Иванович Юрий: другие произведения.

Сентеги и Невменяемый (Невменяемый колдун-9)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 5.43*14  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Древние мифы о сентегах - оказались правдой. Эти птицеподобные существа не исчезли из мира Тройной Радуги, они благополучно выжили и основали свою империю в центре Южного континента. И Кремону Невменяемому повезло в эту империю прорваться. Вся беда в том, что рядом с этим уникальным видом разумных никто кроме людей не выжил, да и те обок с лучшими врачами, оказались в совершенно неожиданном положении. А вот сами сентеги в своём большинстве давно перестали проповедовать высшие идеалы этики целителей


   аннотация: Древние мифы о сентегах - оказались правдой. Эти птицеподобные существа не исчезли из мира Тройной Радуги, они благополучно выжили и основали свою империю в центре Южного континента. И Кремону Невменяемому повезло в эту империю прорваться. Вся беда в том, что рядом с этим уникальным видом разумных никто кроме людей не выжил, да и те обок с лучшими врачами, оказались в совершенно неожиданном положении. А вот сами сентеги в своём большинстве давно перестали проповедовать высшие идеалы этики целителей.

НЕВМЕНЯЕМЫЙ КОЛДУН

книга девятая

КОВАРНЫЕ СЕНТЕГИ

(или: НЕВМЕНЯЕМЫЙ У СЕНТЕГОВ)

Глава первая

ВАТАГА ИСКАТЕЛЕЙ

   Оба погонщика, направляющие табун похасов на внушительное подворье, никак не выглядели простыми пастухами. Скорей вооружёнными до зубов наёмниками, головорезами, убийцами, импозантными наставниками боевых искусств..., да кем угодно, но только не людьми, обслуживающими верховых животных. Только одних арбалетов, притороченных возле сёдел, у каждого имелось по три штуки. Впечатляли не только разнообразные и многочисленные средства атаки, но и защитная амуниция. На полностью закрытых латами рыцарей они не походили, но создавалось впечатление, что даже пятки у них в сапогах не портянками прикрыты, а непробиваемыми носками из кольчуги. Фактически если бы осёдланные похасы не были бы такими сильными и выносливыми, вряд ли бы они смогли таскать на себе такую массу железа. Кони уж точно не смогли бы.
   Когда все пригнанные похасы оказались на подворье, а ворота стали запираться тяжеленным брусом, одно их окон дома открылось и оттуда выглянула широкоплечая женщина. Мужеподобное лицо её было искривлено в гримасе недовольства:
   - Зря вы сюда на ночёвку припёрлись...
   Один из погонщиков, так и не спешившийся, нахмурился:
   - Что за проблемы?
   - Весь день вокруг подворья разные типы крутились. Какой-то дедок, замаскированный под нищего попрошайку, даже в ворота два раза стучался. Уже подумала, наглости наберётся, да через забор перелезать начнёт. Но видно учуял смертишку свою от болта арбалетного, не рискнул... Ну и в данный момент в посёлке этих типов штук шесть точно притаилось. Мы за ними весь день из чердачных окон наблюдаем.
   - Шакалы! - презрительно бросил второй импозантный вояка, закончив запирать ворота. Затем подхватил узду своего похаса и повёл животное к навесу. - Но мы и с десятком таких крыс справимся. Ты лучше скажи, чем нас на ужин порадуешь?
   - Голодными не останетесь. Но прежде чем в дом входить, выпустите не подворье шейтаров. В любом случае спокойней будет.
   В Южных княжествах, злобными шейтарами, пользовались больше чем во всём остальном мире Тройной Радуги. Эту прыгающую помесь лягушки с крокодилом, не просто разводили, но и вели постоянную селекцию, улучшали породы, выводили новые типы с разной окраской и с разными по величине и загибом клыками. По сути дела, хорошо прикрытые кольчугами воины, да ещё умело владеющие оружием, легко справлялись с шейтаром, а то и с двумя, но если животное распластывалось на земле и прыгало только в самом удобном, выверенном случае, то и закованному в сталь рыцарю злющие животные могли свернуть голову или нанести тяжёлое ранение. Так что при защите большой усадьбы, да ещё в ночное время вполне хватало три, четыре шейтара.
   На данном подворье имелось сразу пять этих агрессивных созданий, хрипящих со злостью даже на своих хозяев. А уж прибывшие погонщики, хозяевами не были, хотя чувствовали себя как дома. Заперли похасов прочными загородками под навесами, задали им корма, перенесли всё своё вооружение в некое подобие сеней дома и только тогда, оставаясь на ограждённой, высокой веранде, подняли дверки клеток, которые располагались под полом, на уровне земли. И пять тварей прыжками принялись носиться по двору, высматривая, чем бы подзакусить. На ночь их не кормили, повышая злобу и агрессивность, а утром этим пользовались, подкидывая корм прямо сквозь дырки в полу веранды и таким образом заманивая зверей обратно в клетки.
   Глядя на них, мужчины переговаривались по поводу последних новостей:
   - Не нравится мне это повышенное внимание. Утром за нами следить пытались в том посёлке, теперь вот заранее к этому дому присматриваются.
   - Вполне естественно! - хмыкал его более бесшабашный напарник, считавшийся в данных местах заслуженным ветераном воинского и поискового дела. - У нас здесь всегда так: если табун свободный на выпасе появился, значит либо украден, либо всадники где-то в катакомбах роются. Значит, шанс нахождения добычи сразу увеличивается. Вот шакалы сразу и просыпаются от спячки, да всеми силами присматриваются к чужим трофеям.
   - Только присматриваются?
   - Чего уж там, порой могут и на похасов позариться. Но для них больший смысл нападать, когда хоть что-то ценное на горизонте появится. Не раньше.
   Сомневающийся новичок помолчал, но от следующего вопроса не удержался:
   - А если наши отыщут нечто очень и очень ценное?
   - Ха-ха! Не переживай! Старшина Яцура не первый год ватагу водит, потому знает, что и как показывать надо в любом отдельном случае. И глаза отведёт печальным возвращением, и трофеи перепрячет в надёжное место сразу после нахождения. Прибыль не пропадёт, шакалам не достанется. Недаром у нас у каждого свои крупные поместья, и по нескольку таких вот домов в прибарьерных посёлках. Правильная организация дела - залог успеха.
   - Меня это радует, значит, недаром к вам в ватагу пристал. Но всё-таки, повезёт нам в этот раз или нет? Уж больно Яцура вчера нервничал, мне показалось по его ауре, что он ликовал от счастья.
   Этот воин принадлежал к той редкостной категории разумных, которые имеют магические Признаки, но так Эль-Митоланами и не становятся. Вот его дополнительными талантами и были умения рассмотреть ауру и отлично видеть в полной темноте. Потому и привлёк его в ватагу тот самый, обсуждаемый в данное время старшина.
   - Да он всегда так ликует. Хотя сам факт нахождения гниющих останков сброшенной кожи, уже о многом говорит. Если дальше и в самом деле уснувший сталпень отыщется, есть масса шансов по нему и к сокровищам, или к складу артефактов добраться.
   Опытный воин, оказавшийся новичком в этих краях, позволил себе помечтать:
   - Сталпень..., это уникальный случай...А вдруг отыщется проход на ТУ сторону?
   Выходец из местных преспокойно убрал ногу из щелей ограждения, за которую подпрыгнувший шейтар пытался ухватиться своей зубастой пастью и недовольно скривился:
   - Полная ерунда! На ТУ сторону дороги нет. А кто пытался её отыскать и забредал слишком далеко, уже никогда не возвращался. Ты только вдумайся в это слово: никогда. За тысячи лет ни одного вернувшегося разумного создания. И все их косточки либо белеют в дальних отрогах за барьером, либо давно сгнили в сырых катакомбах. Недаром у нас есть простое правило: "Увидел чьи-то кости, немедленно разворачивайся и беги оттуда. Иначе - тоже погибнешь". Кто это правило выполняет: и богат, и счастлив, и, что самое главное - живёт до глубокой старости.
   - А как же легенды и байки?
   - Они для наивных простофиль, чтобы фальшивые карты охотней покупали, - ветеран из местных, коротко хохотнул, глянул напоследок в сторону садящегося Занваля, и заторопился: - Давай хоть быстрей поужинаем и смены ночного дежурства распределим. Выспаться мечтаю...
   В сравнительно тесной столовой, мужеподобная женщина уже закончила накрывать стол довольно нехитрыми крестьянскими блюдами, и как только гости стали рассаживаться, подхватила с комода компактный арбалет и подалась к внутренней лестнице на чердак со словами:
   - Пойду, сменю племянницу, пусть тоже поужинает...
   Её шаги и голос смолкли в отдалении, тогда как мужчины уже довольно поспешно старались оприходовать горячее блюдо с мясом и внушительную миску салата. Но и во время приёма пищи сказывался их опыт и звериная настороженность, они интуитивно прислушивались к каждому постороннему звуку. И сразу замерли, когда с чердака донеслись грубые ругательства. Судя по расслышанным словам, хозяйка дома застала свою племянницу бессовестно спящей на посту. Вроде как и ночь не наступила, но по сути грубейшее нарушение во время накалённой обстановки в округе.
   - Тыльные окна! - бросил местный, и воины, позабыв о еде и подхватив вместо ложек своё оружие, метнулись к той части дома, откуда лучше просматривались примыкающие к подворью огороды. Если уже кто и мог за последние полчаса незаметно подобраться к дому, то только оттуда.
   И такая вот бдительность оказалась более чем уместной. Ругательства на чердаке вдруг сменились более тонким девичьим визгом:
   - Тётя!!! Уби-и-и-или!..
   А оба воина защитника в тот же момент разрядили через окошки первую пару своих арбалетов в несущиеся к дому тени. Ещё четыре выстрела и в общей сумме уже пять нападающих свалились с ног. Ещё двоих повалили шейтары и если сильно не погрызли, то на какое-то время вывели из боя. Три выстрела последовало с чердака: один убитый, второй раненый в ногу. И всё равно теней вломилось в дом не менее полутора десятков. Двое, правда, так и повисли в оконных проёмах, пронзённые короткими копьями. Двое своим трупами заклинили выводящие на задний двор двери. И всё равно силы оставались более чем не равные, несмотря на узость проходов. Схватка смещалась внутрь. Тут уже началась рубка мечами и кинжалами. Ну и хуже всего, что среди нападающих оказался Эль-Митолан. Выпущенные им две синие парализующие молнии изрядно опустошили защитные магические обереги обороняющихся, но своей цели так и не достигли. Гремящая сталью, топочущая и рычащая толпа вкатилась в самую большую прихожую, где в густых сумерках и началась завершающая стадия боя.
   И как это ни странно, шестикратное преимущество не позволило легко пленить укутанных с ног до головы в кольчуги воинов. Да и они дрались с яростным отчаянием, понимая, что в любом случае смерть уже пришла за ними. Раз их хотят взять живыми, то смерть будет длинной и мучительной, но наступит всё равно, как ты не сотрудничай и что ни рассказывай... Так что лучше уж погибнуть во время боя, как можно больше унося за собой врагов "за барьер", как здесь иногда говаривали о смерти. И некий шанс на победу, пусть и призрачный, у обороняющих стал появляться.
   Поэтому когда пало ещё трое, командир нападающих взбесился, отпрыгнул в сторону и скомандовал находящемуся в тылах колдуну:
   - Одного убей!
   Тотчас огненный сгусток буквально выжег лицо местного ветерана, и тот рухнул мёртвым под ноги своего товарища. Но не успели оставшегося в живых защитника взять в кольцо и спеленать заготовленной сетью, как со стороны лестницы щёлкнула арбалетная струна, и командир нападающих тоже рухнул мёртвый, но уже с дыркой во лбу от болта.
   - Там ещё кто-то! - заорали несколько глоток. После чего все стоящие в полукольце нанесли слаженный удар своими копьями и мечами, моментально убивая последнего, укрытого тяжёлой кольчугой защитника.
   Новая синяя молния, и кто-то скатился по лестнице вниз. Но зато сам Эль-Митолан со злостью проскрипел:
   - Я пуст... Не добил, может уйти! Вяжите и допрашивайте сами...
   Сразу двое ринулось к лестнице, рывками вздёргивая пытающееся сопротивляться тело на ноги и пытаясь его рассмотреть.
   - Тварь! Да это же девка!
   - И как её никто раньше возле дома не видел? Неделю не показывалась!
   - Вот это она и подняла тревогу своим визгом!..
   - Сука! Командира убила!.. Ах ты!.. Чего ты тут пряталась, и с кем приехала?
   Полно крови, кишки, мешающие трупы, полумрак, да и остающееся в руках оружие, никак не способствовали действенному допросу. Обоим воинам пришла в голову одна и та же здравая мысль: пока пленницу держит напарник, влепить ей порядочную затрещину, а то и зубы выбить для лучшей разговорчивости. Не бить же её мечом, которым занята вторая рука. Ну они и замахнулись одновременно... А пленница уже к тому времени справилась с коротким приступом парализующей слабости, резко присела, развернулась волчком и бросилась по лестнице обратно на чердак.
   Первым делом ей вслед понеслись страшные ругательства. Вторым, растолкав нерасторопных товарищей с пути, за девушкой ринулся сам колдун. Отсутствие магической мощи, нисколько не лишило его физической силы. Только вот ни опыта, ни сообразительности у этого молодого мага, приданого к отряду, вообще не имелось за плечами. Иначе бы он никогда не поспешил показывать свою удаль перед тем человеком, пусть даже и женщиной, который уже убил как минимум парочку нападающих.
   И отчаянная защитница дома преподнесла очередной сюрприз: не стала забиваться со страхом в дальний угол чердака, а подхватив оставшийся наверху кинжал, мастерски вогнала его бегущему за ней следом колдуну прямо в глазницу. Вниз скатился уже труп, заставив отпрыгнуть в сторону спешащих на помощь соратников.
   Вот тут уже оставшиеся шестеро вояк, должны были бы понять, что сегодня удача явно не на их стороне, следует бежать отсюда как можно быстрей и как можно дальше. Но оракулами они не являлись, а может у них не было никакой возможности к отступлению, пусть даже к позорному. Двое из них, прикрепив к своим копьям зажжённые трего, так и ринулись с ними наперевес, штурмовать последний оплот с последним, самым наглым защитником. Следом двинулась вторая пара подельников. И даже успели засечь момент проскальзывания девичьего тела через чердачное окно на крышу:
   - Она на крыше! Присмотрите со двора!
   Последняя пара нападающих поспешила из дома наружу, чтобы при попытке беглянки спуститься вниз, перехватить её на подворье. Да только дом оказался слишком высок, и девушка не рискнула спрыгнуть в густой сумрак сразу. Вместо того чтобы скатиться на более пологую крышу веранды, куда неудачно кувыркнулся один из её преследователей вместе с магическим светильником, она стала отчаянно карабкаться непосредственно на конёк крыши. За ней, пытаясь ухватить за ноги, а то и ткнуть вторым светящимся трего, спешило трое преследователей. При этом они уже более отчётливо рассмотрели голые ноги в прорехах разорванной юбки и угрозы резко сменили своё внутреннее содержание. То есть смерть, а перед тем и тщательный допрос девушки нисколько не исключались, но теперь кровожадные агрессоры обещали ещё сотворить насилие в особо изощрённых и садистских формах. При этом все участники финального трагического действа, так абстрагировались на своих эмоциях и физических перегрузках, что почти не обращали внимания на пяток боларов, рассевшихся на крыше в разных местах.
   Пользуясь своей лёгкостью и подвижностью, девушка взобралась наверх словно белка, прошла по коньку к самому краю и там, загнанно дыша, прикрылась корпусом одного из разумных растений скорей от безысходности и спонтанно, чем преднамеренно. В руках она сжимала метательный нож, готовясь как можно дороже продать свою жизнь. Это вначале даже ошарашило воина с трего:
   - Эй, ты чего это?.. - но он тут же сообразил о сути нежданной преграды, снял светильник левой рукой с древка, а правой удобно перехватил копьё для броска: - Кыш! Кыш, зеленючка поганая! Не мешайся тут под ногами! А не то...
   Дыхание у него сбилось окончательно от крика, и он сделал вынужденную паузу, со свистом втягивая воздух в лёгкие. Поэтому все легко расслышали, громко, со специфическим скрипом заданный вопрос:
   - А то, что будет?
   В Южные княжества, веяния последних лет тоже достигали. Дикие и отсталые аборигены только притворялись таковыми, а на самом деле и про войны последние знали, и про боевых боларов слыхивали, и про то какой они огромный вклад внесли в победу над Детищем Древних, ведали прекрасно. Но одно дело всё это знать со слов других, а другое вот так, в горячке боя и погони столкнуться с подобным существом, которое тебя совершенно не боится. Тем более что в подсознании чётко сидят вбитые с детства стереотипы: летающие растения хоть и сообразительны, но трусливы, слабы, и в любом случае всегда пасуют перед вооружённым воином.
   Потому нападающий только разозлился:
   - Как что?! На дрова сейчас пущу! - и отвёл руку в замахе для броска копья.
   Но даже не успел его толкнуть вперёд. Казалось бы спокойно лежащие на крыше одной кучкой корни болара приподнялись ещё быстрей. Три корня умело придерживало арбалет, а четвёртый потянул скобу спуска. И незадачливого вояку так и бросило на спину, после попадания болта прямо в сердце. Самое диковинное, что тотчас болар достал невесть откуда второй, заряженный арбалет и без всяких эмоций проскрипел:
   - Остальным приказываю немедленно бросить оружие...
   Но если троица воинов на крыше замерла в каком-то ступоре, то на подворье послышался шум и топот. Потом раздались глухие удары, и во вновь наступившей тишине прокатился голос ещё одного болара:
   - Какие-то непослушные попались, на ночь побегать им вздумалось... Может этих двоих придушить, оставшимся в острастку?
   - Нет, мы и так поздно успели, вон сколько трупов... Командир вот-вот прилетит, начнёт спрашивать, а тут и рассказать некому..., - после чего демонстративно развернул свои телескопические глазки к окаменевшей девушке: - А ты молодец, лихо сражалась! Если бы мы не помешали, могла бы и с остальными справиться.
   Зубная дробь, показалась лучшим ответом на такую похвалу. Кажется, защитница дома была шокирована не столько смертями тёти, опытных ветеранов, или своим мужеством и тяжелейшим боем, как неожиданным вмешательством в этот бой разумных растений. Стоять ей на крутом покрытии было неудобно, и за пленённой троицей нападающих наблюдать в диковинку, потому как тех болары просто бесцеремонно столкнули с крыши, ухватив, правда, в последний момент за пояса и за руки. Ну и что делать дальше, не знала. Только непроизвольно тискала ладошками метательный нож, чуть при этом, не исколовшись и не порезавшись.
   - Тебе помочь спуститься вниз? - неожиданно спросил болар.
   - Мм? Спасибо..., я сама..., - она коснулась руками крыши, чувствуя, как затряслись ноги, и она не ровён час рухнет вниз.
   - Жаль, что мы не можем помочь прибраться в самом доме, наши сферы слишком широки для окон и дверей. Но вскоре прилетят наши друзья, среди них два человека. Уж для них это труда не составит... И хорошо бы рассказать, что здесь произошло.
   Девушка немного помолчала, всё в большей мере ощущая моральное опустошение после всего свершившегося. Потом начала с самобичевания:
   - Это всё из-за меня... После привода табуна, я успокоилась, расслабилась и сразу заснула... Потом начала ругаться тётя, потом она в запале выглянула из окна и тут же рухнула на меня с дыркой в голове...
   - Как тебя зовут?
   - Риона... Риона Чилайс...
   Видя, что спасённая особь вот-вот соскользнёт вниз, болар довольно бесцеремонно продел свои корни у неё под мышками, и легко снёс вниз. Ещё и приговаривал при этом, словно рассуждал сам с собой:
   - И вот чего спрашивается, некоторые существа настолько воинственны и кровожадны? Они посходили с ума? Или им нечего кушать? Абсурд! Неужели для них так важно было уничтожить обитателей этого дома?
   Почувствовав под ногами твёрдую землю, Риона с облегчением вздохнула, а её голос стал твёрже и уверенней:
   - Они напали на нас не ради убийства... Они собирались нас пытать и выведать наши тайны...
   - Как банально! И сами почти все погибли, и тайну не узнали... А что ты теперь станешь делать? Кто тебе поможет с табуном похасов?
   - Понятия не имею... В других посёлках есть тётины знакомые, дальняя родня, но надо ещё к ним добраться...
   - Тогда мой совет: наши друзья скоро будут здесь. Откройся им, попроси о помощи... Они великие люди и могут многое...
   Девушка немного помолчала и кивнула:
   - Хорошо, я подумаю..., - и медленно двинулась к мрачной громадине дома.
  
  

Глава вторая

ЗНАКОМСТВО

   Ориентируясь на сигналы Маяка, отряд из пятнадцати боларов, неся в корнях двух воинов, прибыл к месту скоротечного боя через час, после его окончания. Риона Чилайс это время не стала проводить бездарно, ворочая трупы и пытаясь навести порядок в доме. С имеющимися у неё силами такое геройство, как минимум на сутки растянется. Желательно при дневном свете. Поэтому она заперлась в своей нетронутой комнатке и попыталась хоть немного привести себя в порядок. Сняла порванные одежды, смыла с себя кровь, и уже начала одеваться в чистое, как расслышала во дворе отголоски мужских голосов и ещё более многочисленные - боларов. Видимо и в самом деле большой отряд прилетел.
   Но выглядывать в окна не стала. Как и торопиться сойти вниз. В её рассуждениях тоже преобладал резон: если прилетели враги, то от них она точно не отобьётся. Пытаться сбежать под покровом ночи - бессмысленно. Уж она знала про второе, особое зрение боларов, которые видят скорей тёплые пятна людей и рисунок этих пятен, чем типы и качество применяемой одежды. Так что будь что будет. Может её и до утра никто не побеспокоит, а там и нежданная помощь нагрянет.
   Но не успела она сесть после одевания на кровать и вслушаться, как в доме послышались тяжёлые шаги, а потом и грохот поднимаемой, переставляемой мебели. Наверное, и с трупами управились быстро, попросту выкидывая их в окна, где тех подхватывали ловкие и подвижные зеленючки. Слышались передвижение и на чердаке, что тоже значительно успокаивало и расслабляло. Всё-таки самой притрагиваться к бренному телу родной, по отцу тётушки, было страшно и неприятно.
   Ещё через часок, шаги одинокого человека приблизились к двери девичьей комнаты. И прибывший мужчина, два раза стукнув по полотну костяшками пальцев, уже знал имя хозяйки:
   - Госпожа Риона, приглашаем вас на скромный ужин! Мы без вас немного похозяйничали на кухне, да и своих припасов у нас достаточно.
   А так как она не ела почти весь день, то чувство голода не позволило вежливо отказаться, сославшись на усталость:
   - Спасибо, сейчас приду.
   Когда девушка спустилась вниз, то больше всего поразилась отсутствию крови на полу да на стенах, и свежему, приятному запаху во всех помещениях. Мебель местами стояла не там и не так, видны были сколы и повреждения, но убрать так быстро и тщательно весь смрад последствий жуткого сражения могли только Эль-Митоланы. Тем более что навстречу Чилайс встало из-за стола всего двое мужчин. А скорей даже два молодых крепких парня, на вид которым не дашь больше двадцати пяти. В чём-то между собой сильно похожих, но ещё чем-то между собой сильно разнящихся. Но вот именно разницу заметить, осознать и классифицировать казалось гораздо сложней, чем идентичность.
   Один, судя по голосу, который и приглашал, склонил голову первым:
   - Рады познакомиться! Меня зовут Кашад Низу. А это мой брат, Кремон Низу.
   - Очень приятно, - кивнула она в ответ и повела взглядом по сторонам. - И спасибо что помогли.
   - Не за что. - Кашад не удержался от улыбки, признаваясь откровенно и бесхитростно: - Но мы с дальней дороги несколько проголодались, поэтому вначале ужин, а уже потом отдадим должное разговору.
   Так и сделали, какое-то время не разговаривая вовсе. Тем более что пища, уложенная в скромную местную посуду, поразила девушку царской роскошью. В данной местности ни рыбы такой не едали, ни креветок, ни тем более таких диковинных фруктов и овощей. Некое понятие о них имелось у обитающего на самом юге народа, а в особенности у отдельных его представителей, но именно что понятие. Например, Рионе только и доводилось пробовать однажды сладкий манскат, потому она и знала его вкус. И довольно умело его съела, очистив нежную кожицу. Хотя не посматривай мужчины в её сторону, собираясь задать первый вопрос, она бы и шкурку слопала и все остальные фрукты. Но, увы, воспитание не позволяло. Хотя девушка уже мысленно опасалась именно вопроса о её происхождении. Вряд ли перед такими колдунами пристало хвастаться матерью поселковой учительницей, или отцом - пусть и богатым, но всё равно простым мельником. Это для местных пастухов, подобные родители - предмет уважения, восторга, а то и зависти. Но не для тех, кто прибыл с побережья моря Поющих Сентегов.
   "А вдруг они с самого Морского королевства? - мелькнула шальная мысль. - Как бы выяснить?.. А почему я должна бояться такого вопроса? Я хозяйка, они - гости, значит и вопросы буду задавать я! - и тут же мысленно смутилась: - Попробую, по крайней мере..." - ну и начала:
   - Господа, теперь я готова выслушать причины, по которым вы сюда прибыли.
   Суда по паре уткнувшихся в неё взглядов, она опередила своих гостей всего на несколько мгновений. И теперь правила хорошего тона как бы вынуждали мужчин отвечать и рассказывать первыми. Но тот, которого звали Кремон, быстро взял себя в руки и ответил с искренней и честной улыбкой:
   - Причины наших путешествий, всегда одни и те же. Помогать страждущим, устранять зло и восстанавливать справедливость. И порукой нашей честности, открытости служит сам факт нашего тесного сотрудничества с боларами. Тебе ведь известно, что эти философы оказывают свою помощь и поддержку только во имя добра. Известно?
   - Ну..., относительно известно. Я ведь ни разу с ними не сталкивалась... Настолько плотно...
   - Уже столкнулась. И они тебе помогли. Причём сразу разобравшись в данной ситуации и поняв, на чьей стороне правда. Единственно, что нам и боларам хотелось бы узнать: как и что здесь происходило. Думаю, своей помощью мы это право заслужили?
   Теперь получилось наоборот: хозяйка дома просто обязана отчитаться во всех подробностях сражения и предпосылок к нему в благодарность за собственное спасение. Но рассказать что знаешь - может быть смерти подобно. Риона располагала информацией, что вокруг творится и по каким причинам. Разве что они вместе с тётей не ведали неких конкретных ориентиров, где остался основной состав ватаги, но твёрдо знали, об остальном тоже следует молчать как рыбы.
   Поэтому девушка чуть слезу не пустила, приступая к рассказу:
   - Боюсь, что и я не смогу ручаться, на чьей стороне правда, и кто здесь за что сражался. К тёте я прибыла совсем недавно, даже толком не поняв, почему она проживает одна в таком огромном доме. А тут ещё эти двое прибыли с вечера, загнав под навесы табун похасов. Не удивлюсь, если они животных украли, вот потому по их следам и пришли мстители. А я просто оказалась не том месте и не в то время. По счастливой случайности удалось оказаться на чердаке, где я придремала... Потом прибежала с криками тётя, выглянула в окно..., и её убили. После грохота внизу..., стали подбираться ко мне... Вот я и..., выбралась на крышу...
   Причём говоря все эти слова, девушка вдруг с ужасом почувствовала, как краснеют от явной лжи её уши, щёки и шея. Не в силах остановиться, она выговаривала слова всё медленней, медленней, уставившись взглядом в вазу с фруктами. Ведь тому же болару-спасителю она говорила совсем иное. А схваченные пленные наверняка при допросе ещё и точно поведают, сколько потерь нанесла нападающим якобы прячущаяся на чердаке лгунишка. Да и каких потерь: командира отряда и Эль-Митолана!
   А так как врать без веской причины Риона не умела и страшно не любила, то ничего не оставалось, как резко сменить поведение. Она неожиданно на поздних гостей рассердилась и вскочила на ноги:
   - А что это вы меня выпытываете? Не имеете права!
   Кремон выставил руки перед собой ладонями вперёд:
   - Да что ты, что ты! Мы ведь тебе только помочь хотим! О твоёй жизни беспокоимся! Да и о своей тоже! Ведь сама посуди: если такой огромный отряд совершил вечернее нападение на дом, то какие силы неведомый враг бросит ночью? Или под утро? Поэтому надо приготовиться к обороне, обезопаситься, а то и вообще отсюда бежать пока не поздно.
   Что больше всего девушке не понравилось в этих речах, так это логичность рассуждений. И она с грустным вздохом уселась обратно:
   - Простите... Я ещё и вас своими глупыми отговорками к смерти подталкиваю...
   - Вот потому и следует нам знать как можно больше.
   Естественно, что рассказать всё, а потом и обрести в лице этих двух колдунов верных и честных товарищей, было бы невероятно выгодно и здорово. Они бы и похасов помогли оставшееся до срока время постеречь и пару опытных, но уже павших воинов заменили бы. Да и по сути никто не возбраняет в определённых случаях нанять новых помощников, а то и непосредственных членов ватаги, которые получают свою долю от найденной добычи. Другой вопрос, что наём проводится лицом имеющим для этого полномочия и нанимаются при этом только хорошо знакомые, проверенные временем личности.
   Эти же двое, были совершенно неизвестны, скорей всего вообще впервые в этих местах. Хотя чего там скрывать, смотрелись очень импозантно и солидно. Чувствовалось, что они способны на гораздо большее в бою, чем недавно здесь павшие воины. А в свете такого вот тесного сотрудничества их с боларами, которые лихо управлялись с арбалетами и сами могли справиться с кем угодно, то жутко хотелось заиметь таких парней в союзниках как минимум. В идеале - как полноправных товарищей по ватаге. Тот факт, что они ещё и Эль-Митоланы, сразу заставил бы того же старшину Яцуру предложить новичкам по три доли на каждого. Сходу!
   Опять-таки, ничего кроме имён, о незнакомцах известно не было, разве что смутно казалась знакомой фамилия братьев. Вроде как она когда-то упоминалась в каком-то разговоре, только вот девушка не могла припомнить в каком контексте:
   - Если хотите помочь, то вначале подробно расскажите о себе. Для начала: откуда вы прилетели?
   - Из Морского королевства, - неспешно стал отвечать Кремон. Из чего делался вывод, что он старший не только в возрасте, но и в принятии решений. Да и следующими словами он это подтвердил: - Меня увезли отсюда ещё маленьким, младшего брата Кашада, судьба и политическая обстановка заставила убраться отсюда сравнительно недавно, несколько лет назад. И вот сейчас мы вернулись, чтобы разобраться со старыми обидчиками своего рода, немножко осмотреться, освоиться, ну и чего скрывать, солидно подзаработать во время поиска древних артефактов и сокровищ. А для этого лучше всего организовать свою ватагу, либо пристать к уже действующей. Вот мы и послали нескольких друзей боларов в разведку. Они и отыскали все признаки крупного, организованного отряда. Потом проследили, куда два оставшихся на поверхности воина повели табун похасов и дали нам знать. Мы и хотели переговорить с теми воинами, да только не успели... Вот и вся наша история...
   Понятное дело, братья и сотой части из своей биографии не поведали, но хоть что-то стало проясняться. Теперь только оставалось выпытать по поводу их родственных связей:
   - Я где-то слышала вашу фамилию, но никак не могу вспомнить... Может поможете и сами расскажете?
   Уже давно пребывающие здесь разведчики, за час предваряющий ужин, успели сжато обрисовать Невменяемому и его помощнику организационную структуру ватаги, которой руководил старшина Яцура Гранкес. Воистину независимая группа, уже давненько и весьма успешно занимающаяся поиском артефактов и прочих древних поделок Древних. Причём из подслушанных разговоров, ведущихся в каждом из таких вот домов как этот, получалось, что люди сюда подбирались честные, щепетильные в средствах и твёрдо держащие взятое на себя слово.
   Удалось собрать и сжатый отчёт по допросу шестерых пленников. Пятерых захватили в конце боя, и одного раненого отыскали на заднем дворе с вцепившимся в его ногу мёртвым шейтаром. Получалось, что данный отряд, называющий себя "Фазанами", как раз только тем и занимался, что давненько выслеживал ватагу старшины Яцуры, пытаясь их ограбить, а то и вообще подмять под себя более удачливых конкурентов. И сейчас, когда основные силы Яцуры отправились в неизвестном месте в подземелья, они решили захватить их похасов, а потом устроить в должное время встречи засаду на выходе. Подозревалось, что конкуренты отыскали нечто особо ценное, и планировалось это ценное отобрать самым бесцеремонным образом. Выяснилось, что ещё двадцать человек из "Фазанов" ожидали табун в другом посёлке, а вообще все их тёмные делишки прикрывал кто-то из окружения местного князя. Если не сам князь. Кстати, тот самый князь, который когда-то убил родителей Кашада и заставил его самого бежать на север.
   То есть общие интересы "братьев Низу" и Рионы Чилайс совпадали по многим критериям. И Кашад, после кивка Невменяемого, приступил к рассказу.
   Вот когда он обрисовал суть противостояния, и назвал конкретные имена, девушка вполне чётко припомнила и непосредственные трагические события четырёхлетней давности. Тогда несколько родовых семейств и кланов сцепились с князем в борьбе за устранение рабства, но потерпели сокрушительное поражение. Как раз среди поверженных и оказался род Низу. И точно, ходили такие слухи, что старшему сыну удалось сбежать на север. Ну а уж появление ещё более старшего брата, которого как бы ещё в детстве отправили на воспитание к дальним родственникам в Морское королевство, тоже вполне нормально укладывалось в общую легенду. Про своего первенца, павшие родители могли вообще никому из родственников не рассказывать, руководствуясь при этом только понятиями сохранения рода и обучения дополнительных наследников.
   Но по невероятному стечению обстоятельств Риона знала о существовании сестёр братьев Низу. Потому что её мать как раз и учительствовала в том самом городке, а вернее даже конгломерате крупных поместий, где обитал притаившийся от мести князя дядя братьев Низу. И однажды, совершенно случайно две вроде как родные дочки этого уважаемого садовода, проговорились учительнице, что настоящие их родители погибли, а брат бежал. Несколько раз сердобольная учительница приводила сироток в свой дом, занимаясь с ними дополнительно. Там с ними и перезнакомилась вся семья Чилайс. Вот потому и помнилось близкое, личное знакомство с девчушками. Помнила девушка и имена малышек, чем решила воспользоваться при окончательной проверке прибывших:
   - Хорошо, я расскажу вам всю правду и даже попробую заключить с вами контракт или союз. Но только скажите где ваши сёстры и как их зовут?
   Мужчины резко нахмурились и озадаченно переглянулись между собой. После чего Кашад несколько растерянно пробормотал:
   - Но я про сестёр ничего не рассказывал...
   - Зато знаю я про них. И даже лично с ними знакома. Итак?
   И опять младший вначале дождался знака одобрения от старшего брата. Видимо окончательно такие вопросы решал именно он.
   - Да, есть две сестры... Они у одного нашего родственника... Но вот где, я говорить не стану...
   - Ладно, пока это не важно. Имена?
   - Зовут Шельга и Эрика... Старшей сейчас...
   - Семнадцать с половиной, - продолжила за него девушка, - А младшей?..
   - Шестнадцать.
   - Ну вот, всё сходится! - обрадовалась Риона. После чего довольно быстро и обстоятельно пересказала, откуда и почему ей всё известно. Напоследок успокоив братьев утверждениями, что девочкам у дяди живётся очень хорошо, они уже полностью ассимилировались в другой среде и стали в последнее время настоящими красавицами. - Мне удалось их мельком увидеть полтора месяца назад, так я их с трудом узнала! Такие милые и обаятельные. И хвастались, что кавалеров у них предостаточно.
   Если и были до того какие сомнения в отождествлении личности Кашада Низу, то после рассказа о его сестричках они исчезли полностью. Парень сидел расслабленный и довольный предовольный. Видимо переживания о доле малышек довлели над его сознанием постоянным и тяжким грузом.
   Тогда как старший брат Кремон, отнёсся к новостям довольно спокойно. Да иначе и быть не могло, если он всю свою жизнь провёл вообще вдали от самых родных и близких. Только деловито поинтересовался:
   - Ну что, теперь мы попадаем в категорию людей, достойных твоего доверия?
   - Несомненно! - Риона задумалась напоследок, после чего продолжила: - Поэтому я вам и предлагаю достойную и прибыльную работу...
   Хотя мысленно она боролась со своими сомнениями:
   "Оба ветерана погибли. После них некие права, как бы в наследство получала тётя. Но если и она ушла от нас "за барьер", значит, в критических ситуациях я сама имею право принимать ответственные решения. А ситуация что ни на есть критическая. Так что старшина Яцура меня не убьёт..., надеюсь... Тем более что моя должность ещё и не то позволяет..."
  
  

Глава третья

РАЗБИРАТЕЛЬСТВА

   К утру пленных, не дав им придремать и одной минутки, заставили выкопать две могилы. Одну огромную на огородах - для своих мёртвых подельников. И вторую, поменьше, возле дороги, для павших защитников дома. Причём когда сбрасывали в большую яму тела нападавших, пленные делали это с таким видом, словно не сомневались: их тоже закопают там же! И хорошо, если не живьём! Повезло. Болары не стали их убивать или сталкивать вниз. Только и заставили потом аккуратно засыпать трупы толстым слом земли, утрамбовать ногами, да поправить слегка порушенные края грядок.
   Затем парочка конвоиров, показательно держа в руках магические жессо, погнали пленных к малой могиле. Там их заставили обмыть тела павших, обернуть их в белые ткани и смиренно усевшись на землю дожидаться начала похоронной церемонии. Для этого после завтрака стали подтягиваться жители посёлка из иных домов. Тут же на пороге веранды появились бодрые, подтянутые братья Низу и явно не выспавшаяся от переживаний и горестей минувшего дня Риона Чилайс.
   Соседи подходили с явной опаской, оглядываясь назад и друг на друга. Рано утром каждый дом облетели тройки боларов, проводя должную разъяснительную работу, выискивая спрятавшихся чужаков и выспрашивая как "Фазаны" тут сконцентрировались и как именно прятались. Оказалось, что действовали разбойники нагло и бесцеремонно. То есть, чуть ли не силой вламывались на постой, платили за питание сущие гроши, да ещё заставляли о себе помалкивать. Также стало известно, что после окончания боя, которое ознаменовало гашение оставшихся на крыше магических трего, стало понятно: нападавшие потерпели страшное, непонятное поражение. После чего, остававшийся в посёлке наблюдатель отбыл в неизвестном направлении.
   Но тут уже долго гадать не приходилось. Сопоставив с показаниями пленных, стало понятно, куда умчался то ли наблюдатель, то ли координатор отряда: в соседний посёлок, где квартировала вторая половина бандитского отряда. По этой причине на дальних подступах из числа разумных растений оставили тройку дозорных и те прекрасно контролировали все подступы к окраинам. Мало того, парочка разведчиков поспешила и в тот самый посёлок, куда умчался пройдоха-разбойник.
   Похороны хозяйки дома и павших воинов-ветеранов следовало, по мнению Невменяемого, провести с несколькими далеко идущими умыслами. Он же проинструктировал Кашада, как и что следует сказать перед собравшимися крестьянами, пастухами и огородниками, на чём акцентировать в особенности, а что упомянуть вскользь. Ну тот и постарался, превратив прощальное слово в политическое выступление. И начал с дарственного отступления:
   - Всё ездовые животные, а также оставшиеся от бандитов вещи, переходят в собственность посёлка. Так сказать, в счёт покрытия нанесённого ущерба. Думаю, что вы тут сами всё поделите по справедливости?.., - услыхав в ответ парочку одобрительных возгласов, перешёл к дальнейшему: - Теперь о том, кто мы такие и чего добиваемся...
   В этой части речи, говорилось о далёкой Кремниевой Орде, о не настолько относительно близкой Менсалонии, в которых ещё недавно процветала работорговля. Но времена изменились, рабство искоренено и только в Южных княжествах ещё остались подобные пережитки недопустимых отношений между разумными существами. По этому поводу по всему миру находятся добровольцы, чаще всего выходцы, беженцы с Южного материка, которые возвращаются на родину с одной целью: уничтожить рабство. Так что вскоре здесь будет не протолкнуться от борцов за справедливость, а те кто будет потакать рабовладельцам, будет уничтожен вместе с ними.
   Напоследок Кашад расписал все положительные качества троих усопших и пожелал сохранить о них долгую память. Похоронили. Установили приготовленный заранее валун и сделали на нём соответствующие надписи. Со временем местный мастер обещал выбить на камне имена безвинно пострадавших от бандитского нападения.
   Когда уже стали расходиться, один из поселковых гончаров, поинтересовался:
   - Вас вроде как мало, хотя и болары сильно помогают... Но "Фазаны" наверняка вот-вот сюда наведаются. Мы, конечно не воины, но может вам хоть чем-то помочь?
   - Нет, спасибо! Сами справимся! - уверенно ответил Кремон. Тогда тот же мастер поинтересовался:
   - Ну а когда всё успокоится, что с пленными будете делать?
   Кашад отвечал быстро и без сомнений:
   - Особо запятнавшие свои руки в крови - будут казнены. А кто достоин прощения, будет тяжёлой работой искупать свои грехи.
   Теперь уже трое ремесленников о чем-то быстро переговорили, и последовало предложение:
   - Вон тех двоих, можете смело казнить, редкостные сволочи. А вон те четверо, могут и вновь людьми стать. Вполне... Вояки как вояки, хоть туповатые и неопытные. Не обязательно их казнить. Мы их на гранитный карьер можем отправить, это вон там, возле самого барьера...
   Поселянин махнул рукой на юго-восток. Пока повисла пауза, Кремон шепнул стоявшей с ним рядом Рионе:
   - А народ тут у вас суровый, бандитов не щадит и мести не опасается.
   - Ещё бы! Если бы не большая численность "Фазанов", да не пособничество со стороны князя, их бы и сами удавили без шума и пыли прямо во время сна. Кто здесь только не случается, и какие страсти не разгораются, но взаимную вежливость, взаимоуважение стараются поддерживать. Хоть и крестьяне простые, гончары да кожевники, но просто так с ними не побалуешь, Да и рабство они не признают...
   Кашад тем временем дал обещание полдня поразмыслить о доле пленных и все стали расходиться по домам. Сам же Невменяемый задумался над происходящим с иной точки зрения. Ещё когда он сюда собирался, Тормен Звёздный настойчиво советовал не раздувать вокруг путешествия большой ажиотаж и сильно не светиться. В большие свары не встревать, и даже в маленькие скандалы не соваться. А тут они с Кашадом уже оказались в некоей горячей точке. Правда обстоятельства так сложились, ведь разведчик только и убил одного бандита, сопротивляющегося при аресте, все остальные местные подданные князя пали от рук друг друга. Но вот разглагольствования о мести и начале освободительной войны против рабовладельцев - это уже совсем иная политика. Тут невозможно предсказать, предусмотреть как оно всё дальше пойдёт и развернётся. И такое может случаться, что местный правитель соберёт вокруг себя все силы без исключения и нагрянет сюда с карательными акциями. А то и вообще посёлок сотрёт с лица земли. Судя по его негативным характеристикам, князь и на такое был способен.
   А значит, следовало либо не устраивать спектакля с речью на похоронах, либо предпринять превентивные меры. Вот и было решено заготовить платформу общественного мнения для превентивного удара. Иначе, ненавидящий рабство Кремон, поступить не мог. Тем более что и возможные меры казались ему вполне уместными и действенными. Оставалось только создать некую "утечку достоверной информации", и тогда местный владыка никуда из своего столичного городка долго носа не кажет.
   Ну а в данный момент следовало срочно решить: ждать нападения "Фазанов" здесь, или выдвинуться им навстречу? Всё-таки принять бой где-то в поле, или возле рощи, был предпочтительнее, чем в посёлке. Не хотелось раскрывать боевые возможности отряда перед большим количеством свидетелей. Хоть поселковый люд и оказался довольно независимым, не желающим выслуживаться перед князем, в его среде мог оказаться и тайный наблюдатель.
   Но с другой стороны, чем быстрей до князя дойдут сведения про мощь сборного отряда, тем тщательнее и дольше он будет размышлять перед любым выдвижением своих карательных войск. Так что лучше дождаться противника не сходя с места, отдохнуть, да неспешно приготовиться к любым неожиданностям. Только одно наличие литанр позволяло не переживать по поводу нападения хоть целого полка с полным штатным комплектом боевых Эль-Митоланов. Ну разве что случится чудо, и бандиты окажутся вооружены точно таким же убийственным оружием Древних. Но пока о существовании литанр в Южных княжествах ни разу и словом не упоминалось.
   Вот с такими размышлениями и поспешили в дом.
   Заодно Кремону хотелось выслушать все существующие легенды и полуправдивые истории про сталпня, магическое подземное существо, которое своей всепроходимостью напоминало пещерных маток. Те самых маток, которые обитали в Каррангарских горах и не только могли заделывать расплавленной породой любые дырки и тоннели, но и прокладывать новые тоннели. Только в отличии от них, сталпень, которого ещё иногда называли "добрый червь", проделывал проходы в толще грунта не навсегда, а временно, и мог двигаться вперёд что хвостом, что головой. Через короткое время стенки тоннеля начинали разрушаться, а потом всё обваливалось от малейшего прикосновения человека или от содрогания почвы. Причём сталпень никаким магическим дрессурам не поддавался, да и вообще на иные живые существа не обращал малейшего внимание. Всё что его интересовало - это оставшиеся от Древних захоронения, сокровищницы и совокупности артефактов. Диковинное существо протискивалось к таким местам после своей смены кожного покрова, которое происходило раз в год, а добравшись, утыкалось одной конечностью и замирало чуть ли не на месяц. Считалось, что таким образом этот монстр-дух-оборотень опять накапливает израсходованную во время линьки энергию.
   Опасности для людей это чудовище опосредованно не создавало. Поэтому его не боялись, а наоборот мечтали с ним встретиться. Если натыкались на ход, где на камнях свисали гниющие остатки кожи - это считалось огромной удачей по многим причинам. Потому что ход свежий - не скоро завалится. Потому что сталпень - где-то рядом. И потому что он наверняка уже уткнулся в какое-то скопление артефактов или драгоценностей и насыщается получаемой энергией. Причём к одному скоплению с разных сторон могли стянуться два, а то и более этих магических существа.
   Вот после нахождения кусков сброшенной кожи, удачливые искатели приступали к интенсивным поискам безобидного монстра. А когда отыскивали толстенный хвост или голову (по мнению знатоков между ними разницы не существовало) то делали сбоку надрез, пролезали во внутренности этого гигантского червя, и всего лишь чуть полусогнувшись пробирались к заветной цели. Нехватки воздуха никто и никогда внутри червя не ощущал. Порой очень долго пробирались, потому как длина этих существ колебалась от пятидесяти до ста метров.
   Дойдя до цели, делали второй надрез и выбирались в место с вожделенными предметами Древних. Если везло, то вынесенного хватало для безбедного существования ватаги на год, а то два. Если очень везло - все имели средства для закупки плодородных поместий. Если везло невероятно, счастливчикам проходилось делать несколько ходок. Всё эти обозначения удачи так и подразделялись условно на три категории, по возрастающей.
   Наибольший риск наступал в тот момент, когда из-под носа (хотя такового не существовало наяву) червя, забирали последнюю, лежащую там вещицу или драгоценность. Тогда сталпень начинал просыпаться. А проснувшись окончательно, начинал недовольно ворочаться. И горе тому, кто не успевал убраться на порядочное расстояние. Их заваливало насмерть вместе с добычей. И как правило, очень редко удавалось докопаться до тел товарищей. Это ещё притом, если снаружи, в безопасных местах кто-то оставался. Как правило по живой, магической трубе общность искателей пробиралась всем составом.
   По словам Рионы Чилайс, ватаге старшины Яцуры везло по одному разу во всех трёх категориях. Потому у них и было всё. Потому за ними и пытались следить менее удачливые конкуренты. Потому "Фазаны" и решились на открытую войну, что заподозрили поисковиков ватаги в очередной удаче. А может где и утечка произошла. Ведь члены ватаги жили небольшими группами со своими семьями в разных посёлках и проводили поиск каждый на своих территориях. А когда объявили общий сбор по кодовому сигналу, может кто и проболтался ненароком. Одно неосторожное слово, сказанное с восторгом или слишком громко, вот тебе и повод к разжиганию у бандитов алчности и стремлёнию к лёгкой наживе.
   Кстати сам Кашад Низу в существование такого мифического существа как сталпень, никогда не верил. Прежде он откровенно смеялся в лицо рассказчикам про это магическое чудо, думая, что они просто привирают. А их вводят в заблуждение сами искатели, не желающие делиться своими профессиональными секретами.
   Не до конца верил он и сейчас, доведя Риону Чилайс въедливыми вопросами до белого кипения. И в том он сомневался, и там явную, якобы ложь подмечал, и в каких-то описаниях, как владеющий тайнами мироздания, находил магические несуразности.
   - В природе, существование такого червя противоречит всем магическим и физическим законам! - торжественно изрёк он в конце спора. И девушке ничего больше не оставалось, как повернуть свои полные слёз глаза в сторону Кремона:
   - Почему он мне не верит? Я ведь сама сталпня не видела, поэтому не могу собственной жизнью поклясться.
   Пришлось Невменяемому вставать на защиту своей новой не то союзницы, не то работодателя:
   - Да не обращай ты на него особого внимания, - старался он отвечать с улыбкой. - Это он так любит поспорить, когда заигрывает к симпатичным женщинам! - удовлетворённо хохотнув, от вида покрасневших ушей у обоих спорщиков, Кремон продолжил: - Тем более что в последние годы Кашад выполнял одно очень важное задание и только тем и занимался, что физическим усовершенствованием. А мне ничего больше не оставалось, как книжки читать, да материалы про некоторые животные собирать. И что вы думаете? Среди них оказались десятки, сотни представителей фауны, которые только одним существованием напрочь отрицают все имеющиеся законы мира Тройной Радуги. Вот к примеру...
   И он сжато обрисовал внешний вид Гандарры, потом той же пещерной матки и описал некоторые свойства Топианской Коровы. И в финале своего рассказа хлопнул своего помощника по плечу:
   - Вот так-то, братишка: "Куда не глянь - и всюду чудо!"
   Тот с неохотой кивнул, признавая своё поражение в споре, и постарался сменить тему разговора:
   - Приближается обед, может, мы его чуток раньше устроим? А потом в преддверии ужина попытаемся вздремнуть?
   - Ты прав! - тут же отозвалась Риона. - Подобную инициативу надо всегда поощрять. Поэтому займись обедом, а у меня тут ещё несколько важных вопросов к Кремону имеется. - Заметив, что колдун собирается возмутиться, она, сменив тон, ласково проворковала: - Ухажер ты мой!..
   Кашада словно ветром сдуло на кухню. А девушка тут же набросилась с вопросами на Невменяемого. Оказалось что она неистовый фанат всего, что связано с животными, их формами, видами и особенно крупными монстрами. И уже через час, Кремон и сам выискивал повод, как сбежать от настырной, неистовой любительницы фауны.
  
  

Глава четвёртая

НЕУЁМНЫЕ ФАЗАНЫ

   Выручило сообщение, поступившее от дальнего разведывательного дозора. Того самого который подался в тот посёлок, где квартировали остатки "Фазанов". Сообщение получилось кратким: "Пятьдесят воинов выходят колонной в вашу сторону".
   Дорога была неблизкая, часа два на похасах, так что сготовленный Кашадом обед пришелся, как нельзя вовремя и был съеден с большой благодарностью. Ну а потом уже принялись окончательно готовиться к предстоящему бою. Первым делом, о приближающейся беде, были оповещены все жители посёлка. Тех на данный момент оказалось около двадцати мужчин, и около трёх десятков женщин. Им предложили защиту на подворье уже пережившего ночное сражение дома. Да только жители постановили поступить иначе. Тем более, когда узнали о количестве движущихся сюда бандитов. Они решили спешно покинуть посёлок, отправившись к ближайшим нагромождениям скал. Моментально похватали всё самое ценное, запас продуктов, да усадив малолетних детей в повозки. При этом совершенно не скрывали, что поступают по здравым соображениям:
   - Дома и хозяйственные постройки легко поджечь, и тогда обороняющиеся только даром погибнут, - поясняли они. - Лучше вы к нам присоединяйтесь. Там в скалах отличное место для обороны, легко напор сдержим общими силами. А там и дружины соседних поселков подтянутся.
   Но братья Низу в ответ только благодарили и отнекивались. Разве что Кремон спросил у Рионы:
   - Ты с нами остаёшься или с соседями уйдёшь?
   - С вами спокойнее! - заявила девушка. - Тем более что я видела, как болары воевать умеют.
   Пленных заперли в подвал, разве что отделили приговорённых, если их так можно было назвать, от тех, которым предстояло отрабатывать свои грехи на гранитном карьере. Похасам задали корма с запасом, ну а со стратегией и тактикой общей обороны, мудрить было нечего: с какой бы стороны и как враг не напал, атакующие с воздуха болары всё равно окажутся в выигрышном положении. Братья и молодая хозяйка дома, засев с арбалетами на чердаке, посматривали вокруг да рассуждали между собой:
   - Не вижу малейшего смысла, брать пленных, - ворчал Кремон.
   - Правильно! - одобрял такие действия Кашад. - Возись потом с ними да распределяй по карьерам...
   Девушка несколько не понимала предстоящего действа:
   - А если они сами бросят оружие и поднимут руки вверх?
   - Всё равно не нужны! - решительно настаивал Невменяемый. На что уже и сам подставной младший брат скривился, пытаясь уточнить:
   - Даже если сами сдаваться будут?
   - Именно! Или ты на оба уха стал глуховат?
   - Но как же так?! - теперь уже девушка окончательно возмутилась: - Так ведь нельзя с пленными! Это не по-человечески!
   - С чего это ты так решила? - откровенно удивлялся Кремон. - Что в этом неправильно?
   - А вдруг среди них невинные? Поставленные в строй насильно?
   - Да какая нам-то разница?
   - И у тебя рука не дрогнет убить сдавшегося воина? - взвилась на ноги Риона. Поражённый мужчина резко развернулся:
   - С чего это мне его убивать? Мозгами ослабла, что ли?
   - Что?! Ты ведь сам только что утверждал, что брать в плен никого не будешь! Так ведь?
   - Ха-ха! Так вот ты о чём..., - старший из братьев со смешком повернулся обратно к окну. - Ты чем слушала? Я ведь утверждал, что брать пленных не будем. Именно брать! Но не убивать при этом, а просто отпускать на все четыре стороны. Бросил сдающийся вояка оружие, снял с себя кольчугу, латы и прочую боевую амуниции и топай, куда глаза глядят.
   Девушка растерялась вначале, но потом живо отыскала главную слабину такого плана:
   - Самые оголтелые бандиты останутся во второй линии атаки. Потом прикинутся овечками, уйдут целенькими и ...примутся за старое!
   - О! Ты даже не представляешь, на каких опытных воинов эти бесхвостые "Фазаны" нарвались! - от души веселился Кремон. - Сейчас сама полюбуешься, как лихо расправляются с любым неприятелем доблестные болары! Ага..., вот уже и соперник появился. Не мудрено, что так долго добирались, решили сразу со стороны огородов подойти...
   Пять десятков всадников, сразу обошли посёлок, и приблизились к подворью со стороны открытого пространства. Видимо они справедливо опасались удара в тылы от засевших в своих домах жителей. А предварительно выжигать весь посёлок, явно не входило в их планы. Угрожающей массой, не рассредоточившись фронтом, они так и двигались единым кулаком к довольно мощному, высотой за два метра забору.
   - Хотят прямо с седла прыгать на забор и перебираться на нашу сторону, - обеспокоенно догадался Кашад.
   - Да пусть себе прыгают..., - озадачился и Кремон. - Но здесь нечто совсем иное... В любом случае, зачем им кучей единой переться? Что же...
   Но рассредоточившиеся по всему небосводу зеленючки и сами прекрасно знали: когда начинать и что надо делать. Откуда-то с большой высоты на атакующий отряд рухнула коряга. Не долетев метра три до голов, она подпрыгнула, словно наткнувшись на что-то, а затем плавно соскользнула в сторону по покатой дуге. Тут же мелькнула и вторая коряга, но её уже сразу отбило рикошетом в сторону.
   - Ага! У них Воздушная Сфера! - теперь уже не на шутку заволновался Невменяемый. - И если у них такой же специалист, как покойный Самсон Громобой, то нам придётся тоже мечами помахать...
   Оказалось, что он радовался преждевременно. Сфера сотворилась в результате применения одного из артефактов Древних и никоим образом не могла удержать слишком мощный разрушительный удар. Сотни две коряг - могла. С тысячей арбалетных болтов - тоже справилась бы. Но вот с выстрелом из литанры... Да ещё со спаренным выстрелом...
   Красноватый росчерк выстрела, грохот взрыва и ослепительное пламя, и вот уже высветившаяся розовым Сфера, лопнула, словно мыльный пузырь. Но сам взрыв оказался настолько силён, что упругой волной воздуха провалил на подворье участок забора, образуя пролом шириной метров в десять. Что показалось нападающим вполне достаточно для кавалерийской атаки. Они до сих пор не могли понять, что в доме почти никого нет, а все основные противники, издавна кажущиеся безобидными и неопасными, уже давно над ними. Зычный командирский голос попытался вякнуть нужную команду:
   - В ата..., - но так и захлебнулся в гортани, после меткого арбалетного выстрела.
   Все остальные командиры, как и возможные кандидаты в Эль-Митоланы были отобраны в строю заранее и взяты на прицел. Как только Сфера рухнула, так и был нанесён первый выверенный залп. С похасов на землю свалилось более двадцати человек. А снижающиеся зеленючки уже доставали по второму арбалету.
   Нельзя сказать, что нападающие не попытались сопротивляться. В небо полетели пять стрел, и три довольно жёсткие, красного цвета молнии.
   - Ого! Да у них три колдуна! - воскликнул Кашад Низу, страшно жалея, что расстояние для его магической атаки слишком велико.
   - Подумаешь, трое!.. - выдохнул с некоторым равнодушием Кремон.
   И в самом деле, даже такое, можно сказать огромное количество Эль-Митоланов для такой местности, оказалось разумным растениям на один плевок. Второй залп оказался перенацелен и сосредоточен именно на колдунах. Так что запустить по второй молнии они попросту не успели. А их первые попадания не достигли цели: на амулетах и оберегах для своих друзей Невменяемый не экономил.
   Пока ещё три трупа, нашпигованные болтами падали под копыта смирных, меланхоличных похасов, около десятка всадников стали осознавать, в какой они оказались смертельной ловушке. Они попытались развернуть своих животных и, набирая скорость скрыться с поля боя. Но этих беглецов, работая артефактами в полсилы, преследователи ссаживали наземь ударами жессо. Уникальные бичи, которых знаменитый герой не постеснялся набрать с излишком в кладовых подземного царства вьюдорашей, для ближнего боя годились лучше всего.
   И над всем пространством уже несся усиленный магией голос Кашада:
   - Всем немедленно бросить оружие! Спешиться и лечь на землю! Повторяю: бросить оружие! Кто ослушается, будет уничтожен! Ваши командиры и колдуны погибли, сопротивление бессмысленно!
   Да и сами оставшиеся на месте всадники, хоть и оглядывались растерянно, да в некотором ужасе, прекрасно осознавали полное поражение отряда. Брякнули первые падающие копья. Затем посыпались мечи с ножнами. Спешившиеся пленные отходили в сторону, с опаской взирая на летающих перед ними боларов. А судя по тому, как они стали поспешно стягивать с себя и боевую амуницию, от разумных растений последовал приказ снимать с себя чуть ли не всё.
   Что вполне подходило под ранее озвученные Кремоном намерения пленных не брать:
   - Лучше всего их вообще выгнать, только в набедренных повязках. Хотя..., в самом деле, вначале лучше допросить каждого в отдельности. Но тут уже мне ни Спин, ни Караг свои привилегии старшего дознавателя не уступят.
   Подставной младший брат, с пониманием кивнул, тогда как Риона, аккуратно вынувшая болт из ложемента своего арбалета, выглядела изумлённой и озадаченной:
   - Да нам ни одного выстрела сделать не удалось! И допрашивать никого не придётся. Что же это за болары такие? Одного шажка не хватает, чтобы они нами командовать начали...
   Старший из братьев двинулся по лестнице вниз со словами:
   - Да, они такие!.. Любят покомандовать... Но уж всяко осмотреть трофеи мы первыми успеем. Меня очень заинтересовал этот артефакт по установке Воздушной Сферы. Сразу видно, насколько ценная штуковина...
   Кашад спешил следом:
   - Если его болтами не повредили. Вон как у Эль-Митоланов много дырок наделали, не только кожу испортили...
   Над местом основного сражения и в самом деле зависло только три болара, которые присматривали за телами. Не хватало только, чтобы кто-то прикинулся мёртвым, а то и очнувшийся раненый какую пакость устроил. Но на тройку защитников дома, разумные растения словно и внимания не обращали. Все остальные их коллеги, занимались кто отловом разбежавшихся похасов, кто обыском пленных, а кто уже и непосредственным допросом.
   Ну и сами братья Низу держались настороже, особенно приблизившись к павшим колдунам. Ещё и девушку заставили оставаться за их спинами. Нужные предосторожности, но не в данном случае: все три врага оказались бездыханными.
   Но только стали их укладывать на спину и готовить к обыску, как побледневшая Риона ткнула ладошкой на одно из тел:
   - Он! Главный княжеский подручный! Редкостная тварь, садист, насильник и убийца!.. Откуда он тут взялся?..
   - Такая редкая птица в этих краях? - решил уточнить Кремон. - Так сейчас после допросов всё и выяснится.
   - Ты не знаешь! Этот колдун выбирается из княжьего града только в одном случае. Когда сам князь отправляется в поход. Понимаешь? Это значит, что и самая главная сволочь находится где-то недалеко.
   Кашад удивлённо переводил взгляд с трупа на лицо девушки и озабоченно пожимал плечами:
   - Князь и в самом деле такой... Но раньше у него вроде иной был подручный...
   - Убили три года назад. А это ещё худший, десятикратный подлец и поддонок!
   Невменяемый приобнял девушку за плечи и успокаивающе заверил:
   - Всё! Уже всё! Он никому вреда больше не принесёт. Не волнуйся...
   - Да как тут не волноваться, если этот гад замучил мою кузину год назад! А ей было всего шестнадцать лет! - Риона начинала впадать в истерику. - И замучил очень страшно! Да его даже сейчас следует растерзать на мелкие кусочки!..
   Хорошо, что она находилась в руках невероятно мощного и умелого воина. Иначе вырвалась и в самом деле бросилась бы рвать ненавистное тело своего, да и не только своего врага.
   Пришлось Кремону попросту подхватить девушку на руки, прижать к себе и двинуться с ней обратно к дому. Только и бросил назад через плечо:
   - Ладно, ты уж тут сам справишься?
   - Не переживай!
   А представительницу рода Чилайс пришлось ещё долго успокаивать, а потом выслушивать страшную историю, от которой в венах кровь стыла. Её кузина, проходившая обучение в столичном граде, в единственном университете княжества, однажды пропала. Дальня родственница, у которой она жила, подняла тревогу только ночью, но всё равно на поиски юной девушки поднялось полквартала. Вначале думали, что её похитили работорговцы, и никого не нашедшая толпа ринулась к ним. Там уже выстроилась и личная охрана, и княжеская дружина, да и сами торговцы вроде как бесстрашно вышли к народу:
   - Данной девушки у нас нет. Представители города могут войти в наши дома и проверить любую особу женского пола.
   Представители никого не нашли, и поиски продолжились в ином направлении. Но тело отыскали только следующим утром, сброшенное в ров с крепостной стены. Ни свидетелей, ни очевидцев самого сброса тела не оказалось, но на теле виднелись все явственные следы садистских пыток и насилия.
   И только потом кто-то из воинов гарнизона передал, а вернее подбросил родственникам девушки записку:
   "Меня убьют, как и всю мою семью, если я стану свидетельствовать... И мне страшно... Но и смолчать я не могу: в ров девушку выкинул колдун, главный подручный князя..."
   Одним ублюдком стало меньше, но оставался ещё его титулованный покровитель.
  

Глава пятая

ПРЕВЕНТИВНЫЕ МЕРЫ

   Проводящиеся допросы, раскрыли несколько больше картину происходящего. Как только командир "Фазанов", узнал про новую удачу своих давних конкурентов, словно с ума сошёл, решив на этот раз перехватить добычу во чтобы то ни стало. А так как точное место гипотетической находки известно не было, как и точная дата выхода ватаги Яцуры на поверхность, решено было перехватить табун похасов, и воинов их сопровождающих. Под пытками пленники всё расскажут.
   Разбойничий отряд разделился надвое и занял выжидательные позиции в местах возможного ночлега. Ну и одной половинке повезло. Вроде как... Вначале от них прибыл один посыльный, принесший известие, что табун только что прибыл и на дом готовится нападение прямо при последних лучах заходящего Занваля. Решение было признано правильным: погонщики снимут латы, сядут ужинать, и никто на закате нападения ждать не станет. Так что в успехе подельников никто не сомневался.
   В связи с полночью, поднимать остаток отряда, атаман не стал, отложив это дело на утро. Но не успели опять улечься по лавкам, как примчался второй посыльный, который принёс ужасную весть: все нападающие пали или захвачены в плен. Нападение провалилось, несмотря на мизерное количество защитников дома. По мнению наблюдателя, там и не могло оказаться много людей, шпионы следили до того целую неделю, но факт оставался фактом: несколько, а то и пяток человек там притаились в засаде. Это, дескать, и послужило причиной страшного разгрома.
   И атаман решил перестраховаться. Невзирая на глухую ночь, он отправил немедленно пару посыльных в ближайший город. Три часа пути в одну сторону, но зато в случае нахождения там иных подельников и союзников, можно было бы дождаться помощи в количестве десяти, пятнадцати воинов. И пока ждали ответа, удалось поднять, вооружить, и посадить на похасов десяток мужиков из поселковых. Воины с них были никакие, того и гляди сами в спину ударят, но если пиками погнать впереди себя, для общей массы сгодятся.
   Чуть позже и несомненная удача привалила. В городке нежданно оказался сам князь со своей дружиной и со всеми своими колдунами прикрытия. А так как ручеёк награбленного со стороны "Фазанов", доходящий до лап князя и его ближайшего окружения никогда не иссякал, то на оказание помощи откликнулись даже с радостью. Мало того, во главе двух десятков отменных воинов отправился сам главный Эль-Митолан княжества с парой своих помощников. Для них это казалось лёгкой прогулкой, могущей развеять скуку очередного показательного походя князя по своим дальним провинциям.
   Пленные, среди которых как раз и остался в живых десяток невинных крестьян, в один голос утверждали, что прибывшие колдуны в течении часа имели состоятельный разговор с атаманом и вышли после него весьма довольные друг другом. О чём конкретно договаривались, никто не знал, и даже не догадывались. А те кто знали, больше и слова не скажут. Зато создалось впечатление, что с операцией возмездия бандиты явно спешили. Только и обошли посёлок, но зато атаку на дом повели сходу, не озаботившись даже банальной разведкой или парламентскими переговорами. Видимо слишком понадеялись на свою численность, магическое прикрытие, да на диковинный артефакт Воздушной Сферы. А может, мечтали поскорей допросить пленников, да ринуться по следам ватаги старшины Яцуры.
   Пришлось по итогам этих допросов провести обсуждения. На них, помимо лидеров разумных растений, да мужчин, на дощатом настиле открытой веранде, чуть сбоку, довольно скромно пристроилась и Риона Чилайс. Сама она в споры не встревала, просто наблюдала, прислушивалась, не уставая удивляться рассудительности и непосредственности боларов. Тем более что Спин на этот раз разошёлся с философскими выкладками, а Караг занял позицию крутого солдафона, желающего решить любые проблемы только военной силой:
   - Да чего там ждать! - скрипел он довольно грозно, - Отправляюсь сейчас с десятком своих разведчиков прямиком в город, высматриваем этого князя и попросту ликвидируем на месте прямо с ближайшими приспешниками. И всё! Вы это понимаете? Всё! Никто ни нас, ни простой народ на окраинах у барьера больше не тревожит.
   - А если не получится? - осторожничал Кремон. - Тем более нам следует перестраховываться после последней стычки. Никто не ожидал от нас сопротивления, а вон у них какой артефакт оказался... И уж наверняка князь вокруг своей персоны и не такие защитные силы, структуры, устройства и прочее собрал. Самонадеянность - в данном случае чревата большими неприятностями для нас.
   - И учтите, господа, - шевельнул своими корнями в знак одобрения Спин. - Как себя поведёт княжеская дружина, после убийства или покушения на князя - неизвестно. Может они разбегутся, а может наоборот консолидируются, и всю тяжесть своей мести перенесут на мирное население того же города. Потом перейдут на окружающие посёлки. А сил им противостоять, нам может не хватить. К тому же следует не забывать, что происходит после внезапной смерти любого правителя: начинается лихорадочная борьба за трон или княжескую корону. Разразится беспредел и кровавая вакханалия при распределении власти. А это может привести к взаимному уничтожению огромной части населения. Ну и помните: мы сюда прибыли с совершенно иной целью. Наша стезя мирный поиск и отторжение от себя любого скандала, невмешательство в любые местные дрязги...
   - Забываешься, уважаемый! - не выдержал Кашад Низу, явно поддерживающий план Карага. - Мы с братом сами местные, поэтому разбирательства на нашей земле касаются и нас. Уничтожение князя в любых ситуациях и при любых раскладах - дело благое. Тут и спорить нечего. Ну а с воинским командованием дружины - тоже можно справиться дальними выстрелами из литанры. Как только строгого командирского надзора над дружинниками не станет, вояки сразу разбегутся по домам и мстить простому народу никто не станет.
   - Чего они раньше тогда не разбежались? - ехидничал болар. - Почему они раньше участвовали во всех акциях подавления инакомыслия в народной среде? А потому что им лично выгодна подобная жизнь. Рабство и им косвенно приносит доходы.
   Караг высказался ещё резче:
   - Значит, и всех дружинников вырежем до последнего! Нам не сложно, а вот дышать в княжестве смогут полной грудью.
   - Экий ты кровожадный стал! - укорил друга Кремон. - Ещё вчера совершенно за иные отношения между разумными созданиями ратовал...
   - И сегодня ратую! И завтра буду на своём стоять. Но в данный момент немедленное уничтожение князя - наилучший выход для всех. Вот только не прислушайтесь к моим словам, потом плакать будете горькими слезами.
   - О! Да ты ещё нас и запугиваешь?
   - Нисколько! Просто с высоты моего опыта сразу могу просчитать негативные последствие вашей теперешней нерешительности. Ведь в любом случае, не дождавшись известий от своих сторонников и колдуна, князь немедленно выдвинет всю дружину к этому посёлку. Сомневаюсь, что здешние жители после этого даже в укрытии среди скал выживут.
   Кремон примирительно постучал ладошкой по столу:
   - Они-то может и выживут, а вот на нас, и уж тем более на всех без исключения боларов начнутся непрестанные гонения. В этом Караг прав, могут не только люди пострадать... Но вроде как и князя убивать, не вижу срочной необходимости. Может он всё-таки просто испугается? Да сбежит в свой столичный град?
   На эти вопросы точного ответа не существовало. Понятное дело, что может уже и к вечеру, или к утру, добравшиеся в город разведчики подслушают что надо, подсмотрят, где удобно, и сомнения исчезнут. Да и в любом случае, имея такое великолепное прикрытие с воздуха, можно заблаговременно уклоняться от сражений с превосходящими силами противника. Даже ночью никто не подкрадётся и не нападёт внезапно.
   Так что, по большому счёту можно было спокойно выжидать. А то и не сидеть на месте, а отправиться к тому участку барьера, которое высмотрели в своё время болары, и куда с разных посёлков собралась ватага Яцуры. Отыскать лаз в землю всяко удастся, а уж там можно и по следу пройтись удачливых поисковиков. Что Кремон и предложил, после повисшей паузы:
   - Предлагаю одному из нас отправиться на поиски наших соратников по ватаге. Ну а ты, Кашад, останешься вместе с Рионой сторожить похасов.
   - Ха! Каков хитрец! - вскинулся младший братишка. - Кто такой "один из нас" решается коллегиально. В крайнем случае бросим между собой жребий. На кого сторона монетки выпадет, тот...
   И тут наконец-то заговорила девушка:
   - А что, есть монетки с тремя сторонами? Да и вас никто из ватаги не знает. Убьют сразу. На месте встречи. Особенно если и в самом деле что-то найдут. Так что пойду я в подземелья. Тем более что мне известны многие ловушки и западни, которые ватага оставляет у себя за спиной.
   - А откуда тебе известно? - заинтересовался Спин. - Твои знания - просто поражают. И умения тоже. Откуда такое воспитание и воинская выучка?
   Хозяйка покосилась на мужчин:
   - Им я уже частично рассказывала..., в ватаге я давно, много чему научилась. Подтянула фехтование, стрельбу из арбалета отработала до наивысшего умения. Бывая в своём и других городах, помогала сбывать найденные артефакты и драгоценности. А потом умудрялась удачно вложить вырученные средства в покупку нужных нам земель...
   Лидер боларов весь дёрнулся и перелетел ближе к рассказчице:
   - Вот я и говорю, ты слишком много знаешь для простой девушки, пусть и близкой родственницы павшей хозяйки этого дома. По всем выкладкам и рассуждениям, так быть не должно. Тем более слабый пол, всё-таки... Что на это скажешь?
   Риона нахмурилась и плотно сжала губы, всем видом словно говоря: "А вот это вас не касается!" Тогда и Караг решил поинтересоваться:
   - Сколько тебе лет? - не получив ответа, прикинул сам: - Наверняка около двадцати четырёх. В таком возрасте либо уже не мечтают стать Эль-Митоланом, либо давно ведут замужний образ жизни. (Девушка на это удивлённо покрутила головой, видимо ещё не зная, что болары могут рассмотреть Признаки в теле разумного существо чуть ли не с его младенчества). И что интересно, никто из поселковых о тебе толком сказать ничего не может. Тётю твою уже год знают и видят, её кузена, его сыновей и невестку, входящих в ватагу, тоже давненько признали за своих. А вот на вопрос о тебе, только плечами пожимают...
   - Вот потому и не знают обо мне, что много работы деликатной и щекотливых поручений выполняю, - нехотя ответила девушка. Но при этом она явно что-то недоговаривала. - Всегда старалась лишний раз на людях не светиться, приезжала и уезжала ночью. Всё-таки средства у ватаги большие вращаются.
   - Нормально, мы ведь просто так спрашиваем, - успокоил её Кремон. - Хотя если уж и доверит старшина Яцура вести кому-то переговоры о купле-продаже, то лишь ближайшей родственнице. Или жене, к примеру...
   На это Риона только насмешливо и многозначительно скривила губки:
   - Я не замужем.
   Из чего становилось понятным, что эта ловкая и обворожительная красотка в любом случае находится в интимной близости с кем-либо из ватажников. Если не с самим старшиной. Да по логике вещей подобная скрытность отношений и должна присутствовать в данной ситуации.
   - Так что решаем? - поняв, что разговор становится беспредметным, спросил Кашад. - Наносим упреждающий удар по князю?
   И опять основное решения принял его старший братец:
   - Время у нас есть. Повременим с резкими действиями. Хотя бы до утра, пока наши разведчики не высмотрят, что в городке творится. А чтобы не бездельничать, можем и у местных чего интересного поспрашивать. Вон, опять делегация...
   Всё те же три ремесленника, видимо самые уважаемые и авторитетные в посёлке, отделились от соседей, возвращающихся к своим обителям, и завернули на подворье. О возможности спокойного возврата, их посланный к скалам болар предупредил сразу, но подробностей битвы не пересказывал. Так что теперь местным было жутко интересно, чем и как закончилось столкновение. Шли они не спеша, тщательно всматриваясь в поваленный забор, за которым уже новые пленные интенсивно копали братскую могилу для своих павших командиров и княжеских приспешников.
   - Видим, что и с этой напастью вы справились без посторонней помощи, - с уважением польстил всё тот же гончар. - Но что ж пленных так мало? Вроде болар ваш сказал, что тридцать два убитых...
   - Так ведь целый десяток - такие же жители, как и вы, насильно на похасов усаженные. - Они вас в посёлке дожидаются, отпустили мы их.
   - А эти? Вроде ни одного негодяя не видим...
   - Тоже из молодых, наивных и глупых.
   - Как же вы их так во время боя разглядели?
   - Легко! - решил просветить людей, булькнувший смехом Караг. - У тех, кого мы взяли в плен, лица не слишком помечены печатью порока. Значит, могут исправиться. А что, тоже пригодятся в гранитном карьере?
   - Несомненно. Тем более что и вам будет с этого прямая выгода: половина добытого камня прямо на ваше подворье будет свозиться.
   Не ставя полог неслышимости, Кашад просто наклонился к Невменяемому и зашептал тому на ухо:
   - Пусть и в другой форме, но всё равно рабство получается. Вроде как мы взяли военнопленных, а потом перепродали их другим за оговорённую сумму оплаты.
   Энормианин покивал в ответ, после чего и сам зашептал южанину на ухо:
   - Да мне всё равно, пусть хоть сразу идут, куда душа пожелает. Но с другой стороны, когда на ладонях натрут за месяц кровавые мозоли, то потом не раз подумают, куда и к кому идти: в честную ватагу или в банду разбойников. И не лучше ли остаться простым крестьянином или пастухом..., - после чего громко обратился к ремесленникам: - Меня больше другой аспект волнует: четыре каменотёса как-то подлежат контролю, а вот когда их станет двенадцать, как вы с ними справитесь? Неровён час, сбегут.
   - Никуда они не денутся, карьер глубокий, отвесной, а на ночь будем в пещерке запирать. За два месяца, коль будут стараться, свободу заработают.
   Явно прикинувшая прямую выгоду от такого дела, Риона проявила умение торговаться:
   - Почему два? За такие преступления минимум три месяца общественных работ назначают. - За что получила неприязненный взгляд от Кашада и его возражение:
   - Общественные работы назначаются сроком на один месяц. Дольше - каторга.
   - Ну если по совести поступать, - не выдержал один из ремесленников, - Да по древним законам, то этим злыдням вообще каторга длиной в год светит. Чего их жалеть?
   - Хорошо, тогда пусть будет...- Кремон сделал паузу, но никто больше своё мнение не навязывал. А боларам изначально было всё равно. - ...Два месяца. Опять-таки, при хорошем поведении. Если хотите, наши болары пленных в карьер вечером и отконвоируют. Только вначале те пусть забор починят
   Довольные ремесленники поблагодарили и бросились догонять повозки со своими близкими. А Невменяемый, проводив их взглядом, повернулся к старым друзьям:
   - Что это мы всё воюем, да бегаем? Давайте слетаем южнее да к барьеру присмотримся, до ночи ещё далеко.
   Сидеть в бесцельном ожидании, в самом деле никому не хотелось. Если опять вдруг какая напасть от противника появится, так разведчики предупредят заблаговременно. Зато можно сделать то, ради чего сюда и прибыли: познакомиться с одной из самых больших загадок мира Тройной Радуги. Поэтому лидеры боларов согласились сразу. А после короткого спора решено было не только Кашада Низу за собой прихватить, но и Риону Чилайс.
   Так и отправились вскоре три пары зеленючек на юг, неся в своих корнях двух мужчин и женщину. Причём высоту от подворья не сразу набирали, а некоторое время летели над самой землёй, желая оставить возможных наблюдателей в неведении своей отлучки. Боевые навыки не забываются.
  
