Комаров А. А.: другие произведения.

Тропою мести. (Черновик)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 6.08*122  Ваша оценка:
  • Аннотация:
       Rad, Дис, leschina, Дмитрих, al1618, Макиенко, Eka306, Муравьед, serpu, JKC... (Извиняюсь, если кого-нибудь пропустил.) - примите искреннюю благодарность за невероятно информативные комментарии. :) Версия 1.01, неоконченная - правится - в связи с заключением рабочего контракта и переездом в Содружество временно заморожено...
       Пытаясь выйти на след похищенных друзей, Алиер покидает родную систему. Единственная ниточка ведёт в пространство глубокого фронтира. Осознавая свою неспособность в одиночку справиться с возможными трудностями, парень решает создать полноценное боевое подразделение...
       И вот из системы Гриара уходит зарегистрированное соединение. Ларион устремляется за пределы цивилизованного пространства. Туда, где закон уже давно не играет определяющей роли. Туда, где лишь право сильного является истинной ценностью...
       А между тем, галактика всё дальше и дальше скатывается в пропасть всеобщего вооружённого противостояния...


Пролог.

Пространство Союза Центральных Миров. Сектор Анайо.

Система Ариан САА-047.591.

Планета Арум.

   В удобном кресле одного из просторных кабинетов подземного уровня здания департамента службы безопасности Дайлао сидел невысокий, худощавый мужчина. Голоэкоан его терминала отображал личное дело недавнего выпускника центра социальной реабилитации столичного мегаполиса.
   Алиер ди Ар - очередной кандидат на поступление в одно из закрытых, учебных заведений конторы. Внештатный сотрудник их ведомства, природный псион, фигурант какого-то закрытого расследования, участник недавних событий на Инфинити...
   По поводу инцидента с круизным лайнером Чийсах даже имел с ним беседу, в ходе которой мальчишка вёл себя на удивление дерзко. К сожалению, теперь уже не удастся поставить его на место.
   Вместо того, чтобы прибыть в департамент СБ, сопляк приобрёл один из списанных фрегатов ВКФ и тут же устремился в сторону границ Союза. Как позже удалось выяснить, корабль объявился в системе Гриар, входящей в условно независимую службу найма человеческого ареала обитания. Конкретно этот филиал формально контролировался империей Дриам.
   Что взбрело в голову мальчишке? Захотелось приключений или сыграло свою роль нежелание становиться сотрудником конторы? В любом случае, это уже не его головная боль. Ди Райрао собирался отправить материалы ди Ара в департамент сектора Вармин, снимая с себя всякую ответственность за дальнейшую судьбу парня.
   Поступившая с нейроимпланта, команда запустила процесс передачи личного дела агента Тапьяр...

***

   В роскошном кабинете одного из высотных зданий финансового сектора Дайлао расположился высокий, плотно сложенный мужчина. Многочисленные процедуры комплексного омоложения уже не могли скрыть всё ближе подступающую старость. Небольшие морщинки в уголках карих глаз, практически незаметная пигментация открытых участков кожи - на относительно молодом лице всё это выглядело весьма необычно...
   Являясь генеральным директором производственного крыла корпорации НейроГлобИндастриз в секторе Анайо, Цингар держал в голове огромное количество, на первый взгляд, абсолютно бессмысленных фактов.
   Не так давно руководство интересовалось судьбами нескольких разумных, волею случая, оказавшихся на Аруме. Первого пришлось устроить на должность заместителя начальника отдела технического обеспечения. Второй сразу же попал в центр социальной реабилитации столичного мегаполиса.
   Около полу цикла ди Георан вообще не вспоминал о их существовании, но недавние события вновь заставили задуматься о подоплёке подобного интереса. При странных обстоятельствах погиб Мейлор ди Тар...
   Официальные власти сочли произошедшее несчастным случаем. Начавшая независимое расследование, служба безопасности корпорации так и не смогла прийти к однозначному выводу...
   Вновь проснулся интерес руководства, подключившего к следственным мероприятиям собственных специалистов. Озаботились судьбой второго фигуранта, но оказалось ди Ар уже больше месяца отсутствует на планете. После выпуска из центра паренёк приобрёл старое корыто ВКФ и отправился искать приключения на свою задницу. Хотя предполагалось, Алиер поступит в одну из закрытых школ СБ...
   Для представителей конторы это так же явилось полной неожиданностью. Правда, предпринимать хоть что-то по этому поводу они пока не спешили.
   Подобный интерес был не до конца понятен Цингару, привыкшему постоянно быть в курсе происходящего...
   Пожалуй, стоит более внимательно отнестись к судьбе сбежавшего паренька...

***

Пространство Союза Центральных Миров.

Система Улайн СУ-000.011.

Официальная столица Содружества - планета Миракл.

   Киано Сайнал пытался просчитать дальнейшие шаги дипломатической миссии...
   Переговоры с советом Содружества зашли в тупик. Представители центральных миров человеческого сектора галактики ни в какую не хотели идти на уступки, ставя в пример предыдущий договор между их цивилизациями. Глупцы не желающие принимать один единственный факт - СЦМ не Империя! Ни по астрополитическому, ни по какому другому направлению Союз так и не смог приблизиться к влиянию распавшегося государства. Были утрачены некоторые знания, потеряна связь с огромным количеством колоний, разорваны старые соглашения, серьёзно подорван военный потенциал. Место монолитного государства занял конгломерат из нескольких десятков независимых политических образований. Даже их центр был далеко не един. В Содружестве шла постоянная борьба между различными влиятельными течениями: промышленников, военных, учёных... Да и в самих партиях имелись определённые противоречия...
   Ещё одной причиной для беспокойства стала Умия. Не следовало брать её в эту поездку. В последнее время вокруг делегации начали крутиться весьма сомнительные личности...
   Недавнее происшествие с представителями ВКС федерации Сиур итак заставило Сайнала серьёзно поволноваться. Страшно представить, что могло бы случиться не окажись там Алиера...
   Одним из главных секретов семьи аль`Мериаль был пробуждающийся дар дочери. Умия обещала стать намного более сильной слышащей чем он сам.
   Неопределённые предчувствия дочери, посещающие её туманные образы, всё это заставляло задуматься. Девочке пока не хватало опыта для более точной интерпретации увиденного. Пожалуй, единственным исключением являлась подоплёка событий на Сайлон-5...
   Ещё одним тревожным сигналом стал недавний инцидент на борту круизного лайнера Инфинити. Гибель нескольких умеренных, политических тяжеловесов Союза, срыв переговоров с тремя ближайшими ксеноцивилизациями - огромный удар по репутации относительно молодого государства галактики...
   Наряду с нарастающим недовольством Тссар`ссианиш, заручившихся поддержкой Оримианцев и народа Фэйор, всё это могло привести к весьма негативным последствиям...
   По закрытым каналам пришло сообщения о тревожных слухах из соседнего рукава галактики...
   На следующий тайм назначен сбор расширенной ассамблеи. Пожалуй, нет никаких причин и дальше задерживаться в Союзе...
  

Глава 1.

Пространство Союза Центральных Миров. Сектор Анайо.

Система Ариан САА-047.591.

Боевой фрегат Инквизитор.

   - Вот координаты необходимой системы, - скидываю Сиами соответствующий информпакет. - Рассчитай оптимальный маршрут и начинай разгон. Справишься?
   - Да..., - несколько неуверенно отвечает девчонка.
   - Всё в порядке, не волнуйся. Это даже легче, чем подобные занятия на тренировочном комплексе центра. Системы автоматизации фрегата просто не дадут тебе совершить критической ошибки...
   Внезапно, на связь выходит диспетчер астроконтроля системы.
   - ...борт N77350-791-ВКФ93 сообщите о маршруте движения для предоставления соответствующего коридора, приём...
   - ...на связи фрегат N..., - перехватываю инициативу, включаясь в диалог. - Мы покидаем систему, в дальнейшем сопровождении нет необходимости, приём...
   - ...вас понял борт..., удачи...
   Нарушаю официальный протокол, не желая следовать пустым формальностям...
   Ловлю на себе слегка недовольный взгляд девчонки, привыкшей скрупулёзно придерживаться существующих предписаний.
   Сиами не спешит отрешаться от объективной реальности, переходя на прямое нейроподключение с управляющими системами корабля. Её пальцы виртуозно порхают по сенсорам голопанелей, окружающих ложемент первого пилота. Завершена диагностика основных узлов судна, подходит к концу расчёт оптимального маршрута. Навигационный искин выдаёт перечень рекомендаций, тут же загружаемых в полётную карту фрегата. Филигранно отрабатывает комплекс маневровых двигателей - Вектор-7Х, всё дальше и дальше унося двухсотметровую тушу корабля от громады пустотной станции...
   - Шаблоны какого уровня успела освоить?
   - Все четвёртого, начала изучение пилотирование - пятого...
   - Ты просто умница!
   - Спасибо, - искренне смущается малышка. - Это было не так уж и сложно. Во многом они пересекаются со своими гражданскими аналогами. Да и нахождение в специализированной медицинской капсуле сыграло далеко не последнюю роль.
   - Всё равно молодец! Насчёт практического опыта не волнуйся. Прибудем в систему Гриар, наймём соответствующего специалиста, обладающего необходимой подготовкой и навыками. Как и раньше, станем учиться вместе, - улыбаюсь девчонке.
   - Спасибо...
   - За что?
   - За всё...
   Лёгкая вибрация корпуса, тут же погашенная штатными компенсаторами, просигнализировала о запуске маршевых двигателей. Озаряя пустоту космоса факелами мощных ионников Тандер-790М-4Х, Инквизитор начал быстро набирать ускорение, выходя за пределы области сильного, гравитационного возмущения системы...
   - Первый прыжок продлится около пяти стандартных суток, - произносит Сиами.
   - Хорошо. Чем планируешь заниматься всё это время?
   - Буду знакомиться с управлением фрегата, учиться, надолго не покидая центральную рубку. На всякий случай, здесь всегда необходимо присутствие кого-нибудь из членов команды.
   - Я могу тебя подменять...
   - Алиер! У тебя даже нейроимплант ещё неактивен!
   - Не спорь. Искины прекрасно справятся со всем и без нашего участия. Присутствие живого оператора лишь формальность.
   - Но, а как же допуск пилота?
   - Я могу отдавать команды, являясь капитаном судна. Интеллектуальные системы не допустят меня лишь до прямого управления...
   Спустя какое-то время, антрацитовый мрак безбрежного океана космоса озарила вспышка направленного гиперперехода. Энергия, выделившаяся в момент прокола физического пространства, создала иллюзию появления ещё одной маленькой звездочки неподалёку от границ системы Анайо...
   - Ненадолго оставлю тебя, необходимо разобраться с приобретённым оборудованием. Возможно, удастся наладить ускоренный учебный процесс прямо на борту фрегата, - произношу, поднимаясь из соседнего ложемента.
   - Хорошо...
   Моим надеждам так и не суждено было сбыться. Нет, я конечно предполагал нечто подобное, но всё же...
   В отсутствии активного нейроимпланта, даже с привилегированным правом доступа, воспользоваться возможностями инженерного комплекса судна так и не удалось. Ладно, получилось подключить к энергосистеме корабля одну из медкапсул прямо на грузовой палубе. И? И всё!
   Для того, чтобы воспользоваться минимальным арсеналом её возможностей необходимо было наличие усвоенных баз по нескольким, профильным направлениям. Ну что ж, именно этим я и займусь в первую очередь, благо некоторые способности позволяют учиться быстрее прочих.
   Остаётся лишь дождаться активации нейроимпланта...
   Вновь присоединившись к Сиами, включаюсь в процесс знакомства с основными, управляющими системами корабля. Не желая оставлять меня одного, девчонка работает с альтернативными органами контроля, избегая прямого нейроподключения. За столь увлекательным занятием и непринуждённой беседой пролетает оставшаяся часть невероятно насыщенного дня.
   Успеваю рассказать ей о последних событиях из жизни центра. Новость о скором присоединении к нашей компании ит Бауэров, наполняет эмоциональную сферу Сиами оттенками искренней радости. Несмотря на некоторые шероховатости, они очень близки с Айлин...
   В какой-то момент замечаю, девчонка уже с трудом справляется с подступающей всё ближе и ближе сонливостью.
   - Иди отдыхай. Поменяемся через восемь стандартных часов.
   - Но Алиер!
   - Не спорь малышка. Это приказ.
   - Хорошо, - тень лёгкой обиды мелькает в её сознании.
   - Спокойной ночи.
   - Спасибо...
   Дожидаюсь когда за девчонкой сомкнутся бронированные сегменты, ограничивающие доступ в центральную, боевую рубку фрегата. Активирую систему наблюдения, убеждаясь, что Сиами действительно отправилась отдыхать...
   Легкая медитация позволяет немного расслабиться, избавиться от накопившегося за день напряжения.
   "Нас так и не попытались задержать. Вывод - получается, в данный момент я мало кому интересен. Отсутствие постоянного наблюдения, реакции при пересечении ключевых, транспортных узлов Дайлао, всё это указывает на избыточность моих опасений. Служба безопасности Союза не особо и нуждается в способностях слабенького псиона. Но вот статус её внештатного сотрудника может оказаться весьма кстати. Особенно там, куда мы сейчас направляемся. Правда, всё это будет актуально, лишь до момента пока не зашевелятся истинные виновники гибели маленькой колонии. Что способно заставить действовать этих людей? Не знаю. Но в том, что они в состоянии задействовать огромные ресурсы, сметая появляющиеся на пути преграды, уверен. Как быть? Время покажет..."
   Дожидаясь окончания смены, я отнюдь не так строго придерживался существующих наставлений ВКФ Содружества, как, возможно, бы хотелось Сиами. В случае возникновения кокой-либо внештатной ситуации, сомневаюсь в своей способности справиться лучше кластера управляющих искинов корабля. И дело здесь отнюдь не в отсутствии активного нейро-оборудования, нет. Мне банально не хватает теоретических знаний...
   Привязав систему оповещения к собственному коммуникатору, отправляюсь на небольшую экскурсию. Настало время немного перекусить.
   Офицерская кают-компания практически не уступала своими размерами аналогичному помещения крейсера сиурцев. И это с учётом столь значительной разницы в классах кораблей! Хотя, возможно у них на борту находится несколько подобных объектов. Мне знакомы далеко не все проекты судов человеческой цивилизации...
   В качестве основных отличий можно было отметить: куда менее казённый вид, более совершенное голооборудование, отличный по флотским меркам пищевой синтезатор. И пожалуй самое главное - наличие небольшого уголка живой природы, представленного в виде композиции из нескольких декоративных деревьев, окружённых пёстрым ковром экзотической флоры одного из миров Содружества...
   Закончив приём пищи, посвящаю некоторое время более детальному знакомству с основными помещениями фрегата. Жилые каюты офицерского состава и небольшие кубрики рядовых членов команды. Тесные казармы десантной секции и объёмные помещения грузовых палуб. Техническая зона корабля, в отсутствии соответствующей теории, так и не открывшая мне своих секретов. Ангары малых, пустотных платформ, поражающие хищной грацией своих обитателей...
   Вскоре, здесь всё должно будет вновь наполниться жизнью. Но, сначала необходимо сформировать соответствующую команду. Команду способную помочь в реализации составленного плана...
   Заканчивая изучение основных секций фрегата, возвращаюсь в центральную рубку. Не стоит девчонке видеть несознательное поведение своего командира...
   В назначенное время подходит Сиами, готовая приступит к несению восьмичасовой вахты...
   - Привет. Отдохнула?
   - Да...
   - Ну вот и отлично. Принимай пост.
   - Есть!
   - Ха-ха-ха, - не могу удержаться от смеха. - Ох, не стоит так серьёзно ко всему относиться. В конце-концов, мы не регулярное подразделение ВКФ. Прошу, подходи к своим обязанностям без излишнего фанатизма. А то, так даже и перекусить не сходишь...
   - Хорошо..., - её смущение можно заметить и без использования ментальных способностей.
   - Так, я сейчас.
   Прогулявшись до пищевого синтезатора, сервирую лёгкий, питательный завтрак...
   "Лучше самостоятельно озабочусь этим вопросом, а то и правда забудет."
   Отнеся Сиами её порцию и понаблюдав за очередной волной смущения, наконец-то отправляюсь отдыхать.

***

   Для того, чтобы как следует выспаться, мне всегда хватало четырёх - пяти часов, но сегодня отчасти нарушаю уже устоявшийся распорядок. Шесть с половиной - такова оказывается установка. Подгадываю ровно к тому моменту, когда должна проснуться интегрированная нейроструктура...
   Не успеваю ещё толком прийти в себя, как уже следует доклад пробудившегося нейро-устройства.
   "...- Экспериментальная модель нейроимпланта Инспирио-8УМ приветствует носителя...
   ...- Успешно подключены модули серии память. Задействован медицинский комплекс класса Нанит. Активны импланты НейроДеф и Кронт...
   ...- Обнаружен кластер фемто-процессорных расчётных центров неизвестной серии. Осуществить подключение?.."
   "- Да."
   "...- Кластер включён в структуру нейро-управляющей сети. Проводится предварительный анализ обновлённой конфигурации...
   ...- Полностью задействовав фемто-процессорный комплекс, реципиент способен увеличить функциональные возможности нейроимпланта на 473%. Для получения более точных результатов необходимо углублённое тестирование...
   ...- Разрешить нейро-управляющей сети самостоятельное использование расчётных центров?.."
   "- Позволяю."
   "...- Принято...
   ...- Обнаружены следы недавней интеграции биомеханического симбиота серии Лаюм, цивилизации Аль`Эрии...
   ...- Рекомендую задействовать полностью совместимый, псионический компонент нейроимпланта. Прогнозируемый прирост ментальных возможностей реципиента 58%. Разрешить активацию?.."
   "- Да."
   "...- Принято...
   ...- Для полного развёртывания понадобится 72 стандартных часа...
   ...- Жду дальнейших указаний..."
   "- Жди."
   "...- Принято..."
   "Отец ему ещё и чувство юмора прикрутил? Так, необходимо познакомиться с платформой более детально. Доложи о наличие стандартных, обучающих шаблонов?"
   "...- Имеются следующие базы знаний: Инспирио-8УМ - 1 ранг, Нейросети - 7 ранг..."
   "- Приступай к загрузке Инспирио."
   "...- Принято...
   ...- В фоновом режиме процедура продлится от двух до четырёх часов, в зависимости от активности носителя и загруженности ресурсов нейроимпланта..."
   "Пусть так. Поработаю пока над дальнейшей, учебной программой. Пожалуй пора вставать."
   Посетив санитарный блок, приступаю к утренней тренировке. Решаю ограничиться лишь лёгкой разминкой да непродолжительными, ментальными практиками, работая с небольшими предметами. Мелкие камешки уже давно заменили сталепластовые шарики, что удалось достать в вотчине господина ди Лата...
   Занятия проходят в одном из помещений капитанского жилого комплекса. Не желаю пока спускаться в тренировочный зал десантной секции. Благо, размеры гостиной позволяют нечто подобное...
   Апартаменты капитана занимают сразу несколько помещений. Весьма просторная спальня, была бы скорее уместна в каком-нибудь гостиничном комплексе премиум класса, нежели на борту боевого фрегата. Современный рабочий кабинет, поразивший меня своей функциональностью. Его голотерминал обеспечивает доступ практически ко всем, основным системам корабля, позволяя управлять судном в весьма комфортных условиях. Шикарно обставленная гостиная, превосходящая размерами все вышеперечисленные помещения. Помимо прочего здесь находятся: отличный пищевой синтезатор, мощное проекционное оборудование, небольшая релаксационная зона. Последняя представляет собой группу из нескольких диванов, окружённых кадками с декоративной растительностью. Компактные деревья, кусты, экзотического вида нижний, живой уровень, всё это создаёт практически непроницаемую завесу. Завесу, что отделяет небольшой уголок от иного объёма гостиной...
   Свободного пространства для лёгкой непродолжительной тренировки здесь оказалось более чем достаточно...
   Смывая следы недавних физических нагрузок, отмечаю излишнюю роскошь санитарного блока. Мало того, что он состоит из нескольких небольших модулей, так ещё и взгляд постоянно цепляется за огромный резервуар, позволяющий принимать расслабляющие гидромассажные ванны...
   "А боевой ли это корабль?" - закрадывается в сознание весёлая, провокационная мысль...
   Вчера именно в кабинете были оставлены кейсы с комплектами армейских, обучающих шаблонов. Пора уделить им должное внимание...
   Один из небольших кофров сразу же отправляется в капитанский сейф. Его время ещё не пришло...
   Там уже хранится мнемообруч Умии, дожидаясь своего часа...
   "Так, посмотрим..."
   Выбираю на голопанели кейса раздел - Медицина. Из его недр тут же появляется небольшой контейнер с соответствующим набором баз. Пора приступать к формированию учебной программы...
   "- Инспирио подключайся к Баюну."
   "...- Принято..."
   "- Начинай перенос в память загружаемых шаблонов."
   "...- Ожидаю поступления информпакетов..."
   Первым в считыватель коммуникатора отправляется чип - медицинские капсулы, диагносты, регенераторы, тренировочные комплексы 1 - 5 ранг. Следом: физиологические процессы, нейрофизиологические процессы, биохимия, физиология, фармакология... Всё это так же с первого по пятый ранг...
   "- Ставь базы в очередь на изучение в порядке загрузки. Сначала первые ранги, потом по возрастанию."
   "...- Принято..."
   "Пожалуй, пока ограничусь минимумом, необходимым для нормальной работы с закупленным, медицинским оборудованием. Лучше потратить немного времени на индивидуальную настройку капсул, но зато потом учиться с гораздо более высокой скоростью."
   Незаметно подошло время сменять Сиами. Не буду опаздывать...
   Центральная, боевая рубка фрегата встречает атмосферой стабильности и покоя. Активны лишь несколько вспомогательных голоэкранов, выводящих информацию о текущем состоянии основных систем корабля. Ложемент первого пилота частично изменил конфигурацию, превратившись в некое подобие анатомически верного ложа. Отрешившись от окружающей реальности, в его объятьях замерла умиротворённо-расслабленная девчонка.
   Не решаясь тревожить малышку, занимаю место второго пилота.
   "Не думаю, что она забыла о времени, скорее просто немного увлеклась. Подождём..."
   Вчера я не стал знакомиться с кластером штатных искинов, не желая превращать данный процесс в формальное взаимодействие с помощью грубых посредников. Пришло время исправить досадное упущение...
   "- Инспирио подключайся к командной сети Инквизитора."
   "...- Принято..."
   "...- Старшее звено управляющего кластера - искин Сапсан N 7735..."
   "- Стоп. Принять в качестве самоидентификации серийную модель."
   "...- Зафиксировано...
   ...- Сапсан приветствует владельца судна. У вас отсутствуют необходимые допуски. Прямое управление кораблём заблокировано..."
   "- Пусть так, переключи на инженерную поддержку..."
   "...- Принято...
   ...- Хома приветствует владельца..."
   "- Здорово. Что у нас с робототехникой?"
   "...- Комплексы Проект-6МАУ и Балу- 6МА полностью функциональны, находятся режиме ожидания..."
   "- Как насчёт того, чтобы немного поработать?"
   "...- У вас отсутствуют необходимые допуски. Прямое управление инженерным и техническим оборудованием заблокировано..."
   "- Тарковы формалисты! Возьмёшь управление на себя. Необходимо переместить кое-какой груз."
   "...- Принято..."
   "- Сапсан у вас есть режим более живого общения с экипажем?"
   "...- В базовой прошивке искинов имеются самообучающиеся матрицы эмоционального поведения. Подобные протоколы никогда не задействовались..."
   "- Что-то всегда случается впервые. Активировать."
   "...- Принято...
   ...- Поведение интеллектуальных систем корабля будет меняться в ходе общения с членами команды..."
   "- Ну, хоть что-то. Привяжи мониторинг основных систем к моему нейроимпланту."
   "...- Выполнено..."
   Пора заняться запланированными на сегодня делами.
   Уже некоторое время Сиами наблюдала за моими действиями, не спеша вмешиваться, отвлекая от общения с интеллектуальными системами Инквизитора.
   - Устала?
   - Нет. Практически всё время провела в полудрёме, осваивая загруженные базы.
   - Ну, вот и отлично. Пойдём перекусим.
   - Хорошо.
   В кают-компании пока ещё царило полное запустение.
   Сделав заказ, устраиваемся рядом с небольшим уголком живой природы.
   - Ещё не думала, что будешь изучать, закончив пилотский комплекс.
   - Нет..., - растерялась девчонка.
   - Ладно, потом решишь. Я сейчас начну изучение необходимого минимума медтехника. Потом настрою приобретённые капсулы. Сможем осваивать базовые информационные блоки гораздо быстрее.
   - Здорово, - чувствую искреннюю радость Сиами.
   - Перекусим и займусь закупленным оборудованием. Всё-таки считаю, нет никакой необходимости постоянно присутствовать в рубке фрегата. Достаточно и того, что кто-то из нас будет бодрствовать.
   - А...
   - Не волнуйся. Мы сейчас в абсолютно безопасном пространстве. Корабль в отличном состоянии. Вот сформируем команду, начнём выполнять контракты, тогда и будем "играть" в регулярное подразделение ВКФ, - улыбаюсь излишне серьёзной собеседнице.
   - Хорошо... Тебе нужна помощь?
   - В общем-то нет. Просто перемещу кое-какой груз, да покопаюсь в нескольких контейнерах.
   - Тогда я пока вернусь в рубку, всё равно ещё не устала.
   - Поступай как считаешь нужным, главное об отдыхе не забывай.
   - Хорошо...
   Расставшись с Сиами, направляюсь в сторону грузовой палубы.
   "- Хома отправляй ботов ко мне. Пора поработать."
   "...- Принято..."
   "- Отставить. На борту есть , транспортировочно-гравитационные платформы?"
   "...- Принято...
   ...- Так точно. В комплект дополнительного оборудования инженерного комплекса входят подобные модули..."
   "- Отлично. Боты с платформами на грузовую палубу. Я пока осмотрю медицинскую секцию фрегата."
   "...- Выполняю..."
   Спустившись на необходимый уровень и следуя дальнейшим подсказкам искина, быстро нахожу необходимую зону.
   "Интересно. Помимо слабенького диагноста в основном помещении блока практически ничего нет. А не продали ли мне предприимчивые представители ВКФ Союза модули, демонтированные именно отсюда?
   - Хома, доложи о начальной конфигурации медсекции?"
   "...- Выполняю...
   ...- В комплект базовой поставки не входило медицинское оборудование. Перед продажей были сняты все позже установленные устройства..."
   "Вот оно как, выходит диагност мне попросту подарили."
   Помимо последнего взгляд цепляется за несколько мест, где ранее располагалось иное оборудование, отличный голотерминал оператора и просто прекрасную, обстановку. Сама атмосфера просторного, светлого помещения как нельзя лучше соответствует специфике подобных объектов.
   "Думаю, здесь мы и разместим пару медицинских капсул седьмого поколения. Так, места достаточно и для установки универсального диагноста. Получится даже некое резервирование по сканирующим мощностям", - мысленно улыбаюсь интересной идее.
   Прохожу дальше, намереваясь познакомиться со всеми объектами секции. В помещении стационара замечаю следы аккуратного демонтажа оборудования. Вся сопутствующая инфраструктура находится просто в отличном состоянии.
   "Замечательно, сюда идеально встанут четыре регенерационные камеры. Остаются ещё тренировочные комплексы, но их вряд ли стоит размещать в медицинском секторе. В дальнейшим это может создать некоторые проблемы...
   - Хома необходимо доставить сюда медкапсулы, регенераторы и диагност."
   "...- Принято..."
   Обладая феноменальной координацией, инженерные боты прекрасно справились с установкой необходимого оборудования. Мне позволили принять участие лишь в его частичном подключении...
   "Так, пока идёт освоение необходимого минимума обучающих шаблонов, пожалуй взгляну на некоторые приобретения."
   Автоматические створки одного из контейнеров беспрепятственно пропускают владельца к ценному содержимому...
   Передо мной находятся пять универсальных, боевых, бронированных скафандров - Центурион-7МК. УББСы являются практически совершенным средством индивидуальной защиты бойцов военно-космических сил флота Союза.
   Пожалуй, можно отметить несколько уникальных внутренних модулей скафа. Боевой тактический вычислитель предпоследнего поколения - способен выдавать оптимальные рекомендации о: перемещениях во время активной фазы боя, наиболее уязвимых местах потенциального противника, целесообразности использования того или иного типа вооружения. Он является отличным средством координации действий подразделения, объединяясь в таксеть с аналогичными блоками скафандров отдельных членов группы. Обладает возможностью самостоятельно задействовать, различное, навесное оборудование, в том числе и системы вооружение. И это ещё далеко не все его возможности...
   Медицинский модуль скафа в состоянии длительное время поддерживать базовые физиологические процессы организма, дожидаясь эвакуации иммобилизированного бойца...
   УББС снабжён индивидуальным генератором пассивного силового поля, системами - жизнеобеспечения замкнутого цикла, оптической и электромагнитной маскировки, позволяющими буквально растворяться на фоне окружающей местности, а также уникальным сенсорным комплексом, способным эффективно функционировать в условиях серьёзного противодействия...
   Скафандр обладает сегментным бронированием. Наиболее уязвимые участки тела оператора прикрыты дополнительными пластинами сверхпрочного композита. При этом сохраняется полная подвижность. Функции сервоприводов экзоскелета выполняют полимерные псевдомышечные волокна. Подобный комплекс при необходимости способен многократно усилить, либо ускорить действие оператора...
   Сейчас можно рассмотреть естественный серо-стальной оттенок боевой брони...
   "Ну что ж, пора примерить обновку...
   - Инспирио разбуди крайнего Центуриона. Заодно перекинь с коммуникатора информпакет с кодами к недавним приобретениям."
   "...- Принято. Выполняю..."
   Через пару мгновений несколько сегментов на тыльной стороне, находящегося слева, скафандра раскрылись, предоставляя возможность будущему оператору занять своё место. Протиснувшись между подвесами с универсальными ББСами, начинаю процедуру знакомства с выбранным экземпляром.
   На этой стороне контейнера располагаются удобные поручни, серьёзно облегчающие процесс облачения.
   Забравшись внутрь, тут же получаю запрос от управляющего модуля скафа.
   "...- Тактический блок боевого, бронированного скафандра Центурион-7МК, серийный номер N937Ц7МК581..., приветствует владельца...
   ...- Приступить к процедуре авторизации нового оператора?.."
   "- Угу, приступай."
   Смыкаются входные сегменты, шею обжигает встроенный генетический идентификатор, фиксируя индивидуальное право доступа. Начинается автоподгонка, тело плотно охватывает абсорбирующая внутренняя подложка...
   "...- Разрешить подключение к нейроимпланту?.."
   "- Да."
   На экране внутреннего интерфейса появляется пиктограмма боевой брони. Ментальный посыл полностью видоизменяет его структуру. Открывается прекрасный обзор внешнего пространства. На периферии восприятия мелькают индикаторы различных систем ББСа. Тут же следует развёрнутый доклад...
   "...- Основные узлы - норма...
   ...- Генератор поля - норма...
   ...
   ...- Реактор - нагрузка 27%...
   ...- Внимание! Отсутствуют внешние модули. Системы вооружения не обнаружены..."
   "Ну да, ну да. Пора немного прогуляться."
   Отдаю соответствующую команду, раскрываются фиксаторы специализированного подвеса. Делаю первые шаги...
   "Прекрасно, никакой скованности движений. Великолепная реакция вспомогательных систем экзоскелета. Ускоримся!.."
   Срываясь в короткий забег по грузовой палубе, практически не ощущаю массивного скафа. Прыжок! Псевдомышечные волокна многократно усиливают рывок. Практически взлетаю на ближайший контейнер...
   "Отлично!"
   "Пожалуй, следует поскорее начать привыкать к столь необходимому в неспокойном пространстве наряду."
   Закрывая контейнер, вновь обращаюсь к инженерной поддержке фрегата.
   "- Хома, двигай сюда своих питомцев, займёмся разгрузкой."
   "...- Принято..."
   По пути в оружейку меня настигает ответное сообщение.
   "...- Комплексы Проект и Балу прибыли на грузовую палубу..."
   "- Замечательно. Жди."
   "...- Принято..."
   Оружейный склад находится неподалёку от казарм десантной секции. Серьёзные системы защиты стратегически важного помещения беспрепятственно пропускают капитана, обладающего высшим приоритетом доступа. Нужно отдать должное флотским специалистам, в отличие от медицинского блока отсюда изъяли лишь имущество приписанных подразделений. Вся складская инфраструктура находится в прекрасном состоянии. Комплекс из нескольких помещений по объёму вряд ли уступает малой грузовой палубе...
   Нахожу блок, где раньше хранились ББСы команды. Конечно, здесь располагались лишь запасные средства защиты. Остальное размещалось непосредственно в жилых кубриках десантной секции. В случае необходимости оперативных действий, никто не собирался устраивать столпотворение у единственного входа на склад...
   Не смотря ни на что, тут присутствует всё необходимое для работы с тяжёлыми скафами. Четыре экземпляра не займут и десяти процентов имеющихся посадочных мест...
   "Так, ладно пора организовать доставку приобретённого имущества. Подключаюсь к сенсорным системам грузовой палубы, получая возможность руководить ходом работ.
   - Хома начинайте разгрузку, ориентируясь на мои отметки."
   "...- Принято. Выполняю..."
   Вскоре стеллажи оружейных помещений начинают заполняться различными металлопластовыми кофрами. Свои места занимают ББСы, тут же размещаются комплекты дополнительного, навесного оборудования. Гравиплатформы доставляют Шайтанов и Термитов. Вместе с комплектующими и расходиниками, боты отправляются в отдельное помещение...
   Поддавшись спонтанному порыву перфекцианизма, каждой группе однотипных моделей, элементов, расходных материалов выделяю собственное место. Одновременно составляю логистическую карту доставляемого имущества...
   Решив разобраться с тренировочными капсулами, одну приказываю доставить в собственные апартаменты. Остальные занимают места в малом зале десантной секции...
   Не проходит и часа как на грузовой палубе остаются лишь пустые контейнеры...
   На пути в центральную рубку фрегата напоминает о себе нейроимплант.
   "...- Закончено внедрение в нейронную структуру владельца обучающего шаблона - Инспирио-8УМ..."
   "Отлично, остаётся лишь освоить базу..."
   Сиами так никуда и не ушла, по прежнему занимая ложемент первого пилота.
   - Не устала? Может лучше отправишься отдыхать? - интересуюсь у открывшей глаза девчонки.
   - Нет, всё в порядке.
   - Ну, ладно. А я вот решил начать привыкать к десантному скафу.
   - Я видела твои упражнения на грузовой палубе, - улыбается, слегка смутившись.
   "Не только у меня есть доступ к сенсорным системам судна. Какое неожиданное любопытство."
   - Хочешь попробовать? Ещё есть свободные Центурионы.
   - Не знаю, может быть позже..., - произносит уже гораздо тише, словно испугавшись недавней откровенности.
   - Договорились. В ближайшее время не собираюсь покидать рубку, можешь смело заниматься собственными делами.
   - Хорошо, - впрочем дальше формального согласия она не пошла, всё так же оставаясь на месте...
   Команда с нейроимпланта видоизменяет второй ложемент. Он заметно расширяется, приобретая более грубую, обезличенную форму. Стоит лишь занять своё место, как происходит окончательная подгонка...
   Отрешаясь от окружающей реальности, позволяю сознанию скользнуть в область визуальной интерпретации внутреннего мира...
   Ментальные способности в какой-то мере могут помочь в финальной стадии изучения так называемых баз знаний. Обычно, большую часть времени занимает именно внедрение информационных блоков в нейроструктуру реципиента - на данном уровне развития с этим я практически ничего не могу поделать. Второй этап - это и есть то самое освоение, когда разумный должен сознательно осмыслить полученные знания, разобраться в различных нюансах, в конце-концов просто понять. Здесь уже всё сугубо индивидуально, но именно этот этап для меня практически ничем не отличается от уже однажды использованной техники. Тут нет никакой принципиальной разницы с методикой недавнего изучения теоретических материалов в центре социальной реабилитации...
   Лесная поляна в окружения резных стеллажей, занимаю уже давно привычную позу, ставшую естественной за многие циклы медитаций...
   Мне даже не требуется создавать очередной фолиант - информация уже здесь. Ментальный посыл, срываясь с полки, в руку ложится необходимый кирпичик пока ещё спящих знаний...
   Раскрываю книгу, пальцы пробегают по белоснежным страницам. Читать нет никакой необходимости. Этот мир полон условностей, невозможных в реальности...
   Здесь проходит не более получаса. Теперь я знаю, знаю практически всё о столь сложном устройстве как Инспирио. От банальной настройки внутреннего интерфейса, до возможности частичного саморазвития бионического компонента. От интегральной периферии, до осознания невероятных возможностей псевдоэлектронного блока. От поддержки всего спектра стандартов Содружества, до пока ещё недоступной вероятности взаимодействия с энергоинформационным отражением окружающей реальности. Теперь я знаю...
   "Невероятно! Отец создал поистине шедевр. Шедевр, который никогда не стал бы доступен рядовым гражданам Союза, который он скрыл от алчных взоров собственного руководства. Уникальное устройство существует лишь в единственном экземпляре. И пусть, на раскрытие всех потенциальных возможностей уйдут многие десятки циклов - сейчас это уже не имеет значения. Боюсь, оно может заинтересовать кое-кого посильнее гипотетической огласки методики базового ментального развития. Придётся любыми способами избегать углублённого обследования в официальных учреждениях..."

