем более что жене я своей изменять не собираюсь! Хоть бы там страждущие всего мира собрались.
   По ходу своего общения с Тэйгом, он поднял руки и прикоснулся со свесившейся паутиной, поэтому не слишком-то и обратил внимание, на бормотание Карольда:
   - Справитесь...? Сомневаюсь, честное слово... Там такие силы заряжены, что и сам Высший Протектор не справится. Ускользнуть никак не получится, да и иной дороги не существует... К тому же, разве это измена? Это своего рода последний жест благодарности от самых целеустремленных, ловких и настойчивых. Чтобы они не смогли уйти, не оставив лучших потомков из лучших... Иначе говоря, плата за здешнее гостеприимство и никто не имеет права её не уплатить...
   Тут рассказчика стал о чём-то второстепенном спрашивать бездействующий Яша Праймер, и тот стал с готовностью отвечать. Хотя оба при этом продолжали с благоговением следить за прикосновениями рук и щупалец с опускающимися белыми вуалями.
   А диалог древом, если можно было его так назвать, продолжался более чем интенсивно. Предположение оправдалось, и все Тэйги оказались как-то связаны друг с другом. Новость о некоем летающем иномирце, который вначале сумел заговорить, выйти на контакт, а потом и упросил дать ему росточек, уже прошелестела по миру местной флоры и за новыми советами идти в самую первую пещеру охотниц не было смысла.
   Как стопроцентно обезопасить росток и возможно ли его пронести через реки отшибающие память, чудо-древо не ведало. Оно обще впервые слышало про эти реки. Но вот несколько полезных советов по сбережению собственного потомства дало. Причём таких советов, которые наверняка бы и семидесятидвухлетнему Азанделю пригодились бы, умей он установить контакт с деревом омовений.
   То есть вскоре уже Торговец и Прусвет отошли чуть в сторону, и должным образом окружили силовыми полями и коконами герметической защиты имеющиеся у них каштаны, росток и некоторые иные местные фрукты, о которых никто не помнил на поверхности.
   К финалу этого действа, уж и все остальные соратники Азанделя собрались, водрузив свой небольшой багаж на спины, вооружившись, и держа на руках детей. Они несколькими маленькими группками стояли ближе к выходу из пещеры.
   - Мы готовы! - заявил их идейный лидер. Но тут же настороженно затих, под внимательным, буравящим его взглядом графа.
   Как оказалось, тот ещё не всё и не до конца выяснил, оставив наиболее важный для себя вопрос напоследок:
   - От того, как ты сейчас ответишь, будет зависеть наше дальнейшее сотрудничество и взаимопомощь, - начал Дмитрий с максимальной серьёзностью. - Скажи мне, почему ты не любишь, а скорее всего и ненавидишь Высшего Протектора?
   Карольд ни мгновения не колебался с ответом:
   - Да потому что именно эта сволочь виновата в том, что вокруг нас творится!
   И замолк с разгоревшимися глазами, будто в одном предложении умещалась вся правда, весь гнев и вся глубина содеянных преступлений. Естественно, что иномирец не понял всей глубины:
   - Согласен, Крафа ещё та пиявка, но если так разобраться, то данные пещеры, а то и лабиринт - это не совсем уж плохо. Пусть и рыцарей здесь гибнет огромное количество, но зато они самые агрессивные и воинственны. И благодаря такому жестокому обрезанию на всей остальной территории Янтарного царит мир и не проливается кровь.
   Прежде чем ответить, опытный, приживший здесь двадцать четыре года целитель, тяжко вздохнул:
   - Не хотел говорить, но придётся... Тем более что понял: вы Крафу тоже сильно недолюбливаете..., раз столько оружия для встречи с ним прихватили... Но если бы этот гад только рыцарей уничтожал, я бы и слова не сказал. Они сами глупы и рискуют сознательно. Но тут дела намного хуже и страшней, и если хотите я готов вас отвести в пещеру, где у меня собраны и написаны на стенах все мои статистические выкладки, которые я скрупулёзно вёл все годы. И гласят они о жутком преступлении против нашего мира. И даже простой подсчёт, который может провести каждый желающий, покажет один и тот же результат: женщины здесь рожают втрое больше детей, чем выносят на поверхность в виде "подарков" Герои. И только за это Крафу следует судить, а потом и приговорить к самой жестокой смертной казни!