  

Глава шестая

МАГИЧЕСКИЕ АНОМАЛИИ

   Ещё в пути, девушка принялась весьма активно поучать своих, можно сказать товарищей по ватаге, как надо вести себя возле барьера. Что нельзя делать, куда нельзя становиться, где нельзя надолго задерживаться, где нельзя и почему сильно принюхиваться. Уж на что Кашад считал себя некоторым знатоком местных реалий, но и тот не выдержал в конце концов:
   - Тебя послушать, так ты ещё в детстве песочные куличи лепила на пространствах барьера. Где ты всё это узнала?
   Риона вначале указала несущим её боларам, где надо приземлиться, и только потом стала отвечать:
   - Составляющие моих знаний - отличная память, усидчивость, желание открывать новое и невероятная трудоспособность! - причём хвасталась она, еле сдерживаясь от смеха, настолько мужчины удивлённо на неё таращились. - Ну и чего вы так смотрите? Неужели подумали, что я безграмотная и читать не умею?
   - Нет, всех нас поразила именно твоя усидчивость, - съязвил Спин, пытаясь при этом осторожно, небольшими зигзагами двигаться вперёд. - Такое впечатление, что тебе лет сто от роду, настолько глубоки твои познания...
   - Ну и что тут такого? Я вон видела в столице одну знаменитую целительницу. Она выглядит моложе меня, но ей уже за сто двадцать лет перевалило... Стой! Дальше не двигайся!
   Восклицание заставило болара замереть на месте, но не замолчать:
   - Вроде ещё рано для описанных тобой опасностей. Тем более что я в полёте...
   - Правильно, большие опасности начинаются дальше, и до них вообще лучше не доходить. Но уже в пределах ста, двухсот метров столько мелких и каверзных, что глупые новички и здесь умудряются погибнуть. Вот смотрите..., - она подняла увесистый камень и прошла вплотную в Спину. - Видите в двух метрах рядок остролистной, словно специально посаженой декоративной травки, а теперь на ней пролетает предмет, и...
   Брошенный камень пролетел на высоте метра, но вдруг замер прямо над зелёными листиками, те качнулись, словно вздрогнули, и камень, перпендикулярно изменив направление полёта, улетел вправо. Там он упал на ржавое пятно, диаметром метра два и тотчас в том месте полыхнуло жаркое пламя, а потом пошёл едкий дым. А почерневший, закопченный предмет оказался отброшен на границу ржавого пятна.
   - Оно что, живое? - Кремон ошарашено указал на пятно пальцем.
   - Нет. Обычное аномальное пятно, иначе говоря, концентратор-разрядник. А вот травка, которая называется прутень, растёт всегда по сторонам так, чтобы любые предметы забрасывать всегда внутрь ржавчины. В том числе и перешагивающего человека могут толкнуть запросто. Прутень не опасен только в одном случае: если листики травы не торчат вверх, а как бы свалившись набок, слегка привяли. Ну а в концентратор-разрядник можно смело ступать ногой, если из его центра выходит струйка жёлтого дыма. Но! Останавливаться, а тем более вдыхать этот дымок нельзя категорически. Хорошо если рядом окажется товарищ, вовремя заметит резко изменившуюся походку, оглушит сильным ударом по голове и вынесет в безопасное место. То есть выходящая желтая гадость, при попадании в лёгкие человека делает из него бессмысленно шагающую по прямой куклу. Часа на два. И это..., - Риона ткнула рукой в оба средоточия опасности, - Ещё вполне невинные препятствия. А посмотрите, сколько вокруг иных, многократно более опасных ловушек.
   Та преграда, которая окружала Южный полюс и огромные пространства вокруг него, не походила ни на одну другую, которую раньше доводилось встречать Кремону Невменяемому. Вокруг Гиблых Топей имелся Нулевой Уровень, многоступенчатый барьер, замыкающий в себе страшных монстров и не позволяющий туда залететь ни боларам, ни драконам. Зато все остальные разумные легко туда проникали и даже путешествовали порой..., чаще - себе на погибель.
   Вокруг Зачарованной Пустыни стоял жёсткий барьер, словно из невидимого магического поля, который на любой высоте или глубине не позволял внутрь протиснуться живому существу, или неживому объекту больше определённой массы. То есть внутрь могли просовывать определённые предметы, на чем, кстати, и основывалось производство удивительных гаспиков, самодвижущихся плотов. С виде совершенно простые плоды растений облучали и те становились трансформируемыми при воздействии магической структуры в нечто новое и полезное. Ни разу ещё в истории барьер вокруг Зачарованной Пустыни преодолеть не удалось. Хотя во время путешествия из Альтурских Гор в Спегото, во время коварного покушения вьюдорашей, учёными были замечены многообещающие трещинки на той преграде. Оптимизм определённый это навевало, но и опасения были немалые. При увеличении силы атакующего урагана, могло запросто уничтожить не только самих экспериментаторов, но и близлежащие города и посёлки.
   А здесь, на Южном материке Древние изобрели, а может вырастили, а может нечаянно у них получилось, совершенное иное, непреодолимое для разумного существа препятствие. Если верить трактату "Установки", то когда-то таким образом объединившиеся разумные существа планеты, вознамерились уничтожить проживающих здесь главных врагов мира и зачинателей всепланетной свары. А именно: Сентегов. Создали, а потом и запустили на неприятеля вот такой вот вал напастей и убийственных аномалий, который представлял собой магическую, частично живую и само регулируемую полосу препятствий. И этот вал покатился на юг, уничтожая на своём пути всё живое.
   Но имелись догадки, что вал не сошёлся на полюсе, а замер где-то на полпути. Тем самым как бы давая мизерный шанс сентегам на выживание. По крайней мере, именно так древние легенды и несуразные сказки гласили. Да только во все времена ни сентеги к людям не показывались ни разу, ни сами люди, ушедшие на юг, обратно не возвращались. Ни единого документального свидетельства о возвращенцах не существовало.
   Если смотреть на барьер издалека, то он напоминал собой песчаную пустыню, с вкраплениями скал, барханов, оазисов, болот, пострадавших после землетрясения или кучи взрывов. И с вздымающимися в небо бамами разного характера и цвета. Одни бымы вилились веретеном, другой поднимались ровными столбами, третьи умудрялись пыхтеть кольцами, но большинство из них, особенно самые большие, никогда не меняли своего места и считались основными ориентирами на этой полосе смерти. Там же что-то зеленело, где-то торчали странные огрызки древесных стволов, валялись порой на почве крупные и малые листья, радовала глаз вполне приятная на вид травка, и всё это перемежалось грязноватыми, ржавыми лужицами разной формы, величины и расцветки. Но если встречалась в этих лужицах жидкость, то уж совсем несуразной, густой, пузырящейся или словно забродившей консистенции. И по всеобщему убеждению, ничего съестного на пространстве барьера не существовало. Как и ничего, чем можно утолить жажду. Всё необходимое искатели брали с собой.
   Ну и каждый в меру своего опыта или умения, продвигался на юг два, три, а то и пять километров. Если кто-то начинал хвастаться путешествием на шестикилометровую отметку, его сразу называли лгуном и он терял всякое уважение соратников.
   Почему ходили по поверхности? Да потому что порой словно сама почва выталкивала на поверхность удивительные вещицы, артефакты или драгоценности. Или вдруг что-то блеснёт в странной воронке. А то и просто покопаться лопатой некоторые счастливчики не считали зазорным и получали уникальные находки, после продажи которых несколько месяцев жили безбедно.
   Почему не пролетали намного выше? К примеру, те же болары? Да потому что инстинкт самосохранения отгонял. Если же благоразумие не срабатывало, болар по нисходящей дуге просто падал вглубь магической полосы препятствий и больше не взлетал оттуда. Имелись описания найденных корпусов, которые попросту сгнивали в течении недели. О попытках драконов слетать на юг, только и имелись древние хроники. А в тех утверждалось, что и в эти края когда-то добирались воздушные пираты. И тоже, набрав максимальную высоту, пытались пролететь на юг. Да так их тушки и падали на землю, примерно на отметке седьмого, восьмого километра
   Ну и почему не пытались сделать хоть один, но длинный тоннель на юг? Пытались! Да только ничего из этих попыток не получалось. Мало того, что и на внушительной глубине встречались магические отголоски смертельных сюрпризов, так ещё начиная с третьего километра, любые новые искусственные сооружения либо заливались болотной жижей, либо коробились от подвижек грунта и небольших землетрясений. Несколько раз особо богатые и амбициозные князья затевали строительство тоннелей, ни ничем кроме фиаско и многочисленных человеческих жертв это не оканчивалось.
   На фоне этих неудачных попыток прокладки тоннелей, весьма странно смотрелись остовы, фундаменты, а то и целые лабиринты подвалов от некогда стоявших на этих землях зданий. По рассказам девушки, в некоторых местах не одни посёлки, но и города простирались. Именно по этой причине там находились ценные вещи, оставшиеся после растворившихся от времени косточек существ, прежде здесь обитающих.
   Так что подземным искателям приходилось перемещаться по уже имеющимся катакомбам, постоянно меняющимся полостям, регулярно появляющимся новым проходам и мечтать о столкновении с линяющим, или недавно полинявшим сталпнём. Причём многие искатели приобретали с годами настолько огромный опыт и знания, что могли преспокойно передвигаться под землёй неделю, а то и две, нисколько не волнуясь тем, что за его плечами уже не раз и не два наглухо заваливались пройденные тоннели. Знатоки-ветераны никогда не гибли и всегда выходили на поверхность. Кстати, это частенько случалось и в таких точках, которые находились на той же отметке четвёртого, а то и пятого километра. Вот именно тогда и нужны были исключительные знания "полосы препятствий". Не столько для прохода туда, как для возвращения оттуда. Потому что поверху, это делалось легче всего.
   Группа ознакомления так и двигалась вдоль края непреодолимого барьера, а Риона Чилайс неустанно говорила, говорила и говорила...
   Создавалось впечатление, что она может так говорить и показывать на объекты сутками. А ведь чем дальше на юг, тем более коварные и опасные там взрастали магические аномалии. И девушка этого не скрывала:
   - Если уж делать верные выводы из мною сказанного, то умные люди поворачиваются и уходят отсюда. Навсегда. Никогда и не помышляя больше сюда вернуться. И я очень горжусь тем, что около десяти искателей приключений вернулись по домам, после моих рассказов.
   Она сделала паузу, с улыбкой наблюдая за мужчинами, и ожидая, как они откликнутся на такое заявление. Вместо них отозвался Караг:
   - Да уж, диковинные места. И ведь сколько много слышали о них, а всё равно действительность превосходит все возможные предположения.
   - А хуже всего, - заскрипел с недовольством и Спин, - Что мы сами не сможем тут покопаться и поискать приключений. Кажется, нам путь перекрыт на юг сразу и бесповоротно. Не так ли? - с этим вопросом он опять резко приблизился к девушке.
   - Совершенно верно, - не дрогнула она, так и оставаясь на месте.
   - Но мы всё равно постараемся! - сделал заявление лидер боларов и угрожающе шевельнул корнями: - Так что, мы после этого, уже не попадаем в категорию "умных созданий"?
   Всё-таки Риона ещё не слишком освоилась в правилах поведения с зеленючками. И уж тем более не могла понять их попыток пошутить, или попросту поиздеваться. Поэтому непроизвольно сделала шаг, два назад и враз охрипшим голосом стала оправдываться. Уж слишком чётко ей припомнились картинки с воюющими боларами, уничтожающими всесильных колдунов и валя насмерть превосходящие силы противника:
   - Ну, я не имела ввиду вас... Вы же не виноваты, что тут так всё устроено... Тут никто выжить не может, если он этим не увлекался, не обучался и не совершенствовался с самого детства... Да и в подземельях вы не протиснётесь, вы же такие толстые...
   - Кто, толстые?! - тут же к ней со второй стороны стал приближаться побулькивающий Караг. - Это мы толстые? Да мы на диете месяцами сидим!..
   - Извините, я хотела сказать слишком вы круглые и красивые...!
   - А-а-а!.. Тогда другое дело, а то мне показалось, что ты над нами издеваешься.
   Стараясь не рассмеяться, Кремон решил защитить девушку:
   - Да ты их не бойся, они добрые и так шутят. Ты лучше скажи, что делать тем, которые всё-таки решились попытать счастья в этих удивительных местах?
   Риона сдвинулась с места и начав говорить словно невзначай оказалась между двух мужчин. Там она себя чувствовала гораздо уверенней:
   - Ну а те, кто не испугался, вливаются в ватаги и начинают понемногу осваиваться у барьера.
   - И какой классификации они подлежат?
   - Ну как сказать..., - она с опаской оглянулась на чуток отставших боларов, но решилась всё-таки сказать правду: - Их уже называют больными. Потому что любовь к риску, приключениям и добровольное лишение элементарных бытовых удобств - это уже считается неизлечимой болезнью.
   Кашад Низу не выдержал и рассмеялся, обращаясь к старшему братику:
   - Вот как всё дипломатично получается: оказывается мы не полные дураки или бестолковые недоумки, а этакие слегка приболевшие особи. А так как хворь наша неизлечима, то мы вполне ещё заслуживаем на сочувствие и жалость. Здорово!
   Теперь уже рассмеялись все, ещё и девушке братья пояснили, что бульканье издаваемое зеленючками, это как у человека заливистый смех. Ну и нельзя сказать, что страх у неё пропал после этого моментально, но вот реагировать на шутки боларов она стала вполне адекватно. И даже умудрялась колко отвечать.
   На последнем часу проводнику удалось отыскать некий участок с подземными переходами, старыми, и невероятно надёжными. По крайней мере, именно так Риона утверждала, когда водила там обоих колдунов. При этом она и там исхитрилась показать и пояснить с десяток опасностей. Даже посоветовала, как с ним можно бороться магическими методами. Потому что так до сих пор и была уверена, что её новые товарищи по ватаге - Эль-Митоланы. Оба. В обязательном порядке. Потому что Кашад вполне небрежно подвесил в подземельях два мощных светляка, ну а его старший брат сразу, по умолчанию смотрелся существом познавшим тайны мироздания. А чтобы самому не творить никчемное колдовство, сваливал все эти обязанности на младшего братишку.
   "Да и по остальным логическим размышлениям, - думала девушка, - Разве стали бы такие болары как Спин и Караг слушаться кого-нибудь иного? Да ни в жизнь! А ведь в любом случае, всегда, последнее слово остаётся за Кремоном... И я не удивлюсь, если он намного старше Кашада... Правда тогда не сходится возраст их родителей, но мало ли какое у них родство? Вдруг только по отцовской линии? Сколько подобных случаев... Надо будет присмотреться внимательнее и обязательно выведать точный возраст... Только что мне это даст? А вернее, какая польза от этого будет всей ватаге...?"
   Занваль уж стал касаться горизонта, когда исследователи выбрались на поверхность и были встреченными обеспокоенными боларами.
   - Что, подали сигнал "к бою!"? - заволновался Кашад.
   - Тебя так на войну тянет? - фыркнул в раздражении Спин. - К твоему сведению хочу напомнить, что уже ужин давно нас ждёт на столе, а нам ещё чуть ли не час лететь к посёлку.
   - Точно, точно! - ворчал и Караг, вместе с другом отправляясь в полёт с пассажиром. - У меня уже корни хрупки стали от недоедания. Вот-вот отвалятся...
   - И не стыдно? - укорил его Невменяемый. - Ты только в Морском королевстве, по твоим же утверждениям, съел на месяц вперёд. И мог бы облететь все страны северного континента без отдыха.
   Болар некоторое время булькал умиротворённым смехом, а потом дал пояснения:
   - Когда я такое говорил, то сам в тот момент чистосердечно верил в это. А так как я возле барьера превратился в "больного", то мои запасы накопленных веществ исчезли во время обострения моей болезни. Так что..., теперь я переживаю только об одном: оставят ли нам наши усиленные, боевые порции?
   В посёлке царило полное спокойствие. Если не идиллия. Да и ужин боевым товарищам оставить не забыли. После чего усевшиеся на удобных позициях болары, беззаботно предались сну. Тогда как Риона вдруг предложила немного почитать полезные записи на тему магических аномалий и пригласила братьев Низу в ту самую небольшую столовую возле кухни. Мало того, она где-то достала внушительную бутыль местного гремвина, весьма недурного на вкус. И троица часа четыре просидела не так над чтением и разборкой записей, как в приятной и доверительной беседе.
   Потому и легли поздно. Как следствие утром и просыпались неохотно...
   Но сон слетал мигом, когда от окна доносился голос Спина:
   - Разведчики передали из города: "Княжеская дружина, во главе с князем, а также полк городского ополчения, в полном вооружении выходят за стены..."
  
  

Глава седьмая

НА ПОИСК!

   Голос болара прерывался на короткую паузу, и продолжал читать полученную депешу:
   - "...выходят за стены, и походным маршем двигаются в сторону столичного града. По оперативным данным, князь сильно обеспокоен намечающейся попыткой свергнуть его с трона... Остальные детали выясняются..."
   Обрадовалась от такого известия только Риона:
   - Если это не ложный выход, то лучше не придумаешь. Два дня пути в столицу, день, два на выяснение тамошних обстоятельств, два на дорогу обратно. Да и сутки чтобы сюда добраться. А наши обещали выбраться на поверхность на денёк раньше этого срока. То есть нам пять дней ждать осталось.
   Тогда как Кашад разволновался не на шутку:
   - Ну как вы не понимаете, нам желательно помочь в столичном граде. Ведь любой враг князя - это наш потенциальный друг. А то и хорошо знакомый друг. Не удивлюсь, если родственные и дружественные нам кланы, воспользовались отсутствием князя с дружиной и теперь пытаются захватить власть.
   Тут уже стал учительствовать Спин. Напоминая, что не всегда к свержению власти тирана стремятся прогрессивные силы добра. Порой на пошатнувшийся трон пытается усесться тиран ещё более кровавый, чем прежний. Так что с одной стороны даже полезно будет, чтобы деструктивные силы обескровили друг друга.
   Ну а Караг по этой теме добавил, что в любом случае они тут раньше узнают, что там в столичном граде случилось. Потому что та пара разведчиков, следивших за князем, сейчас ринулась непосредственно к столице и постараются в ней осмотреться. Им на смену, чтобы присматривать за колонной, сейчас спешат три разведчика из второй линии.
   Ну а сам Кремон, оказался обеспокоен иными предположениями:
   - Как бы цинично не относился князь к смерти своих подельников и подданных, всё равно он обязан отреагировать на гибель целого отряда во главе со своим самым преданным колдуном и двух других Эль-Митоланов. Тут даже стоит вопрос не личной мести, а показательного наказания осмелившимся сопротивляться. То есть его остальные подручные не поймут, те же воины дружины роптать начнут. Дескать наших коллег угробили и никто на это даже не почешется?
   - Обстоятельства разные бывают, - стал рассуждать Спин. - Вдруг в стольном граде и в самом деле страшный кризис и кто-то уже взобрался ногами на княжеский трон? Пока точно не узнаем, что да как, считаю подобные разговоры бессмысленными.
   Но мнения всё-таки продолжали сыпаться со всех сторон. Фантазии и предположения, а со стороны Кашада даже просьба немедленно вылететь к столице и там навести должный порядок.
   Невменяемый напоследок уже демонстративно молчал, ожидая, когда ему дадут возможность подвести итоги. И когда уже все собеседники притихли, довёл своё окончательное решение:
   - Не вижу никакого смысла лично мне, брату и Рионе куда-то мчаться и кого-то там спасать. Наша задача отправиться к месту входа ватаги в подземелья и поспешить по их следам. Что мы уже через час, два и сделаем. А все остальные дела княжества, могут решить без нашего вмешательства и наши друзья-болары. К чему нам стоять в отдалении, сжимая мечи? И без нас армию разгромят! К чему нам эти совещания? Ведь Спин или Караг сами в одиночку могут решить любой вопрос международного или внутригосударственного плана. А если им не хватит помощников, разведчиков, наблюдателей, а то и воинов, то они легко мобилизуют местный контингент зеленючек. Верно, я говорю?
   После чего бесцеремонно ухватил Спина за один из корней и вопросительно подёргал. Друг нисколько не обиделся, хотя для приличия проворчал:
   - Ты ведёшь себя как ребёнок! - ну а по существу ответил уже совсем иным тоном: - Мы-то с любыми задачами справимся и любые проблемы разрешим. Но мы ведь прибыли, чтобы преодолеть барьер! А что получится? Это кто-то сделает без нас, а мы будем до конца жизни жалеть об этом и печалиться. Ну и потомкам стыдно будет признаться: вот, был совсем рядом и занимался не делом, а ловлей каких-то разбойников. Позора не оберёмся...
   - Точно! - поддакнул ему Караг. - Мы тоже хотим заняться экспериментами.
   - Ну вы вдвоём и займитесь, - предложил Кремон, а остальные пусть работают в прежнем направлении. Даже можете взять с собой десяток ваших научных специалистов, ну а военные пусть уже сами... Если конечно справятся?
   Последний вопрос считался чисто формальным. Потому что и Невменяемый и лидеры, были совершенно уверены в умении давно обретающихся рядом ветеранов, решить любые поставленные перед ними задачи. Некоторых, прославленный герой знал ещё по Агвану, когда впервые вообще познакомился с разумными растениями. Тогда с ними и состоялись первые контакты, а приятельские отношения с лидерами зеленючек, переросли в дружбу самой высшей пробы. Уже и посёлок Агван стал давно городом, да и вся остальная стая разлетелась с высокими миссиями по всему свету, а больше десяти старых приятелей, так и оставались вблизи своих лидеров и всемирно известного героя. Такие опытные специалисты могли решить проблемы не только этого захудалого княжества, но и гораздо большего государства.
   Ну и самое главное у них было всё: умения, связь, готовое прибыть подкрепление и оружие. Поэтому, дождавшись в ответ на свой вопрос только снисходительное хмыканье, Кремон постановил:
   - Тогда исследователи отделяются от остальных, запасаемся продуктами и двигаемся к барьеру.
   Рионе такая торопливость не нравилась. По сути, она желала вначале дождаться возвращения ватаги, а уже только потом, после дополнительного соглашения со стороны старшины Яцуры, заводить новичков в первый поход. Что по логике вещей никак скоро бы не получилось. Ведь если трофеи будут удачны, более месяца уйдёт на продажу, составление договоров, получение денег и покупку новой недвижимости. Суматоха получится преогромнейшая.
   Во втором случае, если ничего дельного найдено не будет, всё равно в традиции ватаги делать отдых недели на две. После тяжелейших испытаний, подобное практикуют все искатели без исключения.
   А тут настойчивые парни так резко, без всякой подготовки готовы рисковать собственными жизнями. Да и сама девушка, невзирая на все свои огромные знания, на практике подобные прорывы по подземельям ещё ни разу не совершала. То есть ручаться она не могла бы, что отыщет ватагу по её следам, догонит, а потом ещё и удачно вступит в контакт с помощью издающих шипение артефактов. Ведь что ещё могло случиться в сложной подземной обстановке, так это встреча со своими товарищами на встречном курсе. Порой поисковики ходили в пределах одного целостного пространства кругами и никто не мог никогда ручаться в том, что выйдя раньше своего конкурента на неделю, раньше и доберёшься к замершей оконечности "доброго червя". Бывали такие случаи: давно находящаяся в походе ватага добирается до уже опустошённой сокровищницы, которую разграбили у них перед самым приходом те конкуренты, которые вышли в поиск неделей позже. Что ещё бывало чревато в таком случае, что сталпень, лишённый магической подпитки, начинал недовольно ворочаться, возникали подвижки грунта, ходы заваливались, искателей становилось меньше...
   Ну и госпожа Чилайс попыталась отговорить колдунов:
   - Я понимаю, вы слишком самонадеянны, но нам нет никакого смысла отправляться в подземелья, пока вся ватага не вернётся. Да и похасы будут нужны...
   Её несколько жёстко прервал Караг:
   - Их подгонят наши товарищи в нужное время в нужном количестве.
   То есть после этой фразы, создавалась некая возможность недоверия. Как бы девушка не доверяла новичкам, собираясь лично контролировать перемещения верховых животных, она сразу отказывалась от похода. Хотя смягчить подобное определение, она попыталась:
   - Как имеющая больший опыт в поиске, я считаю, что двигаться нам туда не следует. Да и как имеющая больший опыт ватажница, требую подчинения в данном действе. Тоже имею на это право.
   По внешнему виду младшего брата, трудно было сказать, как он отнёсся к таким словам. Кажется, ему было всё равно. А может заранее был согласен с любым решением старшего брата. И тот без малейших колебаний, или ненужный диспутов на эту тему, заявил:
   - Тогда мы отправляемся вдвоём. Точку входа в подземелья мы знаем, основные приметы и суть поиска нам тоже знакомы, нужному паролю при обмене сигналами из шипучек, ты нас обучишь, ну а опыта нам и разных вспомогательных артефактов в багаже - тоже хватает. Собираемся!
   Тут же оба колдуна стали живо собираться, распределяя своё добро, которое раньше болары сложили в одной из комнат, между боларами отправляющимися с ними.
   Риона оказалась такими действиями сильно разочарована и расстроена. Почему-то ей казалось, что без неё в подземелья никто двинуться не посмеет. По крайней мере, станут долго и нудно уговаривать. А тут такое наплевательское отношение. Не говоря уже про отсутствие уважения к её невероятным знаниям.
   Оставалась только последняя надежда на знание определённого пароля при встрече между своими. Именно на эту тему возмущённая девушка завела разговор, буквально ухватив старшего из братьев Низу за рукав куртки:
   - Но вы не знаете пароля! А я не имею права его разглашать даже под угрозой смерти.
   - Значит, у тебя нет выбора. Только идти с нами! - Кремон резко замер на месте и пояснил: - Если там случится недоразумение, и кто-то в глупой стычке погибнет, это ляжет целиком на твою совесть!
   А что такое два боевых колдуна, да ещё имеющих при себе две горки странных артефактов и такое страшное оружие как литанры, Риона понимала прекрасно. Так что больше не раздумывала ни секунды:
   - Я с вами! Только переоденусь в походную одежду.
   И кинулась в свою комнату. Когда выскочила на подворье, ждали только её, и два болара подхватив девушку прямо со ступеней веранды, стали догонять вырвавшихся вперёд товарищей.
   Опять улетали над самой землёй, не желая лишний раз сообщать окружающим о своих передвижениях. И уже через два часа оказались на нужном месте. Специалисты по научным вопросам, или как порой отзывался о них Караг "умники", тут же стали разбивать для себя некое подобие лагеря, а мужчины, не слишком-то оглядываясь на своего проводника, уверенно полезли в нужную расщелину. Фактически не попрощавшись со своими друзьями-зеленючками. Словно в бытность такие вещи проделывали по десять раз на дню.
   Вначале ходы были довольно узкими, низкими и неудобными, тем более что на пути вдруг возникла первая, вполне ожидаемая преграда. Не смертельная, а скорее информационная ловушка, зацепив которую любой здесь проходящий дал бы о себе знать. Пробирающийся впереди Кашад, прилёг и указал на выступ породы из грунта:
   - Пройти мимо не получится, не потревожив. Убираем, или ты временно её усыпишь?
   Риона до этого места ждала, как оно получится, но теперь лишний раз оценила умения новичков. Скорей такие навыки имели не все ветераны. И последние сомнения на тему "идти или не идти", развеялись в её головке окончательно:
   - Мне надо выдвинуться вперёд! - начала переползать вначале по Кремону.
   Иначе разминуться в узком отнорке не получилось бы. Контакт телами получился более чем плотный, из-за чего старший братец довольно улыбнулся и даже пошутил:
   - А что, такая вот смена нашего построения мне нравится. Это мы всегда так будем делать возле каждой ловушки?
   Но и проползающая по нему проводница в долгу не осталась:
   - Это в данное время ты - не против. А вот я твои слова припомню, когда мы станем очень потными и очень грязными.
   И уже буквально через три часа, трое искателей имели весьма непривлекательный и непрезентабельный вид. Хода расширись, появились полости и анфилады пещер, но вот сырость, сыплющийся за шиворот мелкий песок со сводов, и весьма коварные в плане лишнего мусора ловушки и магические аномалии, превратили одежду и тела в неудобные и неприятные на ощупь субстанции. Хуже всего, что Эль-Митоланы, даже когда вновь выбрались на сухие и удобные для движения участки, даже не подумали подсушиться или почиститься с помощью своих умений. Похоже, берегли собственные силы, что, в общем-то, было правильно. А имеющиеся у каждого специальные амулеты очистки, глупо было использовать во время пути. Обычно их применяли перед ночлегом, чтобы хорошо выспаться.
   "И всё равно они грубые мужланы! - раздражённо думала Риона, стараясь не оглядываться на спокойно, размеренно дышащих у неё за спиной коллег по ватаге. - Могли бы и предложить даме некую помощь в деле очистки! Для них - это раз плюнуть. А эти, даже не спросят!.. Ну ничего, я им ещё устрою!.."
   Она и в самом деле умела доставлять мужчинам определённые сложности в жизни, но в данный момент было и не место, и не время. Да и предыдущие сутки не давали возможностей, как и повода для иных действий.
   Ещё через час наткнулись на болото, затопившее огромный участок переходов чуть ли не по самые своды, и остановились для короткого обсуждения:
   - Неужели нет иного пути в обход? - удивлялся Кашад.
   - Мне он неизвестен. А те что нашли сброшенную кожу "доброго червя", указывали, что это было "...за болотом".
   - И много ещё таких болот у нас на пути? - поинтересовался старший из братьев.
   - Не знаю. Дальше этого я никогда не доходила. Но не думаю что много. Чаще всего только это скопище грязи и проклинают в рассказах.
   - Ядовитое? Или с аномалиями?
   - Как это странно, ни яда здесь, ни опасности нет, но в любом случае на том краю придётся раздеваться и очищать вручную одежды от пиявок и маленьких жучков-кровососов. Магия их не берёт.
   - Ну вот, а ты говоришь без аномалий! - хмыкнул Кашад, доставая из вещмешка какие-то небольшие пакетики. - Раз не поддаются магии, значит уже непростые. Одеваемся!
   Вначале мужчины показали, что это такое и как оно разворачивается. Затем надели на свои тела поверх всей экипировки, показали, как действуют запоры на горле и капюшоне и объяснили суть всего этого мягкого, прозрачного и непромокаемого одеяния. Влагу данные артефакты не пропускали, хотя по прочности считались весьма и весьма слабенькими. Даже специально наложенные структуры усиления дивного материала, не давало гарантии, что удастся избежать прорыва при соприкосновении с краем камня, или торчащей веткой. Также следовало на первых метрах погружения, подождать пока одежды и пустые пространства уплотнятся, выпуская лишний воздух возле горловины. Иначе данная одежда попросту раздуется в стороны, мешая движению и подвергаясь дополнительным нагрузкам на разрыв.
   Ко всему прочему, данное покрытие позволяло ещё и коротко проходить в глубоких местах, окунаясь с головой. Только следовало заранее застегнуть капюшон наглухо в его лицевой части. Ну и уметь некоторое время двигаться без доступа свежего воздуха.
   - Хотя где тут есть свежий воздух? - кривился Кашад, делая первые шаги по пузырящейся жидкости. - Всё бродит! Всё гниёт! Уф!..
   Движущаяся за ним девушка больше помалкивала, с явным сомнением двигаясь в своём новом, необычном костюме. Разве что изредка подсказывала о глубоких ямах или других препятствиях на пути. Колдун её благодарил, хотя и так подразумевалось, что он эти мелкие помехи на его пути замечает магическим взором.
   А вот идущий в тылах Невменяемый, думал на самые разные, порой совершенно не связанные между собой темы:
   "Это я удачно у вьюдорашей на герметичные накидки разжился. Смотри, как они нас выручают! Ещё бы по всем остальным штольням как следует порыскать... Эх, вечно куда-то спешу, тороплюсь как на пожар... И тут, наша проводница была права. К чему такая спешка и лишний риск? Вернулась бы ватага, и двинулись уже преспокойно, с самыми знающими поисковиками... Правда и Риона своими талантами просто поражает. Даже подозрительно становится: откуда она всё это знает? Когда успела в свои годы так выучиться? И что это у неё за учителя были? Да, много девочка не договаривает..., если бы не явные признаки её честности, порядочности и удивительная отвага, подумал бы что она явно темнит... В любом случае, тайны у неё имеются..."
   Болото преодолели без особых сложностей, а по утверждениям проводницы, даже с некоторым комфортом:
   - Вы не представляете, насколько глубоко и прочно впиваются эти пиявки и жучки в складки одежды. А если какую особь не заметишь, то она потом в течении суток быстро весь набирает от крови. Причём они первым укусом вызывают онемение кожи, нечувствительность, так что можно и сознание потерять, если таких пару десятков на теле останется. А тут..., красота!
   Живые кровососы, обитающие в болоте, и в самом деле налипли внушительным слоем вместе с грязью на накидки, но пока прошли немного, грязь стала обсыхать и вся легко отвалилась вместе с противными пассажирами. А когда собрались делать большой привал, так пригодившиеся средства защиты вновь сняли с себя и уложили в прежние, небольшое пакетики.
   Только тогда Риона поинтересовалась:
   - А где это вы такие артефакты раздобыли? Вроде и непрочные, но зато в некоторых случаях могут быть незаменимы.
   Невменяемый не стал раскрывать все свои секреты, отвечая обтекаемо:
   - Подарок друзей. К тому же сделанный с условием, никому эти накидки не показывать. Так что и ты помалкивай... А дальше теперь, куда двинем?
   - До ночного отдыха следует пересечь две больших пещеры, а потом подняться на верхние уровни. Там находятся лабиринты древних подвалов. Идти легко, во весь рост, но вот всякой гадости и смертельных сюрпризов там тоже предостаточно. Но думаю, что к ночному отдыху мы и тот участок преодолеем.
   - А потом?
   Девушка задумалась и тяжело вздохнула:
   - Ну а потом уже начнём искать непосредственные следы и отметки нашей ватаги.
   Кажется, что в той части похода она сомневалась больше всего.
  
  

Глава восьмая

ОСТАНКИ ГОРОДОВ

   Многоэтажные подвалы уже тысячи лет как несуществующего города, оказались довольно сложным препятствием на пути. Можно сказать что там, в некоторых случаях уже знаний Рионы Чилайс не хватало. И если бы не магические силы братьев Низу, да куча удивительных артефактов, которую они волокли с собой, пришлось бы там не три часа пробираться, а целые сутки. Потому что порой путь перекрывался такими магическими аномалиями, что следовало бы обычным искателям возвращаться назад и искать пути в обход. А вот когда дорогу прокладывали Эль-Митоланы, скорость продвижения возрастала порой десятикратно.
   Почти со всеми препятствиями, Кашад справлялся легко, играючи. Хотя и у него случились пару раз казусы. В особо сложных ситуациях, он не знал, что делать дальше, и тогда довольно подробно советовался со старшим братом. Вдвоём они обсуждали увиденное, размышляли над нужным магическим действием, и только после этого создавалась должная структура преодоления. И маленький отряд двигался дальше.
   Подобные отступления и задержки несколько ошарашили Риону. Она долго не могла понять, в чём тут дело и почему так происходит. Если Кремону всё так хорошо известно, то почему он не выдвинется вперёд и нужным магическим действием не снесёт или не обезопасит аномалию? И лишь перед самым привалом на ночь, она догадалась о подоплёке происходящего:
   "Да он же учит младшего брата! Раскрывает ему тонкости и секреты магического искусства! А собственные силы экономит для самой экстремальной ситуации. Молодец... Да они оба молодцы! Другие бы на их месте рисовались своей силёнкой и делали вид, что просто сменяют друг друга на острие магического поиска. Скромен... Хоть всеми и командует, но получается у него это естественно, словно походя... Видимо опыт у него огромнейший..., откуда только взятый? Вполне возможно, что этот колдун довольно знаменит вне пределов Южных княжеств... А вот их почётные имена я так до сих пор и не выяснила! Упущение!"
   Они уже начали присматривать удобное место для ночлега, когда девушка поинтересовалась:
   - Господа! Мы вроде уже и товарищи по ватаге, а вот ваших магических прозвищ я ещё не знаю. Представьтесь, пожалуйста!
   Кашад как раз проверял прочность свода над удобным местом, поэтому ответил несколько рассеянно и равнодушно:
   - Чего уж там, можно и представиться по полной форме... Эль-Митолан Восходящий, к вашим услугам, сударыня...
   Тогда как его старший братец продолжал целеустремлённо разбивать скромный лагерь, ставил котелок на треногу, поджигать под ним мушки. Вообще-то подобные спрессованные в таблетки водоросли, которые и назывались в простонародье мушками, в данной местности дефицитом большим не были, торговцы чего только не привезут. Но вот стоили они здесь немало. Поэтому проводница, считающая, что в первую ночёвку можно обойтись и без горячего отвара, сделала косвенное замечание:
   - Вроде и не холодно, можно и без отвара...
   - Не хочешь, не надо, - бросил Кремон через плечо, - Мы по полторы порции выпьем.
   Пришлось пригасить раздражение в голосе и продолжить:
   - Но раз уж вы пьёте, то и я не откажусь. Но я жду от тебя ответа на мой вопрос. Вон твой брат уже представился...
   - Ха! Брат - это одно. Я - совсем другое!
   - Неужели ты скрываешь настолько своё магическое прозвище?
   И тут Кремон её в очередной раз поразил:
   - С чего ты взяла, что я обладаю магическими силами? Разве я хоть раз заявлял, что Эль-Митолан?
   Девушка некоторое время растерянно моргала, и только улёгшийся на подстилку Кашад, после того как расслабился в заслуженном отдыхе, пробормотал:
   - Да..., он такой..., - чем вывел её из ступора:
   - Но как же так?! Младший брат ведь с тобой советовался! Я видела! И ты знаешь больше него! И..., и вообще!..
   Кремон уже ловко нарезал вяленое, длительного хранения мясо и острый овощ вместо приправы:
   - Подумаешь... Я много чего знаю и умею... Тем более что теорией магии я занимался долгие годы и под руководством ну очень и очень знаменитых преподавателей. Так что даже Эль-Митолану Восходящему не зазорно со мной посоветоваться. Тем более что взаимовыручка, взаимопонимание между родственниками всегда на несколько уровней выше, чем между остальными разумными существами.... Потому тебе что-то со стороны такое показалось. Но спешу тебя разочаровать: магических сил во мне нет. Вот так-то! - не дожидаясь остальных, Кремон подхватил выделенную себе порцию и стал неспешно есть. - Кстати, а ты в Сонном мире часто бывала?
   Неожиданно для самой себя, девушка смутилась. Ещё сравнительно недавно, возможность побывать во сне на луне Марга, имели только самые богатые разумные существа планеты. И тогда же устоялось распространяемое мнение, что любой побывавший в теле дунита, делает это почти всегда только с одной целью: окунуться в самые обильные и чувственные сексуальные забавы. Конечно, и про хороводы над цветами рассказывали, и про затейливые мелодии, выводимые при этом гудением, описывали. Но стереотип о сладострастных и многочисленных актах до сих пор сидел в сознании большинства народа.
   В последние полгода волшебные фрукты продавались уже несравненно масштабнее и по сносной цене, благодаря чему почти все ватажники побаловали себя этим развлечением и неоднократно. При этом они все тщательно и скрупулёзно вычитывали продаваемые на каждом углу книжицы, написанные великим Эль-Митоланом Невменяемым, где довольно просто и популярно описывались все возможные, нужные, правильные и желаемые действия любой особи, оказавшееся в только что рождённом теле дунита. И если уж дети имели возможность и права бывать на Марге, то уж взрослым стесняться было нечему.
   Но всё равно, вот такой вопрос в лоб непроизвольно навевал красавице непрошенные ассоциации на тему: "А зачем он спросил?"
   Потому и ответила вопросом:
   - Почему интересуешься!
   - Да у нас плоды с собой, вот и решили прямо сейчас вместо десерта съесть. Тебя как товарища по ватаге - тоже угощаем.
   Риона промолчала сразу, но во время ужин хорошенько подумав, не нашла поводов отказываться от угощения. Тем более что опасность им в этом месте не грозила, лихой живности, кроме пиявок и жучков в болоте не водилось, да и поставленные на ночь охранные структуры вселяли дополнительную уверенность в завтрашнем дне.
   И когда волшебный плод оказался выложенным и для неё на небольшой скатёрке, она слопала его с большим удовольствием и предвкушением предстоящей ночи. И опять мужчины её удивили. Они начали довольно скрупулезно и деловито договариваться, где и как они встретятся. Опять-таки, если судьба их забросит где-то совершенно рядом. Потому что в последние месяцы, в Сонном мире появились иные пространства с цветами, помимо Матери-поляны, а многократно разросшаяся популяция дунитов настойчиво пробивала всё новые и новые тоннели к погасшим полянам. Потому что водить хороводы уже было довольно тесно, а к старым пространствам, которые почти заросли новыми, одичавшими деревьями, следовало вначале провести светящийся поток, исходящий от Матери-поляны.
   В книжице подобные действия описывались тщательно, как и приводились доводы в пользу такой помощи, но народ всё-таки не стремился в Сонный мир работать, он стремился развлекаться и "вкушать живительный мёд". Именно так в последнее время стали иносказательно называть сексуальные соития в мире дунитов, как бы проводя параллели с единственной тамошней пищей, мёдом. Мёд любой желающий мог есть в немерянных количествах прямо из стручков, всё на тех же деревьях которые создавали домики укрытия для дунитов от дождя и темени.
   И вот сейчас братья оговаривали моменты возможной встречи, когда окажутся в телах дунитов и моменты совместной работы. И опять девушке стало не по себе. Из-за чего она разозлилась и мысленно себя отругала:
   "С чего это я так часто стала попадать впросак и краснеть от стеснения?! Хотят работать, пусть себе пашут на здоровье! А я как нормальная, здоровая женщина буду петь в хороводах и..., да что я как маленькая, и конечно же "вкушать живительный мёд"! И пусть они потом лопнут от зависти к моему хорошему настроению!"
   И постаралась уснуть как можно быстрее.
   Путешествие в Сонный мир оказалось томным, волнительным и прекрасным. И настолько увлекательным, что проснувшись и ощутив своё тело в мрачном подземелье, Риона некоторое время лежала, не открывая глаз, стараясь растянуть последствия недавней эйфории. Поэтому была удивлена, и даже раздражена, когда почувствовала лёгкое сотрясение почвы. Моментально усевшись, она расширенными глазами уставилась на невиданное действо: оголённые по пояс братья, в прыжках и столкновениях мутузили друг друга по плечам, бокам и спинам своими кулачищами и при этом явно хохотали и обменивались колкими репликами. Но звука не было слышно из-за поставленного вокруг них полога неслышимости. А вот земля сотрясалась...
   "Они что, совсем не устали в Сонном мире?! - поражённая до глубины души, девушка поднялась на ноги и приблизилась к месту сражения, присматриваясь ещё внимательней: - Такое впечатление, что они уже дважды выспались и дважды позавтракали... Вон сколько из них прёт агрессивной энергии!.. Или они меня обманули? И плоды на самом деле не съели?.. Да нет, я же видела..."
   Борцы резко замерли, развернувшись к проводнице и Кашад убрал полог неслышимости:
   - Ну ты сильна спать! Нам уже два часа неймётся. Давай завтракать и в путь. И так сколько времени потратили даром.
   Но пока сооружали быстрый завтрак, она не удержалась от вопросов:
   - Ребята, только прошу вас, ответьте мне честно, хорошо? - оба уставились на неё вопросительно и с готовностью. - Неужели вы за ночь не устали?
   Младший только с улыбкой хекнул и впился зубами в подобие бутерброда. Тогда как старший решил просветить подругу по ватаге:
   - Как раз наоборот. Чем больше на Марге занимаешься полезным, восстановительным трудом, тем многократную отдачу, или иначе говоря, больше сил получаешь взамен. Практически получается некий магический наркотик. Только он не в первый день начинает ассимилироваться в сознание, а потом передаваться вот в эти наши тела, а со временем. Этак примерно с третьего, четвёртого раза. И это так здорово! Потом целый день чувствуешь себя не хуже какого-нибудь паршивенького Эль-Митолана.
   Оба брата захохотали от такого сравнения, но Риона даже не улыбнулась. Скорей разозлилась:
   - Почему тогда об этом нет в тех книжицах, продающихся на каждом углу? Это что, специально такой секрет был сокрыт от всего народа? Или этот недоумок Невменяемый вообще в Сонном мире не бывал?!
   - Увы! Здесь совсем иное дело..., - Кремон с иронией и укором смотрел на давящегося смехом брата, рискующего поперхнуться завтраком. - Как нам известно, от весьма авторитетных и информированных личностей, во время написания инструкции пребывания на Марге, этот самый Невменяемый только, только закончил первый этап своих посещений в Сонный мир. Тогда каждый плод стоил невероятные деньги, так что он просто финансово не смог продолжить свои исследования в полной мере. А потом, когда уже стало точно известно о получаемой энергии, задоре и отличном настроении, этот печатный бестселлер уже распространился по всему миру. В некоторые места он, к примеру, добрался уже давно, а фруктов там ещё никто не пробовал... Парадокс.
   Девушка была вынуждена признать:
   - Верно, мы только недавно сумели купить большую партию оптом, на всю ватагу... Женщинам досталось по пять, мужчинам по десять, заслуженным ветеранам - по пятнадцать...
   Тут же не преминул встрять отсмеявшийся Кашад:
   - Наверняка тебе досталось именно полтора десятка. А? Уж больно ты сладко спала... И с такой блаженной улыбкой на лице, что мы еле оторвались от любования...
   Всеми силами Риона постаралась остаться невозмутимой, но уши у неё все равно заполыхали жаром. Еле-еле нашла в себе силы всепрощающе рассмеяться:
   - А подсматривать за спящими нельзя! Очень плохая примета, для тех, кто подсматривает! Особенно, если это происходит в подземельях.
   Кремон повёлся на крючок, наверное, специально:
   - И что с нами плохого случится?
   - Теперь вы оба, обязательно и навсегда..., - она сделала печальную паузу и выдала: - Влюбитесь в меня до потери рассудка.
   - О-о! Терять рассудок мы не хотим! - рассмеялся Кашад. - Тем боле что я и так не против влюбиться в такую красавицу.
   Кремон на это грустно вздохнул:
   - Конечно, брату хорошо, у него магические силы есть. Потеряет один рассудок, живо себе сварганит второй. А мне теперь что делать? Может есть какой оберег против этой плохой приметы? Или контрпримета имеется?
   - Несомненно, имеется! - уже веселилась и Риона. - И выход очень простой: чтобы подобной безрассудной влюбчивости не произошло, надо в течении десяти дней выполнять все мои просьбы.
   - Только и всего? - с недоверием уточнил Кремон, быстро сворачивая место ночёвки. - Тогда поспешим дальше. Что-то мне не слишком хочется выполнять все твои желания в этих сырых и мрачных подземельях.
   Он сделал ударение на слове "все", и это прозвучало так двусмысленно, что уже в который раз девушка смутилась:
   "Ладно, ладно, - думала она сердито. - Я ещё на вас отыграюсь!"
  

Глава девятая

СЛОЖНЫЙ ПОИСК

   После ночлега, первые полдня в подземельях прошли с изрядным перенапряжением всех сил. Пошли такие места, о которых Риона Чилайс даже предположения не имела. Если уж бывал тут кто из ватажников, то ей не рассказывал. А может и вообще никто не бывал, может они вообще зашли в такие места, откуда никто не возвращался. Потому как ни хвастался Невменяемый своим несравненным чувством ориентации, по его ощущениям получалось, что они заблудились. И на обед расположились никак не иначе, чем примерно на седьмом километре магической полосы препятствий. Вернее, под седьмым километром.
   - Это тебе так кажется, - авторитетно заявляла проводница. - Здесь, таким образом, изменяется расстояние, сознание вводится в заблуждение. Как правило, надо делить свои ощущения на два, уже проверено. Если ты уверен, что мы на седьмом, следовательно, в реале мы только перешагнули рубеж третьего километра.
   - Ну ладно, пусть будет так. Но хоть намёк на ориентиры ты уловила в разговоре?
   - Так и говорили: четвёртый километр, значит, мы должны искать именно здесь... Другой вопрос, что сталпень от места сброса своей кожи может уйти невероятно далеко. Бывали случаи, что так червяка и не находили.
   Толком поговорить можно было лишь во время отдыха, поэтому Кашад постарался уточнить некоторые нюансы:
   - Насколько я понял, при определённом умении и внимательности, здесь выжить можно. Тем более, будучи Эль-Митоланом. Почему же тогда никто вот так по подземельям не отправился на юг?
   - Уже не раз говорила на эту тему: всему есть предел. Сразу после пятого километра начинается сущий ад. Пройти нереально, будь ты хоть трижды Эль-Митолан. Даже сам Невменяемый здесь бы обмочился от страха и поспешно сбежал. Уж вы мне поверьте...
   Вместо кивания головой, младший Низу опять не удержался от неуместного хохота. За что удостоился колкости:
   - Так он хоть герой, а ты? - смех умолк. - Вот так-то! На чём я остановилась?.. Ага! Там довольно резко, словно единой линией начинаются совершенно иные аномалии. Что самое интересное, павшие там трупы через какое-то время очищаются неизвестно какой магией от мяса и одежды и остаются странно выбеленные кости. Вот потому и есть у нас поговорка: "Увидел кости - разворачивайся и беги оттуда!" Кто этому совету не внял, тоже пропал.
   - И что, на любой глубине так?
   - Не сомневайся. Тем более что на большой глубине начинается сплошная болотная жижа. Нырять в неё, ища проходы дальше на юг, никто в здравом уме не додумается. А кто додумался, - тоже не вернулся!..
   Последнее слово прозвучало особенно зловеще под створками пещерки, но Кремон на гнетущую атмосферу никак не реагировал:
   - А вот интересно, если имеются описания увиденных костей, то как те располагались? Единой кучей или в пределах видимости?
   Риона уставилась на него с издёвкой:
   - А тебе какая разница? Неужели ты бы замер на месте и стал рассматривать положение скелетов?
   - Обязательно! Раз уж увидел, то замри и хорошенько запомни. Ни за что не поверю, что таких сообразительных искателей в истории и не было.
   - Как же, были, - после некоторой паузы призналась проводница. - Утверждали, что кости лежали на пространстве метров в пятнадцать, двадцать пять. При этом не все лежали головами на юг, некоторые видно пытались развернуться обратно, да не успели.
   Кремон поднял указательный палец и наставительно обратился к младшему брату:
   - Вот видишь, накидки могут и там пригодиться. Раз потом магия разъедает все ткани кроме костей, то скорей всего надо тщательно завернуться в нечто герметичное и непромокаемое. Вплоть до того, напялить на себя десяток накидок за раз.
   - В любом случае, следует вначале испытать эту защиту на ком-то живом...
   - Ерунда! Того же кролика можно замотать, или поросёнка и толкнуть внутрь этих коридоров левитацией, а потом и шейтара можно упаковать...
   - У него зубы острые, - с умным видом рассуждал колдун. - Прокусит...
   - Тоже пустяк! Зубы можно выбить, пасть связать, когти отрезать...
   Обеспокоенная не на шутку Риона, воскликнула:
   - Вы о чём!? Что за глупости! Я ведь ещё не рассказала. Все те, кто остаётся понаблюдать за костями больше чем минуту, две - тоже погибают там, где остановились.
   - И как именно погибают? - бесстрастно спросил старший Низу. - Ведь и за ними кто-то наблюдал в тот самый момент?
   - Да, есть и такая информация. Стоящие в проходе искатели, вдруг резко вздрагивали, роняли оружие и порой пытались бежать. Что самое странное - в спонтанно выбранном направлении. Порой врезались лбом в стенку. Но всегда делали не больше парочки заплетающихся шагов. Падали, как правило, уже мёртвыми, но зафиксировано пару случаев, что ещё некоторое время они дёргались не больше минуты.
   Мужчины задумались надолго, после чего Кашад выдвинул идею:
   - Некий парализующий, моментально лишающий рассудка удар..., а?
   - Сомневаюсь... Это же какие устройства надо по всей полосе установить для такого действа...
   - Ну тогда можно предположить, что барьер всё-таки живой, с некоторым разумом и убивает свои жертвы целенаправленно и зряче. Что, кстати, применение накидок тоже сразу отвергает. Не получится с ними...
   - Ха! А вдруг там всё комплексно? С краю - удар, чуть дальше - ядовитый газ, ещё дальше - ядовитая взвесь, а то и разъедающий ткани душ. Кости-то остаются! А для чего? Чтобы страху нагнать! Не иначе...
   И опять проводница попыталась призвать товарищей к здравому рассудку:
   - Я вас не пойму, вы искателями решили стать, или самоубийцами? Что-то вас запретная тема волнует больше, чем помощь нашим товарищам по ватаге. Или вы для этого сюда и прибыли, чтобы найти дорогу на юг?
   Последний вопрос она задала скорей во вспышке гнева, и сама замерла подспудного чувства-озарения: "А ведь и в самом деле для этого!" Тем более что мужчины, хоть и дружно молчали, не собираясь отвечать на вопросы, но смотрели на неё с некоторым снисхождением, родственной любовью и симпатией. Так смотрит отец на маленького сына, который ему в пылу своего хвастовства, разыгравшись, заявляет: "Я сейчас и тебя могу побороть!" А отец-то знает о-го-го как много, но не спешит развенчать наивные мечты ребёнка.
   От хаотичных мыслей и переживаний, у Рионы даже губы пересохли. И она их облизала, прежде чем заявить:
   - Я вас дальше не поведу!
   Кашад коротко глянул на брата и отвёл взгляд демонстративно в сторону. Явно напоминая, что не он здесь решает, и его мнение не будет учитываться как равнозначное. Ну а Кремон только равнодушно пожал плечами:
   - Ладно, мы тебе оставим несколько трего, продуктов, а потом на это место за тобой и вернёмся. Только опять-таки, напоминаю, объясни нам пароль при даче сигнала из "шипучки".
   И опять девушка резко сменила своё мнение:
   - Хорошо, идём пока вместе. В любом случае нам надо отыскать ватагу вначале, а потом будет видно...
   Подобная неопределённость в действиях подруги, явно мужчинам не нравилась. То она идёт, то она не идёт, то пытается что-то запретить... Да и вид такой, словно сильно сожалеет о том, что вообще согласилась принять помощь этих воинов и по глупости раскрыла им изначально слишком много тайн и слишком много знаний о барьере поведала.
   Ну и тот кто за главного, не собирался дальше терпеть подобные капризы:
   - В последний раз иду навстречу твоему пожеланию двигаться с нами, в следующий раз расстанемся в любом случае..., - судя по тону, в самом деле бросит. - Теперь ещё парочка вопросов, по предыдущей теме... А как здесь живут "добрые черви"? То есть, сталпень тоже не пересекает невидимую, самую опасную черту, или бывает на той стороне?
   Теперь уже Риона отвечать на любой вопрос не собиралась, но этот ей показался вполне безобидным. Скорей поучительным, способным согнать спесь с этих новичков поискового дела:
   - Сталпень - магическое существо. Оно живет и передвигается, где хочет. И не раз замечали, как оно уходит на ту сторону, втискиваясь в старые завалы, или в свежий, давно не тронутый грунт. Причём общие ходы и подвальные лабиринты древних городов, оно для передвижения не использует. Скорей всего мозг у этого великана просто отсутствует, он ничего не боится, а потому и преграды не замечает.
   - А никто не пробовал, путешествовать внутри сталпня?
   - Полный нонсенс! Когда "добрый червь" движется сквозь грунт, его тело местами сжимается в шланг метрового сечения, и давление там внутри просто невероятное. Если вовремя не убраться из тела, или войти в него уже после унесённых трофеев, людей внутри перемалывает на фарш вместе со стальным оружием.
   Мужчины переглянулись, озадаченно качая головами:
   - М-да! Что-то в этом звере, слишком уж много странностей магического характера... И если у него нет мозга, то кто его создал?
   - Вернее: для чего?
   - Вот именно! Вдруг Древние соорудили червяка как раз для поиска артефактов и прочих магических штуковин?
   - Возможно... А сами имели устройство, помогающее обнаружить любого сталпня. Только тот замер в каком-нибудь месте - значит, там что-то есть интересное.
   - Да, у древних с подобными устройствами - перебор! Девать было некуда, - подтвердил Кремон, припомнив, как и за ним когда-то следили в царстве Огов с помощью подобного прибора. Внедрили в тело смертоносную штучку, и легко держали под наблюдением десятка два индивидуумов. - Конечно не факт, что и здесь такое же, но если бы ватага разжилась на такое устройство, не только бы это княжество выкупило, но и все соседние.
   Он уже хотел двигаться дальше, когда Кашад напомнил:
   - Про колонны спроси.
   Пришлось опять поворачиваться к проводнице:
   - Ах, да! Всё забываю спросить... Где-то на этом участке должны быть подземелья с колоннами, переходящими в арки. Причём сами колонны словно пополам делятся чёрным и белым мрамором. Что ты о них знаешь?
   Риона пожала плечами:
   - Первый раз слышу о таких. Хотя наши ватажники настолько приметные колонны наверняка запомнили бы. Может они и видели...
   На том обеденный отдых и завершили, двинувшись дальше. Теперь уже целенаправленно искали куски гниющей кожи на выступающих камнях. И идущий впереди Кашад двигался не только уверенно, но и вполне быстро.
   Тогда как девушка задумалась над последним вопросом старшего из братьев. По нему получалось, что они не просто сюда пришли намеренно, но ещё и обусловленные ориентиры какие-то имеют для поиска чего-то определённого. А ведь они издалека! Здесь находятся впервые! Откуда у них ориентиры? Тем более о таких колоннах искатели пару раз упоминали, те как раз в данной местности и находились. Красивые колонны, из редкого, дорогого во все времена мрамора. По мнению ветеранов, колонны поддерживали когда-то весьма непростое здание, если вообще не королевский дворец. Но сколько вокруг него и непосредственно у колонн не рылись, ничего толкового не нашли. Сталпени тоже туда не показывались, ну а южные окраины подвалов с колоннами, как раз совпадающие со смертельной невидимой линией, упирались в наглухо слежавшиеся породы и грунты. Кажется, там вообще никогда раньше проходов не существовало.
   Но уже само знание о них посторонними, не просто настораживало госпожу Чилайс, а странно её взбудоражило. Недаром она проворачивала финансовые дела ватаги, недаром она так много знала и могла верно определить честность или непорядочность очередного покупателя артефактов или продавца недвижимости. Она нюхом врождённого финансиста чувствовала возможную прибыль. В данный момент совокупность её опыта, знаний и предвидение, подсказывали: братья Низу знают о какой-то невероятной тайне. Например: о сокровищнице невероятных размеров. Или про хранилище немыслимых по силе магических артефактов. А то и разыскивают вполне проходимый участок тоннелей на ту сторону. Тоже вполне очевидный вариант, особенно если припомнить их настырные вопросы на эту тему во время последнего привала.
   Ну и аура уверенности, силы, непоколебимости, которая окружает братьев, никак не даст умному человеку основания считать их за глупых, не осознающих смертельного риска, наивных искателей приключений. Эти знают, чего хотят и ведают, что ищут.
   А тут вдобавок конкретно проговорились об ориентирах.
   "Как бы у них вытянуть вначале всё, что они знают? - размышляла проводница. - А уже потом решать, как и в чём помочь? Ха! Опять-таки, если они ещё попросят помощи! Кажется у них свои определённые планы... Но ведь и законы ватажные, даже они обязаны уважать! Вот на этом сейчас и попробую их поймать..."
   Она резко сократила своё отставание от Кремона и начала издалека:
   - Раз уж вы считаетесь членами нашего товарищества, то можете смело рассчитывать на любую посильную помощь с нашей стороны. Надеюсь, что ваши и наши понятия порядочности и взаимной поддержки не расходятся с делом?
   - Мм? - мужчина всмотрелся искоса в спутницу, пытаясь сразу догадаться, чего она от него хочет: - Что, опять решила с нами дальше не идти?
   Тем самым намекая, что они-то порядочные, своего мнения по десять раз на дню не меняют. Но девушка сделала вид, что не поняла двусмысленности вопроса. Ещё и сделала вид, что философствует:
   - Порой мы так новых товарищей проверяем на выдержку и последовательность... Поэтому честность в наших отношениях - превыше всего. Вот, к примеру, вы новенькие. А ведь все равно получите свои доли трофеев, по завершению поиска. Это закон. И надеюсь, вы в нём не сомневаетесь?
   - Ну как можно?! Мы в подобных вопросах - сами всегда являемся апологетами подобных отношений. Живём по пословице: "Никогда не делай другому того, чего не желаешь, чтобы сделали тебе".
   - То есть, претензий ко мне в этом отношении нет?
   - Откуда они могут взяться? - улыбнулся старший Низу. - Никто ещё ничего не нашёл, нечем было и делиться. А вот когда найдём, проведём раздел, тогда и посмотрим какова твоя справедливость. Ведь наверняка ты ещё и оценку найденного производишь? Иначе как бы ты потом могла трофеи продавать?
   - Всё верно, можете с братом во мне не сомневаться. Поделю по справедливости! - твёрдо пообещала Риона и тут же резко задала свой вопрос:
   - А ты если что отыщешь, поделишься с ватагой?
   Кажется Кремон понял, к чему был этот весь разговор. Криво усмехнулся и проговорил:
   - И ты можешь не сомневаться в нас. Другой вопрос, захочет ли кто-то из ватаги воспользоваться нашей возможной находкой? Я тебе даже больше скажу: хочу, чтобы даже Кашад ею не воспользовался.
   В глазах у девушки стало пробиваться понимание, хотя она всё-таки по инерции спросила:
   - Почему? - и тут же сама попыталась ответить. - Ну да... Пройти на ту сторону нереально... Но даже пройдя - это лишь половина нереального действа. Потом ведь ещё предстоит вернуться обратно...
   - Ага, значит, ты уже не так пренебрежительно относишься к самой попытке преодоления барьера? Следовательно, некие определённые слухи на эту тему в вашем коллективе всё-таки муссируются?
   - Увы! Никаких слухов. Так, скорей надежды, что кто-то из нескольких самых отчаянных каким-то образом выжил. Сядут порой два ветерана за столом, и давай различные предположения выдвигать на тему: "Если бы да кабы, за барьер как по грибы..." Сидят, фантазируют, а другие слушают... Ну разве что один толковый случай был, если это опять-таки не банальное совпадение.
   И Риона поведала о том, как лет пятьдесят назад, отец одного из ватажников отправился со своим товарищем по одному, очень многообещающему лабиринту подземелий на ту сторону. Причём утверждалось, что костей там нет и нигде не видно. Ориентиры своего перехода отчаянная пара поисковиков сохранили в тайне, но сказали, что если пройдут, постараются дать сигнал в сторону людей зеркальными отражениями в течении одной недели. За барьером виднеется много пустынных холмов, возвышенностей, которые собой представляют всё тот же барьер, полный смертоносных аномалий.
   Но мало ли что...
   Вот неделю после обозначенного срока и присматривались к нескольким возвышенностям, выбранных ориентирами. И на седьмой день, оттуда и в самом деле удалось рассмотреть какие-то проблески. Но виднелись они не долго, на условные знаки никак не походили, и, в конце концов, было признано, что это лучи Занваля отражались от чего-то блестящего, слюды или кварца, к примеру.
  
  

Глава десятая

ОЖИДАНИЕ ЧУДА

   Пока вёлся рассказ, Кашад уткнулся в явный тупик. Причём создавалось впечатление, что, несмотря на большой количество ходов в том направлении, все они оказались наглухо перекрыты единой просадкой грунта.
   Проводник заявила сразу, что лучше вернуться и поискать иные пути:
   - Здесь кожей сталпня и не пахнет, - напоминала она о весьма специфическом запахе "доброго червя". - И норок после него ни единой не осталось.
   Колдун уже начал движение обратно, когда его старший брат потребовал:
   - Давай-ка просмотри толщину завалов. Может какой и раскопаем! - заметив как девушка на него скептически смотрит, специально для неё пояснил: - Уж больно направление перспективное. Вдруг там - новые оперативные просторы подземелий, до которых иначе несколько суток в обход топать?
   - И такое случается..., - не стала спорить девушка. - Ведь одно дело просто наобум копать, а другое - после подсказки Эль-Митолана.
   Вскоре колдун указал на вроде бы монументальный и слежавшийся участок:
   - Метров пять до свободного пространства.
   - Отдыхай! - приказал ему Кремон, и подхватив специальную, старательскую лопатку приступил к работе. На его действия не получилось бы смотреть без любования. Пожалуй, три иных землекопа, сменяя друг друга через пять, десять минут в таком высоком темпе смогли бы перелопатить такой объём грунта. А то и четыре понадобилось бы! Вначале тоннель углубился на три метра в полный рост, а потом оставшиеся два метра были пробиты одним коротким интенсивным рывком.
   Кашад запустил туда светляк, осмотрелся там отделённым сознанием, и удовлетворённо хмыкнул:
   - Есть оперативный простор!
   Лаз расширили, пробрались по нему и протащили отдельно вещи. После чего братья не поленились осмотреть оползень и в тех местах, куда вели иные ходы. Там толща грунта колебалась от двадцати метров, примерно, и выше. Но, в общем создавалось впечатление вполне естественной, природной подвижки грунта. Видать по теме искусственного перекрытия как раз и возникли подозрения или сомнения.
   Да Кремон их и не скрывал:
   - Конкурентов и у нашей ватаги хватает, могли и наворочать земельки...
   Риона на это лишь высокомерно фыркнула:
   - Чего тут прятать?
   Но не прошли они ещё и сотни метров, как показались остовы фундаментов, толстенные стены из каменных блоков, а потом начался лабиринт подвальных помещений. И всё равно девушка негромко ворчала:
   - В такие места сталпень не суётся. Уж здесь мы его следов точно не отыщем. - И всё больше хмурилась, присматриваясь к действиям мужчин: - Ну и куда мы движемся? Почему именно в ту сторону? Там что вам, мёдом намазано? И с чего это мы поднимаемся? Близко к поверхности такое творится!
   Но её ворчания, вперемежку с ехидными вопросами, словно никто не слышал. Придерживались одного направления, и при каждой возможности поднимались на уровень выше. А когда проводница стала дёргать колдуна за рукав, пытаясь остановить, тот словно маленькой девочке, пояснил:
   - Нам же надо сориентироваться. Наверху ещё светло, так что как раз успеем осмотреться. А потом вернёмся вниз, и уже тогда будем и место искать для ночёвки.
   По поводу времени Риона спорить не могла, потому что свои дорогущие часики оставила дома, рисковать редким и хрупким механизмом в поиске - сущее неуважение к дорогим вещам. А вот у Кремона часы имелись, да ещё такие, что впору самому князю завидовать. Каждый раз, когда он их доставал откуда-то из внутреннего кармана, у молоденькой Чилайс замирало сердечко, настолько ей хотелось подержать в руках сплюснутую луковицу редкой вещицы. Но гордость не позволяла, а сам старший Низу, считал сей предмет настолько обыденным и заурядным, что ему и в голову не приходила мысль хвастаться или дать кому-то рассмотреть поближе.
   Разве что могла удивиться вслух:
   - А по чему именно и как можно наверху сориентироваться? - она то знала, как это делают ватажники, но ведь эта пара родственников тут впервые. Как у них получится?
   - А вот выглянем, тогда и увидим..., - последовал расплывчатый ответ.
   Выбираться пришлось и в самом деле с большим трудом. Да и то вверх на последних метрах поднялись только мужчины. Тем более что троица зашла уже на пятый километр аномальных ловушек. И хорошо, что просто выбрались на поверхность, но двигаться по ней не довелось. Иначе и с колдовским умением пришлось бы очень туго.
   Для ориентировки, понадобилось всего несколько минут, потом братья спустились вниз, и уже там в более безопасном месте стали обсуждать увиденное. Именно тогда Риона и увидела у них в руках некое подобие карты, нарисованное от руки.
   - Вот в этом месте двузубая скала..., - тыкал в схему пальцем Кремон. - Вот здесь, дымная аномалия "Веретено". Здесь - "Три столба". Там - север. Вот тут - мы... Значит...
   Он первым повернулся в нужную сторону, а Кашад лишь констатировал:
   - Двухцветные колонны! И совсем рядышком!
   И они дружно двинулись в намеченном направлении, нисколько не сомневаясь, что местный проводник поспешит за ними следом. А та шла и сердилась сама на себя:
   "С чего они настолько уверенные? Словно тут десятки раз побывали... Да и карта странная, словно только недавно кто-то нарисовал. Совсем не древняя и не настоящая. Как можно такой пользоваться? Тем более доверять? И при чём тут двухцветные колонны? Они - внизу. Ориентиры - наверху, какая связь? Вот смеху будет, если мы и в самом деле сейчас на мраморные колонны того дворца выйдем!.."
   И уже через четверть часа, госпожа Чилайс имела уникальную возможность обхохотаться до упаду: братья Низу отыскали колонны из белого и чёрного мрамора! Риона тоже эти постройки Древних и осмотрела и ощупала, но смех наружу так и не прорвался. Да его и внутри не было. Только некоторая растерянность от такого поворота событий и нарастающее, пока ещё подспудное и непонятно ожидание чуда. Она перестала задавать вопросы, а только следовала сзади, ловя каждое слово и присматриваясь к каждому движению новых товарищей по ватаге. Шла, позабыв про ужин и приближающуюся ночёвку.
   Братья действовали так, словно знали куда идти, и что делать. Продвинувшись как можно дальше на юг, они вышли с так называемой территории дворца, и стали скрупулёзно проверять все места, где только появлялось подозрение на перекрытый завалом проход, расщелину или маленький, пригодный для человека лаз. Здесь в основном всё нагрузку на себя, как колдун принял Кашад. Ему приходилось частенько входить в транс, работать отделённым сознанием, или просто просматривать породу в глубину своим магическим зрением. Поэтому он первый и выдохся. Попросту однажды глухо простонав с явным сожалением:
   - Всё! Я пустой!..
   Шли они справа, налево, просматривая южные завалы, которые примыкали к дворцу с юга, поэтому конец колдовской активности попал уже на совсем иные, природные катакомбы, которые граничили с подвалами городов Древних. И у единственной наблюдательницы уже давно развеялись последние сомнения: ищется конкретный, указанный по данным ориентирам переход на ту сторону.
   Кремон остановкой не оказался разочарован:
   - Всё равно пора ужинать и ложиться спать. Мы и так сегодня уникальных результатов добились! - он вынул свои часы, и глянув на циферблат, удивлённо подвигал бровями: - Мы уже как час, должны были спать! Куда смотрит наша проводница?..
   И глянув на девушку, успел зафиксировать её восхищённый взгляд на свои часы:
   - Нравится? - пока она невразумительно что-то пыталась сказать, сунул устройство ей в руки, со словами: - Можешь посмотреть. Они мне когда-то в награду достались.
   Ну тут уж Риона не отказала себе в удовольствии, рассмотреть вещицу как можно тщательнее. И пока мужчины готовили нехитрый ужин, успела просмотреть каждую точечку на часах. Во-первых, они и в самом деле оказались подарочные. Вернее наградные. Жутко дорогие, знаменитой на весь мир фабрики "Цоссо". Во-вторых, они имели магическую структуру привязки, благодаря которой хозяин мог бы всегда отыскать свою собственность в случае кражи, на дистанции в несколько километров. Конечно, на таком большом расстоянии мог действовать только Эль-Митолан, но вроде как и простые люди могли как-то подобным охранным талисманом пользоваться. Ну и, в-третьих: на тыльной стороне часов имелась дарственная надпись: кому, от кого, за что и когда. Но отчётливо виднелась только дата, чуть более четырёх лет назад. Остальное скрывалось за устойчивым маревом магической иллюзии. Причём подобные иллюзии, несмотря на свои мизерные размеры, не поддавались воздействию даже опытных колдунов, если те не знали определённой последовательности наложения защиты. А вот сам хозяин, при желании мог простым прикосновением пальцев убрать морок и продемонстрировать, кто ему и за что вручил подобную награду.
   И понятное дело, что девушке взбрело в голову потребовать:
   - Убери иллюзию, пожалуйста! Так хочется прочитать каждую буковку. Жуть как интересно!
   Вместо ожидаемого действа, Кремон забрал раритет маго-механического искусства и упрятал в карман со словами:
   - Не люблю хвастаться... Тем более повод для награды - по сути, событие локального масштаба..., да и с дарителем ты лично не знакома... Может потом, когда-нибудь..., под хорошее настроение...
   Если бы он знал, насколько Риона увлекалась часами, и как она боготворила подобные устройства, он бы так не поступил. По крайней мере, хотя бы оставил ещё на некоторое время в женских ладошках покрытый золотом корпус "Цоссо". А так он нажил себе врага, ненадолго, до утра только, но нажил. И не мог понять, почему на него девушка смотрела, словно шейтар во время ужина, а на пожелание спокойной ночи ответила злобным рычанием.
   Братья на такие действия только переглянулись, пожали плечами, да и сами поспешили как можно быстрей окунуться в пропасть сна.
  