***

   Так и не получилось достигнуть какого-то определённого распорядка. Сиами большую часть суток предпочитала проводить именно в рубке, изучая, остающиеся пока неосвоенными, базы. Разнообразие в её времяпрепровождение вносил штатный симулятор Сапсана, позволяющий постигать науку пилотирования, используя возможности собственного нейроимпланта. В базе искина так и остались армейские обучающие программы. Вмешательство флотских инженеров действительно носило лишь минимальный характер. Миллион кредитов оказался заплачен не зря...
   Единственным примечательным событием стало раскрытие маленькой тайны излишне застенчивой девчонки. Обратив внимание на то, что после подъёма она ещё в течении полутора часов не появляется в рубке, решаю удовлетворить немного нездоровое любопытство.
   "- Хома, покажи первого пилота."
   "...- Слушаюсь..."
   На один из обзорных голоэкранов рубки тут же выводится изображение тренировочного зала десантной секции. Сенсорные системы демонстрируют весьма неожиданное зрелище...
   По мягкому покрытию помещения изящно движется миниатюрная девушка, выполняя комплекс каких-то гимнастических упражнений. Незнакомая система гармоничных движений отдалённо напоминает сразу несколько мягких стилей Халья. За, на первый взгляд, совершенно спокойным ритмом угадываются боевые связки базовой техники...
   "Интересно. Думаю, капитан должен знать возможности членов команды. И пусть это несколько некрасиво, всё же, побеспокою малышку."
   Она практически сразу почувствовала моё присутствие, прекращая занятие...
   - Извини если помешал.
   - Нет, я просто..., - немного растерянности, смущения и даже капелька раздражения.
   - Я видел.
   - Да...
   - Давно занимаешься?
   - С детства, - уже смелее отвечает девчонка.
   - Это лишь гимнастика, или?
   - Не только.
   - Продемонстрируешь?
   - Не знаю...
   - Смелее, - проявляя инициативу, направляюсь к подруге.
   Удивление лишь на мгновение мелькает в глазах девчонки, когда я пытаюсь нанести первый удар. Она легко уходит не спеша контратаковать. Выдаю целую связку, слегка увеличивая скорость. Лишь последнее движение наталкивается на жёсткий блок, остальные уходят в никуда...
   "Уже лучше, но хочу увидеть ответные действия..."
   - Нападай, не бойся.
   - Но...
   - Прекращай трусить, - слегка повышаю голос и тут же приходится уходить от ответной атаки.
   В ударах практически нет силы, она всё ещё серьёзно сдерживается. Начинаю работать серийно, в какой-то момент взвинчивая темп...
   Получив несколько ударов, Сиами падает на мягкий настил. Слегка откатившись, пытается прийти в себя.
   - Мы летим не на курорт. Возьми себя в руки! Действуй в полную силу! Если это всё, на что способна, лучше оставайся на ближайшей транзитной станции! - слегка сгущаю краски, надеясь узнать истинный уровень её способностей.
   Ожидания полностью оправдываются, она бросается в яростную атаку, больше не собираясь меня щадить. Не смотря на великолепную координацию, отточенность техники и неожиданно высокую скорость, её удары лишь изредка натыкаются на жёсткие блоки. Большая часть всё так же проходит мимо...
   Если когда-то на Яньлао и были настоящие мастера боевых искусств - те времена давно в прошлом. Тысячи циклов в совершенно иных реалиях превратили смертоносную технику в обычную, оздоровительную гимнастику...
   Нет, против местечковых хулиганов она несомненно окажется весьма эффективна, но ум Афим и аль Тареа лишь посмеялись бы, увидев нечто подобное...
   "Пора уничтожить пустые иллюзии..."
   На мгновение превращаюсь в бесплотную смазанную тень, Сиами отлетает, падая на мягкое покрытие тренировочного зала. Короткий вскрик и лишь наполненные влагой глаза, вот и вся демонстрация слабости. Неестественно вывернутое предплечье - результат мимолётного контакта...
   - Отличная физическая подготовка и абсолютно непригодная техника, - сознательно сгущаю краски, направляясь к поверженной сопернице. Она пытается отстраниться, слегка напуганная столь жёсткими действиями, но лишь задевает повреждённую руку. Очередной стон боли срывается с её уст. - Не двигайся, - осторожно подхватываю малышку на руки, мягко прижимая к груди. - С завтрашнего дня начнём совместные занятия, - не буду обучать её собственным стилям, выбивая однажды заученные движения, научу просто убивать...
   - Но..., - она уже не сдерживает слёзы, хоть как-то облегчающие боль.
   - Всё хорошо. Ты просто умница. Сейчас, потерпи ещё немного, - трое стандартных сток (стандартные сутки - 32 часа) с момента начала прыжка не прошли даром. Пусть освоено ещё далеко не всё, но вот регенератор я уже запустить в состоянии...
   Медицинская секция с последнего посещения не претерпела никаких изменений. Недавно уже заглядывал сюда подтверждая начальный допуск к имеющемуся оборудованию...
   Войдя в помещение стационара, осторожно ставлю Сиами на пол. Помогаю раздеться, не обращая никакого внимания на яркое смущение девчонки. Как-то протестовать она даже и не пытается.
   - Потерпи ещё немного, - укладываю обнажённое тело в капсулу регенератора. - Прости...
   - Хорошо..., - не чувствую абсолютно никакого негатива, она действительно совсем на меня не злится. Присутствует лишь лёгкое недовольство, почему-то направленное именно на себя...
   С нейроимпланта поступают необходимые команды, несколькими касаниями сенсоров голотерминала подтверждаю отданные распоряжения. Возвращается на место верхний сегмент медицинского модуля, начинает поступать биогель, наполненный невероятным калейдоскопом биомеханической наножизни...
   Через несколько часов Сиами будет полностью здорова...
   Мой распорядок гораздо разнообразнее. Помимо изучения необходимых баз, немало времени посвящаю силовым тренировкам. Минимум в половине случаев стараюсь заниматься в ББСе. Знакомство с различным вооружением, приобретённым на Баули, так же позволяет отвлечься от повседневной учёбы...
   Часто подолгу задерживаюсь в оружейке. Пока лишь облизываюсь на роботизированные боевые комплексы. В отсутствии соответствующих баз армейское оборудование ни в какую не желает сотрудничать. Даже Сапсан не допускает меня до собственных тренировочных программ. Подобная ситуация искренне веселит Сиами, стремящуюся хоть так отплатить за навязанные тренировки...
   На совместных занятиях стараюсь привить ей определённые рефлексы, до автоматизма отрабатывая немногочисленный смертоносные связки. Реакция должна опережать разум, ну а с возможными накладками разберёмся...
   От ББСа девчонка отказалась, согласившись лишь на добронированный комбез. Я не стал настаивать, всё равно принимать участие в бою, позволю ей лишь в качестве пилота...
   На исходе пятых суток корабль завершил первый прыжок, выйдя в обычное пространство в одной из пограничных систем Союза.

***

Пространство Союза Центральных Миров. Сектор Вармин.

Система Даэр СДВ-957.347.

Инквизитор.

   "...- На связи астроконтроль системы Даэр, борт N7735... назовите цель прибытия..."
   "- Говорит борт N7735..., транзит, следуем в систему Гриар. Начинаем разгон...", - беру на себя общение с диспетчером.
   Пальчики Сиами бегают по сенсорам голопанели. Решив немного потренироваться, она занимается ручным расчётом дальнейшего маршрута. Полученные данные практически не отличаются от предоставленных Вуаром. Лёгкое ментальное усилие и с её нейроимпланта поступает очередная серия команд. В итоге, в полётную карту заносится именно маршрут навигационного искина. Всё же, он гораздо точнее...
   Вуар-7МАК даже в условиях серьёзного сенсорного противодействия способен рассчитать и осуществить прыжок на дальность до 14 парсек...
   "...- Вас понял... Удачи..."
   Перед очередным прыжком отдаю команду системам связи корабля. В сеть Союза уходит, заранее подготовленный, информпакет, внося необходимые изменения в официальный реестр. В систему найма войдёт уже не безликий борт. В финальную точку прибудет боевой фрегат - Инквизитор.
   Через несколько мгновений двухсотметровое судно скрывается в яркой вспышке возникшего гиперперехода...

***

   - На этот раз прыжок продлится чуть дольше - семь стандартных суток, - спешит доложить девчонка.
   - Замечательно. Может увеличим интенсивность совместных занятий? - улыбаюсь несколько ехидно.
   - Я...
   - Ладно, не пугайся. Шучу.
   - Я не пугаюсь!
   - Да-да отважный маленький пилот боевого корабля.
   - Алиер! - начинает сверкать глазами подруга.
   - Не обижайся. Всё равно, ни за что не позволю тебе участвовать в открытом боестолкновении. Наши занятия лишь для того, чтобы смогла дать отпор в случае какой-либо непредвиденной ситуации.
   - Но...
   - Не спорь с капитаном, - наигранно-грозно обращаюсь к Сиами.
   - Да...
   - Ладно, думаю, через четверо суток закончу освоение необходимого, медицинского минимума. Смогу подобрать индивидуальные программы обучения.
   - Замечательно! - искренне радуется девчонка.
   - Ага, будешь проводить время не в ложементе первого пилота, а в медицинской капсуле. С эстетической точки зрение второе гораздо привлекательнее.
   - Алиер! - искренне смущается малышка.
   - Всё-всё не буду больше мешать, займусь собственными делами...

***

   Наконец-то освоен необходимый минимум медтехника. Можно приступать к подбору соответствующей фармакологической составляющей программы ускоренного обучения. Именно она является ключевым элементом данного процесса. С настройкой капсулы я мог справиться ещё несколько дней назад...
   Секция встречает привычной белизной стерильных помещений. Проверку приобретённых знаний начну именно с себя...
   Занимаю ложемент универсального, армейского диагноста. Инспирио отправляет последовательность необходимых команд, управляющий блок запускает серию контрольных тестов. Пятнадцатиминутное комплексное сканирование выдаёт соответствующие результаты. Опираясь на полученные данные, произвожу по сути весьма элементарные расчёты...
   Несколько специфических картриджей занимают места в слотах одной из медицинских капсул, представляющих собой сложнейшие комплексы биоэлектронных систем. В каждую из них интегрирован слабенький синтезатор. Впрочем, в данном случае, его возможностей вполне достаточно...
   Загружаю необходимую программу. Процесс длится не более двадцати минут. На выходе получаю весьма существенный запас коктейля индивидуальных нейромедиаторов. Вот и всё...
   "Пора поработать с Сиами. Как раз подходит к концу её смена, пусть с пользой отдохнёт в одной из капсул"
   - Не отвлекаю? - выхожу на связь с центральной рубкой.
   - Нет, собираюсь пойти перекусить.
   - Хорошо. Как закончишь, подходи в медицинскую секцию. Займёмся программой твоего обучения.
   - Ты уже закончил изучение необходимых баз?
   - Ага.
   - Так быстро?!
   - Да, вроде не так уж. Для данной процедуры необходимы лишь начальные допуски.
   - Всё равно.
   - Ладно, иди кушай. Жду.
   - Я быстро...
   Она действительно появилась уже через пятнадцать минут. В непродолжительный период безделья успеваю заменить расходники и убрать запас полученных препаратов.
   - Готова, - задаю риторический вопрос, стоит лишь Сиами появиться во входном проёме медсекции. Получая утвердительный кивок, указываю на универсальный диагност. - Располагайся.
   Дальнейшие процедуры ничем не отличались от недавнего комплекса мероприятий. Получив запас препарата с необходимым набором нейромедиаторов, обращаюсь к, расположившейся неподалёку, девчонке.
   - Ну, что? Начнёшь учёбу или предпочтешь просто отдохнуть?
   - Буду учиться!
   - Тогда забирайся.
   - А...
   - Могу выйти и дистанционно запустить все процессы.
   - Не нужно.
   "Что ж, мне в общем-то всё равно."
   С появлением возможности ускоренного обучения, наш распорядок наконец-то приобрёл хоть какую-то упорядоченность. Теперь уже каждый соблюдал строгие восьмичасовые вахты, предпочитая свободное время проводить именно в медицинской капсуле. Единственным исключением по прежнему оставались совместные, физические занятия.
   Я решил добить до третьего уровня весь спектр медицинских баз и только потом перейти к иной программе...

***

Пространство империи Дриам. Сектор Вармин.

Система Гриар СГВ-738.914.

Инквизитор.

   "...- На связи астроконтроль системы Гриар. Инквизитор, назовите цель прибытия? Приём..."
   "- Регистрация в службе найма, создание самостоятельного подразделения, приём", - пока искины корабля и диспетчерской станции обмениваются соответствующими идентификационными пакетами данных, вновь беру на себя общение с живым оператором.
   "...- Вас понял. Следуйте на станцию Сайгиар, коридор АР-783, ДБ-290. Как поняли, приём?.."
   "- Двигаюсь в границах АР-7..."
   "...- Всё верно. Добро пожаловать..."
   "- Благодарю", - всё это, по большей части, лишь дань традиции. Искины практически мгновенно решили вопросы оперативной координации. Границы транспортного коридора были занесены в полётную карту ещё до окончания первой фразы диспетчера...
   Не желая упускать ни малейшей возможности попрактиковаться, Сиами переходит на прямое управление кораблём. Сейчас вокруг ложемента первого пилота развёрнуты лишь вспомогательные голоэкраны, отображающие состояние основных систем судна. Прямое нейроподключение и особые возможности узкоспециализированного нейроимпланта позволяют девчонке выйти на совершено иной уровень контроля двухсотметрового фрегата.
   Вспыхивают факелы маршевых ионников, Инквизитор начинает набирать ускорение, устремляясь к одному их пустотных объектов системы. Филигранно отрабатывает комплекс маневровых двигателей, окончательно выводя корабль на заданную траекторию...
   "...- На связи контрольный центр Сайгиара. Инквизитор, вы приближаетесь к узловой станции системы. Желаете совершить посадку в гостевом доке?..", - в определённый момент на связь выходит диспетчер объекта.
   "- Есть варианты?"
   "...- Можете арендовать персональный ангар..."
   "- Пусть будет гостевая парковка."
   "...- Стоянка фрегата обойдётся в 500 кредитов за сутки. Прошу перевести средства..."
   Голоэкран отображает поступившие реквизиты. Оплачиваю сразу декаду, лишаясь весьма существенной суммы. С момента выхода из стен центра социальной реабилитации я успел практически полностью спустить огромное наследство родителей. Пора начинать зарабатывать. Содержание столь внушительного корабля требует значительных средств...
   "...- Вам предоставляется место в доке С-7. Срок пребывания - одна декада. Следуйте указания навигационного искина. Приём..."
   "- Вас понял, передаю управление автопилоту фрегата, приём", - замечаю, как Сиами разрывает прямое нейроподключение, открывая глаза. Искин класса Сапсан-7МАК не только помогает при пилотировании судна, в некоторых случаях он способен брать на себя частичное управление кораблём...
   "...- Добро пожаловать на Сайгиар..."
   - Что теперь? - проявляет интерес девчонка.
   - Сначала зарегистрируюсь в системе найма, потом начнём формировать команду. Советую приналечь на учёбу, пока у нас ещё есть время.
   - Хорошо, - лёгкая вибрация корпуса, сигнализирующая об окончании посадочных мероприятий, ненадолго прерывает Сиами. - Когда пойдём на станцию, - неподдельный интерес загорается в её глазах.
   - Не знаю. Сначала стоит как следует осмотреться.
   - Я подожду...
   - В ближайшие восемь часов ничего интересного точно не произойдёт. Если хочешь, могу настроить медицинскую капсулу. Всё равно скоро уже заканчивается твоя смена.
   - Хорошо...
   Проводив Сиами в медсекцию, убеждаюсь - очередной сеанс ускоренного обучения проходит в штатном режиме.
   "Так, пора и мне поработать."
   Устроившись в кабинете капитанской каюты, решаю немного подстраховаться.
   "- Хома, возьми под контроль пространство вокруг корабля. Предупреди, если в непосредственной близости от фрегата начнётся какая-нибудь нездоровая суета."
   "...- Это штатная процедура, капитан. Мониторинг осуществляется с момента посадки..."
   "- Отлично. Каков регламент действий?"
   "...- Зависит от степени потенциальной угрозы...", - определённо, уже начинает сказываться матрица эмоционального поведения. Всё чаще искин отходит от предписанного протокола общения, ограничиваясь набором формальных фраз. Для получения более развёрнутой справки иногда приходится конкретизировать запрос. Порой это удобно, порой не очень...
   "- Пусть так, но перед тем, как предпринимать какие-либо действия, предупреди."
   "...- Будет исполнено капитан..."
   Через штатные системы связи фрегата подключаюсь к местной сети. В первую очередь отправляю, уже давно подготовленный, запрос в администрацию системы с просьбой, зарегистрировать новое соединение. Через несколько минут получаю стандартный пакет электронных документов. Как и ожидалось, не возникает абсолютно никаких проблем. Главное плати, а там уже можешь создавать хоть частную армию под эгидой свободной системы найма...
   Внимательно изучив договор, не найдя ничего совсем уж неприемлемого, визирую документы собственным ментально-генетическим идентификатором. За регистрацию подразделения численность до трёхсот человек приходится отдать двадцать пять тысяч кредитов. В принципе, не так уж и много, особых препятствий на пути новообразованных соединений стараются не создавать. Причина? Причина проста - пятнадцать процентов от суммы официально заключённого контракта забирает администрация службы найма...
   Кстати, при анализе договора очень помогли, недавно полученные, знания. Уровень старшего специалиста в области права позволил заметить несколько весьма сомнительных моментов. Нет, ничего такого. Просто руководство системы практически при любой ситуации не несёт абсолютно никакой ответственности...
   "Интересно, но сейчас не столь актуально. Карьера законопослушного наёмника меня совершенно не интересует."
   Десять минут уходит на то, чтобы искины администрации окончательно утрясли все формальности и получили санкцию одного из высокопоставленных чиновников системы. Наконец-то приходит полностью заверенная копия договора. В службе найма Гриара появляется новое соединение. Пока ещё никому неизвестный отряд - Ларион...
   "Так, теперь посмотрим на имеющиеся предложения..."
   "Ммм, в общем да. Ожидаемо, но от этого не менее неприятно. Нет, в системе существует импровизированная биржа труда и там даже есть контакты достаточно квалифицированных специалистов, по каким-то причинам сейчас не состоящих в действующих подразделениях. Но, именно что но. Мало того, контракты таких людей начинались от пятидесяти тысяч, так ещё и попытка договориться о встречи ни к чему не привела. Я успел связаться с тремя бывшими военнослужащими Союза, но стоило им лишь чуть ближе познакомиться с потенциальным работодателем, всяческий интерес тут же пропадал...
   А чем я вообще могу заинтересовать подобных людей? Снаряжение - нет, большинство из них итак весьма неплохо экипировано. По крайней мере те, кто находится в верхних строчках рейтинга. Были ещё неплохие специалисты, имеющие какие-то проблемы со здоровьем и интегрированным нейрооборудованием, вследствие чего сильно потерявшие привлекательность в глазах возможных работодателей. Но, тут уже я вряд ли смогу чем-то помочь. Не покупать же им импланты за собственный счёт, да и моя квалификация как медтехника весьма посредственна. Деньги - опять нет, сейчас их не так уж и много, а на будущие трофеи кто-то из них вряд ли согласится. Авторитет, перспективы - хорошая шутка. Создание совместного предприятия, когда в качестве взноса будет использован отличный корабль с моей стороны и личные средства с их - может сработать, но подобное не интересно уже мне. Стать одним из членов совета подразделения, в силу возраста и отсутствия какого-либо опыта, играющим лишь фиктивную роль - ну уж нет. Подобного разработанный план точно не предусматривает...
   Тогда что? Придётся работать с теми, кто вряд ли откажет. Восторженные юнцы мечтающие о славе бесстрашных наёмников и не обладающие даже видимостью подготовки. Неудачники оказавшиеся неспособными чего-то добиться в жизни. Откровенно сомнительные личности вынужденные скрываться в условно независимой системе, но не настолько конченные чтобы бежать во фронтир. Возможно, бывшие военнослужащие по каким-то причинам не прижившиеся ни в одном из соединений, либо откровенно плохо подготовленные. Вот мой контингент. В таком случае делать ставку на десантную секцию будет полным идиотизмом. Придётся как-то решать данный вопрос...
   Хотя, в качестве наставников можно привлечь специалистов с низким рейтингом боеспособности. Кто-нибудь из них обязательно согласится.
   Ситуация с остальными направлениями ничем не лучше. Но, тут, по крайней мере, есть возможность набрать гражданских специалистов. Спрос на них не так высок, поэтому цены они не завышают, да и выбора особого у них тоже нет.
   В общем, следует всё хорошенько обдумать. Кто нужен в первую очередь? Практически все. Ммм, да...
   Потенциально, Прит сможет занять должности главного энергетика и канонира. Айлин - карго мастера и кого-нибудь ещё. Навигатор если честно не так уж и необходим. Искин неплохо справляется...
   Ну и я в перспективе освою пару специальностей. Но, проблему кадрового дефицита, точнее полного отсутствия таковых необходимо решать уже сейчас...
   Ладно, посмотрим ещё раз, но уже с учётом всех сделанных выводов.
   Так, начнём пожалуй с пилотов. Сортировка по профессиональной подготовке. Теперь отсеиваем всех с показателем боеспособности выше пятидесяти единиц. Ага, остались лишь люди с определённого рода проблемами, многие не заключали контрактов уже весьма продолжительное время. Хм, а ведь должен быть перечень и условно списанных специалистов. Насколько мне известно, если не участвуешь в операциях в течении полутора циклов, исчезаешь из списка ветеранов. И где могут находиться подобные, "демобилизовавшиеся" профессионалы? В системе единственная колонизированная планета - Тареа. Наверняка не все покинули Гриар кто-то остался, устроившись на земле. Позже проверим и это...
   Так, и кто из оставшихся наиболее перспективен, ага ну что ж, пообщаемся..."
   - Добрый день господин Шаэр ри Саэри, - приветствую мужчину, стоит лишь нейроимпланту установить связь. Внутренний интерфейс не позволяет детально рассмотреть собеседника. Бывший военный предпочёл вместо собственного образа использовать нейтральный аватар. Я в общем-то поступил так же...
   - С кем имею честь?
   - Алиер ди Ар - владелец недавно зарегистрированного отряда - Ларион.
   - И чем же вам может помочь, неспособный полноценно выполнять свои обязанности, пилот?
   - Можно узнать чуть подробнее о вашей проблеме?
   - Почему нет? Не буду вдаваться в подробности... В общем, мне пришлось длительное время управлять кораблём с выведенным из стоя искином. Вся нагрузка легла на нейроимплант и соответствующую периферию. В условиях активной фазы боя это привело к так называемому частичному выгоранию нейроструктур. В итоге несколько имплантов утратили большую часть собственных функциональных возможностей, оказался повреждён нано-электронный компонент нейроуправляющей сети. Сейчас мне практически не доступно прямое слияние с управляющими системами судна...
   - Нескромный вопрос - почему вы не заменили вышедшие из строя устройства?
   - Чему тут удивляться, - несколько зло реагирует собеседник. - Служба в ВКФ Союза оставила на память о себе весьма неплохой набор нейроинтегрируемых устройств, но недавно обнаружился и серьёзный недостаток. Учитывая модель нейроимпланта, я не могу поставить один из компонентов классом ниже. Достать подобное устройство здесь практически невозможно, да и цена... С периферийными имплантами ситуация несколько лучше, но ставить их, не разобравшись с основной проблемой, не имеет никакого смысла... А последний контракт мы провалили...
   - Понятно. Для меня всё это не столь критично. Готов предложить вам работу.
   - В чём подвох?
   - Никакого подвоха. Вы нужны мне в первую очередь как инструктор. Учитывая квалификацию, цену контракта, мой авторитет в службе найма - выбор не так уж велик.
   - Я прошу двадцать пять тысяч, это не мало. За гораздо меньшую сумму можно нанять действующего пилота.
   - Можно и за меньшую, например выходца из империи Афеор, всю жизнь летавшего на борту одного из работорговцев. Учитывая класс моего корабля, вы лучший вариант. Фрегат проекта 77350 знакомо?
   - О, приходилось сталкиваться. Мне надо подумать. Давайте встретимся завтра около десяти по станционному времени в заведении Раургим. Найдёте?
   - Хорошо. Разберусь.
   "Так, ри Саери обязательно постарается узнать как можно больше о вновь сформированном отряде. Если его не отпугнёт личность владельца, можно считать, пилот у меня есть...
   Имеет ли смысл выходить на контакт с иными специалистами, или лучше дождаться завтрашней встречи и уже тогда узнать о местных реалиях. Думаю, всё же последнее..."

***

Жилой уровень пустотной станции Сайгиар.

Сектор Д.