   От такого сурового обвинения, вокруг царила вначале полная тишина. Тяжёлое молчание говорило само за себя. Во лжи ветерана никто и обвинить не посмел, да и его аура пылала жаждой мщения, взыванием к справедливости и цветом искреннего негодования.
   Первым отозвался Прусвет, в присущей ему манере озлобленного оптимизма:
   - Ну вот, ещё один пункт обвинения, узурпатору миров. Или лишний гвоздь в крышку его гроба! Давайте уже двигаться навстречу с ним... Иначе говоря, быстрей за него возьмёмся, меньше он натворит.
   - Пошли! - согласился с ним Дмитрий и первым двинулся в нужном направлении.
   Одновременно с ним начали движение и все остальные, в том числе и семейные группы сподвижников Азанделя. Кажется в этой пещере собрались или проживали одни сторонники "семейного ухода", ибо некоторые амазонки тронулись как бы в рядах провожающих, прихватив с собой парочку обозначенных их личным даром мужчин.
   В данный день, когда последние часа два основной поток амазонок двигался в сторону каштановых рощ, непонятное и кучное движение в противоположную сторону выглядело явно не от мира сего. Но зато велись интенсивные разговоры, а уходящие уже откровенно делились с остающимися сокровенными мечтами и последними тайнами. Всеобщая благожелательность, и желание помочь разобраться в здешнем мире, просматривались и прослушивались.
   Прошли ещё четыре "детских" пещеры, потом целых пять "смешанных", как их называли, и когда осталось пройти только две последние, идущие в авангарде колонны Якоб и Освит, в определённой точке резко повернули в разные стороны и с той же скоростью двинулись к разным кельям. А к ним наперерез устремилось сразу по две амазонки, напоминающие своими движениями и улыбками вожделения хищных коршунов, готовых порвать свою жертву.
   Провожающие дамы резко остановились, а потом ещё и для верности взяли за руки своих кавалеров. Некоторые развернулись, и пошли назад. А тоже остановившийся Карольд, со вздохом проговорил:
   - "Последнее право"..., - и напомнил: - Я тебе рассказывал...
   - Что за чушь?! - раздражённо воскликнул Светозаров, жестом подзывая к себе Прусвета: - Дружище, ну ка подхвати Освита и неси его к самой речке Мерзавке. Потом прилетишь за Якобом! А я и сам себя охраню...
   И с шумным хмыканьем, показывая всё своё презрение, двинулся вперёд. Тем более что идущие тоже впереди семьи соратников Азанделя, двигались без остановки, огибая со сторон десяток стоящих по центру певуний. Те их не трогали, и даже не смотрели на Прусвета, который снижался к Освиту, а выпуклыми глазами пялились только на одного, на графа Дина.
   - Да ничего страшного не случится с вами, - бормотал рядом идущий Карольд. - Час пылкой любви и вы спокойно нас нагоните... Они ведь всё равно не пропустят... Силы здесь невероятные концентрируются...
   Но Дмитрий продолжал внутренне посмеиваться над фразами целителя, даже ускорив движение и ожидая, когда разумный кальмар подхватит загипнотизированного рыцаря. А тот вдруг словно на невидимую стену наткнулся, замер на месте, а потом рухнул на землю. Но тут же взлетел в воздух, и несколько ошарашено стал метаться вокруг Освита и присоединившихся к нему двух девиц.
   "Ага! Некий кокон они вокруг него воздвигли! - догадался Торговец и бросился на помощь: - Надо выручать!.."