  

Глава одиннадцатая

СТАЛПЕНЬ

   Естественно, что к утру, госпожа Чилайс простила владельца редких часов, за его грубость и бестактность. Выспавшаяся, со свежими силами, она легко себя убедила, что с вечера Кремон был уставшим и ничего не соображал. Потому так и поступил не по-рыцарски. К тому же она опять проснулась от сотрясения земли: братья опять проводили интенсивную утреннюю тренировку. А потому капризничать с утра и вспоминать вчерашние обиды показалось весьма нецелесообразным. Причём они тренировку только начали, а чтобы не терять время даром, Риона подхватила трего и отправилась прогуляться по окрестностям. Уж со своими знаниями и опытом, она могла за себя не опасаться в данной местности.
   И лишний раз ей судьба доказала: нельзя никогда недооценивать опасности!
   Пройдя парочку перекрёстков, девушка уже повернула обратно, когда отпрянула от надвигающегося на ней тёмного пятна. Аномалия "тёмный фантом"! При опутывании человека, оседала не нём, гасила все эмоции и движения и словно бы "замораживала" его на срок от трёх, до пяти часов. Далее отпускала, и удалялась восвояси и уже через час несчастный смог бы встать и топать дальше. Но только при одном условии: если на голову за время беспамятства не свалится иная, более смертельная аномалия.
   Конечно, если тёмный фантом заметить раньше, то можно сделать тепловую вспышку у него на пути, а потом, резко свернув пару раз в стороны, заставить сбиться со следа. Кашад так вообще развеивал эту магическую напасть, чуть ли не показательным плевком. А вот у проводницы не было времени даже достать вначале тепловой талисман. Она только и успела, что развернуться и припустить что духу, умоляя трего не погаснуть, судьбу миловать встречей с ещё большей гадостью, а ноги не споткнуться. Ей даже в голову не пришло позвать на помощь, хотя на таком расстоянии увлечённые борьбой братья в любом случае не услышали бы.
   Вначале удалось оторваться от тёмного пятна метров на десять, потом достать амулет и запустить его в действие, а после вспышки ещё и нарастить скорость, чтобы окончательно сбить мерзкую аномалию со следа.
   А когда отдышалась в каком-то закутке, и осторожно двинулась обратно, поняла, что ...заблудилась. Со всего пережитого страха, она никак не могла припомнить куда, и в какой последовательности поворачивала во время панического бегства. Но ведь не даром она считала себя и опытной и знающей. Поэтому тщательно сделав пометки на месте своей последней сознательной остановки, принялась исследовать окружающее пространство по расходящейся спирали. И при этом уже заранее заготовила все нужные, и даже ненужные обереги и талисманы.
   Первый круг, как и второй, ничего толкового не принёс. А вот на третьем, органов обоняния коснулся весьма раздражительный и неприятный запах. Хотя для любого искателя подобная вонь всегда считалась признаком наивысшей удачи. Такие миазмы распространяла гниющая кожа, которую сталпень сбрасывал во время линьки!
   Впору было кричать и прыгать от удачи, если бы вокруг, или невдалеке находилась вся ватага. А тут даже братьев Низу где-то потеряла. Но так как место контролировалось и чувствовалось хорошо, попыталась двинуться на запах. И буквально метров через пятьдесят обнаружила преогромные куски гниющей кожи. По словам ветеранов, такие куски сталпень с себя сбрасывает уже в самом конце линьки, когда отыскал нужное ему место с магическими предметами и готов завалиться в месячную лёжку. То есть "добрый червяк" где-то совсем рядом! Возможно, что в пределах ста, двухсот метров.
   Вроде как следует двигаться туда со всей возможной скоростью, но ведь не самой же! Следовало немедленно разыскать новых товарищей по ватаге!
   И Риона поспешила к центру своего расширяющегося поиска. Отыскали её сами братья уже на шестом кругу:
   - Вон она! - Донеслось восклицание из дальнего, тёмного прохода. - Бродит, разгуливает, а мы её ищи!
   Кашад шёл без всякого освещения, а Кремон использовал сделанный братом малый светляк, придерживая его у самой поверхности, возле ног. И их обоих Риона чуть с ног не сшибла, когда бросилась к ним с радостным визгом. Минут пять суматошно рассказывала, что с ней случилось, как она заблудилась и что она отыскала.
   Кое-как дождавшись упокоения словесного фонтана, младший из братьев согласился:
   - Хорошо, хорошо! Сейчас немедленно идём отыскивать твоего сталпня, нам самим жутко интересно на него взглянуть, потрогать, побродить внутри, ну и ... Но ведь вначале следует вернуться на место ночлега и забрать все наши вещи. Не правда ли?
   - Ах да! Точно! Куда надо бежать?
   Теперь уже Кремону пришлось её придерживать за локоток:
   - Ты уже раз заблудилась, так что пусть мой брат спокойно нас проведёт по своим магическим меткам. Никуда бежать не надо..., - когда прошли немного, догадался ещё об одной важной детали вспомнить: - И мы ещё не позавтракали...
   - Какой может быть завтрак?! Там! Сталпень! - отделяя каждое слово, распиналась проводница. Оказалось, что новичок в обоснованных рассуждениях намного лучше неё соображает:
   - Кожа сброшена недавно?
   - Три, пять дней назад!
   - Значит почти месяц у нас в запасе?
   - Ну-у-у...
   - Во всяком случае, перекусить всяко успеем.
   Хотя пока завтракали остывшей кашей, девушке всё время кусок в рот не лез, и она поторапливала товарищей:
   - Потом будете отъедаться! Пошевеливайтесь!
   А когда уже тронулись в путь, всё время порывалась выдвинуться в авангард их маленького отряда. Приходилось идущему сзади Кремону, её постоянно одёргивать окриками и чуть ли не руками придерживать.
   Добравшись до прохода с остатками кожи, повязали на лицо смоченные в специальном растворе платки. Хотя со временем вонь приедалась, по утверждениям ветеранов, и становилась не ощутимой, но к чему мучиться, если можно хоть как-то уменьшить нагрузку на орган обоняния. Дальше скорость продвижения увеличилась, потому что проход, идеально круглый тоннель диаметров за два метра, ещё не менее месяца будет считаться одним из надёжных маршрутов перемещения. Также в течении недели, на этом маршруте не имелось опасных аномалий, которые "добрый червь" попросту смял своим громадным телом, а может и развоплотил своей странной магией.
   Местами получившийся тоннель, с остатками гниющей кожи на стенках, пересекал иные проходы, а то и малые пещерки, но вот равномерность движения чудища поражала. Он протискивался по большой, равномерно закруглённой дуге влево. И так получалось, что он либо вот-вот пересечёт опасную черту невидимой смерти, либо пройдёт впритирку к ней. На последних метрах оказалось, что "впритирку"...
   И именно тогда братья Низу впервые увидели кости погибших здесь искателей. Пересекающая поперёк расщелина так и уходила резко вправо, и там, буквально в десяти метрах Кашад сразу рассмотрел останки. Замер, отправил туда светляк, и с минуту все трое во все глаза всматривались в лежащие скелеты. Первая пара сидела прислонённая к стене, ещё один словно полз к ним, или пытался вернуться в северном направлении. Ещё трое лежало в пределах видимости, за внутренним выступом расщелины. Рассмотреть кто из них погиб раньше, не прикасаясь к костям, было бы невозможно. А переносить кости к себе, колдун не стал. Вместо этого он увлёк спутников за собой со словами:
   - Уходим! Оттуда явно какая-то напасть приближается! Что именно, рассмотреть не могу, просто чувствую...
   Прошли метров десять, прежде чем Кремон поинтересовался:
   - А сюда эта напасть не достанет? Идём ведь почти параллельно...
   - Мм? - все, после знака Эль-Митолана остановились, прислушиваясь. Через минуту он сообщил с явным облегчением: - Нет, чувство опасности пропало. Не совсем конечно, но осталось общим фоном к данному месту... Топаем дальше...
   А топать-то оказалось некуда. Через полтора десятка метров, уткнулись в глухой тупик, пробкой для которого служила закруглённая плоть местного "всюдохода". Потыкав в него кулаком, облачённым в перчатку, старший из братьев высказался первым:
   - И здесь придётся разрезать?
   - Ни в коем случае! - перешла на консультативный тон Риона. - Разрез по всей высоте следует делать как минимум, отступив от оконечности на два метра. Иначе сталпень взбесится и всё здесь разворотит вместе с нами.
   - О! А почему сразу этот секрет не раскрыла?
   - Некогда было! Вы ведь всё время торопитесь куда-то... Так что надо раскапывать подход сбоку. Посмотри где грунт мягче и приступай!
   Кремон качал осудительно головой, тогда как его младший брат присел метрах в пяти от тупика и поощрительно хмыкнул:
   - Копайте, дамы и господа, копайте! А я вынужден пока отдохнуть..., что-то силёнки непомерно уходят быстро. И в самом деле неприятное место...
   Прежде чем прикрыть глаза, и вздремнуть, он перенёс левитацией охранную структуру аж к тому перекрёстку с расщелиной. Мало ли какая передвигающаяся аномалия нагрянет.
   Ну а его старший брат, с присущей ему эффективностью и неутомимостью приступил к сотворению подхода сбоку к телу червя. Справедливости ради следовало отметить, что девушка тоже помогала, откидывая мешающий под ногами грунт несколько дальше. Но при этом она не переставала сыпать словами, припоминая рассказы ветеранов на эту тему, и сдабривая их собственными выводами и предположениями. Чувствовалось, что возбуждена она невероятно от такой находки и в предвкушении ожидаемых богатств чуть ли не голову потеряла от радости.
   Невменяемый прислушивался к её трескотне стоически, понимая, что остановить этот фонтан красноречия будет гораздо сложнее, чем слушать. Да и некая полезная информация накапливалась в любом случае.
   Оказывается чаще, черви не уходят полностью в созданную ими нору, а стараются при этом использовать уже готовые отверстия. Ибо молодая кожа у них ещё весьма чувствительно и легко ранима. Иногда они и четверть, а то и треть своего длинного тела оставляют в зоне свободного доступа. Порой можно обходными тоннелями, если местность хорошо изучена, добраться сразу к средней части диковинного магического создания. Тогда меньше придётся горбатиться во внутренностях червя, перетаскивая порой весьма тяжёлые и громоздкие артефакты.
   Ну а если вот так, то тоже никто особо не жалуется. Споро делают боковой проход, старательно готовят пути для спешного отступления, и только потом прорезают щель в корпусе сталпня. И если сделать всё правильно, эвакуироваться вовремя, то никаких сложностей, а тем более жертв на этой стадии операции не возникает. Другой вопрос, что на обратном пути слишком расслабляться не стоит: опасности подземелий никуда не деваются, аномалии подстерегают неосторожных ротозеев, да и конкуренты, пусть это почти невероятно, но тоже могут встретиться на обратном пути.
   Так и не сбив дыхания, Невменяемый перебил повествование помощницы:
   - А как сталпень сейчас лежит? Извиваясь, или ровно?
   - Только ровно. В последние двести метров своего поиска к магическим источникам, он двигается только по прямой. Ну разве что перед тем чуток выравнивают направление дугой. Ты же видел...
   - Но случается так, что они замирают именно поперёк невидимой линии смерти?
   - Никогда! Ну..., по крайней мере, таких случаев не зафиксировано. Двигаться - да, могут, а вот замереть - вряд ли. Видимо даже их магия от невидимой напасти не защищает.
   Землекоп уже углубился на нужное расстояние, и теперь под поучения девушки, принялся расчищать пространство и в высоту.
   - И вглубь стенки прими чуток больше..., это ты пока без багажа протискиваешься, а потом с мешком на спине тут сильно не разгонишься!.. Убегать придётся на пределе сил!.. Вот..., ещё немножко...
   В конце концов Кремон не выдержал:
   - Милашка! А у вас в ватаге кто вообще-то командует? Ты, или старшина Яцура?
   Помощница прекратила отгребать землю дальше и возмущённо хмыкнула:
   - Каждый в своей сфере деятельности и командует! А вообще, когда его нет, то я имею право отдавать указания любому ватажнику. Потому что я - казначей ватаги.
   - А-а-а..., солидно звучит. Тогда понятно...
   Хотя мысленно Невменяемый точно догадывался о брачных узах между старшиной ватаги и его казначеем. Хоть обе должности считались в подобных коллективах выборными, но если их занимали личности всех устраивающие, то никто против семейственности возражать не станет. Риона правда утверждала, что не замужем, но ведь порой фактические отношения являются более крепкими, чем официальные.
   Копалось легко, если камешки попадались, то мелкие. Да и от надоевших повязок уже избавились, полностью адаптировавшись к неприятному запаху в тоннеле, исходящему от старой гниющей кожи "доброго червя". Так что разговор нисколько не мешал, можно было бы даже развить тему семейственности в ватаге, но сделать это новичок не успел: вдалеке сработала охранная структура, и в багаже дремлющего колдуна защелкал, словно белка орешками, принимающий амулет.
   Кашад моментально вскочил на ноги, и без промедления двинулся навстречу опасности, а пристроившемуся к нему с тылов Кремону, еле слышно бросил:
   - Что-то тяжёлое..., но явно не блуждающее пятно аномалии.
   Не доходя метров восьми до перекрёстка, он замер в ожидании, прекрасно всё видя в полной темноте своим магическим зрением. В отличии от него Невменяемый почти ничего не видел, тем более что минуту назад пользовался при копании трего, поэтому он двигался медленно, аккуратно ощупывая стенки тоннеля. Ему в спину тыкалась госпожа Чилайс, и не подумавшая остаться на месте раскопа. Но приближающийся свет оба товарища увидели одновременно. Перейдя на интенсивный шёпот тем самым и проводницу свою информировали об увиденном.
   - Люди! Двое...
   - Вижу третьего..., и ещё один следом...
   - Значит ватага?
   - Скорей всего..., и морды тряпками замотаны...
   - Идут по следу сталпня! Эй, Риона! Это не твой старшина там впереди вышагивает?
   - Не вижу... Что-то одежды на них жутко истрёпанные, никак узнать не могу... И повязки...
   - Ладно, некогда присматриваться! - стал распоряжаться Кремон. - Включай "шипелку" свою, и давай сигнал! Быстрей!
   - А если это чужаки? - проводница уже достала артефакт, направив его раструбом в сторону приближающихся людей.
   - В любом случае их надо немедленно остановить!
   Шипящие щелчки унеслись по тоннелю с угрожающей размеренностью. Идущие замерли как вкопанные, метров десять так и не дойдя до перекрёстка. Свет с их стороны погас. После чего серия щелчков по продолжительности стала совсем иная, на языке искателей, ещё не обозначив себя, Риона как бы спрашивала: "Желаете побеседовать и всё выяснить?" По неписаным законам, в таких случаях, даже если представители ватаги в непомерном предвкушении добычи спешили по следам сталпня, им следовало остановиться и обговорить создавшуюся обстановку. И тем более обговорить, когда "добрый червь" на расстоянии вытянутой руки. Если же остановка не происходит, бой завязывается без всяких экивоков на дипломатию или на попытки договориться.
   Четвёрка неизвестных, не подозревая, что за ними наблюдает колдун, приготовили оружие и сделали синхронный шаг вперёд. При этом идущий впереди, шёпотом предупредил своих товарищей, и даже руками показал, как проходит пересекающая тоннель расщелина. Видимо успел ещё при свете рассмотреть перекрёсток. Пришлось Кашаду прикрикнуть магически усиленным голосом:
   - Ещё один шаг - испепелю!
   Теперь проняло уже как следует: четвёрка так же синхронно сделала пару шагов назад, явно напуганная, но оружие никто не спрятал. Зато и у них появилась шипучка, с помощью которой шипящие щелчки понеслись в сторону затаившейся троицы: "Поговорим. Кто вы такие?"
   Вроде бы наличие здесь иной ватаги, казалось явным абсурдом. Ещё недавно Риона утверждала, что кроме "Фазанов" в округе и конкурентов толковых не замечалось, а значит, это были либо свои, либо такие странные искатели приключений, как и братья Низу. Но сразу выдавать пароль девушка не спешила, пусть вначале открываются те, кто опоздал к хлебному месту. После её подсказок шёпотом, колдун продолжил пользоваться голосом:
   - Мы вас первые спросили! Отвечайте!
   Те же в ответ воспользовались серией щелчков: "Сборный отряд! А вы?"
   - Одна из местных ватаг! А вы откуда "собрались"?
   После чего и от незнакомцев послышался средней силы голос:
   - Столичные мы. Под благословением самого князя работаем.
   - Ну вот и работайте себе на здоровье! - теперь Кашад и сам знал что надо говорить, - Здесь место уже занято, вы опоздали!
   - Да как же так?! - лидер незнакомцев в растерянности вроде как топтался на месте и досадовал невероятно: - Мы так долго шли по следам сталпня! Мы столько намучились и исстрадались! У нас жертвы в отряде...!
   - Всем трудно! - философски осадил его колдун. - Ну а попрошайкам мы не раздаём, самим мало...
   Один и незнакомцев твёрдо отстранил лидера в сторону и шагнул вперёд, одновременно зажигая в руках трего. В голосе его звучала надежда:
   - Может, вам нужна помощь? Мы готовы тут же перейти в вашу ватагу за любую оплату. А то нам и на обратный путь не наскрести средств. Мы здесь каждый сам по себе и никакими контрактами не связаны...
   - Как не связаны?! - откровенно возмутился ранее стоявший впереди, искатель, толкая своего товарища так, что тот свалился вперёд и перекатившись на бок уселся на боковой дуге тоннеля. - А данное слово?! А твои обещания?! Да я тебя!..
   Оружие он вроде в ход пускаться не собирался, но вот окульчуженной рукавицей собирался заехать нежданному предателю в ухо. Но сам был грубо оттолкнут вперёд и в другую сторону, двумя остальными товарищами, которые перебивая друг друга стали ругаться с ним:
   - Какое слово? Оно действенно только при дележе трофеев!
   - И какое обещание? Ты ни одного своего не выполнил!
   Сидящий лидер отряда стал задом отползать от крикунов:
   - Но я же вас точно на сталпня вывел! Вон сколько кожи! Разве я виноват, что кто-то сюда раньше успел?!..
   Пока они вот так переругивались, госпожа Чилайс уверенно пробормотала:
   - Наших среди них нет! Ни одного знакомого голоса!..
   Тогда как Кремон, незаметно достав литанру и приготавливая её к стрельбе, обратил внимание младшего братика на другое:
   - Приготовься! Они уже почти на самом перекрёстке...
   В самом деле, вроде толкаясь и угрожая друг другу, все четыре воина довольно грамотно, словно невзначай продвинулись вперёд, и в данный момент никто никому не мешал для резкого атакующего рывка или для применения метательного оружия, а то и выстрела из припрятанного на спине арбалета.
   А ведь за несколько мгновений до того Кашад поверил, что им встретилась небольшая группа искателей-неудачников. Ведь у них уже вроде и добыча была под самым носом, и как станет не обидно, если окажется, что у этой добычи уже имеется хозяин.
   Но после предупреждения Невменяемого, опыт которого не поддавался сомнениям, его младший по рангу напарник, выставил перед собой наиболее качественную защиту и добавочно приготовил парочку атакующих структур. Но даже прославленный герой не смог предусмотреть, откуда и как придёт наибольшая опасность для их троицы.
   Видимо по неслышной команде, все четверо незнакомцев прильнули к стенкам тоннеля, а мимо них со свистом пролетел максимальный по силе огненный шар. Такой могли создавать только боевые Эль-Митоланы. Причём выскочил он из полной темноты, которой маскировались остальные нападающие. В момент этого удара они и сами находились метрах в семи от перекрёстка, скрываясь за созданной, одной из самых сложных иллюзий сокрытия. Конечно, будь на заднем плане какой-нибудь свет, Эль-Митолан Восходящий заметил бы что-то неладное, а так не сумел. Да ещё эта чётверка впередиидущих представление с ссорой разыграла как по нотам.
   Как только шар прогудел мимо них, четверка авангарда тут же дружно метнула нечто колюще-режущее и в два прыжка заняла расходящиеся в стороны ответвления подземной расщелины. А мимо них уже летел иной шар, который при взрыве мог банально ослепить не знакомого с этой магической структурой человека.
   За пару мгновений до того, огненным пламенем растёкся по стенам и свисающим кускам кожи первый огненный шар атаки. Вставленная защита сработала, спасая людей, но и одновременно при этом испарилась. Брошенные ножи тоже не достигли цели, увязнув в вязкой структуре для лёгких предметов. Вдобавок у обороняющихся оставались в карманах и на поясах не менее действенные амулеты. Против световой атаки ослепления имелись другие обереги. То есть пока, трое искателей справлялись с превосходящими их по численности противниками.
   Ну и уже навстречу световому шару, летели один за другим два выстрела из литанры. Не спаренный выстрел, только такого тут сотрясения не хватало! А именно два отдельно пущенных заряда. Они проскочили перекрёсток, и за ним, на двухметровой глубине столкнулись с несущимися навстречу воинами. Их было трое, прикрывающиеся одним большим круглым щитом, с довольно странной мерцающей поверхностью, и наверняка огораживаясь от магии иными многочисленными артефактами. Всё-таки соображали на кого прут!
   Первый взрыв разорвал щит на мелкие кусочки. А несущих его воинов, попросту остановил на месте, заставив в очумлении мотать головами и понемногу пятиться назад. Второй взрыв, атакующих просто разметал в стороны. Но видимо и у этих незнакомцев имелись сильные защищающие амулеты, а то и артефакты. Даже после второго взрыва никто не погиб. А мимо них уже пытались во второй волне атаки пробежать ещё четверо вояк. Только вот бежали они уже скорей по инерции, оглядываясь на упавших товарищей и заметно притормаживая. Ведь одно дело ворваться следом за кем-то и уже там добивать поверженного врага, а другое дело самим идти на острие атаке. А ведь щита у них не было! Как оказалось - и артефактов защиты на них не хватило. Потому третий заряд, пущенный Кремоном с душевными от жадности муками, поставил главную, жирную точку в этом скоротечном сражении: он взорвался в гуще последней чётвёрки, убивая не только их, но шевелящихся по сторонам трёх бойцов из первого штурмующего клина. Вернее кое-кто из них ещё некоторое время оставался живой, но своевременная помощь им оказана не была. Не до того было окружающим... Так и померли в муках, да от кровотечений, пока шли дальнейшие разбирательства.
  
  

Глава двенадцатая

ЕОНКУРЕНТЫ

   А до финала событий ещё предстояло многое пережить.
   Ведь ещё оставались в боковых проходах на перекрёстке сразу четыре затаившихся врага. Судя по их ловкости, сработанности и слаженности движений, они скорей всего и были в отряде самыми опытными и коварными. Наверняка они заметили летающие со стороны противника заряды, услышали взрывы, стоны умирающих и поняли, что для большинства их подельников прогулка за "добрым червяком" закончилась.
   Другой вопрос, что они тоже могли надеяться на жертвы в стане противника. И ножи ведь бросали, и шары разной мощности, да иной структуры. Вдруг там только и надо что заскочить, да маленько поработать хостами и кинжалами?
   Пару минут царила относительная тишина (если не считать стоны, клекот крови и конвульсивные вздрагивания умирающих). Затем из северного прохода вылетел светящийся шарик, размером в кулак, отскочил от полукруглой стены и покатился к замершим на месте обороняющимся искателям.
   - Козырёк!.. - шепнул Кремон, и его напарник установил кусочек плотной темени, козырьком нависшей над шариком. То есть они сами оставались в полной темноте, а весь свет освещал прилично тоннель со всем перекрёстком.
   Враги сделали собственные выводы: "...раз свет никому не мешает, значит надо и нам посмотреть, что там творится!" Всё с того же севера выскочил лидер группы, и прикрываясь маленьким щитом попытался и рассмотреть пространство, и метнуть довольно уникальный даже с виду кинжал. Похожими раритетами, некоторые знатные воины умудрялись пробивать в бою магические защиты Эдь-Митоланов.
   Да только нападающий не знал, с кем он столкнулся. Метательный нож, пущенный прославленным на весь мир воином, молниеносно вонзился разбойнику в правый глаз. Тело конвульсивно дёрнулось, распрямляясь, и во весь рост грохнулось назад, на спину. Фактически приземлившись в метре от перекрёстка. Наверняка голову своего павшего подельника, заметили и остальные, потому что несколько возгласов вырвалось одновременно. А потом и просительный голос раздался:
   - Мы сдаёмся! Этот шейтар мёртв, и больше нами помыкать никто не будет. Коллеги, мы бросаем оружие и выходим! Не стреляйте!..
   На перекрёсток вылетело три меча и кинжал, но как-то очень слабо верилось, что такие оголтелые разбойники, да ещё и прикрывающиеся именем князя вот так запросто сдадутся. Ведь они могли попросту сбежать с места событий. Ну ладно, пусть не на юг, но уж не север точно! Или совсем соображать перестали, или жажда наживы им совсем разум помутила. Но они явно что-то нехорошее задумали.
   - А что тебе шепчет предчувствие опасности? - зашептал Кремон, и Кашад неожиданно содрогнулся, словно от леденящего озноба:
   - Отходим! К червяку!..
   Только они успели отступить до свежей, разрыхленной земли, как всё из того же северного прохода появился незнакомец с поднятыми руками. Он остановился в центре тоннеля, пытаясь рассмотреть участок темени, который прикрывал козырёк иллюзии:
   - Мы сдались! Товарищи тоже сейчас выйдут... И мы согласны на всё, лишь бы нас вывели отсюда... Мы здесь впервые, сами не выберемся...
   При этом его поднятые ладони как-то странно поворачивались в разные стороны, словно пытались уловить тепло от костра. Это жутко не понравилось Рионе:
   - Ложитесь! - зашипела она, сама первой плюхаясь на живот. - Точно не уверена что правда, но пару раз ветераны сказывали, как таким способом используют "теплозор" - артефакт закипания крови... Помните, когда пили гремвин, я вам рассказывала?..
   Ещё не дослушав её, Кашад поставил у них перед головами небольшую, но надёжную структуру охлаждения. При военных действиях она использовалась против поисковых структур противника, фиксирующих тепловые пятна тел. Глядишь, и сейчас такое средство поможет. Хотя в любую секунду Низу был готов выполнить короткую команду Невменяемого и сжечь нахального обманщика или ударить парализующей молнией.
   Но им обоим жутко хотелось дождаться и посмотреть...
   И они дождались. А потом и увидели, как действует та невидимая смерть, оставляющая после себя только голые скелеты.
   Так и не совершив никаких злокозненных действий, кандидат на обладание теплозора, приспуская ладони, вдруг резко повернул голову направо, туда, где в южной части расщелины продолжали таиться члены его разбойничьей шайки. И увиденное ему не просто не понравилось. Глядя на его действия, можно было подумать о моментальном сумасшествии: подпрыгивая на полметра вверх, взвизгнул словно истеричная девица, конвульсивно задёргался, а свалившись наземь вцепился собственными ногтями себе в лицо, выдирая глазные яблоки из глазниц. Затем из трёх глоток раздался нечеловеческий рык-вой, от которого у невольных свидетелей этого события приостановились сердца и враз вспотели занемевшие тела.
   Хорошо видимый страдалец, так и продолжая кромсать собственное лицо, вывернулся несколько раз в жутких судорогах, да так и замер в самой нелепой по положению позе. Недолгий хрип-выдох и тишина...
   Опять-таки, относительная тишина. Потому что после последнего разрыва заряда из литанры, не все ещё распростились с жизнью. Последний из раненых, лежащий метрах в шести от перекрёстка, не просто стонал или звал на помощь, но ещё и пытался шевелиться. Даже приподнимал голову. Как рассмотрели позже, у него была вырвана часть тела в районе живота, и пожалуй даже армия Эль-Митоланов его бы не спасла от тяжкой смерти. Но тем более тяжкой и кошмарной выглядела его предсмертная агония. Уже осознавая свой конец, воин срывающимся хрипом умолял хоть кого-нибудь его добить. Он сильно мучился, жаловался не непереносимые боли.
   А вот выполнить его просьбу было некому. Его подельники сами уже "ушли за барьер", тогда как три затаившихся ватажника, продолжали лежать, боясь пошевелиться. Для них страшней и кошмарней выглядела недавно увиденная смерть человека, выцарапавшего сам себе глаза, чем стоны и просьбы другого умирающего. Они боялись привлечь к себе внимание невидимой смерти даже неосторожным движением. Хотя от тихого шёпота мужчины удержаться не смогли:
   - Что твоё предчувствие опасности?
   - Вопит, что опасность рядом!..
   - Приближается к нам..., или к нему?...
   - Понятия не имею... Но скорей как удаляется..., к нему, наверное...
   - М-да! Если сейчас раненый вскрикнет и ...замолчит, сразу кидаемся к червяку, рубим у него бок и забираемся внутрь!
   - Думаешь поможет?
   - Предлагай другие варианты!..
   Но минута прошла, за ней вторая и третья... Раненый хоть и затих, но продолжал постанывать. Тогда как настороженно прислушивающийся Кашад, разрешил себе даже встать на ноги. Так он ещё минуту простоял, после чего признался:
   - Полегчало... Страх прошёл... И это..., что там было, никак не ощущается...
   Затем ещё пару минут стояли, вслушиваясь все трое. Пока раненый не умер, если можно так выразиться "естественной смертью" от кровопотери и болевого шока.
   Не спеша прошли к продолжающему ярко светить мячику. Присмотрелись вначале к нему, после чего братья заявили, что прежде такой вещицы не встречали.
   - Редчайший артефакт, - срывающимся голосом пустилась в пояснения Риона. - Их даже не продают, для ватажников они дороже иных драгоценностей. У нас такие есть только у Яцуры и парочки ветеранов.
   Кашад нагнулся, поднял артефакт рукой и коротко рассмотрел. Решив отложить подробное ознакомление на потом, он левитацией понёс трофей к перекрёстку. При этом готовый и сам отпрянуть назад в случае новой опасностей, и своих спутников прикрыть остатками магической силы. Но пока никто из трупов не дёргался, хрипы не слышались, враги не подкрадывались...
   К убитому метательным ножом разбойнику не сильно присматривались. А вот на судорожно изогнутое тело смотреть оказалось неприятно. Хотя оно уже как-то расслабилось и выглядело вполне естественно..., как для трупа. Но плоть не пропадала, кости не оголялись, ткани не тлели...
   Артефакт пролетел дальше, освещая основное место побоища. Там рассматривать окровавленные останки оказалось ещё неприятней. Наибольшие опасения вызвали огромные смещения грунта после взрыва. Да и на своде образовались жутко опасные на вид трещины: обвал там мог произойти в любую минуту. Причём трещины тянулись всё больше вдоль, проходя настолько далеко, что после рассматривания их обнаружили даже у себя над головой. Вот они, большие минусы применения такого оружия как литанра в подземном пространстве: стреляешь по врагам, но и сам при этом погибаешь во время общего обвала.
   Правда мужчины больше высматривали и вымеряли на глазок расстояния от опасной черты:
   - Значит можно считать четыре метра до перекрёстка вполне безопасными?
   - Хм! Давай увеличим дистанцию до пяти... И то надо подождать...
   - Ладно. Значит наши пять метров и те, за перекрёстком, надо проходить быстро, не останавливаясь. Тогда нас минует доля этого...
   Дающий свет шарик, вернулся к телу, лежащему на пересечении тоннеля с расщелиной, которого от недавно назвать иначе как "несчастный" язык не поворачивался. Был бандит, а стал "пострадавший ради..."
   - Если мы его вытянем сюда, та самая ...невидимка за ним не потянется?
   - Кто её знает! Может она магическую метку на теле поставила?
   - Мм? Вроде не видно...
   - Тогда мы его сейчас верёвочкой! - Кремон быстро приготовил верёвку с петлёй, а потом с одного раза, так и не перешагнув отметку в пять метров, накинул петлю на ногу трупа. - Ну что? Как твоё..., "жим-жим"?
   Кашад пожал плечами:
   - Вроде всё спокойно...
   - Тогда бди, пока я тянуть буду.
   И без видимого труда легко оттянул приличное по габаритам тело в безопасное для живых место. Потом туда же, но уже ухватив за ногу, притянул и второй труп со своим метательным ножом в глазнице. Там ещё постояли вначале с минуту, прислушиваясь, а только потом приступили к обыску. Убитый ножом, ничего при себе ценного не имел, хотя его маленький щит однозначно являлся неким артефактом. Но сколько его не крутили и просматривали, суть его воздействия или защиты так понять и не смогли.
   А вот специалист по демонстративной сдаче в плен, оказался полон сюрпризов. Вояка ещё тот оказался, о добровольной сдаче с его стороны и речи не могло быть. По два метательных ножа в рукавах куртки. По два - в халявах сапог. Две тяжеленные спицы из странного металла в наружных частях кожаных вставок от локтя до плеча. Куча непонятных амулетов и оберегов в карманах и в поясных сумках. В почти пустом мешке мизерный остаток продуктов, моток верёвки и диковинный, мерцающий артефакт. Причём никто и не засомневался в правильности обозначения, выданного устами девушки:
   - Теплозор!.. Не иначе!
   Эта диковинная штука выглядела в виде средней кастрюли, с прозрачной крышкой, внутри которой на тёмные стержни намотали уйму медной проволоки совсем тоненького сечения. Всё это было соединено разноцветными перемычками из непонятных материалов. Хотя вот сам корпус "кастрюли" Невменяемому весьма и весьма напомнил кремонит.
   От артефакта, прямо через горловину мешка выходило три провода. Один, телесного цвета, обвивался вокруг шеи, заходил в рот, где непонятный наконечник закусывался зубами. А два провода, прямо внутри одежды тянулись к ладоням. Где расходились на три продолговатые пластинки, вставляемые с тыльной стороны ладоней между пальцами. То есть схема действия проста: пластины покалывают пальцы, когда обнаруживают очаг тепла, прикушенные зубами контакты замыкают цепь, и в найденного противника летит некая парализующая, а скорей всего убийственная энергия от которой, как упоминалось в рассказах ветеранов "вскипала кровь".
   Может артефакт и не берёт на большие расстояния, зато как коварно действует! Вроде бедняга сдался, вышел с поднятыми руками, его начинают обыскивать и тут...
   Пока шёл обыск, Эль-Митолан всеми доступными ему средствами пытался выяснить: что конкретно спровоцировало смерть данного индивидуума. И под конец вынес некий вердикт:
   - Конечно, я не светило медицины, но с его мозгом что-то явно не в порядке. Такое впечатление, что он оплавился, стал единым жидкостным комком.
   Кремон возмутился:
   - Тоже мне новость! Что это единая субстанция, я и сам знаю...
   - Откуда? - отстранённо продолжал бормотать Кашад, продолжая просмотр. - Что ты можешь знать о мозге, брат мой, если ты не колдун?
   - Да много чего...
   - Ну к примеру? Что ты скажешь о моём?..
   - Да ничего хорошего. В таких случаях говорят: мозги человека не видны, но вот если их не хватает - заметно сразу.
   - Ха-ха... Совсем не смешно... О! А вот это уже интересно! Как я сразу не обратил внимание?... А ведь всё на поверхности...
   Пока он внимательно осматривал лицо второго трупа, догадался и Невменяемый:
   - Крови почти нет! Словно кто-то вытер!
   - Ага! И вымыл!.. И присмотрись к глазным яблокам... Словно усохли стали меньше. А у этого - вроде пока всё на месте... Догадываешься почему?
   Догадались оба. Ещё и проводнице пояснили, когда она особо настырно напросилась. Кровь, как самая легко растворимая субстанция в той же воде, кислоте или щёлочи, при непонятном воздействии невидимой смерти куда-то начала исчезать. Скорей всего возлежи тело на прежнем месте ещё с полчаса, процесс бы сразу бросался в глаза. А так трупп оттащили, воздействие прекратилось и можно было утверждать, что в данном месте, скорей всего, не только кости со временем останутся. Тогда как убитый метательным ножом разбойник лежал головой метрах в двух от перекрёстка, и до него жуткое нечто не добралось или ещё не добралось.
   Но данное предположение ещё следовало проверить. А для этого выглянуть за угол налево и присмотреться, что случилось с укрывавшимися там двумя разбойниками. Если их смертельная аномалия стала пожирать раньше, то это к данному времени будет явно заметно. Ну и добровольца для этого подвига долго искать не пришлось:
   - Всё равно ведь обратно придётся идти, - успокоил Кашад сам себя и двинулся на перекрёсток, светя себе под ноги трофейным артефактом. На месте просмотра замер на полминуты, тараща глаза в сторону тел, а потом быстро вернулся обратно: - Они уже похудели!..
   - В каком смысле? - не поняла Риона.
   - В прямом! Плоти под одеждой явно поубавилось! Что-то её разъедает. Глаз нет. А крови вообще ни капельки не видно. Кожа на лицах, словно обтянутая тонкая бумага..., - он для сравнения взглянул на тело у ног. - Хм! А этот как новенький! Ну..., в смысле, не худеет...
   - Мне больше нравится, что не худеем мы, - буркнул Кремон. - А давай...
   Он хотел предложить, вытащить на перекрёсток любой сильно окровавленный труп с той стороны тоннеля. Если плоть начнёт разъедаться невидимой субстанцией или не начнёт, будут лишние доказательства того или иного избирательного фактора. А дальше было бы интересно попробовать, провести некоторые эксперименты и с другими телами, благо их в тоннеле предостаточно и им уже всё равно.
   Но не успел.
   Кашад замер в стойке почуявшей след ищейки, и вскоре выдал:
   - Опять к нам идут гости. На этот раз огромной толпой... Полтора десятка, не меньше... Падаю, и лечу глянуть туда отделённым сознанием!
   Грохнулся наземь, входя в транс ещё во время падения и замер, отдавая решение вопроса, что делать дальше, своему более опытному напарнику.
  

Глава тринадцатая

НОВАЯ АТАКА

   Очнулся Эль-Митолан Восходящий буквально через полминуты и скороговоркой выдал:
   - Восемнадцать человек! Несут два трего! Идут молча, все готовы к немедленной схватке. Слишком настороженно себя ведут, лица закрыты повязками. В нашем распоряжении не больше пяти минут. А я почти пуст...
   Напряжение опять подскочило до боевого. Хотя старший из братьев выглядел жутко расстроенным:
   - Да что же тут такое происходит? Движение народа, похлеще, чем в какой-нибудь столице! Если не в самой Пладе! Это у вас тут всегда такими толпами за одним червяком гоняются?
   Риона пожала плечами:
   - Редчайший случай. А уж когда стычка до смерти случается, всего несколько историй. То есть, убийства происходят в виде редкого исключения. В подавляющем количестве случаев искатели расходятся мирно и без оскорблений, как бы жажда наживы не глодала.
   - А у этого отряда ещё и основные силы сейчас подтянутся.
   - Вот потому они так и наглели! - пришёл к выводу Кашад, - Что нисколько за свои тылы не сомневались. Были уверены, что помощь близка, а сами напролом ломиться начали, только по собственной глупости.
   На эти выводы девушка несогласно замотала головой:
   - Неправда! Мне кажется, им просто деваться было некуда, может они сами от кого-то бежали? Тогда получается, что у них на хвосте наша ватага. Может и случайно следом движутся, а может и преследуют этих разбойников. Ведь если где-то там встреча состоялась, то вряд ли обошлось без кровавой потасовки, а гибель товарищей старшина Яцура никому не прощает.
   Пока она так говорила, мужчины стали действовать. Кашад ухватился за лопату и стал разрывать в стенке тоннеля нишу-выемку. Укрываться, а потом и обороняться в таком своеобразном окопе было бы намного сподручнее, чем в хорошо простреливаемом проходе. Вторая лопата была сунута в руки госпожи Чилайс, и той ничего не оставалось делать, как продолжая высказывать свои мнения, начать рытьё противоположной стенки тоннеля.
   Невменяемому тоже пришла неплохая идея, с помощью которой можно оградить себя от новой атаки. Хотя бы на время. Он ухватил вначале лежащий у них под ногами труп лидера за ноги, и резво выволок его обратно на перекрёсток. Вторым туда же отправился труп с дыркой вместо глаза. После чего сам вернулся на прежние позиции, выхватывая лопату из рук девушки. Суть была проста: если это враги, то в любом случае сразу не бросятся в атаку. Вначале начнут осматриваться и попытаются понять, как умерли их товарищи. Дойдя до трупа на перекрёстке, скорей всего и дальше не двинутся, а если исчезновение плоти станет явным, то вообще отступят, поняв насколько близко оказались возле невидимой смерти. Ну а если задержатся возле трупа, начнут его, и ту парочку с другой стороны изучать более тщательно, то их самих накроет то страшное НЕЧТО, которое безжалостно ко всему живому.
   По логике не помешало бы ещё пару трупов вынести на перекрёсток да выложить в хорошо продуманной композиции. Дескать, любой, кто приближается к этому месту - это заведомый покойник. Но время поджимало, и нарваться на неожиданную атаку сходу никто не собирался.
   Ну и у всех в душе теплилась надежда, что это и в самом деле приближается родная ватага старшины Яцуры. Правда, уровень этой надежды у всех варьировался от его личной веры в самого Яцуру. Потому что получалось явное несоответствие: троица добралась к сталпню гораздо раньше, чем основная масса отряда, вышедшая на конкретный след "доброго червя" на четверо суток раньше. Где же ватага шлялась до сих пор? Или это совсем иной сталпень?
   На последний вопрос, заданный вслух, проводница ответила нечто гневно-невразумительное. Она сама о таких случаях не знала, да и чего тут гадать, когда всё выяснится в течении ближайших минут.
   Копать боковые откосы спрессованного грунта, довольно легко, особенно когда пройден первый, самый плотный слой в тридцать сантиметров, так что углубления получились вполне себе вместительными и комфортными. Ещё и барьер из грунта вполне такой солидный образовался, чуть ли не по пояс взрослому мужчине. Перепрыгнуть, раз плюнуть, но всё-таки...
   Мужчины с хрипом осваивали профессии шахтёров, а стоящая в центре тоннеля Риона, уже заметила дальние отблески света:
   - Идут! И вроде как не спешат...
   Уставились на свет и братья Низу. При этом, не обмолвившись и словом стали проверять имеющиеся у них обереги и артефакты. А нужные и задействовать, если тем требовался предварительный запуск. Хуже всего, что магической мощи у Восходящего оставалось самая малость. В бою даже не с колдунами, на такие силы надеяться было нечего. А применение литанры, заряды которой тоже не бесконечны, в условиях подземелий весьма чреваты и непредсказуемы даже для обладателя этого уникального оружия.
   Прокручивались в головах и разные варианты отступления с возможного поля боя. Самое вроде очевидное, это резко двинуться по расщелине на север и там затеряться в лабиринте переходов. Но ведь никакой уверенности в существовании лабиринта не было. Факт прохождения тут когда-то иными искателями, от которых нынче только кости белеют - ещё не доказательство. С неизвестных пор выход из расщелины могло банально завалить, и это никто не проверил. Мало того, сталпень тоже мог расширить использовать старые ходы, и прежние неудачники могли сюда добраться всё той же, единственной дорогой. Ведь существовали догадки, что черви могут приходить каждый год за магической энергией в одно и то же место. Да оно и понятно, зачем искать новое, когда в памяти монстра имеется прежний источник силы?
   Более крайний, негативный вариант заключался в поспешном отступлении через внутренности сталпня. Риска очень много, но с другой стороны, если иного выхода не останется, можно и попробовать. Этот вариант строился целиком на рассказах госпожи Чилайс как про саму природу громадного, пусть и доброго червя, так и о местах хранения древних артефактов и сокровищ. В половине случаев они лежали если не в прочном тайнике-подвале, то в неком хорошо защищённом от наружного давления коконе из камня, мрамора или обожжённого кирпича. То есть там завалить не должно, как бы... Но вот как избавиться добравшимся туда искателям, от преследователей?
   Именно на эту тему сейчас шёпотом и размышлял Невменяемый, присев за грудой земли. А вернее, советовался:
   - Если мы выберемся перед мордой сталпня, но магические предметы трогать не станем, он никуда не двинется?
   - Так свой месяц спячки и пролежит колбасой..., - шептала ему Риона, тоже не сводящая глаз с приближающихся огоньков.
   - А если мы червю начнём колоть его морду..., ну пусть хвост, мечами?
   - Кошмар! Да он такого натворит своими судорогами!
   - То есть запросто передавит тех, кто будет у него внутри?
   - Ну..., идея хороша..., - задумалась девушка. - Но такого ещё никто не вытворял. Да и не забывай о правиле крови...
   Имелось ввиду, что человеческую кровь нельзя было пролить во внутренностях червя ни в коем случае. Тогда он тоже начинал беситься и все внутри себя плющить. Ну и в окрестностях тоже.
   - Но если он сам там крови в себе наделает, то что будет дальше?
   - Беситься будет, ворочаться...
   - А потом? - улавливая непонимание сути, Кремон разжевал свою мысль: - Ну вот побесился он, никто его больше не колет, кровью не поливает, а дальше что? Опять в спячку заляжет? Уткнувшись мордой в те же артефакты?
   - Вроде как... Как по мне, то восемь шансов из десяти, что опять уляжется, - рассуждала Риона, всё больше и больше напрягая зрение. Идея старшего Низу ей страшно понравилась своей оригинальностью, но сейчас решалось: кто же так сюда торопится.
   Первые искатели в колонне приблизились к месту сражения, фактически остановившись на месте. Затем передали впередиидущим ещё два трего, и только тогда рассмотрели следы разрушений, оторванные куски тел, разбросанное оружие и стали присматриваться к каждому предмету. Между собой они обменивались в основном только условными знаками, поэтому Кашад, пославший вперёд слуховой щуп, пока ничего не мог разобрать в редком, сердитом шёпоте. Ну а сама проводница не могла опознать в искателях своих, из-за пыли на одеждах и даже явных следов жестокой схватки. Ну и плюс повязки на лицах, которые во все времена делались из единого образца ткани. Но артефакт "шипучка" держался наготове.
   Но уже в следующее мгновения стало ясно. Кто шёл по следам разбойников и по следам "доброго червя". Один из держащих трего, наконец рассмотрел лицо одного из погибших и опознал его. И не смог сдержать крик злости и отчаяния. Оказалось, что уничтоженный разбойник был его сыном. Ругательства и проклятия разнеслись по подземелью и сомнений в причастности данных искателей к врагам, больше не осталось. Теперь оставалось только ждать, как заметавшиеся разбойники себя поведут, наткнувшись на тела, тронутые невидимой смертью.
   Ну и троица не удержалась от обмена комментариями и выводами:
   - Будешь стрелять из литанры?
   - Слишком опасно для нас самих...
   - Тогда может сразу завалим нескольких прямо на перекрёстке, бросив в них ножи, или ещё лучше трофейные кинжалы?
   Невменяемый несколько колебался с таким решением, но и сам понимал, что так можно без крайне нежелательной стрельбы удержать врагов в самой нужной точке. Правда при этом они себя выдадут уже окончательно:
   - Ладно! Приготовились! - затем чуть подумал, и бросил Рионе: - Красавица, а ты сама туловище червя разрезать сможешь?
   - Справлюсь!
   - Тогда двигай туда, руби и ставь распорку! - распорка из подручных средств ставилась в двух местах, чтобы было легче протискиваться в сделанное отверстие в боку магического монстра и чтобы оно быстро не зарастало. - Прихвати трего и можешь даже осмотреться во внутренностях этого чудища! А то и до конца пройдись...
   Проводница умчалась к сталпню, и тотчас послышались удары меча по обновлённой коже. Тогда как основные силы разбойников, после полученных приказов стали действовать организованно и более осторожно. Ненужные крики смолкли, часть оттянулась в дальние тылы, четверо стали копать для себя выемки в стенках тоннеля. Ну а трое осторожно двинулись вперёд, прикрываясь перед собой точно таким же несуразным на вид большим щитом, который совсем недавно сумел отразить заряд из литанры. Кашад на такие действия противника, пробормотал:
   - Не получится завалить их кинжалами...
   - Ничего, ничего..., - шептал Кремон. - Пусть только чуть ближе подойдут, да на своих полюбуются.
   "Любование" состоялось метра за два до перекрёстка. Хотя сидящие в засаде так и молили про себя: "Ну! Ещё хоть два шажочка сделайте!" Видом пропадающей, словно тающей плоти, троица так впечатлилась, что щит был поставлен наземь, а шесть расширенных глаз уставились на тела подельников. Долго они не выдержали, с солидной скоростью отойдя назад, там сошлись ещё с парой вояк командирского состава и стали оживлённо переговариваться. Но теперь уже Низу не терял нити подслушивания и понял каждое слово.
   Пришедшие испугались. Очень, сильно испугались. Всё-таки древняя поговорка о костях и ими была пользуема не раз, как инструкция к немедленному побегу. И сейчас они прекрасно поняли подноготную события, происходящего на самом деле. Успели они рассмотреть и перекрёсток, а также куски гниющей кожи сталпня на стенках тоннеля. Но самое удивительное, что во время обсуждения своих дальнейших действий они озвучили две неприятные вещи: у них имелось некое защитное средство в виде уникального амулета, и они знали про троицу преследуемых ими искателей довольно много. К примеру, имя девушки и бойцовскую мощь братьев. Разве что не знали мужских имён да конкретную принадлежность к роду, но зато конкретно разделяли их на старший и младший. Так и порешили: "Если братья и эта торговка остались целы, они явно двинулись по внутренностям сталпня к добыче! Слишком уж лакомый кусок, чтобы на него не взглянуть и не оценить сразу. Поэтому нам следует действовать немедленно!"
   Правда, в остальном они рассуждали вполне здраво. Мол, если братья прошли за перекресток, а потом ещё и вели войну с той стороны, то и любой человек сможет пройти. Главное долго не стоять в точке касания Шанны. Именно тогда Кашад и услышал впервые, а потом и шепнул Кремону это странное название ужасного нечто. Шанна! Словно некое древнее имя. Словно ледяное дыхание Каррангарских вершин. Словно бездонная мгла забитых болотами недр...
   Шанна...
   А ведь Риона ни разу это название не употребляла. Может сама не знала?
   Оставалось только удивляться, почему эти разбойные искатели так много знают, имеют нечто, и оперируют такими возможностями. Похоже, что князь сумел обмануть не только людей, но даже боларов. Потому что именно по следам троицы и двигались по подземельям эти шесть десятков самых лучших и верных князю искателей, собранных со всего княжества или скупленных в иных государствах. И оказалось, что когда князь демонстративно выводил дружину в сторону столичного града, эта банда уже затаилась в подземельях. А потом только встала на след. Они намеревались на плечах троицы и к сталпню добраться и окончательно ватагу старшины Яцуры уничтожить.
   Да не получилось. Вначале сильно отстали во время пересечения болот с пиявками и с жучками-кровопийцами. А когда уже почти догнали, столкнулись несколько неожиданно с ватажниками Яцуры. Жестокий бой не выявил победителя, хотя жертвы были с двух сторон. По тоннелю сталпня поспешил передовой отряд в одиннадцать особей. Остальные же прикрывали тылы и сдерживали рвущегося к трофеям старшину с его опытнейшими ветеранами. Положение несколько стабилизировалось после специальных обвалов и оползней, но все равно на месте сражения пришлось оставить два десятка человек в дозорах и засадах. Двенадцать человек погибло. А теперь вот ещё одиннадцать...
   "Я отомщу за своего сына! - рычал один из разбойников. - Сам буду нарезать полоски кожи с этих братьев и их подстилки Чилайс!" И ему дружно вторили его подельники.
   Услышав это, Кашад прошептал напарнику:
   - Не знаю, за что они нас так невзлюбили, но наверняка Риона у них не одного клиента отбила.
   - Как же! Виноватый в неудаче всегда отыщется...
   Ко всему разбойники жалели некий артефакт, который они отыскали среди крови и трупов. Как раз из него передовой отряд и выпустил тот огненный шар огромной силы в сторону трёх ватажников. При закладке в него иного накопителя, мог ещё не раз, и не два выстрелить, да только оказался разрушен до основания после взрывов литанры.
   Но в связи с тихой обстановкой, разбойники решились быстро и прямо-таки немедленно проскочить перекрёсток и осмотреть, что там делается вблизи от сталпня.
   - Уверен! - рычал потевший соображение от горя отец, - Что они уже грузят в мешки сокровища! Нет из здесь! Кто со мной?
   Похвальный энтузиазм одного из командиров, решилось поддержать ещё двое добровольцев. Подхватив магический щит, могущий выдержать выстрел из литанры, они им прикрылись и поспешили навстречу опасности. И опасность не дремала. Правда на этот раз, рискуя быть заваленным, Кремон не стал применять слишком мощное оружие, зато в остальном рассудил правильно. Если магический щит выдерживает прямое попадание мощного огненного шара или чего-то подобного, то вряд ли он настолько крепок физически, что сможет отразить удар массивного, не обязательно даже крепкого ...камня.
   Понятно, что такой булыжник, который метнул прославленный герой навстречу разбойников, никто из простых людей метнуть бы не смог. Да и Эль-Митолан Восходящий, пусть и крохами своей силы, но помог придать массивному снаряду должную скорость. Поэтому таран получился не настолько нежданный, или эффектный, как эффективный. Вояка, несущий щит, получил переломы и рёбер и ключицы, да так и помер на месте от болевого шока. Остальные двое так не успели подняться на ноги, после того как стали тяжелей на вес воткнувшихся в них кинжалов. В следующий момент и несомый ими трего погас, так толком для наблюдателей ничего и не высветив.
   А потом в сторону замерших разбойников прошелестел ядовитый от язвительности, и жуткий от низкочастотных модуляций голос:
   - Все здесь издохнете!..
   Это Невменяемый применил одну из подаренных ему патриархом Огюстом структур устрашения. Чтобы её задействовать пяток раз, не обязательно было иметь магические силёнки, хотя и не любой колдун мог бы создать нечто подобное.
   Разбойники дрогнули, и морально и физически. Хотя конкретно не видели, чем это так коварно убило их подельника, несмотря на уникальный щит. Теперь уже никто из них не сомневался, что им противостоит как минимум один Эль-Митолан. А то и двое, если учитывать схожесть братьев даже по внешним признакам. И скорей всего они бы поспешно отступили, не вздумав даже воспользоваться своим пятикратным преимуществом в численности, тем более понимали по разорванным останкам, что колдуны не только огненными шарами могут встретить. Убежали бы..., если бы не их тайное, и самое действенное оборонительное оружие.
   Похоже оно было очень дорогостоящим, а скорей всего и разового применения. Потому что один из командиров не удержался от тяжкого вздоха:
   - Надеюсь, нас князь не проклянёт...? - а его товарищ ему вторил:
   - И польза с этого будет...?
   Третий их подельник, доставая из чехла странную штуковину, хихикнул скорей с предвкушением:
   - Вот и посмотрим, настолько ли эта христа действенна.
   Устройство походило на трубу почти метр длиной и диаметром сантиметров пятнадцать. На конце христы воин стал одну за другой поднимать этакие планки, которые оставались торчать в стороны в виде шляпки гриба. Потом что-то щёлкнуло, и шляпка вся осветилась зеленоватым сиянием.
   - Да у них тут артефактов, больше чем у вьюдорашей! - не сдержался от досадного восклицания Невменяемый. - Готовимся отступать!..
   Теперь уже с трубой, двинулось вперёд только двое. Несли они её под мышкой, словно бревно, шагали в ногу, хоть и медленно. Держали шляпкой в сторону противника.
   Ну и оба напарника не стали медлить с опробованием подручных средств нападения. Да всё оказалось бесполезно. Средней величины булыжник, замер от цели в полуметре, а потом осыпался мелким песком. Оба кинжала, поступили точно так же, разве что не рассыпались. Маленькая (всё что смог создать Кашад!) молния бесшумно и скромно впиталась в зеленоватое свечение.
   После чего знаменитому герою больше ничего не оставалось, как применить литанру. Причём он постарался подгадать так, чтобы врыв произошёл именно в створе тоннеля, как раз в момент перехода в расщелину. Тогда разрушительная волна не повредит свод у них над головами, и наоборот, врагам достанется по полной программе.
   Каково же было его удивление, когда смертельно опасный для всего живого разряд попросту впитался в грибок, словно капля воды в сухую губку. Тотчас свечение с зеленоватого сменилось на жёлтое, один из несущих христу, воскликнул:
   - Шикарно! - а потом ещё и грязно выругался, добавив в адрес обороняющегося противника обещания, что сейчас они им мозги вставят на место.
   И пара с удивительным артефактом ускорила шаг.
   "Да это же не что иное, как Заливной Щит! - тем временем успел подумать Невменяемый. - Везёт же мне на такие вещицы! То великая Гандарра, мать всех колабов в Гиблых Топях, то Невидимый Сторож на дне озера Печали..., сейчас этот грибок! Кажется, его только огромным валуном можно закатать в грунт вместе с носителями, да где ж такую силу взять? А стрелять дальше - только хуже будет. Скорей всего артефакт от этого только энергией подзарядится и мне бандиты спасибо скажут..."
   Понятное дело, что дальше стоять на месте и ждать сближения, было не совсем верным выходом из положения. Была, конечно, мысль, решить окончательный спор противостояния мускульной силой и фехтовальным искусством, но опыт пережитых сражений нашёптывал уходить немедленно. Да и слишком уж уверенно, бесшабашно двигались носители, а за ними, уже на расстоянии метра торопилось ещё пятеро с арбалетами и с готовыми к метанию дротиками. Артефакт может не пропустить, отразить толчок телом или удар мечом, а в этот момент в тебя сбоку всадят либо арбалетный болт, либо тяжёлый дротик.
   Поэтому, когда враг добрался до свеженасыпанной насыпи, напарники уже добрались до разреза, а Кашад уже и внутри червя оказался, готовый сразу выдернуть распорки. Сам Невменяемы вначале тоже забрался вовнутрь, и только потом выставил наружу руку с литанрой и часть корпуса с головой. Заранее поставив на спаренный, сделал выстрел не прямо во врага, до которого оставалось метров двадцать, и в свод, посредине этой дистанции. И тут же отпрянул назад, в щель сходящихся створок пытаясь оценить результативность своего действия. Та сила взрыва, о которой он прекрасно знал, всё-таки не получилась. Видимо рикошет от свода оказался притянут христой и поглощён ею. Но в любом случае, пусть и в половину своей силы, взрыв состоялся. И хорошо слышимый шорох, да плюс содрогание диковинного тела под ногами показал, что хотя бы часть свода, или кусок тоннеля, но обвалился.
   А большего в данный момент и не требовалось, Пусть теперь преследователи попотеют, раскапывая завал, а уже потом войдут во внутренности сталпня. Воистину горячая встреча, будет и здесь им обеспечена.
  
  

Глава четырнадцатая

ДВОЙНАЯ УДАЧА

   Во время продвижения по внутренностям "доброго червя", Невменяемый не пожалел задействовать трего, лишь бы тщательно присмотреться к живому магическому чуду. И сразу закрадывались сомнения:
   "Не создан ли этот монстр целиком искусственно? Причём только для определённых целей? Ведь это наверняка Древние создали такое чудище как Гандарра. Подобные монстры не могли появиться в природе по умолчанию. Или тот же Сторож, а заодно и шурпан. Уж слишком они были не связаны с природой, зато очень плотно соприкасались с магией.
   А если и создали, то когда? До вселенской катастрофы, или после? Тоже загадка...
   И какой толк будет, если ответ на эту загадку удастся отыскать?"
   После такого вопроса Кремон нервно хохотнул и остановился. Стал ощупывать руками вроде и живую, но в то же время не живую материю. Получался тоннель, усиленный внутри дугами хрящеватых, словно звенья позвоночника труб. А то и сходство с рёбрами возникало в подсознании. Каждая труба свивалась сплюснутым по бокам кольцом, заставляя людей лишь чуть пригибаться при движении через них. А человек ростом в сто семьдесят пять сантиметров мог и так пройти, не задевая верхнего створа макушкой. Между трубами, сантиметров на двадцать тянулась упругая, с коричневым оттенком кожа. При желании можно было и на неё становиться. Она сильно вытягивалась под тяжестью тяжеловооружённого воина, но не рвалась. Правда, идти вот так, было бы неудобно, лучше ступать по твёрдым на ощупь трубам.
   Недоумение могла вызвать и сама мысль, что это вот всё огромное и твёрдое может сжиматься в единый ствол, пронзать грунт, порой и со скальными вкраплениями, а потом спрессовывать этот грунт в стороны, расширяясь со страшным давлением. Какие же тут живые ткани способны выдержать такие экстремальные нагрузки? И как полые внутри, судя по стуку, трубы-хрящи тоже сжимались? Да ещё и не ломаясь при этом навсегда? Да подобные создания, невзирая на разные артефакты вокруг них, следовало исследовать нощно и денно! А в большом мире, про них только и ходят что несуразные сказки. Вот, даже сам Кашад Низу, уроженец данного княжества никогда раньше в сталпня не верил, пока не был принят в ватагу Рионой Чилайс.
   Стоило только подумать о проводнице, как и она дала о себе знать. В другом конце почти стометрового червя мелькнул свет, и напряжённый женский голос крикнул:
   - Это вы?
   - Может и не "вы"! - пробасил движущийся к ней навстречу Кашад, который так и не оглянулся на замершего напарника. - Может это просто мы... А что, уже соскучилась?
   - Нет..., да тут и не соскучишься!
   Судя по тому, что она даже одним словом не поинтересовалась судьбой врагов, ей и в самом деле скучать не приходилось. Осталось только ускорить шаг, чтобы понять, а лучше всего увидеть причины такой повышенной занятости, если не интенсивного веселья. И мужчины уже заранее стали предвкушать, какие огромные, объёмные скопища артефактов и драгоценностей сейчас предстанут перед их глазами. Вполне понятные ощущения, который испытывает каждый кладоискатель, перед тем как открыть крышку преогромнейшего и ярко украшенного золотом сундука. Тем более что частенько в разговорах госпожа Чилайс довольно подробно, красочно и умело расписывала невероятные богатства, которые можно отыскать в местах магической "кормёжки" сталпня. А судя по увиденным артефактам разбойников, даже она не ведала о всех уникальных и ценных вещицах. Одна христа чего стоила!
   Восходящий добрался до щели намного раньше, но только выглянул в сделанный разрез, а потом двинулся навстречу Невменяемому: следовало поставить охранную "лиловую" сеть, а для этого запитать её магически. А то мало ли какой коротышка босиком пробежится по внутренностям червяка, да подкрадётся незаметно. А три ротозея в этот момент разглядывают богатство. Уже им ненужное... Лучше всего было поставить сеть на двадцатиметровой отметке.
   Правда, когда они расходились, Кашад разочарованно буркнул:
   - Подвал... И почти пустой...
   Но это ещё ничего не значило. Он ведь мог просто не всё сразу охватить взглядом. Да так собственно, оно и вышло. Хотя поначалу Кремон тоже разочарованно скривился, оказавшись в помещении. И даже пробормотал:
   - Такое огромное..., и такое пустое...
   - Наивный торопыга! - вынырнула из-за массивной колонны Риона. - Осмотрись лучше вначале, а потом слово молви!
   И чуть ли не ухватив за руку, быстро провела по периметру подвала, с гордостью показывая на валяющиеся у стен предметы, называя их, и сразу оглашая суммы, за которые их можно продать. С трёх сторон в подвал подходили какие-то коридорчики, но девушка пока туда не вела, восклицая каждое слово в экстазе и с большим апломбом:
   - Ну! Почему молчишь?! - когда присоединился колдун Восходящий, уже обращалась к двоим мужчинам: - Почему не прыгаете до потолка от счастья? Почему не слышу ликующих воплей? Да вы обманщики! Вы просто внешне молоды! На самом деле вашим дряхлым телам по триста лет, не меньше! Надо же быть такими неэмоциональными!
   Наконец Невменяемый не выдержал:
   - Ты ещё не видела некоторых трёхсотлетних!.. К ним даже издалека присматриваться опасно...
   - Ой, ой! Какие мы страшные и опасные! - фыркнула презрительно Риона, но тут же опомнилась, вспомнив с кем имеет дело. - Ну..., иногда...
   Предметы, некие украшения с драгоценными камнями, загадочные и вполне знакомые артефакты, когда-то в глубокой древности стояли на деревянных подставках, а теперь вот лежали в прахе от гнившей за тысячелетия древесины. А ведь наверняка она в своё время была пропитана укрепляющими структурами, специальными растворами или ещё чем-то неизвестным.
   Кашад всё-таки оживился, с досадой и ворчанием используя свои крохи силы, хватая то один предмет, то другой артефакт, бегло просматривая их и складывая в центре помещения. Кучка постепенно росла, а настроения стоящего на месте Кремона становилось всё более скептическим. Да и словесно он этого не скрывал:
   - По большому счёту, ничего особо ценного... Ни христы..., (Кашад сжато и быстро пересказал проводнице суть последнего сражения), ни литанры..., ни зарядов к ней или самого зарядного устройства-накопителя. Мало того, что уже скопилось в этой куче, мы всё равно не унесём...
   Девушка подскочила к нему и с раздражением уставилась в глаза:
   - Так и знала, что тебя это не порадует!
   Словно не обращая на неё внимания, Кремон пробормотал, тыкая в проходы:
   - Кашад, ты лучше там выход для нас поищи. Может, удастся обмануть шайку.
   - ...А поэтому! - громко и настойчиво продолжила Риона, жестом останавливая колдуна. - Я решила придержать главный сюрприз для финала представления!
   Эль-Митолан Восходящий встрепенулся от догадки:
   - Там есть проходы в лабиринты?
   - Нет! - девушка отрицательно мотала головой и загадочно улыбалась. - Нет там никаких проходов... Но зато там..., - она увлекла мужчин за собой, в темнеющий справа, от головы-хвоста червя проход. И втиснувшись туда первой, подняла над собой трего: - Зато здесь, самое то, что вы искали!
   Из проломленной древней стены, торчала точно такая же морда-хвост, что и в соседнем, гораздо большем помещении. На полу под ней россыпью громоздилась кучка всё тех же, уже виденных недалеко артефактов. Именно на эти драгоценности в первую очередь уставился Кашад, подвигал бровями и бросил:
   - Ну и что? Ещё один мешок дорогостоящих трофеев?
   А вот Невменяемый понял сразу. И даже еле слышно застонал от предчувствия удачи. Сталпень никогда вроде не замирал на пересечении невидимой смерти, того таинственного нечто, той самой Шанны, как её назвали разбойники. Но ведь никто не может ручаться в этом утверждении. Да и вот оно, очередное чудо! Оконечность "доброго червя", который пробрался с той стороны и преспокойно себе подпитывается магическими эманациями! И в ус не дует на какую-то Шанну или препротивное нечто!
   А значит?..
   Да то и значит, что по внутренностям ровно вытянутого тела можно попробовать пробраться намного дальше, чем заходят самые опытные или самые рисковые искатели. Тем более что колдун с хорошо развитым чувством предвидения опасности вот он, рядом. Ему только и надо будет, что немножко вздремнуть, да чуток сил поднакопить, а там можно и попробовать прогуляться туда...
   - И всё-то так просто..., - вырвались полные довольства слова из уст всемирно прославленного героя. - Только и стоило побродить по подземельям несколько дней, чтобы получить такой вот уникальный шанс...
   Проводница открыла было рот, чтобы с жаром доказывать, насколько неисчислимо мал шанс подобной удачи, но её чуть раньше опередил Кашад:
   - Тогда мне надо выспаться, - он уже и сам обо всём догадался, и теперь мысленно прокручивал цепочку предстоящих действий. - Будем надеяться, что времени у нас хватит на всё. - И уже с завидной лёгкостью укладываясь под стенкой, попросил: - Только вы сильно не шумите..., и отберите из артефактов самое полезное. Может оно нам на юге пригодится...
   Вот так он легко и быстро решил свою судьбу.
   Невменяемый не стал ничего добавлять, просто тенью метнулся в другое помещение. Затем в маленькие проходы уже двинулся с сияющим трофейным шаром, который давал несколько лучшее освещение, чем трего. Но поиски проходов, или новых голов сталпня ничего не дали. Тем самым оставляя всего единственный путь отхода, и тем самым не оставляя иного выбора.
   А это как раз и напрягало. Нет, за себя Кремон не переживал, он к этому стремился и подобный шанс использует обязательно. Знакомство с сентегами, если они выжила на Южном полюсе, того стоит. А вот для своих попутчиков он этого не желал. Даже Восходящий должен был вернуться в посёлок после нахождения перехода и ждать. Если его напарник не вернётся, действовать дальше по обстоятельствам, и целиком добровольно. Понятное дело, при поддержке и помощи боларов. Косвенно оговаривалось, что он хочет вернуться в Энормию и поселиться в Пладе.
   Ну а в данном случае у него тоже нет иного выбора.
   Как нет этого выбора и у Рионы Чилайс. Ей тоже придётся двинуться по внутренностям сталпня сквозь Шанну. Есть, правда один шанс... Но для этого соратники старшины Яцуры должны вначале победить разбойников, превосходящих их в численности больше чем в два раза, а потом ещё и раскопать тоннель к уже пройденному червю. Если же у ватажников не получится, и по внутренностям сталпня двинутся разбойники..., то останется только два варианта: стремиться на юг или умирать в этом подвале от голода и жажды. Такое чудо, как отысканный непосредственно отсюда тоннель в безопасное место, можно рассматривать как снотворное во время короткого сна.
   - Кстати о сне! - Кремон замер на месте, возле большой кучи с трофеями. - Давай сами приляжем на полчасика? А то потом как оно получится...
   - Нет, я не засну! - призналась девушка. - И так все внутренности потряхивает от возбуждения и эмоций. Диву даюсь, как у тебя получится... Кашад хоть колдун...
   - У меня талисман есть, с хорошей структурой. На двоих хватит, надо только щеками прикоснуться...
   - Нет, нет! Спасибо! Я лучше с артефактами повожусь, выберу действующие...
   - Ладно, ты в них разбираешься, можешь действовать... А я пошёл...
   Правда, улёгся мужчина не где-нибудь, а непосредственно у самого разреза с распорками. Наверное, умел не только засыпать где угодно и как угодно, но и вовремя просыпаться после определённого шума.
   "Опытный! - думала Риона, непроизвольно замерев на месте и уставившись на лицо заснувшего товарища. - Минута и спит! И почему он не колдун? В голове не укладывается..."
  
  

Глава пятнадцатая

ПРЕОДОЛЕНИЕ ШАННЫ

   Завал, спровоцированный последним спаренным выстрелом из литанры, оказался более чем внушительным. Да и наверняка разбойникам при расчистке грунта основательно мешала близость Шанны. Как ни старайся, но сам вид белеющих костей твоих недавних товарищей мог нагнать страху и неуверенности в себе, Да и соответствующей предосторожности было с излишком во время любого перемещения.
   Ко всему прочему, им вроде как некуда было спешить. Враг в ловушке..., почти. Потому что шанс нахождения выхода с иной стороны, или по случайной лазейке, примыкающей к середине корпуса, всё-таки существовал.
   И всё-таки в итоге, разбойники вошли в червя и двинулись по его внутренностям, только через два часа. К тому моменту Кашад всё ещё продолжал беззаботно отсыпаться и набираться сил, а уже полчаса назад как вставший Кремон успел подкрепиться, перед дальнейшими событиями и, присев у самого разреза, частенько заглядывал в непроглядную утробу сталпня. Тогда как Риона уже в который раз перебирала и пересортировывала найденные трофеи древности.
   Хотя наблюдатель мог в червя и не заглядывать. Прислонённой к корпусу спиной, он сразу ощутил лёгкую вибрацию и покачивания, когда тяжеловооружённые воины стали колонной протискиваться в оконечный разрез.
   - Идут! - понеслись предупреждения в сторону проводницы. - Буди Кашада!
   Последний, светящий на минимуме трего оказался вынесен из помещения. Так что мельтешения с этой стороны можно было не опасаться. Зато удобно, по пояс сунувшись в щель, теперь можно было отлично наблюдать за второй оконечностью живого тоннеля. А там, увы, ватажниками старшины Яцуры и не отсвечивало! Зато отчётливо виднелось свечении шляпки-зонтика. Опять разбойники несли христу перед собой!
   - Жаль..., - пробормотал вслух Невменяемый. - А я уже было собрался пожертвовать на них ещё один заряд...
   Оказалось, что отлично всё видящий в темноте Восходящий, уже рядышком и тоже пытается заглянуть внутрь:
   - И что творится в нашем червячке-добрячке? - вопрошал он голосом полным оптимизма. - Никак двуногие паразиты завелись? О, как торопятся! Начнём колоть мордочку нашего спасителя? Или дождёмся, пока они до моей лиловой сети доберутся?
   - Нет, до сети - это слишком... А вот до середины, как раз... Ещё немного осталось, готовь меч.
   - Чего его готовить, он у меня и не тупился.
   Хотелось Невменяемому ещё раз пугнуть врага кошмарным и язвительным голосом-шипением, но он вовремя остановился от излишнего мальчишества. Испуга может и нагонит, но больше никакого толку. Такие гадёныши уже от своего не отступаются. Умрут, но назад не повернут.
   И когда настырные подельники и наймиты князя дошли до середины, братья Низу стали действовать. Быстро убрали распорки из щели, и, подскочив к морде сталпня, стали хлестать по ней своими мечами. При этом в каждый последующий удар вкладывая всё большую и большую силу. Вначале били плашмя, но два десятка ударов, усилившихся до максимума, ничем диковинного монстра не расшевелили. А ведь враг-то на месте не стоит! Приближается!
   Вот тогда пришлось переходить на уколы. Рубать острыми кромками пока не осмелились. Только остриём! Опять-таки, наращивая силу, с каждым разом вонзая мечи в твердейшую кожу всё глубже и глубже. И в какой-то момент стала подниматься волной паника:
   - Да он что, навсегда уснул?..
   - А вдруг помер?..
   И словно возражая такому абсурду здоровенный, округлённый хвост-морда сталпня, резко дёрнулся в сторону, чуть не вырвав мечи из рук.
   - Проснулся, дружище!
   - Давай, шевелись, сонная клуша!
   И оба меча заработали в режиме тяжеловесных шлепков. Теперь, по уже изрядно исколотой коже, это возымело двойной эффект. Хорошо, что червь не имел никаких органов производства звуков, иначе он бы взревел, или взрыкнул так громко, что свалил бы с ног своих мучителей только этим. Но и от его беснующейся конечности, люди еле успели отпрыгнуть. Свисающая в подвал гигантская колбаса, диаметром более двух метров, вдруг стала свирепо колотить по окружающим её стенам, разламывая древнюю кладку ещё больше. Послушался скрежет, шум и скрип, со сводов посыпалась пыль и мелкий песок.
   Побледневшая Риона, подсвечивая себе трего, вжалась в проход, ведущий в комнатку со вторым сталпнем, и теперь запоздало восклицала:
   - Зря вы так! Кто же так сильно лупит?! Ему же больно! Смотрите, что вы наделали! Вдруг вы его смертельно ранили?!
   Колдун на это лишь обиженно развёл руками:
   - Разве это наша вина? Как нам местная проводница посоветовала, так мы и сделали... Или ты сразу нужное место для нужного укола ведала, а нам не призналась?
   Девушка прикусила язычок, понимая, что её восклицания были совершенно неуместны. Тогда как Кремон, усилив голос, чтобы перекричать усилившийся грохот и скрип, стал выдавать предположения:
   - Если этого магического зверя и внутри так перекручивает и колотит, то я тем, кто у него там бродит на экскурсии, не завидую. А если они ещё там и мечи держали готовыми к бою, да в стороны торчащими, то наверняка ещё и внутренние раны червю нанесли... Жаль..., жаль что мы сейчас не можем увидеть, что там конкретно происходит...
   - А мне наёмных искателей жаль, - бросил Восходящий. - Погибли, а я с ними даже меча не скрестил. Спрашивается, зачем столько времени тренировался с твоим Истуконом?
   - Нашёл о чем жалёть! Тут о самих себе беспокоиться надо! А то не ровён час завалит. Давай-ка, лучше туда перейдём и в корпусе второго червя спрячемся! Риона...
   Но не успел Невменяемый договорить указание, как бушующий сталпень резко дёрнулся назад, а потом так и подался всем корпусом внутрь тоннеля, исчезая там со скоростью мерно шагающего пешехода.
   - Куда же он?! - бессмысленный, безадресный вопрос так и повис в пыльной атмосфере помещения.
   А сталпень, все так же неумолимо продолжал удаляться, взбрыкивая всем телом. Именно эти судороги и конвульсии спровоцировали вначале маленькие оползни, а затем и массированный обвал всего свода тоннеля. Огромные массы почвы рухнули вниз, да ещё и обильной волной сыпанули во внутренности подвала, засыпая его пятую часть. Хорошо, что гора с трофеями отстояла гораздо дальше.
   И повисла сравнительная тишина.
   Кремон первым сорвался с места, бесцеремонно отставив Риону в сторону, и проскочив в малое помещение. Он вдруг страшно испугался, что второй сталпень, разбуженный сотрясениями почвы тоже рассердится и "уйдёт" куда глаза глядят. Или что там у него вместо глаз...
   Огромная оконечность червя так и свисала бесстрастной массой. Видимо чужие эмоции, или злость собрата - нисколько монстра не интересовали и не волновали.
   В спину задышал Кашад, не то спрашивая, не то утверждая:
   - Спит..., - когда рядом встала и Риона, деловито спросил: - Ну что, рубим щель? На него одна надежда осталась.
   И доставая меч, шагнул вперёд.
   Конечно, он несколько сгущал краски, отсекая ненужные разглагольствования и моральные сомнения. Потому что, если хорошенько взвесить все "за и против", некоторые шансы выбраться обратно ещё были. Взять хотя бы тоннель, оставшийся после побега обиженного червя. Пусть он сейчас и завален, но при должном усердии можно и прокопать шурф по свежему следу к знакомому перекрёстку. Ведь не завалился же свод по всей своей длине. Да и червяк мог с полпути двинуться в ином направлении, а значит куда-то, но выведет. Другой вопрос, что может не хватить продуктов, воды..., а то и воздуха.
   Не будь иного выхода, выстрелами из литанры разворотили бы свод в углу помещения, и стали бы делать колодец прямо вверх. По подсчётам там пятьдесят, максимум сто метров. Чем не шанс добраться к свежему воздуху?
   И получалось, что одним из этих двух вышеперечисленных шансов придётся воспользоваться, если... Если вошедший в корпус сталпня Эль-Митолан Восходящий почувствует приближение опасности. Тогда ему придётся вернуться и ...браться за лопату. И тогда его напарнику придётся искать новый путь к сентегам. Ну, может и не к сентегам, может они все дам давно вымерли, но уж к южному полюсу точно придётся прорываться иначе.
   "Эх, вот осталось бы на ходу Детище Древних! - вспомнил Невменяемый про огромную тушу летающего над землёй металлического исполина. - Наверняка бы в нём можно было на юг прорваться! Да и в Зачарованную Пустыню для него вломиться, что мне два раза чихнуть. Такое чудо, и в такие грязные руки попал! Весь мир можно было бы на нём исследовать. А так догнивает в речной воде..."
   Тем временем Кашад, прислушиваясь к советам Рионы, сделал надрез, вставил распорки, пробрался внутрь и без всякого лишнего груза, и даже трего, только с мечом в руке, собрался двигаться по живому тоннелю. Но напарник его остановил:
   - Возьми пару этих шариков-артефактов. Если вдруг с тобой что случится, мы должны видеть, что и как. И давай тебе верёвку под мышками пропустим. Лишний шанс вытащить тебя из Шанны.
   Колдун двинулся, окружённый сиянием с двух сторон, после чего и Кремон забрался внутрь с мотком верёвки. По мере продвижения товарища, он тоже двигался вперёд, но вдвое медленнее. Так что когда Кашад в первый раз замер на месте, они были соответственно в сорока и двадцати метрах от входа:
   - Что случилось?! Неприятные ощущения?! Если что, возвращайся! Рисковать не надо!
   Но южанин только мотнул головой, продолжая топтаться на месте:
   - Ничего страшного, или неприятного... Но вот спинным мозгом чувствую, что где-то здесь уже эта Шанна и расположена. Вот только прорезать шкуру, и она на меня свалится..., - он осторожно погладил ладонью хрящеватые трубы, и озадаченно добавил: - Вибрирует!
   - Словно от ужаса?
   - Нет. Скорей, мельче и интенсивнее. Похоже, дрожат некоторые механические артефакты древних во время своей работы.
   - А ближе ко мне? - стал уточнять Невменяемый. Напарник стал возвращаться:
   - Меньше..., ещё меньше..., совсем перестало, - заявил он, когда расстояние между ними сократилось до пяти метров. - Хм, интересно как... Значит за бортом нашего подземного корабля и в самом деле участок Шанны... Иду обратно! А ты в этом месте, где вибрация начинается, и останься пока...
   Второй проход он делал, уже постоянно прикасаясь к трубам-ребрам "доброго червя", каждый раз оглашая вслух свои наблюдения. Вибрация закончилась метре на девяностом, когда до оконечности существа осталось метров пять. Своим магическим зрением колдун постарался там же отыскать возможные пустоты за корпусом.
   - Вроде как кусок на половину заваленного тоннеля! Места вроде немного, но и рыть стенку не придётся. Попробую выйти и осмотреться...
   Верёвку он с себя сбросил, хоть это вызвало немалую досаду товарищей. Сделал разрез и пропал из поля зрения. Теперь уже Кремон ворчал вслух:
   - Хорошо быть колдуном!.. Он там бродит где-то, а мы тут волнуйся... Если через пять минут не появится, двигаюсь следом!..
   - Почему? - подала голос уже подобравшаяся сзади Риона.
   - Да потому я старший брат, и я решаю, как и что делать... М-да!
   - А я?
   - А ты будешь сидеть здесь, пока я не вернусь. Как минимум..., час..., а-а два. А лучше три! Может нам там придётся устранять некие препятствия...
   Ругаться дальше на эту тему не пришлось, потому что Восходящий живо так забрался внутрь обратно и поспешил к напарникам по ватаге со словами:
   - Мечта искателей приключений! Лопатой работать не придётся! Кажется, наш сталпень вывел куда надо! И там действительно та сторона!
   - Что-то не верится, - сомневался Кремон. - Слишком узкая эта Шанна получается. На громадной скорости за все времена, если уж не болары, то драконы точно бы проскочили...
   - Ха! Не ровняй всё под одну гребёнку! На поверхности эта самая Шанна, может быть уже и на двести метров, а воздухе, на порядочной высоте, и на весь километр.
   - Ну..., если прикидывать что нечто поднимается вверх веером...
   Но уже подбежавший колдун, не стал слушать новые гипотезы:
   - Потом разберёмся! Дуем за вещами! - заметил девушку в живом проходе и на неё тоже прикрикнул: - Риона! А ты уже должна было подать все мешки с нашим багажом и с трофеями наверх! Ну! Да пошевеливайтесь вы!
   Невменяемый стал двигаться быстрей, но слегка обиделся:
   - Что за спешка? Пожар, что ли?
   - Хуже! - орал у него за спиной разогревшийся бегом южанин, ещё и решивший пошутить: - Там - бал! И скоро объявят последний танец! Надо поторопиться отыскать для себя дам!
   - Ха! У нас вон есть! - Кремон спрыгнул следом за девушкой в подвал и рывком кинул внутрь тяжеленный мешок с трофеями. - Нам для двоих и одной хватит...
   - Шутник! Как же станцует последний танец барышня сразу с двумя кавалерами?
   - При желанье и уменье..., ух! Твой мешок... Можно и с двумя успеть...
   - Я к тому говорю о спешке, что с той стороны гнилой кожи нет. Только полностью иссохшая или совершенно скукожившаяся. То есть наш спаситель может тут последние деньки отлёживает, а то и часы...
   После такого дельного предупреждения, скорость загрузки вещей удвоилась.
   - А это ещё что? - Кремон уставился на третий мешок для трофеев в своих руках, который по величине и тяжести нисколько не отличался от двух предыдущих.
   - Это мой! - тут же и сама повисла на этом мешке, пытаясь его отобрать Риона, - Я донесу, не переживай!
   - Да? - всё-таки мужчина не смог скрыть своего изумления от невиданной силы вполне нормальной на вид девушки. - Ты-то может и донесёшь, а вот спина точно треснет! И рожать потом не сможешь!
   - Смотри сам без детей не останься! - рассерженной кошкой прошипела ему в лицо проводница. После чего юркнула в разрез на теле сталпня и скомандовала уже готовому тронутся в путь Кашаду: - Наподдай!
   Тот с ехидной улыбкой помог закинуть тяжеленный мешок на плечо настырной красотки, повесил ей на пояс светящийся шар, и когда та ринулась переступать по трубам-рёбрам червя, с задумчивостью пробормотал ей вслед:
   - А чего..., до второго разреза точно дойдёт! Крепенькая! - и тут же услышал от напарника:
   - Ты - ещё крепче. Может, и мой мешок потянешь?
   Вместо ответа последовал только укоризненный взгляд, и Кашад тронулся догонять единственную в их маленьком отряде женщину. Кремон ещё раз со вздохом сожаления взглянул под стенку, где громоздилась вся куча снесенного и заботливо уложенного добра, и сам забрался во внутренности червя. Убрал распорки и тоже поспешил на ту сторону.
   Естественно, что при желании, а вернее нужде, мужчины могли бы волочь и по два таких мешка. А на открытом пространстве да по прямой, то и все четыре. Уж прославленный герой бы точно сдюжил. Но есть такое понятие, как целесообразность боевой обстановки. А нахождение в Шанне - это экстрим побольше, чем во время любого боя. Измученный тяжестью носильщик - совсем не воин! Об этом знают даже самые отсталые и малоразвитые виды живых существ. А просто перетащить ценные вещи на ту сторону?.. Так кому они там нужны? Может, там и нет никого? Тем более продать и разбогатеть, точно не получится!
   Скорей всего и Риона поймёт это уже на второй, максимум третьей сотне метров. Жадность в данном случае неуместна. Наоборот, скорей всего обратно им тоже прорываться на север таким же вот экзотическим образом. Поэтому чем больше ценностей останется в знакомом месте, тем быстрей отыщется после возвращения. Вряд ли сталпень вернётся в это место, где его так жестоко обидели, да ещё и колюче-режущих предметов внутрь напихали.
   "Хотя не рано ли я начал о возвращении думать? - осадил сам себя Невменяемый. - Может уже через час обратно возвращаться придётся... Ещё и мешки бросив... Мало ли что там Кашад говорит... Вдруг зоны подобного нечто, параллельными полосками проходят? Вот тогда будет ужас, если мы дальше не пройдём и вернуться назад не сможем! М-да..., и в самом деле вибрация уменьшается..."
   Он частенько притрагивался тыльной стороной ладони к рёбрам червя, убедившись вначале в нарастании, а потом и спаде ощущаемой дрожи. Магическое существо словно и в самом деле подвергалось в центральной своей части некоему гигантскому давлению или смертоносному излучению, которому всеми силами противостояла удивительное тело. Вполне возможно, что в подобное поле "добрые черви" заходили и замирали крайне редко, потому что вряд ли такая вот вибрация позволяла спокойно находиться в спячке долгое время, да ещё как следует подкрепиться магией найденных артефактов.
   Если пользоваться логикой, то никакой второй невидимой полосы смерти и не надо! Одна остановит любой поток разумных, как бы настойчивы они не были. Вон сколько веков, тысячелетий останавливала! И скорей всего, где-то совсем рядом может открываться прямая дорога к Южному полюсу! Мелькнула мысль: "Если там, конечно, будет что покушать и чем напиться! Иначе, если сентеги вымерли давно и там всё залито ядом..."
   Осталось только выйти с той стороны живого тоннеля и убедиться.
  