   Впервые за последние пол цикла у Шаэра появилась надежда. Надежда вернуться в действующее подразделение. Вновь включиться в игру, не закончить, как большинство наёмников в подобной ситуации. Слишком многие на его глазах опустились на дно службы найма. Некоторым правда удавалось устроиться в сфере обслуживания Гриара, но далеко не всем. Да, не всем...
   В системе появился новый отряд, спешно набирающий необходимых специалистов. Шанс? Возможно...
   После ознакомления с открытой информацией о подразделении Ларион, мысли бывшего пилота ВКФ Содружества уже не были столь безоблачны...
   Владельцем оказался подросток, которому лишь недавно исполнилось шестнадцать циклов. Откуда у сопляка мог взяться фрегат предпоследнего поколения? Что он вообще забыл в службе найма? Как теперь реагировать?
   Решив уже было забыть о недавнем разговоре, ри Саери вдруг передумал.
   "А есть ли у меня хоть какие-то перспективы? Кому нужен небоеспособный пилот? Да и накопления не бесконечны. Возможно, это просто избалованный ребёнок богатеньких родителей, решивший немного поиграть в бравого наёмника. Если у его есть средства, а обладание подобным кораблём именно об этом и говорит. Есть вероятность неплохо заработать. Скорее всего, даже не придётся участвовать в серьёзных боевых операциях. Ну, обучу детишек паре фокусов, сходим несколько раз в составе конвоя. Возможно, подключив старые связи, удастся показать детям настоящее боестолкновение. Пусть даже постреляют с безопасной дистанции. А потом, коль его родителям удалось достать столь специфическое судно, неужели они откажутся помочь наставнику сына в приобретении необходимого импланта?..
   В любом случае, проигнорировать завтрашнюю встречу будет невероятной глупостью. Да и покинуть отряд можно в любой момент, главное включить подобный пункт в условия контракта. Если сопляк вдруг начнёт чудить, желая повоевать, обязательно успею вовремя соскочить...
   Возможно, стоит связаться со старыми товарищами, находящимися в столь же плачевной ситуации? Большей группе влиять на решения парня будет гораздо проще.
   Так, кого можно привлечь, хм."
   - Привет Харм.
   - О, Шаэр дружище, какими судьбами, - явно обрадовался собеседник пилота.
   - Есть тема.
   - Рассказывай, - тон стал куда серьёзнее.
   - Сегодня в системе зарегистрировалось подразделение Ларион. Сейчас они набирают команду...
   - Ну а мы тут причём? Кому нужны небоеспособные кандидаты?
   - Владелец отряда пацан, которому лишь недавно исполнилось шестнадцать циклов. Сам должен понимать серьёзные люди с ним работать не будут...
   - Ну, а нам зачем подобная головная боль? Хочешь сдохнуть раньше времени?
   - Не всё так просто. Считаю - сынок богатеньких родителей решил почувствовать себя отважным покорителем космоса. Вряд ли предки позволят ему ввязываться в действительно серьёзные переделки. А вот в их состоятельности нисколько не сомневаюсь. У парня фрегат 77350го проекта...
   - Ого, солидно. Думаешь нас возьмут?
   - Недавно он сам выходил на связь. Я назначил встречу на завтра в Раургиме.
   - Хм, как-то всё слишком хорошо, чтобы быть правдой.
   - Думай, лично я решил принять предложение. Всегда можно вовремя соскочить.
   - Хорошо. Как думаешь, стоит связаться с Баримом? В последнее время мужик совсем сдал.
   - Не, знаю. Внешность у него конечно внушительная, но как бы парень не испугался... Ааа, ладно пригласи и его.
   - Отлично. Тогда сейчас и переговорю...

***

Инквизитор.

   "Пожалуй, отложу набор необходимых специалистов до завтрашней беседы, а сейчас загляну на местный рынок. Раздел средства поддержки и усиления пехотных подразделений...
   Ммм, да предложения мягко говоря не впечатляют. Нет абсолютно ничего похожего на имеющихся Шайтанов и Термитов. Есть лишь несколько не самых удачных образцов республики Акам. Лёгкие боты пятого поколения - Тибр-5МВ были откровенно тупиковым решением. Слабая защита, вооружение и как апофеоз шасси типа - тетрапод, обладающее невероятно низкой живучестью в условиях открытого боя...
   Основу предложения здесь составляла робототехника четвёртого поколения. Модели практически всех более-менее развитых политических образований человеческого ареала присутствовали в списке. Естественно, лидировали образцы Союза, но и цена на них была соответствующая..."
   "Похоже руководство СЦМ сбрасывает в подобные системы весь неликвид, который отказываются покупать иные государства."
   "Буду откровенен, по крайней мере, с самим собой. Десантную секцию, скорее всего, удастся укомплектовать по большей части лишь мясом. Возможно, смогу сформировать одно-два отделения профессионалов - и это ещё в лучшем случае...
   В такой ситуации придётся полагаться на механизированные соединения. Дорогие игрушки шестого поколения - Шайтаны и Термиты, конечно, очень эффективны, но их недостаточно. Десяток средних и три десятка лёгких ботов будут выбиты относительно быстро. Один-два серьёзных боя и всё. Но, если их разбавить моделями четвёртого поколения, добавить мишеней из десантной секции всё сразу становится не настолько печально...
   Кстати, не помешает освоить специальность погонщика. С моим нейроимплантом, способностями и одним из интегрированных устройств возможно будет добиться невероятной эффективности...
   Чего не хватает уже имеющимся у меня образцам? Защиты!
   ...Лёгкое ментальное усилие - соответствующая сортировка...
   Ага, теперь в списке остались лишь тяжёлые боты. Посмотрим...
   В итоге, выбор решаю остановить на продукции республики Акам. Их машины четвёртого поколения практически не уступают аналогичным образцам Содружества, но вот стоят уже гораздо дешевле. И здесь нет ничего удивительного, несложно создать нечто подобное, когда сосед переходит на шестое поколение и уже свободно торгует четвёртым, являющимся основой твоих вооружённых сил...
   Так, Бариор-4ММК - пожалуй лучший вариант. Тяжёлой бот поддержки и усиления десанта обладает весьма впечатляющими характеристиками. Учитывая наличие собственного реактора и весьма серьёзного генератора защитного поля, нанести ему существенный вред возможно лишь используя тяжёлое вооружение. Ну или проявив определённую смекалку", - мысленно усмехаюсь над собственным предположением.
   "Из-за отсутствия необходимости в экономии энергии ставка сделана именно на лучевое оружие, но это ровным счётом ни на что не влияет. Никто не запретит мне использовать навесное оборудование. Зато не так остро стоит проблема расхода боеприпасов, что тоже немаловажно...
   Определённым недостатком могут стать его габариты. На кораблях полно узких внутренних переходов... Но, с этим уже ничего не поделаешь.
   Так, каждый Бариор обойдётся в тридцать тысяч кредитов, а если сюда ещё добавить расходники, дополнительные модули, ЗИП, то и все тридцать пять.
   Эх, хоть и нет особого выбора, а отдавать 450 тысяч всё же не хочется. Ладно, пока подожду с покупкой. Сначала пусть окончательно прояснится ситуация с командой..."
   В качестве лёгких единиц выбираю - Ярим-4МКМ - эти уже идут всего по две тысячи за штуку.
   "Ладно, хватит копаться в сети, пора немного прогуляться. Сиами пробудет в капсуле ещё около шести часов, а я пока немного осмотрюсь..."
   В апартаментах капитана присутствовал универсальный подвес для боевого скафа. Свой экземпляр я хранил именно здесь, стараясь как можно скорее привыкнуть к подобному элементу экипировки. Тренировки в ББСе уже стали привычны. Позволяя адаптировать старые наработки к новым реалиям, они теперь входили в ежедневную программу занятий. Но, скаф для прогулки по станции - слишком радикальное решение. Ограничусь комбезом без дополнительного бронирования...
   Подобно Сиами, уже давно взял себе одну из Кольчуг-7М. Сейчас она находилась в соответствующей стенной нише гостиной. Переодевание отняло совсем немного времени. С собой беру лишь привычный арсенал. Элио и Жало занимают уже подогнанные набедренные отделения, клинок размещается на пояснице. Оружие практически невозможно заметить, не зная о его наличие. Почему именно такой выбор? Почему не взять что-нибудь посерьёзнее? Потому, что именно эти образцы внесены в соответствующее разрешение СБ. Мало ли...
   Спустившись на грузовой уровень, отдаю несколько распоряжений одному из искинов.
   "- Хома, открывай. Постоянно поддерживай связь, в случае чего сразу же ставь в известность. Если Сиами проснётся до моего прихода, введи её в курс дела, но в одиночку никуда не пускай."
   "...- Будет исполнено капитан...", - тут же начинают расходиться в стороны бронированные створки ангара, опускается аппарель.
   Покинув фрегат, ещё какое-то время наблюдаю за закрытием чересчур большого для одного человека прохода...
   "Ну, что ж, вперёд..."
  

Глава 2.

Транзитный уровень пустотной станции Сайгиар.

   Расположившись за столиком одного из баров транзитного уровня станции, Виали пыталась найти хоть какой-то выход из сложившейся ситуации. Ещё недавно она состояла в соединений, находящимся в верхних строчках рейтинга службы найма. Но, во время последнего контракта погиб капитан, а по совместительству и фактический владелец отряда. Вскоре его место занял сын, тут же принявшийся устанавливать новые порядки. Несколько членов совета были вынуждены покинуть команду. Поначалу, вся эта возня практически не затронула офицера лётной палубы, но, разобравшись с первоочередными делами, Талик вспомнил о женщине...
   Нет, Виали прекрасно понимала - хурш ни за что не забудет об объекте былого внимания. Но, так просто покинуть соединение, которому отдала последние пять циклов собственной жизни, всё же, не смогла. Раньше поганца хоть как-то сдерживал отец...
   ...Когда-то по аналогичной причине ол Фариано пришлось уйти из военно-космического флота Союза...
   Ублюдок не успокоился, выжив её из команды. Напоследок Талик пообещал позаботиться, чтобы Виали не взяли ни в один из существующих отрядов...
   Нужно признать, непонятно как, но обещание он сдержал. Вот уже четыре месяца женщина не могла заключить контракт.
   Сразу после ухода из соединения на неё вышли какие-то сомнительные личности, предлагающие поработать в глубоком фронтире. Уроды уже который месяц не давали прохода, надеясь добиться положительного ответа.
   Не было практически никаких сомнений - это вербовщики одного из пиратских кланов, постоянно нуждающихся в высококвалифицированных специалистах...
   Ещё оставались кое-какие средства, можно попробовать перебраться в другую систему найма. Вряд ли влияние уродов настолько велико...
   - Скучаешь? - за столик присел невысокий, прекрасно сложенный мужчина. Правильные черты лица, аккуратная бородка, пронзительный взгляд фиолетовых глаз и небольшой шрам на правой скуле - на первый взгляд, всё это создавало образ весьма привлекательного человека. Располагающая внешность совсем не сочеталась с предполагаемым родом деятельности незваного гостя...
   - Отвали Чиар.
   - Грубишь. Зря, а ведь я предлагаю тебе очень выгодные условия контракта. Столько ты не получала и на прошлом месте.
   - К Тару такие предложения! Раньше мы охотились на подобных работодателей!
   - Верно, раньше. Потом тебя выгнали из флота.
   - Я сама ушла!
   - Ну-ну.
   - Пошёл вон!
   - Заткнись, - из взгляда Чиара исчезло былое расположение, черты лица приобрели некую хищную заострённость. - Ещё не поняла? У тебя просто нет выбора!
   - Иди в задницу урод, - Виали вскочила, собираясь покинуть заведение, но на удивление сильная рука мужчины вцепилась в её предплечье...

***

   Гостевой ангар Сайгиара С-7 был огромен. Здесь находилось никак не меньше двух десятков кораблей различных классов.
   Обращаю внимание на определённую активность около некоторых судов. Где-то идёт погрузка, где-то текущие технические работы, ну а кто-то наоборот избавляется от привезённого имущества. В отдалении снуют боты, универсальные погрузчики, небольшие кары...
   "Да, пешая прогулка явно отнимет немало времени. Так, где? Ага...
   - Добрый день, хочу заказать транспорт.
   - Класс?
   - Небольшой пассажирский кар. Необходимо забрать человека от фрегата - Инквизитор.
   - Прибудет через несколько минут.
   - Благодарю...
   Ну, вот и всё. Сглупил, не догадавшись позаботиться о транспорте, находясь на борту."
   Не пришлось ждать и десяти минут. Вскоре рядом остановился миниатюрный, открытый автомобиль. Управлял им довольно молодой парень. Вряд ли старше двадцати циклов.
   - Привет, ты клиент? - не теряя времени, обращается ко мне водитель.
   - Здорово, ага.
   - Отпустили погулять по относительно безопасной станции? - улыбается парень.
   - Ну, как-то так.
   - Отлично. Забирайся, куда поедем?
   - Даже не знаю, - задумавшись, устраиваюсь рядом с водителем. - Отвези к ближайшему, приличному заведению. Осмотрюсь...
   - Договорились...
   Во время непродолжительной поездки по ангару обращаю внимание на находящиеся здесь суда. Замечаю несколько транспортных кораблей незнакомой серии, минимум вдвое превосходящих Инквизитор размерами.
   "Интересно, зачем они вообще совершили посадку? Стыковка, разгрузка-погрузка - вот их идеальный алгоритм."
   По пути попалась пара корветов империи Афеор, скорее всего, относящихся к пятому поколению.
   "О, а это никак эсминец сиурцев! Шестое поколение - внушительно."
   Вскоре проезжаем чрез огромные створки ангара, оказываясь на одной из внутренних, транспортных магистралей. Навстречу постоянно попадаются куда более серьёзные средства передвижения. Вот мимо проносится тяжёлый грузовой кар, везущий какие-то агрегаты, а вот открытая гравиплатформа с комплексом инженерных ботов...
   "Видимо, кто-то действительно затеял небольшой ремонт..."
   Не столь уж и продолжительная поездка заканчивается в просторном зале, по периметру которого располагаются различные заведения, магазинчики и иные объекты...
   В центре находится импровизированная зелёная зона, выполненная в виде классического парка. Аккуратные дорожки, скамейки, несколько фонтанов и всё это в окружении массивных лесных гигантов.
   "Зона отдыха персонала транзитного уровня Сайгиара? Возможно..."
   - Вот неплохой бар. Нормальная еда, выпивка, атмосфера, - произносит парень, останавливаясь у дверей какого-то заведения.
   - Благодарю.
   - Если понадобится, связывайтесь сразу со мной. Буду неподалёку, - намекает на продолжения сотрудничества, получая честно заработанную пятёрку универсальных кредитных единиц.
   - Договорились...
   Полумрак помещения встретил меня негромкой, приятной музыкой. Бар оказался заполнен едва ли на половину. Занимаю один из столиков, вызывая голографическое меню.
   "Здесь есть даже натуральные продукты, поражающие прежде всего ценой. Хотя, в системе ведь находится колонизированная планета, возможно, поставки идут именно оттуда..."
   Заказав несколько мясных блюд, получаю ещё одну причину для удивления, замечая как один из столиков обслуживает живой официант. Дожидаясь пока приготовят пищу, обращаю внимание на ближайшее окружение.
   Напротив, о чём-то оживлённо беседуя, расположилась пара технических специалистов уровня. Правее абсолютно безликий господин. Чисто визуально оказалось очень сложно угадать его предполагаемый род занятий. Но больше всего меня заинтересовала, сидящая слева, парочка. Изначально их беседа протекала относительно мирно, но в какой-то момент всё разительно изменилось. После непродолжительной перепалки женщина резко встала, собираясь покинуть, внезапно ставшую неприятной, компанию. Мужчина оказался против, вскочив следом...
   - Куда собралась? Мы ещё не закончили! Сядь! - схватив её за руку, словно прошипел неизвестный.
   - Отпусти, - она попыталась ударить, но он оказался на удивление ловок. Пропустив над собой кулак гораздо более рослой собеседницы, мужчина завернул вторую руку и буквально втолкнул женщину обратно за стол.
   Рассмотреть его так и не удалось. Лицом ко мне он не поворачивался. С участницей столь "интересной" сцены дело обстояло несколько иначе. Незнакомка оказалась гораздо выше среднего. Наверно, из моих знакомых в этом плане лишь Прит сможет составить ей конкуренцию. Русые волосы, симпатичные, но на мой взгляд несколько тяжеловатые, черты лица, серый оттенок, грозно сверкающих, глаз. Скорее всего, её возраст циклов тридцать - тридцать пять. В общем, женщина производила весьма приятное впечатление...
   - Запомни, либо летаешь на наших условиях, либо не летаешь вообще!
   "Летаешь? Очень интересно. В столь людном месте незнакомке абсолютно ничего не угрожает, но если вовремя подсуетиться, возможно, удастся что-нибудь с этого "поиметь"..."
   - Засунь подобные предложения в свою хуршеву задницу!
   - Ты...
   - Вам помочь леди? - заставляю мужчину замолчать, опуская руку на его плечо.
   "Так, что тут у нас? Какой неприятный эмоциональный фон..."
   - А..., - оттенки сильного раздражения разбавляются искренним удивлением.
   - Какого? - на передний план отвратительного коктейля выходят злость и недоумение, лишь стоит ему повернуться в сторону неожиданного заступника. - Ты в своём уме сопляк?!
   - По моему, леди не в восторге от вашего общества, - заглядываю чуть глубже, желаю узнать подоплёку происходящего. Семьдесят два часа давно прошли, плюс пятьдесят восемь процентов меньше чем за полторы декады - невероятно, но факт. Конечно, всё это очень относительно, но некоторый прирост отрицать невозможно...
   "Хвала Куару - какая удача! Теперь женщина уж точно от меня просто так не отделается..."
   Собираясь схватить моё запястье, рука мужчины проваливается в пустоту. Перехватываю его замах, рывок! И вот мы стоим напротив друг-друга. Ствол Жала упирается в живот собеседники. На такой дистанции даже армейский комбез не спасёт от порции бронебойных игл...
   - Вам лучше уйти.
   - Ты совершил большую ошибку парень, - взгляд опускается вниз, натыкаясь на боевое оружие. - Мы ещё встретимся.
   - Надеюсь, - "искренне надеюсь и даже приложу для этого максимум усилий. Какая удача в первый же день пребывания на станции!"
   Проводив взглядом удаляющегося незнакомца, вновь обращаю внимание на недоумевающую собеседницу.
   - Разрешите присесть.
   - А? Да, конечно...

***

   - ...Да, конечно..., - немного заторможено среагировала Виали. Сегодня Чиар впервые позволили себе перейти к открытым угрозам...
   Она ещё лишь решала как стоит ответить на подобные действия, когда в перепалку вмешался, сидящий неподалёку, паренёк.
   Угроза оружием заставила ублюдка временно отступить...
   - С вами всё в порядке?
   - Что?
   - Я спросил - с вами всё хорошо?
   - Ах да, нормально, - только теперь она смогла сосредоточиться на неожиданном собеседнике. На первый взгляд, юноша вряд ли старше двадцати циклов. Приятные черты лица, уверенная манера держаться, весьма дорогой армейский комбез. Когда-то и у неё был такой же... - Наверно, я должна тебя поблагодарить?
   - Не стоит.
   - По крайней мере, предостерегу. Ты зря вмешался в нашу беседу. Под маской смазливой внешности Чиара прячется настоящий ублюдок. У меня нет серьёзных доказательств, но похоже он как-то связан с одним из пиратских картелей фронтира...
   - Не беспокойтесь, теперь это мои проблемы.
   - Ну-ну, давай хоть познакомимся. Виали ол Фариано, - улыбнулась женщина. - В недавнем прошлом старший офицер лётной палубы Сиарха.
   - Ого, верхние строчки рейтинга.
   - Думаю, ненадолго...
   - Интересно... Хм, моё имя Алиер ди Ар "с недавнего прошлого" владелец отряда Ларион, место базирования - фрегат Инквизитор.
   - Вот как? А не молод?
   - Ну, уж какой есть. Хотя порой и возникают определённые проблемы. В частности с набором команды...
   - С набором команды говоришь... А что за фрегат?
   - 77350
   - Ого, - настала очередь удивляться Виали. - Серьёзно. "А почему бы и нет? Что-то всё равно нужно решать. Да и уроды в последнее время стали чересчур активны, а у парня похоже есть связи. По крайней мере, можно на какое-то время спрятаться на борту далеко неслабого корабля..." А вакансии на лётной палубе ещё остались?

***

   - Вакансии... Вакансии есть, но вы правда хотите заключить контракт с подростком - владельцем неукомплектованного, никому неизвестного отряда? Госпожа ол Фариано ваш рейтинг в системе Гриара весьма высок и...
   - Правда..., - "ага, скорее ты хочешь просто спрятаться. Ну что ж, в какой-то мере, мы можем быть друг-другу полезны..." - Лови контракт.
   - Принял, - беру небольшую паузу на его изучение. - Ммм, некоторые пункты, боюсь на таких условиях мы вряд ли договоримся...
   - Хорошо, твои предложения?
   - Прежде всего цена, 45 тысяч - для меня сейчас слишком много. Могу предложить не больше двадцати пяти. Второе - обязательства, вы оставляете за собой возможность в любой момент покинуть команду. Неприемлемо. Минимум пол цикла без права преждевременного расторжения договора. И ещё, я добавлю пункт о неразглашении каких-либо сведений об отряде и членах подразделения.
   - Хм, пусть будет по твоему. Двадцать пять тысяч, пол цикла обязательной службы и полная конфиденциальность.
   "Дела у Виали и правда идут не очень хорошо, но её проблемы - моя удача! А закрытие вакансии старшего офицера лётной палубы - просто приятный бонус..."
   - Договорились...
   Апофеозом заверенных, взаимных обязательств стало появление официанта. Наконец-то был готов мой заказ. Вид аппетитных блюд не позволил женщине просто так отпустить парня. Вскоре на столик опустилась и её трапеза. Ненадолго прекращаем беседу, наслаждаясь неплохо приготовленной пищей...
   - Вам необходимо время на сборы? - уточняю, потягивая освежающий, безалкогольный напиток.
   - Да, нет. Заскочу в жилой блок, захвачу пару сумок и всё. И давай на ты, всё же, хоть и молод, а капитан, - смеётся Виали.
   - Хорошо, - не могу сдержать ответной улыбки. - Возможно, у тебя есть на примете свободные специалисты, которых не отпугнёт аналогичное предложение?
   - Хм, может и есть, надо подумать...
   - Если что, имеются вакансии практически на всех направлениях.
   - Я запомню...
   - Тебе знакомо заведение Раургим? - решаю прояснить некоторые моменты, не желая во всём полагаться на данные из сети.
   - Да, весьма известный в узких кругах бар. Не самое престижное место, но именно там зачастую предпочитают собираться поиздержавшиеся ветераны. А что?
   - Завтра встречаюсь в Руаргиме с потенциальным кандидатом на место пилота, - не вижу причин, скрывать подобную информацию.
   - Хм, могу устроить экскурсию. Заведение как раз находится неподалёку от моего жилого блока. Недавно пришлось перебраться в сектор Д...
   - Отлично, если у тебя больше нет здесь никаких дел предлагаю, не тратить зря время.
   - Согласна...
   Водитель мгновенно ответил на поступивший вызов. Через несколько минут уже знакомый кар ожидал нас у входа в бар...
   - Куда теперь? - опираясь на старый опыт, именно ко мне обращается парень.
   - Леди назовёт адрес.
   - Двигай на жилой уровень, сектор Д. Остановишь у Руаргима.
   Сеть транспортных коридоров позволяет добраться до одного из грузовых лифтов. Совсем недолгое ожидание и вот мы уже вместе с ещё несколькими машинами начинаем непродолжительный спуск. Распахиваются створки огромной кабинки, позволяя перебраться на круговую обзорную галерею. На первый взгляд, жилой уровень Сайгиара практически не уступает своими размерами аналогичной зоне Сайлона-5. Но, в отличие от последней здесь похоже не так сильно заботятся о комфорте постояльцев. В данном секторе не удаётся увидеть не единой зелёной зоны, лишь где-то на горизонте восприятия мелькает нечто подобное.
   "Не самый престижный для проживания район вынужденно выбрала моя спутница..."
   Тесные улочки жилого уровня позволяют сразу же погрузиться в, царящую здесь, атмосферу. В воздухе словно витает какое-то напряжение...
   Пока небольшой кар лавирует между, попадающимися навстречу или движущимися в ту же сторону, собратьями, обращаю внимание на местных обитателей...
   "Ммм да, респектабельными их явно не назовёшь. Похоже именно здесь проживает контингент, которому суждено в будущем стать основой моей десантной секции..."
   На многих прохожих комбезы были далеко не военного образца. Некоторые вообще щеголяли непонятно в чём. Откровенные юнцы и когда-то явно послужившие наёмники, с опаской озирающиеся прохожие и весьма колоритные бандитские лица, наивно-восторженные взгляды и изредка встречающиеся расчётливо-холодные глаза настоящих профессионалов...
   "Какое многообразие типажей..."
   В отличие от прохожих, постройки явно не отличались каким-то разнообразием. Практически всё пространство здесь было занято однотипными жилыми комплексами. Даже немногочисленные магазинчики и те зачастую располагались на первых этажах подобных объектов. Обыденно-унылые тона лишь изредка разбавлялись красочным сиянием редких вывесок...
   В какой-то момент всё же заканчивается наша поездка, прерывая затянувшуюся задумчивость...
   Объехав один из жилых комплексов, останавливаемся у ничем непримечательного спуска в "подвальное" помещение здания.
   Расплатившись с водителем, на этот раз не получаю предложения - продолжить сотрудничество. Дожидаться где-то поблизости, парень явно не собирается...
   - Это точно то, что нам нужно? - интересуюсь несколько скептически, не замечая ни вывески, ни каких-то иных признаков искомого заведения.
   - Ага, пойдём.
   - Ну, пойдём.
   За сталепластовыми створками входной двери сталкиваемся с импровизированной службой безопасности. Приходится сдать имеющееся оружие. Впрочем, я ограничиваюсь лишь игольником и нейротиком, не желая расставаться с клинком.
   У Виали также оказывается какой-то компактный излучатель, переходящий в руки местной охране...
   Полумрак основного помещения встречает нас лёгкой, фоновой музыкой. Большинство столиков сейчас пустует, лишь у стойки наблюдается хоть какое-то оживление. На стенах заведения замечаю характерные наросты проекционного оборудования...
   - Владелец Руаргима Риб ди Миар - бывший наёмник. Когда-то он возглавлял десантную секцию одного из ведущих соединений, но..., - вводит меня в курс дела ол Фариано, пока мы продвигаемся к основному скоплению посетителей. - ..., неудачный контракт и как следствие частичная потеря боеспособности. Он один из немногих, кому удалось не скатится на дно службы найма, утратив былые возможности...
   Подходя ближе, замечаю - ключевой элемент интерьера весьма далёк от обычных стоек аналогичных заведений. Кода-то это наверняка было частью броневой обшивки боевого корабля. Фантазия неизвестного дизайнера, пара часов работы инженерного бота - вот основные причины появления столь необычного предмета...
   - Здесь часто устраивают импровизированные тотализаторы. Нет никакого конкретного направления, ставки могут принимать абсолютно на всё. Обратил внимание на проекторы по периметру?
   - Угу.
   - Но, конечно, предпочтение отдаётся основному профилю системы. Сроки выполнения контрактов, возможные трофей, потери, общая эффективность подразделений и много-многое другое... Естественно, существуют частично закрытые задания, не допускающие преждевременного разглашения ключевых моментов. Но, обычно в таком случае ставки лишь возрастают...
   - Привет Виали, - произносит бармен, лишь стоит нам приблизиться к стойке.
   - Здравствуй Риб.
   - Давненько не виделись. Какими судьбами?
   - Не до того было, сам знаешь... А теперь вот знакомлю нового работодателя с местными достопримечательностями.
   - Работодателя? Парень ты решился нанять "безудержную ол Фариано", дела. А не боишься.
   - Чего?
   - Ну...
   - Хватит Риб! - женщина одёргивает знакомого.
   - Ах да, я ведь даже и не представился. Риб ди Миар - владелец данного заведения, - протягивает руку коренастый, плотно сложенный мужчина. Абсолютно седые волосы, уродливый шрам начинающийся на левой скуле и теряющийся где-то за отворотом комбеза, уверенный взгляд карих глаз. Всё это не оставляет практически никаких сомнений в его принадлежности к касте наёмников...
   - Алиер ди Ар - владелец, недавно зарегистрированного, отряда Ларион, - знакомство скрепляет сильное рукопожатие.
   - Недавно на станции, - скорее утверждает, нежели спрашивает мужчина.
   - Прибыл лишь несколько часов назад.
   - Да, это многое объясняет...
   Немногочисленные посетители открыто прислушивались к нашему диалогу, некоторые и вовсе пересели поближе...
   "Хм..."
   - Значит набираешь команду? - интересуется Риб.
   - Набираю.
   - И как, успешно?
   - Ну вот, офицера лётной палубы уже нашёл. А вообще, прошло ещё слишком мало времени, - чересчур откровенное любопытство окружающих несколько напрягает.
   - Ага, и какие у тебя планы?
   - Как и у всех - команда, контракты, прибыль, - "пожалуй пора заканчивать с посещением столь гостеприимного заведения. Всё, что было нужно, уже узнал..." - Виали, думаю, нам пора...
   - Хорошо, пойдём. До встречи Риб.
   - Ещё увидимся.
   - До свидания господин ди Миар.
   - Угу, удачи парень...
   Получив назад сданное на хранение оружие, наконец-то покидаем несколько необычный бар.
   - Ну как тебе? - улыбаясь, интересуется женщина.
   - Даже и не знаю, что сказать...
   - Чересчур навязчивый интерес поначалу сильно раздражает, правда?
   - Пожалуй...
   - Такова уж специфика заведения, - смеётся Виали. - Уверена, уже сегодня на тебя будут сделаны определённые ставки.
   - Ладно, нестрашно. Куда теперь?
   - Давай пройдёмся пешком. Я живу неподалёку.
   - Хорошо...

***

   Жилой комплекс Виали ничем не отличался от десятков соседних. Всё те же уныло-серые стены, по большей части, абсолютно безликие, изредка попадающиеся навстречу, постояльцы, далёкое от идеала санитарное состояние внутренних переходов...
   "Да, она и вправду была вынуждена перебраться не в лучшее место..."
   Поднявшись на третий этаж, направляемся к одному из однотипных жилых блоков. Пребывая в задумчивости, слишком поздно чувствую затаившуюся угрозу...
   Лишь только сталепластовая, входная плита скрывается в собственной нише, женщина падает, получая разряд из нейротика...
   Рефлекторно соскальзываю в состояние ускоренного восприятия. По, обнаруженному в помещении, огоньку разума наношу сокрушительный ментальный удар. Почувствовав затухающую нейроактивность напавшего, убираю Жало в соответствующее набедренное отделение...
   Готовый в любой момент среагировать, проникаю в, ставший ловушкой, индивидуальный жилой блок. Быстрый обыск, фиксирую конечности специальной лентой - чему-то у ди Тара я всё-таки научился...
   Аккуратно разместив Виали на кровати, закрываю входную деверь крохотного помещения. Пора заняться неожиданным гостем...
   Дезориентированное сознание выведенного из строя человека оказывается неспособно противостоять отточенным, ментальным манипуляциям. Эфемерные потоки псионической энергии свободно проходят сквозь природную защиту, проникая в глубины памяти незнакомца. Никаких технических средств защиты у него нет...
   "Оказывается, это привет от Чиара. Оперативно работает поганец. Но главное, ранее сделанные предположения полностью подтверждаются. Ну что ж, начнём игру..."
   Соскальзываю гораздо глубже, попадая в святая святых личности оппонента. Кое-какой опыт работы на этом уровне уже имеется...
   "...Выполнить задание помешал спутник ол Фариано..., ...пришлось срочно уносить ноги..."
   "Так, расставим определённые акценты. Теперь небольшое вмешательство в базовые императивы и как финальный штрих - ещё несколько закладок..."
   Для соблюдения достоверности происходящего приходится немного подлатать сознание маленького ублюдка...
   "Никогда бы не подумал, что однажды придётся заниматься чем-то подобным. Но, опыт не бывает лишним. Лучше оттачивать мастерство на куда менее ценном материале...
   Эх, придётся вернуть ранее изъятое..."
   На время акции Чиар снабдил своего человека весьма серьёзным оружием. Видимо, не желая рисковать, всё же, раньше Виали служила в ВКФ Содружества, он выделил ему Элект-8МК.
   "Да в вооружённые силы Союза лишь недавно поступили подобные образцы не летального оружия! Откуда он здесь? Скорее всего, трофей..."
   Закончив работать с сознанием жертвы, убираю, сковывающие конечности, ленты. Пришла пора финальной сцены спектакля...
   - Встать! За мной, - ни звука не слетает с моих уст, все команды транслируются непосредственно в разум бандита.
   Закрытые глаза, скупые механические движения - следом двигается весьма странный парень. Благо, по пути мы так никого и не встретили...
   Завернув за угол здания, вкладываю в руку спутника армейский нейротик.
   - Десять секунд, - очередной ментальный посыл.
   Возвращаюсь в апартаменты Виали, лишь догадываясь о происходящем на улице...
   Простояв неподвижно ещё какое-то время, худощавый светловолосый молодой человек внезапно открыл глаза. Опасливо оглядевшись, парень сорвался на бег, скрывшись в переплетении узких улочек сектора Д...