   И через два шага сам превратился в робота. Ноги перешли на шаг, а голова повернула всё тело в заданном направлении: к одной из келий. А к нему уже бегом мчались две амазонки, в первой из которых Дин с изумлением опознал Тиэль. Одеждами девушка не отличалась от остальных обитательниц пещеры, но вот торжествующее выражение на лице кричало громче любого вопля: "Я победила! Он мой!"
   Краем сознания Светозаров успел подумать:
   "Леший их забери с местными приколами! Лишь бы Прусвет успел меня выдернуть до того, как эти озабоченные ко мне притронутся!.." - тот вроде заметил новую опасность, мчался серой тенью и успевал... Успевал?!..
   Только оказалось, что кокон вокруг пленника, сквозь который разумный кальмар не мог и щупальце просунуть, уже образовался. И внутрь себя двух женщин пропустил без всякого видимого сопротивления. Они подхватили безвольные ладони своего избранника и потянули за собой.
   Коллапс первой растерянности прошёл. Появилась злость, переходящая в ярость. Все силы и умения были максимально задействованы, для попытки вырваться из ментального плена. Но! И все они оказались бессильны. Почти...! Ибо имелась возможность, все разрушающим взрывом вокруг себя как освободиться, так и наказать одновременно всех женщин.
   Но начав подсчитывать нужную для прорыва силу взрыва, Дмитрий опять впал в ступор: она требовалась настолько огромной, что погибнет как минимум половина обитателей пещеры. Если вся пещера не завалится! Подобное наказание показалось явно излишним, но ничего иного в голову не приходило. А девицы тем временем раздевали его так лихо и быстро, словно занимались подобным уже не первое десятилетие. И никакие хитроумные застёжки, магнитные липучки и прижимные крючочки высокотехнических цивилизаций были им в этом не помеха.
   Ещё пара мгновений, и вот уже иномирец лежит на кровати, на спине. А в голове бьётся только одна мысль:
   "Как же они смогут от меня добиться желаемого, если я ни на что подобное не способен?!"
   Ошибка было осознанна быстро: сразу после того, как Тиэль оседлала пленника сверху. Тело предало своего хозяина и оказалось способно на всё. И притом, как оказалось позже, способно не раз и не два, а все полноценных четыре раза.
   "Магия иной вселенной..., - скорбно размышлял над своим моральным падением Торговец. - Она мне оказалась не по зубам..."
  
  
   Глава тридцать вторая
   КИНОШНЫЙ ФИНАЛ
  
   Действо и в самом деле продолжалось около часа. После чего незнакомая Амазонка просто откинулась в сторону, пытаясь отдышаться от полученного удовольствия, а вот Тиэль, не просто заговорила, но и стала интенсивно помогать одеваться:
   - Ты меня прости, но иначе я тебе могла потерять навсегда. А так у меня хоть что-то останется...
   У Дмитрия язык не повернулся, разочаровать наивную и глупую девушку. Мало того, что он успел обезопасить себя от возможного отцовства, так ведь ещё и мог запугать намечающимися в её жизни ужасами. Ведь она остаётся здесь, и волей неволей окажется в кровати ещё не с одним рыцарем. Но разве может быть виновата женщина, которая воспитывалась по совсем иными критериям и понятиями матриархального общества? Она и так окажется наказана и разочарована. Поэтому только и проговорил:
   - Со временем ты поймёшь, насколько была неправа. И будь очень осторожна, жизнь в этих пещерах - это далеко не рай и никакая не сказка.
   Выйдя из кельи, и на ходу поправляя прикрытое плащом оружие, он сразу увидел зависшего невдалеке Прусвета, а ближе к выходу, пошатывающихся, но свободных от "обязательной программы" Освита и Якоба.
   - Ну вот, и с тобой всё в порядке! - воскликнул друг с наигранным оптимизмом. - Я конечно мог их убить, но грохоту бы было-о-о!.. Или всё-таки стоило устроить большой Бум?