  

Глава шестнадцатая

ТАМ

   С наружной стороны разреза, задумавшегося героя уже поджидал обеспокоенный Кашад:
   - Словно на прогулке движешься! А наш добрячок-червячок начинает шевелиться!
   Пока протискивались на свободное пространство, пару раз показалось, что корпус сталпня начинает прижимать к грунту. Подобные "объятия" могли напугать кого угодно. Поэтому по каким-то древним, запутанным катакомбам минут десять трусили довольно бодро. Правда, уже при этом колдун стал забирать правее. И на первом привале, где Риона рухнула на землю от усталости, нисколько не хуже своего мешка, охотно пояснил напарнику:
   - Если твоя карта, нарисованная по памяти верна, то мы выйдем на второй участок с двухцветными колоннами, который по идее расположен напротив первого..., - кажется, он тоже опасался второй полосы невидимой смерти, а то и третьей: - Если тут ещё чего наподобие Шанны не обнаружится.
   Стараясь не обращать внимания на хрипло дышащую девушку, мужчины налегке быстро обследовали близлежащие проходы и вновь собрались на месте привала.
   - А с чего такая уверенность, что мы ту самую полосу с нечто, таки пересекли?
   - Я успел мотнуться при разведке в проход, ведущий на северо-запад. Чуть наискосок, но тоже проверка отличная. Так уже через тридцать метров меня стало трясти и гнать обратно хорошо знакомое предчувствие опасности. И я бегом вернулся за вами.
   - Молодец! Что бы я без тебя делал..., - после чего Кремон замялся и ткнул напарника кулаком в плечо: - Даже не знаю, как перед тобой извиняться... Ты ведь должен был на севере остаться, а тут и тебя со мной забросило...
   - Ха! Да ты шутишь?! - рассмеялся южанин. - Это я тебя должен благодарить, что примазался к твоей удаче и сумел поучаствовать в подобном чуде. Так что не вздумай ещё хоть раз извиняться! - он ткнул кулаком в ответ, завершая этим все разговоры на данную тему, а потом его взгляд нечаянно прошёлся по Рионе: - О! А вот девчонку жалко. Она уж точно попала не в свою стихию по нашей вине. И ведь никак её пока на север вернуть не удастся.
   Проводница, наконец восстановила дыхание и стала огрызаться:
   - С чего это ты взял, что меня надо возвращать? Я сама за себя решаю! И это вы у меня числитесь в подчинении, как младшие ватажники! - заметив, насколько демонстративно переглядываются между собой изумлённые мужчины, она вскипела: - Если бы не я, вы бы ничего не нашли! Я вас всюду провела! Даже второго сталпня вам нашла! И подсказала, как на эту сторону перебраться!
   Братья Низу, в который уже раз озадаченно переглянулись и скорбно развели руками:
   - А ведь она права...
   - Как же мы теперь без неё?..
   - И так хорошо вроде подружились...
   - Ага! Мне она вообще как женщина понравилась, свататься хотел...
   На эти слова Кашада, барышня Чилайс склонила голову и сильно нахмурилась.
   - Теперь уже поздно, - вещал уныло Кремон. - Она добилась своего...
   - ...Бросит нас теперь одних, и уйдёт со своим мешком, за своим взлелеянным в мечтах богатством...
   - Ну и ладно! А мы хоть и со слезами на глазах, но куда-нибудь выберемся.
   - Тогда уходим прямо сейчас. Всё равно она с нами больше даже говорить не станет...
   Риона прекрасно понимала, что над ней просто ёрничают, но всё равно хмурилась и обиженно делала губки бантиком. Опираясь на свой багаж, она встала и надменно бросила, словно короной одарила:
   - Стану я с вами говорить, стану... Если мой мешок поможете нести!
   Братья в унисон посмеялись и выдали предложение, словно репетировали его заранее:
   - Давай мы ей и из наших мешков половину отсыплем?
   - Можно и по две трети! Лишь бы всё не забрала в отплату за услуги проводника.
   - Ну да, она такая...
   - Шантажистка...
   - Ребята, кончайте издеваться! - потребовала девушка, со скрипом разминая ноющую спину. - Я серьёзно!
   Тут же на деловой тон перешёл и Кашад:
   - Двигаем, братишка! Иначе мы никуда не выберемся и раньше от голода загнёмся.
   - Ах, да! Запаса у нас на пару дней! - согласно закивал Кремон, но всё-таки не смог удержаться от очередного розыгрыша. Пригнувшись к уху напарника, зашептал, но так громко, что слышали все: - Может, всё-таки возьмём её с собой?
   И товарищ подыграл, как следует. Окинул раздевающим взглядом Риону с ног до головы и категорически заявил:
   - Нет! Слишком худенькая. Для женитьбы - ещё в самый раз. А вот во время дальнего похода, да при острой нехватке продуктов..., нет, не годится.
   И всё равно испуга у девушки не вызвали, Она только презрительно фыркнула:
   - Только не надо притворяться колабами!..
   - А они тоже не едят разумных. Ну разве что совсем одичавшие ортодоксы.
   - Тем более! Я иду с вами! - и получила синхронно прозвучавшее требование:
   - Только с походным вещмешком!
   Ничего не оставалось делать бедняжке, как присесть возле своего багажа, и начать его расшнуровывать со стенаниями и чуть ли не поливая горькими слезами:
   - Тоже мне, рыцари! Каждому мой мешочек нести, только два пальца согнуть!.. Так их зависть взяла, что бедная девушка решила себе на приданое заработать... Вон, даже съесть угрожают... Лишь бы мои трофеи себе прикарманить...
   За пять минут такого ворчания она впихнула в свой личный заплечный мешок добрую четверть самых ценных трофеев. Больше не влезло. И то, она пару мелких предметов, думая, что никто не видит, спрятала за обшлагами куртки и в карманах. За остальное она тоже собралась было торговаться, но Эль-Митолан Восходящий подстегнул её резким окриком:
   - Мы уходим! Не отставай!
   И мужчины взяли такой темп, что вроде как легко гружёной проводнице пришлось бежать за ними вприпрыжку. На первых сотнях метров пути, она продолжала жутко печалиться, что ей досталось так мало ценного груза. Но уже к концу второго километра она думала совсем иное:
   "Я и в самом деле жадная! Вон сколько волоку! Ещё и моим дочкам на приданое хватит... Если эти дочки ещё будут... Ибо сейчас свалюсь, и умру от усталости..."
   Повезло! Братья Низу отыскали всё-таки двухцветные колонны и сделали привал.
   И радовались теперь как дети. Потому что некие кривые надписи на непонятном языке, которые имелись на карте, только сейчас расшифровались для спутницы. "Дворец" - обозначало каждое слово. То есть некий особый, подземный ход соединял один дворец со вторым. Между ними как бы огромное пространство занимал сад, который обозначался кустиком и рисунком двух деревьев. Ну и там же виднелись дымные ориентиры и профили нужных скал.
   То есть складывалось некое настойчивое убеждение, что тут, когда-то, кто-то проходил уже во время существования Шанны. Раз книги, созданные после вселенской катастрофы, и после тотального уничтожения сентегов содержали описание этого подземного сооружения и давали конкретные ориентиры, то народишко здесь шастал. Пусть и в единичных экземплярах. И догадаться, почему он шастал - нетрудно: порой смертельные болезни не могли излечить и легендарные врачи-Эль-Митоланы... А может этот секрет принадлежал только одному древнему роду, вот они и хаживали сюда за сокровищами и артефактами.
   Правда и в этом "дворце" ни единого предмета Древних ещё до сих пор не отыскалось. И следовало решать немедленно, что делать дальше.
   Вот именно по этой теме, и по теме предстоящего маршрута, между братьями и разгорелся основной спор. Причём вели они его на ходу, обследуя все прилегающие к месту привала подвалы. Младший утверждал, что следует пройтись по всем тоннелям, ведущим на север и отыскать в обязательном порядке тот самый особый проход. Дескать, он всё равно будет нужен при возвращении. Раз его с той стороны не удалось обнаружить из-за обвалов и старых особей, то может с этой удастся? Тем более что по всем ориентирам он не мог быть слишком далеко.
   Тогда как старший в паре братьев, напоминал, что продуктов и воды ничтожно мало, следует немедленно двигаться на юг и выбираться там на поверхность, оставляя на своём пути как магические, так и обычные метки. Проблемы выживания - на первом месте. А уж поиск обратной дороги, может и подождать.
   Риона по сути спора поддерживала мысленно Кремона, но её мнение никто не спрашивал, и учитывать не собирался. Она сразу ощутила на себе, что из авторитетной проводницы, или как минимум равноправного товарища по ватаге, она в один час стала никому не нужной приживалой и несносной обузой. По крайней мере, именно такие пессимистические мысли на неё нахлынули, когда она интенсивно набиралась сил и прислушивалась к обрывкам то тут, то там слышимых дискуссий. Причём в этих переговорах девушка несколько раз уловила такие двусмысленные фразы, которые ей впервые позволили заподозрить интересную деталь: на самом ли деле Низу родные братья? Потому как некие словечки и фразы настораживали, показывая хрупкость созданной Низу легенды.
   Но пока она сидела тихо, ни о чём не спрашивала, зато очень внимательно слушала. Мало ли что...
   Мужчины приняли компромиссное решение: сделать всего один рывок в сторону севера, пройдя по ближайшему тоннелю и просто убедиться либо в существовании невидимой смерти, либо в наличии непреодолимых завалов. Если действовать последовательно, то такой шаг напрашивался сам по себе. Следовало всё-таки знать, что остаётся за спиной.
   Решили двигаться все трое. Тем более что найденная за несколькими поворотами анфилада подвальных помещений вела строго на север. Да и смертельных аномалий, которые Кашад навострился уничтожать и развеивать щелчком пальцев, стало гораздо меньше. Словно они заранее, со страхом убирались с дороги сильного колдуна.
   Анфилада постепенно перешла в прочный тоннель шириной метра два. Так что идти было легко, даже камней и булыжников под ногами не попадалось. А шли на последнем и таком удобном участке, экономя осветительные артефакты и трего. Вернее даже не столь ради экономии, как по причине удобства такого передвижения для Восходящего. Он прекрасно видел в темноте, предупреждал о неожиданных препятствиях и устранял опасности. А чтобы идущие следом, метрах в пяти, не бились лбами об стены, прицепил маленькую искорку светляка у себя на тыльной части мешка.
   Вот эта искорка, синхронно покачиваясь в такт ходьбы, и вела за собой пару ватажников. И вдруг замерла на месте.
   - Вот и пришли..., - послышался настороженный голос Кашада, и он быстро стал вынимать шарик-артефакт из кармана. Была признана большая эффективность это диковинного осветительного устройства, вот ими и пользовались в первую очередь.
   - Что там?! - перешла на тревожный шёпот Риона, делая последние шаги. Третий член отряда продвинулся вперёд молча.
   - Да вот сами и посмотрите!
   Поддерживаемый левитацией шарик двинулся вперёд, уже издалека освещая диковинную, совсем нежданную картину. Тоннель простирался ещё метров на сорок по прямой, а потом делал резкий поворот. А метрах в двадцати, двадцати пяти от замерших людей, белели разнообразные кости скелетов. Причём скелетов не только человеческих. Ближе всех лежало три весьма специфических костяка, но сразу опознанных Невменяемым:
   - Сентеги!.. - уж он до сих пор помнил просмотренные у султана Таррелона Радужного физиологические, анатомические и конструктивные описания этих некогда самых противоречивых для потомков разумных созданий.
   Несмотря на его уверенный тон, одна сомневающаяся всё-таки нашлась:
   - Что за глупости?! Они скорей похожи на мутировавших аистов... Или на безобразных цапель с толстенными ногами...
   - Поверь мне на слово..., нет мне смысла сейчас доказывать...
   Эти трое лежали вперемежку, но, похоже, что перед своей смертью, сентеги стали разворачиваться, пытаясь уйти от опасности. За ними виднелись скелеты людей. Вернее мужчин, которые лежали странной, словно специально выложенной лесенкой у стены. Семь костяков. За ними, сразу пять скелетов сентегов, а дальше всех - ещё один, человеческий. И глядя на странную позу того, самого первого, ушедшего дальше всех, напрашивалась в сознании мысль, что здесь не просто смерть свалилась на головы, а произошла некая драма, трагедия, тайна, которую увы, простым разглядыванием никак не раскроешь. Мало того, ещё и самим следовало опасаться:
   - Шанна...! - выдохнул Эль-Митолан Восходящий и стал пятиться первым.
  

Глава семнадцатая

ХИТРАЯ МАРКИЗА

   Несмотря на молодой возраст, маркиза Мальвика Баризо выделялась наличием острого ума, небывалой сообразительностью и интуитивным умением отыскать самое верное решение, наиболее удачный ход для достижения поставленной перед собой цели. Наверное её целеустремлённый характер и стойкие жизненные инстинкты выработались ещё в то время, когда она будучи ребёнком моталась по неизвестно каким дебрям со своей непутёвой матушкой. Потом мать куда-то пропала, и ребёнок прибился к простым крестьянам-охотникам, жителям глухой приграничной деревеньки. Раннее сиротство уже тогда приучило девочку с невероятной силой бороться за собственное существование. А уж каким ударом для её психики стало уничтожение отрядом колабов самой деревеньки и всех её жителей, вообще не поддавалось никакому описанию. Те дни, когда колабы забрали её, и ещё несколько молодых особей на мясо, и на глазах шестнадцатилетней Мальвики поедали её сверстников, до сих пор иногда всплывали жуткими кошмарами из памяти во время сна.
   Все последующие годы девушка пыталась наверстать утерянное в детстве образование, занимаясь и обучаясь самостоятельно. И сделала это настолько великолепно, что, не заканчивая никаких специальных школ и высших университетов (кроме высшей художественной школы королевского театра), намного опередила большинство своих сверстников в объёме полученных знаний. Причём сверстников не только женского, но и мужского пола.
   Закономерный итог: любая цель будет достигнута, если правильно себя на неё сориентировать. А в последнее время молодая, заметно похорошевшая маркиза ещё и окончательно перестала испытывать сложности со средствами. Что тоже весьма немаловажно для решения любых проблем. Ну..., если и не любых, то почти любых...
   Поэтому к моменту, когда на шикарном курорте Морского королевства, девушка осталась одна, у неё уже был до последней мелочи продуман план дальнейших действий. Она даже чётко просчитала реакцию своих опекунов и заранее знала, как они поступят при определённых обстоятельствах. И начала действовать ещё в тот вечер, когда Кремон и Кашад, спешно собирались в дорогу, а потом и сразу на ночь отправились с пятнадцатью боларами в Катранго, родное для семейства Низу южное княжество. Она намекнула командиру остающейся с ней пятёрки зеленючек, что обязательно придумает интересное развлечение. И также намекнула, что возможно останется ещё на некоторое время отдыхать на курорте.
   По этой причине, уже на следующее утро, тот самый командир сразу подлетел к маркизе с вопросом:
   - Ты о каких развлечениях вчера говорила?
   Разумным растениям, привыкшим и любящим чуть ли не ежедневно перелетать на иное место, данный курорт уже стоял поперёк горла. Ещё за первые дни они тщательно исследовали всё окружающее пространство и заметно приуныли. Но если раньше они на эту тему и скрипнуть не смели, потому что тут отдыхал сам Кремон Невменяемый, то оставаться сейчас тут только с взбалмошной, а порой и до безобразия ветреной Мальвикой, они совсем не мечтали. По существу они были готовы вылететь в Пладу немедленно, оставить пассажирку в Каменной Радуге и потом уже преспокойно заниматься своими любимыми научными изысканиями или страшно важными путешествиями. Данная пятёрка как раз принадлежала к группе интеллектуалов окружающих Спина, хотя по своей боевой мощи не слишком-то уступала и опытным разведчикам Карага.
   Именно этим и решила воспользоваться при составлении своих далеко идущих планов Мальвика. Её первыми словами, которыми она обрадовала командира звена, были сказаны с восторгом, самым счастливым голосом:
   - Всё-таки это место - самое чудесное для отдыха! Не правда ли?
   Болар странно шевельнул корнями, словно сделал гримасу непонимания. Хотя вслух вынужден был согласиться:
   - Ну да..., не холодно..., не голодно...
   - Вот! И что не менее приятно, так это полное спокойствие и миролюбие окружающих. Так бы и осталась здесь жить навсегда!
   - Ха! Конечно здесь все мирные, - стал нервничать собеседник, прекрасно знающий о довольно высоких ценах на этом курорте. - За такие деньги они вообще клиентов должны на руках носить!
   - Вот и здорово, что тебе тут тоже нравится. Потому что первая радостная новость: я решила здесь ещё десять дней провести. А то и все пятнадцать! - и молодая маркиза запрыгала на одной ножке как ребёнок. - Ты рад?
   Странная окаменелость всех корней разумного растения, скорей говорила о том, что их хозяин неуместно ошарашен, чем безмерно рад. И ответный скрип напоминал очень давно несмазанную ось телеги:
   - Так это и есть твоё развлечение?..
   - Конечно это общая радость, а вот вторую я придумала для вас отдельно, потому что знаю, насколько вы любите подвижные игры. Вот эта новая игра и есть сюрприз.
   Словно предчувствуя очередную пакость, зеленючка проворчал, прерывая затянувшуюся паузу:
   - Булькай, давай, не томи!
   - Играть мы будем в догонялки. Надо догнать и коснуться корнем сферы своего товарища, и он начинает водить. Но! Можно касаться только тогда, когда убегающий вынырнет из воды. То есть в остальном все сидят в воде и ныряют в неё, когда приближается водящий. Я, как судья, буду висеть на корнях водящего.
   Болары умели нырять лучше людей. И могли под водой проплыть достаточно большое расстояние. Даже волочь при этом солидный груз или человека. Но! Делали это с удовольствие в пресной воде! Морская вызывала у них плохое самочувствие, шелушение коры и увядание кроны. Да и в каждом отдельном случае требовала потом солидного ополаскивания в пресном водоёме. А на курорте с этим было напряжённо, даже маленькие бассейны с экзотическими рыбками или красивыми водорослями были заполнены морской водой.
   Так что подобная забава, для разумных растений считалась однозначной забиванию собственными корпусами стальных костылей в дубовые сваи. А напоследок оглашения своих сюрпризов, маркиза захлопала в ладоши и наивно посоветовала:
   - Лети к своим друзьям! Пусть тоже порадуются!
   Болар улетел к своим товарищам и те так "обрадовались", что вскоре окружили несносную Баризо со всех сторон и принялись хором уговаривать:
   - Мальвика! Драгоценная ты наша! Давай полетим в Пладу? Очень тебя умоляем!
   Стоны и мольбы прекратились после категорического заявления:
   - Да вы что?! Я уже заплатила за проживание на курорте на десять дней вперёд! А резерв сделала на все пятнадцать! - и когда зеленючки ушли в молчание и отдались во власть своей печали, обиженно добавила: - Не нравятся мои игры? Тогда придумывайте их себе сами! Мне лично загорать, плавать и кушать фрукты - нравится и без всяких иных развлечений.
   Вот тогда уже все пять боларов признались в один голос, что им здесь скучно и только один вид беленького песочка и синей воды вызывает у них древесный скрежет. Со всей возможной наивностью Мальвика в ответ спросила:
   - Так чего же вы раньше не сказали? Мы бы хоть на другой курорт перебрались! А так уже тут заплачено, что за удовольствие съезжать?.. - но после ещё некоторого стона, скрипа и потока жалоб, сама и предложила: - А чего это вы вокруг меня всё это время крутиться будете? Если честно, то и мне и без вас неплохо. А вы можете себе дней на восемь, на девять устроить куда-нибудь путешествие. Как вам такой вариант?
   И разумные растения, несколько неразумно клюнули на такой дешёвый трюк. Да и как могли эти заумные философы подумать, что их кто-то сумеет легко обмануть и что в данном дружеском предложении кроется коварная ловушка. Ведь Кремон Невменяемый никаких особых указаний по поводу маркизы не давал. Отдохнёт, мол, сколько хочет, а потом доставьте её в Пладу. Даже на тему охранять её на курорте от кого либо, ни словечка не проскользнуло. Да и ко всему прочему, все имеющиеся Маяки Жизни, которые использовались зеленючками для переговоров на любых расстояниях, забрали с собой улетевшие с Кремоном боевики. Им на югах требовалось как можно больше средств связи. Поэтому окончательно посоветоваться с лидерами возможности не было. Советовались члены научно-боевого звена - только между собой.
   И они решили: ничего тут с девушкой не случится, если мы и в самом деле отлучимся на девять деньков. Единственное опасение было высказано отдельно:
   - А если тебя кто-то обидит?
   - Кто?! - изумилась маркиза. - Да нет тут таких самоубийц! И у меня вон сколько талисманов и оберегов. При этом не забывайте, что я могу и своими Признаками воспользоваться для обороны.
   - Ха! Да мы знаем, что изнасиловать тебя никто не сможет, - с детской непосредственностью заявляли болары. - Но если вдруг тебя кто большой обидит? Или съесть попытается? Или дракон сумасшедший нападёт?
   - Ладно! Уговорили! Оставьте мне одну литанру на всякий такой вот случай. Хотя где это вы видели сумасшедших драконов?
   - Да как сказать... Дураков среди них тоже хватает!..
   Но литанру оставили. Долго не прощались, и уже через час подались в восточном направлении. Разумным растениям втемяшилось в голову побывать в Менсалонии и решить там свои какие-то научно-философские дела.
   Но как только стайка зеленючек скрылась за кронами пальм, как Мальвика принялась лихорадочно переодеваться, экипироваться и собираться. Уже через четверть часа она в нанятой с гребцами лодчонке переплыла на другой берег голубой лагуны и подалась к домику местного почтового отделения. А там уже нервно расхаживало два дракона, совершенно не знавшие маркизу в лицо, да и вообще не ведавшие раньше о её существовании.
   - Это вы прибыли за заказом тридцать два, дробь восемнадцать, дробь сорок четыре? - обратилась к ним девушка.
   - Да! Но вы опоздали на полтора часа! - начал возмущаться один из крылатых покорителей неба.
   - Обстоятельства! Тем более вам было указано: отдельная оплата за каждый час моего опоздания. За два часа вы уже заработали приличную сумму.
   Драконы сразу поумерили свой пыл, переходя на деловой тон:
   - Оплата вперёд. Когда вылетаем и куда?
   - Вылетаем немедленно. Цель: стольный град Йесира, южного княжества Катранго. Вот деньги. Вы готовы?
   Летуны переглянулись с оскалом, обозначающим радушную улыбку:
   - А ты не боишься высоты?
   - Да я и вас, красавчиков, не боюсь! - с презрением фыркнула девушка.
   - Неужели неоднократно видела? - рассмеялся один из драконов. В тон ему и ответ последовал:
   - Не просто видела, а неоднократно из рук кормила! - ехидно усмехнулась и добавила: - Различать я вас тоже умею. Поэтому сразу спрашиваю: вы супружеская пара? А то я иногда так пошутить люблю!..
   - Супружеская..., - растерянно обозначила кивок дракона.
   Пока грузили пассажирку и её багаж в силовой кокон, летуны озадаченно между собой переглядывались, словно говорили: "Редкостный клиент попался! От такой оторвы какого угодно сюрприза можно ожидать..." Как правило, мужчины боялись драконов и ещё больше - высоты. Женщины вообще приближались, а потом и летели с закрытыми глазами, а уж разговаривать таким приятельским, покровительственным тоном, могли себе позволить лишь выходцы из Альтурских Гор.
   Поэтому перед самым вылетом всё-таки последовал вопрос:
   - Ты случайно не из наших долин? Или бывала там?
   - Нет! Но зря радуетесь, я ещё и туда обязательно доберусь!
   После этого ничего не оставалось, как уточнить:
   - А в стольном граде Йегира где приземляться?
   - Сразу возле отделения Онтарского Пятикратного банка.
   Туда и добрались следующим утром, на рассвете, сделав в пути только одну большую остановку в крупном морском порту соседнего государства. Столица княжества Катранго, показалась изначально довольно невзрачной на вид, особенно если сравнивать с таким мегаполисом, как крупнейший город мира, столицей Энормии, с Пладой. Но своё очарование, непередаваемая прелесть и в этих древних зданиях, стенах, улицах и площадях присутствовали. Солидно смотрелся и древний княжеский замок, который по возрасту был, может и старше всех остальных строений. Йесира растянулась вдоль узкого, довольно длинного озера, напоминавшего скорей широкую реку и имеющего странное, детское название Ляська. Крепостные стены града, по виду пережили не меньше чем десять столетий, если не больше, и несмотря на малую высоту, вызывали должное уважение своей крутизной и правильным устройством оборонной фортификации.
   Ну а раз стены солидные, то и жители обитающие за его стенами - не бедные. Об этом свидетельствовал хотя бы тот факт, что отделений знаменитого всемирного банка оказалось в городе целых две штуки. А так как практика драконьей доставки уже с пол года как распространилась во всех государствах, то для ориентира с воздуха на крыше банка устанавливался цветной, хорошо заметный огромный флаг. Там же имелась и площадка для посадки.
   Драконы дали круг над городом, а потом всё-таки выбрали здание более массивное и громадное. Понадеялись на солидность заведения. Так оно и оказалось, не успели приземлиться, как к выбирающейся из силового кокона пассажирке подскочил расторопный служащий:
   - Рады приветствовать вас в великой Йесире, столице прославленного княжества Катранго!..
   - Спасибо! И мы рады, что добрались! - несколько суховато ответила Мальвика, недовольно морща нос и оглядываясь по сторонам. - Мне жжется, или это в самом деле запах рыбы доносится от вон тех, развешанных повсюду связок?
   - Вам не кажется, благородная госпожа! Наше озеро Ляська - самое глубоководное и наиболее обильное рыбой на всём континенте. И продажа вяленой, сушёной и копченой, одна из основ богатства нашего княжества. Э-э...? - но, так и не дождавшись представления, служащий продолжил вопрос: - Чего изволит благородная госпожа?
   - Много чего. Для начала приготовьте сумму, нужную для аренды приличного домика в самой лучшей части града, желательно ближе к княжескому дворцу. Туда сразу мне надо будет нанять повара, конюха и служанку. Несколько лошадей и карету для выезда. Охрану я наберу сама.
   - Не извольте беспокоиться..., - служащий уже облизывался, при осознании важности данного клиента. - Только вот лошади у нас слишком дороги.
   - Тогда похасов для кареты и одну лошадь для выездки. Ну и соответствующую сумму для сопутствующих расходов в течении..., допустим, месяца. Поспешите! Я вас сейчас догоню.
   Когда банковский представитель умчался вниз, Мальвика обратилась к драконам:
   - У вас уже есть заказ на обратную дорогу?
   - Пока нет... Думаем день, два подождать, наверняка что-нибудь подвернётся.
   - А не хотите погостить в арендованном мною доме на моём полном обеспечении и с оплатой по дням? То есть я вас как бы нанимаю для охраны и помощи, скажем дней на десять, для начала.
   - Мм? - парочка летунов заинтересовалась, несомненно выгодным предложением. - Смотря, какая оплата...
   - Какая вас устроит? - когда сумма была названа, девушка мило улыбнулась: - Договорились! Тогда сразу помогайте мне выбрать достойное и уютное жилище, чтобы и вам там понравилось.
   Уже через полчаса, она вместе с драконами выходила из банка через парадный вход на улицу. Их сопровождало сразу несколько человек, которые подрядились и дома показать, и багаж поднести и со всеми остальными хозяйственными вопросами помочь. Причём у маклера, самого дородного и представительного мужчины, который занимался продажей и сдачей в аренду недвижимости, гостья сразу стала интересоваться:
   - А что у вас тут со светской жизнью? Где сегодня и у кого проходит самый престижный бал?
   - Подобных увеселений у нас хватает, даже несмотря на временное отсутствие самого князя, - отвечал толстяк. - Его супруга, сегодня тоже даёт бал непосредственно во дворце...
   - Как туда попасть?
   - Сожалею, госпожа, но на это празднество не все местные дворяне могут попасть. Без специального джерда, выдаваемой непосредственно её величеством, во дворец не впускают даже родственников самого князя.
   - Тогда ставлю вопрос по-иному: сколько это будет стоить? И не мнитесь, как юный ухажер, впервые увидевший женскую ножку, со средствами у меня проблем нет.
   - Конечно, я успел это понять... И если вопрос стоит именно так..., - он покосился на драконов, нагнулся к девушке и шепнул ей сумму на ухо.
   - Без проблем! - обрадовалась маркиза. - Вот вам задаток и моя визитная карточка, займитесь пригласительным джердом немедленно.
   Маклер жестом подозвал к себе помощника, что-то нашептал и ему на ухо, сунул в руку ему деньги с карточкой и парень умчался со скоростью, даже поразившей идущих рядом драконов. И вскоре импозантная группа, на которую оглядывались все обитатели и гости столичного града, уже входили в самый лучший, по мнению предлагающей стороны, дома.
   К сожалению, в тот момент, Мальвика Баризо и не подозревала, что из центрального входа второго отделения Пятикратного Онтарского банка выходила очень хорошо, но весьма печально знакомая ей особа. Она выглядела не в пример скромней, возле неё имелся всего один помощник из местных, но тоже собиралась сегодня вечером посетить высший свет. При этом она нагружала своего помощника самыми главными поручениями:
   - Во что бы то ни стало, надо раздобыть для меня пригласительный джерд на бал у княгини. Если не получится туда, то в салон, где сегодня соберутся те сливки общества, которые не попали во дворец.
   - Как прикажете о вас докладывать? - щеголеватый помощник свободной рукой подкрутил симпатичные, тонкие усики.
   - Докладывай обо мне, как о баронете Белери Шугерт. При этом не забывай добавлять и моё магическое имя: Эль-Митоланша Пьенте.
   Помощник непроизвольно вздрогнул, отдёргивая руку от усиков, словно ожёгся. В княжестве Катранго тоже знали о страшном водяном змее пьенте, обитающем в некоторых реках Энормии, который мог запросто утащить с места водопоя, такое крупное верховое животное как похас или лошадь. Да и сам факт посещения столичного града неизвестной колдуньей, сразу говорил, что она сюда не развлекаться прибыла. Ну а опытный физиономист, глядя на прекрасное, но жутко сердитое лицо со стиснутыми губами, сразу бы добавил мысленно: "Никак эта красотка собралась кому-то мстить! Не приведи судьба встать на пути у такой женщины, которая может и умеет стать злее, чем сотня взбесившихся шейтаров!"
  
  

Глава восемнадцатая

ВСЁ ВПЕРВЫЕ

   Когда Кашад Низу почувствовал приближение опасности и сумел удалить всех метров на двадцать назад, Шанна им ощущаться перестала:
   - Стоп! Вроде здесь уже не опасно..., - шарик освещения он оставил висеть в месте сосредоточия скелетов, и отступать больше не спешил. Всё-таки зрелище того стоило: - Глазам не верю! Неужели они и в самом деле так выглядят?
   - Ну я же тебе сто раз рассказывал..., - бормотал Кремон. На что Риона отреагировала подёргиванием полы его куртки:
   - А почему мне не рассказывал?
   - Наверное, спишь много..., потому и не слышала...
   Сердитое фырканье не слишком отвлекало мужчин от рассмотрения места гибели людей и сентегов и обсуждения своих предположений:
   - Такое впечатление, что впереди двигался проводник, явно знающий данную местность...
   - Ну да. И он вроде как знал, что вскоре с ним случится...
   - Заранее развернулся и уселся в такую интересную позу...
   - И мне эта поза что-то сильно напоминает...
   - Но как его телу удалось остаться в заданном положении? - недоумевал Кашад. - Мы же видели, как крутит и человеком и сводит судорогой его мышцы.
   Невменяемый тяжело вздохнул и пожал плечами:
   - Элементарно. Человек садится и принимает моментальный яд..., к примеру...
   - Но тогда уже точно можно заподозрить, что тот проводник привёл сюда остальных специально. Не слишком ли странно? Ни в какие ворота не лезет... Может стоит вытянуть крюком хоть один скелет для осмотра? И понять бы ещё, что обозначает данная сидящая поза...
   - Хорошо бы... Но это уже не так существенно..., да и время потеряем! - Кремон решительно развернулся и двинулся обратно на юг. - Самое главное - что теперь мы убеждены в двух аксиомах этого материка: проход возможен и сентеги с людьми на южном полюсе живут. Именно так! Оба вида разумных! Видимо Древние не слишком разбирались, решив уничтожить сентегов. Наказанию подверглись все, кто в тот момент находились рядом с этими похожими на птиц созданиями. Возможно, что и не только люди...
   - Ты хочешь сказать, что мы может там встретить боларов, драконов, сорфитов, а то и колабов? - затараторила Риона, пока ещё у неё не сбилось дыхание.
   - Забыла про вьюдорашей, таги и ещё нескольких...
   - Но это полный бред!
   - О! Ещё недавно ты тоже самое говорила о возможности перехода на юг. Да и в существование сентегов ты не верила. Откуда ты такая взялась, недоверчивая?
   - Но в это все не верили!..
   - Нечего на всех пенять, сама глаза раскрывай и думай. Раз тут есть люди и сентеги, значит, могут быть и..., да хоть Садовники со своими сонными плодами.
   Опять выдвинувшийся в авангард Кашад, бросил через плечо:
   - Садовники - не могут. Иначе дуниты не оказались бы на грани вырождения. Разве что здесь тоже за один плод надо полсостояния отвалить...
   - Вот! Вот тебе пример здравого размышления! - похвалил старший братец младшего, ставя его рассуждения девушке в пример: - Значит, Садовников уже вычёркиваем из списка возможных обитателей Юга. Как и вьюдорашей. Потому что мохнатики давно бы заселили данные лабиринты, не взирая ни на какие магические аномалии. Только бы и старались к Шанне не приближаться. Скорей всего здесь нет колабов и сорфитов с тагами...
   - Почему это?
   - Они уникальные строители и прокладчики тоннелей. А значит, уже давно бы пробились к северу с той стороны на, допустим, километровой глубине. Под болотами и любыми прочими препятствиями.
   - Тогда почему с нашей стороны до сих пор не пробились? - упорно допытывалась девушка.
   - А их в южные княжества пускали? Союз о мире с Сорфитскими Долинами заключен сравнительно недавно. Причём после сорфиты так и сидели безвылазно в своём государстве. А эмиссары колабов так вообще только пару лет как в большом мире появляться стали. Здесь у вас их до сих пор наверняка не видели. А?
   - Ну..., в столичном граде их точно не было...
   - Ну вот, и вся логика... Никак мы заболтались? Кашад, долго ты нас ещё по этим подземельям водить будешь? Давай, выводи на поверхность! Там быстрей доберёмся.
   Младший Низу ничего не ответил, но темп движения ускорил. И стал всё чаще и чаще выбирать участки катакомб или подвалов, идущие в гору. Пусть постепенно, но вверх они поднимались постоянно. И часа через два почувствовали на своих лицах сквознячок с более свежим воздухом. Туда же добавлялись ароматы той самой полосы препятствий, которой отличалась смертельно опасная зона поверхности.
   - Ну вот, скоро и осмотримся!.. - бормотал впередиидущий. - Куда нас занесло...
   Магические метки он не забывал ставить в каждом удобном месте. Причём такие, что в случае выздоровления и Кремон легко их увидит, отличая от окружающей среды. Но вот продвижение резко замедлилось не по вине меток, троекратно усилилась активность магических аномалий. А уж их количество вообще зашкаливало. Такого и близко с северной стороны не было. Пришлось два раза делать получасовые привалы, прежде чем удалось выглянуть на поверхность. Как заранее показывали часы Невменяемого, царила уже глубокая ночь, так что пришлось опять вернуться в подземелья. Но прежде чем поужинать, а потом улечься спать, чуть ли не час выискивали спокойное и удобное место. Настолько препротивная и опасная царила вокруг обстановка.
   По той же причине и выспаться толком не удалось. Слишком уж часто вокруг скрипело, шипело, обваливалось и тянуло дымком. Вдобавок три раза срабатывали сигнальные защитные структуры, и колдуну приходилось вскакивать для устранения блуждающих пятен тьмы. Поэтому относительным утром все были злые, не выспавшиеся и раздражённые.
   - Что-то мне кажется, гостеприимством эта сторона никак не отличается, - высказала Риона общее мнение во время завтрака. Кремон усилием воли подавил свою раздражительность, и стал рассуждать.
   - Так в том-то всё и дело, что объединившиеся разумные создали этот барьер и направили его в сторону сентегов, а не наоборот. Так что я побаиваюсь, что эта аномальная полоса может простираться не на пять, а на пятнадцать, а то и двадцать пять километров. Если на пятьдесят, то..., даже страшно за нас становится. Ну а если на сто пятьдесят, то мы никак не дойдём без воды и провианта...
   Кашад беззаботно скривился и указал себе за спину:
   - Те же ватажники - дошли! Или кто они там были...
   - Ну, мало ли они как шли...
   То есть осмотреться наверху и сориентироваться следовало всенепременно. Потому через полчаса часа интенсивного продвижения отыскали новый выход на поверхность. Уже там взобрались на самый высокий холм, с вершины которого провели определение себя в пространстве. Оказались почти рядом, примерно конечно, с тем подземным тоннелем, который якобы соединял север с югом. И уже далеко от второго дворца с двухцветными колоннами в подвалах. Точка обзора позволяла примериться и к глубине той полосы препятствий, которую представлял собой непосредственно барьер. Опять-таки, примерно и чисто визуально. По всему получалось, что с южной стороны опасные аномалии простирались, чуть ли не в три раза шире, чем с северной и уходили на глубину до двадцати километров. Дальше местность вроде становилась однородная, хотя и напоминала пустыню.
   На эту тему Кремон высказался без всякого сомнения:
   - Если болары не смогут подняться на должную высоту, то уж драконы - запросто. И уже оттуда, сидящие в силовом коконе Эль-Митоланы смогут через подзорные трубы просмотреть приграничные земли сентегов. Понятное дело, что даже у нас посёлки отстоят от барьера далеко, пятнадцать, ну минимум десять километров, но ведь можно будет рассмотреть обработанные угодья, отары овец, табуны похасов или других домашних животных. В общем то, что и обозначает следы разумной деятельности проживающих видов.
   - Но если там - песчаная пустыня? - рассуждал Восходящий. - О каких следах может идти речь!
   - Ну не вдоль же всего барьера пустыня? Такого не может быть по умолчанию. Где-то и лес будет, и поля видны, а то и посёлки. Драконы летят вдоль границы, Эль-Митоланы следят чтобы те случайно не сдвинулись в сторону невидимой смерти и наблюдают за югом. Как мы раньше до этого не додумались? Это же так просто...
   Девушке надоело молчать, а с вопросами к ней никто не обращался:
   - Всё просто, когда уже остаётся позади и знаешь, как это сделать. Хотя..., с вашим-то везением и умением предвидеть следующий шаг - я уже ничему не удивляюсь. Никто сюда пройти не мог, а вам раз и: "...это же так просто..."
   В кои веки Кремон припомнил, что надо делать дамам комплименты, для поощрения их умственных усилий. Тем более что дама того заслуживала, а её красота того стоила:
   - Ну чего уж тут скрывать, если бы не ты, Риона, нам бы так никогда не повезло. Так что половуна заслуги в нашей удаче - принадлежит тебе лично. И мы несказанно рады, что судьба столкнула нас с такой прекрасной, умной и много знающей проводницей. А вернее, с подругой по ватаге.
   Во время этого спича, от которого девушка довольно зарделась, Кашад искоса следил и за своим напарником и за своей напарницей, а потом удивлённо пожал плечами:
   - Спасибо Занвалю, что в голову светит, когда из подвалов выходим наверх!
   Риона непонимающе нахмурилась, а Кремон ей подмигнул:
   - Это он завидует твоему уму и такими словами выражает восторг твоей красотой. - Затем коротко хохотнул, вскинул мешок с трофеями себе за спину, и скомандовал: - Направление: Южный полюс! Тронулись!
   По поверхности, несмотря на засилье магических аномалий, передвижение ускорилось значительно. И уже через четыре часа, они вышли в практически чистую от опасностей, ничем не примечательную пустыню.
   Сделав вместо обеда короткий привал, посовещались и решили: остатки воды, которой оставалось всего лишь по четверти фляги на нос, и крохи продуктов, хватающих только на приличный ужин, пока не употреблять, а двигаться дальше до упора, пока не стемнеет. А уже в том месте решать: как быть дальше и что пить или есть из имеющихся запасов. Потому что с высоты выбранного бархана пока ничего толкового рассмотреть не удавалось: ни поля, ни простого лужка, ни леса, ни водного пространства.
   Двинулись дальше, просто полежав и хорошенько отдохнув. И хорошо ещё, что не было жарко, лучи Занваля скрывались в довольно густой облачности, тем самым создавая вполне приятный климат для пешего передвижения. На небо посматривали часто, уж очень хотелось дождя. Тогда с питьевой водой проблема решилась бы сама по себе. Но тучки и облака, хоть и застлали всё в верху толстым покрывалом, разродиться дождём, вроде как сегодняшним днём не собирались.
   Зато всё чаще стали попадаться островки зелёной растительности. То травка вперемежку с мхом, то низкорослый кустарник с перекрученными ветвями, то низенькие, можно сказать карликовые деревца. Эль-Митолан просматривал подобные места, но явно близко расположенного водоносного слоя не замечал, а потому путь продолжали, стараясь не сбиваться с прямой линии.
   Ну и уже ближе к вечеру, стали подыскивать место для ночлега. К тому времени, карликовые деревца стали вымахивать на высоту двух с половиной, трёх метров, образуя этакие островки густой растительности то в углублениях между пологими холмами, то в распадках, среди раскиданных камней и скальных глыб, то внутри извивающихся, несколько странных оврагов. А вот нормальной травы, так до сих пор в большом количестве не попадалось. То есть, использовать данные пространства под пастбища не получилось бы при всём желании. А где нет пастбищ для животных, там как правило и не возникает кочевая, а уж тем более оседлая жизнь. С поиском полезных ископаемых, или ещё чего полезного, наверняка местные жители тут тоже не заморачивались. Континент огромен, скорей всего к центру всё что угодно отыщется. Следовательно, в подобных, неприспособленных к жизни местностях нечего и корячиться.
   Но уже несколько раз, поднимаясь на господствующие над местностью высоты, заметили вдали нечто темнеющее участками, и весьма похожее на лес. Ко всему, вдали стали всё отчётливее проступать верхушки двух горных гряд. На одной, той что повыше, виднелись даже белые полоски вечных снегов. Так что высота у таких гор должна быть порядочной.
   Располагаться на ночлег решили в рощице, зажатой почти со всех сторон скальными нагромождениями. Радовал сам факт предстоящего открытого огня, благо было из чего костёр соорудить. К тому же ночью обещалось быть довольно свежо, а возле тепла спать будет гораздо комфортнее. Так что лагерь устроили быстро, а потом Кремон с Рионой отправились собирать по всей рощице, а то и выламывать дрова для кострища. Тогда как единственный колдун маленького отряда, пошёл ставить сигнальные структуры против нежданного вторжения. Вроде пока ни одного следа не увидели или кострища, но ведь в любом случае предостерегаться надо. Вдруг тут какие-нибудь громадные змеи имеются? Или вдруг хищные птички ночной охотой занимаются? Или ещё какая напасть припрётся?
   По поводу боларов - сошлись в едином мнении. Раз зеленючек до сих пор не видно даже на горизонте, значит их здесь либо не было изначально, либо вымерли со временем. А может, и кто специально исключил этих детей природы из оборота эволюции. Трудно конечно себе было представить, что сентеги, которые считались лучшими врачами предыстории, станут проводить геноцид к иным разумным, но мало ли на ком они решили отыграться за свою изоляцию от остального мира? С другой стороны, их же решили уничтожит всем сообществом иных разумных? А значит длинноногие птицы-звери и в самом деле могли сеять рознь и разжигать войны. Может они совершенно деградировали после вселенской катастрофы? Вот и согнали злость на летающих боларах.
   К тому же не стоило забывать, что случаев резко негативного отношения к боларам хватало во все времена даже со стороны людей. То там, то здесь их, то на дрова пытались оприходовать, то в рабство загоняли и заставляли работать при переноске тяжеленных плит и мостовых опор, то вообще запрягли для буксировки первого Детища Древних.
   Именно на тему боларов, и рассуждали сборщики хвороста, когда вышли на южную оконечность маленькой рощи. Да в принципе она настолько была мала, что в их диспуте и колдун участвовал, прислушиваясь и подавая иногда свои реплики.
   Риона уже еле сдерживалась от голода, мечтая быстрей добраться до скудной пайки и расслабиться возле костра:
   - Вот странно! Ладно, что нет боларов, но почему нет никакой дичи? Ни кролика, ни черепах, ни фазанов. С нашей стороны их полно, а здесь словно вымерли. Хоть бы змей каких зажарить не костерке...
   - Ну, если змеи маленькие, то я был бы не против, - согласился Кремон. - Мясо у них вкусное. Главное чтобы они только одним размером не пугали. Помню у меня когда-то похаса пьенте уволок. Представляешь? На переправе...
   Ну и чисто на всякий случай, взобрался на обломок камня, пытаясь дальше охватить взглядом окрестности, постепенно погружающиеся в сумерки. И почти сразу резво спрыгнул обратно:
   - Каш! - зашипел он в сторону своего младшего братца. - У нас гости! Сентеги!
   И от того в ответ прошелестело:
   - Слышу! Иду к вам!
  
  

Глава девятнадцатая

ПОЛЬЗА ЗНАНИЙ

   Кашад оказался рядом как раз в тот момент, когда за событиями можно было наблюдать, не слишком высовываясь из-за камня. Чуть ли не прямо на людей, странно прыгая в стороны, и выписывая несуразные зигзаги, мчался на своих длинных ногах сентег. Его мощные, увенчанные твердейшими когтями лапы не имели никакой обуви. Зато всё тело было увито многочисленными ремешками, затянуто парочкой ремней и обвешано разными подсумками, небольшими мешочками и набором колющего и режущего оружия. Плюс за спиной у него виднелась довольно объёмная коробка, похожая на походный ранец. Подобные использовали воины пехоты в армии Баронства Радуги. Ну и завершало общее одеяние, некое подобие шарфа, длиннющий кусок ткани, многократно намотанный вокруг длинной и тощей птичьей шеи.
   Почти сразу стало понятным и такое странное, зигзагообразное движение бегуна: за ним обжимая с двух сторон, гналось два соплеменника. И в руках у одного из них виднелось довольно странное на вид, необычное оружие. Хотя вот некоторое сходство с литанрой у него имелось однозначно. Длиной около метра и скорей всего довольно тяжёлое по весу. Второй тоже, при ближайшем рассмотрении не оказался безоружным для дальнего боя, подобие блестящего штопора и у него было зажато в руке, переходящей в крыло. Что интересно, никто из сентегов при беге своими рудиментарным крыльями не пользовался для ускорения. Разве что для придания телу лучшего равновесия при поворотах и во время преодоления препятствий.
   В остальном же различия только и заключались в расцветке шарфов.
   Бежать, петляя и бежать ровно - разные вещи. Особенно при споре, кто быстрей домчится до определённой цели. Поэтому догоняющие довольно быстро сократили расстояние до беглеца, и тот, что со штопором, выпустил из своего оружия искорку ярко-синего цвета. И эта искорка, как убегающий не метался, таки его настигла. Буквально на глазах, пострадавший сентег снизил скорость, крылья обвисли, и в его движениях появилась обречённость.
   - Или яд, или нечто парализующее! - прокомментировал Кремон увиденное.
   - И у меня такое впечатление, - вторил ему уже присевший рядом напарник, - Что это гонятся за беглым преступником...
   Но кажется, пара загонщиков не ставили себе целью пленение своего собрата. Вот второй вскинул своё ружьё и послышался громкий щелчок, словно после спуска стрелы на арбалете. Размытым пятном мелькнуло что-то белое, врезавшееся в грунт прямо под ногами беглеца. Теперь уже гулкий удар столкновения вызвал не столько взрыв, как гиподинамическое вскипание почвы. Она словно взорвалась под лапами у беглеца, приподнимая его метра на два в воздух, смешивая там с песком и мелкими камнями, а потом всё это вместе швыряя на грунт с немалой скоростью. Вначале всем показалось, что беглец уже и не поднимется, даже его преследователи стали замедлять бег.
   Но тот оказался жив и сравнительно цел. Словно феникс из пепла, он вырвался из тучи пыли и вновь набирая скорость, понёсся в сторону рощи. Правда теперь он бежал вдвое медленней, прихрамывал на обе ноги и двигался несколько скособочено.
   Вряд ли у него имелся шанс спрятаться в маленькой роще, но стремился он туда так, словно от этого зависела вся его жизнь. Как ни странно, так оно и было на самом деле, но в тот момент об этом ещё никто не подозревал. Не желали упускать свою жертву в скопление деревьев и преследователи: ищи его потом там в сгущающихся сумерках!
   Обладатель ружья, сделал резкий рывок, выбрал удобное место для стрельбы, замер на нём и выстрелил второй раз. И как раз в тот момент, когда убегающий в отчаянном рывке подпрыгнул, пытаясь вспрыгнуть сходу на камень, оттолкнуться от него и рухнуть уже непосредственно в рощицу. И светлое пятнышко заряда попало ему прямо в нижнюю часть туловища, так сказать в тазобедренный сустав. Удар получился страшный. Тело сентега резко сместило по траектории движения, несколько раз перекрутило в воздухе и уже безвольной куклой бросило на кроны карликовых деревцев. А на тот камень, над которым снаряд настиг жертву, медленно планируя осыпались многочисленные перья. Настолько невероятным удар оказался по силе, что несчастное существо перед смертью ещё и перьев лишилось.
   - Отбегался урод! - скорей каркнул, чем выкрикнул загонщик со штопором. И ему точно таким же голосом вторил его товарищ:
   - А жаль, что его не казнили! - И опуская ружьё, сделал первые два шага.
   Из чего стало понятно сразу несколько вещей. Говорили здесь на всемирном языке, вполне понятно, хотя и довольно специфически. Но тут уже ничего не поделаешь, иначе не позволяла говорить птичья гортань. Гнались скорей всего и в самом деле за преступником, а значит, эти двое представляли некие силы правосудия и скорей всего конструктивные. Ну и двигался стрелок так, что в любом случае заметит присевших за камнем людей. А нет хуже, чем прятаться в такой ситуации. Лучше уж сразу обозначить своё присутствие и показать своё миролюбие.
   Что Кремон и сделал, вставая во весь рост, приподнимая руки вверх и стараясь говорить громко и торжественно:
   - Приветствуем вас! - А так как после этого загонщики замерли на пару мгновений, словно превратились в камень, доброжелательно добавил: - Мы стали невольными свидетелями вашей погони за преступником. И нам стало интересно, что здесь происходит.
   На этом все парламентские переговоры с давно искомыми братьями по разуму оказались прерваны самым брутальным образом. Первая, а за ней сразу же вторая искорка вылетели со штопора. И почти сразу же второй сентег выстрелил из своего ружья. Ну разве что перед выстрелом прокаркал единственное слово, словно нехорошее ругательство:
   - Молтуны!
   От воздействия искорок людей охранили обереги. Всё-таки многие из них имели в себе защитные структуры самого широкого спектра. Вот некоторые и сгодились. Против страшного и непонятного снаряда Кашад выставил щит. Причём столкновение получилось настолько мощным, что от щита почти ничего не осталось, и колдун растерянно воскликнул:
   - У меня сил на самом мизере!
   Это обозначало, что теперь вся надежда троицы на литанру. А ведь достать нож и метнуть было намного быстрей, чем изготовить это оружие древних к стрельбе, а потом ещё и попасть по двум движущимся мишеням. Да и сами ножи на дистанции тридцать, тридцать пять метров никак не могли повлиять на исход поединка. Знали бы, что перед ними заведомый враг, таились бы за камнями до последнего, а потом бы с близкого расстояния, метнули по парочке ножей и дело сделано.
   Повезло ещё и в том, что в ружье закончились заряды. Сентег лихорадочно стал выковыривать блок из ложемента, а потом вставлять новый, присеем при этом, словно наседка на землю. Но вот его коллега, осознав бесполезность своего штопора, хотя и выстрелив из него ещё три раза, вдруг запустил в людей массивный и мощный огненный шар. Как Эль-Митолан, он при создании шара наверняка не пожалел двух третей всей своей силы в это магическое оружие.
   Если бы не искорки, Невменяемый был бы уверен в имеющихся оберегах. Подобный шар они просто обязаны были аннулировать. Но эти подлые парализующие уколы могли обладать неизвестной составляющей структурой, напрочь разряжая амулеты и обереги. Поэтому ничего не оставалось, как рискнуть собой и воспользоваться свойствами своего геройского тела. И он шагнул вперёд, принимая удар на себя.
   Когда открыл глаза, после ушедшей в ноги волны тепла, то успел заметить, что сентег-колдун немало ошарашен своей нерезультативной атакой. Потому как посматривал расширенными глазищами на людей более чем странно.
   Но руки Кремона действовали независимо от разума и обстановки. Литанра изготовлена к бою, и первый заряд полетел в стрелка, который уже привставал с перезаряженным ружьём. Взрыв, и разлетающиеся куски тела уже не несут никакой угрозы иным разумным. Поворот, и второй заряд отправляется ко второму сентегу, который всё-таки сумел создать из последних сил малый огненный шар и опять запустить в людей. Второй взрыв, и аналогично разлетающиеся, обугленные останки. И совсем нестрашное, прошедшее по всему телу в ноги тепло.
   В наступивший тишине только послышалось вначале сердитое бормотание Кремона:
   - Сами вы..., молтуны!..
   А следом раздался всхлип-стон, со стороны распростёртого на кронах карликовых деревьев, исковёрканного тела.
   - Да он живой! - поразилась Риона.
   - И может никакой он не преступник, - выдал свои сомнения Кашад. - Меня вон князь, тоже мечтал казнить...
   Тут уже решение Невменяемый должен был принимать не только как командир трио, но и как единственный специалист, знающий внутреннее строение сентега. Только он сейчас мог попытаться спасти сентега или как-то посодействовать облегчение страданий покалеченного существа. И он решился:
   - Помогите его снять! Осторожнее...! Кашад, несём его к биваку, а ты Риона, осмотри всё вокруг и собери все, что осталось от тех... Только без освещения!
   Через десять минут в ямке уже разорался солидный костёр, который было невозможно заметить издалека, тело сентега было расправлено на тонком одеяле, освобождено от всего лишнего и одежды, а двое мужчин приступили к долгой и кропотливой операции. Причём Невменяемый выполнял при этом только роль консультанта. Сам потерявший свои магические возможности он не мог просматривать плоть, зато сразу же заставил Восходящего пройтись восстановительными структурами по жизненно важным органам и точкам. Указал на самые проблемные места и по возможности сам вправлял поломанные, смещённые, а то и раздробленные кости. Напарнику только оставалось что сращивать, налаживать, убирать мелкие осколки и навешивать структуры самоисцеления. Как хватило магических сил, удивлялись оба. Да что там удивлялись, поражались!
   Когда через четыре часа они обессилено прислонились спинами к скальному обломку, и не верящими глазами уставились на равномерно дышащее тело сентега, младший Низу пощупал свои ладони и пробормотал:
   - И ещё пару капелек осталось...
   - Ну ты силён, братишка! - не удержался от похвалы Кремон. - Видимо местный климат для тебя шибко полезный. Вон как быстро восстанавливаешься. Впору самому патриарху Огюсту тебе позавидовать.
   - Чудеса... Но я тебе скажу, что магическая составляющая раненого нам и ему тоже сильно помогает. Самоизлечение, а также спасительная перестройка тканей уже идут полным ходом.
   Оперированный пациент, если бы и хотел, не смог скрыть в бессознательном состоянии свою принадлежность к Эль-Митоланам. Его сущность была замечена ещё во время переноса, и в конечном итоге это порядочно удвоило шансы на выживание.
   Только после этого мужчины обратили свои усталые взоры на Риону, которая всё это время тоже не сидела без дела. То костёр поддерживала, дающий приятное тепло, то трофеи собирала и сносила к биваку, то пищу выбирала и готовила приличный ужин. А полный котелок не совсем привычной на вид, но вполне съедобной каши, оказался как нельзя кстати.
   - Откуда? - синхронно воскликнули братья, хватаясь за ложки.
   - Трофеи! - горделиво стала пояснять девушка. А когда подала им в пределах досягаемости рук и остальные деликатесы в виде сыра, сухой колбасы и вполне обычных овощей, снисходительно добавила: - Ешьте, ешьте! Я уже попробовала, не отравленная.
   Мужчины только и сумели промычать в ответ нечто непонятное, которое расшифровывалось как "Безмерно благодарны!" Поставив другой котелок, для готовки отвара трав, подруга перечислила, что оказалось во внушительных ранцах каждого из сентегов. Сами тела носителей разорвало, словно гнилые тряпки, а вот заплечные емкости для продуктов и некоторых личных вещей остались сравнительно целыми. Да и плюс кое-что имелось приличное у беглеца. По котелку, по две фляги, крупы, специи, сыры, колбасы, несколько пышных хлебных лепёшек, овощи и прочие разные приятные съедобные мелочи, свидетельствовали о завидном аппетите местных аборигенов и довольно развитом производстве продуктов. Свежие лепёшки - об уникальном умении хлебопёков, или о сравнительно недалёком отсюда населённом пункте с нормальным хлебопечением. Сыры, колбасы и кусок копченой рыбы - о развитом животноводстве и вполне многочисленных водоёмах. Вполне возможно, что не только пресных, но и с морской водой. Весьма интересным оказался и металл, из которого были сделаны котелки, кружки и даже ложки. Несколько похожий на серебро, но странно лёгкий и довольно прочный. В остальном мире подобного металла не знали. Ну и сами ранцы не оставили людей равнодушными. Они оказались сделаны из многослойного материала, который своей структурой очень и очень напоминал кремонит. Кстати многие ременные пряжки, пуговицы и зажимы тоже были сделаны из кремонита.
   На эту тему Риона высказалась довольно неожиданно:
   - Не удивлюсь, если енормианцы, создатели кремонита, свистнули научную идею у сентегов! А теперь нагло дерут огромные деньги со всего мира за свои фляги, большие канистры и детские игрушки.
   Она в жизни бы не догадалась, что именно создатель этого уникального материала сейчас получает ужин из её ручек и очень обижается:
   - Не нравится, не покупайте! И почему это втридорога?
   - До потому что в порту соседнего княжества они всего в два раза дороже. Но пока до нас их довезут перекупщики, цена ещё раз удваивается. У меня просто самой времени не было караван снарядить, могла бы и заработать на этом. Но Яцура приказал купить и срочно, пришлось брать, невзирая на цены. Сам понимаешь, насколько вес в походе экономится только на флягах.
   Тут уже и Восходящий не выдержал:
   - Экая ты двуличная! Как самой покупать, то её дерут в три дорога, а как сама бы караван снарядила, то и вчетверо дороже продавать бы не погнушалась?
   - Так я только для блага ватаги...! - смутилась девушка. - Это же разные вещи.
   - Конечно! Все вы так говорите!
   Чтобы уйти от неприятной темы, подруга перешла на частично уцелевшее оружие убитых сентегов. Начала с ружья, которое к сожалению оказалось лопнувшим в двух местах, имелся отколотый конец разгонного ложа, и скорей всего уже не подлежало использованию. Зарядами оказались идеально отполированные мраморные шары, диаметром около пяти сантиметров. Они по три штуки укладывались в специальные футляры, а сами футляры вставлялись в навершие широкого и массивного деревянного приклада.
   Повертев шарики в руках, Кашад подтвердил наличие в них достаточного приличной магической силы. Нечто солидное оказалось и в прикладе, и в направляющем желобе. Скорей всего взаимодействие трёх магических векторов и позволяло разогнать мраморный снаряд до невероятно огромной скорости. Ну а уж сам момент соприкосновения заряда с целью люди видели два раза собственными глазами.
   - Опаснейшее оружие, - сделал окончательный вывод Восходящий. - Не хуже чем литанра, оказывается. Относительно, конечно...
   Второе оружие, которое выпускало яркие парализующие искорки, оказалось для девушки неожиданно знакомым. Не по знанию сути, а по внешнему виду. Оказалось что несколько подобных штуковин, только завёрнутых в не гниющую ткань, находились в горе трофеев, к которой они добрались благодаря сталпню. И пять штук, сообразительная подруга догадалась прихватить с собой. Из разглядыванию и изучению троица уделила не менее чем полчаса. Но только и выяснили, что самим пока задействовать артефакты не получится. То ли знаний не хватает, то ли магической силы.
   Ну и в конце концов усталость стала валить с ног, вынуждая командира отдать распоряжение:
   - Спать!.. Всем. Утром будем разбираться с трофеями. Тем более что спешить нам теперь некуда, из-за раненого придётся два, три дня оставаться на месте. Скорей всего тут постараемся спрятать и всё ценное. Осмотримся по окрестностям, дождёмся, пока наш пациент очухается и сможет нам рассказать и о себе, и обо всем. Думаю что в знак благодарности за своё спасение, он не откажет в такой любезности как стать нашим учителем, а то и проводником по местным реалиям. В этом нам повезло...
   После чего люди провалились в заслуженный и желанный сон.
  
  

Глава двадцатая

ЗНАКОМСТВО

  
   Уже при дневном свете, отлично позавтракав, и ещё немного потрудившись над постепенно возвращающимся к жизни пациентом, мужчины отправились на разведку, а девушку оставили на хозяйстве в рощице.
   Первым делом поспешили в ту сторону, откуда сентеги прибежали вчера, на ночь глядя. И правильно сделали, что туда наведались. Потому что там, на расстоянии в три с половиной километра, оказалось не что иное, как целое кровавое побоище и весьма выгодное место засады. Как и положено: с позицией, путями отхода и пятью остывшими телами. Два тела принадлежали сентегам, а одно бедному похасу, который просто попал в центр разборок между разумными существами. Два тела крупных, явно неизвестной породы шейтаров, как-то не вызвали сильных эмоций, такова судьба подобных, выращенных для охраны животных.
   Вся картина засады просматривалась довольно легко и читалась как раскрытая книга. Беглец наверняка знал, что за ним погоня. А может и специально устроил тут нечто вроде акции возмездия, желая уничтожить патруль или дозор своего кровного врага. Потому как заранее приметил это место, пробежал по некоему подобию пыльной дороги гораздо дальше, там прыгнул в сторону, и вернулся к выбранной россыпи валунов по большой дуге. Кстати, дорога шла строго параллельно барьеру и являлась как бы явным разделом между пустыней и начинающимися лугами с отличной травой. Там ушлый сентег выбрал, а может и улёгся в давно заготовленное, самое оптимальное место для засады и стал ждать, никак не видимый даже вблизи. Причём у него имелось точно такое же ружьё, как и у его преследователей. Но! Зарядов у него имелось только три. Одним он умудрился убить сразу похаса, перебив ему спину, и восседающего на нём сентега. Вторым того сентега, который сопровождал всадника. Третий мраморный шарик пропал втуне, видимо стрелять приходилось по резво двигающимся мишеням. Ну и после чего беглецу пришлось использовать весь свой магический запас, убивая огнём и леденящими молниями обоих шейтаров.
   Дальше ему воевать можно было только своими длинными ногами. Поэтому он бросил без сожаления своё ружьё, мешающий меч и решил посоревноваться с оставшейся парой преследователей в скорости. Проиграл... И только встреча с людьми дала ему единственный шанс выжить.
   На месте засады напарникам пришлось сильно повозиться. Понимая, что следом за этим отрядом может явиться более многочисленный и мобильный, они несколько часов лихорадочно прятали все следы жесткого сражения. Трупы сентегов и шейтаров, а также более половины похаса, оттащили к пролому в местную сеть катакомб, сбросили туда, завалили камнями и присыпали землёй. Один, а то и два дождя не размоет, и грунт не просядет, а потом же и неактуальной находка станет. Лучшее мясо, а также съестные припасы, оружие и всё ценное, оттащили в рощу. Причём было замечено, что подобных рощиц в округе предостаточно. Если вдруг начнётся облава, то так сразу людей не отыщут. На самой дороге тщательно замели следы на километр назад, по ходу движения павшей группы сентегов. Ну и была надежда на сгустившиеся тучки, из которых время от времени начал накрапывать мелкий, моросящий дождик.
   Окончательно вернувшись в лагерь, соорудили там громадный навес, уложив на крыше под ветками несколько распластанных непромокаемых артефактных накидок. После чего ни дождь, ни сырость, ни голод, ни жажда больше неудобств не доставляли. Разве что пришлось немного повозиться с закапыванием и маскировкой вынесенных с той стороны артефактов и драгоценностей. Остаток дня, да и весь последующий провели, отсыпаясь, отъедаясь, да изучая трофейное оружие. Ну и по очереди, всё больше и больше флиртуя с Рионой. Кстати девушка откликнулась на флирт с неожиданным жаром и готовностью, нисколько не задумываясь кого себе выбрать конкретно из мужчин. А вернее говоря, не старалась обозначить понравившегося ей ухажёра окончательно для более близкой дружбы.
   Хихикала, улыбалась и облизывалась на комплименты каждому одинаково. Ну и мужчины над таким положением дел не слишком печалились. Пока всё хорошо? Вот и отлично! Весело? Да ещё и в такой обстановке? Прекрасно! Только и надо судьбу благодарить! А если что-то прорастет в сердцах более солидное, да к тому же обстановка для этого сменится на более достойную и подходящую, вот тогда и видно будет. Вот тогда и решится окончательно, кто завоюет сердце довольно приятной во всех отношениях красавицы.
   Да оно так часто бывает в подобных компаниях. В тяжкой, трудной, боевой атмосфере мужчины рядом никого не замечают. А как отдохнут, выспятся, да сыто брюхо набьют, то так и начинают глазками по сторонам постреливать: "А кто тут у нас?.." Порой в таких ситуациях и самая обычная замухрышка королевой начинает казаться. Чего тогда сомневаться в барышне Чилайс, которая наверняка имела немалый опыт вовлечения в свои любовные сети многих и многих мужчин. Да и как она не без гордости призналась сама: "Однажды моё сердце уже оказалось разбито. Так что теперь я это делаю с удовольствием с мужскими сердцами!"
   Братья Низу беззаботно посмеялись над таким признанием и..., продолжили флиртовать с новой силой. Словно соревнуясь друг с другом, и подначивая на новые победы на любовном фронте.
   Но всё это считалось второстепенным планом, побочными причинами и следствиями нахождения в этом месте. На первом плане ожидалось скорое возвращение сознания уверенно выздоравливающего сентега. И на третий день, во время завтрака и витающих ароматных запахов, пациент и в самом деле очнулся. Причём сделал это без лишних содроганий или стонов, пришёл в себя, не открывая глаз, и стал прислушиваться к тому, что творится вокруг. Хорошо, что Кашад накинул заранее следящую структуру прямо на голову болезного, и сразу дал знак товарищам, что следует следить за своими разговорами. А потом все трое подошли и вежливо спросили больного, как он себя чувствует. Пришлось тому открывать глаза.
   Внимательно осмотрел склонившихся к ним людей, после чего вначале хрипом, а потом и жестами одной руки, объяснил, что сильно хочет пить. Когда его просьбу удовлетворили, опять стал жестами выспрашивать: кто они такие, откуда, как его нашли и что вокруг происходит. А на все вопросы к нему только болезненно морщился, тыкал на своё горло и несчастно закатывал глаза. Мол, "...какой с меня сейчас рассказчик? Уж лучше вы про себя все рассказывайте! Не стесняйтесь!"
   Но тут и опыта Восходящего хватало, чтобы не поддаваться на такие дешёвые трюки. Понималось сразу, местный обыватель сам несколько удивлён обстоятельствами своего спасения и теперь желает узнать всё возможное о своих благодетелях. А уже потом, исходя из услышанного, будет строить свои ответные повествования. Людей такое не устраивало, поэтому Кремон вначале весело рассмеялся, и вроде как дружески, но довольно твёрдо заявил:
   - Ну нетушки, так не пойдёт. Да мы и не спешим никуда, подлечим твоё горлышко, выслушаем твою историю со всеми подробностями, сравним с нашими сведениями, а уже после того будем представляться окончательно.
   Тогда пациент стал показывать свои раны, тыкать себе на голову и как бы вопрошать: что со мной и кто меня вылечил? В данных вопросах вроде ничего тайного не было, поэтому решили рассказать, кто и как жестоко ранил улепётывающего в рощу птицекрылого. Довольно красочно было расписано, как сентег кувыркался в воздухе, теряя не только сознания, но и перья с жизнью. Ну а потом поэтапно рассказаны все проведённые над искалеченным телом операции. С указанием внутренних органов, разорванных артерий, перечислением сломанных костей и указанием весьма специфических для сентегов врачебных терминов.
   От услышанного больной настолько впечатлился, что потерял сознание на полтора часа. И это сильно заинтриговало Кашада:
   - Это не от усталости, я наблюдал за его состоянием. Это он от шока. Причём шок о страшном ранении у него если и присутствовал, то лишь как горестное восклицание, в виде: "Как я выжил?! Как я спасся?!" А вот когда ты перечислил ему все проделанные нами операции, он и отключился. Такое впечатление, что он только тогда проникся своим тяжким состоянием. А это свидетельствует только об одном: скорей всего он сам хороший врач и прекрасно понял критичность своего здоровья. Или просто не может поверить, что в таких полевых условий мы его "вытянули".
   - Нет, тут что-то другое, - на соглашался Невменяемый. - Он и так наверняка уже простился с жизнью, добегая до рощицы, так что его этим не впечатлить. Мне показалось, что он ошарашен самим фактом излечения именно нами. Уж слишком его зрачки метались от меня к тебе, чуть не выпали вместе с глазными яблоками.
   - Не вижу в этом ничего странного, Увидев нас, он совершенно не удивился..., сравнительно, конечно. Значит, с людьми он видится, плотно общается ежедневно. А если два вида живут бок обок, то почему врачи не могут уметь лечить сразу два вида? Потому что они настолько разные?
   - Вот! Ты сам и ответил на свой вопрос. Насколько я знаю, даже таги с сорфитами подобных врачей широкого профиля почитают за великое чудо. Как правило, это старые, матёрые ветераны, проведшие в клиниках и госпиталях не одну сотню лет. Так что в данном случае, как мне кажется, я несколько поторопился. Ошибся... Не следовало рассказывать о наших умениях.
   - И как бы ты объяснил его спасение? - логично подметила Риона.
   - А никак! Увидели, что дышит, принесли, разровняли на одеяле. Он ведь колдун, его тело само себя заживлять постепенно начинает. Вот два дня и заживало. А мы только мух отгоняли, да по ночам костерком согревали. Чудо? Естественно! Но мало какие внутренние резервы включаются в наших организмах в экстренных ситуациях. Зато на нас бы никто и не подумал...
   - Если и подумают, то ничего плохого в этом не вижу, - заявил Восходящий. - Ты наоборот гордиться такими знаниями должен.
   - Да я и горжусь... Но не нравится мне эта его странная скрытность. Гортань ведь у него не повреждена, а посмотри, как изгаляется, чтобы уйти от рассказов.
   - Да..., не спешит с благодарностью.
   - Поэтому! - Кремон для значимости ткнул в небо указательным пальцем. - С этого момента следим за каждым нашим словом. О том, что мы пришли с севера, ни полслова! Попытаемся делать таинственный вид и только намекать, что расскажем об этом позже. А сейчас просто находимся в дальнем пути, меняем место жительства и путешествуем к нашей дальней родне. Всё дальнейшее наше общение с сентегом теперь будет сводиться только к вопросам. Потом тщательному сопоставлению его ответов. Будем ловить его на лжи и несоответствии. Своё положение и крайнюю зависимость от нас он осознаёт прекрасно, так что кочевряжиться и юлить не станет. К тому же будем его прижимать тем фактом, что ему удалось, благодаря нам избежать жестокой казни. Да и вообще, со временем намекнём, что его преследователи умерли не сразу, а перед своей смертью кое-что успели нам поведать.
   В общем, программа действий была составлена, роли расписаны, и даже продуманы некие условные фразы, после которых якобы случайно можно будет чуточку приоткрыть тайну о себе. Ну и решили постоянно кого-то оставлять при сентеге и разговаривать с ним не переставая. Иначе ведь может подглядывать и подслушивать остальных своим отделённым сознанием.
   В итоге, когда пациент очнулся во второй раз, строгий доктор в лице Кашада его демонстративно осмотрел, где надо придавил, где следует, пощупал пульс и, не обращая внимания на отчаянные вопросительные жесты, произнёс:
   - Вижу, что кушать сильно хочется и понимаю, что любопытство распирает. Но пока я всё о тебе не выясню, не могу назначить дальнейшее правильное лечение и единственно верное питание. Давай, начинай рассказывать, чем ты питаешься обычно, как и кто для тебя готовит? Ага! Но начни со своего имени, возраста и перенесённых ранее тяжёлых заболеваниях.
   С минуту сентег смотрел круглыми глазищами на человека, и казалось, опять провалится в обморок. Но выдержал. Потом зашевелился, показывая на горло и что-то жалостно шипя.
   - Только не надо притворяться настолько несчастным! Если уж мы тебя по косточкам собрали, то гортань тем более проверить и признать годной сумеем. Так что говори, не стесняйся.
   Сентег подумал, скорбно кивнул своей странной головой и приоткрыл клюв:
   - Моя шея слишком болит, - зашипел он еле слышно, - Мне трудно даже вот так...
   - Ничего, слух у меня прекрасный, магически усиленный. Можешь ещё тише шипеть, я разберу.
   Пациент ещё немного подумал, горестно вздохнул, поморщился от болей по всему телу и приступил к повествованию:
   - Меня зовут Сату-Лгав. Из рода Беерчи. Возраст?.. Ну я ещё молод, мне всего девяносто три года. А болезни..., ну разве что ещё в детстве, да до становления себя Эль-Митоланом. Но чтобы там что-то серьёзное было, не припомню... А что, это так важно?
   - Конечно! - Восходящий степенно кивнул. - После любого недуга, в организме существа остаются магические частицы, которые называются дилентные и они как бы навечно впитываются в клеточки тела. Неужели ты не знаешь таких элементарных вещей?
   Сату-Лгав смешно щёлкнул клювом, и признался:
   - Ну я вообще-то не врач..., и в этом совершенно не разбираюсь...
   Судя по его ауре и благодаря сразу двум структурам, наложенным на его голову, человек легко заметил, что сентег врёт, но виду не подал. Пока раненый настолько ослаблен, он обнаружить структуры у себя не сможет, а снять тем более:
   - Так же очень важно питание, которое является основой нашего здоровья. Приступай к пересказу своего дня, начиная от завтрака и кончая поздним ужином. И не забывай обо всех подробностях приготовленных блюд. Да! А каков твой основной род занятий?
   - Мм? - Вопрос в лоб, заставил птицеподобное существо растеряться: - Мой? Да это..., как бы сказать...
   - Честно сказать! Мы ведь всё равно знаем!
   - Да-а-а?... Вообще-то я учёный, - решился он, и даже заговорил громче, - Искусствовед. В большой степени историк, собиратель картин и других предметов изобразительного искусства. У меня в доме, целая картинная галерея...
   - А где твой дом?
   - В Аллангарне...
   - И гнались за тобой из...? - пользуясь своим полным запасом колдовских сил Кашад ещё и ментально давил на обессиленного, измученного борьбой со смертью сентега, и тому трудно было сопротивляться такому напору. Хотя он старался в дальнейшем изо всех сил и каждый ответ тщился хоть немножко обдумать. Но пока он вроде ничего тайного не открывал и говорил без противления:
   - Из Курганда...
   - И что же ты делал в Курганде?..
   Своеобразный допрос, совмещённый с опросом больного - продолжался.
  