***

   Дожидаясь пока ол Фариано очнётся, обдумываю некоторые моменты произошедшего.
   "Почему я заранее не почувствовал нападавшего? Свою роль определённо сыграла задумчивость. Помимо этого, влияние оказало относительное спокойствие парня. По своей наполненности его эмоциональная сфера ничем не отличалась от десятков других, находящихся на данном уровне комплекса. По моему, появление Виали было для него несколько неожиданным, но среагировать хурш всё равно успел первым...
   Пожалуй, стоит сделать определённые выводы..."
   Размышляя, непроизвольно обегаю взглядом помещение.
   "А ведь эта комнатка даже меньше той, что мне временно выделили на Сайлоне-5...
   Ладно, хватит попусту тратить время, пора ускорить процесс пробуждения..."
   С нейроимпланта поступает необходимая команда, размыкая фиксаторы, в руку падает штатная кибераптечка Кольчуги. Размещаю устройство у основания черепа ол Фарианно. Изучение медицинских баз позволило мне гораздо глубже понять принцип действия нейроподавляющего оборудования...
   Несколько мгновений уходит на формирование необходимой последовательности действий. Интеллектуальный модуль аптечки принимает очередную серию команд, начиная поэтапный ввод препаратов. Закончив с устройством, напрямую включаюсь в процесс, проникая в сознание пациентки...
   Обойдя защиту псионического импланта, погружаюсь в глубинные слои подсознания Виали, выстраивая уже привычную картину визуальной интерпретации ментальных потоков. Гармонизируя хаотичные области, повреждённые в результате столь грубого воздействия, практически свожу на нет время пост шоковой адаптации. Придя в себя, женщине понадобится лишь пара минут на то, чтобы начать адекватно воспринимать окружающую реальность...
   Приходится подождать ещё около сорока пяти минут, прежде чем ол Фариано открывает глаза...
   - Что случилось? - несколько напряжённо интересуется женщина, принимая вертикальное положение.
   - В тебя выстрелили из нейротика.
   - Это понятно, а дальше? - недовольно морщится Виали.
   - Дальше. Дальше из блока выскочил какой-то парень, вероятно, собираясь закончить начатое. В моём случае нейротик оказался полностью бесполезен. Поняв это, мерзавец поспешил скрыться. Я посчитал нецелесообразным пускаться в погоню, не желая оставлять тебя посреди внутреннего перехода. Вот в общем-то и всё самое интересное... Переместив тебя на кровать, задействовал кибераптечку комбеза. Кстати, свою задачу она уже выполнила, - подхожу к ол Фариано, забирая небольшой блок. Устройство вновь занимает привычное место в соответствующем слоте Кольчуги. - Не зная местных реалий, не решился никуда обращаться, дожидался пока придёшь в себя...
   - Кьял! Наверняка это был человек Чиара! Похоже ублюдок наконец-то решил перейти от пустых угроз к делу. Жаль не удалось задержать нападавшего. Скорее всего, на нём была голомаска, обращаться к администрации станции бесполезно. Всё равно никого не найдут..., - подобные выводы меня полностью устраивают.
   - Думаю, не стоит здесь задерживаться. На корабле гораздо безопаснее.
   - Да, ты прав, - достав из стенных ниш немногочисленные вещи, Виали быстро упаковала их в две небольшие сумки... - Всё, можем идти.
   - Подожди, вызову транспорт...
   Стоило лишь нейроимпланту просигнализировать о прибытии кара, тут же подхватываю одну из сумок, направляясь в сторону выхода.
   - Пошли..., - больше не позволяю себе расслабляться, размышляя на отстранённые темы. Часть сознания постоянно контролирует окружающее пространство...
   Без каких-либо происшествий добираемся до Инквизитора. Когда до внушительной туши фрегата остаётся не более полутора сотен метров, начинают раскрываться створки его малой грузовой палубы...

***

Инквизитор.

   "Так, Сиами ещё минимум пару часов будет находиться в медицинской капсуле. Займусь пока размещением нового члена команды."
   Сперва направляемся в офицерскую зону жилой палубы. Одновременно привязываю к её нейроимпланту соответствующий уровень допуска. Не желая нарушать устоявшийся регламент, устремляюсь именно к каюте старшего офицера лётной палубы.
   Бронированная входная плита индивидуального жилого блока отъезжает в сторону, открывая вид на весьма просторное помещение. Нет, конечно, здесь не может быть абсолютно никакого сравнения с роскошными апартаментами капитана, являющимися целым комплексом из нескольких комнат. Но, всё же, и тут присутствует определённый комфорт. Индивидуальный санитарный блок, удобное рабочее место, личный терминал и пищевой синтезатор. Здесь нашлось место даже нескольким креслам и небольшому столику. Стоит лишь свернуть спальное место, и помещение сразу же приобретает совершенно иной вид...
   - Твоя каюта.
   - Отлично, - эмоциональный фон женщины лишь подтверждает положительную реакцию. Ей действительно нравятся выделенные апартаменты.
   - Ну что, давай заодно познакомлю тебя с будущей вотчиной.
   - Я не против.
   Спускаемся на лётную палубу, сразу же обращая внимание на, замершие в отдалении, силуэты грозных боевых машин. Четыре КИПа - Тапир-6МКУ, два десантных шатла - Стерх-5МК и чуть в отдалении небольшой разведчик - Блик-7МК. Великолепные экземпляры малой пустотной техники.
   - Это то, о чём я думаю!? - чересчур возбуждённо произносит ол Фариано.
   - Не знаю, возможно.
   - Тапиры, Стерхи и даже Блик - невероятно. Как тебе удалось их достать?
   - Приобрёл вместе с кораблём.
   - Ах да, это же 77й фрегат. Если ещё и расходники в наличие...
   - Боекомплект на двадцать пять вылетов, тройной ЗИП - это только то, о чём мне известно. С остальным разберёшься самостоятельно.
   - Отлично. Давно уже не летала на столь совершенной технике, - искренне улыбается Виали.
   - Завтра начну подбирать специалистов в команду. С утра жду от тебя конкретных предложений. Если есть возможность договориться с относительно проверенными людьми - используй её. Скорее всего, десантная секция будет сформирована из отбросов службы найма. Необходим какой-то противовес...
   - Ясно, - чересчур позитивное настроение сменяется готовностью включиться в игру. "Осознание с кем именно придётся работать и невозможность преждевременно разорвать контракт, заставят её серьёзно отнестись к собственным обязанностям." - Я подготовлю список подходящих кандидатур. Возможно, с кем-нибудь переговорю уже сегодня.
   - Замечательно. Необходимые допуски у тебя есть, работай...

***

   Чуть меньше пары часов, провожу в собственном кабинете. Работаю с соответствующими разделами местной сети. Размещаю несколько объявлений о наборе в десантную секцию вновь сформированного подразделения. Нет, конечно же, не рассчитываю таким образом подобрать необходимых специалистов. Цели здесь совершенно иные...
   "Так, скоро Сиами покинет капсулу. Пожалуй, познакомлю её с новым членом отряда..."
   На входе в медсекцию сталкиваюсь с миниатюрным пилотом - практически идеально рассчитано время...
   - Алиер?
   - Привет. Отдохнула?
   - Да, спасибо...
   - Вот и отлично, пойдём. За последние восемь часов произошло кое-что интересное. Я нанял первого члена команды...
   - А кого? - немного настороженно интересуется девчонка.
   - Сейчас увидишь...
   Заранее уточнив местоположение женщины, уверенно направляюсь на лётную палубу...
   "А она не теряет зря времени..."
   В ангаре суетятся боты одного из технических комплексов - Балу. Часть перемещает какие-то кофры, один расположился у сервисного люка силовой установки крайнего истребителя.
   Оправляю короткое сообщение, через несколько минут из чрева обслуживаемой пустотной платформы появляется наш новый пилот...
   - Капитан?
   - Вот, хочу представить тебе первого пилота Инквизитора, - ободряюще улыбаюсь слегка смутившейся малышке.
   - Первого пилота значит, - миниатюрной девчонке достаётся несколько скептический взгляд. - Ну давай знакомиться, Виали ол Фариано - в прошлом боевой офицер ВКФ Союза.
   - Сиами лин Ми..., - природная застенчивость всё же берёт вверх, заставляя ограничиться одним лишь именем.
   - Ну что ж, приятно познакомиться Сиами. Надеюсь, сработаемся...
   - Я тоже...
   - Решила проверить состояние одного из Тапиров, - так и не дождавшись продолжения диалога, Виали тут же перескакивает на иную тему. - Прекрасная машина, износ основных узлов не превышает десяти процентов - хоть сейчас в бой, - переключая внимание на меня, начинает докладывать женщина.
   - Замечательно, но не забудь о списке потенциальных кандидатов.
   - Да капитан.
   - Ладно, не будем отвлекать. Если что-то понадобится обращайся...
   Расставшись с Сиами, вновь устремившейся в центральную рубку фрегата, отправляюсь в медсекцию. Пора и мне немного поучиться.
   Настройка капсулы заняла совсем немного времени. Отдав необходимые распоряжения искинам Инквизитора, самоустраняюсь на ближайшие восемь часов. Меры предосторожности приняты - ну или, по крайней мере, успокоена моя паранойя...
   Сейчас на очереди следующие практико-теоретические шаблоны: инженерные, технические и боевые роботизированные комплексы; боты, дроны, беспилотная техника...

***

Жилой уровень станции Сайгиар.

Сектор - Г.

   Откинувшись на спинку удобного кресла, в одном из кабинетов небольшой транспортной компании сидел Чиар. Мужчина был откровенно зол. Сначала происшествие в баре транзитного уровня и вот теперь очередная неудача... Недавно вернулся Тарх, преподать урок излишне щепетильной сучке снова не удалось. Виной всему стал какой-то молодой парень. Как подозревал мужчина, это был именно тот, который вмешался в утренний конфликт. Подобную наглость ни в коем случае нельзя оставлять безнаказанной...
   Сделав несколько звонков, он уже через пол часа узнал всё, что было необходимо. Излишне дерзкий сопляк оказался владельцем недавно созданного подразделения. Копнув чуть глубже, Чиар наткнулся на объявление парня. Этот недоумок решил подобным образом набрать людей в десантную секцию...
   "Хм, на имя владельца Лариона зарегистрирован фрегат Союза. И как только щенку удалось достать подобный корабль? Подумать только - 77й проект...", - в сознании вербовщика начал рождаться определённый план. План с которым уже можно будет пойти к шефу...

***

Инквизитор.

   Утреннюю тренировку начинаю за полтора часа до пробуждения Сиами. Подобный график уже привычен...
   Сейчас сенсорные системы зала заблокированы, доступ сюда ограничен. Никто не помешает, никаких свидетелей - отлично, можно не сдерживаться...
   Как только удалось договориться с искинами, был воссоздан весь необходимый инвентарь. Ежедневные тренировки вновь приобрели ту наполненность, что присутствовала на занятиях у наставников. Наставников, которых уже нет в живых...
   Лёгкая разминка сменяется отработкой базовой техники. За плавными движениями гимнастических комплексов следуют стремительные выпады боевых стилей. За прошедшее время моя концентрация заметно возросла. Сейчас в воздухе находится уже около четырёх десятков небольших объектов. Частью сознания контролирую россыпь металлопластовых шариков, перемещающихся по извилистым траекториям вокруг определённых участков тела. К сожалению, эффективный радиус столь филигранного контроля не превышает нескольких метров. В ином случае тривиальный телекинез мог бы превратиться в поистине чудовищное оружие. Конечно, если забыть о нелинейной зависимости расстояния и силы воздействия...
   Начинаю смертоносный танец с клинками, гармонично вплетая в работу псионические воздействия. Изредка появляется едва различимая сфера кинетического щита. Помимо неё удалось научиться, создавать различные силовые плоскости. Ни о какой сложной конфигурации пока не могло быть и речи...
   Сейчас отрабатываю лишь то, что действительно будет эффективно в скоротечных схватках с серьёзным противником, оставляя больший спектр высокоэнергетических воздействий на будущее...
   Единственным исключением являются телекинетические импульсы. Их глухие хлопки периодически сопровождают смазанные тени парных мечей...
   "Нужно будет достать какую-нибудь модель псиониеского щита. Необходим соответствующий тренажёр. Прекрасно помню ту беспомощность, когда подобные воздействия вязли в защите андроида..."
   "...- Капитан, первый пилот направляется к тренировочному залу...", - прерывает задумчивость сообщение Хомы.
   "- Пропусти", - завершаю собственную тренировку, убирая задействованный инвентарь.
   "...- Принято..."
   "А вот и Сиами. Ещё полтора часа на её тренировку и как раз подойдёт время, отправляться на встречу с потенциальным пилотом."
   - Привет, - обращаюсь к вошедшей девчонке.
   - Доброе утро.
   - Готова к интенсивному занятию?
   - Наверно...
   - Не слышу уверенности в твоём голосе. Где энтузиазм, стремление перешагнуть границы собственных возможностей!? Хочу увидеть, как горит в тебе сила юности!
   - Я...
   - Ладно, не обращай внимание. Разминайся и начнём...
   Несмотря на то, что прошло не так уж и много времени, Сиами неплохо усвоила мои уроки. Место размашистых ударов заняли скупые тычки по наиболее уязвимым точкам противника. Я старался привить ей определённые реакции на наиболее вероятные действия нападающего. И пусть девчонке пока не хватало отточенности отдельных движений, некий автоматизм уже просматривался...
   Заставляю её работать с полной отдачей, не давая времени на обдумывание возможных действий. Она уже не боится повредить мне, нанося удары в полную силу...
   - Каждое мгновение мы получаем огромный объём зрительной информации. В обычном состоянии наш мозг не способен обрабатывать столь большие массивы. Да и сама обработка занимает порядка 150 миллисекунд, в определённых ситуациях это непозволительно долго. Так что, в какой-то мере мы видим будущее. Здесь уже огромную роль играет опыт, позволяя правильно реагировать. Поэтому, все связки должны быть отработаны до автоматизма. Любое действие противника - мгновенный, рефлекторный ответ. Конечно, твоя нейроуправляющая сеть и соответствующий комплекс имплантов существенно увеличивают скорость восприятия. Но, тренировки всё равно необходимы..., - заканчиваю сегодняшнее занятие импровизированной лекцией...

***

   В кают-компанию являюсь последним. Девушки уже сидят за одним из столиков неподалёку от зелёной зоны помещения. Ещё по дороге сюда я отправил команду пищевому синтезатору. Остаётся лишь забрать уже приготовленные блюда.
   - Доброе утро Виали, - подсаживаюсь к немногочисленным членам команды фрегата.
   - Привет Алиер.
   - Какова ситуация с потенциальными кандидатами? - интересуюсь наиболее актуальным вопросом.
   - Если честно - не очень. Чуть раньше меня из старого отряда ушли несколько высококлассных специалистов. На сегодняшний день лишь один свободен, но подробнее узнав об отряде, он вежливо отказался, - "это "вежливо" кажется мне несколько сомнительным." - Есть знакомые среди простых пилотов, сейчас по разным причинам сидящих без дела, но и они вряд-ли согласятся на твои условия, - женщина дарит мне несколько двусмысленный взгляд.
   - С финансами сейчас не очень.
   - Жаль. Многие из них отличные профессионалы, зачастую владеющие собственной пустотной техникой... В таком случае остаётся единственный выход - делать ставку на новичков. В крайнем случае, на гражданских специалистов. Просто не вижу иного выхода.
   - Хорошо, тогда на тебе формирование лётной палубы. Бери кого сможешь, но через месяц пустотные платформы должны летать. Обрати внимание на людей с частичной потерей боеспособности. Там наверняка много опытных пилотов. Главное, чтобы они смогли продержаться хотя бы один контракт, - заканчиваю несколько жёстко, заставляя задуматься,сидящую напротив, ол Фариано.
   - Сделаю...
   На некоторое время за столом воцарилось молчание. Сиами и раньше не спешила вмешиваться в нашу беседу. Я же предоставил Виали возможность обдумать услышанное, переключившись на непритязательный, но питательный завтрак...
   Как бы ни было это удивительно, но явившись последним, первым заканчиваю трапезу. Откидываюсь на спинку стула, ненавязчиво наблюдая за подчинёнными. Миниатюрна девчонка неторопливо расправляется с собственным завтраком. Похоже, сегодня она отдала предпочтение каким-то национальным блюдам мира Яньлао. Даже не хочу знать их названия. В эмоциональной сфере Сиами царит абсолютный покой...
   Противоположная картина наблюдается у Виали. Оттенки противоречивых чувств породили настоящий калейдоскоп хаоса и сумбура. Женщина о чём-то задумалась, неторопливо ковыряясь в тарелке. Скорее делая вид, нежели действительно завтракая...
   "Ладно, хватит терять время..."
   - Через полтора часа у меня встреча в Руаргиме. Думаю, твоё присутствие Виали может оказаться полезным, - вырываю её из задумчивости.
   - Хорошо.
   - Сиами ты с нами?
   - Да...
   - Ну вот и отлично. Встречаемся на малой грузовой палубе через двадцать минут. Ах да, надень Кольчугу, - напоследок обращаюсь к девчонке.
   На этот раз я заранее заказал транспорт. Аппарель опустилась неподалёку от четырёхместного кара, водителю пришлось дожидаться нас не более десяти минут...

***

Жилой уровень станции Сайгиар.

Сектор Д. Руаргим.

   В полумраке помещения, за одним из дальних столиков собралась небольшая компания. Никто не мешал старым знакомым вести приглушённую беседу. Сейчас в заведении практически не было посетителей, лишь у стойки находились несколько завсегдатаев...
   - И всё-таки я считаю это авантюрой, - в который раз произнёс Харм.
   - Авантюра или нет - неважно, прежде всего это возможность. Возможность выбраться из той задницы, где мы прибываем вот уже несколько месяцев, - занял совершенно противоположную позицию Шаэр. - Лично меня уже достали хитрые рожи мутных ублюдков, постоянно донимающие какими-то туманными предложениями. Работа в глубоком фронтире! Ха, знаю я это работу, тьфу! - сплюнул бывший пилот ВКФ Союза, но тут же кинул слегка опасливый взгляд в направлении стойки. Недовольство Риба сейчас было совсем некстати.
   - Подумать только, мы собираемся наняться в команду к какому-то сопляку!
   - Остынь, это лишь предварительная встреча. Неужели считаешь, что в таком состоянии можешь вызвать серьёзный интерес у потенциального работодателя?
   - Тут ты пожалуй прав. Что думаешь Барим? - Харм обратился к закутанному в плащ мужчине. Наиболее колоритный представитель троицы до того предпочитал отмалчиваться, прислушиваясь к диалогу товарищей.
   - Ничего, мне то уж точно ничего не светит.
   - Не сдавайся раньше времени. Во всей службе найма не наберётся и пяти десятков человек с подобным опытом! - попытался подбодрить товарища ри Саери.
   - А что толку? Я не тактик. Что толку в опыте без возможности его реализации?..
   Беседу прервало появления новых действующих лиц. В бар вошёл молодой парень в сопровождении пары девушек. Старшая показалась приятелям смутно знакомой...
   - Думаю, это он, - озвучил очевидное Шаэр.
   Алиер и одна из его спутниц оказались упакованы в боевые комбезы седьмого поколения. Старшая женщина мало чем отличалась от обычной наёмницы, облачившись в добротный, но ничем непримечательный комбинезон пилота боевого истребителя.
   Лишь поздоровавшись с хозяином заведения, троица сразу же направилась к столу наёмников...
   - С ним ол Фариано, - первым сориентировался Харм.
   - Да? Слышал у неё возникли какие-то проблемы после гибели Лайда.
   - Ну, похоже она нашла решение...

***

   До Руаргима добираемся без каких-либо происшествий. Оставляя на входе имеющееся оружие, отмечаю отсутствие у Сиами элементарных средств самообороны...
   "Нужно будет ей что-нибудь подобрать. В будущем даже на корабле могут возникнуть неприятные инциденты..."
   В столь ранний час в заведении практически никого нет. Не считая хозяина да нескольких посетителей у стойки, лишь в противоположном конце тёмного зала замечаю пару огоньков сильного эмоционального возбуждение. Через мгновение удаётся почувствовать ещё один, но этот разум скорее полон безразличия и апатии, нежели каких-то ярких эмоций...
   "Похоже, нас уже ждут, но сначала нужно проявить уважение к владельцу заведения..."
   - Привет Риб, - первой здоровается именно ол Фариано.
   - Доброе утро господин ди Миар, - тут же включаюсь и я. Не знакомая с хозяином бара, Сиами не спешит представляться, держась слегка позади...
   - О, Виали! Привет парень. Выпьете что-нибудь? - профессиональная привычка берёт вверх.
   - Не сейчас, - не спешу соглашаться.
   - А кого это вы там прячете? - видимо, здесь любопытство никогда не считалось пороком...
   - Познакомься - Сиами первый пилот фрегата, - ол Фариано несколько ехидно подталкивает малышку в наиболее освещённую область зала.
   - Вах какая красавица. Да, не могу судить насчёт остального, но членов команды ты подбирать умеешь. Даже боюсь представить, что за цветник в итоге соберётся на твоём корабле. Ха-ха-ха! - заразительно смеётся Риб над собственной шуткой. - Был бы я помоложе, обязательно попытался бы попасть в Ларион. Ну как Алиер взял бы старика? Ха-ха-ха...
   - Почему нет...
   - Ха-ха-ха...
   - Ладно, мы уже итак опаздываем на встречу. Думаю, за дальним столиком ждут именно нас, - немного искажаю реальное положение дел, прекращая бессмысленный диалог.
   - Будете что-нибудь заказывать? - куда серьёзнее спрашивает ди Миар, но в его глазах всё ещё мелькают весёлые искорки...
   - Возможно, позже...
   Ожидающие нас, наёмники проявили интерес лишь стоило войти в помещение. Но, по мере приближения к столику в их эмоциональных сферах начинает преобладать удивление...
   "Похоже наконец-то узнали ол Фариано..."
   - Доброе утро господа, - первым обращаюсь к сидящей троице.
   - Привет парень. Как понимаю, ты и есть Алиер ди Ар, - начинает разговор уже пожилой, седеющий мужчина.
   - Да.
   - Отлично, присаживайтесь, - у соседнего столика пришлось позаимствовать ещё один стул. Они явно не рассчитывали на столь многочисленную делегацию. - Меня зовут Шаэр ри Саери, именно со мной ты вчера разговаривал, - несмотря на не самый простой период в жизни, взгляд наёмника по прежнему остаётся твёрд и решителен. Волевой подбородок, слегка вздёрнутый нос, в сочетании с несколько грубыми чертами лица, всё это создаёт весьма приятное впечатление. Не красавец конечно, но... Дождавшись пока мы разместимся напротив, мужчина продолжил. - Со мной пришли товарищи, возможно, найдётся место и им...
   - Возможно. Вчера я уже упоминал, необходимы специалисты практически на всех направлениях. Сейчас мне важны лишь профессиональные навыки кандидатов. Хочу сформировать группу высококлассных инструкторов, способных за относительно непродолжительное время слепить из откровенного мяса боле-менее боеспособный отряд.
   - Отлично! Это Харм ар Савр, - указывает Шаэр на одного из спутников. - У нас с ним похожие проблемы с нейрооборудованием. Но, несмотря на это, он остаётся прекрасным техником. Мы когда-то вместе служили в ВКФ Союза. За его квалификацию я ручаюсь...
   На первый взгляд, Харм оказался несколько моложе товарища. Коротко остриженные, каштановые волосы, карие глаза отчего-то с вызовом смотрящие на потенциального работодателя, боле мягкие черты лица...
   На эмпатическом уровне он пока так же не вызывал никакой антипатии...
   "Похоже, я нашёл наставника Приту..."
   - Хорошо, техническое направление пока не зарыто, - выслушивая ри Саери, одновременно просматриваю открытые материалы в сети службы найма. В общем, всё оказалось так, как он и говорил. - Если согласитесь на мои условия, готов предложить место старшего технического специалиста, - обращаюсь уже непосредственно к ар Савру. Тот лишь кивает , не желая пока давать никаких обещаний...
   - Если необходим инструктор десантной секции, никого лучше Барима ди Варга тебе попросту не найти, - Шаер решает наконец-то представить наиболее колоритного персонажа их группы. Абсолютно лысый мужчина облачён в закрытый, длиннополый плащ. Тёмные перчатки прячут кисти рук. Высокий воротник полностью скрывает нижнюю часть лица, позволяя рассмотреть лишь стального цвета глаза в окружении мелких морщин. - Бывший риар космодесанта ВКС Союза, сотни боевых операций...
   - Хорошо, - прерываю ри Саери, желая лично пообщаться с ди Варгом. - В чём ваша проблема? - отбрасываю всякую тактичность.
   Молча поднявшись, десантник распахивает столь необычное одеяние...
   "Твою мать, даже андроиды на Инфинити выглядели более человечно! Киборг - вот истинная суть Барима! Да, теперь многое становится понятным..."
   Чувствую испуг Сиами, неосознанно схватившейся за мою руку. В эмоциях Виали лишь лёгкая неприязнь, возможно, она уже знала о проблемах мужчины...
   Нижняя часть тела ди Варга полностью механическая. Обнажённый торс смотрится уже более естественно, но и здесь взгляд периодически натыкается на какие-то имплантированные устройства. Выше вновь появляется чуждая область - плечевой пояс полностью заменён на кибернетический аналог. В рукавах скрываются сталепластовые манипуляторы. Шея и нижняя челюсть лишь формой походят на человеческие прототипы...
   "Сотворивший подобное, возможно, спас жизнь десантнику, но уж точно не учитывал эстетический фактор..."
   - Износ биомеханической группы превышает восемьдесят процентов, - тихим голосом Барим начинает комментировать увиденное. - Частично выжжена нейроструктура управляющей сети. Необратимо повреждена большая часть периферии. Боеспособность ниже тридцати процентов. Но, самое главное - не функционирует медицинский нанорепликатор. Сейчас я держусь лишь на стабилизирующих инъекциях...
   "Ммм да, регенератор здесь не поможет..."
   - Какая фармакология вам необходима? - практически мгновенно на нейроимплант поступает соответствующий информпакет. "Так, в принципе с этим не должно возникнуть никаких проблем..." - Понятно...
   Дождавшись пока мужчина сядет на место, вновь обращаюсь к Шаэру.
   - Насколько понимаю, вы уже сейчас готовы заключить контракт?
   - Да.
   - Условия? - получив копию договора, беру небольшую паузу. - Некоторые моменты меня не устраивают. В частности оплата и возможность досрочного расторжения. Вчера я нанял старшего офицера лётной палубы, - кивок в сторону Виали. - Оклад госпожи ол Фариано не превышает двадцати пяти тысяч. Заметьте, она полностью боеспособна. Так же, в её контракте есть пункт о невозможности покинуть отряд в течении полу цикла. Готов предложить вам аналогичные условия с учётом оплаты в размере двадцати тысяч.
   Пилот ненадолго задумался, изредка бросая взгляды на, сидящую напротив, наёмницу.
   - Согласен.
   - Отлично, - получив подписанный контракт, перехожу к следующим кандидатам. - Господин ар Савр вам я готов предложить место на тех же условиях, - внеся небольшие изменения, отправляю очередной договор.
   - Дай мне несколько минут.
   - Хорошо. Господин ди Варг - аналогичные условия, но оклад лишь пятнадцать тысяч, зато взамен предоставлю возможность проходить весь спектр необходимых процедур в медсекции фрегата. Там стоит оборудование седьмого поколения. У меня есть соответствующая квалификация, с подбором либо синтезом жизненно-важных препаратов не возникнет никаких проблем...
   - Кидай контракт, ты первый, кто за последние полтора цикла предложил мне хоть что-то стоящее...
   Впервые за многие месяцы тусклые оттенки равнодушия и апатии разбавляются чем-то иным. Эмоциональная сфера побитого жизнью наёмника вновь начинает приобретать давно забытые краски...
   - Эх, куда же вы без меня? - наконец-то сдаётся Шаэр, на мой нейроимплант падает заверенная копия договора.
   - Отлично. Раз уж теперь вы в команде, позвольте представить остальных членов Лариона. Виали ол Фариано, возможно, некоторым уже знакомая - старший офицер лётной палубы, - киваю в сторону женщины. - Сиами лин Ми - первый пилот Инквизитора, теперь она ваша подопечная господин ри Саери. Именно ей вы должны будете передать собственный опыт, - девчонка несмело улыбается. - Кстати, я так же планирую осваивать управление фрегатом...
   - Вот как? - чувствую определённое недовольство, впрочем никак не отражающееся на лице собеседника.
   - Какие-то проблемы?
   - Нет, всё в порядке.
   - Замечательно, тогда даю двое суток на решение личных проблем. По истечении этого времени жду вас на борту Инквизитора. Уже там мы более предметно поговорим об обязанностях каждого. Есть вопросы?
   - Можно прибыть раньше? - интересуется Барим.
   - Естественно. Лично вам даже желательно. Собираюсь как можно скорей набрать людей в десантную секцию. Появитесь раньше, примете участие в процессе.
   - Буду, завтра с утра...
   - Ну, раз больше никто не хочет ничего уточнить, увидимся на борту...
   Попрощавшись с хозяином заведения, решаем сразу же отправиться на корабль. Нездоровая суета вокруг ол Фариано не способствует длительным, бесцельным прогулкам. Да и попусту тратить время тоже не стоит...
   - Конечно, ты капитан Алиер, но если и остальная команда буде набрана из подобных специалистов..., - по дороге к ангару Виали решает высказаться.
   - Не волнуйся, команда будет сформирована из отбросов службы найма. Профессионалы с ограниченной боеспособность займутся лишь их подготовкой.
   - Да, теперь я спокойна...

***

   - Что думаете? - гармонию негромко звучащей музыки нарушила речь Шаэра.
   - Мне бы вряд-ли кто-то предложил лучшие условия, - высказался Барим.
   - А по мне так мы выбрались из одной задницы, чтобы тут же угодить в следующую. И ещё неизвестно насколько глубока новая. В любой момент можно соскочить, как же..., - поспешил Харм напомнить о прошлых высказываниях ри Саери.
   - Да ладно тебе, не всё так плохо.
   - Ага, первый пилот - смазливая малявка, капитан - подросток...