   - Да ладно уж... Лишнюю кровь ради нарушения местных традиций, проливать не стоит... Да и самого главного они от нас с рыцарей не добились..., детей у нас здесь не останется...
   - Ну вот и отлично! Сам догонишь? А я поспешу к реке?
   - Давай, давай! - поощрил его Дин. - Твоя помощь именно там сейчас нужней.
   Глядя умчавшемуся Прусвету вслед, он заставил себя резко ускорить шаг, нагоняя рыцарей и пытаясь разгоняемой кровью смыть из сознания укоры совести и прочие неприятные осадки от событий последнего часа. Умом он понимал, что иначе поступить не мог и, по сути ничего страшного не произошло, но вот сердечко побаливало. И даже желание быстро прикоснуться к зову крови и посмотреть, как там поживает Александра, моментально испарилось при одной мысли: "Вдруг и она мня совсем недавно могла ощущать?! Да уж! Неприятно-с!"
   До Мерзавки дошли быстро, и там уже их ожидало только двое мужчин и две мамаши с детьми. Зная, что делать и как, Светозаров просто на короткое время тщательно герметизировал свои сапоги и своих побратимов по лабиринту. Затем подумал и тоже самое сделал двум, пока ещё незнакомым рыцарям. Так они смогли передвигаться гораздо быстрей, чем на ходулях. Да и уверенней оказалось придерживаться нужной дистанции.
   За преодолением первой реки, последовала переправа через Мутную, а там, без особого труда, используя уникальные силы и умения Торговца Светозарова и Пронзающего Камни, да пользуясь некоторыми наработками целителя Азанделя - преодолели и Проклятый тоннель. Ни одна из женщин не пострадала, ни один ребёнок даже не заплакал.
   А вот уже непосредственно на краю огромного ущелья, пришлось сделать остановку, чтобы осмотреться и обдумать дальнейшие действия.
   Изначально группа "ухода" планировала для себя такую систему: что женщины, что мужчины одновременно касаются руками поверхности Клоца, потом хватают появляющиеся из скалы Обручи, надевают все одновременно, и встав в единое кольцо, держась друг за друга, переносятся иное место. И плевать, что даже не в рыцарскую вольницу, лишь подальше отсюда, подальше от этого страшного места, где похищают самых сильных, перспективных, талантливых и здоровых детей.
   Но пока иномирцы осматривали паутину забвения с зависшими в них, забальзамированными временем и магией телами, оживлённый разговор продолжался и велось обсуждение самых немыслимых предложений и гипотез.
   Одну такую гипотезу, выдвинул Яша Праймер, после того как ветеран подземелий рассказал о лично увиденных случаях ухода:
   - Вот интересно: был ли хоть раз такой случай, чтобы Герой, получивший Обруч, не надел его, а вернулся в Пещеры? И уже оттуда попробовал бы унестись в наружный мир?
   Карольд даже рассмеялся вначале:
   - До такой глупости, даже я не додумался ни разу. Да и все остальные, как только хватали Обруч, немедленно стремились возложить его на голову. Наверное тут инстинкт... Да и памяти про детей, про любимых уже ни у кого не было, все рвались в мир, к славе и богатству.
   - И что, никто не попытался его даже рассмотреть хоть немного, прежде чем на голову напялить?
   - Ну..., почему же, рассматривали. Последний рыцарь, которого я провожал, даже мне позволил хорошенько подарок рассмотреть, не выпуская из рук.
   - Ага! Значит перенос осуществляет всё-таки не Клоц а именно Обруч! - пришёл к выводам Торговец Праймер и стал пояснять свою основную мысль: - Я это к чему говорю. Хочется помочь Дину и Прусвету справиться с узурпатором. Всё-таки наказывать за подобные злодеяния необходимо, и я буду рад помочь в пленении такого чудовища как Крафа. По крайней мере, я хоть постараюсь создать видимость более многочисленной поддержки для наших гостей. А потом отступлю к пещерам, если станет слишком жарко. А то и сразу надену Обруч в случае крайней опасности.