Глава двадцать первая

МЕСТНЫЕ РЕАЛИИ

   Интенсивный допрос сентега, непрерывно продолжался два дня. И несмотря на угрюмое молчание раненого, а порой и резкий отказ отвечать на некоторые вопросы, нелепая картина бытия на приграничной к барьеру территории открывалась во всей своей смехотворности и несуразности. Хотелось бы конечно всё и сразу узнать, но и таким образом сведения постепенно накапливались.
   Ну и попутно кормили источник информации по чуть-чуть, убеждая, что в его состоянии много кушать вредно. Что, в общем, соответствовало истине, внутренние органы птицеобразного существа, жутко сместились, повредились от ударов и падений, местами порвались. Так что он сам понимал правильность вынужденной диеты и поста, но несколько раз, тем не менее, показательно обиделся. Причём сделал это однажды после мизерной порции жидкого киселя и именно в момент нахождения рядом только Рионы:
   - Так вы мои спасители или я у вас в плену?!
   - Как тебе не стыдно, Сату-Лгав?! - укоряла его девушка. - Мы тут все силы на тебя изводим, собственной жизнью ради тебя рискуем, а ты такое заявляешь! Неблагодарный!
   - Да это я так..., от голода. И всё-таки! Наверняка в тюрьмах лучше кормят...
   - Вот я тебя сейчас колбасой накормлю, по доброте своей душевной, что случится? Молчишь? Слюнки глотаешь? Но не просишь колбаски-то? Потому как тебя сразу от болей в желудке скрутит бубликом, да так бубликом и помрёшь за полчаса. Вряд ли тебя спасти сумеют.
   - Ну что ты, что ты! Мне с врачами несказанно повезло, и я готов выполнять любое их предписание. - Они - величайшие! Они - самые лучшие! Даже я так не смог бы подлатать раненое тело своего собрата. Кстати, а где Кашад обучался?
   - Э-э-э..., вот у него и спросишь.
   - Но Кремон, я так понял, главный специалист по теории?
   - Я в этом не разбираюсь...
   - А сколько ему лет?
   - Все вопросы к нему. Ты лучше мне расскажи, пока никого нет, как с этим ружьём обращаться? - она ткнула пальчиком в трофей, который стоял прислонённым к стволу одного из деревьев. - Мужчины мне к нему и прикасаться не разрешают, а так стрельнуть хочется!
   Два ружья было подобрано на месте кровавой стычки. Одно бросил сидевший в засаде беглец, а второе имел при себе верховой воин, передвигающийся на похасе. Зарядов тоже отыскалось семь полных футляров. Но вот разгадать секрет стрельбы так до сих пор не удавалось. Так что теперь люди делали вид, что используют трофеи во время дальних вылазок. По крайней мере, Кашад всегда уходил от бивака с этим грозным оружием в руках, имея на поясе коробочку с двумя запасными футлярами, укомплектованными мраморными шариками. В данный момент разговора, напарники сидели недалеко в кустах и прислушивались к каждому слову, подстраховывая подругу. Следовало разыграть момент с обучением девушки стрельбе. А ведь сентег мог и повернуть оружие против человека. Хоть и слабым считался да немощным, но ведь всё-таки Эль-Митолан. Тем более что полного доверия он никак не вызывал. Пока...
   В ответ на просьбы Рионы, сентег пару раз щёлкнул клювом, прежде чем заговорить. Так что это лишний раз подтверждало подозрение, что подобным образом птицеподобные существа выражают смех:
   - Ну ты меня рассмешила. И правильно делают твои мужчины, что не разрешают таскать подобную тяжесть: рожать не сможешь, или на ногу уронишь, хромой останешься. Ещё хуже будет, если нечаянно повредишь керечесу. Она знаешь, каких денег стоит? У-у-у! Кстати, а почему у вас только две керечесы? Вроде и третья должна быть...
   То есть он прекрасно помнил соотношение поражающего оружия на поле недавнего боя. Но до сих пор так и не мог понять, что случилось с последней парой его преследователей. Пока на эту тему люди не распространялись. И на вопрос, куда загонщики поделись, просто помалкивали. А вот по поводу третьей штуковины, название которой они узнали только сейчас, заранее подготовили нужную сводку, которую девушка доверительным шёпотом и сообщила Сату-Лгаву:
   - Так она есть, только поломана сильно... Вон под тем малым навесом. Когда твой преследователь на нас набросился и хотел с близкого расстояния выстрелить, Кремон к нему раньше метнуться успел, выхватил оружие у него, да и использовал как дубину. А дубина эта возьми, да не выдержи ударов по телу. Между прочим, тот сентег тоже не выдержал, так и помер бедняга после часа небольшого допроса. А лечить его у врачей не было ни сил, ни желания.
   Раненый не столько озадаченно, сколько возмущённо замычал:
   - Использовать керечесу как дубину?! Да это же в голове не укладывается! Дикость несусветная!
   - Что же тут дикого? - возмутилась и Риона. - Ты вон, когда убегал, для собственного спасения и клюва бы не пожалел. Не правда ли?
   Сентег смешно свел зрачки к переносице, уставившись на собственный клюв и пытаясь сообразить, как бы он с его помощью мог спастись. И лишь поняв, что сравнение образное, опять им громко щёлкнул:
   - Ну да, жить захочешь, то сам себе глаза выклюешь...
   - Так ты меня научишь стрелять из керечесы? - вернулась к прежней теме Риона.
   - Глупышка! Неужели тебе непонятно, что из этого оружия может стрелять только Эль-Митолан?!
   - Неправда! Мне Кашад обещал научить со временем... Если буду себя хорошо вести...
   - Три раза "ха-ха"! А то ты не знаешь, что самец может наобещать самке в момент сексуального недержания?
   Девушка рассердилась на такие слова вполне по-настоящему:
   - Закрой клюв, длинноногая курица! И следи за своими словами! Кашад меня и в самом деле всем сердцем любит.
   - О-о-о..., да если так разбираться, то тебя вроде как и Кремон любит. Но ведь он керечесой не пользуется, не правда ли? А почему? Подумала? Да потому что он не сможет магической структурой нажать спуск. А без этого, выстрела шариком не получится. Не веришь? Тогда своего Кашада проверь, скажи, что на всё будешь согласна, если оставшись с тобой наедине, из керечесы сможет выстрелить Кремон.
   Нахмурившись, девушка задумалась. Настолько далеко они данный разговор не продумывали. Но уже услышанного должно хватить для сообразительных братьев Низу, чтобы дальше сообразить чем, что и как потянуть в нужном месте.
   - Хорошо, попробую. И если у меня что-то получится, я буду давать тебе чуть киселя больше, чем назначил доктор. Ну а теперь, помоги мне с этим разобраться, Кашад мне и это не доверят...
   И она показала сентегу то самое оружие в виде штопора. Только это было не подобранное на поля боя, а найденное в подземельях. Предварительно его развернули из не гниющей ткани, чуток отполировали для блеска и девушка его припрятала в одну из сумок. В данном артефакте энергии не было, но то, из которого стреляли по беглецу искорками ярко-синего цвета, тоже не действовало ни в руках Кремона, ни в руках колдуна Кашада. С ним тоже следовало разобраться, выпытав у раненого, что только возможно.
   Но когда раненый увидел это парализующее оружие, не стал скрывать своё удивление:
   - Откуда у тебя новый шавасун?
   - В наследство достался! - фыркнула красавица, мысленно пытаясь понять, насколько она эффектно видится мужчинам, притаившимся в кустах. - Ты лучше рассказывай, как его задействовать?
   Прикоснуться к оружию Сату-Лгав и не пытался, о чём-то лихорадочно размышляя и прикидывая, стоит ли говорить чистую правду. Потом видимо решился и стал рассказывать:
   - Я вижу, что этот артефакт не имеет привязки... Вообще-то шавасуны по эффективности не настолько грозные как керечесы, но по себестоимости они вдвое, а то и втрое дороже. Мало того, они все магически привязаны на одно существо и могут передаваться в наследство только прямому потомку. Иного хозяина шавасун не признает и действовать не будет.
   - Мм! Следовательно, ты знаешь, насколько знатный, родовитый дворянин тебя преследовал от дороги до самой рощи?
   - Ну, лично я его не знал, но всегда подозревал, что среди разбойников града Курганд слишком много всякой знати подвизается.
   Девушка невинно захлопала глазками:
   - Я конечно всего допроса не слышала и не видела, но гнавшиеся за тобой вроде как утверждали, что это ты - разбойник. И очень ругали твой город Аллангарн.
   Сату-Лгав чуть сознание не потерял от справедливого негодования:
   - Лгуны! Это сами они разбойники! Постоянно пытаются меня ограбить, убить и обанкротить, посылая банды воров к моему дому, устраивая козни в моих делах и убивая моих доверенных помощников! Но я никогда не поддавался на шантаж силой, всегда бил в ответ, потому они меня и возненавидели. Не одному из них пустил крови порядочно. И понятное дело, что даже на смертном одре они будут на меня клеветать и возводить напраслину.
   - Ну мне такие темы неинтересны, - капризно скривилась Риона. - Ты мне лучше скажи, как мне этот шавасун на себя настроить. Всё-таки слабой женщине подобное оружие всегда пригодится.
   - Тебе? Пригодится? Сомневаюсь преизрядно... Но если уже так хочешь, то тут Эль-Митолан должен работать при настройке. Придёт Кашад, я ему растолкую, что и как...
   - Так он и слушать не захочет...
   - Почему это? Мне кажется, он сам толком про эти артефакты не знает, - сентег щёлкнул с издёвкой клювом. - Таскает трофейный на поясе, который ему не подчиняется, а его самка носит не активированный, вольный, можно сказать бесценный.
   - Так уж и бесценный?.. Ты вон не попытался у меня его забрать, и сам на себя привязку сделать.
   - Глупышка, не всё так просто..., - видно было, что раненый в больших сомнениях, как ему продолжить разговор. - Вижу что ни ты, ни твои мужчины совершенно не понимаете, куда вы попали, и что вам грозит в скором будущем. Ну а почему не забрал...? Так ведь надо мне отблагодарить своих спасителей! Вот я и стараюсь..., как могу...
   Но сидящие в засаде мужчины, только переглянулись между собой многозначительно. Как же! Старается он! Наверняка во время привязки артефакта надо резко влить в него всю полную, собранную силу Эль-Митолана. А она у сентега почти вся уходит на самоизлечение, на сращивание повреждённых костей и тканей. Если бы он и попытался так резко выложиться в магическом плане, то мог бы и помереть от резкого и полного бессилия.
   Но факт оставался фактом: очень многое Сату-Лгав не договаривал. И очень многое людям до сих пор оставалось неизвестным из реалий здешнего мира. А спросить всё прямо и открыто, до сих пор не могли себе позволить. Хотелось вначале самим всё выведать, не раскрывая себя. А у кого подобные нюансы выпытать? Сбегать к ближайшему населённому пункту и переговорить с людьми. А получится ли? И что там за люди? При первых выводах получалось, что любой из сентегов и в самом деле Эль-Митолан, и если посёлок маленький, то птицеподобные колдуны сразу заметят постороннего хоть в поле, хоть на подворье, хоть на дороге.
   В городе может оказаться и того строже. Мало ли тут какие законы?
   И как бы так не получилось, что пытаясь спасти этого учёного-искусствоведа, люди только даром тратят время? Или, что ещё хуже, только наоборот получат гибельно неверные сведения про здешние порядки. А то что Сату-Лгав, из рода Беерчи темнил, пытался что-то скрывать и не хотел отвечать на многие вопросы, очень и очень настораживало. Как бы этот местный, явно опытный и знающий житель, вместо благодарности каких гадостей не наделал. И ведь проверить его в данный момент нечем, в плен никого во время скоротечного боя взять не удалось, о чём впоследствии весьма и весьма жалели. Ну а парочка услышанных слов от сентегов преследователей можно понимать, извращать как угодно.
   Будь напарники в тылу явного врага, сильно бы не мудрили. Подлечили бы раненого до определённой ступеньки, да и начали бы выпытывать всё жестким, перекрёстным допросом. Не давая пленнику ни спать, ни есть, ни пить. Но на подобную крайность совесть не пускала.
   А значит, придётся всё-таки раскрываться, вызывая сентега на откровенный разговор.
   Мужчины вышли к ужину. Помогли его Рионе приготовить, и когда насытились все четыре обитателя временного навеса, решили начать серьёзный разговор.
   Как это ни странно, любитель картин и древностей, своих спасителей опередил:
   - Вот мы тут друг у дружки всё выпытать пытаемся. А нет, чтобы сразу выложить откровенно: так мол, и так. Нет, всё что-то крутите, делаете вид, что нечто страшное скрываете, создаёте видимость великих знаний и пытаетесь прикинуться чуть ли не местными. Как результат: я вам не верю, и никак не могу понять, что вы с моим телом собираетесь сделать. Честно говоря, у меня мысли даже возникли, что вы из меня чучело сделать хотите. Потому и боялся...
   - Зачем нам чучело? - выразил всеобщее удивление Кашад.
   - Ха! Ну мало ли как там у вас..., - раненый ахнул рукой крылом в сторону барьера, и даже уточнил: - ...На севере, к сентегам относятся! Может, вы наше мясо солите, а может, чучелами свои дома украшаете?
   Вопрос, или утверждение прозвучало, но суть основного недоразумения в поведении и разговорах двух дней сразу раскрылась. Люди явно вели себя настолько не так, настолько неправильно и настолько неадекватно, что сентег и в самом деле мог подумать что угодно. Теперь следовало как можно быстрей и подробней выяснить несуразность собственного поведения:
   - И давно ты заподозрил, что мы не местные? - взял разговор на себя Кремон.
   - Да почти сразу. Но до последнего момента сомневался и всё отыскивал лишние доказательства. Только разговор с Рионой позволил расставить должные акценты. Она показала не активированный артефакт, который просто по умолчанию не должен быть у неё в руках. Подобные вещицы находят только возле барьера, стоят они баснословно и любой обитатель нашего общества хоть раз в жизни о нём слышал, а то и видел. Точно так же с керечесой. Это ружьё имеют право взять в руки только считанные единицы самых знаменитых воинов, или самые знатные представители древних родов. Ну или очень богатые, уважаемые личности..., - повисла пауза, во время которой сентег пару раз насмешливо щелкнул клювом. Дальше в его тоне стала проскальзывать печаль и сожаление: - А самая главная ваша ошибка, это неправильное ко мне обращение. Так могут обращаться люди только оттуда, с севера, которые никогда тут не были и даже не подозревают, как тут живётся их соплеменникам. Всё дело в том, что с раннего детства, любой человек на подсознательном уровне впитывает в себя с молоком матери правильное, уважительное обращение к нам - тэш. Тэш! И никак иначе! Только с этой приставкой к имени, званию, титулу, да к чему угодно люди обязаны обращаться к любому сентегу. И не спрашивайте, что оно обозначает, я сам затрудняюсь ответить на этот вопрос. Но так положено испокон веков. Так повелось с того времени, когда весь мир погиб, а выжили только те, кто оставался в центре южного континента.
   Над рощей опустилась ночь. Из-за продолжающейся облачности ни лун не было видно, ни тройной радуги между ними. В свете пылающего костра лица людей выглядели несколько растерянными и непонимающими. Больше всего и интенсивнее перелопатил свою память и многочисленные знания Невменяемый, и довольно быстро нашёл как чёткое определение этого слова, так и несколько косвенных подтверждений его подтверждения. Но сразу показывать своего знания не стал, а строго спросил:
   - Ну и почему люди так обязаны обращаться к сентегам?
   Отблеск сомнения мелькнул в глазах Сату-Лгава из рода Беерчи. Но ответ его прозвучал вполне твёрдо и безжалостно:
   - Потому что только так, а не иначе имеют право обращаться рабы к своим хозяевам. А все люди здесь проживающие, уже рождаются рабами, принадлежащими определённым хозяевам до самой своей смерти.
  
  

Глава двадцать вторая

ПРЕДПОСЫЛКИ ПЕРЕВОРОТА

   Для маркизы Баризо пригласительный пропуск, который местные называли несколько странно джердом, расторопному маклеру повезло выкупить вовремя. Ещё бы! Наверняка ему удалось хорошенько наполнить свой личный кошель на данном посредничестве. Ну и тратить время на покупку в местных магазинах соответствующего платья, Мальвике не пришлось. Ещё будучи в Пладе, она предвидела подобную необходимость и захватила с собой два баула не только с разнообразной, но и с нарядной одеждой. Мода же, как известно, по всему миру всегда стремительно разлеталась именно из столицы Энормии, так что особенное внимание к гостье было предначертано заранее.
   Должную карету арендовать не успели, потому, как слуг маркиза отбирала уже в процессе непосредственного переодевания и нанесения соответствующего макияжа. Для первого раза обошлись самой обычной, хотя посыльному и дали задание выбрать из дежурящих на главных площадях пролёток и карет самую презентабельную и роскошную. Кстати выбор самой прислуги энормианка производила путем, как внешнего осмотра представленных кандидатур, так и после короткого, но обязательного собеседования. Причём почти на каждое место она потребовала ей показать не менее шести, восьми человек. Потому что сразу заподозрила, что ей обязательно подставят тех, кто был и останется до конца предан своим прежним покровителям.
   В итоге выбор пал на служанку, которую поставили в строй чисто для контраста и для количества. Конюх был выбран примерно так же, ну и в коротком разговоре поразили его знания о лошадях. Ну а повар должен был перечислить свои наиболее фирменные блюда, а то и рассказать сам процесс приготовления одного из них. Выбранному кулинару было сказано:
   - Сумеешь удивить меня на завтра и порадовать на обед - остаёшься.
   Ну и драконам было наказано присматривать, что бы в отсутствии маркизы со слугами пока никто с улицы не общался и уже самим отобрать из числа кандидатов четверых охранников для службы на воротах.
   И только во время поездки в нанятой открытой карете, Мальвика со вздохом вспомнила, что даже не перекусила за весь хлопотный день приезда.
   "Ладно, стройность мне к лицу. И буду надеяться, что на этом балу хоть чем-то угостят помимо вина или гремвина. Между прочим как раз возле столов и толпятся самые мне нужные, готовые посплетничать гости. Вместо одного танца с одним кавалером, за это время можно переговорить и бросить нужное словцо в уши сразу десятку слушателей...."
   Она чуточку опоздала, первый танец уже начался, и наверное поэтому её платье не было должным образом оценено сразу. Зато удалось довольно быстро протолкаться в ту часть зала, где находились столы и желающие могли неспешно, любуясь издалека танцующими парами утолить свой голод.
   Но не успела молодая маркиза доесть первый кусочек слоеного теста с начинкой, как услышала у себя над ухом сочный мужской баритон:
   - И куда смотрит нынешняя элита наших воинов? Такая прелестная красавица и не востребована для танца? Мне стыдно за молодых кавалеров!
   На вид молодящемуся и полноватому старикану было далеко за шестьдесят, но самое главное гостья в нём поняла сразу: он словоохотлив. И готов болтать с кем угодно, на какую угодно тему. Поэтому маленькая лесть оказалась весьма уместной и сразу создала между незнакомыми до того людьми дружескую атмосферу:
   - Да вы ещё и сами выглядите молодо! Ни одна дама не откажется от танца с таким бравым мужчиной!
   - О? Неужели и вы со мной станцуете?
   - Несомненно! Только как я понимаю, мы тут с вами ещё и самые умные. Потому что самое вкусное на столах ещё в нашем распоряжении, а вот когда наедимся, тогда и потанцуем. Хорошо? Первый танец - с вами!
   Соотнесение самых прожорливых индивидуумов к самым умным, пришлось старику настолько по нраву, что он чуть не подпрыгивал на месте от восторга, представляясь сам, а потом и выслушивая имя такой прелестной, умной и образованной девушки. Чиган Сетирес оказался бароном, урождённым королевства Менсалония, но волей жизненных перипетий выросшего здесь. В данный момент являлся полковником в отставке, многодетным отцом, счастливым дедом, фанатичным поклонником разного вида оружия и страстным любителем новых блюд. Особенно неизвестных и экзотичных. Всё это он единым потоком вывалил своей новой знакомой и та поняла, что если не будет фильтровать этот поток и направлять в нужную сторону, то получаемая информация наполовину окажется совершенно ненужной.
   - Господин Сетирес...
   - Нет, нет, обращайся ко мне Чиган и на "ты"! - запротестовал отставной полковник. На что девушка сразу с милой улыбкой согласилась:
   - Хорошо, Чиган! А мне известно вот такое изумительно рыбное блюдо с добавлением манскатов...
   Короткий пересказ, обещание пригласить к себе в гости на пробу, далее вопрос на тему "Кто готовит для данного стола?" и вечная жалоба "Где отыскать достойного повара?" С последним новый знакомый обещал помочь уже завтра с самого утра. И тут же был прерван его монолог про одного ценного кулинара вопросом:
   - Чиган, прошу тебя! Раз я тут гостья, то будь моим гидом. Про тех, кто танцует, мне неинтересно, а вот кто эти умники, собравшиеся вокруг нас?
   Через четверть часа, благодаря свей памяти она уже знала в лицо большинство самых значительных завсегдатаев, как княжеского дворца, так и иных мест сбора сливок местного общества. На каждого Сетирес давал краткую, сжатую характеристику, а с некоторыми даже познакомил. Лучшего было и не придумать: сама гостья вроде как ни к кому в знакомые не напрашивалась, отдавая инициативу представлений своему скоропалительному другу.
   По прошествии ещё получаса, молодые кавалеры всё-таки рассмотрели очаровательную красотку, выделяющуюся модным, элегантным платьем. И поток желающих пригласить даму, стал нарастать. Пока его удавалось сдерживать тем, что первый танец уже обещан полковнику, так что остальные партнёры могут пробовать поймать свой шанс только после. Стоило видеть, как гордо расправлял плечи и хорохорился отставной военный после каждого такого отказа. Соответственно и его расположение к маркизе улучшалось настолько стремительно, что он позволил себе даже взять над ней некую негласную опеку не только во время этого бала, но и на всё вовремя её постоянно пребывания в стольном граде:
   - Мальвика, я тебе устрою встречи с самыми нужными и ценными людьми в нашем городе. Но, честно говоря, я в шоке! Как может такая милая и наивная красавица заниматься какими-то делами в этом диком, удалённом от цивилизации княжестве?
   - Но ты ведь тут чем-то занимаешься, и ничего. Тем более что мне надо только подготовить почву, изначально запустить наше семейное дело, а уже дальше приедет брат, и будет заниматься всем лично. Кстати, кто вон те два господина, так красочно увешанные медалями?
   Пока она и словом не обмолвилась перед Чиганом причиной своего прибытия, да и вообще ошибочно посчитала, что большинство нужных сведений от этого словоохотливого барона уже получила. Хорошо судьба и в данном аспекте оказалась к девушке благосклонна. Не успел Сетирес рассказать о паре местных генералов, как девушке заслонил обзор несколько грубоватый на вид, но весьма браво смотрящийся парень лет двадцати пяти. Честные, если не сказать нахальные глаза, вьющиеся волосы и квадратный волевой подбородок:
   - Сударыня, разрешите выпросить у вашего кавалера право первого танца с вами? - то есть он уж знал, что к чему и сразу обращался по должному адресу. Кода Мальвика пожала благосклонно плечами, повернулся к Бёрли: - Полковник! Разреши пригласить твою прекрасную даму ещё до первого вашего танца?
   - Экий ты хитрец, Карлин! - рассмеялся барон. - Придумал нулевой танец?
   - А он будет считаться чисто разогревочным, - пояснил парень, и неожиданно для Мальвики получил разрешение:
   - Ну, если маркиза Баризо не против? - несколько рано, хотелось ещё кое-что узнать, но девушка согласно кивнула. - То можете и станцевать.
   Как это ни показалось странным, но музыка в этот раз звучала раза в три дольше обычного. То ли музыканты заигрались, то ли мелодия изначально так композитором задумывалась, но кажется, подустали все танцующие. А уж те кто разогревались, разгорячились дальше некуда.
   Зато во время танца Мальвика и Карлин успели познакомиться, наговориться, пооткровенничать, посплетничать, пожаловаться на судьбу, поделиться жуткими тайнами, договориться, как минимум дружить и уж точно делиться последними, самыми интересными новостями. Жаловался на судьбу Карлин. Потому что был воин до мозга своих костей и мечтал о большой и страшной войне. Только на ней он мог бы прославиться, получить все мыслимые и немыслимые награды и уже затем спокойно доживать оставшиеся ему годы в благости, мире и покое. Так он заявлял, и наверное сам в это верил. Причём верил искренне, от всей души. Ну как в ответ маркиза не могла дать ему некоторую надежду? Вот она и дала, поделившись страшной тайной: два соседних княжества спешно объединяются, чтобы захватить и поработить здешнее княжество Катранго. И тайна сия стала известна через брата, крупного торговца оружием, который собирается спешно открыть в Катранго сеть складов для оптовой торговли оружием. И собирается на этом хорошенько заработать.
   После осознания такой новости, глаза кавалера расширились уже не от красоты партнёрши, а от мелькающих в сознании красочных, эпических сражений. И естественно, что во главе побеждающей армии на белом коне везде фигурировал Карлин. Но совсем он не отупел, даму чинно проводил к барону, и уже там перешёл сразу к делу:
   - Полковник! Я решил-таки купить у вас тот меч Древних и оба предложенных мне артефакта. Завтра же я за ними заеду лично.
   Бёрли неподдельно удивился:
   - Что за спешка? И почему так вдруг? Тебя и цена пугала, и ты хотел взять только что-то одно...
   - Хм! Обстоятельства резко изменились! - бравый парень непроизвольно покосился на маркизу. - Но это пока тайна и я не вправе её раскрыть никому!
   Он быстро распрощался, прошептав на ушко девушке обещание общаться как можно чаще, и умчался.
   - Чего это он? Я ведь видел, что ты ему жутко понравилась? Как же он тебя осмелился оставить?
   - Да все мужчины такие, - рассмеялась Мальвика. - Стоит им только увидеть красивую саблю или породистого коня, тут же обо всём забывают. А он что, твой родственник?
   - Родственник, но не мой. Это племянник княгини. Попутно он ещё и командир дворцовой гвардии...
   "Ого! - мысленно воскликнула обрадованная Баризо. - Вот это моя выдуманная сплетня в нужные уши влетела! Как же я здорово и вовремя решила "проболтаться" о страшной тайне! Теперь бы ещё понять, что это Карлин собрался завтра покупать у барона, и с какой стати именно у него?.."
   - ...Так чем ты его так взволновала, признавайся? - продолжал допытываться Бёрли. - Парень словно на войну собрался.
   - Даже не знаю, что сказать... А почему это он у тебя какие-то артефакты скупает?
   - Ха! Так ты ведь про всех остальных спрашиваешь, а про меня так и не дослушала..., - и полковник стал хвастаться: - Семья у меня огромная, кушать хотят все и постоянно. Вот и решил заняться делом, после ухода в отставку. А так как в оружии и артефактах разбираюсь отлично, то этим делом и решил приторговывать. Открыл вначале две оружейные лавки, потом ещё две, так дело и выросло до десяти торговых точек. У меня в Йесире лучшее оружие, все мне доверяют, так что и за артефактами, только ко мне. Сейчас вот открываю магазины оружейные в иных городах.
   Мальвика закусила губу, мысленно себя укоряя:
   "Хотела уже танцевать до конца бала! Курица недалёкая! Чуть такой шанс не упустила! Работать, работать и работать!.." - после чего подхватила Бёрли Сентиреса под локоток, и стала незаметно с ним дефилировать к выходу из зала:
   - Ну если ты связан с торговлей оружием, то наверняка сможешь дать мне нужный совет: стоит ли открывать в Катранго сеть оптовых магазинов для торговли простым, неприхотливым в обращении и доступным в цене оружием?
   - Так твой брат...?
   - Именно! И первым делом он у меня просил отыскать для него достойного компаньона.
   - Но какой смысл вашей оптовой продажи?! У нас у самих склады завалены дешёвым оружием, девать некуда!
   - Надо же! Чуть мы с братом не опростоволосились... Вот потому нам и нужен грамотный компаньон!
   И маркиза принялась оперировать названиями, марками стали, именами и некими хитрыми терминами торговли. Времени у неё ещё в Пладе было предостаточно. Так что она заранее ко всему и весьма тщательно приготовилась.
  
  
  

Глава двадцать третья

ГРИМАСЫ ИСТОРИИ

  
   После услышанного толкования обращения "тэш", Кремон еле сдержался от нервного смешка. И хотел было кое-что уточнить, но его с гневным рычанием опередил вскочивший на ноги Кашад:
   - О чём ты говоришь, цапля недоделанная?! Какое рабство?! Или ты бредишь? Как могут люди подчиняться и быть рабами, таких как ты?!
   Кажется сентег значительно струхнул. Ко всему ещё и девушка стала подниматься, побелев от гнева и сжимая свои кулачки. Так уж получилось, что собравшаяся здесь парочка выходцев княжества Катранго, всеми фибрами души ненавидела любое проявление рабства, в чём бы оно не заключалось. Так что если бы жизнь раненого зависела от них, он мог бы и не дотянуть до утра.
   Но выделяющееся на этом фоне, целиком спокойное лицо Кремона, придало страдальцу уверенности, говорливости и бесшабашности. Поэтому он к самому спокойному из людей и обратился:
   - Уйми своего братца и вашу самочку! Это не моя вина, что так складывалось исторически! И не я основал такой негуманный порядок в нашем обществе. Этому порядку тысячи лет и зиждется он на поголовной нашей принадлежности к Эль-Митоланам. Мы все рождаемся с Признаками, тогда как у людей это лишь один из пятидесяти, а то и один из ста. И уж так было всегда, что любое слово, слетевшее в сторону людей с нашего клюва, воспринимается ими как строжайший приказ. Кроме одного-единственного исключения, наши рабы не имеют права даже переспросить, а уж тем более оспорить наши приказания. Всё выполняется немедленно, как бы абсурдно или неверно не выглядело. И если вы попали в этот мир, то вам придётся принять его условия и стать как все. По крайней мере в глазах остального общества вам никак нельзя выделяться. Я помогу вам, введу в этот мир, дам средства к существованию и позволю жить в своём доме, всё-таки моя благодарность за собственное спасение безмерна. Но и вы поймите: иного вам не дано.
   От такого словоизвержения, Кашад несколько подрастерялся. Тогда как Риона как раз успела собраться с возражениями:
   - Сам ты самец общипанный! Да мы и тебя, и всех твоих сородичей на подушки пустим, а уж от мании величия великих рабовладельцев - быстро избавим. И людям оружие раздадим! Месяца не пройдёт, как от рабства здесь и духа не останется!
   В её гневные глаза сентег старался не смотреть, как и старался проигнорировать нависшего над ним мужчину. Говорил он только Кремону:
   - Континент огромен. По последней переписи, на нём проживает двадцать четыре миллиона сентегов и около сорока миллионов людей...
   Вопрос у энормианина вырвался сам собой:
   - Получается что у вас тут единое государство? Крепкая, единая власть?
   - О! У нас тут империя! Давно единая и давно неделимая. В Полюсе и вокруг него - Центр культуры, наивысший уровень жизни, и самый строжайший порядок. Туда всеми силами стремится попасть каждый обыватель. А вот на периферии, особенно на континентальном севере, царит некая анархия. Удельные княжества, и рассыпанные здесь мелкие королевства порой грызутся между собой словно дикие шейтары, устраивают друг другу пакости и ведут экономические войны. Больших столкновений воинских сил не допускают, иначе примчатся имперские легионы или "Порушники" и моментально вырежут всех кто у власти, не слишком разбираясь, кто прав, кто виноват. Ну а на мелкие междуусбойчики Центр почти не обращает внимания. Грызитесь, мол, только без высокой пыли и излишней вони. Вот мы тут на периферии и грызёмся. В последнее время даже стало модно враждовать между собой независимым городам, а то и весям... Крупной войны уже лет пятьсот не было.
   Люди притихли. Общая численность населения поражала! Чуть ли не такая же, как в Энормии. Ну а единая крепкая власть, говорила о том, что тут с институтом рабовладельцев не месяц придётся бороться, а столетиями. Тем более одной троице людей, фактически случайно сюда прорвавшихся.
   Вопросов у каждого вертелось на языке слишком много, но явное желание Кашада, прибить сейчас, здесь же, находящегося в его власти рабовладельца, уже явно читалось и на лице и в сжатых кулаках. Слова вылетали у него сквозь плотно сжатые зубы со свистов:
   - Говоришь, поможешь стать рабами? Приютишь в своём доме? А может быть рядом с конюшней спать положишь? Ну?! Вякни ещё хоть слово!..
   Дело и в самом деле шло к тому, что Эль-Митолан Восходящий мог в каждую секунду сорваться, запустить смертельную молнию прямо в большие глаза сентега, а то и банально раскатать эти глаза вместе с остальной головой ударом кулака.
   Как это ни странно, но Сату-Лгав вел себя как последний фаталист, уже простившийся давно с собственной жизнью:
   - Ага, добей раненого и немощного! Добей! А что потом станешь делать? Любой сентег вас с одного взгляда определит как беглых. Молтунов сразу уничтожают на месте без малейших вопросов или ненужных разбирательств.
   Невменяемый коснулся легко к запястью напарника, призывая его не кипятиться и сесть на место. И пока тот, порыкивая, усаживался, спросил сам:
   - И чем же так сильно отличаются..., хм, молтуны от остальных людей?
   - Да вы же без специальных головных уборов! Даже поверх шлема или кольчужной шапки положено надевать специальное кепи, цветов своего хозяина.
   - Странно. Что же мешает молтунам носить подобные кепи и после своего побега?
   - А-а-а! Кепи-то специальные, магические! Покинет обозначенное пространство раб - кепи увяло цветами, значит носитель - молтун. Или сам хозяин может отключить структуру окраски в любое время. Бывает ведь совершат некий тяжкий проступок, да сдури в бега подаются. Понятно, в Центре, а уж тем более на Полюсе беглых рабов по умолчанию не бывает. Так сентеги сами живут - а иметь раба, уже роскошь. А здесь порой проскакивают, потому как тут соотношение в количестве совсем иное. Некоторые умудряются даже пару месяцев прожить, пока их на краже скотинки домашней сами люди не выловят. Как правило сами и убивают на месте, потому как молтуны - это самые опустившиеся и уголовно деградировавшие личности...
   - Ну, ты! - на выдержал и снова рыкнул на сентега Кашад. - Сам деградированный! Ещё скажи, что рабам у вас живётся лучше, чем хозяевам!
   - Да нет, так не скажу... Тут и сравнивать нечего... Но если сознание у человека не нарушено, то никаких мук или чувства неполноценности он не испытывает. Живёт себе спокойно, да и всё. Ему приказали, выполнил и живи себе дальше. Особых издевательств над ними с нашей стороны не бывает, мы же не звери какие-то...
   - Так уж и не бывает? - прошипела Риона.
   Сентег глянул на неё с явным пренебрежением:
   - Ну как тебе сказать... Вот среди вас бывают больные? Вернее полностью утратившие разум? Вот и среди нас встречаются, чего уж там скрывать... Такое вытворят! Причём не только с людьми, но и с себе подобными! Эх, неприятно и вспоминать о таких исключениях!.. Но для того и есть в каждом городе императорские наблюдатели, присматривают за подозрительно кровожадными и агрессивными дворянами, в поместья к ним наведываются... И что б вы знали: даже допросы учиняют под Сонными покрывалами. Причём не только хозяевам, но и рабам. И если сумасшествие, вредное для общества становится доказанным, быстренько виновного спаивают особыми туманящими сознание ядами, и отправляют в Центр. Как правило, после этого, те уже не возвращаются.
   - Ты сам-то в эти сказки веришь? - продолжал злобствовать Кашад.
   - Это жизнь, а не сказки. Вот поживёте у меня, поговорите с людьми, сами во всём удостоверитесь. У нас рабов воевать и то редко заставляют, мы сами между собой выясняем отношения в бою или на дуэлях. Увидите...
   - Ха! А с чего ты взял, что мы к тебе жить подадимся? Мы ведь и обратно домой вернуться можем. Вот только разведаем...
   - Не сможете! - твёрдо, хоть и печально заявил Сату-Лгав. - А чтобы вы не сомневались, в моей уверенности, я вам расскажу тот способ, по которому вы прорвались на нашу сторону. Хотите?
   - Неужели так много людей выходит к вам, что это становится привычным?
   - Нет! Ни одного не вышло. Мне, по крайней мере, об этом неизвестно. И хорошо, что не выходят северяне. Иначе опять бы сюда гнали толпы рабов, а те бы гибли в попытках отыскать дорогу на север. Тысячу лет назад прекратилось такое бессмысленное истребление людей и самых отчаянных, рискованных сентегов. Потому что население стало уменьшаться, что среди вас, что среди нас. Вот и выдал тогдашний император запрет, действующий до сих пор... Тогда же окончательно подчистили всё пограничье от артефактов, драгоценностей, оружия и прочих полезных вещиц.
   - Как же тебе стало известно про нынешние артефакты и про наш способ перехода? - не удержалась девушка от вопроса. Тогда как колдун Восходящий, всё никак не унимался:
   - Да врёт он всё!
   - Да как сказать... Некоторые крохи до линии с Шанной ещё остались, вот любители приключений там и шастают. Я стараюсь у них скупать всё самое ценное, да и сам несколько раз к барьеру пытался добраться. Опасно, жутко..., но интересно. Романтика... А про ваш способ, я благодаря роду своей деятельности и знаю. Попался мне один диковинный медальон из здешних тайников, и я лет двадцать его не продавал, всё пытался понять, какая в нём таится загадка. Уж чем-то он мне в душу запал, а вот вскрыть, никак не получалось. И только лет десять назад секретик-то мне и открылся. Записочка там лежала, словно от дамы своему любовнику написанная. "Я уже отсюда не вырвусь, но если ты меня любишь, приди ко мне! Возможность только одна: отыскать сталпня лежащего в спячке на Шанне и по нему пробраться на юг. На север, по этому пути, пройти-вернуться нельзя! Я жду тебя, мой единственный и самый любимый!"
   Сентег помолчал, но никто ничего не спрашивал, и он продолжил:
   - Вот такая записка... Понятно, что много в ней странностей: если назад пути нет, то кто и как должен был отнести медальон любовнику? Но с другой стороны мог оставаться некий канал связи, которым пользовались ещё Древние, и по которому неживые предметы можно было перебросить через барьер. Да хотя бы с помощью тех же керечес можно выстрелить шариком на несколько километров. А значит и в шарик можно вложить нечто, ту же записку, к примеру...
   - Что-то к нам, с вашей стороны ничего не залетало..., - буркнула Риона.
   - Да потому что большую керечесу так до сих пор сделать и не могут. Работы в Центре ведутся постоянно, только толку никакого. Но по этой записке, я осознал и удостоверился в главном: мир на севере не погиб и продолжает существовать. Никому о записке не рассказывал, вот только сейчас...
   Знания о "добром черве" настораживали, но что-то тут было не так. Люди прекрасно помнили, как Кашад отправился вперёд, а пройдя середину сталпня, беспрепятственно вернулся обратно. Так почему тогда заявляется в записке категорически, что назад дороги нет?
   И ведь не попробуешь в ближайшие дни! Прямо сейчас вернуться к прежнему месту, без подготовки, а главное - без запасов, наивная глупость. Скорей всего и сталпень уже с того удобного места убрался, его спячка закончилась. Придётся ждать другого. Но сколько времени? Или лет?
   Да и много иных разных факторов мешало немедленно двинуться к Шанне и попробовать прорваться на север. Подозрение тоже оставалось, что сентег нагло врёт. Если бы только не его конкретное упоминание о червяке и пути в один конец... Всё-таки подобная конкретика могла иметь под собой самые веские основания.
   - И записки у тебя с собой, конечно нет? - уточнил Кашад.
   - Дома спрятана. Обязательно покажу. - Сату-Лгав обещал вполне чистосердечно. Было заметно, что он таким интенсивным и длинным разговором сильно утомлён, измучен, но глаза его продолжали гореть блеском жгучего любопытства: - Ну что? Я вам уже основное всё рассказал, подробности можно будет и завтра обговорить. Теперь ваша очередь. Очень хочется узнать о том, что творится в большом мире! Всё что угодно, мне всё интересно! Ну, не молчите! Или вы дальше приграничья с барьером никуда не выбирались?
   Люди между собой переглянулись, и стало понятно, что поговорить на эту тему имеет желание только Кремон. Его напарник продолжал злиться, ну а девушка и в самом деле дальше стольного града Йесира, никогда не выбиралась.
   - А что ты хочешь услышать, ...тэш?
   - Прекрасно! Ты уже начал осознавать правильно действительность? Молодец! остальным тоже советую ввести это слово в свою речь, чем быстрей привыкнете, тем у вас меньше будет неприятностей в моём доме. А что хочу узнать... Какие государства остались, какие виды разумных, кто у кого в рабстве, чем занимаются сентеги и кто доминирует на планете...
   - О-о! Это на всю ночь затянется... Тем более если вспоминать о рабстве, то...
   Повисшую паузу оборвали несколько ехидные вопросы:
   - Трудный вопрос? Боретесь за независимость?
   - Судьба миловала, с этим всё в порядке. Разве что на южном континенте, некоторые княжества никак не распростятся с этим жутким пережитком дикости и застоя. Но и там вскоре этот вопрос решится положительно. А вот возвращаясь к так привычному обращению в вашем обществе..., тэш... Ты знаешь, что сентегов в большом мире не осталось? Всех уничтожили в своё время и легенды гласят, что последних уничтожили на Южном полюсе. А редкие сохранившиеся хроники утверждают, что было за что. Вина доказана: разжигание войн и межвидовой розни между разумными. Но! Я это к чему сейчас упомянул... Оказывается в древности, сентеги считались лучшими, наиболее разносторонне развитыми врачами, умеющими вылечить любое разумное существо от любой болезни.
   Сату-Лгав бросил с высокомерием:
   - Этого у нас и сейчас не отнять... Жаль что практиковаться можно только на людях, а они у нас так мало болеют..., и долго живут...
   - До какого возраста? - не удержалась от вопроса Риона.
   - Сто сорок, сто пятьдесят...
   Если раненый не врал, или не привирал, то новость казалась невероятной. Подобного возраста не достигали даже ближайшие, находящиеся под постоянным контролем родственники Эль-Митоланов в той же Энормии. А ведь королевство считается оплотом, центром развитой цивилизации. То же самое творится и среди остальных видов разумной жизни. А про боларов вообще говорить не стоило, общепринятый максимальный возраст разумны растений - сорок лет. Тем же лидерам зеленючек, всего лишь по четырнадцать лет, а раньше в их стае вообще редко кто доживал до тридцати. Правда тот же Спин утверждал, что в древности его собратья жили чуть ли не дольше Эль-Митоланов.
   Неужели можно продлить жизнь каждого человека? Невзирая на его неумение пользоваться колдовскими силами? Да только для решения этой проблемы, стоило немедленно разорвать магическое кольцо изоляции вокруг птицеподобных жителей юга и насильно выдавить их в большой мир.
   Эти мысли промелькнули в голову у Невменяемого моментально. Комментировать вслух он ничего не стал, а продолжил прерванную мысль:
   - Так вот, судя по нескольким источникам, раньше, когда все разумные жили дружно вместе, к врачам и лучшим докторам обращались коротким словом, выражавшим крайнее почтение к умению исцелять. Сохранилось это обращение до сих пор и в среде двух видов разумных. Именно так обращаются к своим врачам вьюдораши и колабы. Знаешь о таких?
   Сентег даже голову поднял на своей длинной шее, от избытка эмоций:
   - Конечно знаю! Чёрные цилиндры! Я видел не раз их в рисунках и макетах, читал описания их внутреннего строения! Неужели их не уничтожили? В наших легендах утверждается, что они единственные, кто защищал сентегов, потому и были уничтожены в первую очередь...!
   - Живы. Создали своё государство Ледонию. Дружат очень крепко с Царством Огов.
   - И про огов читал, хотя они почти ничем не отличаются от людей, и про вьюдорашей...!
   "Надо будет выяснить, чем именно отличаются! - мелькнула мысль у Кремона. - А то никто во всём мире об этом не знает!.." - а вслух продолжил:
   - Так вот! Все они обращались к своим врачам словом ...тэш! В переписке это слово пишется с большой буквы, и считается самым искренним признанием врачебного искусства.
   После длинного молчания, сентег с кряхтением признался:
   - Да-а-а..., а у нас большинство утверждает, что тэш, переводится как хозяин или повелитель... Некоторые трактуют его как "кормилец", а некоторые как "покоритель". А на самом-то деле...
   Затянувшийся вечер знакомства и получения дивных познаний продолжался.
  
  

Глава двадцать четвёртая

ГОРОД АЛЛАНГАРН

   Новости, полученные обеими сторонами друг от друга, оказались весьма противоречивыми, удивительными и порой очень неприятными. Но заставили всех пересмотреть своё отношение друг к дружке. Что заметно сказалось на поведении и разговорах двух последующих дней. Например, сентег стал на диво задумчивым и серьёзным и больше ни разу клювом не щёлкнул. Его речи стали резкими, дёрганными, словно он спешил быстрей выговориться, ответить на вопросы и самому полежать в раздумье.
   Ну а люди всё таки решились на путешествие со спасённым сентегом в его родной город. На месте можно будет осмотреться, пообщаться с людьми и окончательно удостовериться, как и почему в здешнем обществе всё происходит. Правда, сам Кремон вначале настаивал на собственном варианте развития событий. Всё-таки основная причина их нахождения здесь, это вылечиться от магического бессилия, и он всегда держал это в своём подсознании. Только вот ни словом пока на эту тему с раненым не обмолвился. Всё время откладывал, да и подозревал, что скорей всего Сату-Лгав не тот вожделенный врач, специалист широкого профиля, который смог бы вылечить какую угодно болячку. И самое главное, Невменяемый хотел, чтобы его напарник и подруга не шли в город, а оставались где-то тут неподалёку, в одной из таких же рощиц. Продукты есть, мяса тоже на первые дни хватит, питьевой водой обеспечивает дождливая погода и рисковать появлением среди сонма озабоченных рабовладельцев, лишний раз не стоило.
   В крайнем случае можно было бы сделать специальную ходку с продуктами из города и обеспечить затаившихся товарищей на долгое время. А там и с нужным врачом можно будет определиться. Вот тогда уже станет окончательно понятно, что делать и каким образом пробиваться обратно на север. Как-то никто из троих не сомневался, что домой им удастся вернуться в любом случае. Хотя и понимали теперь, что сделать это будет очень непросто.
   Но в ответ на приказ Кремона оставаться здесь, впервые решительно воспротивился Кашад. Понятное дело, что и Риона даже не подумала подчиняться:
   - Я тоже пойду в этот Аллангарн! Если уж нам везло до сих пор во всех начинаниях, то и дальше нам расставаться нельзя.
   Вроде как логичность этого рассуждения совсем с иной стороны поддерживал напарник:
   - Ты без нас никак не справишься. А уж тем более без моей магической опеки.
   После долгих споров, Кремон попытался несколько иначе надавить на южанина:
   - Тебе туда нельзя, потому что ты плохо владеешь собой. Увидишь рабовладельца - озвереешь. Заметишь какую-то несправедливость - сорвёшься на рукоприкладство. А ведь нам придётся вести себя как рабы, как все остальные люди и ничем среди них не выделяться.
   - Не переживай! Когда я должным образом настраиваюсь, становлюсь как сталь. Не сорвусь!
   Вот потому и не удалось отговорить обоих южан от ненужного, неоправданного риска. Пришлось просчитывать пути отхода и отступления, уже учитывая всю группу. А посему и пересмотреть сам процесс перехода в вотчину местного рабовладельца. На эту тему в основном и велись беседы:
   - Как ты себе представляешь наше непосредственное путешествие?
   - Без всяких проблем! - успокаивал сентег человека. - Вдоль пограничья обходим город с другой стороны и входим в Торговые ворота.
   - А почему не в основные ворота и не прямо?
   - Ты забываешь о моих врагах! Они наверняка подкупили кого-нибудь на страже, и устроят некую пакость. А то и вообще могут организовать на меня покушения прямо на улице. Так что лучше мне вернуться домой без труб и барабанов.
   - Но нас ведь могут принять за молтун.
   - Соорудим вам кепи из остатков моего шарфа. Остальные недоразумения я буду устранять по ходу их возникновения.
   - Ну а что ты скажешь о нас любопытным с улицы и домашним?
   - Да ничего особенного. Прикинемся возвращающимся со стороны иного города, где я вас и выменял на одну из картин. Вы главное помалкивайте в кепи, и не забывайте обращаться ко мне "тэш". Тем более что вам это вроде как не зазорно получается...
   Вот тогда Кремон и решил выяснить по поводу врачей и об их уровнях целительского искусства:
   - Но ты сам каким уровнем докторского мастерства обладаешь?
   - Да как и большинство: обязательная школа, плюс вторая школа уже после обретения умения Эль-Митолана.
   - И можешь сравнит себя с лучшими?
   - Увы! До лучших мне далеко! Да и не так просто стать Медиальтом! - рассмеялся сентег с некоторым сожалением. - Для этого надо учиться и учиться всю жизнь, а у меня ведь совсем иные интересы.
   - А по соседству с тобой есть эти самые Медиальты? Смогли бы мы у них поучиться?
   - Ах, да! Теперь понятно к чему ты ведёшь...
   Сату-Лгав до сих пор не мог поверить, что люди сумели его не просто вылечить, а совершить на его теле десятки сложнейших операций. Причём те люди, которые прибыли из той части мира, где сентегов нет и в помине. Здесь на юге, люди вообще не знали внутреннего строения своих поработителей, и это считалось в порядке вещей. И уж никто, никогда не задавался себе целью вырастить в среде рабов, воспитать хотя бы изначального специалиста-врача.
   - В моей голове даже мысли не возникает, чтобы какой-то Медиальт соблаговолил с вами даже поговорить на тему обучения. Этих заносчивых снобов в нашем городе всего парочка действующих, да один уже впавший в старческий маразм. Потому и не практикующий... Но неужели вы и в самом деле хотите обучаться на врачей? Вы же явные воины! Явные искатели приключений!
   - И тем не менее. Ты устроишь нам беседу с Медиальтом?
   - Попробую... Но чем ты его можешь заинтересовать? Исключая сведенья об остальном мире, о которых и заикаться не советую.
   - Да есть некоторые секреты, о теоретической медицинской магии, которые мне посчастливилось изучать. Так что я думаю, подобный обмен информацией всегда заинтересует увлечённого своим делом специалиста. Тебе было бы интересно пообщаться со знаменитым живописцем с севера?
   - Естественно! Даже и с самым простым не побрезговал бы!
   - Вот видишь! Главное вначале обставить наше знакомство так ненавязчиво, вроде как случайно. А уж дальше, слово за слово, я и сам вашего Медиальта разговорю и вовлеку в нужные мне диспуты.
   - Ну ладно, попытаемся...
   В дальнейшем Сату-Лгав довольно настойчиво и строго стал обучать людей правилам поведения в здешнем обществе. Освещал традиции, рассказывал истории возникновения разных ритуалов и церемоний, тщательным образом перечислял все законы, мало-мальски могущие пригодиться в повседневной жизни. И стоило заметить, что его жизненный опыт сказывался и в сфере обучения. Он настолько умело, а порой и с разных точек зрения давал разъяснения сложных явлений, что и тупой, безграмотный ученик мог стать прилежным и успевающим.
   По поводу настройки шавасуна, он сумел людей переубедить. Дескать, делать этого не стоит, потому как вот такой, не привязанный к роду артефакт стоит невероятных денег, на половину которых, три человека смогут жить у него в поместье в полной независимости и достатке долгие и многие годы. Хотя самому процессу инициации шавасуна Кашада Низу обучил без всяких дополнительных просьб или намёков.
   А вот по поводу керечесы, так Восходящий и сам разобрался, использовав при тренировке два комплекта мраморных шариков. Убойностью уникального оружия и его достаточной кучностью выстрелов, мужчины-воины поразились. Потом и сентег поинтересовался: как, мол, со стрельбой у тебя получается? И готов ли ты будешь по моей команде убить любого сентега, который нам помешает в пути?
   На этот вопрос мужчина недрогнувшим голосом ответил, что готов.
   По здешним законам, рабы могли носить оружие, и даже будучи колдунами стрелять из керечесы, но, только в присутствии и сопровождении своего хозяина. И если кого убивали, то вся вина ложилась на их хозяина. Так что в дороге следовало остерегаться как засад врагов, так и прочих недоброжелателей. Вплоть до возможного нападения одичавшего от голода беглого раба. Предполагалось, что тяжести Кашад будет нести таким образом, чтобы в случае опасности тут же освободить от тканей обе керечесы, одну передать Сату-Лгаву, а второй воспользоваться самому. Подобной магической мощи двух ружей, по мнению сентега, должно хватить для победы в поединке с целой бандой или хорошо экипированным патрулём неприятеля.
   Две керечесы - это предел вооружение на боевое подразделение. Тут по сути и помощи в виде шавасуны не понадобится.
   На это утверждение Кремон напомнил пациенту:
   - Ну и что? Ты вон, с целым разъездом неприятельским сам справился. А ведь у них и шавасуна была и целых две керечесы! Про шейтаров не упоминаю... Имей ты второй футляр с шарами, и нашей бы помощи не понадобилось.
   Впервые за долгое время сентег пощёлкал клювом и похвастался:
   - Так то ж я! И они не ждали засады. А мы так вообще двинемся в обход любой возможной западни.
   Большое сомнение у Кремона вызывала имеющаяся у него литанра. Брать её с собой, или не брать? По некоторым намёкам местного наставника хороших манер, порой в городе могли обыскать раба, невзирая на его цветастое кепи, процветали всё-таки случаи мелкого воровства (это так деликатно было сказано: мелкого!). И что тогда будет за ношение оружия? Да ещё здесь никому неизвестного? Скорей всего - ничего хорошего. Вот потому литанра и была надёжно спрятана в полом стволе одной из сосенок, а потом место укрытия показано поочерёдно Кашаду и Рионе. Любой из них при случае мог теперь прийти на это место и воспользоваться разрушительным оружием по собственному усмотрению.
   Ну и к концу шестых суток, когда выздоравливающий пациент стал вставать на ноги и прохаживаться вокруг кострища, было принято решение выдвигаться завтрашним утром в дорогу. По логике вещей, спешить было некуда, да и осмотр заживающих ран подтвердил желательность более продолжительного лечения. Но последнее слово осталось за сентегом:
   - Спокойным шагом идти я смогу, это нетрудно. А так как все тяжести понесёте вы, уж как-нибудь я от вас со своими длинными ногами не отстану.
   Утром так и тронулись в путь. Впереди, словно на прогулке, движущийся сентег. На нём только и было, что несколько ремешков, да жалкий обрезок некогда длиннющего шарфа. За ним впритык, следовал Кашад, загруженный довольно сильно, но не чрезмерно. Третьим шёл наиболее обременённый багажом человек. Подобные грузы взваливают только на похасов. Ну и арьергард колонны, прикрывала Риона. Тоже не шедшая с пустыми плечами. На головах у людей, некое подобие кепи. Аляповато, несуразно - зато чинно и благородно по местным критериям правопорядка. Никто за молтуна не примет.
   В общей сумме волокли на себе предостаточно. И это учитывая, что трофейные ранцы, часть дешёвого оружия и амуницию, снятую с трупов, сентег решительно заставил выбросить.
   - Мелочь! Ненужное барахло! - утверждал он. - У меня такого валом. Нам главное дойти без потерь и до ночи, а всё остальное неактуально. Каждый лишний килограмм - это лишние минуты в дороге.
   Правда, несколько раз оглянувшись вначале на Кремона, и рассмотрев, как тот преспокойно шагает с немалым грузом, Сату-Лгав озадаченно покрутил своей птичьей головой и воскликнул:
   - Силён наш друг, силён! Такому не врачом надо становится, а грузчиком. Гораздо больше заработает, чем Медиальт.
   Ну а дальше уже не отвлекался от просмотра дороги перед собой и магического прощупывания наиболее опасных мест. Причём для более выматывающей в магическом плане деятельности, он без зазрения совести подключал Кашада. Да оно и понятно было: ещё недавно лежал трупом, потратит силы да свалится, потом его ещё нести?
   К тому же самому Восходящему так было спокойней. Осмотрел и топай преспокойно. А то вдруг птицеподобный попутчик чего опасного клювом прощёлкает? И его сноровка, на четвёртом часу пути, оказалась гораздо действенней, чем умения сентега:
   - Вон в той рощице, в направлении на полвторого, кто-то есть, - первым заметил он гипотетическую опасность. - Кажется двое...
   Через минутку и впередиидущий заметил две присевшие в кустах тени:
   - Однако! Неужели по наши души? Риона, давай ко мне! Иди с другой стороны, будешь прикрыта моим щитом. Кремон, а ты прикройся щитом своего брата. Вот так..., хорошо...
   Своими перестроениями они явно дали понять, что заметили опасность, и теперь неизвестные тени наверняка решали: атаковать изготовившуюся к атаке группу, или пропустить, себе же на здоровье? А может там и не засада вообще была. Вдруг там те самые молтуны притаились? В другом случае и в другое время, люди бы не пожалели времени и сил, чтобы окружить рощицу, а потом и заставить выйти на ясный свет любого, кто бы там не прятался. Но сейчас никак не получалось. До города следовало добраться в светлое время суток. На этом Сату-Лгав настаивал особо.
   Как бы то ни было, но данную рощицу проскочили только поволновавшись. Потом ещё час двигались в западном направлении, не приближаясь к тому подобию дороги, за которой начинались уже пригодные к пастбищам луга и куда тлетворное влияние магических аномалий никоим образом не простиралось.
   В точке изменения маршрута, где собирались выйти на дорогу, устроили первый привал. Место оказалось на холме, откуда вид открывался довольно далеко и позволял заметить приближающуюся опасность. Тогда и заметили облако пыли, которое поднималось в стороне дороги. Сентег рассмотрел кто там передвигался и с недоумением пробормотал:
   - Восемь всадников! Хм! И как похасов-то погоняют!.. Странно, вроде не наши... И не из Курганда... А чего в ту сторону едут? И кто такие - понять не могу... Неужели ловцы за рабами в наши края наведались? Или это торговцы за чем-то перчёным примчались? Их иногда от скуки начинает колбасить, вот они из Центра в наши края и прутся... Хамоватые, спесивые..., а как половину отряда вырежут, так драпают, что шариком из керечесы не догонишь...
   - Так что, на дорогу выходить не будем? - решил уточнить Кашад.
   - Наоборот, там теперь после такой толпы более чем спокойно будет. Лишь бы они сдуру назад не вернулись.
   Отдохнули, перекусили и отправились к дороге. Там Сату-Лгав показал себя и как хороший следопыт. Присмотревшись к отметинам в пыли, уверенно заявил:
   - Чужаки! Наши так похасов не подковывают.
   Движение по дороге, которую не пересекали рытвины, провалы, корневища деревьев, стало значительно быстрей. И уже через час, по левую руку вдалеке, пару раз рассмотрели высотный шпиль городской ратуши. С пологих возвышенностей стен было не видать, как и самого города Аллангарн, но близость жилья заметно взбадривала, заставляя идти в охотку. Только ещё через час, стали забирать левее, сходя с дороги, и только тогда стало понятно, насколько огромный крюк они делают. Подобная предусмотрительность местного обитателя и людей насторожила:
   - Что, наблюдают за окрестностями отделённым сознанием?
   - Так далеко - нет. Потому и обходим. Пусть отдаленнее, зато спокойнее...
   И дальше преспокойно вышагивал своими длиннющими ногами. Тогда как главный носильщик уже начинал чувствовать усталость.
   "Не железный, поди! - Невменяемый припомнил своих друзей боларов, и как с их помощью было легко преодолевать любые, немыслимые для пешего расстояния. - Эх! Где они сейчас и чем занимаются? Надеюсь, не втемяшили в свои деревянные мозги, что со мной что-то случилось в подземельях? А то с них станется и второй раз чьи-то косточки вместо моих в саркофаг на площади героев затолкать... Ха-ха! Правда они теперь умные, вначале косточки деткам покажут, ещё и спросят: "А папа где? И чем занимается?" Хм... И грустно и смешно... Кстати, если дети меня так хорошо чувствуют, да ещё и моей матери картинку моего зрительного восприятия на тот момент передали, то может и я должен их чувствовать? Может я смог бы их глазами на мир взглянуть иногда? Ни разу над этим не задумывался, а зря... Надо бы как-то потренироваться... Ах да! Что-то я не к месту размечтался! Детки-то у меня здоровые, а я - магический инвалид! Куда уж мне их прочувствовать... Но пробовать надо... А вдруг...? - мысль увлекла, идти стало легче, и Кремон даже ускорился, своим движением как бы подгоняя остальных. И продолжал размышлять: - Кто из них ближе всего? Вроде как Кашад. Он в Менсалонии. И самый старший. Но я с ним общался меньше всего..., может связь, я и не почувствую. Паула..., с ней я был и общался больше всех. Но она так далеко! И наверняка у неё остались некие сомнения кто я на самом деле: дядя или папа... Ну и что?.. Надо только её правильно представить, вспомнить, потянуться... Ой! Шейтар этот камень загрызи! Чуть ногу не подвернул! М-да... На ходу вряд ли получится... Ладно ещё раз: вот она, красавица. Улыбается, тянет ко мне ручонки... И взгляд такой умный, внимательный, словно и в самом деле меня видит... О! А тут вдруг нахмурилась, чем-то недовольна... Неужели кто-то осмеливается обижать моего ребёнка?! Странно, что-то она говорит... Неужели мне? Или кому? Ну! Доча! Крикни громче!.."
   И представленное в сознании личико дочери напряглось, вдохнуло воздуха своими пухлыми щёчками, и губки что-то выкрикнули. Чувствуя, как морозные мурашки пробегают у него по спине, Кремон скорей угадал, чем услышал два слова:
   "Папа! Берегись!"
   И тотчас получил болезненный щипок в руку. Вздрогнул, открыл глаза и понял, что его пытаются удержать на прямой линии все три его попутчика, а клюв сентега раскрывается в гневном шипении:
   - Да что с тобой?! Очнись! У нас неприятности!
   - Задумался... Уже прошло. Я в норме! - вернулся Невменяемый к восприятию внешнего мира. С удивлением понимая, что пытаясь сосредоточиться на восприятии своей дочери, он полностью выпал из реальности и ничего вокруг не замечал. А там и в самом деле произошли значительные изменения.
   Не так далеко, уже виднелся громадами крепостных стен город Аллангарн. А прямо на дороге перед маленьким отрядом расположилось двое всадников на здоровенных, видимо особой племенной породы похасах. И направленные на Сату-Лгава арбалеты явно не свидетельствовали о дружеском расположении.
  

Глава двадцать пятая

ГОРОД АЛЛАНГАРН

   - Чего замер, Нумизмат?! Испугался? - прокаркал один из всадников, не спуская глаз с предводителя группы и обращаясь к нему, видимо накрепко приклеившимся прозвищем.
   - Нашёл, кого пугать! - саркастически фыркнул его напарник, но арбалет в его руках не дрогнул. - Такого уже ничем не испугаешь...
   - Конечно! Зажился он на этом свете... Что, Сату-Лгав, опять убегаешь с добычей после кражи? Надо же, сколько твои двуногие похасы на себе волокут! Но больше всего удивляет, что за тобой нет никакой погони...
   Наконец и пеший сентег отозвался, поняв что без разговора, как минимум, его пропускать не собираются:
   - А ты, Бот-Нелг, решил меня прикрыть от врагов нашего славного Аллангарна? Ха! Что-то на тебя непохоже! Как и на твоего дружка. Уж скорей вы сами выбрались на охоту за одинокими путниками. Не боитесь разбойничать в пределах города?
   - Ты за собой присматривай! А нам не указывай что делать! - оба арбалета синхронно стали приподниматься, как для выстрела. - Или ты слишком о себе высокого мнения? А может, не соображаешь что и сам сейчас в категории "одинокого путника"?
   - Да ещё и безоружного! - съехидничал второй всадник.
   - Ха-ха, три раза! Неужели вы не видите, что я на себе даже подсумка с артефактами не несу? Наверняка плохо со зрением, иначе вы бы сразу своими куриными мозгами подумали и чуточку задумались: "Почему это такой опытный боец разгуливает без защиты на своём теле и без оружия?"
   Всадники между собой переглянулись и смешно нахмурились. Похоже, они и в самом деле не слишком отличались умом, особенно на уровне своего оппонента. Бот-Нелг на оскорбление по поводу мозгов не отреагировал, а вот ожидаемый вопрос у него всё-таки вырвался:
   - Почему?
   - Да потому что "кожура" не терпит на теле лишнего оружия и других артефактов. Неужели не знал?
   Его оппоненты как-то враз погрустнели. Их намерения вполне явственно просчитывались и в речах, и просматривались в нескрываемых аурах. Не случись встреча так близко от города, они бы напали сходу, полностью уверенные в собственном превосходстве и праве силы. Они и сейчас находились на грани срыва, колебались и просто решили себя зажечь подходящим разговорным вступлением. А заодно и вытянуть хоть какие-то сведения у соплеменника перед его убийством.
   Совсем по-иному менялась ситуация, если на Сату-Лгаве и в самом деле "кожура". Подобный артефакт, в виде тонкой редкой сети из особой проволоки вокруг корпуса, создавался в Центре, стоил немерянных денег, и предохранял своего носителя как минимум от десятка выстрелов из подобных арбалетов. Или от пяти искорок шавасуна и семи выстрелов. Или от пары мраморных шариков керечесы, пяти искорок шавасуны, и двух арбалетных болтов. Или от двух арбалетных болтов, и четырёх огненных шаров максимальной силы. Порой сама "кожура" в здешних землях служила причиной нападения и убийства, но в случае нападения на носителя и полного использования структур обороны, сам артефакт превращался в труху и больше восстановлению не подлежал. Но однозначно считался уникальным средством защиты для любого боя или столкновения. В общем, вариантов отражения смерти имелось много, но в любом случае, если у данной парочки нет ничего убойного в резерве, вряд ли они с "одиноким путником" справятся.
   Но судя по тому, как они долго думали, мысленно подсчитывали свои шансы, некие резервы, пока скрытые, у них имелись. А чтобы пустынная дорога и гипотетическая безнаказанность не спровоцировали этих вояк на нападение, Сату-Лгав продолжил скучающим тоном:
   - А во-вторых! Кашад!
   - Я здесь, тэш! - отозвался тот с хорошо натренированным подобострастием.
   - Товсь к стрельбе! - пока носильщик в два движения доставал готовую к стрельбе керечесу, дача команды продолжилась: - При малейшем подозрении нападения на наш отряд, и уж тем более на меня лично, уничтожить любого противника!
   - Выполняю, тэш! - направляющий разгонный обод ружья вперился в сторону одного из всадников. Мало того, человек сдвинулся в сторону так, что теперь мог стрелять в любого из противников, не рискуя зацепить своего хозяина.
   Понятное дело, что при данном раскладе, даже особо тупые и воинственные разбойники могли бы отступить. А эти так ещё и явственно перетрусили, сразу опуская и картинно подвешивая арбалеты сзади от своих сёдел:
   - Э-э! Ты чего, Нумизмат? Что у тебя за приказы такие дурацкие? Ты на что рабов провоцируешь? - забормотал один, и ему одновременно вторил второй:
   - Сату-Лгав, дружище! Что за глупости? Мы ведь просто себе ехали вам навстречу и решили поболтать! Ничего больше!
   - Поболтали? Порадовали меня своим видом? - ёрничал пеший сентег. - А теперь без резких рывков езжайте дальше. Прощайте!
   Бот-Нелг двинул своего похаса первым и проезжая мимо отряда путников перешёл на ругательства, а чуть позже и на угрозы, которые выкрикнул вслед обернувшись:
   - Если ты так своих рабов настраиваешь, то и мы своих не пожалеем. Посмотрим ещё, чья возьмёт!
   Только когда они отъехали метров на пятьдесят, последовала команда трогаться дальше. Хотя при этом Нумизмат выглядел жутко недовольным и обеспокоенным. Кашад не выдержал, и прикрываясь пологом тишины поинтересовался:
   - Может лучше стоило этих доходяг сбить? Заодно и похасами разжились бы.
   Вышагивающий сентег покривился, словно хотел смолчать, но потом признался:
   - Вряд ли бы нам похасы достались. Разве что они бы напали первыми и масса свидетелей была бы при этом. Но личности это мерзкие и злопамятные. Официально числятся вольными охотниками за рабами, но я только сегодня понял, чем они ещё помимо этого занимаются. Мало того, у них и вся родня такая же, словно стая шейтаров между собой грызутся, но если кого из них зацепить, всем скопом бросаются, дружно, позабыв про личностные обиды. Ну и не нравится мне тот факт, что они вас видели и хорошенько рассмотрели, теперь вам не слишком большое раздолье будет во время прогулок по городу...
   - А что он имел ввиду, когда грозился на нас своих рабов натравить?
   - Так понятное дело! Вы вон, какие здоровые, выносливые и воинственные. Такие помощники мне в подобных стычках сразу должный перевес создадут и победу обеспечат.
   - Но ты ведь говорил, что у тебя есть несколько людей в рабстве?..
   - А-ах! - сентег пренебрежительно махнул крылом. - Разве они бойцы? Да сами скоро увидите... Мне в последнее время на нормальных не везло. Одного убили другие люди в какой-то глупой драке у нас, ну а второго лишился в этом гадском Курганде. Совсем недавно... Хороший был парень... Да и я за него хорошо отомстил... А все остальные, что имеются в свободной продаже - полные ничтожества. Того и гляди их самих надо за ручку водить да с ложечки кормить. Так что помните мой совет: вначале ни с кем не общайтесь, пока книги не почитаете и в остальном не освоитесь. Надо будет нам ещё несколько дней посидеть тихо, никуда не высовываясь и присматриваясь, что в городе творится. Мало ли... Ещё и этот урод Бот-Нелг нам так некстати на пути попался...
   Они двинулись дальше, но напарники обменялись многозначительными взглядами. Что-то явно сентег не договаривал, да и встреченные разбойники своими речами как-то странно воздействовали на людей. В их словах имелось нечто странное, но для местных вполне привычное и естественное, а вот что именно, и чем оно может угрожать людям, ещё следовало понять и разобраться.
   В связи с этим было бы весьма и весьма предусмотрительным с первого дня, а то и часа, сразу установить контакты с другими людьми и засыпать тех должными вопросами. Что-то этот Нумизмат явно не договаривал про отношения к рабам. Теперь вот выясняется, что он людей ещё и на свои дела брал, а судя по тону и некоторым словечкам всё того же Бот-Нелга, любитель искусства видать не всегда использовал законные методы добычи своих вожделенных полотен или иных предметов древности. Мог и сам воровать да разбойничать, или плотно якшаться с тамошними грабителями. Тем самым напрашиваясь на разборки и кровавое противостояние. Вот за ним знатные дворяне и гонялись по приграничным диким пустыням. И наверняка не со скуки этим занимались.
   Тем временем город стал ближе и рассматривая его крепостные стены, практически незаметно вошли на улицы через Торговые ворота. Находящейся здесь охране только и вменялось брать пошлину с каждой повозки, а всадники на похасах, а уж тем более пешие путники их совершенно не интересовали. А так как в преддверии сумерек уже никто и не въезжал, то воинов стражи вообще видно не было. Сидели видать в караулке, да дожидались часа закрытия ворот.
   А вот по улицам идти довелось уже медленно. Тем более что пришлось двигаться по центральному проспекту и так пересекать более половины города. Толкотня здесь царила слишком оживлённая. Как буркнул на эту тему Сату-Лгав, сейчас как раз все любители прогуляться вышли перед ужином. Тоже своего рода традиция данного, да и большинства иных городов.
   Но зато пришельцам с севера было удобно присмотреться как к самим постройкам, так и царящим здесь взаимоотношениям между разумными видами. Да и на внутривидовые отношения весьма интересно было взглянуть.
   Сам Аллангарн внутри оказался гораздо большим, чем казался снаружи. Видимо его истинные масштабы завуалировали высоченные крепостные стены. К слову сказать, подобные твердыни были выстроены вдоль приграничья в глубокой древности, когда ещё жила уверенность, что напасти из-за барьера вновь хлынут нескончаемым потоком. Воевали тогда и с тварями, и с магическими аномалиями, и с армиями агрессоров. По крайней мере, о подобном противостоянии говорилось в легендах и писалось в древних книгах. Но стены оказались прочнее всего, выстояли тысячелетия, хотя внутри города не раз горели, перестраивались и видоизменялись. Дальше к югу таких твердынь становилось всё меньше, а уж через сотню километров вообще ни одной не было. Там строительство во все времена велось без ограничивающих пространство стен, и зависело от пристрастий личностей, его проводивших.
   Ну а здесь в постройках наличествовало самое разное смешение архитектурных стилей. Встречались высотные здания, словно скопированные из Альтурских Гор. К ним примыкали массивные здания с колоннами, которые любили строить у себя сорфиты и таги. Хватало круглых домов-башен с яркими, куполообразными крышами - отличительные признаки градостроительства огов. Ну и крыши, распространённые в Баронстве Радуги встречались: крутые, невероятно высокие, фактически сходящиеся вместе боковые стены. И всё-таки стиль, отличающий ту же Пладу, здесь немного преобладал над остальными. Но именно, что немножко. Поэтому получилась просто удивительно прекрасная смесь разноэтажных, полностью непохожих друг на друга построек, которую можно было ходить по городу и рассматривать месяцами.
   Опять-таки, ходить следовало осторожно. По той причине, что одна раса разумных была в полном рабстве у другой. Средний рост сентегов, редко когда опускался ниже двух метров, поэтому их птичьи головы с огромными глазами постоянно возвышались над любой толпой и в любом месте. Создавалось непроизвольное впечатление, что эти существа, эти единственно легитимные граждане города всё прекрасно видят и всё прекрасно замечают. А на самом деле, сентеги порой не всегда смотрели себе под ноги. И порой весьма жёстко сталкивались с людьми, особенно если те были низкого роста, дети, или женщины. Интересный момент: при любом столкновении, человек должен был замереть на месте и чётко выговорить:
   - Извиняюсь, тэш! - что делалось совершенно непроизвольно всеми. Они говорили эти слова не задумываясь, и порой даже после столкновения друг с другом.
   Или "Простите тэш!". Или "Прошу прощения, тэш!" Главное: обязательно было обозначить свою покорность. Ещё интересней была реакция птицеподобных существ, когда столкновение происходило явно не по их вине. Будучи все Эль-Митоланами, они тогда попросту взмахивали крылом и ставили личную, определённую метку на человека. А дальше либо не обращали на того внимание, либо разным, по настроению тоном бормотали нечто, в виде одной и той же угрозы-обещания:
   - Ну, ну! Только попадись мне ещё несколько раз!
   Как разъяснил Сату-Лгав, если "личных" меток на провинившемся пешеходе собиралось больше десятка, пострадавший гражданин мог схватить человека и отправиться с ним к его хозяину. А потом стребовать с нерадивого рабовладельца вполне солидный штраф за неправильное воспитание своих подопечных. Штраф выплачивался беспрекословно, а потом раба наказывали, каждый раз и в каждом конкретном случае исходя из соображений владельца. Казней по такому поводу не было, да и серьёзных телесных наказаний для живой собственности особо себе никто не позволял, но вот магически порой такому нерадивцу-пешеходу крепко доставалось.
   - И как часто собирается десяток меток? - поинтересовался шепотком Кашад.
   - Да не чаще, одного раза в месяц! - сентег щёлкнул клювом. - И то, устраивают больше представление, чем наказание... У нас здесь всё-таки глухая провинция, скучно...
   Только он это договорил, как на него чуть не налетел угловатый отрок, несущий на спине пустую корзину-короб. Не прояви сентег изворотливость и отличную реакцию, и не отступи в последний момент, столкновение для его неокрепших костей и порванных связок могло бы закончится плачевно. А так удар пришёлся вскользь, основной силой доставшись на корпус Восходящего. Отрок нисколько не растерялся, а с достаточной для раба наглецой буркнул "Простите, тэш!" Поправил сдвинувшуюся кепи, получил шлепок крылом по голове и тут же умчался дальше, совершенно не реагируя на ворчливую угрозу:
   - Безмозглое создание! А ведь это уже вторая моя метка на нём. Ну, ну, попадёшься ты мне ещё...
   Но сразу понималось, что он и сам в это не верит. Следующей фразой подтверждая этот вывод:
   - Я тут наверное реже всех прогуливаюсь... Жаль, что закон не поменяют, многие давно требуют, чтобы лимит снизили до трёх меток...
   А идущие следом за ним северяне во все глаза присматривались к тому, что вокруг них происходит и прислушивались к каждому слову. Быстро опустившиеся на город сумерки сейчас развеивали мощные фонари, освещая проспект не хуже чем лучи Занваля. Причём подобное освещение виднелось и на остальных, перпендикулярных улицах или присоединяющихся наискосок, которые хорошо просматривались по всей длине. Суть освещения составляла газовая субстанция, подкреплённая несколькими магическими структурами. На площадях использовались громоздкие осветительные артефакты, вознесённые на каменные опоры в виде башен. И такое обилие света удивляло: ведь колдунам и так всё прекрасно видно, зачем по логике банальной экономии разбазаривать такие огромные магические и природные ресурсы для людей?
   На этот вопрос последовал туманный ответ:
   - Традиции... Да и ровно в полночь все фонари гаснут до следующего вечера...
   Получалось, что глухой ночью замыслившие недоброе люди слишком не побалуют. Сами ничего особенно не увидят, зато их действия любому стражнику или дежурному по улице будут видны как на ладони.
   Более половины обитателей города, попадающие в категорию "рабы", никуда не спешили, ничего не несли и в самом деле прогуливались. Кто сам, кто парами, среди которых сразу выделялись возлюбленные, кто компаниями или целыми семьями. Встречались, останавливались, заводили громкие и бурные разговоры. Иначе говоря: сделал дело - отдыхай смело! То есть получалось, что рабовладельцы в клетках никого особо не держали, на замок не запирали, и показательные наказания в публичных местах не устраивали. В скотских условиях никто не жил, одевались все чисто, опрятно, а порой и нарядно. Ну и такой момент межличностных отношений как флирт, любовь, а затем последующее увеличение численности только приветствовалось.
   Что озадачило в первую очередь именно Риону. Она уже знала, что браки тут были возможны и по любви и по симпатиям, но никак не могла понять, как же тогда и кому принадлежат родившиеся дети:
   - Неужели они не видят своих родителей?
   - Только этого не хватало! - покосился на неё Сату-Лгав. - Дети взрастают и воспитываются возле матери, и принадлежат тому роду, у кого числится рабыня. Отцы могут проведывать детей, общаться с женами и даже порой оставаться на ночь. Если детей становится много, и их отец желает проживать с ними, представители хозяев сходятся по этому поводу и торгуются. Порой мужчину выкупают, но чаще практикуется обмен рабами. За семейного отдают аналогичного во возрасту, или совсем молоденького парня.
   Если сравнивать с жизнью рабов, которая ещё не так давно существовала в той же Менсалонии, то вроде вполне сносное существование. Живи себе не тужи! И только успевай размножаться! Да уж...
   Если бы только не красочные кепи у каждого на голове...
   Да не довлеющий над каждым рабом факт немедленно продажи и перепродажи в иные руки-крылья...
   И тут произошла весьма показательная и несколько странная встреча. Какая-то женщина сама сменила курс своего движения и чуть ли не столкнулась с Сату-Лгавом. Но вместо того, чтобы замереть и извиниться, бойко затараторила:
   - Ну наконец-то! Где так долго пропадал? Мы тебя уже раз пять похоронить успели, каждый день к тебе заскакиваю!
   Могло показаться, что Нумизмат от такой наглости несколько смутился, растерялся, а то и вообще не желал разговаривать с этой рабыней. Потому что в ответ стал каркать, а не отвечать:
   - Я тоже рад тебя видеть, Салажа, но мне сейчас некогда. Приходи завтра, поговорим...
   Но женщина, на кепи которой сверху красовался ярко-красный, совсем уж неуместный бомбон, продолжала частить словами и вести себя словно это она его рабовладелица или, в крайнем случае родная тётушка-опекунша:
   - Ай какой ты стал гордый и неумолимый! Ну прямо целый император! А может у меня времени завтра не будет? Что тогда будешь делать? Ха-ха! Хотя я уже заранее предвижу, что ты в очередной раз здорово обогатился. Вон сколько товара твои новые рабы на себе волокут... О-о!!! - она подступилась к замершим мужчинам и принялась их бесцеремонно ощупывать: - Какие экземпляры! Чудо! А мускулы, словно сталь! О-о!.. А смотрят так, словно сейчас живьём сожрут! Аки драконы, честное слово! Давно я таких не видела, давно!.. Продать не хочешь? Куплю обоих, по любой цене!
   - Обойдёшься! - несколько нервно вставил сентег первое слово, и опять скривился от повысившейся громкости женского голоса. Правда, при этом быстро поставил вокруг них полог непроникновения звуков, не давая возможности подслушать, тут же придвинувшимся ротозеям.
   - Это я-то обойдусь? - возмутилась Салажа. - И это такая твоя благодарность? Вот чего стоят все твои прежние заверения в дружбе? Как что хорошего урвал, так всё себе, а меня значит можно и побоку пустить? Ну ладно, ладно! Ты только домой доберись, совсем по-иному запоёшь!
   - А что, дома?! - сразу перья на Сату-Лгаве встали дыбом, выдавая его чрезмерное напряжение. - Что там случилось?
   - Да ничего катастрофичного, но вряд ли ты обрадуешься. По твою душу тут уже такие личности наведывались, что мало не покажется. Боюсь, тебе от их интереса солидными суммами откупаться придётся. И нападавшая позавчера банда солидно твоё наружное имущество подпортила.
   - Так что же ты мне голову морочишь, Салажа?! Мне домой спешить надо!
   - Да сколько угодно спеши. Только помни, что этих рабов только я покупать буду. Считай, что мы с тобой уже договорились!
   Последние слова она уже кричала вслед бодро сорвавшемуся с места отряду. Неприятные известия вывели Нумизмата из себя невероятно, и он уже чуть не бежал, отталкивая с дороги излишне нерасторопных людей магической силой и не обращая совершенно внимания на извинения.
   Но когда отошли чуть дальше, поражённый Кашад не удержался от вопроса:
   - А кто она такая?
   - Конклатерра..., - сказал, словно выплюнул сентег.
   - Первый раз слышу, ты нам о ней не рассказывал. Это её прозвище?
   - Я много чего ещё не рассказывал! - стал злиться рабовладелец. - Но всему своё время! Потому и настаиваю на полном подчинении. Вы ещё много чего не знаете.
   - Потому и спрашиваю! - довольно строго стал давить мужчина. - Так кто она?
   Десяток шагов сентег сделал молча, наверняка в душе и ругаясь и возмущаясь подобной настойчивостью. И только после поворота в боковую улицу, стал отвечать:
   - Конклатерра - это одно из досадных исключений нашего общества. Правда, если смотреть со стороны сентегов... Скорей это - даже зло. А может и необходимость, создавшаяся исторически и никоим образом не имеющая логического разрешения...
   Данная улица почти сразу перешла в два ряда отдельно стоящих, довольно вычурных по стилю или отличающихся пугающей массивностью особняков. Каждое здание с трёх сторон окружали высокие стены, но с лицевой стороны, от улицы, стояли только разнящиеся по высоте решётки. Стальные прутья решёток отличались также и некоей толщиной, но в любом случае любой особняк присматривался великолепно.
   Кашад понимал, что они уже почти пришли, поэтому тоже поторопил с ответом:
   - Так чем же ещё страшна конклатерра, кроме своей наглости и беспардонности?
   - Чем?.. Да хотя бы самим фактом своего существования! - кажется, сентег тянул время, не желая говорить конкретно. - Уж слишком много прав, у подобных, и в самом деле обнаглевших самок вида человеческого!..
   А тут и вид на дом самого Сату-Лгава открылся. При сохранившей, совершенно нетронутой решётке, фасад здания выглядел удручающе. Все трёхэтажное здание было чёрным от копоти и сажи, навес парадного крыльца порушен, а три из восемнадцати окон красовались глухими деревянными щитами. Видимо как раз через них, на первый этаж и пытались проникнуть нападающие.
   - Ох! - судорожно выдохнул Нумизмат, чуть не запутавшись ногами и не растянувшись на тротуаре, покрытом красивой отделочной плиткой. - Что же это?!..
   Его рука-крыло, схватилась за один из прутьев, и тотчас на чердаке здания глухо ударил колокол, а ворота стали открываться. К тому моменту как хозяин усадьбы стал входить на подворье, дрогнула и входная дверь дома, послышались восклицания родственников и домочадцев.
   "Магическая система опознания, сродни той, что в Каменной Радуге, - подумал Невменяемый всё подмечая и фиксируя в памяти. - Хотя они по уровням несовместимы. Здесь простые опознавательные и охранные структуры. Всего лишь... А вот кто это так нашего местного друга обижать надумал? Неужели враги из Курганда и здесь его достать попытались? Потому что если местные так взъелись, дело плохо..., можно и без помощи остаться... Тем более эта сварливая и наглая бабёнка что-то утверждала по поводу предстоящего откупа от каких-то "личностей". А кто может подобное потребовать, как не представители городской власти. То есть по всему получается, что Нумизмат сейчас в довольно тяжком, если не катастрофическом положении..."
   В каком количестве и кто проживает в доме рода Беерчи, северяне уже знали заранее. Две пары людей, у каждой из которых имелось по трое детей. Три женщины разного возраста, занимающиеся уборкой, стиркой, глажкой да и всем остальным, чем занимаются женщины в доме. Четверо мужчин, которые выполняли роли сторожей, носильщиков, столяров и плотников. И опять-таки, обладали и всеми остальными профессиями, вплоть до конюха. К сожалению, из-за некоей бедности рода, верховые животные давненько в загонах отсутствовали.
   Но вот один мужчина, ценился больше всех, потому что являлся и декоратором, и художником и даже скульптором. Этот уже преклонного возраста раб, только тем и занимался, что вместе с двоюродным братом Сату-Лгава обихаживал картинную галерею, реставрировал ветхие книги, да чинил самые различные поделки. Начиная от механических устройств, и кончая вещицами Древних и кое-какими несложными артефактами.
   Из сентегов в доме проживал уже вышеупомянутый кузен хозяина, ста сорока лет от роду, старшая сестра Нумизмата, ста шестидесяти лет и её уже довольно старый муж. Тому уже перевалило за двести пятьдесят. Их многочисленные дети выросли и давно умотались на постоянное место жительства в Центр. О периферии они и вспоминать не хотели. Это что касалось родственников. Но помимо них в роду ещё жило три сентега, старых приятеля мужа сестры, две кузины со стороны жены, и парочка тётушек со стороны всё того же престарелого мужа.
   У самого хозяина вроде как ни детей, ни жён не было. Он о себе так и заявил: закоренелый холостяк. Что при роде его деятельности выглядело вполне правдоподобным и правильным.
   Но по сути род Беерчи, прямым и единственным наследником и правопреемником которого являлся Сату-Лгав, мог на нём и зачахнуть. Птицеподобные женские особи сентегов, несмотря на свои магические силы, рожали детей как те же люди, к примеру, а не высиживали яйца, как упоминалось в легендах на севере. Но при этом могли производить потомство на свет лишь до столетнего возраста. Подобный предел, правда, до ста пятидесяти, существовал и у мужских особей. Только сам наследник рода нисколько об это не переживал, отделавшись на эту тему одной фразой: "Вот когда разбогатею..., вот тогда и наделаю наследников!.."
   Желающему - да исполнится!
   Ну а пока, почти все обитатели дома поспешили навстречу главному представителя рода. Но разговаривать и отвечать на приветствия стоя на крыльце, сентег не стал. Деловито прошёл в холл, там осмотрелся и только после этого вздохнул с облегчением:
   - Всё цело... Воды мне! И ужин готовьте! - желание завалиться обессилено на диван, так и горело в его глазах. Но он со стоном двинулся на третий этаж по парадной лестнице, скомандовав мужчинам: - Помогите новым рабам занести их вещи в гостевые комнаты у моей спальни. Живей!
   Что пыталась тараторить его сестра, он игнорировал полностью, хотя судя по её виду и командному голосу, именно она распоряжалась в доме во время отсутствия своего брата. Только и пытался прикрыть ей рот пологом непроникновения звуков. Та видимо поняла, что следует подождать с россказнями и замолкла. Хотя так и шла следом.
   Гостевые комнаты оказались шикарными. Большие, с окнами выходящими на улицу, с отдельными удобствами и ванными комнатами. Кстати выздоравливая в роще, Нумизмат больше всего мечтал, что когда он доберётся домой, то первым делом примет душ. Люди не совсем понимали, как существо в перьях может мыться по нескольку раз на день, но себе желали того же. При виде душевых в их комнатах, они сразу взбодрились, чувствуя страшный зуд по всему телу. Кажется хозяин дома, ощущал себя идентично, но и тут удивил всех. Похоже он желал продемонстрировать северянам насколько им доверяет и как может быть благодарен за собственное спасение. Он решил устроить небольшое, тайное совещание. Старожилы-рабы уложили багаж и тут же дисциплинированно удалились вон, а вот остальных приживал пришлось выгнать не совсем вежливым приказом:
   - Всем выйти отсюда! У меня наедине с сестрой важный разговор! - чтобы новенькие не дёргались понапрасну, не зная как трактовать распоряжение, им было приказано отдельно: - Остаться! Можете пока присесть!
   Но что лишь Риона правильно откликнулась:
   - Слушаемся, тэш!
   Сестра хозяина расширенными глазами уставилась на новых мужчин, но как раз к тому времени в гостевой комнате осталось лишь пять особей, а брат, усевшись со стоном сам, отвлёк сестру новым потоком слов:
   - Значит так! Эти трое живут в этих комнатах, не выходя за порог и ни с кем не общаясь. Приносить им пищу буду я сам или только ты, Лейч-Ера. Понятно? Дальше! Двери должны быть постоянно закрыты на ключ, что тут принесено никто и глазом не должен видеть. Все остальные детали и мотивы своих поступков я тебе объясню потом. А сейчас кратко, но не упуская самого важного, опиши мне, как происходило нападение на дом?
   Лейч-Ера оказалась дамой весьма нордического характера и крепкой закалки. Удивление сумела упрятать, приказы оценить правильно, а потом ещё и грамотно пересказать события позапрошлой ночи:
   - Напали через полчаса, после гашения фонарей. Атаковало около десятка сентегов и почти столько же людей. И они были уверены, что тебя в доме нет. Но они просчитались жестоко в оценке нашей обороноспособности. Забор они перемахнули потеряв только одного человека. Потом стали рваться в дом. Вот тут твои строенные структуры и пригодились. Окна, а затем и рамы они взрывами убрали, а вот дальше мощи у них не хватило, упёрлись в силовые стены. Так что в доме никто не пострадал и ничто не повреждено. Пожар снаружи - это только страшно смотрится. Зато пять сентегов мы убили точно. И кажется троих людей. Причём половину из них, когда они стали отступать. Если бы у нас было больше арбалетов, или твоя керечеса, мы бы их всех положили на подворье.
   Она горделиво задрала клюв, ожидая похвалы. И дождалась:
   - Молодец, Лейч-Ера! - хотя чаще, родственники между собой при обращении употребляли сокращённый вариант имени. - Тебе нет равных во всём нашем городе! А многие воины даже не подозревают, что они и твоего ноготка не стоят. Я тобой горжусь!
   Порция заслуженного восхваления была получена и сестра позволила себя поинтересоваться измученным видом брата. Приблизилась к нему, и притронулась перьями крыла к его шее:
   - А что с тобой было? Ты очень скверно выглядишь...
   - Ещё бы! Я можно сказать, чудом вернулся с того света. Меня по кусочкам собрали вот эти бравые ребята, которые теперь будут жить в этом доме и играть роль моих рабов. Ты поняла, сестричка? Я очень надеюсь на твою сообразительность, непосредственную помощь и понимание: именно "играть роль"! Почему, что, зачем и как - позже. Иначе я от усталости потеряю сознание...
   - Но как же мне к ним относиться? - растерялась сентега.
   - Ну..., при всех остальных, как и к обычным нашим рабам. А вот наедине, прошу тебя, относить к ним как к самым близким и доверенным друзьям. Моим друзьям...
   - Ладно, попробую...
   - Всё..., пока всё..., - Сату-Лгав с трудом встал и отправился к выходу. - Располагайтесь, отсыпайтесь, отъедайтесь... Утром встретимся...
   Сестра устремилась за ним, на ходу информируя:
   - Тут эта конклатерра чуть ли не по три раза на день к нам рвётся, страшно хочет с тобой пообщаться...
   - Ха! Я тебя рассмешу: пообщались, - доносилось уже из коридора. - На проспекте с ней встретился...
   Голос оборвался, отсекаемый пологом тишины. Дверь закрылась, сработали магические замки, после сего послышался скрежет механического. Для Эль-Митолана Восходящего подобные запоры не проблема, но, тем не менее, все не спешили выразить вслух своё отношение. Опять первой показала свою непосредственность девушка:
   - Так мы в безопасности или в ...рабстве?
   Кремон успокаивающе улыбнулся:
   - Мы свободны всегда. А вот помыться надо немедленно. Думаю, что ужин принесут скоро.
   Риона умчалась в иные две комнаты, так как между ними имелись проходные двери, и уже через минуту примчалась обратно:
   - Я выбираю среднюю комнату! - заявила она безапелляционно. Мужчины уставились на неё в недоумении:
   - Ты что? Это же неудобно!
   - И тебе в первую очередь! Мне ведь надо с братом общаться!
   - Ага! И Довольно часто... И оружие надо разложить...
   Но их подруга по ватаге уже всё продумала:
   - Оружие делим на всех, вдруг опять нападение на дом произойдёт. Ну а когда будете ходить друг к другу в гости, стучитесь ко мне и спрашивайте разрешения пройти. - И не желая слушать возмущения и доводы по данному вопросу, умчалась в свою спальню со ловами: - Я в душе! Ужинать будем в этой комнате!
   Кашад посмотрел на напарника и скривился:
   - Что скажешь? Прижать её?
   - Да ладно, попробуем так...
   - Тогда я здесь остаюсь. Буду пробовать иногда по всему дому отделённым сознанием пробегаться, надо прислушиваться...
   - Обязательно! Попробуй прямо сейчас. А я..., тоже в душ...
   И Невменяемый поспешил в доставшуюся ему угловую комнату.
  