***

   Слышу лишь приглушённые звуки собственных шагов. Демпфера нижних конечностей экзоскелета прекрасно гасят не только нагрузки, но и излишки шума. Сейчас внутренние переходы фрегата практически безжизненны. На корабле лишь трое членов экипажа. Какая мелочь для двухсотметровой туши фрегата...
   Недавняя тренировка проходила в одном из специализированных залов десантной секции. Пожалуй называть его залом будет несколько некорректно. Скорее это настоящий полигон, хоть и весьма скромных размеров. Специфическая архитектура помещения допускала применение боевого оружия лёгкого и среднего класса. Удалось испытать несколько навесных модулей ББСа, пострелять из энергетического и кинетического вооружения...
   ...Подчиняясь команде тактического блока боевого скафа, вносит соответствующие поправки сенсорный комплекс баллистического гранатомёта. Из-за левого плеча, одна за другой, к цели устремляется серия противопехотных гранат. Неспособные причинить хоть сколь бы-то ни было серьёзные повреждения бронированным целям, разрываясь на десятки мелких осколков, они в состоянии произвести настоящее опустошение в рядах слабо защищённого противника. Очередная команда - смена типа боеприпасов. В патроннике плазменная граната. Корректировка траектории и... И всё. Зал не рассчитан на противодействие высокотемпературной плазме...
   ...Штурмовой комплекс Имстал-6М103, прицельный блок синхронизирован с аналогичными системами ББСа. Ужимая силуэт, стремительно перемещаюсь между естественными укрытиями полигона. К целям отправляются короткие очереди мягких болтов. Стреляю в движении, стараясь подолгу не задерживаться на одном месте...
   ...Импульсный излучатель Фотар-6МК, бью с предельной дистанции. Невероятно точное оружие оставляет аккуратные, обожжённые отверстия на импровизированных мишенях...
   Опираясь на здравый смысл и опыт подобных занятий, прихожу к совершенно нерадостным выводам...
   "Увы, но сейчас я способен противостоять лишь слабо подготовленным противникам. В бою с настоящими ветеранами, прошедшими обучение в вооружённых силах одного из ведущих государств, шансы мои не так уж и велики. Боюсь, одного лишь умения метко стрелять здесь уже будет недостаточно...
   Естественно, сейчас я не учитываю ментальный потенциал. Полагаться во всём на псионические способности может быть чревато. События на Инфинити недвусмысленно это показали...
   В своё время, Виор смог дать нам лишь азы современного воинского искусства. Являясь ветераном одного из территориальных формирований, знал он не так уж и много. Спокойная служба внутри границ Союза не способствовала приобретению необходимого опыта...
   Допустим, до активных действий остаётся около полутора месяцев. Стать за это время профессионалом в какой-либо области практически невозможно, а вот поверхностно познакомиться с несколькими направлениями вполне...
   Значит, ограничиваюсь лишь третьим уровнем баз по роботизированным комплексам. С моими способностями это займёт не так уж и много времени. Дальше, необходимо освоить шаблоны по таким направлениям как: десант, тактика действий пехотных и смешанных подразделений, эффективное применение средств усиления и поддержки, тактика пустотных боёв малых соединений, штурм...
   В общем, буду ориентироваться на скорость изучения, оставшееся время и наибольшую актуальность...
   Армейские базы низового звена вообще не отличаются большим объёмом. Единственным исключением являются технические направления, но всё, что мне пока нужно из этой области, как раз сейчас и учу...
   К тому же, в апартаментах давно простаивает тренировочный комплекс..."
   Перед очередным сеансом в медицинской капсуле решаю заглянуть на лётную палубу. Ожидания полностью оправдываются - Виали действительно здесь. С прошлого посещения хаос лишь усилился. Сейчас активны сразу два технических комплекса. У одно из Тапиров отсутствует часть сегментов броне-обшивки корпуса. Рядом несколько ботов возятся с каким-то агрегатом...
   "Весело..."
   Получив сообщение, на этот раз ол Фариано появляется из чрева одного из десантных шатлов.
   - Алиер? - узнать меня в массивной, закованной в броню фигуре действительно невозможно.
   - Да, - системы скафа практически не искажают естественный тембр голоса. - Плановые занятия, - поясняю причину подобного вида.
   - Ага, понятно...
   - Здесь хоть что-нибудь сможет летать после твоих действий?
   - Не волнуйся, я знаю, что делаю.
   - Надеюсь. Я решил ускорить формирование команды. В общем, начинай подбирать кандидатов на должности пилотов и технического персонала лётной палубы. Оклад пилотов не больше десяти тысяч. Будет замечательно, если техники согласятся подождать с выплатами до завершения первого контракта...
   - Да уж, представляю кого удастся нанять на таких условиях.
   - Нанимай кого сможешь. Главное, чтобы хоть как-то смогли выполнять свои обязанности.
   - Хорошо...
   - Жду список к завтрашнему вечеру...
   "Не знаю, правильно ли поступил, поставив на недавнюю импровизацию. В случае успеха, это может серьёзно сократить время. В случае неудачи - окончательно разрушить все замыслы, Возможно, было бы лучше двигаться не спеша, выполняя несложные контракты, зарабатывая авторитет и ресурсы. Не знаю, но и ждать слишком долго тоже не могу..."

***

   Лишь только немногочисленные члены команды Инквизитора собрались на общий завтрак, вышел на связь ди Варг.
   - Я прибыл, - внутренний интерфейс нейроимпланта показал образ угрюмого, пожилого наёмника.
   - Сейчас буду...
   Прежде чем покинуть кают-компанию, поясняю девушкам собственные действия.
   - Барим уже здесь, встречу...
   "- Хома, открывай малую грузовую палубу."
   "...- Выполняю..."
   Не спеша подниматься, у аппарели замер командир будущей десантной секции фрегата. Мужчины был облачён всё в тот же длиннополый плащ. Рядом лежали несколько объёмных сумок.
   "Вещей лишь чуть больше чем у Виали. Наёмники..."
   - Доброе утро господин ди Варг.
   - Привет парень.
   - Ваш допуск, - скидываю на его нейроимплант необходимый информпакет.
   - Принял.
   - Следуйте за мной, - инструкторы разместятся на офицерской палубе.
   Новые апартаменты Барима практически ничем не отличались от каюты ол Фариано. При проектировании лишь для капитана сделали исключение. Остальные должны были обойтись стандартными жилыми модулями...
   - По распорядку сейчас завтрак. Присоединитесь?
   - Не откажусь.
   - К сожалению, могу предложить лишь синтезированную пищу.
   - Какую только гадость я не жрал в последнее время. Не думаю, что продукция армейских агрегатов Союза намного хуже...
   Непродолжительный путь проводим в молчании. Я решил сразу начать необходимый комплекс превентивных мероприятий. Ну а десантник изначально не был расположен болтать...
   - Дамы, - своеобразно здоровается ди Варг, когда мы входим в помещение кают-компании.
   - Доброе утро, - не очень уверенно отвечает Сиами.
   Ол Фариано лишь кивает, не желая общаться. Чувствую определённый негатив. В будущем необходимо разобраться с его причинами...
   Дождавшись заказа, Барим устраивается за соседним столиком. Не желает смущать остальных весьма специфическим видом, либо есть иные причины? Не знаю...
   Закончив завтрак, Виали первой покидает помещение. Чуть позже поднимается Сиами.
   - Буду в рубке.
   - Хорошо...
   Я же пока не спешу никуда уходить. Сегодня придётся несколько скорректировать привычное расписание...
   Завершив приём пищи, мужчина садится напротив.
   - Что дальше?
   - Медсекция. Разберёмся с вашим состоянием.
   - Отлично, - впервые с момента встречи в его эмоциях появляется толика надежды.
   - Пойдёмте...
   Лишь недавно Сиами завершила очередной сеанс ускоренного обучения. В ближайшие восемь часов нам вряд ли кто-либо помешает.
   - Снимайте плащ и располагайтесь, - указываю на универсальный сканирующий комплекс.
   Барим безмолвно выполняет озвученные распоряжения.
   Пятнадцать минут работы диагноста - голоэкран центрального терминала отображает полученные данные.
   "Ну что ж, всё не так уж и плохо. По крайней мере, смогу стабилизировать его состояние. При наличие необходимых материалов замена нейроуправляющей сети не вызовет никаких проблем. Но, об этом говорить пока рано...
   Так, киберимпланты - здесь скорее требуется механик. Моих знаний в данной области катастрофически не хватает.
   А если так?.. Нет, даже используя совершенное оборудование центральных миров, вернуть ему былую функциональность я не в состоянии. Теоретически регенераторы шестого поколения на это способны, но не с моим объёмом знаний в области медицины...
   Ага, здесь можно немного схитрить. Я уже отчасти способен управлять собственным биомедицинским комплексом. "Сформулировать" задачу нанорепликаторам точно смогу...
   Пожалуй, приступим..."
   Подчиняясь команде с нейроимпланта, отъезжает в сторону створка одной из стенных ниш. Извлекаю необходимые картриджи, тут же размещая их в соответствующих слотах неиспользуемой капсулы...
   - Забирайтесь.
   Дождавшись когда верхний сегмент встанет на место, загружаю составленную программу. Вместе с необходимыми лекарствами в организм пациента попадает безвредный, но весьма интересный коктейль химических соединений, призванных облегчить мне определённые действия...
   Очередная команда - из недр капсулы появляется необходимая периферия. В собственную вену вставляю острую, полую иглу...
   Семь! Семь часов я просидел рядом с модулем, контролируя ход медицинских процедур и одновременно работая на ментальном уровне...
   Разрываю прямой контакт с оборудованием, от иглы я избавился ещё несколько часов назад. С производством необходимых нанитов не возникло абсолютно никаких проблем. Единственной сложностью стала доставка миниатюрных ботов в организм реципиента...
   Именно из-за нехватки соответствующих знаний мне и пришлось пойти столь сложным путём. Штатный репликатор медкапсулы требовал для работы куда более высокий уровень допуска. К тому же, созданные им, колонии нанитов упорно отказывались функционировать в условиях внешней среды. Не знаю, возможно ли вообще обойти данное ограничение...
   Всё сильнее чувствуется психоэмоциональная усталость. Начинают сказываться часы предельной концентрации. Сегодня мне вновь пришлось действовать сразу на нескольких уровнях и, в отличие от ситуации с ди Таром параллельная операция не являлась простой беседой...
   Барим пробудет в капсуле ещё около сорока пяти минут. На этом этапе уже не требуется никакого постороннего вмешательства. Да и сопутствующие задачи решены. Можно немного отдохнуть...
   Лёгкая медитация не способна справиться со всеми последствиями недавнего перенапряжение, но, по крайней мере, она нивелирует наиболее острые симптомы ментального "истощения"...
   Нейроимплант сигнализирует об окончании медицинских процедур, заставляя прервать процесс восстановления.
   Сверившись с показаниями диагностического блока, начинаю пробуждение пациента. Стремительно убывает уровень биогеля, открывая взору исковерканную фигуру десантника. В сторону отъезжает верхний сегмент капсулы, ещё мгновение и мужчина открывает глаза...
   Молча указываю ему на дверь санитарного блока, пусть хоть немного придёт в себя, проанализирует изменившееся состояние.
   - Как самочувствие? - интересуюсь, лишь стоит Бариму вновь появиться в помещении.
   - Странно... С одной стороны уже давно не чувствовал себя настолько хорошо, с другой диагностика биомеханической группы показывает всё тот же износ и повреждения. Ситуация с имплантами не изменилась, но такое ощущение словно вновь активен нанорепликатор...
   - Ну, о замене вышедшего из строя оборудования изначально не было и речи. Но вот, поддерживать приемлемое состояние организма обещаю. Мои нанофабрики смогли произвести необходимый набор ботов. Колония просуществует около месяца, потом процедуру придётся повторить...
   - Вот как?.. Пожалуй, ты сделал даже больше чем я надеялся. Благодарю...
   - Я лишь следую нашей договорённости. Теперь давай поговорим о твоих задачах. Необходимо как можно скорей сформировать десантную секцию. Времени не так уж и много, а людей нужно хоть чему-то успеть обучить. Рассчитывать придётся лишь на наиболее невостребованный контингент службы найма. Кредитов у меня сейчас практически нет, - с некоторых пор могу позволить себе быть полностью откровенным. - Идеальный вариант, если люди согласятся работать, рассчитывая на выплаты после завершения первого контракта. Можешь обещать оставить им снаряжение. В оружейке есть около сотни добронированных десантных комбезов серии - Кольчуга-7М. Возможно, подобный стимул заинтересует людей хоть с каким-то опытом. Так, штатная численность пехотного подразделения около двухсот человек. Если половина из них будет относительно боеспособна - отлично. Остальных набирай по возможности. В медсекии я пробуду ещё минимум несколько часов. За это время подготовь предварительный набросок плана комплектования, просмотри имеющиеся предложения, подними старые связи. В общем, работай...
   - Сделаю...
   - И ещё, формирование пехотной секции должно быть закончено максимум за декаду. Благо, кормить мы их сможем минимум пол цикла. Расходников к синтезаторам более чем достаточно.
   - Понял...
   - Ну вот и отлично.
   Проводив мужчину, направляюсь в сектор реабилитации. Следует как можно скорее восстановиться. Пары часов в регенераторе должно хватить...
   Занимаясь настройкой капсулы, получаю вызов от Сиами.
   - Да?
   - Я уже могу начать сеанс? Вы закончили?
   - Конечно, подходи. Могла и не спрашивать, у нас ведь несколько капсул...
   - Извини, скоро буду...
   Проконтролировав начало процесса обучения, отдав несколько распоряжений искинам, забираюсь в подготовленную регкамеру. Пришло время немного передохнуть...
  

Глава 3.

Жилой уровень пустотной станции Сайгиар.

Сектор В.

   Уже немолодой, многое повидавший мужчина наблюдал за неспешным течением жизни делового сектора станции. Его кабинет находился на одном из последних этажей наиболее внушительного здания финансового центра Сайгиара. Холодный, расчётливый взгляд лениво провожал; мелькающий у подножья комплекса транспорт, фигурки прохожих, неосознанно вздрагивающих от внимания столь опасного человека. Халиму не было до них абсолютно никакого дела. Сейчас мысли мужчины занимали совершенно иные вопросы...
   Несколько недавних столкновений с кланом Фарти, потеря последней партии товара, всё это серьёзно пошатнуло авторитет Юджара. Всё-таки прямое, силовое противостояние никогда не было их сильной стороной. Связи во властных кругах большинства политических образований позволяли заниматься куда менее опасным и в то же время гораздо более прибыльным бизнесом...
   Благо, удалось отомстить иным способом. Агенты влияния смогли устроить несколько провокаций внутри враждебного клана. Произошёл раскол, в результате которого Фарти покинула одна из младших семей, демонстративно поддержанная Юджаром. На этом конфликты внутри картеля не закончились, но дальнейшей эскалации всё же удалось избежать. Раздираемый внутренними противоречиями, сейчас он уже не представлял серьёзной опасности...
   Оставалось решить ещё одну маленькую проблему. В данный момент новообразованный, младший клан не вписывался ни в какие расклады. Но и просто так отмахнуться от недавнего союзника было нельзя. Репутационные потери в этом случае будут просто огромны. Необходимо бросить хоть какую-то кость чересчур воинственным выродкам...
   Развернувшийся над столом, голоэкран вырвал мужчину из водоворота навязчивых мыслей.
   - Господин арх Шапар о встрече с вами просит Чиар, - произнесла красивая, молодая девушка. Роль секретаря была для неё лишь одной из второстепенных обязанностей...
   - Пусти...
   Через минуту в кабинет вошёл пожалуй самый успешный вербовщик Юджара на этой станции.
   - Господин, - поклонился молодой мужчина.
   - С чем пришёл?
   - Появилась очень интересная информация. Возможно, вам будет интересно.
   - Слушаю.
   - Недавно в службе найма зарегистрировалось подразделение Ларион. Владелец какой-то сопляк, которому лишь недавно исполнилось шестнадцать циклов. В систему он прибыл на списанном корабле ВКФ Союза. Между прочим, это фрегат 77350го проекта. Сейчас они набирают команду. Этот идиот додумался разместить объявление о формировании пехотной секции прямо в сети. Честно говоря, именно этот момент меня несколько смущает. На первый взгляд, у парня должны быть деньги. Об этом свидетельствует великолепный корабль, да и сам он прикинут весьма неплохо. Видел его в одном из баров транзитного уровня. Сопляк был облачён в новенький десантный комбез седьмого поколения. В объявлении же сказано, оплата после завершения первого контракта, есть возможность сохранить за собой выданное снаряжение. Не смотря на некоторые нестыковки, считаю трофей весьма перспективным. Если за парнем и стоит кто-то серьёзный, пусть ищут... Фронтир неохотно раскрывает свои секреты...
   - Хм... "Конечно, история несколько мутновата, но похоже вот она - искомая кость. Если выродки и сломают шею, напоровшись на ответную реакцию возможных покровителей - невелика потеря. В принципе, появись действительно влиятельные фигуры, можно будет и продать соответствующую информацию. Всё равно, настолько радикально настроенный младший клан не вписывается ни в какие расклады. Грязную работу могут выполнять и привлечённые через третьих лиц специалисты..." Хорошо, сообщи эту информацию Такриму. Его команда как раз болтается где-то на станции. Думаю, им не помешает подобный корабль...
   - Сделаю.
   - Я доволен тобой.
   - Благодарю господин...
   Вновь оставшись в одиночестве, Халим переключился на иные проблемы. В последнее время серьёзно лихорадило влиятельные круги Содружества. В центральных департаментах произошло несколько ключевых перестановок. Задерживались поставки. Всё это пока было не столь критично, но уже заставляло задуматься. Возможно, вскоре придётся искать новых партнёров...

***

Инквизитор.

   Пара часов в регенераторе позволила привести организм в относительный порядок, неплохо отдохнуть. Позже ещё поработаю с глубинными уровнями собственного сознания, окончательно возвращая им былую гармонию...
   Всё же, мой уровень пока недостаточно высок для подобных нагрузок. Столь филигранные ментальные воздействия сами по себе требуют огромной концентрации. Я же одновременно ещё и контролировал ход медицинских процедур. Глупость? Отнюдь, расплачиваясь последствиями серьёзного перенапряжения, приобретаю гораздо большее, расширяя границы собственных возможностей...
   Сиами осваивает оставшиеся шаблоны, пытаясь как можно скорей подняться по лестнице доступного знания. Девчонка вообще очень ответственно подошла к повышению своей квалификации. Никаких капризов, открытого желания развлечься, лишь капсула, тренировки и практические занятия. Вот её распорядок. Всё-таки мне с ней невероятно повезло. В будущем она обещает стать прекрасным пилотом...
   Пора навестить Барима.
   - Успехи? - интересуюсь, выходя на связь с мужчиной.
   - Работаю, уже есть определённые подвижки.
   - Отлично, сейчас буду.
   Соблюдая некоторые формальности, уведомляю о своём прибытии, дожидаясь пока сталепластова плита скроется в соответствующей нише...
   Десантник работал, расположившись за столом собственной каюты. Был активен голоэкран штатного терминала. Вряд ли он ему действительно необходим. Скорее Барим приготовился демонстрировать мне свои успехи...
   Не размениваясь на взаимные расшаркивания, десантник сразу же начал доклад.
   - На сегодняшний день в системе найма Гриара зарегистрировано около сорока пяти тысяч свободных специалистов, указавших в графе основная квалификация - боец пехотной секции. Настоящих профессионалов там не больше трети. Остальные в лучшем случае выпускники гражданских учебных заведений, факультативно освоившие одну из армейских учётных специальностей. Но, к сожалению, мы не можем позволить себе найм даже столь ограниченно подготовленного контингента. Придётся выбирать из того, что осталось, а это: случайные люди, волею судьбы оказавшиеся в системе найма, откровенные неудачники, беглецы, вынужденные скрываться от властей родных государств, но почему-то не спешащие присоединяться к пиратам..., - сделав небольшую паузу, Барим продолжил. - Проверить подобный контингент очень сложно. Зачастую в своих анкетах они указывают абсолютно недостоверные данные. На мой взгляд, крайне неосмотрительно допускать на корабль столь большое количество мутных личностей...
   - Иных вариантов попросту нет...
   - В таком случае, необходимо усилить систему внутренней безопасности фрегата. Максимально ограничить допуск будущим рекрутам...
   - Это понятно. Что с набором?
   - Вот, двадцать пять первых кандидатов. Все дали предварительное согласие, - десантник вывел на голоэкран результаты отбора. Мельком просмотрев личные дела, прихожу к выводу - основным критерием у ди Варга однозначно было физическое состояние будущих бойцов. Два с половиной десятка откровенно бандитских рож могли бы служить наглядным пособием какого-нибудь физиономиста департамента общественного правопорядка. Специфическую внешность компенсировала неплохая физическая форма. "Ладно, думаю, Барим знает что делает..." - Если не удастся нанять хоть кого-то с должной квалификацией, планирую за одну - полторы декады подготовить из них командиров будущих отделений. И только потом уже следует нанимать оставшуюся часть бойцов десантной секции. Иначе я просто не справлюсь с таким количеством личного состава...
   - Хорошо, но полный список подготовь как можно скорей. Всё же, постарайся привлечь людей с необходимой квалификацией. Пусть небоеспособных, лишь бы могли выполнять обязанности инструкторов.
   - Сделаю.
   - Ах да, в одном из залов стоят семь тренировочных комплексов предпоследнего поколения. Наверняка, хоть кто-то из будущих рекрутов обладает профильными базами. Учитывай это при подготовке.
   - Понял.
   - В общем, пусть первая волна завтра же и подходит. Прежде чем принять окончательное решение мне необходимо будет лично переговорить с каждым из них. В идеале назначай время так, что бы они шли друг за другом...

***

   Вечером после ужина о проделанной работе отчиталась Виали.
   - Пока смогла найти лишь одного пилота, - ол Фариано пересылает на мой нейроимплант личное дело потенциального кандидата. - Нартим Ирсах раньше служил в ВКФ федерации Сиур, управлял десантным шатлом, приписанным к одному из патрульных крейсеров. Причина ухода из военно-космических сил не ясна. Сам он на эту тему не распространяется. Предложенная оплата его устраивает, готов немедленно приступить к исполнению своих обязанностей.
   - Хорошо, назначь ему встречу на завтра.
   - Сделаю. Так, с техническим персоналом не возникло никаких проблем. Двое даже имеет армейский опыт. Конечно, эти машины никому из них неизвестны, но я нашла несколько комплектов узкоспециализированных обучающих шаблонов. Твои поставщики позаботились буквально обо всём..., - последнее высказывание сопровождается определённой долей уважения.
   - Замечательно. Пусть подходят, но в обмен на базы срок обязательной службы увеличится до цикла. Освети этот момент заранее, возможно, кто-нибудь передумает.
   - Поняла. Ещё момент, со мной связался один из старых товарищей. Его основная специальность - пилот боевой планетарной техники. Но, в принципе, Эсгар может исполнять и обязанности техника. Он претендует на оклад пилота. Что скажешь?
   - Встретимся, решу...
   - Отлично, тогда пока всё.
   - Продолжай искать, срок четыре декады. Необходимо минимум трое пилотов...

***

   Последующие несколько дней внесли серьёзные коррективы в устоявшийся распорядок. На время даже пришлось уменьшить интенсивность занятий, сократить время тренировок, иначе было просто не справиться. Не справиться с мгновенно навалившимся потоком встреч и сопутствующих, организационных мероприятий...
   Первыми начали прибывать потенциальные кандидаты, претендующие на место в десантной секции. На общение с каждым я тратил не более десяти минут. Личность возможного работодателя им была известна заранее. Поэтому, открыто никто неприязни не демонстрировал. Мне же необходимо было убедиться лишь в том, что это пока ещё не мои клиенты, а так же в отсутствии у них серьёзных намерений как-то навредить подразделению. Удивительно, но несмотря на весьма специфический внешний вид рекрутов, никто из них и не думал нарушать условия контракта...
   Ближе к обеду следующего дня появился ри Саери. Устроившись в выделенной каюте и получив все необходимые допуски, мужчина всерьёз взялся за подготовку Сиами. Я лишь около получаса понаблюдал за тем, как Шаэр экзаменует малышку. Под его контролем она выполняла стандартный комплекс упражнений Сапсана. В будущем мне предстоит провести ещё много времени в обществе старшего пилота. Сейчас я ограничился лишь поверхностным контролем. Необходимо было заниматься иными членами всё возрастающего экипажа, ну а за гипотетическими накладками проследят искины. Благо, абсолютный допуск к интеллектуальным системам Инквизитора есть лишь у меня...
   Встреча с техническим персоналом так же прошла без каких-либо неожиданностей. Пообщавшись сразу со всей группой, передал специалистов Виали. Теперь это уже её головная боль. За собой оставляю лишь право периодического контроля. На Сайгиаре мы проведём никак не меньше месяца. Успею более детально изучить личности подчинённых...
   Нужно отдать должное Ди Варгу и ол Фариано, прибывающие вполне адекватно реагировали встречаясь со мной.
   "Ну что ж, предварительные беседы они провели на отлично..."
   Практически одновременно явились Эсгар и Нартим Эрсарх. Пока Виали общается со старым товарищем, успеваю побеседовать с сиурцем.
   Все встречи предпочитаю устраивать в просторной гостиной собственных апартаментов. Пока ещё не известно, когда именно появятся те, кого я жду. Но, лучше быть готовым заранее...
   Получив уведомление о прибытии, разблокирую дверь. Несколько сегментов бронированного композита скрываются в нишах внутренней переборки. На пороге появляется уже немолодой, плотно сложенный мужчина, снаружи остаётся один из недавно нанятых бойцов десантной секции...
   ...Пока Барим не начал основной курс занятий, я ненадолго забрал Бамба, сделав его кем-то вроде личного порученца. Ещё на стадии предварительного собеседования отметил этого здоровяка. Тогда меня поразила его искренность, совершенно не сочитающаяся с образом отпетого головореза. Чуть позже, выбирая временного проводника для всё пребывающих членов команды, копнул чуть глубже. Откровенно недалёкий мужчина оказался одним сплошным парадоксом. В ядре его личности как-то одновременно уживались: детская наивность и житейская практичность человека, выросшего на нижних уровнях мегаполиса-улья, неосознанная жестокость и словно звериная преданность... В недавнем прошлом он был членом одной из банд столицы Лормата, индустриального мира республики Акам. Стараясь спасти собственную шкуру, бос откровенно подставил здоровяка, являющегося его личным телохранителем. Главарю тогда откровенно не повезло, а вот Бамб выжил. Выжил и до сих пор винил себя в гибели шефа...
   ...Остальные члены пехотной секции сейчас занимались оборудованием тренировочных залов. При поддержке технических комплексов управляемых искином фрегата, они сооружали своеобразные зоны, моделирующие наиболее вероятные места будущих боестолкновений. Узкие, запутанные переходы боевых кораблей, относительно похожая архитектура пустотных станций, условно открытая местность с минимумом потенциальных укрытий... Всё это хоть как-то пытался воссоздать ди Варг. Бывший риар ВКС Союза рьяно принялся за выполнение собственных обязанностей. На мой нейроимплант упало уже несколько сообщений о необходимости скорой встречи. Видимо возникли какие-то проблемы, но они вполне могут подождать и до вечера...
   - Присаживайтесь, - киваю на кресло, расположенное по другую сторону небольшого столика. Светловолосый, кареглазый мужчина не дожидаясь повторного приглашения, молча устраивается напротив.
   - Значит это ты владелец отряда, - слетает с его уст риторический вопрос. - Признаться, представлял тебя несколько старше.
   - Какие-то проблемы? - в эмоциях собеседника уже привычное недовольство, впрочем никак не отражающиеся на ничем непримечательном лице Нартима.
   - Нет-нет, меня полностью устраивают условия контракта, - спешит он как-то сгладить возникшую неловкость.
   - Может расскажете немного о себе? - тяну время, пытаясь как можно лучше разобраться с мотивами собеседника.
   - О себе? Хорошо, раньше служил в ВКФ федерации Сиур, пилотировал десантный шатл одного из патрульных крейсеров, - Эрсарх начинает с общедоступных сведений собственной анкеты. - Когда пришлось уйти из вооружённых сил, решил податься в наёмники...
   - Остановитесь подробнее на причинах ухода из военно-космических сил?
   - Парень! Давай не будем копаться в моём прошлом! Тебе ведь нужен пилот - отлично, я согласен на не такие уж и заманчивые условия контракта, - вспышка раздражения заставляет образы прошлого всплыть из глубин памяти оппонента. "Ага, а вот и первый ларк! Из ВКФ ты ушел не несколько месяцев, а практически пятнадцать циклов назад. Заглянем чуть глубже. Интересно, но действовать пока преждевременно. Подождём появления ключевых персонажей столь захватывающей игры..."
   - Хорошо, это справедливо. Ловите контракт, - получив заверенную копию договора, спешу завершить беседу. - Замечательно, сейчас поступите в распоряжение госпожи ол Фариано. Уже она обозначит вам круг задач, отдаст все необходимые распоряжения, - подводя итог, отправляю вызов, дожидающемуся за дверью, Бамбу. Мгновение и на пороге возникает абсолютно лысый, двухметровый детина немногим старше тридцати циклов. Практически полностью покрытое узором татуировки лицо, отстранённый, бессмысленный взгляд - очень характерный типаж. "Интересно о чём думают прибывающие кандидаты, когда их встречает столь специфический проводник?.." - Проводи господина Эрсарха на лётную палубу, пригласи Эсгара. Он должен быть где-то рядом с Виали, - инструктирую здоровяка.
   - Да бос.
   Дожидаясь очередного посетителя, уделяю некоторое время общению с искином.
   "- Хома, контролируй абсолютно все действия нового пилота. Заметишь что-нибудь необычное - немедленно докладывай."
   "...- Будет исполнено капитан..."
   Эсгар оказался высоким, подтянутым мужчиной, вряд ли старше тридцати пяти - сорока циклов. Короткий ёжик каштановых волос, бледно голубые я бы даже сказал водянисто-холодные глаза, приятные черты лица. Не то, чтобы в его образе было действительно что-то отталкивающее, но у меня почему-то сразу возникло желание как можно скорее завершить ещё даже не начавшуюся беседу...
   Молча проследовав к свободному креслу, наёмник расположился напротив, начав бесцеремонно меня рассматривать...
   - Ну как? - первым нарушаю гнетущее молчание. Играть в подобные игры сейчас нет ни времени ни желания.
   - Молод, чересчур молод для командира.
   - Тогда почему вы здесь? - снисходительное превосходство, доминирующее в его эмоциональной сфере, можно почувствовать буквально физически.
   - Работа...
   - Готовы подписать контракт?
   - Не совсем. Некоторые пункты мне не нравятся...
   - А должны?
   - Что? В общем, невозможность разорвать договор в течении полу цикла необходимо исключить, да и оплата кажется мне несколько заниженной...
   - Заниженной?
   - Да. Ставки специалистов моей квалификации начинаются от сорока тысяч. Я эксперт сразу по трём учётным специальностям. Образование получил в одном из армейских, учебных заведений Союза...
   - Зачем вы пришли сюда?
   - Я? Предложить свою кандидатуру...
   - С вами всё в порядке? Не злоупотребляете препаратами расширяющими сознание?
   - Что?
   - Может повреждены нейроструктуры головного мозга?
   - Хватит нести чушь! Думаешь, появился здесь, владея фрегатом седьмого поколения, и к тебе сразу же выстроится очередь из кандидатов?
   - Но ты же здесь.
   - ...
   - Подписывай контракт или убирайся, - проникнуть в сознание оппонента оказалось на удивление просто. У мужчины отсутствовала даже элементарная защита. Последнее было несколько странно. До этого все, встреченные мной, выходцы из Союза обладали хоть каким-то имплантом класса - ментальный щит. Эсгар оказался действительно толковым специалистом. Специалистом которому в ближайшее время я вряд ли смогу найти применение. Основным недостатком мужчины был чрезвычайно высокомерный характер. В принципе, для меня это не такая уж и большая проблема. Откровенной гнили в нём нет, что до остального - близко общаться с ним всё равно не собираюсь. А вот инициаторша столь интересной встречи пусть помучается. В случае чего, практика в психокоррекции будет нелишней...
   Приняв подобное решение, буквально в последний момент успеваю подправить определённые акценты его восприятия. Скоро всё вновь придёт в норму, но сейчас это не позволит гордости одержать вверх, демонстративно отказаться от договора...
   - Хорошо.
   Проводив взглядом покидающего помещение специалиста, вызываю на связь виновницу недавнего фарса.
   - Извини, - слышу, лишь стоит внутреннему интерфейсу показать образ старшего офицера лётной палубы. - Я была должна Эсгару. По сути он не такой уж и плохой человек.
   - Хорошо, раз вы с ним ладите, теперь это твоя головная боль.
   - Ты всё-таки нанял его!? Невероятно! И каков оклад?
   - Как и договаривались.
   - И он согласился? - не веря, переспросила Виали.
   - Разве мне можно отказать? - свожу всё к шутке.
   - Алиер?
   - Всё, скоро Эсгар спустится на лётную палубу. Сама и выяснишь у него причины согласия...
   Наконец-то оставшись один, позволяю себе немного расслабиться.
   "Так, сегодня посетителей больше не будет. Возможно, позже явится Харм, но перекраивать из-за одного человека график уж точно не стоит. Можно позволить себе восьмичасовой сеанс ускоренного обучения, заодно немного отдохну. Вечером следует проверить созданный в сети ящик, именно на него должны присылать свои анкеты, заинтересовавшиеся недавно размещённым объявлением. Что-то мне подсказывает - именно с этой стороны следует ожидать наплыва основной массы "долгожданных" кандидатов. Вряд ли ди Варг самостоятельно наткнётся на столь специфический контингент. Не стоит забывать и о маленьком хурше, запущенном в чужую нору. На связь он должен выйти как раз через этот же ящик..."