   Это решение вызвало невероятно сильный отклик в отряде сторонников целителя Азанделя. Они с четверть часа весьма интенсивно спорили между собой, убеждали друг друга и даже ругались. Но общее решение, как это ни странно, оказалось единодушным:
   - Мы тоже останемся! - заявил от имени всех Карольд. И предвидя готовые раздаться возражения, воскликнул: - И здесь право решающего голоса принадлежит нашим любимым женщинам! Они настаиваю на нашем участии во встрече с Крафой. Мем более догадались, что можно не спешить и брать Обручи в руки постепенно, по очереди, а вот надеть на голову - одновременно.
   Лежащий на краю ущелья Светозаров, не меняя позы тщательного наблюдения за телами внизу, с досадой воскликнул:
   - Очередной нонсенс! Детей пожалейте! Они ведь могут пострадать в первую очередь!
   - И это мы уже продумали! - подала голос любимая местного ветерана. - Трое из нас, возьмут детей на руки и в наспинные платки-повязки и встанут сразу за первым поворотом. Если события примут скверный характер, они надевают свои Обручи и покидают это опасное место. Мы чувствуем уверенность, что они в такой ситуации спасутся обязательно.
   - Экие вы все уверенные! - хмыкал с ворчанием Дмитрий, начиная вялую ругань с женщинами и заранее предвидя, что его слушать не станут. А так он в основном общался с Прусветом, который пользуясь своей мобильностью в пространстве, передвигался к Паутине Забвения почти вплотную. Ну и выводы основные делал именно разумный кальмар:
   - Не сомневаюсь, есть нечто общее между всеми этими тремя видами существ: хищными белярками, очистительными Тэйгами и вот этой блокирующей, умерщвляющей живую плоть паутиной.
   - Кто бы сомневался, - ворчал Дмитрий. - Если весь этот массив, явился сюда из иной вселенной. Значит тут и флора с фауной плотно связаны между собой одной цепочкой. Разве что не знают друг о дружке...
   - Вот, вот! Знать бы ещё, кто это всё устроил?
   - Да уж точно не Крафа, такое и ему не под силу. А вот воспользовался, кое-что тут подправив и усовершенствовав - точно он. Больше некому. Но что ты скажешь о телах? Тех, что внизу?
   Прусвет опять передвинулся, выбирая более удобный угол зрения, помолчал, и заговорил только убедившись в своей правоте:
   - Нет, таких существ я точно никогда не видел. Даже не слышал о подобных. Но чтобы понять, кто они и что собой представляют, надо бы достать хоть одно тело. А сделать это без специальных механизмов - невозможно. Самому же прикоснуться к паутине - страшно. Интуиция так и вопит, заставляя вести себя как мышка возле кошки, которая спит с приоткрытым глазом.
   - Так что будем делать?
   - Будем готовиться к встрече с твоим незабвенным союзником. Вначале обручи. Женщины первыми, я последний! Потом начнём сооружать ловушку. Приступаем!
   Последние фразы Живой Ужас сказал громко, для всех. И народ, уже согласно предварительной договорённости стали экипироваться первым подарком. Первая амазонка, с очаровательной малышкой на руках, тёрла край священного колокола с трепетом и страхом. Она боялась больше всех, вот её и заставили проверить теорию на практике.
   Всё оказалось предсказуемо. Прикосновения сработали, некое иномирское устройство считало точные параметры тела "просительницы" и вот уже в приоткрывшееся каменной щели поблескивает дивное украшение.
   Дальше просители пошли сплошным потоком, и никто из них не остался без награды. Два робких предложения мужчин дать и деткам коснуться Клоца, отвергли как ошибочные, причём отвергли сами матери, руководствуясь только им доступным материнским инстинктом.