  

Глава двадцать шестая

ПРОТИВОСТОЯНИЕ

   Эль-Митолана Белери Шугерт, тоже попала на бал в княжеском дворце. Но сумела это сделать вообще последней из тех, у кого имелся джерд на руках. Уже чуть ли не час в зале лилась музыка и пары танцевали. На прекрасную даму тоже вначале не обратили особого внимания в круговерти народа, но она не стала проталкиваться к столам, а только презрительно фыркнула в сторону толпящихся там чревоугодников. При этом маркизу Мальвику Баризо она за спинами мужчин и не заметила. Сама она успела хорошенько перекусить, а потому решила сразу действовать наверняка, знакомясь с нужными опорами здешнего общества, кружа им головы и наводя нужные мосты во время танца.
   Другой вопрос, что и она никак не могла знать, кто из кавалеров относился к категории "нужный", а кто являлся полной пустышкой. Но так как Белери не скрывала своей магической сущности и соглашалась на танец только с себе подобными, то это в значительной степени улучшило и ускорило процесс отбора желаемого кандидата. Ведь и среди колдунов встречаются слишком молодые или слишком никчемные. И всё равно первые пять танцев ничего не принесли баронете из Энормии кроме морального разочарования. Зато положительным фактором оказался всплеск заинтересованности к броской красавице. Тем более что она не стеснялась во время танца, рассыпая вокруг обворожительный смех по поводу любой удачной, а то и неудачной шутки своих партнёров. Ну кто откажется танцевать с такой обаятельной, весёлой, а главное, как казалось с первого взгляда, доступной женщиной-колдуньей. Вот и стала к ней выстраиваться очередь после каждого танца. И на одиннадцатом, попался тот, на кого и расставлялись сети.
   Эль-Митолан Бедзё, взял себе своё прозвище по имени одноимённой речки на его малой родине. И больше, пожалуй, при первом знакомстве ничем не мог выделиться. В свои шестьдесят, старался выглядеть на тридцать, особой силищей или ростом не отличался, а красоту у себя на лице сотворил скорей шаблонную, чем соответствующую высокой моде северян. И никакой должной для колдунов изюминкой во внешности не обладал. Зато раздутое самомнение о себе и невероятные амбиции имел невероятно огромные. И Белери, как только учуяла этот момент в начавшемся разговоре, сразу стала амбиции эти умело использовать:
   - О! Как приятно пообщаться с таким умным и образованным коллегой. Ты, наверное, самый доверенный, близкий советник князя?
   - Да оно мне надо? - презрительно скривил губы Бедзё. - Там вокруг столько лизоблюдов собралось, что в их хоре бессмысленностей, князь, трезвый, рассудительный голос со стороны даже не слышит.
   - Это всегда так! - с жарким сочувствием поддакнула красавица. - Только серость и бездарность активна и готова затоптать любого знающего специалиста, только бы не подпустить его к важным делам государства. А потом удивляются и разводят руками: "...как же мы не заметили? Как же мы раньше не догадались?!"
   - Вот именно! Хотя..., в нашем местном болоте особо и смотреть-то не на что: уныние и скука. Уж ты мне поверь, здесь не Плада. И даже не Салия! Но с другой стороны мне здесь нравится, и никуда уезжать не собираюсь...
   К тому моменту баронета уже разочаровалась в данном партнёре и принялась высматривать следующего, но следовало ещё кое-что выяснить до конца:
   - А чем ты занимаешься? Чем зарабатываешь себе на жизнь?
   Потому что сразу было понятно, что данный колдун родом не из потомственных дворян, жить на наследство он бы никак не смог. Так и оказалось. Хотя первым делом Эль-Митолан и попытался придать себе значимости в ином плане:
   - Я занимаюсь созданием новых и разгадкой тайн старых артефактов. Ну а для некой экстравагантности, и чтобы быть в курсе всех последних известий, я служу главным управляющим почтовой службы княжества.
   - Как здорово! - Белери постаралась прикрыть веками свои расширившиеся и заблестевшие глаза, облизнула губы и обольстительно улыбнулась. - Да ты даже в такой мелочи как служба, сумел занять самый важный пост в княжестве!
   - Ну..., не то чтобы самый важный..., - несколько смутился директор почтамта.
   - Ну как же! Если вдруг появится важная новость, могущая оказать влияние на всю жизнедеятельность княжества, то именно ты сможешь быстро и оперативно отправить весточку князю. Правильно?
   - Ну да, есть у меня такая возможность...
   - И чем важней и своевременней окажется эта новость, тем большие потом награды, почём и уважение тебе достанутся?
   - Ха! Да где же можно найти такую новость в нашем повседневном сером болоте?
   - Вот тут тебе как раз повезло! Такая новость есть у меня!
   Главный управляющий слыл амбициозным, высокомерным и жадноватым, но уж тупым он не был однозначно:
   - Каждая женщина уверена, что она первая загадка вселенной, и она же не сомневается, что обладает самой великой тайной мироздания.
   - С этим прекрасным утверждением, трудно спорить. Но..., порой и нам слабым и беспомощным удаётся выведать некие всемирные секреты. Не правда ли? Другое дело, что не всегда мы сами можем этими секретами воспользоваться. Вот тогда мы нуждаемся в тех мужчинах, которые могут нам помочь, при этом и сами получая заслуженные награды.
   - Ага! Если я правильно понял, то ты знаешь нечто. И если я помогу срочно донести это "нечто" до сведения князя, то мы окажемся правителем Катранго облагодетельствованы?
   - Но я ведь уже говорила, что всегда приятно общаться с умным коллегой.
   Белери Шугерт и не скрывала теперь свое радости. Нужный человек был найден, желание выслужиться у него наличествует, осталось только технически довести желаемое до исполнения. Поэтому баронета, после окончания танца, окружив себя и своего кавалера пологом непроникновения, медленно отправилась к выходу. Начав посвящать своего нового приятеля в тайны вселенского масштаба. Понятное дело, она в тот момент даже не взглянула в сторону столов, где Мальвика Баризо уже вовсю общалась с бароном, полковником в отставке Чиганом Сетиресом. Своя, вожделенная находка оказалась для Белери стократ важнее иных персон, находящемся на балу в княжеском дворце.
   Уже под вечерним небом, на улицах стольного града, баронета рассказала до конца грамотно выдуманную историю. При этом она была уверена в нужных, совершенно предсказуемых действиях главного управляющего княжеской почты. Да только слишком перестаралась с убедительностью своего рассказа. Не следовало ей так излишне прижиматься к коллеге и так смотреть на него влюблёнными глазами. Это придало не только правдивости словам, но и излишней пылкости в проснувшихся мужских инстинктах. И дослушав рассказ своей новой знакомой, Эль-Митолан Бедзё, вздохнул, и притворно-печально произнёс:
   - Тайна и в самом деле невероятная. Но в то же время я бы хотел получить некие твёрдые доказательства твоего рассказа.
   - Увы! То что я подсмотрела и подслушала с помощью отделённого сознания, нельзя выразить в бумаге с королевскими вензелями. Так что верь мне на слово.
   - Я имею ввиду не те доказательства, - возразил южанин, разворачивая северянку к себе и прижимая к себе, - А вот эти!..
   И впился поцелуем в её губы. Белери сразу сообразила к чему идёт дело, и после окончания поцелуя попыталась схитрить:
   - Не сомневайся, получишь и эти доказательства...
   - Тогда отправляемся ко мне!
   - ...Но вначале надо отправить депешу князю!
   - Нет! Первым делом ко мне! - распалённый похотью коллега был неумолим. - А уже потом...
   - Но дорога каждая минута!..
   - Вот именно! Так зачем же ты оттягиваешь очевидное?
   Потому и пришлось баронете, скрипя зубами от злости и нацепив на лицо дежурную улыбку, удовлетворять все сексуальные желания своего делового компаньона. Но своего она добилась: после полуночи в ставку князя, который в это время находился как раз у южных границ Катранго, ушла депеша довольно пространного содержания.
   "Довожу до вашего сведения, что из достоверных источников стало известно о ведущихся на территории княжества акциях изъятия невероятного по силе оружия. По намёткам оружие адекватно Детищу Древних, которое чуть не стало причиной новой мировой войны на северном континенте. Для этого дела в Катранго несколько часов назад прибыл самый прославленный герой современности Эль-Митолан Невменяемый. Ему известны почти точные координаты захоронения артефакта. Он сейчас со своими подельниками базируется возле барьера и наверняка попытается подкупить для помощи тамошние ватаги местных искателей. Без знающих проводников он с заданием не справится. Средства ему для подкупов выделены небывалые. С небольшим отрядом самых коварных, кровожадных и отлично обученных воинов он стремится отыскать конкретные подходы к громадному артефакту, изучить его, а потом, произведя запуск, вывести вначале с территории магических аномалий, а потом и с территории княжества. По пути движения оружия Древних, Невменяемому разрешено уничтожить стольный град Йесиру, якобы совершившего неспровоцированную атаку на Детище. Это будет сделано в рамках испытания страшного оружия. Изначально, для придания мобильности отряду Невменяемого, ему подчинены диверсионные группы боевых боларов, зарекомендовавших себя в войне с Кремниевой Ордой, как самые опасные, безжалостные и неожиданные противники. Возможно также участие драконов, с которыми имеется некая оперативная связь, по сути своей неизвестная всему остальному миру.
   Помимо этого планируются акции отвлечения вашего сиятельства непосредственно от барьера. Для этого запускаются массовые слухи о планирующейся против нас войны, ведущейся от лица соседних княжеств. В близлежащие морские порты, под видом мелкого ремонта начали заходить военные корабли из армад Великого Союза, в котором главенствующую роль занимает Энормия. Для укрепления слухов о войне вот-вот начнут проводиться мелкие диверсии, саботажи и разбойные нападения по всей северной границе Катранго. Но скорей всего с ними легко справятся пограничные войска, и небольшой воинский отряд, посланный из столичного града.
   Надеюсь, что ваше сиятельство сделает верные выводы из полученной информации и вовремя предпримет правильные шаги в недопущении вывода из княжества уникального оружия Древних.
   В случае поступления новых известий буду ставить ваше сиятельство в известность без промедления.
   Преданный вам Эль-Митолан Бедзё".
  
   Лавина событий в княжестве Катранго, затронутая разными лицами и в разных местах, но пошедшая почти в одном направлении, набирала скорость. А вот итог изменений, разрушений, которые устроит эта лавина, не смог бы предсказать и самый опытный оракул.
  
  

Глава двадцать седьмая

БЕСПОКОЙНАЯ НОЧЬ

   На доставленный в комнату Кашада ужин, его напарник и подруга сошлись сонные и расслабленные. Но зато сразу оживились от вида разных вкусностей и аромата витающих запахов. И все дружно, словно соревнуясь друг с другом набросились на изыски местной кулинарии. Понравилось. Долгое время и слова никто не вставлял. Но первой насытилась Риона, блаженно вздохнув и пересказав замеченные усовершенствования в собственной ванне. Оказалось, что ей досталась самая лучшая, хотя по большому счёту, такой прославленный путешественник как Невменяемый знавал подобные удобства и лучшие.
   Но пока он ещё ни разу даже намёком не проговорился перед девушкой, что он и есть тот самый всемирно известный герой. Не позволял себе о подобном проговориться и его напарник. Так что оба слушали и восторженно мычали в знак согласия. Потом насытился и Восходящий, откинувшись на спинку стула, и уставившись на Кремона с восхищением:
   - Ну ты силён воевать с тарелками!
   Невменяемый вначале прожевал, и только потом с нравоучительными интонациями изрёк:
   - Кто сколько нёс, тот столько и съест! - на что Риона тут же хихикнула:
   - За один присест?
   Самый сильный в их компании лишь пренебрежительно фыркнул на такую подначку, и деловито продолжил утаптывать заслуженный ужин. Тогда как девушка решила пока выяснить, чего интересного успел нашпионить Кашад:
   - Ну, признавайся, за кем успел в доме подсмотреть, пока я мылась?
   - Честное слово, - сделал тот круглые глаза, - Ни за кем кроме тебя не подсматривал! - за что получил удар кулачком по своему плечу и перешёл на серьёзный тон: - У нас две новости: хорошая - за нами никто не сможет подсмотреть и нас подслушать; плохая - мы тоже в этом плане слепы и глухи. Наши три комнаты - прикрыты отдельным, стационарным пологом непроникновения. Плюс звуки из каждой комнаты никак не вырвутся наружу. Скорей всего и все остальные помещения - тоже оформлены и защищены подобным образом. Что творится на улице, мы услышим, а вот чтобы общаться во время боя, нам придётся держать двери между комнатами раскрытыми, тогда получается тоннель для звуков.
   Все задумчиво вздохнули. Солидное получалось родовое гнёздышко у Сату-Лгава. Если у хозяина настолько грамотно и сильно поставлена защита и оборона, значит, средства для этого никогда не зажимались. И скорей всего, что наружная бедность и до сих пор неубранная сажа с фасада - это чисто обманный, показательный момент. Да и судя по тем нескольким мелким, но вовремя замеченным деталям интерьера, стоящим статуям и развешенным картинам, это не дом, а полная чаша собираемых и сберегаемых сокровищ.
   Барышня Чилайс, занимавшаяся финансовыми делами ватаги и прекрасно разбирающаяся в предметах искусства, артефактах древности и редких вещицах, тоже поняла, что Нумизмат то ли слишком скрытный сентег, то ли слишком скаредный:
   - И у него нет своих похасов? Своей повозки или кареты? И он путешествует пешком? Ни за что не поверю! Потому что на полного идиота он никак не похож. Обязательно утром надо задать вопрос в лоб: где он прячет своих верховых животных?
   На это требование, Восходящий помотал головой:
   - Без толку. Если уж Сату-Лгав решил притворяться нищим, то скорей всего свой личный выезд потому и не содержит. А когда ему надо, просто берёт и повозку, и похасов внаём. Вполне возможно, что его средства передвижения так и остались в том городе врагов Курганде, откуда нашему сентегу пришлось драпать на своих двоих, имея при себе только керечесу. Наверное..., - он ещё чуток подумал, и не удержался от затяжного зевка. - И вообще, мне спать пора, разбегаемся по своим кроваткам. Глаза слипаются...
   За что дождался осудительного взгляд от своего напарника и единственного слова:
   - Оружие!
   - Ах да..., придётся и его приготовить. А то и в самом деле новая банда может нагрянуть..., - хоть и явно через силу, превозмогая усталость, Кашад поспешил к тюкам и стал при помощи подруги доставать и готовить к бою имеющееся у них оружие. - Кстати, тебе не кажется странным, что Сату-Лгав не забрал у нас своё ружьё? Оно-то как трофей в любом случае принадлежит нам, но мог бы и попросить, а он затаился, молчит. И это притом, что в доме, со слов его сестры, нет иного подобного по мощности оружия.
   Так как Кремон продолжал насыщаться, этот вопрос приняла на свой адрес Риона:
   - Значит, ни капельки не сомневается, что в случае опасности ты сумеешь перестрелять любую по количеству армию противников. А если бы ты для меня ещё и парализатор шавасун активировал, мы бы тут самыми непобедимыми стали.
   - Спасибо, утешила... Но я спрашивал не у тебя, - проворчал колдун проверяя натяжение арбалетной струны. - К тому же Нумизмат не подозревает, что мы ещё и второй шавасун при себе имеем. Про те, что мы закопали, он вообще не должен знать, но вот его идея по продаже этого артефакта, и мне не совсем нравится. По его же словам, подобное не активированное оружие не встречалось уже несколько десятков лет. То есть может поднять настоящая буря в некоторых кругах. А после бури, ночные нападения могут участиться. А то и на нас лично начнут покушаться, лишив свободного и беспрепятственного передвижения по городу.
   - Ну да, ну да..., - последовало короткое согласие от Невменяемого, говорящее, что напарник рассуждает совершенно верно.
   - А нам никак не стоит привлекать к себе лишнего внимания. Вот когда ты побываешь у Медиальта, когда получишь от него ...нудные знания и опыт, вот тогда и можно будет продавать шавасун, не раньше. И тот трофейный, который в любом случае родственники покойного сентега как минимум за полцены выкупят, тоже засвечивать на рынке не стоит пока.
   Кремон, наконец, перешёл к десерту, перед тем озабоченно высказав своё мнение:
   - Наш друг и в самом деле может находиться у финансовой пропасти, невзирая на собранные богатства. Вы ведь знаете, насколько подобные собиратели трепетно относятся к своей собранной коллекции. Сами будут умирать с голода, но ни одной картины не продадут.
   - Да, - согласилась Риона. - Встречала и таких. И наш на них чем-то похож.
   Тогда как Кашад некоторое время думал, прежде чем ответить отрицательно:
   - Нет. Данный Нумизмат совершенно не такой. На защите дома он не экономит. Даже рабы у него одеты, обуты не хуже тех, которых мы видели на бульваре. А то и более добротно. На питании он тоже, как говорится: на воде гущу не собирает. Ко всему прочему в доме явно ошиваются лишние рты и праздные приживалы. Будь он законченным скупердяем, давно бы всех выгнал.
   Вот тут уже и командир маленького отряда северян закончил свой ужин, опираясь о стол руками, встал на ноги и вновь перешёл к нравоучениям:
   - Утренний свет Занваля, нам не только глаза откроет, но и сознание прочистит. Как говорится: не грузи сознание на ночь, иначе не выспишься. Вот потому и отложим дела наши насущные на завтра...
   Кашад не выдержал и рассмеялся:
   - Общение с боларами тебя доконает. Станешь таким же никудышным философом, выдающим бессмысленные сентенции, где надо и где не надо.
   - Ох, ты! Какой смелый стал! А повторишь то же самое боларам прямо в их глазки на жгутиках?
   - Легко! - надменно и с пафосом пообещал напарник. Он не боялся. Он бравировал
   Да это так все и поняли по тону, что Кашад будет готов боларам ещё и не такое в глаза высказать, лишь бы с этого юга, в должный момент, обратно домой перебраться. Пока им сопутствовала удача, но вот будет ли точно так же сопутствовать при возвращении?
   Кремон пожал плечами и тоже пообещал:
   - Лично прослежу, как ты будешь обзывать наших боларов бездарными философами и насмехаться при этом! - после чего подхватил личное оружие и отправился в свою комнату со словами. - Спокойной ночи!
   Провалился в сон, словно в пропасть, только прикоснувшись головой к подушке. Да только данная ночь никак не подходила под определение: проспал словно младенец. Присутствовало некое беспокойство от пребывания на новом месте. Пару раз просыпался от подозрительных шорохов снаружи дома. Несколько раз всадники слишком разухабисто проезжали по улице, разговаривая при этом. Один раз ругались какие-то загулявшие прохожие. И всё это вызывало подспудные тревоги. Вполне возможно, что не напрасные, могли ведь и члены очередной банды бродить вокруг да присматриваться к дому.
   Ещё огромные неприятности доставил переполненный желудок. Всё-таки блюда, хоть и вкусные, оказались несколько непривычными, и Невменяемый жутко корил себя последними словами за несдержанность и неуместную прожорливость. Ну что стоило лечь с полупустым желудком, а потом уже основательно подкрепится с самого утра?
   "Давно я так на ночь с пищей не усердствовал, вон и горечь во рту странная..., - во время одной из пауз во сне, размышлял герой. - Или это на меня такое впечатление город сентегов произвёл? А чего скрывать от самого себя: в самом деле, впечатлений - море. Да и от самого факта существования этих птицеподобных созданий, до сих пор голова кругом идёт. Вот потому и расслабился, вот потому вовремя загребущие ручки иным делом не занял... Тут такое вокруг, а я словно из голодного края прибыл... М-да, если бы ещё не это рабство... Ну вот чего разумным вечно неймётся? Всё им не так, всё норовят пакости друг другу устроить..., а? - чувствуя, что начинает заводиться и сейчас сон вообще уйдёт надолго, сам себе стал командовать: - Всё! Никаких мыслей! Я сплю! Я ни о чём не думаю... Я тупое и бессмысленно бревно... Мне на всё наплевать..."
   Заснул. Но по внутренним ощущениям, уже ближе к утру, а может и перед самым рассветом, вдруг вздрогнул от прикосновений. Кто-то быстро юркнул к нему под одеяло и сразу же прижался горячим, упругим и призывно манящим телом. Понятное дело, что телом женским, молодым и трепетным.
   Сон как рукой сняло, а волосы встали дыбом:
   "Неужели это Сату-Лгав ко мне послал кого-то из рабынь?! Там была молодая, и стройная девушка, старшая дочь семейной пары..."
   Раздавшийся над ухом голосок Рионы, сразу всё расставил по своим местам:
   - Я всё ждала тебя, ждала... Ну почему ты такой непонятливый?..
   Дальше их губы слились в поцелуе, ну а воля и сознание остались где-то побоку. Уж слишком неожиданной, своевременной и жаркой получилась атака женщины на уснувшие мужские инстинкты. Те и взыграли в нужном и желаемом для Рионы направлении. Причём бурные неистовства продолжились в постели всего лишь час, после чего красавица заботливо напомнила:
   - Тебе ещё надо выспаться. Нам предстоит трудный день, а вся основная нагрузка ложится на твои плечи...
   И убежала. Минут десять Невменяемый лежал с открытыми глазами и несколько глупо улыбался, не в силах толком осмыслить только что происшедшее событие. А потом, расслабленный, так и провалился в крепкий, ничем уже не потревоженный сон.
  
  

Глава двадцать восьмая

РАБСКАЯ ДОЛЯ

   Направляясь на завтрак, Невменяемый как-то чувствовал себя несколько неловко. Ворвавшаяся в его постель любовница, казалась иногда просто сном или наваждением. Но ведь больным себя мужчина не считал и свои пережитые минуты мог легко отличить от сексуальных фантазий. Его руки отчётливо помнили все обворожительные изгибы тела, побывавшего в его постели, да и некоторые иные признаки напоминали о свершившемся здесь соитии. И вроде бы ничего ужасного или противоречащего законам бытия не произошло, а вот некая недосказанность и неразгаданная тайна остались.
   "Почему она пришла? Неужели так на неё повлияли те невинные заигрывания, которые я себе позволил во время вынужденного пребывания в рощице? Так ведь и Кашад заигрывал, даже больше чем я... Теперь вот и ему неудобно будет в глаза взглянуть... Хм! Как-то нескладно получается..."
   Поэтому в дверь смежной комнаты, он постучался с определённой настороженностью. Никто не отозвался и после второго стука, поэтому Невменяемый смело двинулся вперёд. В комнате никого не было, но не успел он её и наполовину пересечь, как из комнаты Восходящего выскользнула раскрасневшаяся и жутко похорошевшая после ночи Риона:
   - Ох! Я как раз за тобой! Завтрак уже доставили! - но дверь за собой прикрыла плотно, встретив своего любовника жарким поцелуем и вполне здравым предложением: - Давай будем вести себя при твоём младшем брате так, словно ничего не произошло! А то он будет завидовать, да и мало ли что...
   Такие правила больше чем устраивали Кремона. Не придётся брать над девушкой официальной опеки, оказывать ей знаки внимания везде и при всех, объясняться с напарником или выслушивать от него неуместные дружеские подначки. Да и не стоило забывать о месте их пребывания и о статусе рабов. Создавать семейную пару пока не было малейшего политического или экономического интереса. И раз девушка предлагает подобное поведение, то лучше и не придумаешь.
   Поэтому ответный поцелуй и короткие объятия, закрепили договор и парочка отправилась завтракать.
   Правда во время короткого застолья, Невменяемый заметил некое стеснение, а может и неловкость со стороны Кашада. Он задумчиво вздыхал, отводил часто взгляд на окно и почти не участвовал в разговоре. Зато Риона щебетала за троих и довольно мило скрасила солнечное утро. Висевшая в последние дни облачность рассеялась в небе окончательно, поэтому настроение у всех появилось соответствующее.
   А там и Сату-Лгав появился. Со стопкой книжек в руках и со своей старшей сестрой за спиной:
   - Ну и как вам почивалось, гости дорогие? - начал спрашивать он уже после закрытия дверей и усаживания на стуле. - Я, признаться, словно заново на свет народился. Настолько мне родные стены в выздоровлении пособили. Ну и Лейч-Ера мне сильно помогла. Она, правда, не сравнится с Медиальтами, но тоже у меня целительница знатная. Пожалуй, раза в два больше меня знает...
   Риона вполне естественно поинтересовалась:
   - Странно, тэш...Так почему же она сама целительской деятельностью не займётся?
   Сентег рассмеялся, раз десять прощёлкав клювом:
   - А вот с ответа на этот вопрос, я и начну нашу первую лекцию. Причём если я что-то забуду, сестра дополнит мой рассказ своими поправками. Итак, объясняю сразу основной закон нашего общества, о котором я вам ещё не рассказывал. А потом перейдём к тем неприятным исключениям из наших правил, о которых я обещал рассказать вчера. Так вот...
   И он поведал вначале о том, как обязаны жить женские особи. Получалось несколько странно и однобоко. Каждая сентега, будучи естественно ещё и Эль-Митоланой, оказывалась ущемлена в правилах личной свободы и лишена основополагающего права выбора собственной профессии, собственного поведения в обществе, и права путешествовать в одиночку, как такового - вообще. Нет, конечно, она не была рабыней! Ни в коем случае! Она считалась госпожой дома, объектом для воздыхания мужской половины населения, заботливой матерью семейства и олицетворением продолжения рода. Но! Ей нельзя было притрагиваться к оружию. Нельзя было работать или нести государственную службу. Нельзя было лечить посторонних, не входящих в её семью. И уж тем более запрещалось делать карьеру Медиальта. Нельзя было копаться в артефактах и изучать способы их настроек. Нельзя было ездить в седле похаса или отправляться в любое путешествие без сопровождения мужа, любовника, любого родственника или парочки друзей. Слово сентеги ничего не значило на улице, при решении общественных вопросов, и уж тем более на имперском уровне. Только дом. Только семья. И только дети.
   К вышесказанному братом, Лейч-Ера с некоторой грустью добавила:
   - Он мне уже рассказал многое, в том числе и о жизни ваших женщин, об отношении к ним, о вашем праве выбора. И не стану скрывать, мне стало завидно...
   Кашад на это покровительственно хмыкнул и констатировал:
   - Ну вот, тэш, ещё один уважительный повод, для смены всего вашего образа жизни! Южная империя стоит на пороге великих преобразований!
   Сату-Лгав, замахал на него крыльями:
   - Тихо, человек, тихо! Не так быстро и не так сразу! Ты себе не представляешь, что такое затронуть уклад, устоявшийся тысячелетиями! Взлелеянный и утверждённый нашими предками. Поддерживаемый не только сознанием, но и каждой клеточкой воспитанного на непоколебимых традициях тела. Да тут погибнут миллионы! Прольются реки крови! Да одно только известие, что на севере существует жизнь - приведёт к войне. А ведь общество наше высокоразвитое. Мы доживаем до трёхсот лет и больше. Люди живут стабильно почти до ста пятидесяти. Насколько я понял о вашей цивилизации, то мы тут живём если не так же, то скорей лучше, чем даже в Энормии. А что уж говорить про иные ваши государства, ещё недавно прозябавшие в беспросветной дикости и варварстве? Хочешь, чтобы и у нас началась свара, кровавая вакханалия и откат в мрачное прошлое тотальной гибели и противостояния? Кому от этого будет польза? Ну? Чего замолчал?
   Кашад нахмурился, обдумывая доводы вскипевшего сентега, в душе признавая их верными и логичными. А вот Риона не удержалась от язвительного высказывания:
   - Всякий болар - свой лес нахваливает! Кстати, давняя поговорка, тогда ещё вообще не знали, что болары разговаривают... Поэтому, тэш, не надо хвастаться тем, что в иных государствах считается самым премерзким делом: рабством. С ним надо бороться всегда, везде и беспощадно! А не защищать, прикрываясь тысячелетними традициями. И для ваших женских особей пора давать полную свободу! А то чуть ли не цепями приковали разумных колдуний к ножке кухонного стола. Позор!
   - Ох, какая ты шустрая! - продолжал кипеть хозяин дома. - Я ведь не утверждаю, что надо всё оставить как есть, я утверждаю, что спешка здесь убийственна! Надо всё делать постепенно, в течении нескольких веков...
   Видя, как его друзья собираются продолжить спор на эту тему, Кремон резко выставил руки вперёд ладонями, призывая к тишине, и заговорил сам:
   - Увы, тэш! Ни веков, ни даже десятилетий на это дело нет. А всё потому, что наш мир Тройной Радуги катится к гибели.
   И подробно рассказал о магической связи их родной планеты с двумя лунами, такими же планетами, как и эта. Связь начала ослабевать и стянутые в единый треугольник планеты стали расползаться всё дальше и дальше друг от друга. Если связь ослабнет до роковой черты, три мира разлетятся каждый по своей новой траектории, падая либо на огненный лик Занваля, либо уносясь в мёртвые леденящие просторы чёрного космоса. А возможно, что и сталкиваясь с планетами родной системы, которых насчитывалось ещё целых девять штук. В последний год Сонный мир на Марге стал возрождаться, благодаря громадному наплыву туда во время сна миллионов разумных существ данной планеты. Магическая связь заметно окрепла. Но вот что творится на Сапфире, никто пока не знает и не догадывается. Существующие Арки возможного перехода туда не действуют без должного количества собранных вокруг себя Эль-Митоланов сразу тринадцати видов разумных. А отправляться на Сапфир следует немедленно: либо спасать тамошнюю жизнь, либо возрождать новую. Если опоздать, то уже неважно, сколько крови прольётся в каждом, отдельно взятом государстве, погибнут все. Причём погибнут не когда-нибудь "потом" в теоретическом будущем, а скоро, в течении пяти, десяти, максимум двадцати лет.
   По окончании рассказа, больше всех оказался поражённым Сату-Лгав. Его шея дрожала от непроизвольных конвульсий, клюв издавал непонятное шипение, а огромные глаза как-то странно закатились под веки. Глядя на него, даже Лейч-Ера не на шутку встревожилась и бросилась к брату:
   - Что с тобой? Тебе плохо?!
   Но тот аккуратно отстранил родственницу в сторону и со злостью уставился на Кремона:
   - Ты...! Почему ты мне раньше это не рассказал?!
   - Хм! Да я ещё много чего рассказать не успел.
   - Но это!... ЭТО - основополагающее! Как ты это не понимаешь?!
   - Понимаю... Вот же, только что рассказал..., - не мог понять Невменяемый, в чём его вина. Но судя по интонациям сентега, произошла явная трагедия:
   - Ну почему?! Почему ты не рассказал мне это вчера?! Или ещё раньше! ЭТО же всё меняет!
   - Что? Что меняет? И ты можешь толком рассказать, что случилось?
   Минут пять сентег приходил в себя, пытаясь связно оформить свои слова в нужные фразы. А потом выдал для прибывших с севера людей страшную правду:
   - Да потому что я ночью вас напоил эликсиром Бигина. И вы теперь мои рабы...
   - Что? Что ты сказал? - Кремон стал приподниматься на ноги, с содроганием вспоминая неприятную горечь во рту, которую он ощутил ночью. И его глаза стали наливаться бешенством: - Так ты...!?
  

Глава двадцать девятая

СПАСЕНИЕ УТОПАЮЩИХ...

   Желание свернуть этой птицеподобной, неблагодарной твари голову, преобладало у Кремона над всеми остальными мыслями. Но уже на втором шагу руки и ноги частично отказались повиноваться, по позвоночнику промчалась волна боли, предваряющая временный паралич, и попросту захотелось уйти из реальности, закрыть глаза навсегда, чтобы не видеть этот подлый и мерзкий мир. Но сознание потерять не получилось, да и неприятная боль в голове и по всему телу заставила замереть на месте.
   Казалось бы, такое фиаско всей его прославленной карьеры воина, героя и победителя, должно было и всю волю Невменяемого смять, а то и повредить его рассудок. Но он чётко, и самое главное уверенно осознал, что при желании сможет сделать эти несколько, отделяющих его от подлого сентега шагов и свернуть тому голову. Вот сможет! С ломкой и болью для всего тела, но совершит эту справедливую месть! И Сату-Лгава убьёт, и его сестру! Скорей всего после этого убийства любое рабское внушение станет почти бессмысленным, и можно будет ещё побороться в этой жизни.
   "Скорей всего мне помогает умение лгать под Сонным покрывалом! - мелькнула мысль-догадка. - Если под этим магическим артефактом со мной никто словесно совладать не сможет, то после приёма внутрь эликсира Бигина во мне остаются силы бороться с чужим внушением. С трудом, но всё равно преодолевать сделанное мне внушение..."
   После этого он понял, что так и стоит возле своего стула, сделав только один, максимум два шажка в сторону замерших сентегов. А в глазах хозяев дома читались целые гаммы чувств: печаль, раскаяние, жалость, безысходность и жуткое любопытство. Именно последнее чувство преобладало в речи Нумизмата, когда он заговорил. Мол, интересно, как на привычное средство отреагируют неведомые северяне? Вроде как внешне, реакции получились ожидаемые, хоть и начал Сату-Лгав с похвалы:
   - А ты молодец! Сообразил, что к чему и не стал делать следующий шаг. В отличии от твоих бездумных товарищей... Недаром именно ты в троице командуешь, хотя твой брат и колдун... Неужели и в самом деле там у вас тоже известно про этот эликсир? Хотя чего тут удивительного, раз у нас он известен, то и у вас остались секреты его приготовления... Тогда тем более странно, почему у вас рабство не процветает ещё более пышно, чем у нас?
   - По всемирным законам..., - начал Кремон, разминая несколько затёкшие лицевые мышцы, - Этот яд подлежит немедленному уничтожению в месте обнаружения. Как и обязательна казнь на месте любого, кто пытается его произвести или применить уже имеющийся эликсир...
   Только после этого он осмотрелся в комнате. Кашад стоял на четвереньках, натужно хрипя и пытаясь восстановить дыхание. Скорей всего он успел сделать всего один шаг, а потом его парализовало. Риона сидела на полу, опираясь локтём на стул, и ладошкой массировала горло. Похоже, при попытке причинить вред своему рабовладельцу, рабу ещё и дыхательные спазмы мешали. Они ничего и никогда про эликсир Бигина не слыхали, но их возмутила и заставила мстить сама фраза о том, что их сделали рабами. Потому и бросились спонтанно на рабовладельцев. На фоне этого ещё больше окрепла уверенность, что сам Невменяемый сможет и дойти до сентега и убить его.
   "Только в данное время спешить не стоит, - размышлял энормианин. - Надо осмотреться, и послушать, что ублюдок неблагодарный скажет. Да и за дверью могут находиться его приживалы, которые нас троих просто на месте уничтожат залпом из арбалетов... С чего бы начать разговор?.."
   Начал с того, что аккуратно уселся обратно на свой стул. Потом спросил:
   - Ну и зачем ты это сделал..., тэш? И заметь, я не употребляю никаких нелестных эпитетов в твой адрес...
   - Ну ты и так ко мне всегда обращался правильно, - начал хозяин дома. - Хотя тот смысл, который вкладываешь в слово "тэш", мне несколько непривычен. Но ведь и в самом деле, звучи слово "врач" - было бы совсем иное восприятие... Но это всё пустота, сейчас мне придётся перед вами оправдываться, и честно говоря, не думал, что стану это делать... Да и вообще когда-нибудь делать подобное вообще...
   Как оказалось, его сестра мыслила более практично и правильно в некоторых вещах. И она никоим образом консервативно не цеплялась за вбитые в её сознание стереотипы:
   - Хочу сказать, - вмешалась она в монолог своего брата, - Что я была против применения эликсира в отношении вас. Но Сату очень переживал за общую безопасность всего дома, сомневался, что вы сможете вести себя верно и правильно в любой обстановке. Да и, в конце концов, он свято верил при этом, что тем самым оказывает вам большую услугу, предохраняя от ранней гибели.
   К тому времени Кашад уже успел отдышаться, вползти на стул и даже с мрачной иронией буркнуть:
   - Ага! Шикарная услуга: до ста пятидесяти лет жить и корчиться в ногах у своего подлого хозяина!.. Вот тебе и друг..., вон она и благодарность...
   Сентег покривился, мучимый грызущей его душу совестью, но вслух каяться и извиняться пока не собирался. Наоборот, бесшабашно взмахнул крылом, щёлкнул клювом и перешёл на оптимистический тон:
   - Ладно, пока ещё ничего страшного не произошло и всё поправимо..., в принципе. Другой вопрос, что нам следует прямо сейчас составить несколько иную программу действий. А для этого я вам должен рассказать о мотивах своего поступка, некоторых правилах нашего общества и о некоторых умениях наших прославленных Медиальтов. Ну и, естественно, о некоторых ценах за некоторые их услуги.
   Он сделал паузу, ожидая вопросов. Но Кашад с Рионой посмотрели на Кремона, а тот выжидающе молчал. Промолчали и они. Да и что спрашивать, если вначале надо выслушать? Вдруг и в самом деле самое страшное как-то можно поправить?
   - Так вот... О моих мотивах... Наверняка лучше будет, если я вам просто перескажу, что внушил каждому, а вернее всем троим одинаково.
   И он пересказал. "Никому и никогда, ни единым словом даже не заикаться о севере! Не хотеть и даже не пытаться вернуться на север. Без команды даже не приближаться к Шанне ближе, чем на пять километров. На любые вопросы отвечать: хозяин их выкупил на каменоломнях, где они родились и жили до недавнего времени. Где это место - не ведают. Выполнять все приказы, данные хозяином при посторонних беспрекословно и немедленно. А вообще подчиняться строго Сату-Лгаву или его сестре. Никогда, ни при каких обстоятельствах не поднимать руку на хозяина и сестру. Обращение "тэш" - везде и всегда обязательно к любому сентегу".
   После этого перечня пауза висела недолго:
   - Вот и всё! Правда, ничего страшного? Вы мне и так в принципе обещали всё это выполнять целиком добровольно. Ну..., кроме как отказаться от попыток возвращения. Но это уже я позаботился о вашей долгой жизни... Кашад! Спокойнее! Ты уже на эту тему высказывался! Вот... Теперь о том, как всё изменилось после рассказа Кремона про наш мир Тройной Радуги. Тут я пока могу сказать только одно: изменилось положение кардинально. Осознаю, что надо что-то делать немедленно и со всей решительностью, но пока кроме туманных наметок ничего толкового в голову не приходит. Мне кажется, мы над этими вопросами попробуем подумать совместно и несколько позже. В данном вопросе излишняя спешка - это гибель для нас всех и страшные, кровавые последствия для очень многих... Причём я не говорю уже о веках или десятилетиях, а говорю о днях, максимум неделях. Думаю, в этом вопросе со мной никто спорить не станет?
   Мужчина промолчали, вот только девушка выдавила из себя:
   - Станем..., - и не в силах удержаться, всё-таки прохрипела должное обращение: - Тэш...!
   Сентег удовлетворённо кивнул, наверняка в душе злорадствуя, что хоть в этом плане северяне теперь будут действовать неукоснительно от внушения. И продолжил:
   - Теперь о некоторых исключениях, досадных и не очень. Особенно если рассматривать в свете приближающейся всемирной катастрофы... Вы вчера видели ту самую конклатерру, которая для большинства моих собратьев, хуже кости поперёк горла и похлеще чем любая катастрофа. А всё почему? Тоже исторические, нерушимые традиции...
   После подробного рассказа, высветилась интересная картинка, о которой ранее сентег умалчивал. Вернее только намекал на некие исключения из правил. А во всём виноваты древние традиции и каноны поведения, установленные предками. Каждая сентега - душа домашнего очага. Ни работать ей, ни занимать почётные посты в обществе нельзя. Категорически ей запрещается и заниматься торговлей или посредничеством. Но! Самое смешное, что и сентегам мужского пола всеми законами запрещено заниматься таким постыдным делом как перепродажей, посредничеством, дачей денег взаём и составлением всяких там контрактов о купле и продаже. Да и вообще, каждый уважающий себя сентег должен иметь для таких грязных дел как денежные расчёты подневольного, зависящего от него помощника.
   И тут возникал ещё в глубокой древности парадокс: о кто же тогда этими низменными делами будет заниматься? Нет, конечно же порой и сами сентеги что-то там решали, что-то порой платили и о чём-то конкретно договаривались. Но делалось это редко, в узком кругу ближайших знакомых и ни в коем случае не предавалось общественной огласке. Да и самые крупные перемещения денежных средств или купля продажа недвижимости не могла происходить без участия хозяина дома и главного рабовладельца. А вот всё остальное придумали отдать в руки доверенных рабов. Даже не так: в женские ручки доверенных рабынь.
   Потому что мужчинам-рабам тоже не доверяли изначально. Несмотря на частое и почти повсеместное применение жутко дорогостоящего эликсира Бигина, даже подпоенные этим ядом рабы умудрялись куда-то сбегать, что-то воровать, вытворять страшные глупости под воздействием алкоголя, и разбазаривать хозяйские средства направо и налево. Женщины для должности управляющего личными финансами подходили лучше всего. В данном обществе они никогда не пили ничего спиртного. Поэтому не вытворяли глупостей и не совершали противоправных поступков. Женщины никогда не сбегали от своего хозяина. И они же, как это ни странно, оказались невероятно сообразительны, сведущи и ловки в делах посредничества и всей остальной купли-продажи.
   Вот с той давней, покрытой туманом забвения исторической эпохи и пошло: в каждом роду выбиралась такая женщина. Ей на кепи пришивался особо яркий, красный бомбон и она становилась персоной нон-грата. Неприкосновенной ни для сентегов, ни для военных, ни для бытующих законов о рабах. Они начинали существовать как бы вне общества, но в то же время руководя финансовыми потоками этого общества, каждая в пределах доверившегося ей рода, и даже могла путешествовать по соседним городам в одиночку. Если выбиралась далеко, или в самый Центр, то с ней отправлялся любой из сентегов, а то и несколько, дабы официально, как это постыдно упоминалось иногда, следить за рабыней и смотреть чтобы она не сбежала. Хотя в подобных поездках никто не сомневался в праве дамы с бомбоном распоряжаться всем и вся. Как правило, любая конклатерра была исключительно предана своему хозяину, за любую мелочь готова была грызть зубами горло любого иного сентега, а уж к своим собратьям по виду относилась порой гораздо меркантильнее, чем сам рабовладелец. Частенько происходили купли-продажи-обмены рабов даже без постановки в известность хозяина. И тот на такие действия ничем кроме ругани, плевания слюной и бесполезных угроз, противопоставить не мог. Ведь для чистоты и эффективности ведущихся дел, применять дополнительные фазы внушения с помощью эликсира Бигина, было более чем бессмысленно.
   Понятно, что в исключительных случаях и на обнаглевшую, вышедшую из повиновения конклатерру находились рычаги воздействия. Вплоть до устранения оной с занимаемой должности и перевода в разряд рабынь. Но такие случаи имели место настолько редко, что даже припомнить конкретные, оказалось весьма затруднительно. Только Лейч-Ера вспомнила один такой случай, произошедший в соседнем городе лет тридцать назад.
   В роду Беерчи в данное время, а точнее говоря уже три последних года, личной помощницы по финансам и посредницы по торговле не было. Потому Сату-Лгав и пользовался услугами той самой наглой тётки Салажи, которая накануне хотела сходу купить обоих понравившихся ей мужчин. Нахалка обслуживала иной род, который являлся одним из самых родственных и близких Беерчи. И попросту говоря, уже морально и психологически достала как самого хозяина дома, так и его умную, много знающую сестру. Она и не скрывала своего отношения к наглой тётке:
   - Я эту Салажу премерзкую - ненавижу!
   Северяне переглянулись между собой. О деятельности Рионы они ещё во время нахождения в рощице, много чего рассказали сентегу, и тот тогда долго выспрашивал подробности, пытаясь сориентироваться в ценах на севере и составить себе некоторое сравнительно представление по артефактам. Ну и понятно, что весьма восторгался умениями главного казначея ватаги Яцуры. Так что куда клонится дело, можно было предвидеть. Но от устроившего подлость Нумизмата можно было ожидать чего угодно, поэтому Кремон лишь с насмешкой спросил:
   - Тэш! Ну так почему из своих рабынь кого-нибудь не выберете?
   - Конклатерру надо с малых лет к делам приваживать и приучать. Да и то ещё надо вначале правильно выбрать самую талантливую и способную. А нам с этим не повезло: наша только-только стала в силу входить да делами ворочать, как с ней несчастье произошло. Будучи три года назад в соседнем городе она попала в пожар и не успела выбраться из горящего здания. А те, что у нас есть, либо юны и несведущи, либо тупы и слишком пугливы. Здесь нужна женщина-зверь! - после чего довольно выразительно уставилась на Риону. - Брат, верно, мне рассказал? Ты и в самом деле занималась торговлей и посредничеством у вас не севере?
   - И считалась одной из лучших, тэш! - похвасталась девушка и демонстративно перевела взгляд на Кремона. Якобы сразу жёстко давая понять: как он скажет, так и будет. И старший маленького отряда, согласно кивнул:
   - Ну тут, всё ясно, тэш. Это мы потом обдумаем и решим. В любом случае для нормальной деятельности конклатерры недостаточно эликсира Бигина, работница должна сама обожать своё дело и действовать с азартом и удовольствием. Это мы понимаем. Так что приказать вы нашей подруге в любом случае не сможете... А посему, продолжаем слушать ваши дальнейшие предложения. Итак?
   Теперь уже переглянулись между собой брат с сестрой. Но сделали это с грустью и разочарованием. Наверняка они надеялись, что Риона вот так сразу бросится им помогать, изучать здешнюю специфику своей деятельности и только будет рада стать той самой женщиной-зверем. Без всяких условий или пререканий.
   Тогда как северяне ждали самого главного: полной свободы.
   И Сату-Лгав перешёл к дальнейшей торговле:
   - Теперь об умениях Медиальтов. Сразу скажу, что нам от них понадобится их самое высокое мастерство и одна из самых дорогостоящих услуг. Да плюс ещё и оплатить молчание за оказание этой услуги. Вы ведь сами говорили о своих легендах, что мы умеем лечить всё и всех. Так вот, это правда. И Медиальты могут излечивать от влияния эликсира Бигина.
   Опять повисла пауза, во время которой люди интенсивно обдумывали услышанное. Довольно оптимистично, а главное желанно излечиться от рабского повиновения, да только вначале ещё следовало убедиться, нет ли и тут какого-то подвоха. Ко всему прочему у Невменяемого перед мысленным взором опять предстали бочки, полные ядовитого эликсира и он со страхом себе представил тот факт, что случится на планете, когда секрет производства этого страшного яда распространится вместе с сентегами по всей планете. Это страшно, и этого допустить никак нельзя. Но как это сделать? Сложный вопрос... И наверное для его решения следует задать миллионы иных вопросов. С чего энормианин и начал:
   - А как сами сентеги спасаются это этого страшного средства?
   - Да никак! Оно на нас не действует совершенно! - и хозяин дома издевательски щёлкнул клювом.
   "Вот тебе и миллион вопросов! - возопил мысленно Кремон. - А один решает всё. Наверняка если сентеги пожелают, то каждому разумному существу введут в тело нужную структуру защиты против воздействия эликсира и нет проблем! Надо же, так просто..." - но вслух решил уточнить:
   - Но это всё - страшный секрет, и ведают о нём только Медиальты?
   - Тоже не угадал. Об этой магической структуре и об умении её использовать знают все матери нашего вида. И они сразу же вводят эту структуру в тело родившегося потомства.
   - Феноменально! - улыбнулся Невменяемый и позволил себе шутку: - Я очень сожалею, тэш Лейч-Ера, что вчера мы были несколько уставшими. Поэтому я не догадался с тобой подружиться поближе и попросить усыновления. Тогда бы твой братец не имел бы такие проблемы и такие жуткие в скором будущем расходы.
   - Его средства - это и мои средства! - холодно отчеканила сентега. На что человек ответил с невероятным сарказмом и ехидством:
   - И что за удовольствие знать, что через несколько лет все средства пойдут прахом вместе с вашими жизнями? Или собираетесь это время провести в радости и праздности? Забыли пословицу: "Перед смертью не надышишься"? Так что не думайте о средствах, думайте о жизнях своих детей и племянников.
   Сату-Лгав горестно поник своим клювом:
   - Но средств у нас действительно очень мало... Тем более в данный момент...
   - Не понял, тэш! Не ты ли хвастался, что у тебя собранна одна их самых великолепных коллекций живописи?! Неужели сгорела?
   - Не приведи судьба! - взмахнул на человека крылом хозяин дома. - Сегодня же покажу, всё цело. Только вот почти все они не подлежат..., как бы это правильно выразиться, немедленной продаже. Желательно им лет пять повисеть в запасниках, а то и все десять...
   - Всё ясно! - воскликнула Риона, придумавшая отличный способ не обращаться с рабским, по её мнению словом к рабовладельцам. Он теперь обращалась только к мужчинам: - Большинство вещей в этом доме - краденные! Даю гарантию!
   - Ничего подобного! - обиделся гордый представитель рода Беерчи. - Здесь собраны боевые трофеи! А не особо их стоит продавать, по причине слишком пристального внимания к моей обители истинных разбойников. Они только и желают удостовериться, что ценности и артефакты находятся именно в этом доме...
   - Ага! - Кашад моментально перенял тактику подруги, обращаясь в пространство перед собой, словно размышляя. При этом ему тоже не приходилось повторять назойливо крутящееся в сознании обращение "тэш": - Следовательно, часть, а то и основная доля сокровищ находится в ином месте?..
   - Скорей всего! - закивала девушка, воспользовавшись растерянным молчанием сентегов. - Мы тоже так несколько раз устраивали: снаряжали караван и отправляли его в ложном направлении пустым. А сами тем временем перепрятывали ценности прямо под носом у основного конкурента. А то и через подставных лиц нанимали самих конкурентов для сопровождения нашего жутко дорогостоящего товара в стольный град княжества.
   - Правильно. А так как основные враги нашего Нумизмата окопались в Курганде, то скорей всего там и находится основной склад чего-то ценного и значительного.
   Лейч-Ера постаралась успокоить с испугом глядящего на неё братца:
   - Ну и чего ты разволновался? Они под воздействием твоего внушения, вреда тебе не сделают, сами же при этом пострадают. Ну а их уникальная сообразительность лишний повод для укрепления нашей совместной дружбы и сотрудничества.
   - Дружбы? - энормианин словно спрашивал своего напарника. - Это раньше мы думали, что у нас с ним дружба, а он всё испортил своим внушением... Теперь мы с ним каждую деталь договора обсуждать будем и плату вперёд требовать. Правильно, ребята и девчата?
   Пока опрашиваемые товарищи кивали, сентег обратился к своей сестре:
   - Видишь, как они себя ведут? Но я на них не злюсь, сам виноват... Так что придётся прикладывать все наши усилия, чтобы их мозги славно и на полную мощность заработали на общее дело..., - после чего повернулся к людям и продолжил: - Вначале поиск средств на лечение, потому что процесс этот не скорый. Надо его начинать как можно раньше. Так же следует провести самый интенсивный курс обучения наших некоторых наук и, самое главное, истории. Есть вещи, которые мне кажутся само собой разумеющимися и я о них, да и сестра тоже - не задумываемся. Но вам надо знать обязательно. Даже если вы кроме каменоломни в своей жизни ничего больше не видели. Ну и наконец, попутно, начнём решать главную задачу..., а то и две сразу. Надо измыслить, как довести до сведения нашего общества данные о грядущей катастрофе. Ну и придумать способ перехода на ту сторону барьера.
   - Всего лишь! - но сарказм прозвучал в восклицании Кашада скорей оптимистически, чем с издёвкой.
   - Конечно, что это не всё! - живо возразил сентег. - Таким бравым ребятам у меня скучать не придётся, дайте мне только до конца восстановить собственное здоровье. Ну а пока делаем, как решили: вначале книги и интенсивное введение Рионы в курс деятельности конклатерры. Попутно думаете над решением глобальных задач. Заодно пытаемся наладить мостики взаимопонимания с Медиальтами и стараемся впихнуть им Кремона в качестве личного ученика. Ну а для начала, приглашаю вас осмотреть всё здесь собранное богатство. Начиная от картин и кончая уникальными артефактами. Посмотрим, обсудим, посоветуемся, может что и выберем для срочной продажи...
   После чего все четверо уставились с ожиданием на Кремона. Так как приказ был сформулирован в виде приглашения, рабы имели полное право выбора. И они это право предоставили старшему в команде. А у того оставалось несколько вопросов для выяснения:
   - Почему ты не требуешь от нас наши вещи и артефакты?
   - Они ваши трофеи и принадлежать только вам. Бесспорно! В том числе и моя родовая керечеса.
   - Так, с этим понятно... А вот другой интересный вопрос... Как реагирует на любую конклатерру любой сентег?
   - Ха! Да точно так же как и я: век бы с ней встречался! Сентег пытается делать вид, что не замечает этих женщин, а когда проскакивает мимо них - благодарит судьбу за доброе к себе отношение. Это только своя, личная помощница по торговле - предмет гордости и объект для постоянного, чаще всего желанного общения. И то, не в случае с такой персоной, как Салажа. Её все в основном доме моей дальней родни побаиваются.
   - То есть, как только увидят такую деловую женщину, сразу стремятся на другую сторону улицы перебежать?
   - Интересное сравнение..., но верное, - подтвердил рабовладелец.
   Следующий свой вопрос, настойчивый Кремон стал даже жестами изображать:
   - А вот представь себе такую картину: вдруг все..., повторяю: поголовно все рабы вышли на улицу в кепи, поверх которых громоздятся огромные красные бомбоны. Что случится?
   С минуту Сату-Лгав молчал, то закрывая глаза, то открывая их. Качественно представлял себе, во всей красе и реальности. А потом его глаза расширились по максимуму, уставившись в сторону энормианца:
   - А ты очень..., очень страшный человек... И опасный!..
   - Да не обращай внимания, тэш! - отмахнулся рукой Кремон, вставая на ноги. - Ну что ж, раз решили смотреть твои картины, то давай, показывай!
  
  

Глава тридцатая

ВОЕННАЯ ЛИХОРАДКА

   Вообще-то княжество Катранго заметно выделялось своей воинской мощью среди соседей. И по большому счёту могло в хорошей войне победить и ту парочку княжеств, которые якобы собирались напасть с севера. Да и сам правитель уже давненько присматривался как бы напасть первым, да с лихого наскока проложить от своей вотчины дорогу к морю. Осуществить, так сказать старую, сокровенную мечту не только личную, но и своих предков.
   Вся закавыка была в том, что все остальные княжества не стали бы терпеть резко увеличившегося, а соответственно и усилившегося соседа. Так он лет через десять накопит силёнок, да и следующую территорию хапнёт. Потом его уже так легко в копья не возьмёшь, троекратно война дороже выйдет. Вот и существовало негласное соглашение всех со всеми: собираться всем скопом и помогать гибнущему соседу, а потом и наказывать агрессора смещением с трона. По той же причине и двойственные союзы для войны не заключались.
   Так что владыка княжества Катранго и так бы не сомневался, что шевеления на его северной границе явно провокационные и ведутся для отвода глаз. И когда иная, независимая разведка ранним утром доложила об этом, правда в несколько осторожной форме, окончательно поверил доставленной среди ночи депеше от своего управляющего почтой. Всё сходилось. И благосклонное вмешательство судьбы, как раз закинувшее его с дружиной так близко и так вовремя к барьеру, воспринялось с откровенной благодарностью. И князь стал действовать моментально.
   Помогло ему ещё и новое знание о боларах. Пожалуй, он оказался один из немногих правителей, кто на южном материке сразу поверил небылицам о чрезвычайном уме летающих растений, их ушлости, хитрости и коварстве. И успел провести в своей малой армии должную программу обучения, сменить тактику и все сигналы и заставить действовать совершенно непонятно, неожиданно для противника, окажись те предоставлены в виде зеленючек. И в данном случае это сработало. Враг был зафиксирован, задача поставлена и следовало только определиться с направлением основного удара.
   Правда, пришлось пожертвовать главным княжеским колдуном, двумя его коллегами и двадцатью воинами вспомогательного состава. Но когда и их уничтожили неведомые силы противника в одном из пограничных с барьером посёлков, исчезли самые последние сомнения. И по давно отработанным каналам, в течении одной ночи были собраны основные силы наёмных искателей, усилены лучшими воинами и отправлены в подземелья по следам легендарного во всём мире Невменяемого.
   Следом, вся дружина покинула город базирования и сделала вид что двинулась в сторону стольного града. Вот в данный момент прославленные разведчики Карага и допустили роковую для себя ошибку. Два болара, оставили колонну войск на марше и поспешили в стольный город. Но они были замечены уже давно и их попросту отпустили. Зато после этого дружина немедля стала разбивать лагерь в открытом поле, сразу возле дороги. А тут и тыловая тройка разумных растений подлетела к лагерю и попыталась понять, почему те не на марше. А как они обычно "понимали"? Да запросто: садились на ближайшее дерево, если не было крыши дома, да и прислушивались. Вот и в этот свой раз они так и попытались сделать. Сработал стереотип всех предыдущих военных компаний: никто и нигде не обращает на зеленючек внимания.
   А тут обратили... По единой команде с центра лагеря, незаметно приблизившиеся тройки Эль-Митоланов, спаренными ударами уничтожили всех троих разведчиков. Тем даже не слишком помогли многочисленные талисманы и обереги. Слишком неожиданной и массированной оказалась атака. Никто даже своё личное оружие не успел применить. Соответственно, подать своим товарищам сигнал маяком Жизни тоже никто не удосужился.
   Мало того, по приказу князя обугленные корпуса боларов были разрублены на части, и в руках людей оказалось сразу две литанры с парой запасных пластин, заполненных зарядами. Колдунам не понадобилось много времени, чтобы разобраться с новым оружием, тем более что среди военных уже давно витали слухи о подобном чуде Древних.
   Князь со своей дружиной моментально свернули лагерь и двинулись по огромной дуге через степь, к обозначенному поселку приграничья. Причём теперь уже правитель Катранго, решил не считаться ни с какими потерями, а таки перехватить проникших на его территорию лазутчиков, а потом и самолично завладеть таинственным монстром, который приравнивался к Детищу Древних. Он уже и во сне не сомневался в его наличии во глубине магических аномалий.
   Передовой дозор получил вместе с литанрой приказ уничтожать всех подозрительных боларов. Такой же приказ об уничтожении зеленючек, понёсся и в стольный град. Также в столицу было послано распоряжении о частичной мобилизации ушедших в отставку воинов и должного количества офицеров. Соответствующие приказы каждому командиру тоже отправились с голубиной почтой. Практически за один день, княжество Катранго из мирного, доброго, пусть и поддерживающего рабство пушистика, превратилось в готового к бою, ощетинившегося копьями и заслонами дикобраза.
  
   Йесира вскипела страстями ещё чуточку раньше. На следующий день, после бала у княгини, все оружейные лавки столицы вдруг взвинтили цены на свой товар. И что самое интересное, товар успевали распродавать гораздо быстрее, чем подвозить со складов. Свою лепту в смуту и гонку вооружений внёс и племянник княгини. Карлин личными покупками дорогостоящих артефактов и уникального меча, заставил совершать оные и всех остальных офицеров гвардии. И там и рядовых пришлось спешно довооружать и обновлять амуницию за счёт казны.
   Торговцы оружием потирали руки и считали свои барыши. Сама княгиня и некоторые убелённые сединами генералы ничего не могли понять и только презрительно плевались во время доносившихся в их уши слухов. Уж они-то прекрасно знали, на что бывает способна панически настроеная толпа и как падки обыватели на распространение нелепиц и глупых небылиц.
   То есть изначально все были больше возбуждены и довольны, чем осведомлены и напуганы.
   Положение резко изменилось, когда уже на следующий день, в столицу пришёл приказ князя о частичной мобилизации. Вот тут уже приготовления к войне начались с небывалым размахом, на высокой волне горячего народного патриотизма. Взять оружие в руки и показать свою удаль пожелали почти все настоящие мужчины. Ведь одно дело, когда ты сам готовишься нападать на соседа с агрессивной и нечестной войной, а другое - когда подлый и вероломный сосед нападает на тебя первым. Вдобавок хорошо выкрикивать лозунги о победе, когда уверен, что твои силы гораздо большие, чем у парочки соседей вместе взятых.
   Именно с этим известием примчался к маркизе Баризо её раскрасневшийся, и потирающий ладони компаньон:
   - Мальвика! Ты принесла мне огромную удачу и договорной процент за твоё участие и советы, уже набежал в огромную сумму. Теперь ты можешь позволить себе выкупить этот дом навсегда или арендовать для проживания целый замок.
   - Ох! Ну зачем мне целый замок? - девушка выглядела превосходно в новом платье. А так как собиралась сама отправиться после обеда в город для сбора странных новостей о войне, была несказанно рада приходу полковника: - Чиган! Не томи! Рассказывай всё подробно. Неужели это правда, о мобилизации?
   - Правда!
   - И князь движется спешным маршем к северной границе?
   - Как раз и нет! Я сам в полном шоке от происходящего. Княжеская дружина не только осталась на юге, но ещё и двинулась к самому барьеру. Дескать, как раз и там притаились основные враги нашего Катранго. А провокации на границе - это только отвлекающие манёвры. Похоже, неприятель решил нас обмануть, и пока мы ринемся укреплять границы на севере, нанесёт коварный удар с юга.
   Мальвика чувствовала, что бледнеет:
   - Как же так, барон? Ты ничего не напутал?
   - А что тебя так волнует?
   - Это не могло случиться так быстро! И княжеской дружине надо поспешить на север! Я уверена, это на юге его отвлекают...
   - Не переживай! У князя весьма дельные Эль-Митоланы, и они во всём разберутся.
   - Но откуда ты всё это узнал?
   - О! У меня есть один приятель. Немного сноб, задавака, потому что колдун, но зато у него весьма почётная должность главного управляющего почтой. И мы с ним только что виделись для приватного разговора. И знаешь, с чего началось? - Чиган Сетирес рассмеялся: - Он мне предложил немедленно поднять цены на оружие вдвое и был страшно удивлён и разочарован, когда я ему похвастался, что сделал это ещё вчера. И повторил сегодняшним утром. Ха-ха! Вот потому он мне и проговорился, что хотел весьма похвастаться своей информированностью. Вся голубиная и магическая почта, в их числе и княжеские распоряжения идут через него, так что он и в самом деле наиболее информированный. Перед тем как встретиться со мной он имел аудиенцию у княгини, да ещё и намекнул, что вскоре у него будет в кармане ещё одна, а то и две министерские ставки. То есть у него начинается стремительный карьерный рост.
   - Что, вот так прямо и стал вдруг самым умным и востребованным? - не поверила Мальвика, всё ещё лихорадочно пытаясь сообразить, как же так получилось и в чём её личная вина.
   - Не вдруг. И не стал. А кто ему помог - на эту тему тоже не удержался и мне похвастался. Одна шикарная и прекрасная женщина. Теперь она его любовница и согласилась ещё вчера переехать к нему в дом. Сегодня они устраивают маленький ужин и пригласили меня. Ну а я сказал, что приду со своим компаньоном по оружейному бизнесу. Так что отправляемся вместе.
   - Уже?
   - Конечно! Это ведь не бал. Ужин на дому у нас устраивают засветло, чтобы потом ещё успеть на иной, официальный бал. Так что поехали! Я вас познакомлю, да и сами взглянём, что там у него за удивительная красавица появилась.
   Растерянная маркиза только и смогла, что согласно кивнуть. Она была в шоке: вместо помощи Кремону, она тут только всё испортила! Таких жутких дел натворила, что впору расплакаться!..
  