***

   Ближе к вечеру действительно явился ар Савр. К тому времени я покинул капсулу и вот уже несколько часов занимался практическим освоением навыков, гоняя тройку Термитов по одному из тренировочных залов фрегата.
   ...Не задумываясь о корректности отдаваемых распоряжений, Кронт позволяет единовременно контролировать до тридцати роботизированных платформ. Имплант самостоятельно оптимизирует малейшие желания оператора до понятного ботам машинного кода. Нет необходимости отвлекаться и на поступающую телеметрию. Управление осуществляется при частичном слияние, которое в любой момент может быть расширенно до абсолютного. Но, за идеальный контроль придётся расплачиваться некоторой потерей управления над оставшимися единицами группы.
   Псионические способности позволили и здесь приобрести определённое преимущество. В обычной ситуации ещё долго буду лишь мечтать о реальной дифференциации ментальных потоков. Ситуации с ди Таром и ди Варгом - промежуточный этап. Великолепные тренировки, но не более. В любом случае, имея некоторый опыт, опираясь на уникальные возможности технических костылей, уже сейчас могу осуществить полное слияние сразу с двумя гексаподами. Отличный результат, обещающий просто невероятные возможности в перспективе...
   ...Очень странно ощущать себя приземистой шести лапой машиной, получающей информацию об окружающей реальности от основного и вспомогательного сенсорных блоков. Причём первый является стационарной системой, а вот второй свободно вращается вместе с импульсным излучателем - основным средством поражения лёгкого бота. Да, странно, необычно, но а если механизированная платформа и вовсе не одна - настоящие раздвоение личности! Причём нужно ещё контролировать и третью единицу группы, пусть лишь косвенно, но...
   ...Отвлекая потенциального противника, непрерывно маневрируя, первый гексапод бросается напрямик, стараясь выявить основные огневые точки тренировочного комплекса. Скорость машины намного превосходит возможности человека. Подстраиваюсь, частично соскальзывая в состояние куда более интенсивного восприятия. Противник открывает огонь, стараясь поразить чересчур вёрткую цель. Безуспешно, но и бот на такой скорости не может похвастаться особой меткостью.
   Во фланг заходит третий член небольшой группы. Относительно не подконтрольная машина, окончательно проясняет картину, но практически сразу погибает, успев забрать с собой лишь несколько лёгких турелей.
   Едва ли не касаясь брюхом покрытия помещения, аккуратно вывожу из под импровизированного укрытия второй бот. Захват цели, выстрел! Смена позиции! Выстрел!
   Интеллектуальным системам наконец-то удаётся рассчитать упреждение. На хаотично перемещающейся машине сходятся сразу несколько лучей. Из игры выбывает первая платформа.
   Очередная смена позиции, и меня выбрасывает из слияние. По укрытию отработали сразу несколько баллистических гранатомётов...
   "...- Эффективность группы чуть выше 32%..." - докладывает Хома, по моему, несколько смещая акценты.
   "А ведь мог сказать ниже 33%. Ммм, да. Как говорится, результат на лицо. Теперь мне открыт доступ к управлению средствами поддержки и усиления, но пока катастрофически не хватает знаний и опыта для их эффективного применения..."
   Успеваю лишь загнать машины обратно в оружейку, как от искина поступает очередное уведомление.
   "...- Прибыл посетитель. Имя - Харм ар Савр..."
   "- Пусти."
   "...- Слушаюсь капитан..."
   Встречаю мужчину на грузовой палубе, собираясь сразу же проинструктировать техника.
   - Добрый вечер господин ар Савр.
   - Привет парень и давай уже на ты. Как-никак капитан.
   - Согласен. Пойдём, покажу выделенные апартаменты, - киваю в сторону лифта, и одновременно скидываю информпакет с необходимыми допусками.
   - Веди...
   Вот и появился на офицерской палубе очередной постоялец. Разместившись в стандартной каюте этой части жилой зоны, переходим к более предметному разговору.
   - В первую очередь тебе необходимо набрать технический персонал. Скажу откровенно, со средствами в данный момент не очень, будет замечательно если люди согласятся подождать с выплатами до завершения первого контракта.
   - Понятно, - слегка морщится собеседник. - Значит Шаэр и здесь прокололся, - на грани слышимости бормочет ар Савр. Предпочитаю сделать вид, что не расслышал последнего комментария. Несмотря на определённое недовольство, техник не собирается отходить от пунктов заключённого договора. Пока он скрупулёзно следует букве контракта, его настроение мне особо неинтересно. - Что с техническим оснащением корабля?
   - Хома, доложи, - вслух обращаюсь к соответствующему искину.
   ...- Искусственный интеллект класса Хома-7МАК отвечаю за общее, техническое состояние судна. В моём подчинении находятся: инженерный комплекс Проект-6МАУ - состоит из четырёх многофункциональных ботов среднего класса, способных осуществлять замену и средний ремонт большей части узлов, агрегатов корабля, три технических комплекса Балу-6МА - каждый состоит из пяти легких ботов инженерной поддержки, способных осуществлять текущий ремонт основных узлов, широкий спектр механических и иных работ... - через мгновение в помещении раздаётся синтезированный голос пожалуй самого незаменимого на текущий момент помощника. Во время нахождения в месте базирования лишь он способен полноценно выполнять предписанные обязанности. Остальные искины сейчас практически неактивны, лишь Сапсан время от времени включается в процесс подготовки Сиами...
   - Соответствующие складские помещения забиты различными комплектующими и расходниками. Конечно, там нет ничего серьёзного, но поставщики однозначно не поскупились, готовя фрегат к продаже, - дополняю высказывания Хомы.
   - Неплохо, весьма неплохо. Задачу я понял. За какой срок необходимо сформировать инженерную группу?
   - Пока не к спеху, рассчитывай на три - четыре декады.
   - Отлично, будут ещё какие-либо указания?
   - Будут, сообщу. Хотя, помоги пока Бариму. Он всё пытается что-то сконструировать в тренировочных залах Инквизитора.
   - Понял, сделаю...
   На ужин собираемся уже в расширенном составе. За моим столиком располагаются девушки. За соседним троица старых товарищей. Дела начинаем обсуждать лишь после завершения трапезы.
   Жалуясь на последствия собственных действий, первой решает высказаться ол Фариано.
   - Алиер я тут прикинула, Эсгар не так уж и необходим на лётной палубе. Возможно стоит перевести его в подчинение Харма. Он всё равно ещё не успел никого набрать, - слегка натянуто улыбается женщина.
   - Нет уж, последствия любой инициативы всегда ложатся на плечи инициатора, - моя улыбка гораздо искренней.
   - Но...
   - И не надейся. Уверен, вы сработаетесь. Он показался мне достаточно компетентным, наверняка сможет посоветовать тебе что-то дельное, - а вот теперь уже откровенно ухмыляюсь, представляя подобные сцены. Мужчина со своим - единственно верным мнением и невероятно огромным самомнением наставляет весьма независимую женщину.
   Услышав подобное, Виали предпочла избежать дальнейших подколок, принявшись остервенело гонять по тарелки остатки недоеденного ужина. Впрочем, покидать помещение она пока не спешила...
   - А у тебя как успехи? - переключаюсь на Сиами, с любопытством прислушивающуюся к нашему диалогу. Внешне это практически незаметно. Настолько сильно она свыклась с маской отрешённого безразличия, но вот на эмпатическом уровне всё уже гораздо очевиднее...
   - Замечательно. Господин ри Саери говорит, у меня отлично получается, - несмело улыбается девчонка.
   - По другому и быть не может, ты просто умница.
   - Спасибо...
   - Девушка действительно очень талантлива, - вступает в беседу, сидящий неподалёку, мужчина. - Удивительно видеть такие результаты, зная, что она лишь несколько декад назад начала изучение профильных баз и совершила всего лишь пару несложных прыжков в качестве первого пилота, - Шаэр действительно озадачен.
   - Я готовилась стать гражданским пилотом, - пытается возразить смущённая малышка.
   - Ерунда, - раздражённо отмахивается ри Саери. - Там совершенно иная специфика, уровень контроля...
   - Просто Ал...
   - Хорошо, оставим тему, - мягко перебиваю, собирающуюся явно сказать что-то лишнее, Сиами. - Надеюсь, в будущем вы не разочаруетесь и во мне...
   - Посмотрим парень, посмотрим...
   Ди Варг и ар Сарх пока не вмешиваются, обсуждая что-то между собой.
   "Этим чем-то с вероятность в семьдесят процентов являются инфраструктурные проекты по переоборудованию тренировочных залов." - мысленно улыбаюсь возникшей аналогии.
   Спустя некоторое время наёмники начинают покидать кают-компанию. Вскоре в помещении остаёмся лишь мы с Сиами да ди Варг...
   - Возникла проблема, - Барим переходит к причине сегодняшних вызовов.
   - Подробнее.
   - Имеющихся площадей недостаточно для подготовки двухсот человек. Необходимо арендовать персональный док. Иначе никак не получится уложиться в отведённое время.
   - Хм, остаётся ещё чуть меньше декады оплаченного срока стоянки в общем ангаре. Готовь пока имеющихся людей. Потом вернёмся к данной теме. Всё равно самостоятельно оборудовать тренировочные площади не имеет никакого смысла. Две сотни потенциальных кандидатов справятся гораздо быстрее, да и предварительно оценить их действия можно будет в процессе работ.
   - Понял.
   - Не возражаешь, если я буду периодически присоединяться к занятиям, - интересуюсь актуальным вопросом. "Тренировочная капсула это, конечно, замечательно, но она вряд ли способна полностью заменить невероятно опытного инструктора. Программы содержат лишь краткую выжимку, определённые нюансы можно узнать лишь у живых наставников..."
   - Почему, нет? Но, учитывай - во время занятия я командир.
   - Без проблем.
   - Договорились, главное заранее ставь в известность о желании присоединиться...
   - Отлично, вот допуск в помещения оружейки, - всё же решаю предоставить необходимые полномочия, скидывая на его нейроимплант соответствующий информпакет. Уж Бариму то я точно могу доверять... - Подбери необходимое снаряжение и экипировку. В общем, разберёшься.
   - Своевременно. Есть хоть из чего выбирать? - улыбается десантник.
   - Думаю, ты не будешь разочарован...
   Получив доступ к новы игрушкам, Барим пробыл в нашем обществе совсем недолго. Вскоре мужчина поспешил покинуть кают-компанию, направившись в святая-святых любого оружейника...
   - Ну а ты чем планируешь заняться? - интересуюсь у молчаливой девчонки.
   - В связи с прибытием новых членов экипажа сбился наш обычный график занятий. Можно сейчас начать сеанс ускоренного обучения?
   - Конечно, никаких проблем. Пойдём, настройка капсулы не займёт много времени.
   - Спасибо...
   - Не надейся, что подобные обстоятельства избавят тебя от необходимости утренней тренировки, - улыбаясь, шутливо грожу Сиами. - Уж на непродолжительные физические занятия время точно найду!
   - Даже не думала, - получаю ответную улыбку. Эмоциональная сфера девчонки наполняется искренней радостью. Нет и намёка на недовольство и разочарование после осознания невозможности избавиться от утомительных нагрузок...
   В центральном помещении медсекции уже практически всё готово. По дороге была отдана большая часть необходимых распоряжений. Верхний сегмент одной из капсул покинул привычное место, открывая доступ будущему пациенту. Уникальная, квазиинтеллектуальная подложка внутренней полости модуля сейчас мало чем отличается от обычной, плоской поверхности. Но, лишь стоит забраться внутрь, она сразу же изменит конфигурацию, подстраиваясь под индивидуальные, анатомические особенности разумного...
   Лишь краем сознания контролируя протекание учебного процесса, ещё какое-то время просто наблюдаю за неподвижной малышкой.
   "Ладно, пора прекращать заниматься вуайеризмом. Уверен - Сиами совсем не против, но остаётся ещё слишком много незаконченных дел..."
   Совершенно спокойно покидаю медицинский блок Инквизитора. Доступ сюда есть лишь у меня и девчонки...
   И пусть фрегат уже не так безжизнен как несколько суток назад, до апартаментов добираюсь так никого и не встретив. Удобное кресло собственного кабинета позволяет работать в весьма комфортных условиях. Вряд ли по функциональным возможностям оно сильно уступает ложементам центральной боевой рубки...
   "Итак, пожалуй пора проверить недавно созданный почтовый ящик", - принимая подобное решение, практически мгновенно подключаюсь к внутренней сети Сайгиара.
   "Ого, прошло чуть менее трёх суток, а уже столь внушительный результат - более полутора тысяч сообщений. Боюсь, придётся слишком долго самостоятельно разбираться с таким объёмом. Но, подобное и не требуется - просмотрю лишь наиболее интересные...
   ...Первичная фильтрация - исключаю одиночные предложения...
   ...Избавимся от тех, кто зарегистрирован в службе найма уже более двух циклов...
   Есть, осталось что-то около пятнадцати сообщений. Посмотрим..."
   В качестве наиболее интересных отмечаю лишь три предложения.
   "Первое - четверо бывших военнослужащих империи Дриам желают заключить контракты как бойцы десантной секции. В чём подвох? Ага, ветераны одного из территориальных формирований планетарной пехоты имеют практически невостребованные здесь специальности. Два оператора комплексов ПКО, один снабженец и пожалуй наиболее экзотичный специалист - армейский инженер фортификатор. Ммм да, люди висят в списках уже около семи месяцев, рейтинги нулевые - вряд ли это именно те, кто мне нужен. Хотя, на всякий случай внесу в базу их координаты...
   Второе - группа из пятнадцати человек, подробных данных о индивидуальных специализациях нет. Указано лишь, что это уже сработавшееся штурмовое подразделение. Зарегистрировано в службе найма всего лишь полтора месяца назад. Закрытых контрактов не имеет. Неужели? Похоже удача сегодня на моей стороне. Но, пока рано радоваться. Следует кое-что проверить.
   ...Фильтрация по имени...
   Есть! Маленький хурш оставил подсказку! Лишь одно слово было в сообщении Тарха - Офиар! Именно под этим именем зарегистрировано, так заинтересовавшее меня, соединение. Миали вновь улыбается мне!
   Уже через несколько минут отправляю на имеющиеся координаты приглашение прибыть чрез декаду для заключения официального контракта. К сообщению прикрепляю вариант договора. Хотя, эти в любом случае не откажутся...
   Невероятно, даже не смел надеяться на столь быстрый успех, поэтому не стал предварительно проверять наличие сообщений от скользкого сирка. Через полторы декады, когда начнётся активный набор в пехотную секцию - да, но не сейчас. Примерно в то же время должен был проявить себя неудачник с промытыми мозгами. Но, кто-то меня опередил, заинтересовав необходимых людей раньше времени...
   В любом случае, это пока играет мне на руку. Теперь главное всё сделать правильно, не допустить ненужных ошибок. Ставки стремительно повышаются и столь же стремительно утекает время...
   Не могу позволить себе топтаться на одном месте, и так слишком долго пробыл на Аруме. Глубинные слои памяти Мейлора подарили определённые зацепки, но их недостаточно. Необходим тот, кто реально ориентируется в реалиях глубокого фронтира...
   Спланированная авантюра помимо информации может принести и некоторое количество так необходимых сейчас ресурсов. Главное не нарваться на слишком сложную цель. Одна ошибка - гибель всех начинаний, но и не рисковать тоже нельзя. Слишком велики ставки, слишком мало реального времени..."
   Откинувшись на спинку кресла, ещё какое-то время прокручиваю в сознании этапы будущей операции. Операции способной решить сразу несколько задач...
   Немного успокоившись, уделяю внимание третьему сообщению. Увы, ничего интересного. Остальную работу перекладываю на биоэлектронного помощника. Искин справится гораздо быстрее.
   "- Хома, вот доступ к моему ящику. Проанализируй все сообщения, сравни данные с имеющимися в сети службы найма. Сделай подборку наиболее интересных с точки зрения боевой эффективности кандидатов."
   "...- Будет исполнено...
   ...- Приоритет?.."
   "- Низкий. Обрабатывай все вновь поступающие сообщения. Отчёт предоставишь по требованию."
   "...- Принял..."
   "Ну вот и всё. Не буду сидеть без дела, не зря же, нарушая график, освоил один из шаблонов первого уровня по направлению - десант. Пора познакомиться с возможностями тренировочной капсулы седьмого поколения..."

***

   Чередуя строительные работы с занятиями, уже на следующий день ди Варг провёл первую тренировку. Заранее извещённый, я просто не мог пропустить подобное событие...
   В строю облачённых в Кольчуги наёмников ярким пятном выделяется массивный Центурион. Завершая инструктаж, напротив стоит Барим. Распахнутый плащ позволяет оценить реальные последствия возможных ошибок...
   - Ещё раз повторяю, ваша задача захватить импровизированную рубку противника, - кивок в сторону тяп-ляп собранного макета, имитирующего необходимый сектор боевого корабля. - Против вас будут действовать лишь чуть больше десятка лёгких ботов. Естественно, на пути вы встретите весьма значительное количество стационарных огневых точек, призванных хоть отчасти компенсировать отсутствие реального противника. Помните сказанное на занятиях. Сейчас основная ваша задача научиться действовать в группе...
   Хоть лично и не присутствовал на так называемой теоретической части занятий, всё же просматривал записи, сделанные искином фрегата. Часть сказанного во многом отражала суть уже изученного шаблона. Что-то оказалось настоящим откровением. Не знаю, действительно ли те факты столь уникальны. Освоив лишь начальный уровень одной из баз, судить об этом пока не могу...
   ...- Действуйте тройками, постоянно прикрывайте друг-друга. Помните, без соответствующих имплантов ваша реакция серьёзно уступает возможностям лёгких платформ. В столкновении один на один вы наверняка проиграете..., - вновь концентрируюсь на словах десантника. Сегодня буду отыгрывать лишь второстепенную роль, стараясь особо не вмешиваться. Об этом мы заранее договорились с ди Варгом...
   Разбившись на небольшие группы, люди начинают втягиваться в хитросплетения переходов, порождённых изощрённой фантазией Барима. Вскоре рядом остаются лишь Бамб и Циарг.
   - Вперёд, - отдаю первое распоряжение. Тактическая сеть дублирует его сосредоточенным напарникам. - Держитесь чуть сзади, - учитывая разницу в классе бронирования, наличие генератора пассивного силового поля - это наиболее логичный вариант.
   ...Сенсорный комплекс ББСа доносит звуки разгорающегося сражения. Кто-то уже вошёл в соприкосновение с вероятным противником...
   ...- Ааа, твою мать. Стреляйте уроды! Ослепли что ли!? - в общий канал пробивается чья-то ругань...
   ...Вот за очередным поворотом замечаю условно уничтоженный гексапод. Боевая платформа прижала к корпусу манипуляторы, погасив сенсорный комплекс...
   ...Впервые встречаем выбитых членов штурмовой группы. Перегораживая проход, лежит пара бессознательных тел, попавших под удар мощного нейростанера. Чуть впереди отмечаю деактивированную турель...
   ...Бросаю мимолётный взгляд на определённый элемент внутреннего интерфейса. Таксеть сообщает - в строю осталось чуть менее сорока процентов личного состава...
   ...Стараюсь не пользоваться собственными возможностями, позволяя напарникам поучаствовать в веселье. Внезапно, позади группы появляется приземистый силуэт Термита. Не успев среагировать, падает Циарг. Стараясь перекрыть линию огня, Бамб бросается туда, где мгновение назад находилась моя фигура, отправляя в сторону цели серию импульсов. Лучше бы как следует прицелился. В отличие от здоровяка бот не промахивается - мужчина получает разряд из парализатора. Остаётся лишь самому уничтожить роботизированную платформу. Отлично сработали, Тар!...
   Не став продолжать бессмысленное упражнение, возвращаюсь к инструктору...
   - И вот их ты хочешь отправить в бой? - задаёт Барим риторический вопрос.
   - Думаешь, у пиратов дела обстоят намного лучше?
   - По крайней мере, большинство крыс фронтира имеет реальный боевой опыт. Да и профессионалов там достаточно.
   - Ну вот и постарайся уровнять шансы. Я же сведу на нет возможное превосходство в средствах поддержки и усиления...
   - Сделаю всё возможное, но сам понимаешь - месяца недостаточно.
   - Не могу ждать. В конце-концов они сами выбрали этот путь...
   Итоги упражнения оказались удручающи. Основная цель так и не была выполнена. Захватить рубку не получилось. Удалось уничтожить лишь восемь Термитов и чуть больше шестидесяти процентов стационарных турелей...
   "Великолепный результат! Хфурговы выкидыши! А на что я собственно надеялся, нанимая подобный контингент. Ну что ж, учитывая ещё более низкий уровень подготовки основной массы будущих рекрутов, остаётся немного скорректировать планы. Придётся поработать с синтезатором медкапсулы...
   В любом случае, они либо научатся воевать, либо сдохнут..."

***

   В атмосфере напряжённой работы, постоянных тренировок, учёбы и индивидуальных занятий подошла к концу первая декада прибывания на станции.
   За это время был найден первый действительно боевой пилот лётной палубы. Гарав ан Бирм оказался выходцем из ВКФ республики Акам. Откровенно говоря, Виали просто повезло наткнуться на недавно прибывшего специалиста. А так как в данный момент лишь наш отряд вёл активный набор экипажа, минимум на пол цикла Ларион обзавёлся неплохим профессионалом. Во время непродолжительной беседы уже немолодой, ничем непримечательный мужчина не вызвал никаких подозрений. Не знаю, чего ол Фариано стоило уговорить Гарава согласиться на столь мизерный оклад, но она справилась...
   Появились первые подчинённые и у ар Савра. Отец и сын ар Эруа оказались неплохими специалистами. В силу личных обстоятельств вынужденными согласиться с моими условиями...
   Кое-какие подвижки наблюдались и у ди Варга. Два с половиной десятка рекрутов уже не напоминали безмозглое стадо сайклов. И пусть без соответствующих баз, имплантов, снаряжения они никогда не встанут на одну ступеньку с настоящими профессионалами, но уже не будут и простым мясом. В действиях группы появилась определённая согласованность, дисциплина. Барим всё же смог вбить в их головы часть собственных знаний. Практические занятия больше не напоминали тот ужас, который наблюдался в первые дни учёбы. Многие из этих людей обладали весьма специфическим опытом, полученным где в полу, а где и в откровенно криминальной среде. Надеюсь, это поможет им хоть как-то контролировать тот сброд, что вскоре начнёт заполнять кубрики десантной секции.
   Не пропуская практические занятия, периодически общаясь с тем или иным членом группы, сейчас я абсолютно уверен в лояльности первого набора...
   Не останавливался и мой прогресс. Теперь уже гоняю по тренировочным залам весьма внушительное, механизированное соединение. Одновременно контролируя пятёрку Шайтанов и два десятка Термитов, пытаюсь выполнять как самостоятельно составленные, так и подсказанные ди Варгом упражнения. К сожалению, пока нет никаких подвижек в глубоком слияние. По прежнему, могу одновременно подключаться лишь к паре роботизированных машин.
   Дойдя до определённого уровня, на некоторое время откладываю шаблоны по направлению - средства усиления и поддержки. Перехожу к базам иной тематики. Очень эффективной оказалась тренировочная капсула. В отличие от занятий Барима в виртуальном пространстве нет ограничений по сложности, рельефу, противникам, количеству и подготовке собственной команды. Стоит ещё учесть и то, что она прививает не только абстрактный опыт но и определённые моторные навыки...
   Не забыты и иные занятия. Единственное, в псионических тренировках смещаю акцент в сторону работы с физической реальностью. В последнее время итак слишком много приходится практиковаться на ментальном уровне...
   Всё так же уделяю время подготовке Сиами, успешно перенимающей опыт ри Саери. Девчонка одинаково хорошо прогрессирует во всех направлениях.
   Недавно у нас с малышкой состоялся весьма откровенный разговор, позволивший временно забыть о всё более актуальной нехватке свободных средств.
   "...Помня данное себе обещание, после очередной утренней тренировки не спешу расставаться с подругой.
   - Не торопись убегать. Надеюсь, не против провести со мной ещё немного времени? - лукаво улыбаюсь смущённой девчонке.
   - Нет... А?
   - Думаю, тебе стоит подобрать кое-какое снаряжение. Рукопашная схватка - последняя крайность. Столь близко подпускать противника к твоему прекрасному телу следует лишь в исключительных случаях, - проясняя ситуацию, продолжаю дразнить Сиами. - Пойдём, заглянем в оружейку фрегата.
   - Хорошо, - едва уловимо произносит малышка.
   Непродолжительная прогулка заканчивается напротив стеллажей с лёгким ручным оружием.
   - Выбирай.
   - Я?
   - Ага, в реальных сражениях тебе участвовать не придётся, так что акцентируй внимание лишь на удобстве ношения.
   Пока подруга с любопытством разглядывает представленные образцы, незаметно соскальзываю в пучину всё боле нерадостных мыслей, - "стремительно заканчиваются свободные средства. Если оплачу аренду персонального дока, не смогу приобрести необходимого количества средств поддержки и усиления. Надеяться на высокую боеспособность пехотной секции просто смешно, но и бросать людей в бой совсем уж без подготовки - невероятная глупость! Дилемма..."
   - Алиер, что-то случилось? - возвращаясь к реальности, встречаюсь с обеспокоенным взглядом Сиами. Словно почувствовав мои терзания, девчонка робко касается напряжённого предплечья, вцепившейся в стойку руки. Иногда мне начинает казаться, будто она успешно скрывает некую грань собственной личности. Её невероятная проницательность заставляет задуматься...
   - Ничего серьёзного, просто небольшие финансовые трудности. Забудь...
   - У меня на счету около трёхсот тысяч кредитов, - не очень уверенно произносит малышка. - Если необходимо, можешь располагать ими, - гораздо твёрже звучит её финальная реплика.
   - Ты уверена?
   - Да! - излишни слова, решительный взгляд восхитительных карих глаз стирает любые сомнения.
   - Спасибо. Для меня это очень важно.
   - Я...
   - Ты моё маленькое сокровище, - нежно обнимаю подругу.
   - Алиер...
   - Твои инвестиции не пропадут даром, - отстраняюсь от смущённой девчонки. - Вскоре они вернутся в гораздо большем объёме, - улыбаюсь малышке.
   - Не нужно...
   - Ладно, давай посмотрим, что это ты там выбрала?
   - Вот, - она указывает на компактный игольник.
   - Игла-6МА - неплохо, весьма неплохо. Подожди, я сейчас, - скрываюсь за ближайшими стеллажами, спеша достать соответствующий комплект. Назад возвращаюсь уже с небольшим матовым кофром. - Держи, в наборе есть всё необходимое от запасных магазинов до средств ухода.
   - Спасибо.
   - В программу занятий придётся включить стрелковую подготовку. Сегодня самостоятельно познакомься с матчастью, там должна быть небольшая профильная база.
   - Хорошо..."
   Вечером на нейроимплант поступает сообщение от администрации, - "Завтра у вас заканчивает срок аренды места в гостевом ангаре С-7. Пожалуйста внесите дополнительные средства либо заранее сообщите об отказе продления. С уважением, администрация станции Сайгиар"
   "Ну что ж, вот и первый вестник очередного этапа подготовительных мероприятий. Пора пообщаться с чиновниками пустотного объекта."
   - Добрый вечер господин ди Ар, желаете продлить срок аренды? - над столом разворачивается объёмное голоизображение представителя администрации. Ничего не могу сказать о рабочем месте собеседника, проекция отображает лишь склонного к полноте мужчину неопределённого возраста.
   - Не совсем. Мне необходим персональный док.
   - Минуточку, - его взгляд покидает былая осмысленность, чиновник решает проконсультироваться с диспетчерским терминалом. - Есть ли какие-то конкретные предпочтения? Ремонт, логистическая направленность...
   - Нет, ничего определённого лишь наличие свободных площадей.
   - В таком случае вам подойдёт док В-17М4.1. На какой срок желаете арендовать?
   - Четыре декады.
   - Это обойдётся вам в двести тысяч кредитов.
   - Хорошо, - перевожу затребованную сумму. Очередные траты, стремительно тают оставшиеся средства. "Не хотелось бы заниматься чем-то откровенно противозаконным прямо на станции, но кредиты не бесконечны..."
   - Вот необходимые коды доступа к объекту, - на нейроимплант падает соответствующий информпакет. - Прежде чем покинуть ангар не забудьте связаться с диспетчерской станции, - напоследок напоминает мужчина.
   - Благодарю...
   "Завтра необходимо будет просмотреть, составленный ди Варгом, список потенциальных кандидатов. Пришло время завершать формирование пехотной секции...
   - Хома, покажи данные анализа сетевого ящика."
   "...- Слушаюсь капитан..."
   "Ммм да, всего тридцать четыре относительно перспективных кандидата. Причём, в их числе два десятка из Офиара и заинтересовавшая меня четвёрка Дриамцев. Ну, хоть что-то."
   Полученные от искина результаты скидываю ди Варгу. Всё это сопровождаю коротким пояснением. Пусть учитывает при окончательном отборе кандидатов...
   Пора и мне наконец-то определиться с комплектацией механизированного соединения. На все запланированные покупки кредитов должно хватить, но в результате я останусь практически без свободных средств...
   - Добрый вечер. Вы связались с филиалом АкамТехнолоджиАрмс, - звучит приветствие, лишь стоит над столом появиться объёмному изображению симпатичной, молодой девушки, облачённой в строгий, деловой костюм. - Чем мы можем помочь?
   - Здравствуйте, меня интересуют некоторые образцы вашей продукции - тяжёлые боты Бариор и лёгкие Ярим.
   - Данные позиции сейчас есть на складе станции. В минимальной комплектации первые обойдутся вам в тридцать тысяч кредитов, вторые всего лишь в две тысячи. Максимальная соответственно тридцать шесть семьсот и две двести, - озвучивая цены, она не перестаёт улыбаться, изображая готовность помочь.
   - Если заказ будет достаточно крупным?
   - Насколько?
   - Шестьсот пятьдесят тысяч.
   - Замечательно, - в её голосе появляется неподдельная заинтересованность. - В таком случае, мы готовы дополнительно поставить вам технику на сумму равную десяти процентам от общей стоимости заказа.
   - Не пойдёт. Давайте так, я получаю всего пятнадцать тяжёлых и восемьдесят лёгких машин зато в полной комплектации.
   - Минуточку, - девушка берёт паузу, явно консультируясь с кем-то более высокопоставленным. - Хорошо, наша фирма согласна заключить сделку на таких условиях.
   - Отлично, с вами приятно иметь дело, - отправляю обратно одну из заверенных копий договора.
   - Спасибо, мы всегда стараемся найти взаимовыгодные решения. Куда следует доставить заказ?
   - Док В-17М4.1. Завтра к десяти - двенадцати часам.
   - Желаете приобрести коконы операторов?
   - Нет, благодарю...
   "Вот и всё, осталось лишь перебазироваться самим. Сиами начала очередной сеанс ускоренного обучения около трёх часов назад. Не буду спешить, пусть уж первый пилот нарабатывает опыт, занимаясь данным вопросом..."

***

Жилой уровень пустотной станции Сайгиар.

Сектор Д.