   Напоследок очередь дошла до Прусвета:
   - Если меня не наградят, то я им так позвоню!.. - пригрозил он, касаясь щупальцем краешка колокола и слегка его потирая. - Мало не покажется...
   На этот раз открылась щель в другом месте и гораздо большая. Да и обруч оказался вполне по размеру лысой головы, которая была раза в полтора больше, чем у самого головастого мужчины.
   - Ну вот, - с вздохом успокоения констатировал граф Дин. - И тебя не обошли вниманием. Но другое окошко выдачи подтверждает твою гипотезу, что здесь раньше кто только не путешествовал. Не удивлюсь, если и великаны баюнги здесь шастали.
   - Да эти - пусть. Главное, чтобы плагри сюда дорогу не нашли.
   Упоминание о страшных монстрах, угрожающих Янтарному, всем изрядно и резко подпортило настроение. И Крафу надо пленять, и самим спасаться, и мир как-то выводить из-под угрозы уничтожения. И теперь, когда путь быстрого исчезновения отсюда определился окончательно, стали выбирать наиболее приемлемых способ, каким следовало встретить Гегемона.
   Но этим занималось большинство, нисколько не мешая Дмитрию и Прусвету колдовать над приготовленными кристаллами-накопителями.
   Предложений была куча, хотя выдвигали их как раз больше дилетанты и ничего не умеющие рыцари, но пока Светозаров собрался на них рыкнуть и призвать к тишине, произошло непредвиденное: за спинами всего отряда неожиданно оказался некий мужчина. Без оружия, в обрывках старой одежды, в которой рыцарские одеяния различались с огромным трудом, он расширенными глазами смотрел на странное столпотворение и никак не мог понять, откуда здесь взялось столько народа! Да ещё и с детьми!
   Наконец он прочистил горло кашлем, и сказал достаточно громко:
   - А что, разве детей прямо возле колокола раздают?
   Все застали на полуслове, резко разворачиваясь к незнакомцу. И у того резко заблестели глаза от сияния у каждого из компании Обруча.
   Освит рассмотрел мужчину и узнал его быстрее своих побратимов:
   - Да это же тот самый рыцарь, которого поймали вместе с нами около рощи! И как только сумел преодолеть все пещеры так быстро? Разве такое бывает?
   - Хм! - отозвался на это Прусвет. - Значит и такие вот чудеса здесь случаются. Вот что значит яростная и непоколебимая целеустремлённость.
   А Карольд ответил на вопрос Освита:
   - Редчайший случай, но вполне возможный. Парень сразу объявил себя добровольным кавалером, поимел одну девицу, да сбежал от неё. А пещера доподлинно не остановила его по какой-то ошибке. На выходе его обман раскрыли певуньи, но все равно даже они не смогли его удержать больше часа...
   А незнакомец, всё-таки оказался слишком уж маниакально настроен на достижение высшей цели. Поэтому наверняка Обручи в руках у такого количества людей, окончательно затмили и помутили его рассудок. Он решил, что Обруча ему не дадут, его слава уже украдена и поделена и его могут вообще не подпустить к Клоцу. Поэтому просительно вытянув руку вперёд, двинулся на людей мелкими шажками:
   - А мне? Неужели мне подарка не достанется? Даже ребёнка не дадут?
   При этих словах женщины непроизвольно подались назад и в стороны, открывая дорогу. И явно помешанный рыцарь бросился к колоколу с криком:
   - Это моё право, поднять тревогу! - и в последнем прыжке взлетел в воздух, с занесёнными вверх кулаками.
   Щёлкнули щупальца Прусвета, грубо останавливая летящее тело встречным ударом. Получившее удар в грудь, тело резко дёрнулось назад, оттянув за собой кулаки, так и не коснувшиеся колокола. Казалось бы угроза устранена, да вот только ноги рыцаря оказались слишком измождённые и худые. Один из разболтанных, разношенных сапог соскочил с ноги, и смачно впечатался тяжеленными подошвой и каблуком в колокол.
   По всем ущелью пополз глубокий, величественный звон.