  

Глава тридцать первая

ПЕРВАЯ ПОБЕДА

   За два последующих дня, новые рабы рода Беерчи только и делали что учились. Причём делали это как самостоятельно, по книгам, так и прослушивая лекции хозяина дома и его сестры. На третий день, лекции по отдельным темам стали вести и другие сентеги. Для них всех было сказано, что Риона готовится на должность конклатерры, а двое мужчин, на специализированных боевиков, которые будут защищать непосредственно Сату-Лгава во время его походов за трофеями.
   Сам же главный представитель рода за первые три дня всё-таки сумел с помощью подношений и взяток утрясти проблемы с местными городскими властями, хотя для этого ему и пришлась потратить все наличные средства и отдать всё ценное из того что у него имелось для данных случаев. И на четвёртый день предстал перед выбором: какой из своих "горячих трофеев" продать, для того чтобы в доме не стало голодно. Для этого он перед самым завтраком наведался к северянам, кратко огласил положение финансовых дел, и сообщил:
   - Понимаю, что ещё рано выводить тебя Риона на торги, но иного выхода нет. С этой противной Салажей я вчера на ночь глядя разругался окончательно и вообще заявил, чтобы она к моему дому больше не приближалась. Так что после завтрака спускайтесь вниз, будем решать, что и как продавать. В противном случае, уже завтра у нас нечем будет пообедать. Я уже не вспоминаю о средствах, необходимых для похода в Курганд. Следует немедленно вывезти и продать предметы искусства из самого старого тайника.
   После чего убежал, так и не взглянув на разложенное оружие, готовое к отражению возможного ночного нападения и полусловом не намекнув на спасительную продажу хоть какой-то его части. То есть свое слово по этому вопросу он держал.
   Каждый это мысленно себе отметил, и усаживаясь за стол, продолжили высказываться вслух, словно давно вели обсуждение по этой теме:
   - Да уж, керечесы продавать нельзя, - словно с кем-то соглашался Кашад. - Разве что ту, которая поломана. Всё равно мне для стрельбы и одной хватает.
   - Вот именно, - проворчал энормианин. - Надо сегодня же вернуть Нумизмату его родовое ружьё. Или сдать во временную аренду, если он заартачится. Иначе мы только нивелируем обороноспособность этого здания.
   - Значит так! Надо продавать шавасун! - решительно, а скорей всего безапелляционно заявила Риона. - В любом случае у нас один останется. А сломанную керечесу продавать нельзя, из неё может стрелять хотя бы та же Лейч-Ера во время обороны. Давно её отдать пора в ремонт нашим местным ремонтникам артефактов. Отнесите её в мастерскую сейчас же.
   При этом она глазами и мимикой лица умудрилась напомнить, что у них в рощице ещё и шавасуны припрятаны, и много чего другого, о чём они пока дружно умалчивали даже в разговорах между собой. Потому что ночное проникновение хозяина дома в их спальни, последовавшее потом спаивание эликсиром Бигина и сделанное внушение, нельзя было совершить без предварительного просмотра спален, а потом ещё и тайного прохода внутрь через иные, потайные проходы. То есть по сути дела за рабами могли присматривать и подслушивать их круглосуточно. А учитывая имеющееся недоверие к хозяину, скорей всего так оно и было. Наверняка имеется кто-то из приживал, который только тем и занимается, что шпионит.
   Мужчины задумались. В последнее время они заметили, что их подруга всё больше и больше входит в роль той самой женщины-зверя, которая только и могла работать конклатеррой. Спорить с ней никто из них не пытался. Кашад во время таких моментов как-то жалобно посматривал на Кремона, а тот чувствовал какое-то стеснение и не мог жёстко осадить свою любовницу. Потому что Риона регулярно, каждую ночь пробиралась к нему в постель на час, полтора, и они предавались страстным ласкам и любовному экстазу. А так как это тщательно скрывалось от всех, а особенно от напарника, то получалось и не так, и не сяк. Вроде и приструнить надо наглеющую женщину, но и она в ответ может ляпнуть с некоей обидой: "Как пользоваться мною для удовлетворения своей страсти, так первый! А как оградить от крика и обид - так его и нет как будто! Да?"
   Примерно так она могла сказать. Поэтому и пользовалась своей безнаказанностью с каждым часом всё больше и больше. Невменяемый хотел было дать право в таких случаях покомандовать женщиной Кашаду, даже начал намекать на это во время беседы с ним с глазу на глаз, но тот почему-то испугался, странно засмущался и отмахивался от этого дела двумя руками:
   - Ты старший брат, вот и занимайся её воспитанием и усмирением!
   "Уж не подозревает ли он, что мы с нею любовники? - озадачился энормианин. - И деликатничая таким образом, не хочет вмешиваться в наши отношения? М-да..., как бы выбрать момент и его об этом порасспросить?.."
   А по данной теме сегодняшнего обсуждения, так вроде и возражать было нечего. Хоть дорогостоящий артефакт и принадлежал северянам, но продать его и пустить полученные средства на общие нужды рода Беерчи, было в общих интересах. Поэтому, Кремон к сказанному подругой только добавил:
   - Но все, что есть в запасниках у Сату-Лгава, тоже выгребем. В первый день там я заметил массу оригинальных вещичек.
   Только тут он просчитался. Когда они отправились по хранилищам и запасникам, то ничего дельного не обнаружили. А на вопрос, куда это всё делось, хозяин дома искренне возмутился:
   - Да ты знаешь, сколько мне подарков и подношений пришлось сделать за эти дни?! Командованию городской гвардии, чтобы хоть как-то улицу нашу в список патрулирования включили. Градоначальнику и его своре, чтобы они следствие прикрыли по поводу того нападения. Соседям, чтобы хоть как-то если не помогали, то хотя бы сочувствовали и на моих кровных врагов работать не начали. Я уже не упоминаю о такой мелочи как фонарщики, которые стали отключать свет возле моего дома, за два часа до полуночи.
   Вот тогда северяне и поставили хозяина в известность, что на торги они вынесут неактивированный шавасун, и кое-что из имеющихся у них мелочи. Для старта хватит вполне, как и для готовящегося похода в соседний Курганд. А если повезёт, то и для оптовой закупки продуктов на месяц хватит.
   Артачиться и показывать излишнюю гордость рабовладелец не стал:
   - Если это ваше добровольное решение...? Тогда отправляйтесь на торги немедленно. Все вместе. Для подстраховки и официального якобы присмотра, за вами следом будет прогуливаться Лейч-Ера. Только умоляю вас, не забывайте, что ей нельзя и словом вмешиваться в работу конклатерры. И самое главное: не продешевите! Цену вы знаете, но как только поймут, на чей род вы работаете, то сразу попытаются воспользоваться моим бедственным положением. Берите за шавасун только золотом Центра.
   Центр континента, расположенный вокруг столицы Полюса, чеканил особые, самые платёжеспособные монеты, которые никогда в цене на падали.
   Вышли через полтора часа. Не самое лучшее время для посещения огромного, крытого здания торгов, но именно тогда там уже не крутилась Салажа, встречаться с которой вот так сразу сентеги крайне не советовали. Вредная баба там бывала с раннего утра и после обеда. Впереди в кепи с красным бомбоном гордо вышагивала Риона, Кремон и Кашад следовали следом как носильщики. А сзади и в самом деле, со скучающим видом плелась Лейч-Ера. По сути, она и не нужна была, подсказать при всё желании ничего бы не сумела, но уж очень ей хотелось посмотреть и прислушаться, как первый раз будет справляться со своей работой новая помощница по торговле и финансам
   Само здание торгов, напоминающее по величине Каретный Двор, с парадного входа смотрелось величественно и красиво, разве что внутри колонн было неимоверное количество. Прилавков, как таковых с поделками ремёсел, продуктами животноводства, или сельского хозяйства, не было. Вместо них стояли разные столики, этажерки и подставки, на которых и располагались образцы. Только образцы, да и то вместо них, порой висели списки предлагаемого. Без цен. Цены оговаривались во время личного контакта и начинавшейся торговли. С тыла здания, примыкало огромное, даже по рамкам города подворье, простирающееся до самой крепостной стены и имеющее свои отдельные ворота для въезда телег, повозок и арб. И вот уже на этом подворье было всё и в любых количествах. Продавшая например муку, конклатерра, отсылала раба с покупателями к возам, и тот выдавал им купленное. Чаще всего покупалось много, и повозка продавца ещё и доставляла товар непосредственно в дом или поместье покупателя.
   Также следовало особо помнить и про особые сложности во время расчётов. Например, поместным хозяйственникам, продающим ту же муку, или солому для похасов, никогда денег не платили. С ними рассчитывались только товарами. Теми же тканями, простейшей обувью, кухонными горшками или казанами. В свою очередь производители тканей за свой труд могли получить изделия из кожи и парчи, скобяные из металла, самое простейшее оружие и более ценные предметы домашнего быта. Ну и порой, только самые мелкие, низкого качества деньги. Серебряные монеты - редкость. Кузнецы и кожевники уже по традиции требовали за свои изделия серебро. За отличное оружие и артефакты - только золото. За самые уникальные артефакты и изделия с драгоценными камнями - только золотые монеты Центра. Они по весу чуток отличались, практически не стирались со временем и чеканка была особенная, сразу бросающаяся чёткостью и глубиной штамповки.
   И считалось, что чем большей монетой ты заплатишь, тем больше тебе обязаны дать товара низшей потребительской группы. Считалось! Но ещё во время учёбы, казначей искательской ватаги сразу заявила:
   - Какой абсурд! Да только на этой косности и менталитете тут у вас можно заработать бешеные средства. Хозяева дома с ней на эту тему и поспорить успели и первый раз поругаться. Вот потому Сату-Лгав и напоминал при расставании, о необходимости продажи за самое полновесное золото.
   Все огромное пространство торга пестрело красными бомбонами. Естественно, что их там было в шесть, а то и в семь раз меньше чем остальных, но бросались в глаза только они. Виднелись и дамы-сентеги, но ничтожно мало. Причём их притворство, словно они тут прогуливаются, встречаются, да говорят о погоде, выглядело совершенно неуместным.
   Риона быстрыми шагами оббежала вначале выбранные места, спрашивая, что почём, а потом сразу плотно засела в той части, где торговали съестными припасами. По всему выходило, что она вот-вот купит огромную партию продовольствия и сопутствующего товара.
   Но тут уже Кремон не выдержал, склонился к женскому ушку и зло зашептал:
   - Ты что, забыла основное правило? Продукты в последнюю очередь! Они к вечеру дешевеют! К тому же у нашей хозяйки сейчас глаза вывалятся от бешенства. И товара на обмен у нас нет, как и мелких денег...
   Но специалист рыночно-обменных отношений даже не соизволила взглянуть в сторону своего любовника. Только гневно шикнула на него:
   - Не лезь не в своё дело! - и вновь уже в третий раз подошла к массивной, широкоплечей коллеге, которая ещё и ростом выделалась среди остальных женщин. Прозвище, на которое она охотно откликалась, тоже было вполне соответствующее: Маманя. Но самое главное, что у этой представительницы расположенного к югу от Аллангарна сельскохозяйственного поместья в списках было всё. Начиная от сметаны с творогом и колбасами и кончая тюками соломы для похасов вкупе с самими похасами. Похоже на здешнем рынке царило некое перепроизводство товаров продуктового ассортимента.
   Маманя скучала, время для её торгов ещё не пришло, поэтому на новенькую, которая уже час крутилась вокруг да около, смотрела снисходительно, если не сказать с пренебрежением. Но поговорить видимо любила, потому первая встретила вопросами:
   - Ха! Неужели так быстро решилась что-то купить? А ты знаешь, что я первым покупателям всегда цену завышаю?
   - Знаю! - отозвалась Риона и тут же похвалила: - И правильно делаешь! Нечего всякой мелочи под ногами путаться, когда главные оптовые покупатели договариваются.
   - Ой! Неужто сразу пять крынок молока купишь? - не удержалась от ехидства Маманя. - Оптовые - они такие!
   Она не успела засмеяться первой, коллега её опередила. А когда отсмеялась, первой и начала переходить к делу:
   - Нет, я не такая, столько молока не пью..., - потом ткнула себе пальцем за спину, на своих носильщиков. - Как тебе эти мускулистые парни? Они в каменоломнях по три нормы давали!
   Громадная бабища тут же ожила, с завидной скоростью сорвалась с места и с довольным мычанием ощупала у братьев Низу плечи, бицепсы и мышцы живота. После чего чуть не давясь слюной, выпалила коллеге:
   - Беру! Большую цену, чем я, всё равно никто не даст!
   - Честно говоря, они мне уже надоели со своими приставаниями, - доверительно начала Риона, отводя Маманю за локоток к её торговому месту, - Так что может скоро и продам... Но сегодня у меня другая вещица есть, более ценная...
   Оградив себя и напарника магическим пологом, Кашад проскрипел зубами:
   - Я её зашибу! - на что тот грустно вздохнул:
   - В очереди будешь после меня. Хотя сомневаюсь, что мне достанется это удовольствие. Вон, глянь...
   Лейч-Ера стояла недалеко, и благодаря своим колдовским силам прекрасно могла слышать, о чём договариваются между собой конклатерры. И при этом на ней, как говорят люди, лица не было. А ведь первым право на наказание имел ещё и главный сентег рода Беерчи. Мужчинам же теперь ничего не оставалось делать, как тоже прислушаться к кардинальной ломке местных традиций.
   Напору Рионы мог позавидовать купец с трёхсотлетним стажем:
   - Ну что, Маманя, тебе бумагу и карандаш дать, чтобы ты могла вести подсчёты?
   - Грамотная! И на память не жалуюсь.
   - Смотри, потом два раза повторять свои предложения не буду. Мне нужна ежедневная доставка целой повозки продуктов на тридцать пять, а то и на пятьдесят особей. Причём, никаких заездов на торг, повозка сразу грузится заказом для меня и отправляется прямо к дому. Учти: каждый день в любое время года. Заказ на следующие два дня записывается и передаётся через возницу. Нечто крупное или завышенное количество заказывается минимум как за два дня. И всё это мы для начала оформляем на полгода. Как оно тебе? Просматриваешь выгоду? Вижу, что просматриваешь, только глаза не вырони!.. Потому что идём дальше. Покупаю также с десяток похасов, но с условием постоянного содержания и кормёжки у тебя. В основном в нашей конюшне только иногда будет пара или две похасов, остальных заказываем через того же возницу. Так же сделаете несколько прочных, закрытых повозок, или по надобности будете давать свои, коль имеете. Но одна будет стоять у нас постоянно. Пока говорим всё о той же половинке года. Запомнила? Идём дальше...
   Минут через пять Маманя таки испугалась за свою память, выхватила из ящика лист бумаги и стала лихорадочно записывать всё, что перечисляла нежданная и немыслимая заказчица. Потом они ещё полчаса злобно грызлись о ценах по каждому пункту. Здесь уже мужчины с недоверием переглянулись между собой: за три дня их подруга так заучила данные по себестоимости любого продукта, что оставалось только диву даваться.
   В конце концов, дошло до главного, до расчёта. И тут Риона не сразу засветила товар. Вначале узнала, разбирается ли её коллега в этом и сумеет ли отличить действующий артефакт от сломанного. Потом поднялась по лесенке самых престижных и редких экземпляров оружия и с апломбом заявила об имеющемся шавасуне. А потом чуть ли не прыгнула на коллегу, шепча ей в самое ухо:
   - Понятное дело, что не активированный ещё! То есть твой хозяин станет его единственным владельцем, первым в своём роду!
   Кажется, сложилось несколько случайностей одна на одну. А может это у Рионы имелся настоящий талант, сродни колдовству, руководствуясь которым следует выбирать нужную договаривающуюся сторону. Скорей всего владелец огромного поместья был богаче самого знатного и родовитого дворянина проживающего в городе, а вот неких отличительных, особенных артефактов, да ещё и в виде оружия - не имел. А мечтал о них до перекоса своего клюва (до посинения - любили говорить драконы). И его доверенная представительница финансов и торговли об этом перекосе ведала.
   Потому что когда Кашад с Кремоном по зову девушки подошли, и показали отполированный шавасун, Маманя сразу выпалила своей уже лучшей подружке:
   - Не переживай, Рионушка, не обижу! Только надо бы проверить окончательно, - и явно стесняясь, с заминкой пояснила, - Я ведь не Эль-Митолана...
   Словно она давно себе такую мелочь могла позволить, да всё никак не соберётся устроить. А теперь вот ей стало стыдно...
   Тотчас послала одного из молодых парней к повозкам на подворье, и тот привёл за собой заспанного мужчину, ещё плохо соображающего от недавно выпитой солидной дозы гремвина. Перегаром от него разило за десяток метров. Но как только он рассмотрел и магически просмотрел парализатор Древних, с него и хмель со сном слетели и тупое равнодушие вместе с несуразным видом:
   - Ух, ты! Годный! - шептал он, блестя глазами словно трего. - Не пользованный...! Новенький...! Ма, ты - чудо! Как ты умудряешься такие ценности выторговывать?
   - Не лезь не в своё дело! Сядь в сторонке и охраняй своего коллегу с мешком и его товарища! А вокруг нас полог поставь! - последние слова, что удалось услышать, уже были обращены к коллеге: - А мы с тобой, голубушка, сейчас...
   Ну тут уже и подслушивать не стоило: начались окончательные подсчёты со скидками, начетами, добавками и пересчётами. Причём завершились они так быстро, что мужчины колдуны даже не успели толком пообщаться друг с дружкой. Но в самом главном Кашад коллегу заинтересовал, почти сразу после знакомства перейдя к делу:
   - Мы тут у хозяина особым доверием пользуемся, и он нам массу иных повреждённых артефактов дал на починку. А вот опыта не хватает.... Да и сам понимаешь, как нам порой бывает грустно и одиноко, а вот поделиться не с кем. Вот если бы ты к нам пару раз наведался, а там может быть и на ночь бы остался, а?
   - Вы думаете, отчего я пью? Вот как раз по той самой причине! - сразу стал откровенничать местный раб-Эль-Митолан. - Так что я с удовольствием и с радостью помогу во всём что умею. Лишь бы ваша конклатерра..., - он оглянулся на раскрасневшихся торговок. - Нашей намекнула, что вам помощь требуется. А если я ещё потом добавлю, что можно будет ещё нечто ценного прикупить, то меня самого будут к вам отпускать в любое время суток.
   - Чудесно! А то мы не местные, считай всю жизнь в каменоломнях прожили, совсем ничего в этом городе понять не можем.
   Коллега теперь уже и состраданием успел проникнуться:
   - Надо же! Как вам тяжко довелось! Вот бы вас наша Маманя выкупила!
   - Не приведи судьба! - чуть ли не хором вырвалось у братьев Низу.
   - Зря боитесь! Это с виду наша конклатерра страшная да тупая. А так - добрейшая и умнейшая! Поверьте! Нам там у неё живётся лучше, чем в других поместьях. И что интересно: работаем меньше, а хозяин наш всё равно богатеет больше остальных.
   - Да нет, - стал возражать Кашад, - Мы ведь говорим, хозяин у нас добрый, доверяет...
   - Да причём тут хозяин? - изумился колдун. - Главное чтобы они не зверствовали! - после чего вновь уже более пристально оглянулся на торгующихся женщин, понятливо улыбнулся, и одобрительно хмыкнул парочке коллег по рабству: - Хотя девка сочная! И если вы с ней по ночам развлекаетесь...
   - Ты о чем?! - опять в унисон возмутились два брата и оба дружно покраснели. На что их собеседник недоумённо пожал плечами:
   - А что я такого сказал? Дело житейское... Если ей нравится и никто не завидует...
   В этот момент торг закончился. Мешок со всякой мелочёвкой был вручён Мамане прямо в руки, скорей всего как залог основной сделки и Риона довольно быстро отправилась на выход. Мужчины, получившие приказ "За мной!", поторопились её догнать и пристроиться сзади. Шавасун так и остался при них. Понятное дело, что присматривать за Лейч-Ерой никто не стал, не заблудится. Толку сейчас что-то обговаривать не было, поэтому шли молчаливые и нахмуренные. Девушка в уме лихорадочно прикидывала, не продешевила ли она. А мужчины с полной уверенностью думали: "Продешевила!"
   Правда, у Невменяемого вдобавок крутилось последнее восклицание нового знакомого раба. Хоть он и был Эль-Митоланом, но его прозорливость по поводу ночных развлечений оказалось поразительно верной:
   "Как он догадался? И хуже всего, что Кашад тоже заметил мою растерянность. Даже покраснел от подозрений... М-да! Видимо так долго не протянется, надо будет с ним поговорить, и во всём признаться. Ах, да! Вначале ещё следует уговорить Риону, она ведь слушать не хочет о разглашении нашей тайны. Как бы это так на неё грамотно надавить?.. Попробую устроить это сегодняшней ночью. После скандала и выволочки от сентегов, она будет более покладистой..."
   Они уже вышли из громадного здания, и спускались по широким ступеням парадного входа, когда навстречу им из толпы выкатилась Салажа. Она видимо спешила внутрь здания по своим уже послеобеденным делам, но вот уникальных мощных мужчин, её намётанный взгляд ухватил сразу:
   - Эй, так это же мои молодцы! Я ведь их собиралась покупать! - девушку она вначале не узнала, уставившись на неё, словно та была голая и только с одним бомбоном на голове. - О! Дорогуша! Продай эту пару рабов! Не прогадаешь!
   - Не продаются, самой нужны! - с королевским высокомерием бросила новенькая конклатерра и двинулась дальше, даже не приостанавливаясь. Но скандальная особь семеня пристроилась сбоку, оглядываясь по сторонам, ища поддержки у окружающих и начиная скандально повышать голос:
   - Что же это творится? А? Сату-Лгав мне этих молодцев обещал! Я первая была на покупку. Как он посмел меня унизить отказом?!.. И продал какой-то...!
   Продолжая идти, Риона с пафосом, не менее громким голосом воскликнула:
   - Сату-Лгав честнейший гражданин империи! Он всегда держит своё слово! Он истинный рыцарь и достойных обитатель славного Аллангарна! Поэтому он не продаёт своих рабов! Этим делом занимаюсь я! - с последним словом, она резко замерла на месте, уставившись в глаза чуть не столкнувшейся с ней Салажи. - Ты всё поняла?
   И тут же тронулась дальше. Растерянная торговка пару раз, шумно выдохнула, растерянно оглянулась на окружающих, часть которых откровенно над ней посмеивались, и уже собралась идти дальше. Она явно не могла уловить своего самого главного просчёта в данной ситуации. Но тут увидела прошедшую чуть сбоку, но недостаточно далеко Лейч-Еру. Сразу все вспомнила и обо всём догадалась. И не удержалась от громкого, возмущённого крика:
   - А-а-а! Так это он меня на эту пигалицу сменял?! Только вчера саму где-то в каменоломнях купил, а сегодня уже конклатеррой стала?! Да ты, овца драная, скоро издохнешь от голода вместе со своим хозяином! Я тебе такое устрою, что все вместе на коленях ко мне приползёте просить прощения. Всех подговорю, чтобы вам втридорога продавали даже сухари погнившие! Вы ещё меня попомните!..
   Северяне уже отошли довольно далеко, а крики всё ещё доносились.
   - Да она страшнее всемирной войны! - помотал головой Кремон, а его напарник предложил:
   - Может мне совершить подвиг? Вернуться и пришибить эту несносную скандалистку? - но заметив косой взгляд Невменяемого, тут же покладисто согласился: - Ладно, ладно.... А то ты ещё завидовать станешь моей славе.
   Уже на своей улице, рабов легко обогнала на своих длинных ногах сестра хозяина. Открыла им ворота, пропустила внутрь и ворвалась за ними в дом вся взбешённая, чуть ли не в истерике:
   - Ты бы только слышал! - вызывала она к вышедшему к ним навстречу брату. - Ты бы только видел, как она торговала!
   Понимая, что никакая шутка его уже не спасёт от плохого настроения, Сату-Лгав поник клювом, и всё-таки промямлил:
   - Неужели так удачно продала шавасун?
   - Пока он ещё при мне! - успела раньше вставить конклатерра, чем сентега раскрыла свой клюв. - Бумагу, пять листов! И карандаши! - скомандовала она в сторону девушки, которая была старшей дочерью одной из семейных пар. - Быстро!
   Девчушка постепенно готовилась сама в будущем заняться торговыми делами, но пока не имела к этому делу ни желания, ни талантов. Но вот бегала она на удивление быстро. Не успела ещё Лейч-Ера разогнать реку своих жалоб, как каждого из присутствующих усадили за столы, дали в пальцы карандаши и заставили писать. Риона первым делом продиктовала в графу "Имеем", редкое оружие и ту кучку мелочи, что шла в довесок. Потом заставила поставить цену продажи в золоте, которую следует. А дальше стала перечислять товар, который они заносили в графу "Получили". В конце заставила добавить в последнюю графу наличные деньги, которые Маманя доставит вечером после торга. Плюс те деньги, которые она привезёт на днях как с самого поместья, так и вырученные за продажу товара в течении нескольких дней. Только после этого артефакт Древних будет передан в её руки навсегда. А может и сам хозяин прибудет за таким желанным оружием.
   - А теперь быстренько суммируем средства в графе "Получили"! - девчушка тоже получила листок и теперь корпела вместе со всеми. - Сложили? М-да..., долго... Молодцы! Теперь переводим полученную сумму мелких денег в золотые монеты Центра, пусть даже по самому выгодному для золота курсу. Перевели? И кто мне теперь озвучит нашу полученную выгоду? Чего я спрашиваю..., прошу, тэш!
   Сентег уже третий раз подряд пробегал взглядом по столбикам цифр и выглядел по меньшей мере ошарашенным. И клюв у него перекосило, и перья хвоста дрожали, и сглатывал он часто, выдавая тем самым немалое волнение. Затем всё-таки вынужден был признать:
   - Если мы нигде не ошиблись, то получается двойная выгода.
   То есть получалось, что для оплаты за приобретаемые полгода товары, продукты, услуги, за животных, их кормёжку и повозки (а ведь следовало прибавить к этому огромное количество наличных мелких денег и серебра, которое прибудет сегодня и на днях!), пришлось бы продать сразу два шавасуна! И то, сделать это очень удачно и по хорошей цене. Следовало учитывать, что забор продуктов обещался быть явно завышенным, что позволит либо легко увеличить количество проживающих у доме, либо постепенно накопить солидные запасы в подвалах на два этажа и на чердаке.
   Риона встала в середине большого холла, уперев кулачки в бока, и выдала в завершение закончившегося спора:
   - Мало того! Теперь я свободна для иных, более великих дел и свершений! Отныне мне нет необходимости ходить каждый день на торги, и покупать там пять крынок молока! Это я так, образно... Дом обеспечен, голод и босоногая старость никому больше не грозит. А мои таланты пойдут на попытки избавиться от иных, накопленных за долгие годы ...трофеев! - она замолчала, и обвела всех удивлённым взглядом. - Всё. Я закончила. Почему меня никто не хвалит и не угощает сладкими конфетами?
   - Будут тебе конфеты, будут тебе и пирожные, - пообещал Сату-Лгав, задумчиво косясь на сестру, которая уже в который раз склонилась над своим листком. - Я вот одного не могу понять, почему никто из нас не догадался раньше такое решение вопросов конклатеррам посоветовать? Ведь это же так просто: не надо никому лишний раз тащиться на рынок. Да и продавец готов отдать будущий, но запланированный сбыт товара за полцены... Ведь поставки по примерно такой системе существуют издавна и ведутся в армию и прочие государственные подразделения... Правда, там деньги за товар выплачивают из казны потом, не всегда охотно, а то и с большими задержками... Наверное это больше всего и пугает производителей.
   Кремон тоже решил пофилософствовать:
   - Есть много пословиц на эту тему: "Скупой и нерешительный платит дважды". И ей в противовес звучит другая: "Кто платит сразу, или вперёд, тот платит вдвойне".
   Неожиданно отозвалась юная девчушка, которая так и оставалась сидеть на краю стола со своим листочком:
   - Обожаю пословицы, но такие слышу первый раз...
   И тут же пожалела о своём любопытстве. Палец хозяина ей указал на дверь и она молча поспешила покинуть холл. Потом сам сентег поставил полог, чтобы их никто из домашних не подслушал, и поинтересовался у Лейч-Еры:
   - Ну что, всё сходится? Двойная выгода?
   - Да не всё сходится, - заявила та, но после этого нервно щёлкнула клювом. - Если учитывать все факторы и считать более скрупулезно, то выгода получается не в два раза, а даже чуточку больше...
   - Вот как?! Ну тогда наша новая рабыня вообще может есть в доме любые конфеты, какие только отыщет. Честно говоря, не ожидал, что женщины севера настолько умные и сообразительные.
   Невменяемый и тут не удержался от поучительного высказывания:
   - Всему виной распространяемый по всему миры информационный опыт. Ваша империя варится в собственном соку, закостенела в догмах, боится нарушить хоть одну традицию и погрязла в консерватизме. Как итог: мир на краю катастрофы, а вы об этом ничего не знаете.
   - Не забывай, у нас все до сих пор уверены, что остальной мир - это безжизненная пустыня, заполненная магическими аномалиями! - резонно заметила сентега. - Да и северяне только недавно сами узнали о катастрофе.
   - Ну да..., но живи мы вместе, как в глубокой древности, вообще бы не было никакой опасности. Давно бы добрались не только на Маргу, но и на Сапфир. А так...
   Речи энормианина решительно оборвал хозяин дома:
   - Ладно, дальние путешествия подождут. У нас на носу осуществление более простых, приземлённых планов. Раз уж наша конклатерра так превосходно сторговалась, то мы теперь обязательно воспользуемся полученным преимуществом во времени. Как только получаем похасы с повозками, сразу отправляемся в Курганд...
   Кашад с удивлением повернулся к сестре хозяина:
   - Разве за твоим братом в том городе не охотятся?
   - Охотятся, ещё и как! - возмутилась она. - Ему там внутри стен категорически нельзя появляться!
   - Вот именно! - взмахнул крылом сентег. - Внутри стен! А я туда и не сунусь. Туда отправится с вами мой двоюродный братец. Он там сто лет не бывал и его никто не узнает. А я буду вас ждать снаружи, в засаде. Вот чувствует моя душа, что по вашим следам парочка, а то и десяток сволочей обязательно увяжется. Там только этим и промышляют.
   Невменяемый отыскал, на его взгляд, первую прореху в плане:
   - А нас не узнают по кепи? Они ведь сразу своей расцветкой укажут на твой род.
   - Ерунда, наденете цвета рода моего кузена по его отцу. Он имеет на это полное право, как и право, ехать со своими рабами, куда ему вздумается. В том числе и со своей конклатеррой.
   - А чем славится Курганд? - тут же поинтересовалась Риона. - Что мы там можем полезное выторговать?
   Сату-Лгав буркнул с недовольством:
   - Разбойниками он славится!.. Чем же ещё... Ну а из полезных вещей - Курганд славится изделиями из кожи, производством сбруи для похасов и отменной обувью для людей. Кстати! - он встал на ноги и устремился к лестнице на верхние этажи, - У меня есть несколько книг о наших соседях и про их город. Так что будет лучше, если вы сами их вначале прочтете, а потом мы только ответим на ваши вопросы.
   И вся компания поспешила в библиотеку-кабинет хозяина дома.
  

Глава тридцать вторая

УДАЧЛИВАЯ ТОРГОВКА

   На четвёртый день, после знаменательной продажи шавасуна, три повозки отправились в Курганд прямо из сельскохозяйственного поместья рода Тюильи, из которого шли теперь все поставки в дом рода Беерчи. Передней повозкой правил Кашад, которому помогало две женщины из дома Нумизмата, но в данный момент наряженные в кепи совершенно иных расцветок. Там же восседал и двоюродный брат Сату-Лгава, который довольно уверенно изображал хозяина всего небольшого каравана. Второй повозкой, облучок которой был заранее окружён пологом непроникновения, правил Кремон. Ему составляла компанию Риона, с которой они интенсивно обговаривали события последних дней и составляли планы на будущее.
   Ну и на последней повозке, находился сам представитель рода Беерчи. И тоже с шарфом, на котором алели цвета его кузена. Правда, сентег прятался под тентом, а похасами управлял один из его семейных рабов вместе со своей младшей дочерью. Этот вид транспорта заметно отличался от передних двух, своей неказистостью и кажущейся дешевизной. Хотя на самом деле борта тоже были обшиты толстой доской и для защиты всей повозки использовали несколько артефактов да десяток многоструктурных оберегов. Там хранилось основное ударное оружие отряда, обе керечесы с зарядами. Трофейное, но пострадавшее в бою ружьё пока починить так и не удалось, хотя мастера корпели над ним сутками. По приближению к Курганду, третья повозка собиралась отстать, да так и затеряться в дальнем пригороде, готовясь к отсечению возможной погони. А чтобы заранее знать есть ли вообще погоня или иное ненужное внимание к основной части отряда, сентег собирался находиться отделённым сознанием возле кузена и рабов, как во время погрузки ценных раритетов, так и во время отправления их из города.
   Накануне Сату-Лгав наведался в сельскохозяйственное поместье вместе с сестрой. Сделали они это по приглашению владельца огромных земельных участков, который посетил дом Беерчи днём раньше. Тэш Ску-Брайк Тюильи, известный владелец сельскохозяйственных угодий, приезжал лично за шавасуном и привёз оговорённую сумму денег. На месте сразу настроили артефакт на сентега, активировали его, а потом устроили небольшой торжественный ужин в честь этого события. Как оказалось, оба представителя родов не раз уже встречались и были знакомы, но в последние три десятка лет ни разу не сталкивались. Зато во время ужина было что вспомнить, что обсудить, чем поделиться и что вынести полезного из состоявшегося общения.
   Расстались друзьями настолько, что Ску-Брайк сразу и идею хорошую подсказал: мол, выезжайте на повозках непосредственно от меня. Пусть и дальний путь получится по Второй дороге, как её называли, зато более спокойный и безопасный. Да и ровный путь: Вторая была уложена плотно пригнанными друг к дружке каменными плитами. Кстати и все остальные дороги здесь банально называли по номерам, и только для лучшего понимания добавляли направление. Например, прямая дорога из плотно утрамбованного щебня и глины между Аллангарном и Кургандом называлась Первой. А та, которая вдоль барьера, пыльная и почти нехоженая, считалась Нулевой. Чем дальше на юг, тем больше номер. Хотя уже ближе к центру нумерация начиналась в обратную сторону и с добавлением буквы "Ц". Ну а вокруг Полюса, ко всем номерам дорог добавляли букву "П". Удобно, понятно и никакой путаницы. Главные тракты ведущие от центра к окраинам континента вообще имели каждый своё личное имя, созвучные одному из цветов или основным оттенкам.
   По Второй дороге движение было не в пример оживлённее, чем по Первой. Потому что здесь уже начинались великолепные угодья, с раскиданными повсюду хуторскими хозяйствами, небольшими посёлками и уютными, небольшими городами. Данные пространства считались наиболее пригодными для ведения сельского хозяйства из-за тучных чернозёмов, да и урожай большинства культур удавалось собирать по два раза в год.
   Как следствие, порой на дороге, несмотря на её ширину и отсутствие выбоин, даже останавливаться приходилось из-за слишком интенсивного движения. Кто только куда ни ехал, что только не вёз! Но спешки не было, да и ехать в повозке в любом случае быстрей и удобней, чем двигаться пешком. Северянам было весьма интересно присмотреться к жизни и обитателям данных земель, ну а паре любовников ещё и спокойно переговорить на важные темы с глазу на глаз.
   Кремон попытался настоять, чтобы наконец уже раскрыться перед Кашадом в том, что они любовники и некоторое время по ночам проводят вместе. Но все его разумные и взвешенные доводы разбивались о яростное сопротивление девушки. А когда он попытался надавить психологически, она вдруг заявила, что покончит жизнь самоубийством. В мире Тройной Радуги подобные угрозы вообще считались дикими, можно сказать экстремальными. Поэтому Невменяемый существенно испугался за психологическое состояние своей любовницы, сразу сдав назад в своих требованиях:
   - Хорошо, хорошо...! Будет, как ты захочешь! Но никак не могу понять, почему ты так упорствуешь? Мы ведь имеем полное право быть вместе и не скрывать этого. Что у тебя за предрассудки такие?
   - Это не предрассудки! - злилась Риона ещё больше. - Это мои личные тайны и секреты! И почему ты мне не желаешь уступить в такой малости? Ведь могу я иметь свои, глубинные причины для такой скрытности и не раскрывать их никому?
   - Даже мне?
   - И тебе тоже! Раз ты сразу согласился с такой секретностью в наших отношениях, то с чего это ты решил изменить своё решение?
   Кремон чувствовал себя и виноватым и полным простофилей, но никак не мог сообразить, как объясняться дальше:
   - Ну я ведь тебе уже сто раз твердил: мне неудобно перед братом за подобную скрытность. Кашад иногда на нас так смотрит, что я почти уверен: он догадался о наших отношениях. Тем более что от колдуна подобные секреты скрыть почти невозможно. Он при желании...
   - Да знаю я, знаю, что именно он может просмотреть и проверить при желании! - девушка перешла на истерический тон. - Но он не посмеет это сделать! Как не посмеешь и ты проболтаться, нарушив свои обещания! Иначе - меня не станет!
   - Хорошо, только успокойся...
   - И больше на эту тему ни слова!
   - Согласен! - хотя в душе Кремона бушевал огонь противления и желание поругаться как следует. Но он сдержался, и некоторое время они ехали молча. После чего сменил тему: - Я тебя так вчера и не увидел, ну а ночью... Хм! Так что расскажи, что там вышло с тем бойкотом на торжище.
   Ну тут уже девушка сразу вздохнула, расслабилась и с гордостью стала пересказывать события минувшего дня. Вообще-то на рынок ей теперь и в самом деле можно было не являться. Но ведь следовало заводить новые знакомства, быть в курсе цен и некоторых событий финансового и торгового мира. Поэтому, несмотря на предупреждения Лейч-Еры, молодая конклатерра всё-таки отправилась в место сосредоточения своих коллег. Почему были опасения? Да по той причине, что пакостная Салажа начала мутить воду на торжище сразу в день первой ссоры. Она оббежала почти всех, очернила свою конкурентку во всех смертных грехах, выставила её самой подлой, лживой и коварной и не просто просила, а требовала устроить новенькой обструкцию и полное разорение.
   Большинство, зная мерзкий характер самой Салажи, просто хмуро от неё отмахивались, отделываясь одним словом "Посмотрим..." Но нашлись и такие, которые с радостью ухватились за идею, устроить травлю и гонения для слишком самонадеянной, никому незнакомой коллеги. Случалось такое иногда в этом "коллективе с бомбонами". Но почти все с опаской или с интересом посматривали на Маманю, которая являлась безусловным авторитетом, и которая успела заключить с новенькой какую-то куплю-продажу. Но на начавшую бубнить ей на ухо скандалистку, та только цыкнула с недовольством: "Отвали! Не до тебя сейчас. Не видишь, у меня торговля пошла?"
   Следующие два дня ни Мамани, ни Рионы на торжище не было. Подобные моменты в работе конклатеррами допускались. Если клиент постоянный, берущий каждый день крынку молока, головку сыра и пять хлебов, то с таким делом как продажа и получение мелочи и любой раб справится. Тем более что самая крупная ростом торговка вместо себя целого колдуна оставляла.
   Что интересно, почти не появлялись на рынке в эти дни и торговые представительницы нескольких довольно знатных, крепких родов города. Они, можно сказать, кормили наиболее знатных дворян со всеми их семействами и скопищами рабов. Так что глупых, наивных или недальновидных среди них не могло быть по умолчанию. И только к концу второго дня их отсутствия, по торжищу поползли странные слухи: некоторые видные конклатерры стали заключать между собой совершенно новые, никогда ранее никем не ведомые соглашения. Подробностей никто не знал, но все были жутко заинтригованы.
   На третий день с утра на торжище появилась Маманя. И к ней сразу поспешило десяток коллег с парой вопросов: "Где пропадала? И, будешь ли участвовать в бойкоте новенькой?" На что мощная носительница красного бомбона рассмеялась гомерическим хохотом. А потом не менее громко огласила:
   - Где я могу пропадать, как не наживая богатство для своих тэшей! Они бы без меня на подломленных, ослабленных ножках уже бы и тельца свои куриные носить не смогли. А так скоро не смогут их носить, от навешанного на перья золота! Ха-ха-ха! - она опять рассмеялась, отнюдь не опасаясь, прогуливающихся неподалёку нескольких сентег.
   Товарки, вполне естественно, её поддержали. Из них никто не сомневался, что хозяева без них вымрут уже через неделю, максимум две. Тогда как Маманя свой смех резко оборвала и заявила:
   - А по поводу моей лучшей подруги, с которой мы состоим близкими компаньонками, могу только предупредить по-хорошему: кто хочет крупных неприятностей, разорения и войны со мной и моими клиентами, пусть только слово гнилое скажет в её сторону. А особо настойчивым или непонятливым, я лично так морду разукрашу, что потом ни один колдун обратно не починит!
   Предупреждение возымело действие более чем значительное. Все разбежались по своим местам и стали ждать. И всё это предварительное брожение выразилось в финальной сцене, в момент появления непримиримых врагов на торжище. Риона заявилась первой, с одним сопровождающим, издалека радостно помахав Мамане ладошкой и послав ей воздушный поцелуй. Та ей ответила примерно тем же. Чем не доказательство крепкой дружбы? На этом фоне забавно смотрелась Салажа, которая появилась сзади с небольшим опозданием и уже с предвкушением ожидала, как начнётся бойкотирование зазнавшейся выскочки. Видимо она поджидала свою жертву снаружи, чтобы в полной мере насладиться своим предстоящим триумфом и вошла следом.
   Но новенькая матрона, злую тётку даже не заметила, осмотрелась по залу и устремилась к одной из самых богатых, спесивых и неприступных конклатерр Аллангарна. Женщина заведовала торговыми делами местного герцога, поэтому за ней давно закрепилось прозвище Герцогиня, против которого не посмели возражать даже сентеги. Она ходила в окружении сразу двух Эль-Митоланов и парочки обычных, но крепких рабов, которые к даме никого без её сигнала не подпускали. И не без основания считалось, что Герцогиню побаиваются как градоначальник со своей свитой, так и главный судья с комендантом и с командиром городской гвардии. Она приходила на торжище редко, два, а то и раз в неделю, но считалась самой желанной и самой почётной покупательницей.
   В какой-то момент все замерли, ожидая, что произойдёт и почти не сомневаясь, что молодую нахалку сейчас же грубо оттолкнут в сторону. Но ведь и её сопровождал Эль-Митолан! Вот этот красавец и дал знать заранее своим коллегам, чтобы те обратили внимание своей подопечной на готовящуюся встречу. Ко всеобщему удивлению, колдуны как-то дали знать своей матроне, которая в тот момент пристально рассматривала большую чугунную сковородку. И как все поняли, встреча не носила случайный характер. Потому что Герцогиня, спешно отдав товар производителю и молвив слово согласия о покупке, тут же развернулась к новенькой. И заулыбалась ей как хорошей знакомой. Они поздоровались, и стали деловито общаться, прикрытые пологами неслышимости и чуть ли не невидимости. Так и двинулись неспешно к Мамане, машинально обходя прогуливающихся сентег, словно неодушевлённые колонны, и не думая никому из остальных уступать дорогу. Пока дошли, самая рослая носительница красного бомбона уже ждала их среди своих этажерок с образцами и они прямо там целый час о чём-то бурно спорили втроём и договаривались. О чём именно? Так только и надо что подождать, всё равно потом станет известно. Сразу-то подслушать, никак не получится.
   Свидетелям этой сцены ничего больше не оставалось, как любоваться страшным фиаско Салажи и наблюдать за её поведением. Скандальную тётку вначале вообще чуть удар не хватил. Потом она стала метаться от одного своего приверженца, к другому, тупо переспрашивая: "Чего это они?" Пока кто-то из не менее сварливых, чем она, не крикнул на всю громкость: "Чего, чего! Работают люди! А ты почему как вошь по шейтару мечешься? Заняться нечем? Тогда иди домой отсыпаться и не мешай другим!" А несколько конклатерр ещё и рассмеялись в лицо растерянной Салаже. Та и умчалась, затаив вселенское зло и ворча под нос угрозы.
   Да только новенькая уже никого не боялась. Ещё в первый вечер, когда Маманя приволокла первую дневную выручку, они плотно пообщались и сразу смекнули огромную выгоду, если подобным образом обеспечить поставку продуктов в самые крупные и значительные дома города. Причём опытная торговка имела огромные связи и деловые контакты, а Риона - умения договариваться вкупе с сообразительностью и невероятным чутьём на правильное и вовремя сказанное слово. Вот сама Маманя и предложила скооперироваться для составления десятка договоров, пообещав за это посреднице определённую долю. Причём долю весьма существенную и солидную.
   Понятное дело, что новенькая торговка согласилась и два дня новые подруги только и делали, что вылавливали самых значительных конклатерр города и втолковывали им взаимные выгоды от новой системы покупок и расчёта. Естественно, получилось и несколько неудач, кое-кого из матрон подвело косвенное мышление и вбитое в голову правило жить по старым традициям. Но тех, кого успели обработать, а потом и привлечь в новое сообщество, хватили с лихвой. И общий успех просто затмил некоторые мелкие неудачи. Даже с Герцогиней удалось переговорить и познакомиться, просто в день знакомства не успели конкретно поторговаться, оговорить сроки, количество и систему оплаты.
   Итогом такой напряжённой работы для рода Беерчи, стало продление полного обеспечения продуктами и товарами громадного поместья ещё на год! Да плюс намечались ежемесячные денежные отчисления растущие за долевое участие в сделках!
   Хотя участие Рионы только и заключалось, что в работе языком, да помощи при составлении бумаг.
   Такое положение дел в первый момент повергло Сату-Лгава и его сестру в шок. О том, что какие-то продукты будут поставляться потом, далеко в будущем, они осознать ещё толком не могли. Но вот первое отчисление, которое ожидалось уже через несколько дней, казалось им каким-то чудом. Ещё бы: не ударив пальцем о палец, не вкладывая никаких средств, не занимаясь торговлей, перепродажей рабов и не имея никаких сельскохозяйственных угодий - а денежки, словно с неба капают. И пустой, до той поры кошелёк, стал трудно закрываться от переизбытка монет.
   Естественно, что со вчерашнего вечера Риона, уже и так имевшая полную фигуральную свободу, получила ещё и моральное право вести себя в доме как самая настоящая и полноправная матрона. И самой решать, куда ей отправляться, с кем и когда. Поэтому на возражения своих товарищей, что ей в Курганде делать нечего, она только надменно фыркнула и приказным тоном "посоветовала" Сату-Лгаву кого взять в отряд и как рассадить по повозкам. Нисколько не смущаясь тому, что данный вопрос воины уже между собой и сами обсудили. И сообщила: что и как она собирается попутно продать-купить.
   Мало того, оставшись наедине с Кашадом, неизвестно каким способом заставила колдуна активировать для себя лично второй, остававшийся у них шавасун. Когда Невменяемый об этом узнал, он чуть слюной не стал плеваться на напарника, так заикался:
   - Так.., это..., ты чего?! - а тот лишь пожал плечами и с кряхтением ответил:
   - Защита ей нужна больше нас. Тем более что эти артефакты её..., как бы... Она же их отбирала и сама лично на себе волокла. Как чувствовала, насколько они ценные. А ведь ещё сколько мы возле Шанны оставили...
   Пришлось и с этим смириться. Правда, сентеги пока об этом факте не знали. Да такое у них бы и в сознании не поместилось: конклатерра - с шавасуном. Тут не каждый дворянин смел мечтать о таком оружии...
   Потому Риона сейчас и ехала рядом с Кремоном, время от времени раскрывая сумку, висящую через плечо и поглаживая рукоятку поблескивающего артефакта. Ну а остальное время горделиво хвасталась своими успехами на арене купли-продажи и несколькими кошелями денег, на которые она уже заранее решила какие именно товары приобретёт в соседнем городе. Кстати именно через Маманю, она сумела отыскать канал сбыта и того трофейного шавасуна, который был активированным. Вернее не сбыта, а откупа ценнейшего оружия, за которое наследники погибшего сентега в обычном случае выплачивали половину стоимости от нового. Имелась одна очень ушлая и очень таинственная конклатерра, которая только и занималась подобными делами, никогда при этом, не упоминая имён своих клиентов. А Маманя её отлично и давно знала. Вот и сговорились за определённый процент выгодный для каждого. Оружие уже ушло продавщице в руки, а некая потеря при продаже, тем же хозяином дома была воспринята с пониманием. Тем более что он сразу напомнил северянам: средства ваши, распоряжайтесь, как вам вздумается.
   Вот они и распорядились. Удобно, безопасно и не потом продано, через годы и десятилетия, а сразу. Результат обещался быть тоже через несколько дней. Но уже сейчас северяне могли себе не отказывать в любых покупаемых удовольствиях, имеющихся на данной окраине империи сентегов.
  
  

Глава тридцать третья

НЕЧАЯННОЕ СРАЖЕНИЕ

   В Курганд въехали без приключений. Две передовые повозки добрались до подворья тамошнего торжища, да там и заночевать решили. Третья повозка с Сату-Лгавом осталась в пригороде, так и не въезжая в город, а оставшись в одном из постоялых дворов, возле самой крепостной стены.
   Основная группа оставила повозки на попечение женщин и отправилась на прогулку по вечернему городу. Образно говоря "Себя показать и на других посмотреть". Так все торговки делали не только в империи сентегов, но пожалуй и во всём остальном мире. Хотя на самом деле группой руководило не праздное любопытство, а необходимость убедиться в целостности основного тайника.
   Вообще северян и удивило и восхитило умение, бесшабашность и сообразительность Сату-Лгава Беерчи, с которой он сумел не просто ограбить местных врагов, не просто украсть у них массу картин, артефактов и скульптур, но ещё и оставить всё это богатство у них под самым носом. Конечно, сентег уверял, что все эти ценности принадлежат его роду испокон веков, и были разграблены врагами во время нападения на отцовское поместье шестьдесят пять лет назад. Дескать, тогда погибли родители и почти все прямые родственники, осталась в живых только старшая сестра. Вот они вдвоём и постановили всё свою оставшуюся жизнь бросить на справедливое отмщение. Вычислили всех врагов, выяснили, как и где хранится уворованное ими достояние, и планомерно, растянув военные действия на десятилетия, принялись возвращать родовую собственность.
   Лилась кровь, безжалостно уничтожались все, вставшие на пути враги. А некоторые уничтожались из превентивных соображений, дабы потом мстить не надумали, да лишние погони не организовывали. Оставшийся наследник рода Беерчи никого не щадил.
   Но в самом начале своего справедливого возмездия, он выкупил на последние деньги рода три небольших домика в самом Курганде. И поселил туда дальних, престарелых родственников со стороны своего шурина. Вот те там поживали, ни у кого не вызывая подозрений и не привлекая к домишкам излишнего внимания. А на самом деле под домами оборудовали громадные, сухие подвалы, в которые и складывали отбитые у врагов ценности. Понятно, что иногда удавалось мелочь сразу увести в Аллангарн, но большинство приходилось оставлять здесь. Ведь в любом случае сразу бы продать не получилось, а вырваться с повозками из города, где каждый сентег - Эль-Митолан - преступная наивность. Вот удачливый грабитель и уходил за стену Курганда голый да безоружный, почти никогда не привлекая к себе внимания. Порой и у тётушек в подвалах неделями отсиживался, пережидая пока улягутся поднятые его наскоками бури и волнения. Хотя постепенно его участие стали подозревать и следить слишком плотно. А вот сравнительно недавно начали устраивать засады и коварные нападения. Во время последнего были уничтожены два верных, уникальных помощника из рабов, а сам Нумизмат сбежал с огромным трудом. Наверное, со злости да от отчаяния решил отомстить за погибших, устраивая засаду, хотя мог и оторваться от погони, запутав следы. И если бы не северяне, его возле Нулевой дороги так и убили бы.
   Домик, сокровища из которого собирались вывезти в первую очередь, оказался цел, престарелая тётушка в полном здравии, и помех к завтрашнему вывозу замечено не было. Но на всякий случай, было решено остаться обоим братьям Низу в домике. Так ещё сразу спланировали, чтобы мужчины осмотрелись за ночь, и попутно приготовили сокровища к быстрой погрузке. Кстати сама старушка сентега, тоже собиралась отправиться с караваном, потому как ей тут больше делать было нечего. Так, она давно уговаривалась с Сату-Лгавом, тем более что сильно скучала по жизни в большой семье. Низу остались, а Риона с кузеном хозяина поспешила на торжище.
   И тем самым окончательно осталась без мизерного, но хоть какого-то контроля. Да и кто мог надумать для неё опасности на местном торжище? Как бы ничего страшного не предвиделось...
   Утром конклатерра встала и, пробежавшись среди своих коллег, быстро распродала, практически без всякой прибыли прихваченные в поместье Ску-Брайка Тюильи товары. Те были высокого качества и обычно стоили дороже, так что раскупили всё. Но пока выгрузили на иные повозки, пока рассчитались новыми кошелями с деньгами, время шло и торжище заработало в полную силу. И массовое столпотворение помешало Рионе быстро скупить намеченные заранее товары местного производства. Она несколько занервничала, стараясь не продешевить, заметалась по рядам с образцами товаров и совершенно случайно услышала разговор нескольких конклатерр. Речь шла об одной матроне, которая спешно, за полцены продавала два десятка рабов. А детей и нескольких женщин так вообще отдавала в придачу.
   На торжище и такие дела решались. Да только северянку поразила одна фраза:
   - Да кто же у неё купит, будучи в здравом уме? Разве кто из другого города..., да немедленно уедет...
   Ну она и не выдержала, вмешалась в разговор:
   - Привет красавицы! - и щедрым жестом раскрыла небольшую сумочку, куда уже накупила для себя лично самых сладких и дорогих конфет. - Угощайтесь! - и только потом спросила: - Что за рабы такие дешёвые пошли?
   Довольные от полученных сладостей коллеги, отнеслись к незнакомке радушно и словоохотливо выложили всю подноготную трагических событий.
   Один из местных столпов дворянства, сильно повздорил с проживающим вне города бароном. Да так повздорил, что послал на того часть личной дружины, чтобы воины уничтожили строптивца вместе со всеми его родственниками. Приказ есть приказ. Солидный по местным понятиям отряд, под командованием отпрыска графа, отправился громить поместье барона, да вышла закавыка: все до единого полегли при этом. К сожалению и барона с семьёй успели вырезать под корень, но окончательное поражение получили из-за яростного сопротивления рабов, которые оставшись без хозяина попросту поняли что их тоже вырежут и стали отчаянно сражаться за свою жизнь. А после своей невиданной победы всем скопом сбежали в сторону пограничья с Шанной.
   Как только графу об этом доложили, он окончательно взбеленился. Собрал все свои наличные воинские силы, и двинулся по следам молтунов, чтобы отыскать беглых и уничтожить. Где-то загонщики сейчас и лазили с риском для жизни между магических аномалий.
   Но молтуны оказались ещё и сообразительными. Они не стали прятаться где-то там, а запутав следы, поспешили в город и сегодня утром пришли к родному брату своего погибшего хозяина. По законам это было верно: любое наследство переходит к ближайшему родственнику. Только вот родственник оказался с гнильцой и страшно перепугался. Он предвидел, что вернувшийся граф не только обнаглевших рабов казнит, но и запросто может шею свернуть их новому хозяину. И вступить с ним в открытую конфронтацию, житель Курганда побоялся.
   Вот потому новый хозяин, с истерическими воплями и выгнал прибывших рабов обратно на улицу, а следом за ними и свою конклатерру, приказывая продать опасную собственность за любые деньги
   Риона не боялась какого-то там графа, тем более что тот мог возвратиться в город только под вечер. Испросив, кто именно продаёт, она помчалась к указанной грустной бабёнке и за две минуты сторговалась вообще за четверть нормальной цены. Ещё полчаса у неё ушло на покупку двух повозок с похасами, загрузку рабов, половина из которых оказалась ранена, и выезд с подворья торжища на улицу города. Хоть главное она осознала, следует поторопиться, и времени на нужные закупы уже не остаётся.
   Увидев две лишние повозки, переполненные постанывающими рабами, братья Низу чуть не поседели от изумления. Уж они за ночь вынесли всё из подвалов дома и приготовили прямо у наружной двери, прекрасно при этом сумев оценить истинную ценность хранимых здесь сокровищ. Только за них можно было купить невесть что и невесть сколько. Потому и понимали прекрасно, насколько чревата каждая задержка в пути и чем может обернуться излишнее внимание к их отряду.
   Но чтобы не плакать и не кричать, пришлось занять себя погрузкой в сумасшедшем темпе двух пустых повозок. Уместилось всё, хотя той же тётушке, престарелой сентеге пришлось размещаться на краешке лавки для ездовых. Наверняка всю эту эпопею с погрузкой, а также вдвое увеличивающийся обоз наблюдал отделённым сознанием и Сату-Лгав. Потому что когда выехали из города и проезжали мимо него, только в хорошо понимаемом жесте накрыл голову крыльями. Мол, сам в шоке. Ещё и по звуковому каналу передал своему кузену несколько слов: "Это граф - Каст-Щук! Наш самый подлый и опасный враг!"
   Сам же на своей повозке отстал, стараясь держаться сзади метрах в тридцати, сорока. Подобное опытному колдуну давалось легко и просто. Хотя только и делал, что воровато оглядывался на город, через каждые пять метров. Вторая дорога - это не Нулевая, и даже не Первая, но если граф догонит, то нападёт невзирая на многочисленных свидетелей.
   Но километр отмерялся за километром, а погони всё не было. И постепенно все задышали более свободно. Кузен хозяина даже стал рассказывать Кашаду, что из себя представляет Каст-Щук, и какими премерзкими делами сумел прославиться.
   Да только рано расслабились. Кто-то всё-таки успел сообщить взбешенному дворянину, что подлые рабы кем-то выкуплены и теперь удаляются в таком-то направлении. Ну и отряд погони откорректировал своё движение, не заезжая в Курганд сразу его обогнул и рванул через чужие угодья, наискосок к дороге номер два. И рассчитали чуть ли не с наибольшей эффективностью точку примерного столкновение. Похасы, это конечно не кони, такой скоростью не обладают, но уж всяко быстрей передвигаются с одним седоком, чем пусть и попарно, но запряжённые в тяжеленные повозки. И хорошо ещё, что в отряде вовремя заметили надвигающуюся с правой стороны опасность. Да и находящиеся на дороге крестьяне возмущённо тыкали руками в движущееся по неубранному урожаю воинское скопление. Война войной, но напрасно вытаптывать чужое достояние, здесь было не принято.
   Стали готовиться к обороне все пять повозок. Сам представитель рода Беерчи остался со своей неприглядной телегой с низким тентом на дороге, хотя иные повозки и телеги нечаянных свидетелей постарались убраться подальше от места грядущего столкновения. Понимали, что тут явно прольётся кровь. Тогда как все четыре, тяжело груженных повозки съехали с дороги влево, воспользовавшись подобием просёлочной дороги, да там и устроили некий классический заслон своими бортами. Недавно купленные и загруженные рабами транспортные средства, поставили в тыл, а прикрыли их теми, которые были защищены магическими оберегами по максимуму.
   Но не успели разобрать оружие, как массивный, хоть и раненый бородач из новых рабов кинулся к единственному здесь сентегу мужского рода:
   - Тэш! Если вы намерены сражаться, то дайте и нам оружие. В случае вашего поражения - нам не выжить. Если нет оружия, мы готовы выйти вперёд, чтобы на нас истратили колдуны свои магические силы, кидая в нас огненные шары!
   Кузен Сату-Лгава, никогда в своей жизни толком не воевавший, растерянно посматривал то на повозку своего родственника, то на конклатерру, которую он уже два дня почитал рангом выше, чем самого себя. Поэтому официальное командование принял на себя Кашад:
   - Оружия у нас почти нет. Берите вот эти два копья, три топора и два меча и стойте за своими повозками, прикроете тылы, если вдруг всадники попытаются объехать вокруг и ударить нам в спины. Тэш! Свои магические силы будете использовать малыми шарами и только по похасам. Тётушка, а вы свои силы тратить не спешите, вдруг у нас появятся раненые. Риона! Начинаешь стрелять только после моей команды "Искры!" Кремон! А..., ты уже и сам рассмотрел?
   Его подставной братец уже выходил со щитом на отрезок утоптанной грунтовки перед телегами и замер там на отметке метров пятнадцати. Как раз посредине между Второй и заслоном:
   - Конечно, рассмотрел! У них всего лишь парочка арбалетов.
   То есть он понял: в любом случае имеющиеся обереги и артефакты защиты отразят три, а то и все пять болтов пущенный хоть в упор. Ну а всяких огненных шаров и разнообразных молний Кремон не боялся с недавно устоявшимся фатализмом:
   "Жаль что толком опробовать раньше свою странную защиту в здешних условиях не догадался... Но вряд ли магия сентегов отличается от магии всего остального мира..."
   На Второй образовалось пустынное пространство, перекрытое с обеих сторон скапливающимися повозками и телегами. И только чуть правее, если смотреть со стороны обороняющихся, на этом пустом пространстве одиноко стояла замершая крестьянская телега. Она явно отличалась от больших повозок, так что вряд ли кто обращал на неё внимания и уж тем более не подумает, что она принадлежит изготовившемуся к обороне каравану. Возле неё одинокий мужичок и юная девчушка, сменившие кепи, пытались вроде как отремонтировать выпавший из колёсной оси, расколовшийся шкворень.
   А внушительный для подобного события отряд уже выбирался с поля на тракт. Четырнадцать сентегов, в том числе и их командир в блестящих, видимых издалека латах, и восемнадцать воинов-мужчин. Все всадники - довольно уставшие от изматывающей скачки, похасы хрипят - пускают пену. Не будь этой остановки, животные могли пасть уже через несколько километров. Ну и выстроившись на левой обочине дороги, воинство графа остановилось, не решаясь атаковать сходу и присматриваясь к мизерному количеству защитников. А потом граф рассмотрел красный бомбон, и виднеющихся за ними виновников своей погони:
   - Вон они! Молтуны! Эй, - обратился он к сентегу, стоящему за повозкой и, пытаясь его рассмотреть. - Ты кто?
   - Да какая тебе разница..., - буркнул тот, и это были его единственные слова, сказанные во время данного события.
   - Я не могу тебя узнать!
   - А что собственно тебе надо? - подпустив в голос надлежащего, подслушанного у той же Салажи противного визга, выкрикнула Риона.
   Граф скривился, считая ниже своего достоинства вообще якшаться с конклатеррой, но раз сентег не отзывается, придётся поговорить с ней:
   - Это беглые рабы, которые убили моего сына и моих воинов! Отошли их ко мне!
   - Ещё чего! Я их сегодня купила, и у меня есть соответствующий договор! А нам сейчас каждый раб требуется, платим, чуть ли не золотом по весу каждого.
   - Да ты издеваешься надо мной, матрона?! Кто за такое дерьмо платит золотом?
   - Я!
   - Тогда купи моих! - стал злиться граф.
   - Деньги кончились! - нагло заявила Риона.
   С трудом сдерживая клокочущее в нём бешенство и желание отомстить, граф Каст-Щук снизошёл до низменной торговли:
   - Тогда скажи, сколько ты за них заплатила, и я тебе верну деньги.
   Девушка уже и рот открыла, чтобы выкрикнуть немыслимую цену, но вдруг вспомнила, что перед ней граф. Вдруг он согласится, деньги доставят, и люди будут казнены? Поэтому она сделала вид что прокашлялась и с гонором воскликнула:
   - Не продаются, самой не хватает!
   Каст-Щук зарычал, уже не пытаясь сдержаться. Понимая, что придётся убивать, а возможно и всех, он всё-таки ещё опасался. Если бы ему перечил сентег, тут было бы всё понятно и ясно. Пусть и не равный с равным, но любое убийство, описанное как стычка, прокатило бы перед имперским судом. А вот убийство конклатерры могло обойтись более худшим для дворянина наказанием. Его не казнили бы и не посадили в тюрьму, его существующим законом лишили бы титула и забрали всё имущество.
   Конечно, доверенных торговок убивали, куда уж без этого. Порой и они становились поперёд дороги сильным мира сего. Но всегда это делалось исподтишка, незаметно, словно случайно. И граф подобное вытворять умел. Ему вспомнилось, как три года назад он сумел уничтожить молодую матрону своего врага, подстроив пожар здания. Получилось блестяще, и теперь он не смог удержаться от двойного щёлканья клювом. Но глянув по сторонам, обратил внимание на внушительное скопление повозок, и понял, что скандала, а то и самого сурового императорского приговора не избежать. Поэтому ничего не оставалось, как представить всё намеченное как банальное столкновение между рабами.
   Быстро обернулся к одному из мужчин, и ткнул в него крылом:
   - Ты! Убей этого на дороге!
   Раб шумно выдохнул, и не в силах ослушаться хозяина, тронул похаса вперёд:
   - Выполняю, тэш!
   И всё-таки желания у него убивать не было. Его губы не шептали, а почти выкрикивали противнику: "Упади на землю и не шевелись!" То есть он хотел просто оглушить воина, стоящего со щитом.
   А вот дальше никто не успел рассмотреть, что творится. Похас набрал небольшую скорость, но пеший воин метнулся к нему навстречу ещё быстрей. Прыжок, удар и оглушенный всадник свалился на грунт словно сам нечаянно потерял сознание.
   - Ты, и ты! - новый взмах крыла. - Убейте его!
   Эта пара уже взяла старт резвее. Хотя старался только один, глаза второго прямо умоляли: "Меня тоже оглуши!" Всё-таки даже рабы, когда их хозяин не прав и подличает, не желают поднимать оружие на себе подобных. А уже сели поднимают, то уж лучше бы вообще этого никогда не делали: толку-то всё равно никакого! Грохот, скрежет, храп падающего похаса, и вот ещё два воина лежат на утоптанной грунтовой дороге. Причём и убитое животное Кремон очень расчётливо уложил именно в самом нужном для обороны месте.
   - Вы, трое! Если не справитесь с этим щитоносцем, я вас собственноручно добью!
   Эти ребята уже и в самом деле старались. Но результат был одинаков: к повозкам никто не прорвался. К сожалению и добивать графу пришлось бы только одного, грамотно оглушённого. Одного защитнику пришлось заколоть, а второй сам при неудачном падении свернул себе шею. Ну и ещё один агонизирующий похас лежал теперь на земле, заливая её обильно кровью. Невменяемый действовал по давно усвоенным правилам: все, что мешает врагам, помогает мне. И уже вновь стоял на выбранной позиции.
   Вражеский предводитель и его ближайшие сподвижники осознали, что рабы скоро кончатся, а толку с этого так и не будет. Поэтому после понятных, отработанных в их воинском коллективе жестов командира, сразу четыре сентега двинулись вперёд, решив прожечь себе дорогу через странного раба со щитом.
   Сам граф тут же заорал, чтобы его далеко было слышно:
   - Арестовать вон того сентега!
   То есть вроде, как и явная справедливость вершится, законность соблюдается, кого-то арестовывают. Ну а если потом рабы в приступе рвения и арестованного, и саму конклатерру затопчут, так это издержки любой потасовки. Тем более со временем можно будет слишком усердных рабов казнить в назидание остальным и всё получится шито-крыто.
   Но слишком уж нападающие понадеялись на своё магическое превосходство. Знай они, что и к чему, им следовало атаковать всем скопом, одновременно. Тогда бы у них ещё и были шансы на успех даже несмотря на коварный удар в спину. А так новая атака началась эффектно, красиво, но ...безрезультатно!
   Словно перед ним такие же рабы, как и прежде, мечник принял на своё тело четыре огненных шара средней величины и прыгнув навстречу опасности, убил всех четверых сентегов красивыми, молниеносными росчерками своего меча. А потом стремглав развернулся и бросился под прикрытие повозок. От вида крови, и павших товарищей, остальные сентеги словно взбесились, и во главе с графом устремились к повозкам.
   И тут последовал тот самый, коварный, фланговый удар с тыла. Сату-Лгав успел выпустить девять мраморных шариков. Видимо ему при перезарядке помогала девчушка, а то и её отец. Но скорострельность получилась невероятная. Девять убийственных зарядов уничтожило шесть сентегов, а седьмого тяжело ранило, оторвав ему ногу. Может, ещё бы выстрелы последовали, но троица оставшихся в живых и ничего не понимающих вояк, уже находилась возле самых повозок, и Нумизмат побоялся случайно задеть своих.
   Но там и без него справились Кремон шутя расправился с графом, разрубив его тушку на две половинки: верхнюю с руками и нижнюю с ногами. Во второго попал болт из арбалета Кашада, помещённый в центр совмещённого с ним огненного шара. Ну а третьему довольно лихо оторвал голову силовым ударом кузен Сату-Лгава. Риона с рычанием тоже посылала парализующие искорки в атакующих, но скорей всего те вонзались уже в трупы.
   Благоразумнее всех поступило двенадцать воинов-рабов, оставшиеся на похасах. Спокойно рассмотрев как их хозяева благополучно испустили дух, они спешились и безропотно стали ждать команду от..., (кто бы сомневался!) ...своей новой хозяйки:
   - Эй, вы! - Риона крикнула застывшим в тылах мужчинам. - Чего встали?! Разоружить вон тех, поднять кто живой, ловить похасов и собрать всё оружие! И пошевеливайтесь, ребятки, пошевеливайтесь! - и уже немного растерянно, вслед: - Эй...! А раненые куда побежали?.. Я вроде им ничего не говорила...
   Кашад ещё немного нервно присматривался к лежащим, ожидая, что те притворяются, а вот его старший братец являл собой образец истинного спокойствия:
   - Это они, красавица, тебя слишком боятся. Потому всей толпой и ринулись выполнять... А ну как загрызёшь кого, из ослушавшихся?.. И шавасун спрячь! Нечего им зайчики народу в глазу пускать...
   По местным законам, трофеи на месте стычки принадлежали победителю. Рабы, кои таковы были, естественно тоже переходили к новому хозяину. Другой вопрос, что частенько вот такие крупные свары потом рассматривались имперскими судьями. Могли заставить кое-что, а то и всё вернуть родственникам, если победители были неправы. Но тут уже всё зависело от свидетелей. А оных Сату-Лгав уже весьма интенсивно созывал к месту сражения и деловито записывал их имена и места проживания. Причём записывал имена только сентегов, потому что тех оказалось предостаточно. А коль хозяев много, то в таких случаях рабов никогда судьи и не допрашивали.
   Караван опять резко вырос в размерах и в количестве людей.
  
  

Глава тридцать четвёртая

ПО ДВУМ МИШЕНЯМ

   Эль-Митолан Бедзё, по счастливому совпадению, жил уже второй месяц сам. С последней своей супругой он два месяца назад расстался вполне мирно, и та к взаимному согласию уехала жить к своим родителям. Так что колдун уже на второй день знакомства набрался решимости и пригласил баронету Белери Шугерт перебраться к нему. Как это ни показалось странным, но прекрасная коллега по магическому искусству согласилась сразу. И первый вечер, а потом и ночь любовники довольно интенсивно предавались интимным ласкам. Причём предавались этому с неким ущербом для личной выгоды управляющего княжеской почты. Ну а на следующий день, Бедзё бросился навёрстывать некие упущенные выгоды, и как оказалось, поздновато.
   Определённые письменные льготы, непосредственно от самого князя, он конечно получил. Как и массу грядущих привилегий в ближайшем будущем. Естественно, и визит к княгине принёс ощутимые плоды в карьерном росте. А вот попытка чуть нагреться на посредничестве в торговле оружием - запоздала. Главный торговец города, полковник Сетирес, а по совместительству и давнишний приятель оказался в курсе готовящейся войны давно и с приличными барышами к моменту разговора.
   Бедзё, понятно, расстроился, а чтобы дискредитировать себя в собственных глазах, возжелал похвастаться новой, обворожительной любовницей. Вот и пригласил полковника вместе с его компаньоном на классический, как тут говорили, семейный ужин. А потом, мол, отправимся все вместе на очередной бал, куда пригласительные джерды уже имелись у обоих приятелей.
   Стол уже стоял сервированным на четыре персоны, когда колдун увидел в окно своих гостей, и прокомментировал сиё событие своей любовнице. Баронета приводила себя в порядок, и в её действиях не было надлежащего огонька.
   - Милая! Поторопись! Мой приятель Чиган уже прибыл! О! Да с ним прелестная, молоденькая дама! Вот это компаньонка! И откуда только взялась такая?.. Ладно, бегу их встречать... Не задерживайся, ждём тебя внизу!
   - Да, да, конечно! Через пару минут спущусь..., - но как только хозяин дома вышел из спальни, действия оставшейся женщины ускорились в несколько раз.
   Она уверенными жестами закончила делать макияж, ловко поправила волосы, заколов их в должных местах, и вихрем промчалась по комнате, в поисках особенных тайников и осмотре уже ранее найденных. А таких тайников здесь оказалось около десятка. Парочку она даже успела вскрыть и бегло осмотреть содержимое. К остальным хорошенько присмотрелась, запоминая навешенные структуры защиты, чтобы потом подумать над ними в спокойной обстановке. Особенно обрадовалась тайнику с драгоценностями.
   Белери прекрасно понимала, что больше чем пять дней её ложь не продержится. Если князь настолько удачно и вовремя оказался со своей полноценной дружиной возле самого барьера, то вариантов развития событий только два. Первый: Невменяемого хватают, или убивают при попытке сопротивления. Второй: благодаря боларам, всемирно прославленному герою удастся сбежать из княжества, спасая свою шкуру. Но в любом случае планы Кремона по поводу спокойного исследования, поиска прохода на ту сторону будут сорваны и скорей всего окончательно. И опять-таки, в любом случае князю станет известно, что его обманули, и никакого гигантского оружия Древних на его границе нет и в помине. Разве что точную дату всплытия истины нельзя было точно предсказать. Может это случится на пятый день, может на шестой, а может и пятнадцатый. Обстоятельства могут сложиться так удачно, что ещё месяц вся княжеская дружина с мобилизованными на помощь жителями окраины будет перекапывать каждый доступный метр и соваться носом в каждую щель.
   Но на такую удачу уповать не стоит. Опытная Шугерт знала как скоры правители на расправу, поэтому дала себе всего четыре дня. То есть завтра вечером, или в крайнем случае послезавтра на рассвете следовало сбежать из данного княжества. Но сделать это следовало так, чтобы не было погони, и во время поиска виновника обмана, оного отыскали без труда и сомнений. Для этого следовало отыскать слабые стороны управляющего княжеской почты, всё как следует продумать и подготовить, а потом только подложить верно сфабрикованные документы. Попутно следует экспроприировать средства на обратную дорогу в Энормию из тайников. Драгоценности наивному ротозею уже не понадобятся. И не важно, что в момент ареста будет с самим Бедзё: умрёт он или будет жив, его судьба уж предрешена. И это просто неимоверная удача, что он сам пригласил пожить у него в доме. Умело разожжённая страсть сделала своё дело, и довольно зрелый по возрасту колдун, повёл себя как неопытный юноша.
   "Влюбился..., - подумала Белери, на мгновение замирая на месте и прислушиваясь к голосам в гостиной. - Все эти самцы думают только одним местом, невзирая на титул или положение в обществе. А редкие исключения, только подтверждают общее правило: "Любой превращается в козла, когда попадает на поле со сладкой капустой". Жаль только, что так и не успела этого Невменяемого на себя возложить..., но ему воздастся за мои слёзы! - она резко выдохнула, а губы её скривились в злобной гримасе: - Хорошо, что я умею за себя отомстить!"
   Долго задерживаться в спальне не стоило, и баронета, взглянув на себя напоследок в зеркало, поспешила вниз. В её понимании, визит какого-то приятеля управляющего почты, тоже можно использовать для подачи грамотно продуманной информации. Следует только познакомиться с ними, найти их слабые стороны и грамотно на этом сыграть.
   Каково же было удивление Белери, когда в гостиной она сразу опознала ту, которая приходилась названной сестрой всемирно прославленному герою! Внешне она сумела удержать нужную маску на лице, помогли колдовские умения, но внутренне она страшно испугалась и довела себя почти до обморочного состояния. Ей показалось, что маркиза Баризо сейчас поднимет крик, упомянёт о герое Невменяемом и разоблачения не избежать.
   Но Мальвика повела себя более чем странно. Только холодно кивнула при знакомстве, и сделал вид, что раньше никогда не было знакома с представленной ей колдуньей. Мужчины странное поведение женщин приписали их врождённой настороженностью к любой красивой сопернице, поэтому старались сами вести многословный, ничего не значащий диалог. А баронета Шугерт пыталась отдышаться и догадаться о подноготной всего происходящего:
   "Как мы расстались к Кремоном, никто в высшем свете не узнал. Как мне объяснили мои покровители, виной всему старый патриарх Эль-Митоланов, тот самый старикашка Огюст. Он через свою сеть информаторов узнал обо мне всё, а затем выложил это Невменяемому. Вот тот и перестал со мной резко общаться. Но ведь Мальвика могла и не знать о сути событий. А будучи со мной очень дружна, кровно обиделась на меня за разрыв отношений с её братцем. Уверена, ей было сказано, что это я его бросила... Хм! И что мне теперь делать в таком случае? Только одно: постараться сбежать отсюда уже завтра на рассвете. Опять-таки, если тут не замешано что-то другое... Знать бы ещё, что именно? И почему она компаньонка полковника? Тут что-то нечисто... Вдруг она здесь с преступными замыслами? А то и вообще занимается прикрытием делишек своего названного родственника? Ну да, ну да... Пора приступать к осторожным расспросам..."
   Даже такой коварной и хитрой обманщице не приходило в голову, что причиной её провала и разрыва отношений с Невменяемым, как раз и являлись целенаправленные действия вот этой наивной с виду, простодушной маркизы. Что именно она являлась главным инициатором и действующей силой всего разоблачения.
   Поэтому начала расспросы довольно издалека:
   - И по какой причине, ваша светлость оказалась на Южном континенте?
   Мальвика немного помолчала, и даже погримасничала, изображая потуги мысли:
   - Это страшный секрет, и раскрыть его полностью я не имею права, - всё-таки как бы решилась она. - Поэтому я отвечу только один раз и больше к этой теме мы возвращаться не будем. И я тоже обещаю умерить своё ответное любопытство. А прибыла я сюда к своему компаньону только с одной целью: продать большую партию простого холодного оружия. Вот и всё... А теперь кто мне расскажет, что мы интересного увидим на сегодняшнем балу?
   Мужчины наперебой принялись описывать графский дворец, где сегодня проводился бал для высшей знати, а Белери с холодной улыбкой продолжила размышления:
   "На что она намекает? Что не станет приставать с расспросами ко мне - это понятно. Но ведь недаром она прибыла в то же самое княжество, что и Кремон. Про оружие, тоже недаром упомянула... Судя по реакции полковника Сетиреса, их компанейство - это истинная правда. И здесь прослеживается интересная связь... Стоит только знать о желании Энормии всюду насаждать свои правила и законы. И какой там существует самый суровый закон? Уничтожать всех рабовладельцев! Здешний князь - один из них. Ещё и махровый поборник рабства. Что будет, если его свергнут силами огромного северного королевства? Несомненная победа над противозаконным рабством. Причём сама Энормия может и не влезать в военные трения, а просто подтолкнуть к этому или заставить соседей Катранго. И что получается в этом случае?.. Кошмар получается! - она чуть не выкрикнула это последние два слова вслух, настолько резкое её посетило озарение: - Невменяемый жутко, давно, специально всем врал, что отправляется к границе на поиск дороги к сентегам. А на самом деле его задачей являлось отвлечение княжеской дружины на южную околицу этого государства. Что он и сделал великолепно! И я ему, полная дура, более чем помогла в этом! А с севера и в самом деле двинутся не сегодня так завтра войска вторжения! И если это случится... Ну да! Бедзё меня испепелит на месте, невзирая на все мои умения и обереги. Значит..., надо бежать немедленно! Только вот как сбросить со своего следа немедленную погоню? Любовник меня так просто не отпустит... Сказаться больной и не пойти на бал? Смешно такое прозвучит из уст Эль-Митоланы, да и хозяин дома тогда останется со мной здесь... Но так будет лучше... Уж как-нибудь, но с ним я справлюсь... Ну а в идеале, ядовитого порошка мне на всех троих хватит! Ещё и на рабов останется, которые в доме..."
   И баронета Шугерт стала действовать, делая вид, что присматривается и к собственным внутренностям и к большой соуснице:
   - Странный вкус, у этой подливы..., словно скисшая...
   Забеспокоившийся хозяин и пробовать не стал, сразу рявкнув на подавальщиц:
   - Убрать подливу! И пусть повар потом не жалуется!..
   - Может он и не виноват? - Белери делала вид, что защищает кулинара. - Мне уже вроде легче... Я просто выйду на пару минут... Не скучайте без меня!
   После чего с "бледным видом", поспешила к своим вещам, где хранила люйсан, один из самых действенных и коварных ядов. Несомненно, что опытный колдун, да ещё проходивший обучение в магических школах Энормии, подобный яд определит в своей пище довольно просто. Особенно если будет весь во внимании и настороженности. Но ведь хозяин дома, по его словам никогда в жизни не покидал ещё Южный материк, а всё что доходило с севера, недолюбливал и категорически отрицал. Так что вряд ли он сумеет выделить в своём питье или пище что-то опасное, даже если будет присматриваться.
   Коробочка с порошкообразным люйсаном, быстро оказалась в потайном кармане платья. Баронета на мгновение задумалась, и решилась на кражу из подсмотренного ранее тайника запаса драгоценностей управляющего почтой. Минута, и вот уже самые ценные украшения перекочевали в её дорожный саквояж, с которым она и приехала в этот дом по приглашению. Мало ли как потом будет со временем, а решение бежать немедленно созрело в голове окончательно.
   Но тут же следовало быстро решить: как и во что подсыпать яд. Лучшим местом и наиболее удобным показалась баронете Шугерт кухня. Тем более она припомнила, с каким вожделением и аппетитом на неё посматривал здешний повар, когда она знакомилась с домом и со слугами. Вот коварная обольстительница и подумала, что достаточно ей будет появиться возле симпатичного и весьма смазливого на внешность кулинара, как решение будет найдено. И не возвращаясь в гостиную, поспешила в царство кастрюль и сковородок.
   А вот дальше на неё словно нашло какое-то наваждение. Войдя в помещение кухни, она уже не в силах было оторвать полный желания взгляд от молодого и стильного красавца. Мужчина встряхнул чёрными кудрями, сдёрнул с себя белый передник, и с обольстительной улыбкой двинулся ей навстречу. При этом он ничего не спрашивал, и ни на что не обращал внимания. Только губы его шептали всё громче:
   - Как долго я тебя ждал!.. Любимая!
   Непреодолимое желание близости, толкнуло Белери в мужские объятия, где она, задыхаясь, слилась с ним в умопомрачительном и длинном поцелуе. А вот руки нежданных любовников в этот момент действовали совершенно независимо от разума и памяти: помогали раздеться партнёру и безжалостно срывали одежду с тела своего хозяина. Ещё несколько мгновений, и вот уже пара сплелась в страстном единении прямо в углу помещения, на большой, и довольно широкой лавке. Здесь порой любил поспать ночной сторож, несущий вахту внутри дома.
   И действо на этой лавке стало немыслимым и невероятным для стен данного помещения. Стоны начали раздаваться всё громче, позы стали всё откровеннее и даже вульгарнее, а разум покинул обоих людей окончательно. Мало того, инстинктивно колдунья передала большую часть своей магической силы мужчине, трансформировав её в физическую и он стал творить такое, о чём не смог бы мечтать в самых своих смелых эротических фантазиях.
   Пошедшую с подносом подавальщицу, любовники проигнорировали полностью. Зато она, будучи рабыней, и уже не раз пострадавшая при домогательствах всё того же весьма нагловатого повара, моментально верно оценила ситуацию и решила не брезговать даже такой местью. Тихонько отложив поднос на стол, она помчалась в зал приёма.
   А там повисло опасное, напряжённое молчание. Оба приятеля стояли над бледной маркизой и ждали ответа, что с ней случилось. Потому что в последние минуты обратили внимание на испарину у неё на лбу, излишне тяжёлое дыхание и нервную дрожь пальцев рук. Да и ответила явно с трудом:
   - Всё..., уже прошло..., это у меня наследственная болезнь...
   И даже улыбнулась.
   Тут и ворвалась молодая женщина, со своего рождения принадлежавшая главному управляющему княжеской почтой как рабыня:
   - Господин! - её расширенные глаза сразу говорили о чём-то страшном и кощунственном. - Там...! На кухне! - слова вылетали из неё с короткими паузами: - Баронета Шугерт..., и повар...! Занимаются любовью!..
   Вот тут уже старые приятели забыли про бледную Мальвику и сломя голову ринулись на кухню.
   С одной стороны, мужчины их возраста насмотрелись в жизни немало. А тем более моложаво смотрящийся Эль-Митолан мог похвастаться в этом плане богатейшим опытом. Оба считали себя весьма развратными самцами и никогда не замечали за собой неуместной ревности. Да и если рассуждать с эстетической стороны, то увиденная ими сцена была где-то даже очень и очень красива. В другое время или в другом месте, приятели бы замерли на месте и постарались понаблюдать за действиями любовников, которые в порыве страсти и самозабвения вытворяли немыслимые для некоторых тел движения.
   Да они в первый момент и замерли, совершенно не замечая, что следом за ними прибежала Мальвика, сразу же обессилено прислонившаяся к стене коридора. Но вот во второй момент, хозяин дома и его гость почувствовали такое невероятное отвращение и презрение к увиденной сцене и к её исполнителям, что у них сработали рвотные рефлексы.
   Но за момент до опорожнения своего желудка, Эль-Митолан Бедзё двумя синими, парализующими молниями успокоил разгорячённых любовников.
  