   Такрим с командой уже несколько месяцев бесцельно болтался на Сайгиаре. Новый покровитель пока не спешил радовать младший клан выгодными заказами. Покинув Фарти они уже не могли действовать на старых направлениях. Без серьёзного прикрытия это было бы настоящим самоубийством, да и недавние благодетели не упустят возможности пощипать отколовшуюся семью...
   Основная сфера деятельности Юджара никак не пересекалась со специализацией младшего клана. Пока аналитики семьи ищут приемлемый вариант будущего, совместного бизнеса, было принято решение - отправить его группу на Сайгиар. Возможно, представится случай увеличить пустотную группировку клана или покровитель наконец-то подбросит что-нибудь стоящее. Ещё одной причиной была необходимость заполучить легальный борт с идентификаторами службы найма Гриара. Подобное позволит решить одну весьма специфическую задачу...
   Именно на станции находилось официальное представительство Юджара, скрывающееся за фасадом крупной торговой компании. Один из членов совета постоянно контролировал огромный поток, проходящих через Сайгиар, грузов...
   Отвечая за штурмовые соединения, Такрим входил в руководящую верхушку семьи. Не так давно именно он предложил весьма непритязательный план - попытаться внедриться в команду одного из наёмных отрядов. Действуя изнутри получить информацию о маршрутах движения, предполагаемых контрактах... На основе подобных данным можно будет постараться организовать встречу излишне беспечному подразделению. Благо, даже после стычки с одним из соединений Фарти, они всё ещё обладали весьма внушительными силами. Помимо центрального объекта благодаря которому и было достигнуто относительное благополучие небольшого клана. Сейчас семья располагала: крейсером пятого поколения, когда-то входившим в состав ВКФ империи Афеор, парой эсминцев четвёртого, построенных на верфях федерации Сиур и тремя корветами эмирата Саймааль всё того же четвёртого поколения...
   В операции приняли участие наиболее подготовленные члены штурмовых подразделений, не успевшие серьёзно наследить на территориях официальных политических образований человеческого ареала обитания. Всего таких бойцов набралось чуть меньше двух десятков. Благодаря помощи арх Шапара удалось легализоваться на Сайгиаре, но на этом и закончились успехи небольшой группы профессионалов. Учитывая невозможность проверки реальных биографий, отсутствие серьёзной потребности в доукомплектовании пехотных секций никто пока не спешил нанимать целый отряд с весьма сомнительным прошлым. Были правда контракты когда собирались серьёзные соединения, включающие сразу множество независимых наёмных подразделений. Тогда же практически бесконтрольно набирались внушительные пехотные секции. Но, в подобных авантюрах не желал участвовать уже сам пират. Вероятность сдохнуть была огромна, а вот принести пользу клану минимальна. Десятки кораблей службы найма, одновременно участвующие в подобных заданиях, были не по зубам небольшой семье вольных охотников дикого космоса...
   От просмотра определённых разделов информационной сети системы Такрима отвлёк вызов одного из заместителей.
   - Бос, явился Тарх. Говорит появилась прекрасная возможность заполучить отличный корабль, - на лице пирата играла мечтательная улыбка. Рядовым членам группы уже осточертело бесцельно слоняться по станции. На Сайгиаре оказались недоступны привычные развлечения.
   - Пусти, - командир не смог удержаться от ответной ухмылки. Возможно, удача наконец-то им улыбнётся.
   Пребывая на станции, пираты арендовали один из небольших, офисных комплексов сектора Д. Места здесь было более чем достаточно. Два десятка бандитов смогли свободно разместиться в его помещениях. Если бы кто-либо пожелал уделить время собственной подготовке, легко бы нашёл себе место. Нежилая часть не самого престижного сектора была относительно безлюдна. В случае непредвиденного развития событий, это может оказаться весьма кстати...
   Вскоре, в одно из помещений, используемое Такримом в качестве кабинета, прибыл долгожданный вестник.
   - Рассказывай, - не размениваясь на взаимную вежливость, пират решил сразу же перейти к делу.
   - Вчера в системе зарегистрировалось новое подразделение. Владелец - сопляк, которому лишь недавно исполнилось шестнадцать циклов. Сейчас он активно набирает команду. Додумался даже до того, чтобы разместить в сети объявление о приёме кандидатов в пехотную секцию, - так и есть, командир небольшого отряда быстро перешёл на предоставленную ссылку, лично убеждаясь в истинности прозвучавших слов. - Серьёзные люди с ним однозначно работать не будут, выбор у парня совсем не велик, - подводя итог сказанному, Тарх подарил собеседнику весьма многозначительный взгляд.
   - Наш интерес?
   - Сопляк владеет фрегатом 77350го проекта постройки Союза...
   - Вот как? Интересно. Что-то ещё?
   - В команду попытается попасть наш человек - Нартим Эрсарх, пилот малых пустотных платформ.
   - Ваш интерес?
   - Это подарок господина арх Шапара. Единственное, Чиар хотел бы лично разобраться со старшим офицером лётной палубы.
   - Нет проблем, выживет при захвате, пусть забирает...
   Проводив взглядом собеседника, Такрим взялся за анализ услышанного. Предстояло разработать сценарий будущей операции. Операции способной принести весьма существенную прибыль. Мужчина и не подозревал, что начав игру, окажется далёк даже от роли второго плана...
   Халим поручил Чиару передать сведения командиру группы пиратов. Следуя многовековой традиции, мужчина тут же поспешил переложить почётную обязанность на плечи собственного подчинённого. В среде бандитов кадровый вопрос стоял не менее остро чем на иных уровнях человеческого общества. По настоящему доверенных людей было не так уж и много. Выбор пал на недавно провалившего задание порученца. Никто не мог и предположить, что за маской повседневной личности Тарха скрывается уже совершенно другой человек...

***

   Всё оказалось даже проще, чем изначально предполагалось. Что бы попасть в команду, не пришлось прикладывать практически никаких усилий. В первый день Такрим отправил сообщение на имеющийся адрес. Особо не рассчитывая на успех подобного шага, пират продолжил перебирать возможные варианты присоединения к десантной секции фрегата. Но, всё это оказалось пустой тратой времени...
   Уже через несколько дней пришло ответное письмо от потенциального нанимателя. Группу приглашали посетить корабль на следующей декаде для официального заключения контракта. К сообщению был прикреплён вариант договора, на который бандит даже не взглянул...
   Прибыв в назначенный срок к одному из персональных доков Сайгиара, они попали в эпицентр кадрового хаоса. В огромном помещении собралось никак не меньше нескольких сотен человек. Людей пытались хоть как-то организовать всего два десятка бойцов в необычных комбезах. У аппарели фрегата замерла пара тяжёлых ботов. Внимательно присмотревшись, Такрким заметил ещё несколько групп роботизированных платформ, равномерно рассредоточившихся вокруг корабля. Лёгкие гексаподы были ему хорошо знакомы, на судах клана так же охотно использовали продукцию республики Акам. Но вот, о машинах, предположительно относящихся к среднему классу, он уже ничего определённого сказать не мог...
   В итоге, Ларионцы всё же смогли навести порядок...
   Уладив все формальности, отряд бандитов попал на борт Инквизитора одним из первых. До жилой палубы пехотной секции их провожал весьма колоритный представитель команды. Лицо огромного, лысого мужчины практически полностью покрывал замысловатый узор какой-то татуировки.
   "Похоже, не так уж и сложно будет найти здесь потенциальных союзников", - Такрим ехидно ухмыльнулся собственным мыслям...
   - Вот, эти кубрики закреплены за вашим отрядом, - здоровяк махнул рукой в сторону ближайших помещений. - Каждый рассчитан на пять человек. Всё необходимое уже внутри.
   - Нормально, - прокомментировал увиденное один из бандитов, заглянув в первый блок.
   - Пока ваш люди будут устраиваться на новом месте, я отведу вас на встречу с владельцем Лариона, - озадачил Такрима внушительный проводник. - Он предпочитает лично общаться с номинальными лидерами наиболее многочисленных групп.
   - Хорошо...
   Перемещаясь по внутренним переходам фрегата, пират отметил значительное количество механизированных постов.
   "Хм, такая насыщенность средствами поддержки и усиления может оказаться серьёзной проблемой. Необходимо будет решить вопрос с операторами ботов."
   - Проходите, - здоровяк кивнул в сторону только что исчезнувших сегментов, перекрывавших доступ в апартаменты капитана Инквизитора.
   Последнее что увидел мужчина прежде чем потерять сознание - жёсткий взгляд темноволосого молодого человека, расположившегося в одном из кресел просторной гостиной...

***

Инквизитор.

   Проводив взглядом обмякшее тело Ириали Сарноу, фиксирую, как Бамб прячет в одно из набедренных отделений комбеза мощный, армейский нейротик.
   - Помоги переместить его на диван, - киваю в сторону командира ублюдков.
   - Не надо Бос, я сам...
   Отказавшись от помощи, здоровяк укладывает пирата на указанное место.
   - Проследи чтобы мне никто не мешал.
   - Сделаю...
   Дождавшись пока Бамб покинет помещение, блокирую входную дверь. Пришло время для серьёзной работы...
   Готовясь к столь интересной встрече, заранее вошёл в необходимое состояние. Используя недавно приобретённые знания в области медицины, удалось заметно ускорить и облегчить процесс предстоящей псионической обработки...
   Нейроимплант транслирует соответствующую команду на логический блок кибераптечки комбеза, тут же в организм поступает доза недавно синтезированного препарата. Препарата намного превосходящего по своим возможностям ранее используемый аналог. Глупо даже сравнивать Айтанлиин с тем, что удалось получить...
   Сейчас задействован режим полного экранирования, ни один сигнал не может покинуть апартаменты капитана. Возможно, перестраховка излишня, но, всё же, не стоит зря рисковать. Естественно, позже нейроимплант пирата сообщит владельцу о попадании под импульс нейростанера. Но, это уже будет совсем не критично, мужчина просто проигнорирует тревожный сигнал...
   Проникаю в глубинные слои памяти Такрима, изящно обходя защиту искусственного, псионического щита...
   Едва сохраняю концентрацию, представив возможные перспективы от использования открывшихся сведений, но всё же заставляю себя собраться. Сейчас не время для пустых мечтаний...
   Выпотрошив сознание пирата, ныряю гораздо глубже. Туда, где находится ядро личности оппонента. Начинается наиболее сложная фаза процесса...
   С каждым разом всё лучше и лучше работаю с ментальными потоками чужого разума. Меняю базовые поведенческие императивы, сдвигая вектора критического восприятия определённых фактов, событий, поступков...
   Надёжность подобных преобразований не абсолютна. Сильная, волевая личность со временем обязательно сбросит чуждые установи. Поэтому, придётся периодически контролировать стабильность внесённых изменений...
   Для окружающих он останется всё тем же Такримом, но это будет лишь внешнее сходство. На первом этапе его поведение практически не претерпит никаких изменений. Не стоит раньше времени пробуждать подозрения у возможных противников. Сначала необходимо "пообщаться" со всеми членами группы, не стоит забывать и о Нартиме. Обязательно найду время и для поверхностной проверки основной массы рекрутов...
   Столь серьёзные ментальные усилия, даже с учётом использования современного медицинского оборудования, возможны не чаще одного раза в сутки. Естественно, лучше увеличить данный промежуток, но времени осталось не так уж и много...
   В идеале, полная обработка команды Такрима займёт никак не меньше пары декад - половина оставшегося у меня времени. Дольше просто не смогу оплачивать аренду дока...
   Окончательно фиксируя внесённые изменения, завершаю сеанс псионической обработки, возвращаясь к объективной реальности. Падаю в кресло, позволяя себе немного расслабиться. Забравшая так много ментальных сил, процедура продлилась чуть менее трёх часов. Осталось лишь дождаться пробуждения, теперь уже относительно лояльного пирата. Мощность импульса была рассчитана заранее, да и вторая аптечка, находящаяся сейчас на шее бандита, ускорит процесс...
   - Что случилось? - принимая вертикальное положение, недоуменно мотая головой, спрашивает мужчина.
   - Ничего, забудь.
   - Хорошо...
   - Сейчас вернёшься к команде. Расскажешь какую-нибудь байку о причинах задержки. Уже завтра включитесь в учебный процесс. Ежедневно будешь направлять ко мне одного из своих людей, подумай над предлогом. Время сообщу позже.
   - Понял...
   - Замечательно. Бамб проводит тебя...
   Вновь оставшись один, прежде чем заняться огромным количеством навалившихся дел, позволяю себе несколько минут покоя.
   "Полученные сведения в корне меняют картину будущих действий. Придётся полностью отбросить первый этап разработанного плана. В который уже раз замыслы не выдерживают столкновения с грубой реальностью. Но, по крайней мере, сейчас это может принести гораздо больше того, на что изначально рассчитывал. Главное всё сделать правильно. На то, чтобы разработать более-менее жизнеспособный сценарий дальнейших действий четырёх декад должно хватить. Да и люди к тому моменту получат хоть какую-то подготовку...
   Ладно, хватит бесцельно тратить время, пора включаться в работу. Но, прежде всё же стоит посетить медсекцию. Надеюсь, пары часов в регенераторе окажется достаточно для избавления от последствий ментального перенапряжения..."

***

   К концу подходит четвёртая декада, заканчивается срок аренды дока. Ещё несколько дней и придётся покидать станцию. В принципе, большая часть запланированных, подготовительных мероприятий успешно выполнена...
   К настоящему моменту Виали удалось нанять ещё пару пилотов.
   Тиамали ама Хайти - молодая женщина, в прошлом гражданский пилот одной из орбитальных станций системы Ушпур. Причины, вынудившие её податься в наёмники, так и остались мне неизвестны. Но, никакой угрозы с этой стороны я не чувствовал, поэтому просто проигнорировал данный факт.
   Дук ит Гарад оказался старым знакомым ол Фариано. Опытный пилот лишь недавно завершил очередной контракт и пока не спешил заключать следующий. Идея провести пол цикла оплачиваемого отпуска на борту современного фрегата, вновь почувствовать мощь истребителей Союза, показалась ему весьма заманчивой. Не знаю, возможно, были и иные причины, но, в любом случае, Виали удалось уговорить мужчину временно присоединиться к Лариону.
   Ещё четырёх техников нанял ар Савр. Все они успешно прошли проверку лояльности. За профессиональные навыки ручался Харм, так что и на этом направлении всё было относительно неплохо.
   Наблюдались подвижки и в учёбе пехотных подразделений. По результатам занятий первой декады людей разделили на шесть аримов (взводов). Сформировали пять боевых и один отряд обеспечения. Под руководством ди Варга два десятка наставников успешно гоняли своих людей. Из двадцати пяти бойцов первого набора пятерых пришлось отсеять, переведя в число обычных рекрутов...
   Действительно опытных наставников нанять так и не удалось, вся нагрузка легла на плечи ди Варга...
   Периодически устраивали импровизированные поединки, заставляя сражаться друг с другом различные отряды. Иногда пехотная секция в полном составе пыталась остановить натиск механизированного соединения Инквизитора. В такие моменты мы с искином практически поровну делили ботов. У Хомы было преимущество в количестве единовременно контролируемых единиц, я же почему-то отличался их более успешным применением. Безусловным лидером командных схваток был четвёртый арим, которым поставили командовать Такрима. Из общей свалки победителями всегда выходили роботизированные платформы...
   Не обошлось и без происшествий. На одном из занятий тяжёлый Бариор буквально раздавил неудачно подставившегося наёмника. Последствием первой не боевой потери стало ограничение в использование массивных ботов. В дальнейшем старался не пускать их в ближний бой...
   На станции можно было не опасаться предательства кого-либо из наёмников, замученных чересчур интенсивными тренировками. Но, практически во всех переходах корабля всё равно постоянно находились механизированные посты. Пусть привыкают...
   Ни с кем из офицеров фрегата я не "беседовал" столь душевно как с ди Варгом. Поэтому практически каждый рано или поздно пытался завести разговор об излишней интенсивности занятий. Лишь в первые несколько дней загруженной оказалась исключительно пехотная секция. В дальнейшем к учёбе подключилось большинство членов команды. На лётной палубе больше всего доставалось пилотам десантных шатлов ну и, конечно, их командиру. Технический персонал также не сидел без дела. Чуть больше сотни боевых роботизированных платформ нуждались в периодическом обслуживании. Да и в иное время им всегда находилась работа: эвакуация с поля боя условно уничтоженных машин, доставка боеприпасов и инженерные работы. В последнем случае командование над технической группой принимал один из Дриамцев. Мужчина оказался неоценимым помощником, когда дело касалось сооружения новых тренировочных площадок...
   Ри Саери практически постоянно пропадал в боевой рубке Инквизитора. Сиами отвлекалась лишь на сеансы ускоренного обучения да физические занятия...
   В последнее время недовольство уже начало пересекать опасную черту. Всё же, подобный темп был действительно излишне высок...
   "Ну что ж, можно сказать люди прошли импровизированный курс молодого бойца. Пусть немного отдохнут. Для большинства это может оказаться последней возможностью. Через несколько дней фрегат покинет систему...
   Сегодня наконец-то прибудут ит Бауэры. Не знаю, стоит ли вовлекать друзей в намечающуюся авантюру? Помочь они всё равно ничем не смогут, а вот погибнуть запросто. В любом случае, предоставлю им, по крайней мере, иллюзию выбора..."
   Облачившись в Кольчуги, сейчас мы с Сиами направлялись в сторону грузопассажирского терминала станции. У входных створок дока нас встретил заказанный транспорт. Вместе с нами в кар протиснулся Бамб. Его внешность способна уберечь, как минимум от случайных неприятностей...
   Дожидаясь ребят, мы расположились в одном из заведений пассажирской зоны уровня. Небольшое кафе вмещало лишь полтора десятка маленьких столиков. Автоматическое обслуживание да непритязательное меню, вот и все его немногочисленные "достоинства". Выбор остановили именно на нём лишь потому, что оно находилось рядом с переходными галереями стыковочных рукавов...
   Не более получаса продлилось томительное ожидание. За внешним спокойствием девчонки скрывалась настоящая буря противоречивых эмоций. Изнутри Сиами переполняли чувства нетерпения, предвкушения, радости и отчего-то даже капля тревоги закралась в её эмпатическую сферу...
   Абсолютно противоположную картину демонстрировал здоровяк, безразлично ковыряясь в заказанных блюдах. Бамбу было откровенно наплевать на причины нахождения именно в этой части Сайгиара. В эмоциональной сфере мужчины наиболее ярко горели лишь скука и удовлетворение от того, что именно он отправился сопровождать капитана...
   Несколько минут назад пришло сообщение Прита, но пока не спешу информировать девчонку. Если Айлин будет всё так же рассеяна, получится небольшой сюрприз...
   Ребят я почувствовал на весьма значительном расстоянии. Никак не обозначая подобного знания, лишь информирую друга о нашем местонахождении...
   Срываясь с места, Сиами бросается в сторону появившейся на пороге подруги. Столь же нетерпеливо ведёт себя Айлин, устремляясь навстречу. Мгновением позже является Прит, с улыбкой наблюдая за столь эмоциональным поведением импульсивной сестрёнки...
   Мы практически одновременно подходим к, увлечённо болтающим, девчонкам.
   - Здорово дружище! - протягивает руку здоровяк.
   - Здравствуй друг, - отвечаю на крепкое рукопожатие.
   - Алиер! - меня заключает в объятья прекрасный, жизнерадостный вихрь. - Я скучала!
   - И я, - немного лукавлю, для скуки попросту не было времени.
   - Ну как вы тут? - вновь перехватывает инициативу Прит, неодобрительно поглядывая на сестру, не спешащую размыкать объятий.
   - Вроде неплохо. Недавно завершили формирование команды, через пару дней планируем первый тренировочный выход.
   - Значит, мы как раз вовремя! - улыбается Айлин.
   - Лишь только вас и ждали, - подтверждаю предположение. - Всё это время пытались хоть как-то подтянуть профильные навыки. Сиами - умница, практически не покидала центральную рубку фрегата. Сейчас она наверняка не уступит лучшим выпускникам флотских учебок Союза, - обращаю внимание на отчего-то притихшую девчонку.
   - Неправда...
   - Правда - правда, Шаэр не перестаёт восхищаться твоими успехами...
   - Мы тоже не сидели без дела! Во время перелёта активно осваивали загруженные в корпорации базы! - спешит похвастаться Айлин. - Помимо навигации познакомилась практически со всеми периферийными системами боевых кораблей: связь, сенсорные комплексы, модули подавления и противодействия, маскировка...
   - Спасибо Алиер, нам действительно поставили отличные импланты. Да и за весьма широкий спектр обучающих шаблонов прими отдельную благодарность, - произносит куда более практичный Прит.
   - Не стоит, мы ведь об этом и договаривались... Ладно, давайте отложим более обстоятельный разговор до прибытия на корабль. Здесь не самое лучшее место для откровенных бесед, - взмахом руки подзываю, внушительного наёмника.
   - Бос?
   - Это Бамб - командир одного из подразделений десантной секции, - представляю столь колоритного персонажа команды.
   - Прит...
   - Айлин...
   Здоровяк лишь кивает, знакомые капитана ему не особо-то интересны. Ощущаю некую настороженность, весьма характерная внешность наёмника заставляет ребят слегка напрячься. Ничего, скоро они познакомятся и с иными членами экипажа. На их фоне Бамб практически не выделяется...
   До Инквизитора добираемся без каких-либо приключений. Друзья получают каюты рядом с апартаментами Сиами. Остаток дня пролетает в атмосфере непринуждённой беседы. Расположившись в гостиной капитанского комплекса пытаемся пересказать друг другу весь ворох последних событий. До ужина остаётся не так уж и много времени, поэтому настоящее знакомство с кораблём решаем пока отложить...
   Без умолку болтает Айлин, по моему, даже не обращая внимания слушают ли её вообще. Изредка свои комментарии вставляет Прит, стараясь хоть как-то упорядочить хаотичный рассказ сестры. Наше повествование получается гораздо более скомканным. Сиами в принципе не очень разговорчива, ну и я, по большей части, отделываюсь лишь общими фразами, не спеша освещать определённые моменты...
   В кают-компании уже привычно собирается весь старший офицерский состав экипажа. В какой-то момент включил в их число Такрима. Не столько для того, чтобы успокоить возможных, не выявленных наблюдателей, сколько для формирования определённого мнения среди наставников. Скоро нам предстоит сыграть в весьма увлекательную игру. И пусть остальным кажется, будто именно ему принадлежит главная роль столь абсурдного спектакля...
   Появление новых участников вечерней трапезы сопровождается ненавязчивым любопытством со стороны присутствующих. Наибольший интерес проявляет ол Фариано, мужчины гораздо более сдержаны. Ди Варгу и Такриму вообще всё равно. С некоторых пор поступки капитана для них сродни абсолютной истине...
   Приходится добавить ещё один стул за наш столик. Вообще-то он рассчитан на четверых, но, думаю, сможем разместиться и впятером. Девчонки, в принципе, не отличаются внушительным телосложением, да и фигура Виали весьма изящна...
   Именно ей первой выпадает "честь" познакомиться с ребятами.
   - Это Айлин и Прит ит Бауэры. Нашим друзьям пришлось немного задержаться в Содружестве, прежде чем они смогли присоединиться к намечающемуся приключению, - представляю товарищей.
   - Виали ол Фариано - старший офицер лётной палубы.
   - Очень приятно, - улыбается Айлин.
   - Рад познакомиться со столь очаровательной леди, - слова Прита мне явно что-то напоминают, заставляя мысленно улыбнуться.
   - Спасибо, - искренне смущается женщина, вряд ли в среде наёмников её часто балуют комплиментами...
   Некоторое время уделяем лишь трапезе, а затем знакомлю друзей с оставшимися членами экипажа, не спешащими покидать помещение.
   - Харм, вот и прибыл твой подопечный, - киваю в сторону здоровяка. - В качестве основного направления он выбрал технические дисциплины, - Прит лишь кивает, выражая согласие.
   - Хорошо, завтра и проверим твои навыки парень, - другу достаётся весьма многообещающий взгляд.
   - Шаэр, теперь придётся уделять внимание не одной лишь Сиами. Айлин должна стать высококлассным оператором вспомогательных систем корабля, - неприкрытое недовольство мужчины теряется на фоне искренней улыбки девчонки.
   - Как скажешь, капитан...
   - Барим, Такрим - наставник и командир одного из подразделений десантной секции соответственно, - киваю в сторону оставшихся мужчин. Они по очереди приподнимаются, позволяя ребятам определить кто есть кто. - Если не расслышали ранее, это Айлин и Прит ит Бауэры - мои друзья, слегка задержавшиеся в Союзе.
   Пока никто не покинул кают-компанию, спешу озвучить следующую новость.
   - Через несколько дней планирую первый учебный выход за пределы системы. Сворачиваем тренировочную программу, пусть люди немного отдохнут.
   - Маршрут? - уточняет ри Саери.
   - Цель - СФВ-935.871, по моим данным, там есть несколько интересных объектов. На месте проведём стрельбы и масштабные учения пехотной секции.
   - Задачи малых пустотных платформ? - желает прояснить некоторые моменты и ол Фариано.
   - Обеспечение десантных операций. Насчёт индивидуальной программы боевых машин ничего определённого сказать не могу. Если есть желание, можешь самостоятельно разработать сценарий.
   - Сделаю.
   - Ну, раз больше ни у кого нет вопросов, пожалуй, на этом закончим. Готовьтесь к походу...
   Чуть позже наша небольшая компания вновь собирается в гостиной капитанских апартаментов. Пора раскрыть друзьям реальное положение дел...
   - В кают-компании я был не совсем откровенен, - начинаю серьёзный разговор, лишь стоит нам расположиться близ зелёной зоны помещения. - Фактически это будет полноценная боевая операция. Риск огромен, но у меня просто нет выбора. Практически закончились свободные средства, ещё декада и нечем будет платить за аренду дока.
   - У нас есть определённые накопления! - стремительно реагирует Айлин. Прит не спешит вмешиваться, не возражая против самоуправства сестры.
   - Спасибо друзья, но я уже всё решил. Исход запланированной авантюры будет целиком зависеть от успешности действий десантной секции, поэтому предлагаю вам остаться на станции. С пилотированием в данном случае прекрасно справится Сапсан, периодического контроля Шаэра будет более чем достаточно...
   - Нет! - не желает слушать Сиами. - Я с тобой!
   - Может, всё же, не стоит так спешить? - предвосхищая реплику Айлин, вступает в диалог здоровяк.
   - В связи с определёнными обстоятельствами, пока не буду раскрывать подробностей, но подобная возможность вряд ли когда-либо ещё представится...
   - А почему ты не рассказал остальным? - непоседливая девчонка просто не может оставаться в стороне.
   - Никто из этих людей в действительности не желает участвовать в каких бы-то ни было авантюрах. Многие из них считают - мы всего лишь группа избалованных отпрысков богатеньких родителей, позволивших детям почувствовать себя настоящими покорителями космоса.
   - Весело.
   - Прошу, серьёзно подумайте, прежде чем принять окончательное решение. Риск огромен - всё-таки это первая боевая операция новообразованного соединения! Даже ди Варг не может предсказать исход авантюры!
   - Я не останусь на станции! - упрямо заявляет малышка.
   - Сиами, послушай...
   - Нет, Алиер! - демонстрируя несвойственное упрямство, подруга сжимает мою ладонь. - Я с тобой...
   - Ребята, вам незачем в этом участвовать, - обращаюсь к ит Бауэрам.
   - Вот ещё! - бросая странные взгляды в сторону миниатюрной девчонки, фыркает Айлин. - Мы здесь не за тем, чтобы постоянно прятаться у тебя за спиной!
   - Но...
   - Раз Сиами участвует, я тоже лечу!
   - Сестра!
   - Отвали Прит! Оставайся, если тебе так хочется!
   - Послушай!
   - Нет!..
   Непродолжительная перепалка завершилась безоговорочной победой сумасбродной девчонки, игнорирующей любые доводы брата...
   - Ну что ж, мы с тобой. Одну сестру я не отпущу, а она вряд ли усидит на станции. Ведь так?
   - Так! - упрямо подтверждает Айлин.
   - Хорошо, но принимать участие в операции я вам всё равно не позволю...
   Провожая ребят, обращаю внимание на лёгкую нерешительность Прита, старающегося держаться позади девушек.
   - В чём дело приятель? - шёпотом обращаюсь к здоровяку.
   - Вот, держи, - в мою ладонь ложится миниатюрный информационный чип. - Привет от старой знакомой, - произносит парень, замечая вопросительно поднятую бровь.
   - Интересно...
   Устроившись в собственном кабинете, запускаю проектор. Над столом тут же вспыхивает образ восхитительной женщины.
   - Не знаю Алиер, дойдёт ли до тебя это послание, но надеюсь на лучшее. Твой друг, это единственная ниточка которая у меня есть, - слегка печально начинает свою речь Даниель. - Помимо представителей службы безопасности, недавно тобой интересовалось несколько весьма влиятельных персон столичного мегаполиса. Их люди беседовали с наставниками центра и представителями департамента общего образования Дайлао. Всё это мне совсем не нравится, - взяв небольшую паузу, ди Биали продолжила. - Пожалуйста, будь осторожен! Надеюсь, мы ещё встретимся. Знай, здесь тебя будет ждать весьма неожиданный сюрприз, - с какой-то потаённой нежностью завершила свою речь очаровательно-прекрасная леди...
   Давно уже погас голопроектор, а я ещё несколько часов просидел, размышляя над сутью непродолжительного послания...

***

   Как и планировалось, через несколько дней Инквизитор покинул систему. Прыжок до промежуточной точки маршрута должен занять около трёх суток. В медсекции теперь были постоянно закружены сразу обе капсулы. Ребята включились в процесс ускоренного обучения. Сейчас об истинных целях похода осведомлены не более десятка посвящённых. Для остальных всё это лишь необременительная прихоть владельца отряда...
   Во время первого прыжка произошёл ещё один неприятный инцидент. Не усидев на месте, Айлин потащила подругу на нижние уровни жилой зоны фрегата. Потом она так и не смогла дать внятного ответа, зачем они направились именно туда...
   Загруженные постоянными тренировками, больше месяца не покидавшие границ арендованного дока, получив наконец-то хоть немного свободного времени, сейчас люди прибывали в весьма интересном состоянии. Естественно, появление двух красивых девушек не могло оставить их равнодушными. Если о Сиами уже многие знали, то Айлин пока была совершенно незнакома большей части десантников...
   Когда вмешались командиры, всё уже было кончено. Молниеносным ударом смяв трахею, одного ликвидировала Сиами. Ещё четверых уничтожила пара лёгких Термитов. В утилизатор отправились очередные, не боевые потери...
  

Глава 4.

Пространство глубокого фронтира. Сектор Вармин.

СФВ-935.871.

Флагман пиратского соединения - крейсер Акеми.

   В прошлом здесь гремели ожесточённые сражения. На рубеже становления Содружества в пространстве никому неизвестной системы пересеклись интересы осколков былой империи. Тогда ещё молодое государство, гораздо позже ставшее известным как империя Дриам, столкнулось с одним из соседей, канувшем в веках безвестности...
   Сейчас о былом напоминал лишь остов огромной пустотной станции - безмолвным, безжизненным памятником замершей около одного из мёртвых миров, да мириады многочисленных обломков разбросанных по всему объёму системы. Здесь уже давно не осталось ничего ценного, а экосистема единственной кислородной планеты так до конца и не восстановилась после череды чудовищных орбитальных бомбардировок...
   Единственной причиной, по которой небольшое соединение боевых кораблей сейчас скрывалось в эпицентре давно забытого противостояния, было полученное сообщение...
   Примерно полторы декады назад с Сайгиара наконец-то поступили долгожданные сведения. Группе Такрима, всё же, удалось внедриться в один из отрядов. Появился шанс заполучить великолепный корабль седьмого поколения. Владельцем оказался недалёкий сопляк, решивший поиграть в бравого наёмника. Не удовлетворившись тренировками на Сайгиаре, он вознамерился провести учебный выход. Целью была выбрана именно эта свалка артефактов древности...
   И пусть, две сотни слабо обученных пехотинцев практически не представляют серьёзной проблемы, на борту фрегата так же присутствует весьма существенное механизированное соединение. Поэтому, для проведения операции решено было задействовать наиболее боеспособные отряды маленького пиратского клана. Сейчас на кораблях присутствовало около шести сотен десантников, из которых примерно две трети являлись закалёнными в многочисленных схватках головорезами. Не забыли и о средствах поддержки, собрав большую часть действующих роботизированных платформ...
   Во избежание различных накладок, усилили пустотную группировку. Всё же, предстояло захватить, лишь недавно снятый с вооружения, боевой корабль Союза. Сейчас в системе находилась большая часть флота семьи; флагман - крейсер Акеми, один из эсминцев и два корвета...
   - Капитан, Такрим покинул приделы Гриара, - вызов с центрального мостика прервал задумчивость пожилого мужчины. Именно ему доверили командование предстоящей операцией. Будучи одним из членов совета, Жалом ап Дагон уже давно руководил флотом семьи. За десантные же операции всегда отвечал Такрим, но сейчас именно он решал наиболее сложную задачу постановки. В случае успеха, захват пройдёт практически без единого выстрела...
   - Хорошо, объявить по соединению готовность два. Пусть командиры штурмовых групп продолжают занятия. Через четверо суток перейдём в режим абсолютного молчания...
   - Будет исполнено, капитан...