   А на одной из стен, замерцал огромный, три на четыре метра экран. И не успел Дмитрий Светозаров сообразить, какую команду давать собравшимся здесь единомышленникам и добровольным помощникам, как на экране возникло хорошо ему знакомое лицо Трибуна Решающего. Тот радостно хохотнул, и восторженным голосом воскликнул:
   - Ай, как здорово! Ай, как хорошо, что позвонили! И какая компания! Сколько прекрасных дам и милых деток! О-о! Я думаю вам всем очень понравится погостить в моём мире! Спасибо, Дин, союзник ты мой дорогой, что ты привёл ко мне такую милую компанию!
   В этот момент женщины и рыцари стали поспешно водружать Обручи на голову, намереваясь оказаться как можно дальше от этого ставшего опасным места. Да только и через пять секунд никто из них не исчез, и был вынужден слушать гомерический издевательский смех:
   - Наивные! Если уж меня позвали, то сбежать от меня не удастся! Я давно подобное предвидел и принял нужные меры. А то были тут такие умники, возложат Обруч на свою глупую башку, а потом тарабанят со всей дури по Клоцу. А оно мне надо, на ложный вызов откликаться? Или может вас и в самом деле в наказание сбросить в паутину Забвения?
   Граф Дин заговорил самым спокойным, уравновешенным голосом, словно ничего и не произошло:
   - А звонили мы тебе недаром, подлая пиявка! Ибо на Янтарный пришла беда, вновь появились плагри. Пока только двое, и нам с другом их удалось уничтожить, но скоро следом появятся иные мстители. Так что будь добр, защищай людей, которые тебя называют Высшим Протектором.
   Крафа сразу посерьёзнел и нахмурился:
   - Весомая заявка на помилование, весомая!.. Но в любом случае от пребывания у меня в гостях вы не отвертитесь. А посему: "Добро пожаловать, друзья!"
   И вместо светящегося ущелья, вокруг попавшей в переплёт компании, воцарилась полная мгла. А Светозаров, хоть и пытающийся задействовать все свои магические силы и умения Торговца для спасения, только и успел подумать:
   "Слишком странный перенос! Или это иной тип телепортации?.."
   Горечь неудачи он старался не вдыхать в затуманенное сознание. Новый, внеочередной поворот судьбы опять проходил не по его воле.
  
  
   ЭПИЛОГ
  
   Второй раз за короткое время, Небесный владыка всех плагри посещал усадьбу великого путешественника Сильестра Чари. К большому сожалению, уже давно покойного путешественника. Но сейчас усадьбы имела совершенно иной вид. Ещё не совсем восстановленная, местами без внешней отделки и с полу возведёнными хозяйственными пристройками. Но главное здание, красовалось своей окончательной массой и полыхало силовыми линиями защиты.
   Ни о какой гари, обломках мебели, кусках мяса, трупах или осколках стекла, не могло быть и речи, о давней бойне уже ничто не напоминало. И всё-таки владыка заявился сюда именно для осмотра трупов. Только недавно ему сообщили, что автоматические возвращатели телепорта сработали и вернули в лабораторию оба тела отважных разведчиков со всем их вооружением. А такого уже давно не было в истории цивилизации плагри. Ладно там одиночка, пусть и великий путешественник погиб. Но чтобы сразу два отменных воина? Да вооружённых по самому боевому максимуму? Такое в голове не укладывалось
   Вот потому Небесный и был жутко расстроен, когда входил в расположенные в подвалах лаборатории. А когда рассмотрел раскуроченные тела разведчиков, вообще потерял обычную для него невозмутимость:
   - Ну и кто такое допустил?! - начал он с крика. - Кто виноват?!
   - Долгих лет, и кроткой пищи, о Небесный! - раздалось вначале традиционное приветствие. А потом, нисколько не стушевавшийся купурт, доложил: - Разбираемся, ваше величество. По крайней мере, причину смерти мы уже установили.