  

Глава тридцать пятая

СТАНОВЛЕНИЕ

   В поместье Ску-Брайка Тюильи, добрались уже далеко за полночь. На дороге или возле неё ночевать не стали, хотя мысли такие крутились и обговаривались вслух. Но всё-таки решили двигаться до конца. И не потому что было опасно передвигаться глухой ночью. Погода стояла на удивление ясная, светили обе луны и даже на одну треть Радуга раскинулась на часть неба, так что темно не было. Да и разбойников, как таковых, таким большим и боевым коллективом опасаться было нечего. Основной причиной непрерывного движения, служили многочисленные раненые среди рабов. Не только среди купленных в Курганде, но и среди трофейных, захваченных на тракте. Из четырёх оглушённых Кремоном, трое оказались в тяжёлом состоянии. И как все три сентега не старались поддерживать их состояние при жизни, следовало применить к пострадавшим операционные методы лечения.
   Потому и добирались до конечной цели, когда на дороге уже давно не виднелось даже запоздалого путника. Зато в поместье их ждали: хозяин заранее потребовал от одного из колдунов, чтобы он просматривал ближайшие десять километров пути отделённым сознанием. И тот, как только понял ситуацию, сразу вернулся в тело и успел организовать должный приём для раненых. Тот час Эль-Митоланы приступили к спасению людей. Уж больно за них просили сдавшиеся в плен рабы, утверждали, что парни знатные, и в бой их граф послал по причине личной ненависти именно к этим своим предметам собственности.
   Все остальные прибывшие, так и завалились спать на сеновалах, да в огромных стогах соломы вокруг главного хозяйского подворья. А вот обе конклатерры, кажется, вообще спать не ложились. Настолько много у них нашлось совместных дел, подсчётов и затяжных обсуждений о будущем чуть ли не каждого трофейного предмета или по вопросам продажи эвакуированных из Курганда сокровищ. Было что продавать, прятать и выбирать, следовало подумать, что вывозить в первую очередь. При этом Маманя с Рионой действовали уже не как лучшие подруги, а как родные сёстры. Ну, или как мать с дочерью, если учитывать их разницу в возрасте. Общее дело, невероятные прибыли, и особый талант северянки налаживать хорошие отношения, сплотили таких разных внешне женщин лучше, чем родственные отношения.
   Так что к утру уже было всё готово, как следует распределено, и вереница телег потянулась в Аллангарн. Парочка повозок сразу подалась к дому Беерчи, где купленные накануне в соседнем городе рабы, разгрузили значительную часть доставленных сокровищ. А потом и сами принялись обустраиваться на новом месте. Всех пока в доме не поселяли, взяли только десяток наиболее боевых мужчин и пять женщин, которые не только умели всё делать по дому, но знали с какой стороны браться за оружие. Да и большее количество не поместилось бы. Для размещения пополнения, Риона решила восстановить старые, почти уже разрушенные хозяйственные постройки вокруг стойл для похасов и жилые здания для прислуги на задах огромного подворья.
   В деле строительства тоже никаких сложностей не возникало. Маманя уже на днях обещала поставить и нужный материал и отряд справных умельцев, которые отстроят что надо всего за полцены от того, что обычно берут городские мастера, а сделают не хуже.
   Закончившие разгрузку братья Низу, тут же засели вместе с домашними реставраторами за изучение привезённых артефактов. Ну и Риона изначально, с одной из повозок отправилась на торжище. Добралась она туда позже своей компаньонки, чуть ли не к обеду, но с её товаром, она бы и концу торгов не опоздала. По сути, продавать ничего объёмного не пришлось, всего-то два баула да мешков шесть с разной мелочевкой. Но в любом случае подобного выброса на рынок столь ценных вещиц давненько не было. Не успела новенькая конклатерра начать вывешивать списки с названиями, как её обступило с три десятка коллег, стараясь перекупить самое ценное, мешая друг другу и тем самым непроизвольно поднимая заранее продуманные цены. Да и ушлая барышня Чилайс уважать бы себя перестала, если бы не воспользовалась таким бумом и повышенным спросом. Она буквально на ходу взвинтила цены и при этом ещё умудрялась делать вид, что делает огромное одолжение, якобы продавая предмет по малой цене в счёт будущей дружбы.
   Естественно, конклатерры не были бы матронами домов, если бы легко покупались на милую улыбку и приятные для слуха слова. Но с другой стороны, в данный момент их хозяева уже давно требовали купить для рода те или иные вещи, а те банально отсутствовали в свободной продаже. Если что и продавалось, то с глазу на глаз, в обход лишней гласности, и уж во всяком случае, минуя торжище. А тут такая крупная и смелая акция. Давненько такого не было.
   Вот и покупали по завышенной цене, понимая, что завтра уже такой возможности может и не быть. Но новая матрона лома Беерчи, во время продажи ещё и слухи нужные распространяла. Кому по секрету, кому словно случайно сболтнув, а кому целенаправленно давая совет: почему следует обратить внимание на те или иные моменты. Все эти детали ей заранее подсказала Маманя, а преследовали они одну цель: всеми возможными способами заставить местные столпы дворянства, представителей имперской власти действовать единым фронтом против возможных наскоков знати со стороны Курганда. Всё-таки уничтожение графа и всей его дружины могло вызвать самую непредсказуемую реакцию. Начиная от полного закрытия глаз на происшествие (мол, помер урод, туда ему и дорога!), до мобилизации народного ополчения Курганда и попыткой вместе со сборными дружинами иных титулованных кургандцев, атаковать Аллангарн. Ведь порой на окраине империи судей никто не дожидается, а пытается решать вопросы собственными силами.
   Распространение слухов и сплетен, ход весьма спорный и сложный, да и сомнения сразу имелись. Но хоть как-то популярность и поддержку следовало зарабатывать. Тем более что несколько раз, Риона плюнула на выгоду и резко снизила цену от начальной, после конкретной просьбы:
   - Если мы будем дружить, то продай со скидкой.
   Вот она и делала первый шаг для сотрудничества, либо уменьшая цену, либо давая в довесок нечто ценное вообще бесплатно. Такие подарки сразу меняли характер отношений. Так что к вечеру новая конклатерра обзавелась ещё если не полусотней подруг, то уж точно полусотней сочувствующих и лояльных коллег. Где-то выиграла в прибыли, где-то потеряла, но золота и серебра от намечаемой изначально суммы торгов, меньше не стало.
   Появлялась рядом и Салажа. Сама ничего не купила, зато оббежала всех, пытаясь высмотреть и опорочить уже купленный товар. Пыталась опять мутить сознание своих старых компаньонок. Но ни первое, ни второе ей не удалось: носительницы красных бомбонов, если уже видели падение одного из своих лидеров, да ещё имели при этом некую выгоду, никогда плечо помощи не подставляли. Наоборот, могли ещё и подтолкнуть преизрядно если не финансово, то уж грубым словом точно. В итоге скандальная бабёнка в нескольких местах нарвалась на ответную грубость, в некоторых - чуть пинка под зад не получила, да так после этого и ретировалась незаметно с торжища. Жаль, что Маманя с Рионой не увидели её горящие злобой и ненавистью глаза, а то бы сообразили послать по парочке рабов, чтобы те проследили, куда эта подлая бабёнка поспешит в первую очередь. Но момент оказался упущен...
   Следующие три дня проходили примерно также. Началось строительство на заднем дворе подворья Беерчи. В самом доме поправили окна, выходящие на улицу. Ударным совместным трудом и слиянием магических знаний, удалось починить повреждённую в бою керечесу. С того самого часа она постоянно находилась в комнате Кашада. Родовую и трофейную дали в распоряжение Сату-Лгава и его сестры. Ну и пришли дельные мысли, что не помешало бы вооружиться по максимуму. Северяне, пользуясь полной свободой и осознав возможность иметь любое оружие, договорились о том, чтобы смотаться в рощу с припрятанным имуществом и забрать в дом всё, в том числе и литанру. Вначале думали отложить данный вояж в приграничье на несколько дней, а то и на неделю, но к концу второго дня передумали. И ранним утром третьего дня братья Низу и лично сам хозяин дома, поспешили в памятную для них рощицу.
   Сказать, что он был поражён показанному ему оружию, это значило ничего не сказать. Сату-Лгав сразу нервно согласился, что против такого оружия сентегам бессмысленно воевать. Тем более если его на севере более чем предостаточно. И это ему ещё не стали демонстрировать разрушительную силу взрывов, потому что следовало беречь каждый заряд. Их и так оставалось сравнительно мало. Ну а на фоне литанры, все остальные трофеи из Шанны, вызывали у рабовладельца только печальный вздох:
   - Что-то подобное я и подозревал. Уж слишком малочисленным мне ваш багаж сразу показался...
   Благодаря самым быстроходным похасам, и пристяжным для груза, успели вернуться домой уже в послеобеденное время, и заняться иными делами. Попутно Кремон заметил, что носимый им Жемчужный орден явно настроился на его тело и начинает поддаваться пальцам. При нажатии на жемчужины, те уже могли издавать несколько ноток. И в последующие дни, нотки становились все более ясные и насыщенные музыкальными обертонами. То есть, если бы возродились магические умения энормианина, он бы мог постепенно заполнять свой уникальный артефакт магическими силами. Орден, который можно было назвать ещё и лартегратором, наконец-то проснулся и признал своего обладателя.
   Весьма оптимистично, хотя ещё не актуально. Да и нет смысла сражаться с сентегами, имея в руках настолько разрушительные силы. Поэтому он про тайну ордена ни Кашаду, ни Рионе не обмолвился ни разу. А когда девушка однажды настойчиво стала допытываться о сути драгоценности во время ночных развлечений, сказал что это подарок от матери на его шестой день рождения.
   Хоть и дорогой подарок, но дополнительных вопросов пока не вызывал.
   Торжище тоже радовало отличными результатами. Разве что мелкие предметы уже не продавались, а было выставлено на продажу около десятка крупных произведений искусства и более дорогих артефактов. Они тоже пошли на "ура!". Ну а появившиеся средства, позволили начать реализацию планов, предложенных в первую очередь Кремоном. То есть была куплена со всеми потрохами, оборудованием и даже с рабами, профессиональными печатниками, местная типография. До того она еле вытягивала на малых и нерегулярных заказах, книги никто не печатал, а на перепечатке и распространении ежедневного имперского бюллетеня много не заработаешь. Учебники для школ завозили из Центра, ну а всю остальную художественную литературу или книги по науке, печатать на таком отсталом производстве было накладно и не выгодно. Потому её прежний хозяин даже обрадовался нежданному предложению и продал имущество с довольно ощутимой скидкой.
   Первый этап действий, направленный на переформирование сознания сентегов, заключался в воздействии печатным словом. Но вот просто взять, напечатать листовки и распространять их среди народа, считалось несусветной глупостью. Не примут! Не поймут! А то и сразу на месте казнят за несусветные небылицы о существующем на севере мире, огромном, цивилизованным, значительно населённым разнообразными существами. Подобная новость, может шокировать кого угодно.
   К тому же в империи существовало довольно строгая цензура печатного дела. Даже в Курганде при градоначальнике подвизался некий канцелярист, присланный из Центра. Без его лично поставленной печати на предоставленном образце, подавляющее количество печатного текста, упомянутых в длинном списке жанров и форм, не имело права увидеть свет. Но Кремон легко обнаружил лазейку в этом списке: ни единого запрета не существовало на создание и распечатку сказок. И к слову сказать, эта продукция не вызывала у печатников большого интереса. Ведь книжки для детей следует делать яркие, красочные и довольно крепкие, а это более чем накладно, ибо по высокой цене такую книжку позволяют себе покупать только самые состоятельные родители. В связи с чем, энормианин и сделал главную ставку на дешевизну маленькой книжечки, и на всего лишь несколько рисунков, сделанных им собственной рукой и знакомящих читателя с внешним видом ...дунитов.
   Написал он саму сказку за несколько часов, совместив в ней уже имеющуюся в остальном мире инструкцию по пребыванию в Сонном мире и некую аллегорическую историю сказочного существа, которое каждую ночь, после съедания волшебного плода попадает на луну Марга и там предаётся забавам в шумных, музыкальных хороводах, летая над огромными цветами Матери-поляны.
   Получилось шикарное произведение. В меру романтичное, очаровательное, полное таинственности и притягивающей новизны. Хотя спор о многих фразах затянулся на совете далеко за полночь. С некоторыми возражениями сентегов, Кремон согласился, некоторые отверг категорически. Уж он-то в любом случае лучше всех знал, что на луне творится и почему. Единственное, в чём его обвинила потом под утро пришедшая к нему любовница, так это в бесстыжем плагиате уже имеющегося в мире произведения:
   - За такую наглость, Эль-Митолан Невменяемый тебе не только голову оторвёт, - вещала она, - Но и всё остальное!
   Кремону ничего не оставалось, как высказать надежду:
   - Буду надеяться, что этот отрыватель голов всё-таки поймёт движущие мною мотивы и простит ради общего дела.
   - Всё равно, - не унималась девушка, разлегшись на груди мужчины, - Ради справедливости ты должен подписать свою сказку прозвищем великого героя.
   - Да я бы так и сделал, но ты пойми, если не будет именно моё имя стоять на месте автора, вторая часть нашего плана может оказаться под угрозой. Тем более что главную сказочную суть, всё-таки именно я придумал...
   - Подумаешь! Придумал он!.. - фыркнула любовница, пытаясь в то же время движениями своего тела подвигнуть мужчину на повторные любовные ласки. - Ты бы только знал, какие у меня бывают сказочные фантазии...
   Она уже ощутила плод своих усилий, но воспользоваться этим не успела. Как не успел Кремон услышать в ту ночь о весьма разнообразных и будоражащих фантазиях своей подруги. На улице раздался звон, скорей даже грохот цепей, а на чердаке интенсивно и звонко зазвучал тревожный колокол.
   На дом рода Беерчи началось крупномасштабное нападение.
  
  

Глава тридцать шестая

ВРАЖЕСКИЙ ДЕСАНТ

   Сторонники и соратники павшего графа Каст-Щука, решили сразу действовать в обход всех правил, законов и традиций. Они прекрасно поняли, что сражение на Втором тракте в любом случае будет расцениваться судьями империи только в пользу обороняющихся. Свидетелей было слишком много, всем клюв не свяжешь. Да и в самом Аллангарне вряд ли отыщутся такие деструктивные силы, которые сами похоронят Сату-Лгава со всем его окружением.
   Поэтому их воинские подразделения просочились в город в течении дня, заняли исходные позиции в арендованных домах и в домах своих скрытых сторонников, хорошенько выспались, а ближе к утру стали выдвигаться на позиции атаки. И силы эти были не в пример могущественнее всех предыдущих вместе взятых. Только одних сентегов из Курганда прибыло около сотни, да не меньше сотни отлично вооружённых рабов с самого начала приняли участие в штурме. Плюс пятьдесят рабов было задействовано для заключительного, финального удара по дому. Да и сама акция нападения было начата с небывалым размахом.
   Во-первых, все верховые животные имели на копытах войлочные башмаки-обмётки. И нечто подобное имели на ногах не только рабы, пользующиеся тяжёлыми, коваными сапогами, но и сами сентеги, скрежет когтей которых, являлся довольно специфическим и хорошо отличался в предрассветной тишине. Поэтому на улице до сигнала колокола царила полная тишина. Сразу две восьмёрки похасов, запряжённые попарно длинным цугом, дёрнув тяжеленные цепи, накинутые на забор из толстенных прутов, сделали в преграде две прорехи. Один кусок высоченной ограды оказался вырван вообще, а на втором участке появилась огромная брешь, через которую легко мог пробежать вооружённый с ног до головы воин.
   И в эти два отверстия, ринулись сплошными потоками нападающие. Причём на этот раз хозяева не прятались за спинами своих рабов, а надеясь на собственные магические щиты, сами шли в первой линии атаки. А вторая линия, прикрывала своих товарищей огненными сгустками магии и парализующих молний. Имелись в рядах нападающих и два воина с уникальным оружием, таким как керечеса и шавасун. Эти двое так и остались за оградой, начав стрельбу самыми первыми и пытаясь оттуда вынести окна нижнего этажа. А заодно и убрать виднеющихся в верхних окнах защитников.
   Ещё одна интересная деталь: судя по отсутствию каких-либо повозок на улице, никакого последующего ограбления дома нападающими не планировалось. А вот несомые пятьюдесятью рабами на задней линии атаки тяжеленные бурдюки с зажигательной смесью, сразу позволяли догадаться: как только доступ к первому этажу станет свободен, туда все эти бурдюки закидают и подожгут. Дом заранее, со всеми оставшимися защитниками и бесценными произведениями искусства отдавался на корм безжалостному огню. Казнить кого-то в отдельности - не планировалось. Пленных брать, тем более не собирались. То есть озлобленными сторонниками графа Каст-Щука проводилась чисто карательная акция.
   Первым из дома, из окна третьего этажа, начал отстреливаться Сату-Лгав. Всё-таки единое магическое пространство защитной структуры дало ему на десяток секунд больше для подготовки и приведения керечесы в рабочее состояние. Вторым успел вступить в бой его кузен, обосновавшийся со вторым ружьём этажом ниже. Но можно сказать, что первые шесть мраморных шариков не принесли атакующим большого вреда. Они хоть не знали о наличии в доме такого страшного оружия, но наверняка догадывались, поэтому оберегами и созданными магическими щитами обзавелись в должном количестве. В первые секунды только один сентег оказался легко раненый, отступая в сторону и давая дорогу свои подельникам.
   Затем в бой вступили сразу несколько сентегов, которые не пожалели до половины своих магических сил, создавая и запуская по врагу огненные шары каждый из доступного ему окна. При этом они прекрасно понимали: главное сбить защиту с атакующих, а потом их можно будет и арбалетными болтами выбивать. Тем более что все без исключения рабы в доме уже готовили арбалеты к выстрелам. Вместе с приживалами рода одновременно начал бить по нападающим и Кашад. Причём Эль-Митолан Восходящий использовал только мощь своей керечесы, оставляя магическую силу для обороны своего окна от обстрела аналогичными мраморными шарами с улицы. То есть как раз он завязал ружейную дуэль с тяжёлой артиллерией противника.
   Понятное дело, что любовная парочка, по причине тотального отвлечения в первый момент атаки, начала оказывать сопротивление штурмующим дом врагам чуть ли не самыми последними. Все-таки, прежде чем высунуться в раскрытое окно, следовало ещё надеть на себя верхние куртки, в которых и были вложены как защитные обереги, так и наиболее эффективные в обороне артефакты. А попробуй это сделай, когда никак не можешь выпутаться из подлых простыней!
   Но зато вмешательство Кремона с литанрой и Рионы с шавасуном, стало решающим, переломным в ходе всего боя. Как раз закончилась перестрелка вражеских стрелков с Восходящим и воина с керечесой прикрывал воин с шавасуном. От него неслась целая цепочка искорок, которые по две, три штуки влетали в раскрытые окна. Наверняка структуры защиты пока ещё справлялись с этими искорками, но надолго их не хватит однозначно. А вот защита вражеских стрелков могла ещё протянуть довольно долго, и одиночным зарядом из литанры можно было и не достичь желаемого результата. Поэтому Невменяемый саданул по вражеским стрелкам сразу сдвоенным выстрелом. И учетверённой мощи оказалось более чем достаточно: на месте пары врагов, осталась лишь дымящаяся воронка.
   После чего энормианин сделал ещё шесть спаренных выстрелов, разметая в стороны оба ручья из воинов неприятеля, заливающих площадку перед домом. К тому времени все засевшие в доме сентеги уже отдали магические силы, посылая во врага огненные шары и парализующие молнии, тем самым сжигая имеющиеся обереги и разрушая структуры магической защиты. И принялись выбивать врагов из арбалетов.
   Так что заряды из литанры не встречали на своём пути сколь-нибудь ощутимой преграды и своими взрывами вывели из строя около шестидесяти процентов воинов неприятеля. И тут Кремон рассмотрел, что на улице скопилась внушительная толпа людей с тяжеленными бурдюками, а какой-то сентег им приказывает бежать к дому и закидывать горючую смесь в несколько выбитых окон первого этажа. Видимо этот командир действовал в сильной контузии или прострации, потому что в горячке боя не заметил окончания штурма, захлебнувшегося в собственной крови. А может ему совсем мозги заклинило от злости и ненависти.
   Только вот рабы действовали на удивление живо, бесстрашно и слаженно, начав двумя ручейками втягиваться на окровавленный участок подворья. В данном случае, Кремон сразу понял, что рабы умрут, но выполнят полученный приказ. Наверняка им перед штурмом сделали определённые внушения, после того как опоили эликсиром Бигина. Так что, как ни стоило пожалеть своих собратьев по виду, как не хотелось их спасти от бессмысленной смерти, но в данный момент было не до рассуждений.
   Два одиночных заряда понеслись к каждой из цепочек носителей. И на тех местах расцвели огромные кляксы всепожирающего пламени. Человек по пять из каждой цепочки погибли сразу, ещё по трое катались по земле, пытаясь с рёвом сбить с себя пламя. Зато все остальные остались на улице, инстинктивно отпрянув от жаркого пламени, и продолжая пятиться как можно дальше. Командующий ими сентег тоже погиб, догорая возле покорёженной ограды. Новых команд не прозвучало, так что у рабов наверняка начались в сознании некие накладки и силлогизмы, когда окружающая обстановка не позволяла выполнить приказ даже ценой собственной жизни. Ведь он звучал конкретно: "Сбросить бурдюки в окна!" А теперь он был невыполним, и как бы перестал действовать. Неизвестно как во времени, скорей всего освободятся проходы от огня, и рабы вновь неосознанно побегут к окнам дома, но пока они выжидали.
   А ревущее пламя не собиралось гаснуть ещё долгое время. Что интересно, блокировав жаром все пути отступления для умывшегося кровью противника. Около двух десятков сентегов заметались на центральной лужайке, пытаясь обойти дом с флангов и найти спасенье на хозяйственном дворе. Но им навстречу полетел такой рой арбалетных болтов, что даже посланные в рабов огненные шары ничем помочь не могли. Да и силы магические у атакующих на том и кончились. Потеряв половину убитыми и ранеными, идущие на прорыв откатились с проклятиями назад и стали позорно сдаваться. Они отбрасывали оружие и падали плашмя на землю, раскинув крылья и смешно выставив вверх задние части своих птицеподобных туловищ.
   Участвующие в бою рабы, оказались не все настолько зомбированы, чтобы тупо и дальше лезть в атаку. Человек пятнадцать из них вполне самостоятельно и в здравом рассудке сдались. Хотя половина из них и имела разной тяжести ранения. Ещё около десятка рабов были ранены значительно во время атаки и теперь громко взывали о помощи. И начались неприятные топтания носильщиков с бурдюками.
   Тут весьма правильно поступил Сату-Лгав. Усиленным магией голосом, он обратился к сдавшимся соплеменникам:
   - Кто-нибудь! Немедленно прикажите рабам отбросить бурдюки в сторону и самим отойти и лечь под противоположной оградой! Иначе я сейчас же, на каждого из вас не пожалею мраморного шарика!
   Угроза возымела действие. Кто-то и в самом деле имел право приказывать данным рабам, и нужное распоряжение унеслось в тут сторону. После чего на улице стали появляться с оружием выбежавшие из своих домов соседи, довольно быстро разоружая как рабов, так и раненых, которые оказались с той стороны ограды.
   Ну а защитники дома приступили к осмотру полученных ран и подсчётам потерь в собственных рядах, разборке пленных и наложения на них некоего подобия оков из тяжеленных цепей. По крайней мере, такие меры годились для удержания на месте и сентегов.
   Но хуже всего, что не удалось избежать потерь. Хотя при таком масштабном нападении, все понимали и другое: хорошо, что вообще живы остались. Но наибольшие потери понесли родственники по мужу Лейч-Еры. Погиб он сам, два его старых приятеля, и две престарелых тётушки. Также пала в бою и одна из кузин хозяйки дома.
   Сама Лейч-Ера получила сразу два тяжелейших ранения, и её пришлось поддерживать на краю жизни до самого прибытия первого вызванного Медиальта. Невзирая на огромные расценки для таких вызовов, лучшие врачи среди сентегов могли и не явиться по многим причинам, а то и вообще без оглашения оных. Понятное дело, что матрона дома и не думала считаться с расходами, послав посыльных сразу за всеми тремя городскими архимагами медицины. И двое из них откликнулись довольно быстро, и даже третий соизволил заявиться, но уже ближе к обеду, когда новость о беспримерном сражении разлетелась по всему городу и когда в его услугах никто не нуждался.
   Сам Сату-Лгав стоял над сестрой, вливая в неё свои магические силы и умоляя бороться до конца. С другой стороны над телом склонились братья Низу. Младший докладывал, что и в каком состоянии он видит, а старший консультировал, что и как надо творить магическими силами. Вот в этот момент и заявился самый молодой Медиальт города Курганд. Без единого лишнего слова он встал рядом с хозяином дома и тоже приступил к лечению. Ему было всего лишь сорок пять лет и его звали Хооз-Дер. Своё удивление, неприятие, а может и недовольство от присутствия рабов, он держал при себе, хотя и косился на людей очень уж откровенно.
   Через четверть часа заявился и самый старый Медиальт города. Его имени давно никто не помнил, да и отзывался он лишь на прозвище Ветеран. Он уже давненько не практиковал и тем более не являлся на вызовы, а тут вот примчался. Около минуты метался вокруг операционного стола, не в силах понять, что там на нём творится. А потом мерзким, несмазанным голосом, а скорей даже карканьем набросился на людей:
   - Ну и чего тут стали?! Не видите, что я сам подойти не могу?!
   На что Кремон довольно меланхолично пробормотал:
   - Теш, нам отойти никак нельзя... Держим сразу две важные артерии... Я придерживаю кусок оторванной плоти, а брат пытается держать в норме кровоток... Мы можем только чуток сдвинуться с места, а ты присоединяйся и сращивай артерию... Живей, тэш, живей! И так её еле вытягиваем оттуда...
   Минут на десять сентеги не издавали ни звука, переговаривались только люди. Естественно, что такая высококвалифицированная помощь сразу и окончательно вернула Лейч-Еру в мир живых, и теперь только и следовало, что поступательно залечить и подшить все раны. При этом ещё и сама раненая оставалась в полном сознании, собственной магией помогая своему телу.
   Но опять начал возмущаться Ветеран. Причём обратился он только к своему коллеге, как к равному:
   - Хооз-Дер! Я или сошёл с ума, или у меня галлюцинации? Но этот вот, что покрупней, никакой не Эль-Митолан, но знает о наших внутренностях, гораздо больше, чем его братец колдун. Верно?
   - Хм! Завидная у тебя скорость мышления, - еле открывая клюв, бросал его маститый коллега. - Мне бы так сохраниться к концу третьей сотни... Или уже четвёртую заканчиваешь?..
   - Ну-ну! Пощёлкай клювом, пока я занят! - пригрозил старикан. - Завидует он...
   - А как же! Я ведь сам только на пятой минуте догадался, кто из них кто... А ведь я молод, в полном расцвете сил, соображения и логики. Меня приглашают работать в Полюс!..
   - Ха! Вот засранец! Забыл, у кого ты учился и у кого тебе ещё лет сто учиться? Да и кто тебя мог в Центре расхвалить кроме меня?
   Его молодой коллега покривился, ни на мгновение не отрываясь от процесса лечения, недовольно фыркнул, и только после паузы продолжил:
   - Так я не пойму, что ты от меня хочешь? Совета или объяснений? Если по поводу этого человека, то я его, да и его туповатого братца терплю по причине невероятной полезности. Не окажись их рядом с раненой, она бы давно истекла кровью и нас бы уже не волновала. - Он щёлкнул клювом, и с циничным балагурством обратился к Лейч-Ере: - Ну что старушка, полегчало в дыхании?
   - Да-а, - прохрипела "старушка" еле приоткрыв клюв.
   - Ну вот, а ты боялась! Ещё поклюёшь весеннюю крапиву в поле!
   По местным понятиям, весенняя крапива помогала женским особям во время ношения плода. И подобными словами всегда намекали, что сентега молода, красива и может ещё иметь достаточно детей.
   В данный момент такое пожелание было больше чем неуместно. И возраст не позволял, и мужу Лейч-Еры на её глазах во время боя оторвало голову. Раненая только всхлипнула, Сату-Лгав промолчал, сжав клюв, а вот Кремон не удержался от укора:
   - Тэш! Госпоже уже за сто пятьдесят, и её муж погиб у неё на руках. Ещё и часа не прошло...
   Молодой Медиальт ничего не ответил, только два раза демонстративно щёлкнул клювом. Хотя совсем неожиданно вступился за коллегу Ветеран, обратившись к человеку как к равному:
   - Ты уж его извини... Это у него глупая привычка так грубо и цинично взбадривать тех кто при смерти. Помогает..., иногда...
   - Глупая? - явно возмутился Хооз-Дер. - А кто меня к ней приучил?
   Опять повисла длинная пауза, которую, словно отвечая на собственные мысли прервал всё тот же престарелый Медиальт:
   - М-да! Значит, не тому учил!.., - и обратился уже к соплеменнику: - А по поводу твоего раба, Сату-Лгав..., где это он умудрился так тщательно изучить нашу анатомию?
   Теперь довольно долго подержался в молчании хозяин дома:
   - Да как сказать... Он мне таким уже и достался. А уж какой сумасшедший его допускал к книгам по теоретической медицине, меня никогда не интересовало. Но однажды он с братом и мне умудрился помочь... Да что там скрывать, жизнь они мне спасли. Мало того, мы уже давно ищем возможность наведаться к Медиальтам, наладить некий дружественный контакт и пройти некий курс лекций, а то и получить некие дополнительные умения.
   Молодой Медиальт на такие слова защёлкал клювом, тогда как старый стал уточнять:
   - Я не ослышался? Ты хочешь продолжить учение вместе с этими рабами?
   - Ну да, примерно так...
   - Но это же запрещено!
   - Где, кем и когда? - тут же спросил хозяин дома, давно в принципе готовый к подобному разговору. - Нет ни одного официального запрета на обучение людей. Нет ни одного наказующего за такое обучение закона. Так ведь?
   - Но..., но это как бы нерушимая традиция нашего общества..., - пытался отыскать возражения Ветеран. - Это канон нашего бытия. Это общепринято, в конце концов!
   Кашад разрешил Кремону уже отлучиться от работы и не держать прижившейся кусок плоти. Поэтому он расслабился, шумно выдохнул и спросил:
   - Тэш, а если и я тебе взамен расскажу нечто интересное? Согласишься со мной просто пообщаться? Поговорить?
   - А если бы мы здесь не встретились?
   - Ну да, случай помог... Хотя лучше бы этих несчастий не было, как и самого случая... Но если бы не сейчас, то я бы всё равно постарался пробиться на встречу с Медиальтом. У меня и в самом деле есть чем интересным поделиться даже для таких мэтров врачевания как ты.
   Теперь скептически защёлкал клювом Ветеран:
   - Не скрою, ты меня уже удивил. Но вот вряд ли тебе удастся что-то большее...
   Но его неожиданно перебил Хооз-Дер, доверительно обращаясь к человеку:
   - Если мой учитель к себе не подпустит, приходи ко мне. Мне всегда интересно, и я в любом случае пытаюсь откопать нечто новое. Я распоряжусь, чтобы тебя ко мне пропускали всегда. Понятное дело, если я не буду крайне занят.
   Не успел Кремон его поблагодарить, как старческое скрипучее карканье заставило покривиться всех присутствующих, даже раненую:
   - Чего это ты опережаешь мои личные суждения и так торопишься? - стал он ругать своего ученика. - Слишком самостоятельным стал? Я ведь не отказался от контактов и не запрещал ко мне приходить... Поэтому..., когда тут закончим со всеми ранеными, можешь сразу отправиться ко мне. Или без брата ты никуда? - старый сентег впервые оторвал взгляд от раненой и тщательней присмотрелся к мужчинам: - Хотя какой ты ему брат? Вы даже не родственники.
   - Потрясающе! - не скрыл своего восхищения Кремон. - До этого ни один сентег не заподозрил, что мы с Кашадом никакие не родственники! А мы так продолжали твердить по старинке. Уже давно друзья и не хотелось менять привычной легенды.
   Ветеран несколько раз щёлкнул клювом, после чего без лишнего зазнайства пробормотал:
   - Я ещё не то могу. Приходи ко мне сам, и я тебе расскажу: зачем ты на самом деле ищешь со мной встречи.
   И Невменяемый сразу понял, что опытнейший Медиальт рассмотрел не только его внутренности беглым взглядом, но вдобавок понял, что стоящий рядом человек - бывший Эль-Митолан, который потерял свои магические силы и теперь мечтает об их возвращении.
   А что это могло значить? Только одно: полное излечение, и возвращение магических сил вполне возможно!
  
  

Глава тридцать седьмая

САМОРАЗВАЛ

   На какой-то момент все события вырвались из-под контроля Мальвики. И несколько часов она находилась словно в тумане. Виной всему оказалась чрезмерная трата собственных сил, затраченные на пользование Признаками. Ибо маркиза пыталась воздействовать сразу двумя Признаками и сразу на четверых людей. Подобного, наверное, ещё не было в истории, чтобы не Эль-Митолан смог победить, пусть и в невидимом постороннему взгляду поединке сразу двоих коллег; опытных, да и вообще, по сути своей многократно более сильных в магическом плане существ.
   Уникальные умения позволили довести до скотского состояния непосредственно саму Белери Шугерт и охочего на любовные забавы повара. А вот Эль-Митолана Бедзё и своего компаньона, полковника Сетиреса, она наоборот довела на несколько часов до стадии крайнего отвращения к любовным интрижкам.
   К счастью мужчины приписали своё состояние неожиданно увиденной сцене, потому что даже колдун не почувствовал ведущегося на него ментального воздействия. А торговец оружия - и подавно. Преизрядно досталось молниями и обоим нечаянным любовникам. По состоянию повара, получалось, что он пролежит без сознания сутки, а вот обессиленная отдачей магической силы баронета, не менее пяти часов. Это констатировал управляющий почты, после того как немного отошёл от шока, и осмотрел тела:
   - Выживут... Хотя ударь я их посильнее, мог и убить к шейтарам! Как я сдержался?..
   Начала приходить в себя и маркиза Баризо. К щекам вернулось некое подобие румянца, и, не взирая на настоятельные просьбы своего компаньона покинуть кухню, стала рассуждать:
   - Что-то здесь явно не так... Зачем она набросилась на повара? Уж не поймал ли он её на неблаговидном поступке? - и ткнула пальчиком в разбросанные одежды. - Надо её обыскать!
   Бедзё ещё никак не мог прийти в себя после странной слабости, поэтому ответил в страшном раздражении:
   - Чего там обыскивать! Я эти шмотки с неё уже три раза снимал. Нет там ничего кроме десятка оберегов и парочки артефактов...
   - А если она до кухни успела наведаться к своим вещам? - словно предугадывала Мальвика. И колдун скорей от злости, чем целенаправленно, принялся перекидывать одежды своей недавней любовницы, отделяя их от одежд повара. И хорошо, что успел чётко заметить, как странная коробочка выпала именно из платья, а не из брюк.
   Поднял, открыл, присмотрелся к порошку и стал его исследовать магическими умениями.
   - Первый раз, такое вижу..., - бормотал он себе под нос. - Никогда раньше не встречал и не слышал... Но очень похоже что яд..., очень! А ведь на Севере чего только нет!..
   После чего, забыв о гостях, умчался в домашнюю лабораторию. Но гости не забыли про него, да так и ходили за хозяином по пятам. Потому и стали первыми свидетелями грозной истерики:
   - Яд! Страшный яд! Она собиралась отравить весь дом! Да я её сейчас!.. - Наверняка убил бы баронету, если бы не вовремя поданный женским голосом совет:
   - Надо проверить её личный багаж...
   Так и пробежались цепочкой в спальню, Раскрыв дорожный баул своей гостьи, управляющий княжеской почты заскрежетал зубами:
   - Обокрала!..
   Проверка остальных тайников показала, что и в них заглядывал некто посторонний. Вот тогда колдун и уселся на кровати, ожесточённо почёсывая затылок и рассуждая вслух:
   - Что же это получается? Эта воровка мне специально наплела о каком-то Невменяемом и Детище Древних, чтобы я заставил депешей князя вместе с дружиной оставаться в несусветной глуши, подальше от стольного града... Князь остался... А война и в самом деле начнётся на севере?
   Тут встрял со своими комментариями полковник Сетирес:
   - О войне с севера мне сразу сообщила и наша дорогая маркиза Баризо. И пока все её предсказания сбывались.
   - Да? Вот я влип...! Причём так влип, что..., что хоть за границу беги! Меня теперь никакие оправдания от жестокой казни не спасут.
   И он, нисколько не стесняясь гостей, стал, загибая пальцы, думать, что ему следует сделать в ближайшие часы и успеет ли он хотя бы за треть цены продать дом.
   Тогда как полковник, энергично пройдясь несколько раз по мягким коврам строевым шагом, вдруг замер на месте и с пафосом заговорил:
   - Друг мой, если ты немедленно примешь верное решение, то дальше будешь жить в ещё большей славе и почёте! И никуда уезжать не придётся, и старая должность вкупе с новыми министерскими портфелями у тебя останется.
   - А?.. Ты о чём говоришь?..
   - Я тебя знаю давно, поэтому могу поручиться за тебя перед всеми своими товарищами по комитету.
   - К-какому ещё к-комитету? - совсем растерялся колдун.
   - Ну тебя ведь всё равно князь казнит, так что тебе более всех выгодно его свержение, - заговорил с пугающей откровенностью торговец оружием. - И положение для этого самое благоприятное. Почему нас собираются завоевать? Да только по одной причине: для ликвидации рабства! А если мы сами свергаем власть князя и заявляем о ликвидации рабства, то война затихнет, так и не начавшись. Вот и всё! А потом тебе ещё и орден наивысший дадут, за то, что ты остановил князя с дружиной в дальней глуши обманной депешей.
   - Орден?.. А..., кто даст?
   - Комитет спасения нашего княжества, который возглавляет княгиня. Да, да! Что челюсть отвесил? А то ты не знаешь, как чета княжеская жила в последние годы? Первая дама сама у этого сатрапа словно в рабынях числилась, каждый день рукоприкладство и насилие. Вот терпение и лопнуло у нашей красавицы. И обстоятельства сложились самые благоприятные. Комитет уже поддерживает гвардия, где командует бравый Карлин. Он за свою тётушку кому угодно глотку перегрызёт. Мобилизация уже проведена под нашими флагами, народ нас поддержит, самых неблагонадёжных, давних сторонников князя в данный момент арестовывают. Оказывающих сопротивление, убивают на месте. Так что..., решай: ты с нами? Или...?
   Эль-Митолан Бедзё уже окончательно пришёл в себя и даже нашёл силы улыбнуться:
   - Катранго мне нравится больше всего на свете. Я бы примкнул к вашему комитету только за возможность остаться в Йесире. Так что без всяких "или" - я с вами!
   - Тогда сразу к делу! - довольно потирая руки, стал распоряжаться полковник Сетирес. - Бал, конечно, состоится, но скорее для отвода глаз, чем на самом деле. Сейчас мы ещё собираем добавочный полк ополчения из бывших рабов. Вся остальная воинская масса двинется утром на поиски князя с его дружиной, в том числе и я. Кому-то придётся командовать защитниками столицы, теми самыми рабами и народным ополчением. Поэтому я предлагаю тебе должность временного коменданта столицы.
   Колдун на это только кивнул.
   - Попутно продолжишь слать депеши нужного характера, чтобы вывести неприятеля в удобное для нас место сражения или в местность, удобную для нашей неожиданной атаки. Ну и соберёшь своих коллег для дополнительной защиты нашей княгини. Справишься?
   - Не сомневайся! Приступаю немедленно! - Бедзё вскочил на ноги, но при этом баул, стоящий на кровати свалился на пол, словно ненавязчиво напоминая о своей бессознательной хозяйке, валяющейся на кухне. И колдун жёлчно рассмеялся: - Только мне понадобится ещё десять минут, для решения мелких домашних проблем!
   - Хорошо, мы будем ждать тебя в карете!
   С этими словами полковник, а он же и председатель Комитета по уничтожению рабовладельческой системы княжества Катранго, светски подставил локоток всё ещё бледной даме, и поспешил вывести её на свежий воздух.
   Все возникшие проблемы, понемногу стали рассасываться. К тому же Мальвика припомнила, какие умелые и максимально вооружённые болары прикрывают Кремона Невменяемого. Там их лидеры, Спин и Караг. У них есть Маяки Жизни для связи с другими разумными растениями. К тому же следует прямо сейчас отослать своих почтовых драконов за иными драконами. Как только они узнают, что прославленный Невменяемый в беде, так тут темно станет от закрывающих небо добровольных помощников.
   "Буду надеяться, что я ему помогла..., а за временные трудности он меня простит, - тешила себя такими мыслями Мальвика Баризо, усаживаясь на сиденье кареты. - Ну и что ни говори, а княжество Катранго всё-таки от рабства избавилось!"
  
  
  

Глава тридцать восьмая

ПРИЯТНЫЕ ОТКРОВЕНИЯ

   Спасение раненых, в том числе и среди попавших в плен врагов, Медиальты закончили только к обеду. Стол накрыли в одной из малых комнат, ближе к кухне, потому что главная столовая пострадала больше всех остальных помещений. Вот когда вся команда врачей и двигалась немного перекусить перед прощанием, и заявился к дому рода Беерчи их третий коллега, проживающий в Аллангарне. Когда доложили о его прибытии, Ветеран подошёл к окну, с презрением сплюнул и обратился к хозяину дома:
   - И на порог не пускай! Пусть ему передадут, что все уже здоровы!
   Сату-Лгав так и сделал, и только отправив прислугу, да дождавшись пока они впятером все усядутся за стол, поинтересовался:
   - Конкурент? Или...?
   - Или! Самое что ни на есть "или"!
   - А что не так? Я ведь вообще вас троих только издалека видел по нескольку раз. А к сплетням никогда не прислушивался...
   - Тут и слушать не надо. Достаточно посчитать время, через которое он явился к смертельно раненым существам. Такие по умолчанию не достойны именоваться высшим титулом среди врачей.
   - М-да, логичные рассуждения, - Нумизмат приготовился кушать, но от основного вопроса так и не удержался, хотя ранее хотел его отложить на последний момент: - Ну а сколько я вам должен за спасение раненых?
   Старый Медиальт отвечать не спешил, накладывая себе по чуть-чуть разных блюд на тарелку. Затем ткнул ножом в сторону братьев Низу:
   - Ты вон людей с нами за один стол усадил..., а это сразу на оплате скажется.
   - Но они мне жизнь спасли! Да и сестру - тоже!
   - Вижу, вижу, что ты только недавно кости срастил. И такое впечатление, будто тебя не иглой и нитками сшивали, а кинжалом и верёвками. Топорная работа!..
   Кашад сразу напрягся, собираясь встать:
   - Тэш, тогда мы уйдём!
   - Сиди! Наоборот твоему покровителю дешевле обойдётся! - заметив недоумение хозяина и мужчин, пояснил: - Редко кто может достичь уровня Медиальта, не осознав, что каждая жизнь разумного существа бесценна. Так что в нашей среде мы давно против рабства, как такового. Сами по праздникам едим с рабами за одним столом. По будням - просто некогда: чаще в лаборатории, на ходу перекусываем. И чего там скрывать, частенько за свои убеждения страдаем. Я потому сорок лет назад сюда и перебрался, что в Центре просто житья не стало от снобов, ортодоксов и рьяных борцов за древние традиции. А здесь легко, свободно..., могу смело говорить, что думаю. Никто против моего мнения не пикнет.
   Некоторое время царило молчание, уставшие после боя и после интенсивного лечения коллеги подкрепляли пищей свои организмы. А так как Хооз-Дер первым начал есть, не отвлекаясь на разговоры, он же первым и закончил. После чего не захотел и минутки просто посидеть на месте. Сорвался с табурета и умчался со словами:
   - Пойду гляну, как там Лейч-Ера...
   Старик смотрел ему вслед с гордостью и с отцовской любовью:
   - Представляете, сорок лет назад он остался полным сиротой, и мне повезло его спасти из пожарища. А теперь он - лучший в нашей провинции!
   Сату-Лгав щёлкнул клювом:
   - Не ты ли говорил, что ему ещё сто лет учиться?
   - Это - чтобы он не зазнавался. Да и в моём утверждении нет никакой ошибки: я вон до сих пор ещё учусь. И с каждым днём становится всё обидней, что непознанного вокруг становится всё больше и больше..., - после чего Ветеран повернулся к Кремону: - Ну что, отправляешься сразу ко мне или тут у тебя дела важные накопились?
   Невменяемый обменялся взглядами с Кашадом и с хозяином дома, и понял, что тут без него прекрасно со всеми делами справятся:
   - Готов отправиться сразу. Разве что к вечеру мне надо будет наведаться в типографию...
   Медиальт мотнул головой, словно встряхиваясь от воспоминаний:
   - Ах, да! Это ведь ты выкупил типографию? Меня это жутко заинтриговало.
   - Да не столько я, - признался представитель рода Беерчи, - Как вот они вместе с конклатеррой. Решили заработать и получить известность на написании сказок и распространении дешёвых книжек для детей. Сегодня вечером будут первые оттиски. К утру - первая партия книжек.
   - Сказки? - не мог поверить в услышанное сентег. - С одной стороны - полный абсурд! Но, только глядя на этих двух мужчин, возникает уверенность, что тут какая-то тайна. А? Объяснитесь? Или дадите мне сказку прочитать?
   Через минуту Кремон вручил макет книжечки в руки Медиальта.
   - О! Даже одобрение нашего канцеляриста по цензуре имеется... А зачем?
   - На всякий случай, - пояснил автор. - Ну и для солидности.
   После чего увидел, как данный сентег умеет пользоваться скорочтением. Пять минут - довольно пространный текст прочитан. Минута с закрытыми глазами - для окончательного осмысления сути прочитанного. А потом совершенно невероятный, ошарашивающий собеседников вывод:
   - А ведь это не сказка! Подобные легенды я уже читал, и там утверждалось, что они совсем не легенды... Да! И нечего на меня так смотреть. Если тут в провинции все настолько тупые и отсталые, то в Центре..., прощу прощения, они там не умней... Но! Там хранятся раритеты Древних, а в них чего только не написано. Другой вопрос, что к этим раритетам никого вообще не подпускают. Мне повезло полистать воспоминания тех, кто читал эти раритеты... Хуже всего то, что некоторые ортодоксы сейчас с пеной из клюва пытаются доказать, что имперские архивы следует немедленно уничтожить. Так сказать, во избежание..., а чего конкретно, и сами не знают.
   Они с минуту посидели молча, прислушиваясь к доносящимся голосам, командам, и рабочему шуму восстановления в доме. И Медиальт стал подниматься:
   - Ладно, отправляемся ко мне...
   А тут и Хооз-Дер примчался после врачебного обхода:
   - Лейч-Ера в полном порядке, пошла на поправку. Со двора представители городской власти уже уносят раненых и уводят пленных. Но что мне понравилось, так это умение конклатерры командовать не только домом, но и посторонними сентегами. Давно я не видел, чтобы матрона так уверенно помыкала воинами коменданта и судебными приставами. Те было попытались и рабов, которые штурмовали дом забрать, так теперь не рады, что тему затронули. Огонь баба! И кого-то она мне напоминает...
   Его учитель, уже после выхода на лужайку из спешно ремонтируемого дома, продолжил эту тему:
   - Скорей всего она является неким собирательным образом всех носительниц бомбонов. Потому и кажется тебе знакомой..., - заметив, что хозяин дома вновь порывается поинтересоваться оплатой, резко его осадил: - Сентег ты или нет?! Для решения шкурных вопросов есть у нас конклатерры, вот пусть они и договариваются. А нам только не хватало сознание забивать такими несолидными мыслями.
   Сату-Лгав хотел ещё много что сказать на эту тему, но смолчал, стал благодарить, а потом и прощаться. И вскоре уже двое Медиальтов, пройдя по выжженной земле и выйдя за покорёженную ограду, в сопровождении Кремона отправились к дому Ветерана. Тогда как Кашад, глядя им вслед, с сомнением поинтересовался у рабовладельца:
   - Тэш, а не слишком ли этот старец влез к нам в доверие? Как-то всё неожиданно и слишком просто получилось... Да и ученик его...
   - А что ты предлагаешь? О подобном знакомстве и о таком откровенном разговоре твой брат и мечтать не смел. Ну, или не брат... В любом случае вариант стократно лучший, чем если бы мы пытались просто войти к Медиальтам с улицы. Ведь могли и на того третьего нарваться, а он у меня раньше в списке предпочтений на первом месте располагался. Так что..., не переживай. Твой Кремон выкрутится.
   - Да уж..., он найдет, что сказать и как верно сторговаться...
   Дел в доме и вокруг него было невпроворот, поэтому колдуны не стали больше заниматься предположениями и обсуждениями, а с головами ушли в водоворот нахлынувших забот.
  
  

Глава тридцать девятая

ПРОГРЕСС

   Следующие восемь дней пролетели для Невменяемого в самом интенсивном и насыщенном событиями ритме. Фактически он в доме своего формального рабовладельца только спал ночью. Да и то приходил в полночь, за пару минут до выключения фонарей, падал в кровать, а на ноги вскакивал и занимался делами ещё задолго до рассвета. То есть спал не более шести часов - минус час, а то и полтора, которые приходилось тратить на любвеобильную Риону. Подруга приходила и требовала ласки при любых обстоятельствах и при любой степени усталости. Бороться с этим было трудно и невозможно. Энормианин даже забыл о своих попытках легализовать любовную связь в глазах Кашада. Наверное, смирился с тем, что есть, да по большому счёту он был занят в остальных проектах гораздо больше, чем со страстной любовницей и старался на эту тему не отвлекаться.
   Пришла. Разбудила. Чувства вспыхнули страстью и ласками, словно яркий костёр. Ушла. Если дело к рассвету: подъём, усиленная часовая разминка, умывание, завтрак и..., всё словно забыто до следующей ночи. А дальше по самым неотложным пунктам бытия. Типография, книги, тексты, распространение сказок, написание новых сказок... Исцеление!..
   Конечно, для Невменяемого как Эль-Митолана, самым важным оказался тот факт, что опытный Эль-Митолан вообще взялся за лечение магического недуга. Причём только с одним условием оплаты: "Ты мне расскажешь всё!" И даже обнадёжил с самого начала, сказав: "И не такие хвори излечивали!" Правда чуть ли не с первого часа общения у него дома, стал добивать человека вопросами: "Кто ты такой? Откуда сюда заявился? И в каком бою получил такие уникальные травмы магической сущности?" А видя, что человек скрытничает и сомневается, начинал сердиться и покрикивать: "Неблагодарный! И долго ты будешь ещё юлить или отмалчиваться?!"
   Потому что Кремон давал информацию осторожно, небольшими порциями. Да и то порой в виде сказок и легенд, рассказывая о себе как о неком постороннем в третьем лице. Например, по поводу травмы, он поведал стилистически замечательно оформленную сказочку. Дескать, некий герой отправился на войну против жуткого и огромного стального чудовища. И взял для этого латы нагрудные специальные, ещё Древними сделанные. А когда сошёлся в битве с монстром невиданным, вот тогда и пригодилась ему сила заёмная, накопленная в латах удивительных. Латы приняли на себя самый страшный удар Детища Древних, испарившись при этом, но защитив своего владельца. А он сам, потратив все свои силы до последней капли впал в кому и потерял на какое-то время память. И только недавно осознал, что надо стремиться к Медиальту на лечение, если желает вновь стать Эль-Митоланом.
   Опытный старец, после рассказанной ему сказки, возбуждённо бегал по дому в течении часа, ища некие свои старые записки. А когда отыскал нужное, с торжественным видом дал почитать человеку несколько страниц. Там довольно подробно, сели не сказать скрупулёзно описывался внешний вид Детища и его наступательные боевые характеристики.
   - Ух, ты! - не удержался Невменяемый от восторженного комментария. - И в самом деле, точное описание! Откуда? Всё те же имперские хранилища с раритетами?
   - Естественно! Причём помимо хранилищ хватает ещё родовых библиотек и сокровищниц. Ну ладно, с этим Детищем разобрались, природу его атаки я примерно понял и это мне весьма поможет в твоём лечении...
   - Вот хорошо! - делано обрадовался пациент. - Не придётся больше выдумывать сказки, чтобы ответить на первые два вопроса.
   Но тут его сентег разочаровал. Вначале сказал, что на второй - отвечать и в самом деле не нужно. "В общих чертах!" Потому что отныне он уверен окончательно: все три странных раба и спасителя Сату-Лгава прибыли с севера. А значит, теперь вместо одного возникали сразу сотни новых вопросов: откуда конкретно, какие есть государства, сколько видов разумных сохранилось, кто там ещё живёт, кто правит, где обитают остальные, кто правители, каковы системы власти..., и так далее и тому подобное.
   В завершении длинного списка, Ветеран добавил:
   - И на первый вопрос, "кто ты такой?", можешь не отвечать. Делаю тебе скидку в оплате, так сказать. По большому счёту мне накаркать, как тебя зовут, кто твои родители, каков твой титул и сколько тебе лет! Хотя последнее, я и так знаю, не больше тридцати.
   Кремону ничего не оставалось, как развести руками и пожать плечами:
   - Удивляюсь, что такой великий тэш, ещё чего-то не знает о таком жалком червяке как я.
   - Вот! И это твоё обращение к нам меня сразу в дрожь бросило, - припомнил старец. - Такое впечатление было, что ты знаешь истинную природу данного слова, о которой наши ортодоксы давно забыли за мишурой демагогии и оправдания рабства. Теперь-то всё понятно... И кончай щёлкать клювом! Начинай рассказывать! А не то..., не то лечить перестану! Так и помрёшь в сто пятьдесят лет, как простой крестьянин.
   - Тоже отличный результат! - обрадовался Невменяемый. И стал помаленьку приоткрывать тайны о житие-бытие на севере: - Наши Эль-Митоланы даже своих родственников редко до ста десяти лет вытягивают...
   - Ха! А кто у вас там лучшие врачи?
   - Ну..., каждый вид своих Медиальтов имеет... Но они с тобой или с Хооз-Дером никак не сравнятся и близко. Потом есть ещё Галиремы, царицы Огов, так они вообще хранят свои умения в глубокой тайне...
   - Галиремы?! - сентег подпрыгнул на своих длинных ногах, словно от радости. - Так эти наши госпитальные конклатерры выжили?! И даже на шее у Огов пригрелись?
   - Не понял, что они ваши...?
   - Ну да! В древности каждая Галирема заведовала большим госпиталем. И у них имелось предостаточно знаний, чтобы считаться после нас одними из самых сильных врачевателей и целителей. Поражаюсь, как они выжили, ведь на них устраивались гонения в первую очередь за схожесть с людьми.
   Невменяемый решил уточнить по поводу количества:
   - Но их мало. В общей сложности, не больше пятнадцати..., да т и то, выискивают своих коллег по всему царству.
   - Что, плохая рождаемость?
   - Ну да, что-то в этом роде..., - герой вспомнил о своей дочери Пауле и неожиданно не то засмущался, не то растерялся, не зная как продолжить: - Плохая..., была ещё недавно...
   Тэш хлестнул себя крыльями по голове:
   - Курицы они, а не Галиремы! Такие знания растерять! Неужели они не могли использовать специальные магические поля воздействия на свои тела? Для этого достаточно отыскать нормальных доноров, таких как... Ха да вон, ты тоже для этого дела подходишь преотменно! Два часа сеанс, час секса, ребёнок гарантирован! - но присмотревшись к мужчине более внимательно, хмыкнул: - А ведь тебя уже использовали! Чтоб я ещё сто лет прожил! Ну? Признавайся, использовали?
   Северянину ничего не оставалось делать, как сдержанно кивнуть. На вопрос о сексе, он постарался не зардеться и тоже кивнул. Дальше уже Медиальт не спрашивал, а утверждал:
   - Ха! Да ты птичка высокого полёта, раз твоих детей царицы нянчат! А сели припомнить твою фразу, что раньше рождаемость была плохой, а теперь улучшилась... То есть ты не просто какой-то там искатель артефактов?
   - Естественно. Я шёл на юг вполне целенаправленно, - признался Кремон. - Хотелось как можно быстрей излечиться от моей беспомощности в магическом плане.
   - Ага! Вот так взял и пошёл? - допытывался старец. - А власть предержащие знали о твоём походе? Те же Галиремы, к примеру?
   - Царицы наверняка догадались... Ещё несколько правителей знает, - стал в задумчивости перечислять Невменяемый венценосных правителей, припомнив королеву Спегото, короля Альтурских Гор и султана Онтара. - Мой король, монарх самого огромного королевства на планете - тоже в курсе и оказывал во время подготовки к походу всяческую поддержку...
   Сентег после этого ещё с минуту смотрел в глаза человека. Потом чихнул и сделал ещё один судьбоносный вывод:
   - То есть ты не просто сам пришёл, тебя ещё можно смело считать полномочным представителем сразу нескольких государств?
   - Ну..., не настолько чтобы уж совсем полномочным..., никто не верил, что я сюда доберусь. Но подготовкой местных обитателей к грядущим переменам я с друзьями уже занялся.
   - Понятно: сказки и всё прочее! И я их сразу признаю наиболее правильным, своевременным ходом! - Ветеран в интенсивных размышлениях зашагал по комнате. - Следует и мне немедленно запустить весь огромный механизм нашего сообщества Медиальтов. Сложно это делать, и даже страшно, в последнее время в наших рядах скопилось много мусора, но иначе нельзя. Всё дело может провалиться... Значит так! Ещё две недели нам понадобится для твоего полного излечения. За это время спокойно работай с изданием книжек. Кстати, надо немедленно купить ещё одну, но теперь уже крупную типографию ближе к Центру. Я в этом помогу и войду в долю. Ну а потом готовься. Отправимся в Полюс. Только там у нас появится шанс проникнуть к императору, переговорить с ним обо всём и начать переформирование сознания общества ещё и в приказном порядке.
   Он резко замер возле человека, смотря ему в глаза и словно прощупывая всё сознание:
   - С твоим личным участием процесс выхода сентегов в Большой мир начнётся гораздо быстрей и без лишних, кровавых потрясений. Ты готов?
   - Несомненно!
   - Я, почему спрашиваю: может, ты мечтаешь только вылечиться и отправиться обратно?
   - Ха! Раз уж мне повезло сюда добраться, то я воспользуюсь любой возможностью спасти мир Тройной Радуги! - твёрдо ответил энормианин. - Ведь нам всем грозит катастрофа... Ах, да! Ты ведь ещё не знаешь самой главной морали сказки о Сонном мире дунитов. Она будет раскрыта во второй книжке, считающейся продолжением первой сказки.
   После усвоения истории о расхождении трёх планет и о необходимости немедленно увеличить магическую связь с лунами, Ветеран окончательно опечалился:
   - Ну вот, теперь никто из нас не имеет права отступить хоть на шаг... Если смотреть правде в глаза, то следует уже через пару дней мчаться в Центр и оттуда поднимал волны...
   Вот такие велись между престарелым сентегом и молодым человеком с севера разговоры, дискуссии и прения. Причём в большинстве случаев это не мешало ведущемуся лечению. Только на один час в день Ветеран вводил своего пациента в сонную прострацию и воздействовал на узловые соединения подсознания, стараясь их пробудить к магической деятельности.
   Всё остальное время из этих восьми дней, Кремон посвящал литературной и издательской деятельности. И его расчёт на интерес, и дешевизну товара, оправдался полностью. Купить книжку со сказкой, а потом и следующие несколько книжиц подобного толка, могли позволить себе даже самые бедные рабы, влачащие жалкое существование под дланью непомерно ленивых или слишком жадных хозяев. Ну и самое главное, что издаваемые книжки полными повозками транспортировались в другие города и там раскупались не хуже чем остродефицитные артефакты.
   Сознание народа стало медленно, но уверенно перестраиваться.
  
  

Глава сороковая

МЕСТЬ САЛАЖИ

   На девятый день, отсчитывая от времени ночного штурма, дом рода Беерчи и всё его подворье засияли непривычной новизной и восстановленным изяществом. Решётка отделяющая от улицы выше не стала, но зато по насыщенности структурами защиты, превосходила старую разу в два. То же самое можно было сказать и про окна, двери и крышу здания. Средств на все эти преобразования у Рионы хватало, поэтому она не жадничала, привлекая для работ лучших отделочников и лучших Эль-Митоланов для окончательной доводки.
   Также закончили возведение, реконструкцию жилья и хозяйственных построек на тылах внушительной усадьбы. По этой причине уже под крылом своего хозяина поселились все рабы без исключения, которых конклатерра купила в Курганде. А все трофейные, взятые в плен во время боя на Второй и захваченные во время ночного штурма, были переданы пока Мамане в некую аренду. В поместье Ску-Брайка Тюильи хватило бы работы и для нескольких сотен таких крепких, и выносливых мужчин. Так что никто не простаивал, и никто не бездельничал.
   Встала на ноги и постепенно пыталась вникать в домашние дела Лейч-Ера. Хотя горечь утраты ещё не позволяла ей в знак траура даже выходить на улицу.
   А вот по поводу схваченных сентегов, городские власти Аллангарна поступили более чем сурово. Прибыл имперский судья, разбирался не долго, только что прочитал постановление местного суда и полностью его одобрил. И по нему на пятый день после боя, одиннадцать сентегов из четырнадцати были казнены на городской площади. Невзирая на то, что некоторые после ранений еле могли передвигаться. Всех обезглавили, дабы другим неповадно было устраивать такие вот кошмарные битвы. Троим "повезло" по малолетству: им не исполнилось ещё двадцати четырёх лет, колдунами они ещё не стали, потому смертная казнь оказалась заменена десятилетней каторгой. Виновные отбывали её на таинственных имперских рудниках где-то в Центре, и редко кто такой длинный срок вытягивал, выходя после этого на свободу.
   Сурово, но справедливо. Тем более что обитатели огромного дома Беерчи, не имели даже времени на излишнюю жалость или запоздалое сочувствие.
   Теперь уже нескончаемым потоком шли денежные поступления за продаваемые сокровища, которые удалось вывезти из Курганда. Про оставшиеся два домика, Сату-Лгав старался не вспоминать: "Придёт время и на них! - отвечал он своей озабоченной матроне. - Ты вначале уже имеющиеся предметы продай, а потом правильно финансы перевари!.."
   Девятый день стал можно сказать этапным для лечащегося Кремона. Позади остался первый, но наиболее трудный отрезок лечения, во время которого пробуждались все существующие рецепторы имеющегося у Эль-Митолана магического умения. На утреннем осмотре, после часового сеанса сонного гипноза, опытный Медиальт радостно пощёлкивал клювом:
   - Отлично, теперь я окончательно удостоверился, что ты вернёшься к своему прежнему состоянию и обретёшь те же самые силы, которые имел прежде.
   - Но я пока ещё ничего не чувствую! - недоверчиво вращал глазами Невменяемый, - Даже врождённые Признаки слабо повинуются...
   - Экий ты шустрый! Радуйся, что Детище Древних своим ударом у тебя вообще дар не выжгло. Да и то, что он него оставалось, скорей пугало, чем удивляло. Жаль, что тебе не дано это увидеть: словно восемь обугленных и перекрученных пней-обрубков торчащие из одной корневой системы. Могло такое случиться, что твои умения ожили бы только частично, а сейчас вся система твоих магических потоков ожила и начинает возрождаться... Красивое зрелище! А ну-ка ещё раз приляг!..
   А тут в дверях лаборатории и Хооз-Дер нарисовался, и, услышав последние слова учителя, радостно щёлкнул клювом вместо приветствия. Пациент понял, что его опять начнут рассматривать, тыкать пальцами и колоть магическими потоками, что не раз случалось за прошедшие восемь суток, и взмолился:
   - Давайте уже завтра, а? Я обещался своему тэшу прийти пораньше.
   - Что за спешка?
   - Да мы решили ещё один артефакт на чердаке дома установить, а помочь некому. Кашад вместе с Рионой отправились ранним утром по Жёлтому тракту, запускать новую типографию
   - Точно! - воскликнул Ветеран припоминая. - А почему моя конклатерра не с ними? Вроде тоже собиралась?
   - Решили, что и без неё справятся. Всё ведь уже куплено...
   Практически в южном направлении, так сказать через два города в третьем, накануне была куплена та самая типография, которую посоветовал приобрести опытный Медиальт. Вот парочка северян и отправилась туда со всеми заготовленными материалами и макетами детских книжек. Обещали работать всю ночь, лишь бы к завтрашнему вечеру вернуться. Покупка пока содержалась в полной тайне от всех остальных, и доверить отправку макетов, а потом и стартовую печать кому-то посторонним Кремон не решился. Вот потому и оставался на предстоящую ночь без привычного часа ласки, но не слишком этим расстраивался.
   Устанавливаемый на крыше артефакт был энормианину хорошо знаком, вот потому он и торопился на помощь своему рабовладельцу. Ещё и пошутил на эту тему:
   - И как же я могу не выполнить приказ своего хозяина?
   - Ну да, ну да!.. - ворчал старец с поседевшими от времени перьями. - Скорей хозяин побоится твоего приказа не выполнить!.. А ведь мы вас троих ещё и не начали лечить от эликсира Бигина.
   За себя Кремон и в самом деле не переживал, а вот с лечением подруги и товарища, поторапливал Медиальтов. Всё-таки уроженцы княжества Катранго до сих пор чувствовали себя униженными и оскорблёнными, хотя ими никто и словом не помыкал. Но само лечение заключалось в сложном магическом действе, с применениям массы дорогостоящих ингредиентов, которое за один раз могло накрыть не просто одного раба, а хоть целый десяток. Опытному врачу было легче провести одно такое действо, чем делать это хотя бы те же два раза. Но в данный момент пациенту не рекомендовалось подвергаться лечению от яда, поэтому северяне ждали нужного дня все вместе.
   Не обращая внимания на своего недовольного ученика, Ветеран разрешил:
   - Ладно, иди. Только завтра как минимум полдня дня будешь лежать здесь как мышка, и щебетать рассказами о Северном континенте как канарейка! Условились?
   - Конечно, тэш, конечно! Когда я тебя обманывал-то! Всё расскажу! Без утайки!
   И постарался побыстрей выскочить из дома. А вслед ему неслось недовольное ворчание:
   - Всё пациенты одинаковые! Как им плохо, готовы ноги врачу целовать и обещают золотые горы! А как только пошли на поправку, сразу про всё забывают, и ссылаются на то, что бредили! - после чего старец уставился на молодого ученика: - Понимаю, что у тебя два часа свободного времени. Но я-то не виноват! Ничего, мы завтра своё наверстаем...
   На что Хооз-Дер неожиданно предложил:
   - Зачем ждать так долго? Если желание задать ему кучу вопросов, у меня горит сегодня? Идём за ним следом и поможем устанавливать этот чердачный артефакт. С нами у них вдвое быстрей получится. Если не впятеро... Во время работы и побеседуем и ты к нему присмотришься лишний раз. Потопали? Или пусть карету запрягут?
   Идти было минут двадцать, но Ветеран друг вспомнил о своих преклонных годах и воскликнул:
   - И правда! Пусть запрягают лучших похасов! Нечего даром обжираться, да и взбодрятся немного.
   То есть так получилось, что они подъехали к дому рода Беерчи всего лишь минут через десять, как туда вернулся и сам северянин. И застали весьма печальную и неприятную картину: Кремона прямо на улице закончили оковывать в тяжеленные кандалы и перед тем, как погрузить в тюремную повозку, стали тщательно обыскивать.
   Вокруг метался Сату-Лгав со всеми своими родственниками, толпились рабы, гудящие с явной угрозой, но никто не пытался оказать хотя бы косвенной попытки, чтобы отбить, или попытаться освободить арестованного северянина. Если бы хоть прибывшие для ареста силы стали атаковать дом, или начали взламывать решётку, а так арест произошёл прямо на улице. И было от чего растеряться.
   В город Аллангарн, пожалуй, впервые за последние лет сорок, если не пятьдесят, нагрянул особый императорский отряд, который что на слуху, что официально назывался "Порушники". И происходило это слово, что данные воины в количестве ста особей только тем и занимались, что выполняя особые задания императора, начисто руша любое здание, уничтожая при этом неугодных власти обитателей. У них имелся даже специальный артефакт для такого дела и никакие структуры защиты не могли противостоять немыслимой силе Древних, таившейся в этом оружии. Командовал ими двоюродный племянник самого императора в звании полковника. Причём командовал крайне жестоко и уже в течении последних пятнадцати лет с особой беспощадностью выполнял любые приказы своего венценосного родственника.
   То есть уже радовало, что дом не был разрушен, а проводится арест только одной-единственной особи.
   Арестованного лишили всего оружия, всех амулетов и почти всех оберегов. Разве что сержант в данный момент с удивлением присматривался к странному ордену в виде ромба с жемчужинами:
   - Что это?
   - Мама ещё в детстве подарила..., - проворчал озлобленный Кремон. - Музыкальная игрушка.
   - Такая дорогая? И игрушка? - не верил вояка. Тогда человек взял артефакт у него из рук и своими пальцами сыграл простенькую мелодию:
   - Неужели непонятно? Настроена только на меня, в руках иного существа бесполезная безделушка!
   Сержант поднял взгляд на командира, а тот только пальцем указал: "Эту вещицу тоже в общий мешок с остальными реквизированными предметами!"
   После чего командир Порушников с самым невозмутимым видом продолжал восседать на гигантском похасе и даже не соизволял открыть клюв в сторону мечущегося, и уже доходящего до крайности Сату-Лгава. Естественно, что и десяток его воинов, ведущих арест, игнорировали все крики, вопросы "За что?!", как и недовольный гул толпы. Остальную часть улицы заполонили остатки той самой сотни на украшенных доспехами похасах. В конце улицы виднелось ещё две, вполне быстроходных повозки с имуществом отряда. Ни коменданта города, ни градоправителя с его свитой и близко не было видно.
   Так что карета с откинутым верхом, доставившая высших врачей города, прибыла как нельзя кстати. И Ветеран, усиленным магически голосом, даже не вставая с широкого сидения, спросил:
   - Полковник, что здесь происходит?
   А тот заранее кривился, рассмотрев, кто это его так беспардонно вопрошает. Власти города не посмели бы и пикнуть. Любое иное сопротивление везде и во все времена давилось безжалостно и без всяких оговорок или торговли. А вот с Медиальтами такие действия не проходили. Они были выше любой толпы, более неприкосновенные самой титулованной знати, и каркать хотели даже на подобных родственников его императорского величества. Их только личным письмом мог к себе пригласить на личную встречу лишь сам император. Пригласить! И именитый врач мог отказаться, сославшись на чрезвычайную занятость.
   Мало того, никто не мог бы поручиться за складывающуюся обстановку, если вдруг Медиальт потребует освободить арестованного. Или даст, к примеру, команду горожанам к атаке на Порушников. Естественно, воины специального отряда костьми лягут, выполняя приказ императора, но ведь в итоге, как это ни парадоксально, сам приказ окажется так и не выполнен.
   Поэтому полковник хорошенько подумал, прежде чем ответить на вроде бы такой простой, по сути, вопрос. И то не стал его оглашать во всеуслышание. Подъехал на своём похасе к карете, создал вокруг полог неслышимости и только тогда стал отвечать Медиальтам:
   - Данного человека приказано арестовать и с должной охраной доставить в Полюс. Приказ подписан самим императором.
   - Не сомневаюсь. А в чём человека обвиняют?
   И подобные вопросы имел если не официальное право, то моральное задавать врач такого высокого ранга. Поэтому полковник продолжил отвечать правдиво и совершенно бесстрастно:
   - Ни в чём. А почему он вас так заинтересовал?
   - Это наш пациент, мы несём за него ответственность и если прекратим лечение, он может пострадать. Поэтому имеем право знать, куда его собираются забрать и по какой причине?
   Командир Порушителей постарался не выдать своей досады, хотя понимал, что это бесполезно. От него не ускользнула оговорка Медиальта "...собираются забрать". То есть лучшие воины империи не "забирают", а только якобы собираются это сделать. И стоило понимать, что приказ самого императора по мотивам высшей врачебной этики тоже может быть приостановлен, а то и вообще отклонён.
   И прежде чем продолжить ответ, печально вздохнул:
   - Хочу признаться, что в приказе об аресте фигурируют сразу три человека. Они подозреваются в приходе к нам с северной стороны Шанны. Донос сделан местной женщиной, одной из самых уважаемых конклатерр Аллангарна, по имени Салажа. В доносе она доказательно обосновала все свои выводы и предварительные подозрения. Выводы признаны верными, и сам император возжелал побеседовать с чужаками. Но самым главным в этой троице признан человек по имени Кремон. Указано конкретно: он самый главный фигурант дела. Если окажется арестован только он, то должен быть доставлен в Полюс, невзирая на наличие его товарища или подруги. Особо указано, чтобы с этого человека на протяжении всего пути не упал и волосок. Так что мы будем выполнять волю императора при любых обстоятельства, чего бы нам этого не стоило.
   Последним предложением полковник дал понять ясно: если что-то случится, он первый жёстко будет сносить с дороги любую преграду. Будь она хоть в виде десятка Медиальтов. Он настроился решительно на любое возражение, на любой торг или попытки оттянуть немедленный выезд в столицу континента. Поэтому оказался несколько сбит с толку, когда знаменитый Ветеран, согласно кивнул:
   - Хорошо, мы и так собирались выехать с пациентом в Полюс через неделю. Можем продолжить лечение его непосредственно в пути, а вы нас будете охранять. Выезжаем через десять минут, нам только следует сделать соответствующие распоряжения по поводу своих домов, и коротко переговорить с господином Сату-Лгавом. А вы пока распорядитесь, чтобы с нашего пациента сняли эти тяжеленные цепи. Они будут мешать его лечению. Да и не нужны они, мы и сами за ним присмотрим.
   То есть получилось, что Медиальт присвоил себе командование чуть ли не всеми Порушителями. И собирается ими командовать все четыре дня утомительного пути. Полковник даже растерялся немного, впервые в своей не имевшей сомнений жизни:
   - Но..., арест - это арест! Без кандалов - никак!..
   - Ай, отставь эту демагогию! - отмахнулся от него Ветеран. - В приказе четко оговариваются цепи? Нет! Тем более я уже высказал свои врачебные рекомендации. Мало того, он ведь даже не Эль-Митолан! Неужели ты сомневаешься, что сто отборных твоих воинов упустят безоружного и ослабленного болезнью человека? Не смешно даже...
   После чего старец сошёл с кареты и в сторонке пошептался в Сату-Лгавом:
   - Не переживай, всё уладим. Нам всё равно по пути! С такой охраной даже спокойнее будет. Ты тут с той оставшейся парой северян денно и нощно выпускайте книги. Сказок там Кремон написал ещё на десяток, верно?
   - Да с этим проблем не будет, - переживал Нумизмат о другом аспекте. - А вот в столице...
   - Справимся. Все наши коллеги уже извещены, так что..., - он сделал паузу и резко выдохнул: - ...Новая эра началась!
   И вскоре сотня непобедимых Порушителей, окружив три повозки и одну карету, тронулась к выезду из города Аллангарн.
   Для Кремона Невменяемого начинался новый этап его жизни, полной приключений, испытаний и неизбежных потерь. И он лично никак не мог приблизить или отдалить этот этап. Сама судьба двигала им по просторам Южного континента.
  

КОНЕЦ КНИГИ


Оценка: 5.43*14  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Мороз "Эпоха справедливости. Книга вторая. Рассвет."(Постапокалипсис) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) Е.Решетов "Игра наяву 2. Вкус крови."(ЛитРПГ) Д.Панасенко "Бойня"(Постапокалипсис) Д.Куликов "Пчелиный Рой. Уплаченный долг"(Постапокалипсис) Стипа "А потом прилетели эльфы..."(Антиутопия) С.Нарватова "4. Рыцарь в сияющих доспехах"(Научная фантастика) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"