   - Только не скажи мне, что они умерли от насморка! - предупредил владыка, и командир всего личного состава усадьбы ответил на полном серьёзе:
   - Не скажу! - видимо у него отсутствовало чувство юмора, или как у всех военных было слишком специфическим. - Насморк тут не причём. Умерли они от внутренних разрывов, которые спровоцировали нежданно выросшие там камни. Так получается по результатам вскрытия и по найденным мельчайшим частичкам этих камней.
   Небесный, и сам внимательно присматриваясь к раскрытым внутренностям, промямлил с некоторым испугом:
   - Что, вот так вдруг взяли и сами выросли? Как только наши разведчики появились там?
   - Да нет, не сразу выросли. Наши воины успели долго там побыть. А судя по использованным ракетам и практически разряженным накопителям энергии, им удалось перед смертью знатно повоевать. То есть длительный и интенсивный бой состоялся.
   - Ну хоть что-то утешительное...
   - Так точно, ваше величество. Это нас тоже порадовало. Раз их уничтожили не сразу, то они погибли лишь по вине своей неподготовленности и малого количества. Большой отряд, да ещё и при поддержке горстов, раскатает любые вооружённые силы в пух и прах. Пусть даже они на голову выше нас в техническом совершенстве.
   Владыка скептически хмыкнул и вновь мотнул головой в сторону трупов:
   - Так чем это их?
   - Разберёмся. И обязательно примем меры. Экранируем. Добавим лишний, а то и два кокона защиты. Врастим в тела зонды-ловушки. Усилим стимуляторами обмен веществ. И к моменту создания платформы для горстов, отряд будет модернизирован до неузнаваемости. Они станут настолько непобедимыми, что придётся их специально настраивать морально на жёсткую битву.
   - И когда будут готовы платформы для моих любимцев?
   Хрюкнувшие за спиной у Небесного горы колючей плоти, затаили с интересом своё шумное дыхание. Им страшно и очень давно хотелось побывать в иных мирах.
   - Через двое суток, о, Небесный! Максимум через трое! - чётко доложил купурт. - И я собираюсь лично возглавить отряд возмездия.
   - Не возражаю, - буркнул владыка всех плагри, поспешно выбираясь из подвальных помещений с телепортом. А когда оказался под открытым небом, то распорядился в сторону своего первого советника: - И приведите в состояние наивысшей боевой готовности всю армию. Это мой приказ!
   - Слушаюсь, о, Небесный! - склонил голову советник, но тут же позволил себе задать вопрос, не скрывая своего изумления: - Но для чего, ваше величество?
   Владыка скривил свою морду в жутком сомнении:
   - Ну мало ли что... Да и не нравится мне эта странная гибель сразу двоих лучших разведчиков.
   - Но ведь целый отряд наших воинов завоёвывал миры! А уж ели они отправятся вместе с горстами!..
   - Неважно, что было когда-то! - нравоучительно оборвал его высший правитель цивилизации. - Важно, чтобы мы сейчас не проморгали даже самую минимальную опасность. Так что лучше перестраховаться, чем... быть до смерти накормленными какими-то булыжниками.
   И он рассерженной иноходью, набирая скорость и гремя копытами по булыжной мостовой, двинулся в сторону городского телепорта. А из его пасти неслось плохо разборчивое бормотание:
   - Цивилизация плагри всегда готова к любой войне.
  

КОНЕЦ ВОСЬМОЙ КНИГИ

  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 5.98*22  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Пылаев "Видящий-5"(ЛитРПГ) Ю.Ларосса "Тихий ветер"(Антиутопия) А.Григорьев "Биомусор 2"(Боевая фантастика) М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) Ю.Васильева "По ту сторону Стикса"(Антиутопия) М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia)) К.Федоров "Имперское наследство. Сержант Десанта."(Боевая фантастика) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) Б.Ту "10.000 реинкарнаций спустя"(Уся (Wuxia))
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"