***

Свободная система фронтира. Сектор Вармин.

СФВ-933.543.

Промежуточная точка маршрута Инквизитора.

   В полумраке центральной боевой рубки фрегата тускло горят вспомогательные голоэкраны. Большая часть присутствующих не нуждается в альтернативных системах визуализации актуальной информации. Лишь Шаэр избегает длительного нейроподключения к интеллектуальным системам корабля...
   - Выход в обычное пространство через пятнадцать секунд, - слышу спокойный голос Сиами, расположившейся в ложементе первого пилота.
   Подобные доклады лишь дань традиции. К терминалу капитана постоянно стекается наиболее актуальная информация с основных систем Инквизитора. Прямое слияние позволяет мне оперативно реагировать на малейшие изменения тактической обстановки - функциональные возможности центрального управляющего комплекса фрегата невероятно обширны...
   Через несколько мгновений над плоскостью эклиптики одной из безжизненных систем фронтира вспыхивает яркая звёздочка. Стоит лишь рассеяться энергии, выделившейся в момент разрыва физического пространства, следует очередной доклад.
   - Посторонние сигнатуры не зафиксированы, - Айлин занимает место оператора вспомогательных систем Инквизитора.
   - Отлично, разгон по вектору ДБ-751.
   - Принято, - стоит лишь отработать комплексу маневровых двигателей, Сиами подаёт энергию на каскад маршевых систем.
   - Но...
   - Планы немного изменились, - перебиваю ри Саери, недоуменно наблюдающего за нашими действиями из ложемента второго пилота.
   Когда до прыжка остаётся не более двадцати минут приглашаю очередного участника постановки. Спустя какое-то время в рубке появляется Такрим.
   - Готов?
   - Да.
   - Айлин прими информпакет и передай направленным импульсом по следующим координатам...
   - Принято.
   Вскоре Инквизитор совершает очередной прыжок. До основных событий остаётся чуть менее двух с половиной суток...

***

Где-то в межсистемном пространстве глубокого фронтира. Сектор Вармин.

- - В-903.751

Зона безопасности пустотной станции Амидал.

   Благодаря сенсорным системам фрегата даже на столь значительном расстоянии уже могу рассмотреть относительно небольшой объект...
   "Вот и основная цель задуманной авантюры - малая пустотная станция республики Акам, класс - мобильная база..."
   В рубке уже собрались основные участники предстоящего спектакля. Сейчас всё будет зависеть лишь от того, насколько достоверно они отыграют собственные роли, ну и конечно, от убедительности, переданного ранее, сообщения...
   Пока мы находимся лишь на границе зоны безопасности - ещё есть время уйти. В случае, если противник успеет подготовиться, у нас не будет практически никаких шансов. Да мы даже до объекта добраться не сможем!
   Несмотря на техническое превосходство, готовый к бою эсминец, действующий под прикрытием боевой станции, не позволит нам приблизиться на дистанцию уверенного поражения туннельных ускорителей. Есть возможность задействовать ГСРы, но уничтожение объекта возможно лишь в исключительном случае...
   Надеюсь, удастся избежать столкновения в открытом пространстве, главное чтобы нам позволили осуществить стыковку...
   Сто пятьдесят миллионов километров - граница зоны безопасности станции. Восемь минут до приёма оптического сигнала, ретрансляторами гиперсвязи пираты не озаботились...
   Была возможность прыгнуть чуть ближе, но это означало попасть в область действия минных объёмов - слишком рискованно...
   В фокусе голооборудования систем связи замер Такрим, его Кольчуга сегодня обзавелась полным комплексом дополнительного бронирования и боевых модулей. Рядом расположились наиболее доверенные заместители, чуть в отдалении замер и я. Не могу полагаться исключительно на пиратов - нет сто процентной гарантии абсолютной лояльности. Человеческий разум слишком сложен - невозможно точно спрогнозировать стабильность внесённых изменений...
   Фактически прошло не так уж и много времени, но для меня ожидание словно растягивается в десятки раз...
   Наконец-то приходит первый запрос.
   - Такрим, неужели тебе и в правду удалось? - голопроекция демонстрирует абсолютно седого мужчину, неопределённого возраста - Индар ап Расхар - член совета семьи, бессменный комендант Амидала наделённый всей полнотой полномочий, практически полноценный хозяин станции - наша основная цель. - Признаюсь, не верил, да не верил. Почему вышли так далеко?..
   - Приветствую Индар. Как видишь, я ещё кое на что способен, в отличие от некоторых... На самом деле всё оказалось не так уж и сложно. Малолетний придурок набрал весьма специфическую команду - придётся принимать в семью новых членов. Да и в его окружении всё оказалось не столь гладко, - кивок в мою сторону. - Бакар помог получить коды доступа к основным системам фрегата, - сейчас на мне голомаска, призванная избавить от малейших случайностей. - Почему не прыгнули ближе? Хорошая шутка! Зная тебя, практически уверен, сначала взорвёшь неопознанный борт и лишь потом начнёшь разбираться...
   - Ладно, не заводись, - резкие черты лица ап Расхара искажает кривая ухмылка. За спиной мужчины можно рассмотреть несколько рабочих мест операторов диспетчерской зоны станции. Пираты лишь ждут команды для объявления общий тревоги, в любой момент они готовы задействовать весь спектр оборонительных систем Амидала. - Что с командой?..
   - Кое-кого разоружили, большинство согласилось присоединиться к нашей весёлой компании. Стрелять практически не пришлось...
   - Хорошо, кидай подтверждение допуска... Всё, получил, двигайтесь в границах коридора... Путь расчищен...
   Гаснет проекция Индара, позволяю себе немного расслабиться.
   "Вроде бы, всё прошло не так уж и плохо. Осталось лишь добраться до станции. Надеюсь, нас не заманивают в ловушку. Хотя вряд ли, если удастся беспрепятственно пересечь минные объёмы, можно считать - проникновение удалось. При условии, что после получения первого сообщения ап Расхар дал отбой засадной группе - основные силы пиратов появятся здесь лишь через трое суток. Пока же просто глупо подпускать вероятного противника столь близко..."
   Получив разрешение, Сиами подаёт энергию на каскад маршевых систем. Безбрежный мрак межзвёздного пространства озаряют факелы мощных ионников. Инквизитор начинает набирать ускорение, с каждым мгновением всё ближе и ближе подбираясь к источнику будущего благосостояния...
   Отдаю распоряжения командирам штурмовых групп - люди начинают накапливаться в районах грузовых палуб. Свои позиции занимают механизированные соединения. Общее командование принимает ди Варг. Остальные наставники сейчас заперты в собственных каютах, экранированных от каких-либо нежелательных информационных вбросов. Легенда учений предполагает действия в ситуации отсутствия непосредственного начальства. Подобное я объяснил желанием проверить, насколько хорошо офицерский состав натаскал своих подчинённых. Вряд ли мне кто-либо на самом деле поверил, но у них просто не было выбора. Сложно сопротивляться когда несколько бойцов десантной секции, сопровождаемые парой лёгких ботов, вежливо предлагают проследовать в собственную каюту. Учения...
   Реализация задуманного была бы невозможна без наличия соответствующего статуса у Такрима. Являясь членом совета, мужчина может отдавать распоряжения искинам станции - осталось лишь нейтрализовать ап Расхара...
   В данный момент на Амидале больше нет никого из руководящей верхушки клана. Жалом сопровождает основные силы флота, Айлани сейчас находится на одной из свободных станций фронтира. Остальные погибли во время столкновения с Фарти...
   Спустя какое-то время отдаю распоряжение активировать обзорные голоэкраны. Расстояние до объекта уже не столь велико. Есть возможность более детально рассмотреть будущий приз...
   Станция практически не отличается от типового проекта, найденного в сети Гриара. Центральную сферу окружают кольца стыковочных рукавов. Один из них занимает трёхсот метровая туша эсминца, чуть в отдалении замечаю куда менее массивный корвет...
   Выше располагается диспетчерский модуль, окружённый причудливыми блоками сенсорных систем. Глаза постоянно цепляются за разнокалиберные комплексы ПКО. По моему, их даже несколько больше, чем на имеющихся трёхмерных моделях. Надеюсь, внутренняя планировка не сильно отличается от того, что вбивали в головы штурмовым подразделениям. Такрим, конечно, принимал участие в постройке тренировочных полигонов, но...
   Ниже находится основная силовая установка. В её структуру интегрирована ребристая сфера чудовищного гиперпривода...
   Вновь выходит на связь диспетчерский модуль, корректируя процесс стыковки. Управление перехватывает Сапсан, имитируя отсутствие живого пилота...
   Наша группа спускается на малую грузовую палубу - начинается финальная стадия операции. Здесь уже находится основной состав Офиара, лишь слегка разбавленный наёмниками первого набора.
   Сегодня я вынужден ограничиться лишь Кольчугой. ББС может вызвать никому ненужные подозрения. На правом плече покоится тактический ремень сто третьего Имстала. Предплечье не позволяет свободно болтаться, висящему стволами вниз, штурмовому комплексу. Совершенно "не агрессивная" позиция и в то же время невероятно удобная для мгновенного перехода в боевое положение.
   С нами отправится лишь десяток бойцов из группы Такрима. Остальные должны будут хоть на какое-то время отвлечь бывших товарищей, не позволяя им сразу же приступить к осмотру фрегата.
   Лёгкий толчок сигнализирует о начале стыковки...
   "...- Обнаружены мобильные заряды противника. Начато формирование минного кластера вокруг фрегата...", - внезапно, на связь выходит Заслон.
   "А вот и первый сюрприз. Тар!
   - Распределить цели. В момент начала операции всю энергию на щиты. В случае сближения - объекты уничтожить."
   "...- Принято..."
   "Надеюсь, Инквизитор выдержит серию настолько близких взрывов..."
   Начинают расходиться бронированные створки грузовой палубы, ментальный посыл заставляет кибераптечку ввести в организм ударную дозу недавно синтезированного препарата - обостряется восприятие и в то же время тускнеют краски окружающей реальности. Скачкообразно возрастает ментальный потенциал, заставляя почувствовать эмоции встречающей команды. Пираты напряжены, ожидают подвоха - всё же они далеко не столь доверчивы, как того бы хотелось...
   Покинув Инквизитор, получим не более пятнадцати минут. Потом ди Варг начнёт операцию. Рискованно полагаться на системы связи - мы либо успеем, либо нет...
   На этот раз отсутствует необходимость опускать аппарель, стыковочный рукав практически идеально совпадает с уровнем палубы...
   Переходную галерею перегораживает пара тяжёлых ботов, чуть в отдалении располагаются пираты, скрываясь за импровизированными укрытиями...
   "Уроды успели подготовиться, разместив здесь несколько металлопластовых контейнеров..."
   В абсолютной тишине отчётливо слышен характерный звук заработавших сервоприводов. Роботизированные платформы направляют в нашу сторону стволы кинетических роторных систем...
   "Интересно, откуда такая древность?" - отстранёно отмечает какая-то часть сознания.
   Мгновения томительного ожидания прерывает выход на сцену очередного участника абсурдной игры.
   - Такрим! - из-за баррикады появляется весьма колоритный персонаж. Даже Барим на его фоне смотрелся бы более человечно. Нижние конечности ему заменяет шасси класса - гексапод. Левая рука вообще не имеет ничего общего с живыми аналогами. Скорее это какой-то инструментальный комплекс инженерного бота...
   - Фалад, твою мать! Что за шутки?! - искренне возмущается номинальный лидер диверсионной группы. - Ты уже в конец двинулся, ковыряясь в своих железках?! Лучше собери себе механическую бабу, урод!
   - Остынь Такрим. Это идея Индара, ты же знаешь его паранойю...
   Тяжёлые боты теряют интерес к происходящему, смещая прицел куда-то в верхнюю плоскость. В нашу сторону направляется "арахно-техноголем". Улыбаясь, из-за укрытий начинают появляться остальные пираты...
   - Значит вам действительно удалось?.. - сознание бандита открывает мне свои секреты. "Есть ещё один уровень защиты. Рукав заминирован, в случае неблагоприятного развития событий им приказано взорвать переход... Теперь мужчина даже не вспомнит о подобной возможности. Отчасти блокирую его критическое восприятие. Всё - на большее просто нет времени..."
   - Значит идея Индара? - игнорируя вопрос, зловеще ухмыляется Такрим. - А ну, первое отделение за мной!
   - Эй, полегче там! Он всё же...
   - Да-да, братья дроиды, хуршево семя! - сплюнув, мужчина стремительно направляется в глубь перехода. Встречающие предпочитают благоразумно убраться в сторону. Изображая недовольство, часть группы устремляется следом. Стараюсь не отставать...
   Оставшиеся бойцы приветствуют старых товарищей, изображая искреннее недоумение от столь необычной встречи. На грани восприятия отмечаю несколько похабных шуточек, адресованных коменданту станции...
   Теперь главное успеть. "Обезглавленные", пираты уже не смогут действовать эффективно...
   Пусть времени осталось не так уж и много, всё же, позволяем себе лишь стремительный шаг. Забег по внутренним переходам объекта будет выглядеть слишком подозрительно...
   Заранее рассчитано время, но никто не застрахован от банальных случайностей. Невозможно предсказать реакцию ап Расхара. Остаётся лишь следовать плану...
   Навстречу движется пара универсальных погрузчиков, улыбки на лицах сопровождающих меркнут, лишь стоит им наткнуться на яростный взгляд Такрима. Кто-то пытается заговорить с членами группы, слышны натянутые оправдания.
   - Да ладно мужики. Мы лишь выполняли приказ...
   - Ага, попробуй поспорить с Индаром, тут же...
   Отмахиваемся, многозначительно кивая в сторону командира...
   Пять с половиной минут уходит на то, чтобы добраться до скоростного, пассажирского лифта. Благо, одна из шахт расположена прямо за внешними кольцами переходных галерей...
   В кабинке явно ощущается избыточное ускорение - неисправна часть компенсаторов. Две с половиной минуты, ещё несколько десятков шагов по внутреннему коридору диспетчерского модуля...
   Останавливаемся перед бронированными створками центрального, управляющего блока - лишь мгновение требуется Такриму, чтобы отправить с нейроимпланта соответствующий информпакет с кодами доступа...

***

Диспетчерский модуль пустотной станции Амидал.

   Появление фрегата не стало для Индара неожиданностью. За нескольку суток до этого он получил весьма необычное сообщение от Такрима. Командир группы внедрения утверждал - ему удалось получить контроль над кораблём. Оказались бессмысленны все последние действия маленького клана: подготовка операции по захвату Инквизитора, передислокация пехотных подразделений, концентрация большей части роботизированных платформ на судах ушедшего соединения, практически обескровившего контр абордажный потенциал Амидала...
   Да, послание содержало все необходимые подтверждения собственной подлинности. Определённые нюансы позволяли сделать вывод - оно составлялось не под принуждением, либо действием сильнодействующих психотропных препаратов. Но, что-то, всё же, не давало ап Расхару покоя. Было в этом какое-то несоответствие, нелогичность, неправильность...
   Естественно, старый пират немедленно проинформировал группу Жалома. Но, даже если они отправятся назад немедленно, всё равно прибудут значительно позже, собирающегося вскоре объявиться, Такрима. Спустя несколько дней его выводы полностью подтвердились. На границе зоны безопасности из прыжка вышел "долгожданный" фрегат...
   Непродолжительные переговоры так и не смогли до конца успокоить Индара. На первый взгляд, не было никакого подвоха. Такрим вёл себя абсолютно естественно, короткой рассказ оказался вполне логичен, совпал и индивидуальный идентификатор члена совета. Но, что-то не позволяло окончательно поверить в реальность происходящего...
   Не желая лишний раз обострять итак чересчур натянутые отношения с командиром штурмовых подразделений, комендант не решился поднять по тревоге экипажи боевых кораблей. Ап Расхар сделал ставку на собственных подчинённых. Задействовав значительное количество, оставшихся на Амидале роботизированных платформ, соорудив импровизированные укрытия, кое-как вооружив технический персонал, способный хоть ненадолго задержать предполагаемого противника. Естественно, в случае реальной опасности, подобные меры будут практически бесполезны. Поэтому, мужчина приказал заминировать переходную галерею стыковочного рукава. Сам же он вывел в пространство несколько мобильных зарядов, временно скрывающихся под защитой внешних колец. Лишь только фрегат произведёт стыковку, смертоносные подарки тут же займут позиции, окружая потенциальную жертву...
   Но, подобные приготовления оказались явно излишни. Наблюдая за встречей, Индар стремительно терял былую уверенность в истинности собственных подозрений. За бронированными створками грузовой палубы скрывалась лишь группа Такрима. Реакция мужчины оказалась до ужаса предсказуема. Столь тёплая встреча буквально взбесила излишне вспыльчивого пирата. Их отношения и раньше были весьма далеки от идеала - в подобной реакции не было ничего удивительного...
   Захватив десяток подчинённых, он сразу же ринулся выяснять отношения...
   С каким удовольствием ап Расхар отдал бы приказ системе безопасности объекта поджарить ублюдка, но подобное было попросту невозможно. В биоэлектронном мозге центрального искина давно укоренилась установка о неприкосновенности членов совета. Радикальные действия были возможны лишь в ответ на прямую агрессию по отношению к равному...
   Естественно, подобный запрет не распространялся на рядовых членов семьи...
   "Всё же стоит принять несколько превентивных мер. Неизвестно, что может выкинуть Такрим. Надеюсь, вид готовых к бою турелей охладит пыл воинственного ублюдка."
   "- Амидал, охранный комплекс центрального поста - боевое положение."
   "...- Слушаюсь..."
   Сопровождаемые характерным звуком работающих сервоприводов, из потолочных ниш мгновенно появились спаренные излучатели системы внутренней безопасности.
   - Будьте внимательны, сюда несётся Такрим с десятком своих головорезов, - операторы основных систем станции восприняли предостережение со всей серьёзностью. В отличие от начальника, никто из них не обладал условной неприкосновенностью в глазах искина. Командир штурмовиков вполне может выместить злость и на ком-то из простых пиратов.
   Оружие моментально оказалось в руках бандитов - никто не собирался просто так умирать.
   Ожидание продлилось считанные минуты, вскоре бронированные сегменты, преграждающие путь к центральному терминалу, скрылись в нишах внутренней переборки. На пороге замерли решительно настроенные бойцы элитного, штурмового подразделения...
   - Какого...

***

   За несколько мгновений до исчезновения сталепластовых сегментов, перекрывающих доступ к управляющему посту станции, соскальзываю в состояние ускоренного восприятия. До штурма остаётся не более сорока пяти секунд...
   - Какого..., - "сообщество инвалидов, твою мать!" За центральным терминалом модуля расположился уже виденный ранее пожилой, седовласый мужчина. Теперь стала понятна половинчатая конфигурация объёмной голопроекции, транслируемой на борт Инквизитора. У ап Расхара отсутствует нижняя половина тела. Ноги и часть туловища ему заменяет какой-то массивный блок, расположенный на мобильной гравиплатформе...
   Краем сознания отмечаю активность систем внутренней безопасности...
   За спиной у, пытающегося что-то сказать, Индара собрались вооружённые подчинённые...
   Мимолётное прикосновение к разуму коменданта дарит абсолютную уверенность - именно он контролирует обнаруженные искином заряды. Больше медлить нельзя...
   Невероятная мощь ментальной воли чудовищным молотом обрушивается на сознание ап Расхара. Одновременно начинает действовать Такрим, чей разум находится под моим частичным контролем.
   "- Амидал, полная деактивация боевых систем. Код - Рандар409. Подтверждаю личным идентификатором члена совета - АП745ГР819..."
   "...- Проверка...
   ...- Выполняю распоряжение единственного дееспособного представителя совета клана..."
   "- Угроза заражения паразитными наноструктурами. Код - Сарап703. Режим - карантин. Шестидесяти четырёх часовая консервация основных интеллектуальных систем станции. Переход на ручное управление", - ещё даже не начали двигаться турели системы безопасности, а уже следует очередной приказ.
   "...- Выполняю..."
   Мои действия совпадают с характерным звуком сработавших сервоприводов. Веерный ментальный удар обрушивается на сознания операторов.
   "- Огонь!" - отдавая приказ по тактической сети, падаю на колено, вскидывая штурмовой комплекс...
   Короткие очереди кинетических систем изредка разбавляются яркими импульсами мощных излучателей...
   Это даже нельзя назвать боем, лишь несколько мгновений продолжается бойня...
   - Занять позиции! Такрим, отключай системы подавления! Попробуй перенастроить модули внутренней безопасности...
   Часть бойцов пытается соорудить из подручных материалов импровизированные укрытия. "Командир" занимает место оператора центрального терминала, грубо отталкивая бессознательное тело Индара, срывая с головы коменданта контактный мнемообруч...
   - Уберите с линии огня, ещё пригодится, - отдаю распоряжение ближайшим наёмникам, указывая на ап Расхара.
   - Есть связь! - докладывает Такрим.
   - Отлично! Теперь главное продержаться...
   Занимаю позицию за одной из бронированных переборок центрального помещения. Привалившись спиной к сталепластовой поверхности секции, закрываю глаза, выходя на связь с интеллектуальными системами Инквизитора...
   - Не получится быстро переориентировать турели внутренней безопасности!
   - Пусть так. Отключай!
   Игра началась...

***

Стыковочный рукав пустотой станции Амидал. - Инквизитор.

   Ди Варг совершенно спокойно наблюдает за мерной пульсацией цифр виртуального хронометра корабля - считанные мгновения остаются до начала операции...
   Отсутствие малейших признаков волнения объясняется не значительным опытом подобных штурмов. Нет, причина столь странного равнодушия кроется в совершенно иной плоскости...
   - Всем соединениям готовность один! - первое распоряжение уходит из центральной рубки Инквизитора. Сегодня на Барима возложена общая координация действий штурмовых групп...
   Получая приказ, командиры аримов дублируют его собственным подчинённым.
   - Готовность один! - услышанное становится катализатором сотен ментальных команд. Те, кому достались Кольчуги, активируют штатные кибераптечки. Иные довольствуются индивидуальными пневмоинъекторами...
   Уже через несколько мгновений проявляются первые последствия применения коктейля боевых стимуляторов. Исчезают любые сомнения, оставляя лишь желание выполнить приказ, подстёгнутое ощущением собственного могущества...
   Искины координируют действия бездушных машин. Небольшая часть роботизированных платформ появляется на основной грузовой палубе. Из помещения стремительно откачивают воздух, выравнивается давление...
   Честь начать игру выпадает именно механизированным соединениям...
   Распахиваются створки грузового лифта малой палубы. Ничтожные доли мгновения требуются сенсорным системам Бариоров для точного целеуказания. Ослепительные импульсы тяжёлых излучателей прожигают броню грозных боевых машин врага. Устаревшие платформы не обладают собственными генераторами поля...
   Из под прикрытия массивных ботов выскакивают два десятка лёгких Термитов, на ходу открывая огонь...
   Следом появляются Шайтаны, не участвуя в коротком сражении...
   До этого мирно беседующие с пиратами, открывают огонь задержавшиеся бойцы диверсионной группы. Короткая очередь стоящего рядом наёмника обрывает извращённое подобие жизни Фалада. Недавние товарищи превращаются в бездушных вестников смерти, стреляя по обескураженным выродкам. И пусть наёмников на порядок меньше встречающих, эффект внезапности, куда лучшая экипировка и подготовка, играют основную роль. Серьёзную помощь оказывает появление двух десятков лёгких машин. Термиты обладают по истине феноменальной скоростью, внося настоящее опустошение в ряды противника...
   Проходит не более десяти секунд - и вот всё уже кончено. Лишь паре наёмников не повезло попасть под случайные, ответные импульсы. Одного защитила навесная броня комбеза, второй отделался лёгким ранением левого предплечья - свою роль сыграла грамотная диспозиция. Пока звучали приветственные речи бойцы успели рассредоточиться, заняв оптимальные позиции...
   - Плацдарм захвачен! Мы полностью контролируем стыковочный рукав! - оживают системы связи тактического терминала боевой рубки фрегата - поступает доклад о первом успехе подразделений десантной секции.
   - Понял! Продолжаем операцию, - спокойно произносит Барим.
   Тяжёлые боты замирают у створок грузовой палубы, иные платформы скрываются за изгибом внутреннего перехода, устремляясь на зов хозяина. Позади остаются безжизненные тела обитателей станции...
   Лифт доставляет очередную группу боевых машин. Бариор сопровождают пять средних и два десятка лёгких ботов. Механизированное соединение спешит покинуть корабль. Не обращая никакого внимания на безжизненные тела пиратов, роботизированные платформы несутся к далёкой цели. Из под манипулятора замыкающего Шайтана разлетается содержимое черепной коробки мёртвого ублюдка...(Расписать поподробней.)
   Из туннелей внутренних переходов, соединяющих соседние палубы Инквизитора, доносится ритмичный топот сотен бегущих ног. В огромном помещении начинают накапливаться аримы штурмовых групп...
   Корабль покидает очередная волна боевых машин. Следом устремляются отряды наёмников, каждый сопровождает пара тяжёлых Бариоров и десяток Яримов. Четыре усиленных группы - около полутора сотен человек...
   Последнее подразделение занимает позиции на грузовой палубе. Боты инженерной поддержки доставляют заранее заготовленные блоки, из которых тут же собираются импровизированные укрытия...
   Расходятся створки центральной палубы, на поверхность внешнего кольца перебирается тяжёлый гексаподы. Следом движется десяток Термитов. Боевые машины устремляются к стыковочным рукавам пиратских кораблей. Каждая платформа несёт необходимый запас термических зарядов...
   Несмотря на идеальное исполнение первой фазы штурма, не обошлось без досадных случайностей.
   В момент атаки у стыковочного шлюза находился далеко не весь технический персонал. В отдалении суетилась пара универсальных погрузчиков, собирающихся приступить к расчистке прохода. Недалеко от изгиба переходной галереи показалась очередная группа встречающих...
   И пусть Термиты надолго не задержались у створок грузовой палубы, а в сопровождении пяти Шайтанов, тут же устремились в глубь станции, спеша присоединиться к головному отряду. Всё же, кто-то из пиратов успел подать сигнал основной массе обитателей Амидала. Эффект внезапности оказался потерян...

***

Жилой уровень пустотной станции Амидал.

   Об успехе миссии Такрима, наверное, знала уже большая часть обитателей станции. Невероятно, но ему всего с девятнадцатью головорезами удалось захватить боевой фрегат центральных миров...
   Многие с нетерпением ожидали встречи с участниками операции, желая поскорее узнать мельчайшие подробности столь выдающегося успеха...
   Именно сегодня должен прибыть захваченный корабль...
   Замкнутое сообщество небольшого клана пиратов очень трепетно относилось к любым новостям, способным хоть как-то разнообразить монотонность проживания вдали от цивилизации. Кое-кто из обслуживающего персонала и вовсе не покидал станцию на протяжении многих десятков циклов...
   На фоне последних неудач семьи весть о столь славной победе звучала особенно обнадёживающе. Рано! Рано ещё списывать со счетов боевые отряды безжалостных покорителей космоса!..
   Помимо прочего, новый трофей это ещё и интересные живые игрушки, способные отчасти заменить уже потасканный контингент старых...
   Сама атмосфера пустотного объекта сегодня была словно пропитана ожиданием, нетерпением, предвкушением - скорого развлечения...
   Как никогда были полны многочисленные питейные заведения Амидала - достойная встреча ожидает вернувшихся победителей...
   Просочились слухи и о подготовительных работах ап Расхара. Многие были недовольны подобным положением дел, но пойти против решения члена совета попросту не могли...
   В одном из наиболее престижных баров жилого уровня станции собралась небольшая компания ветеранов.
   Под предводительством Нафара арх Таори пираты сдвинули несколько столиков, заняв значительную площадь элитного заведения. Для семерых мужчин такое количество посадочных мест было явно излишне, но никто из оставшихся посетителей даже не пытался начать возмущаться. Желающих связываться с капитаном эсминца и его товарищами в баре не было...
   Скрашивая досуг бандитов, на сцене танцевали полуобнажённые девушки. И пусть многие здесь были уже довольно близко знакомы с бессменными участницами шоу. Всё же, ещё находились почитатели невеликого таланта танцовщиц, поддерживающие "красавиц" одобрительными выкриками.
   - Надеюсь, корабль окажется не единственным достойным трофеем Такрима, - ухмыльнулся Гарон - первый помощник арх Таори.
   - Несомненно, зная его хватку, глупо даже предполагать такое, - утвердительно кивнул Дархак - командир контр абордажных подразделений Амидала, серьёзно обескровленных ушедшим соединением. Ап Дагон забрал с собой не только большую часть наиболее боеспособных людей, но и практически все роботизированные платформы. Так что сейчас мужчина занимался лишь подготовкой оставшихся кадров, впрочем, и это он скинул на собственных заместителей.
   - Скоро всё узнаем, - поставил точку Нафар, включившись в беседу. Ещё мгновение назад расфокусированный взгляд, вновь обрёл былую остроту и уверенность. - Фалад сообщил - началась стыковка.
   - Отлично!
   - Наконец-то хоть какое-то разнообразие в этом болоте!
   - Пора сделать заказ, - внёс рациональное предложение Сархон - капитан оставшегося на станции корвета.
   Никто из присутствующих не сомневался - Такрим присоединится именно к их компании. Арх Таори был старым приятелем командира штурмовых подразделений семьи...
   Вскоре на столах начали появляться наиболее изысканные блюда из того ассортимента, что могли предложить повара данного заведения. В связи со столь знаменательным событием, всё готовилось из абсолютно натуральных ингредиентов. Не многие здесь могли позволить себе подобную трапезу...
   Довольствуясь синтезированным пойлом, иные посетители с завистью косились на бутылки натуральных напитков, доставляемых официантами за столики высокопоставленной компании...
   - Тар! Придётся ещё немного подождать. Очередные вести от Фалада - устроенная Индаром встреча буквально взбесила Такрима. Сейчас он направляется в диспетчерский модуль выяснять отношения, - внезапно, обрадовал присутствующих капитан боевого корабля. - На мои вызовы он почему-то не отвечает.
   - Хуршев киборг!
   - Проклятый параноик!
   - Как только его терпят остальные члены совета!..
   Возмущения и проклятия, слетающие с уст пиратов, прервал выкрик Олда - командира эскадрильи малых пустотных платформ станции.
   - Предательство! Инженерная группа уничтожена! А Тар! - оборвалась связь со знакомым техником, направляющимся на борт фрегата для оценки состояния КИПов.
   - Диспетчерский модуль не отвечает! - воскликнул арх Таори.
   - Нет доступа к внутренней сети!
   - Старый выродок оказался прав! - вскочив, Дархак расплескал содержимое собственного бокала.
   - Поднимайте людей! Если следом не явится ещё несколько бортов - скорее всего, сможем отбиться. Вряд ли у них больше трёхсот человек! - Нафар принялся отдавать распоряжения.
   - А если они возьмут под контроль искин станции?!
   - Не думаю, по крайней мере, попробуем пробиться к кораблям!
   Компания арх Таори была не единственной, получившей тревожный сигнал. Ещё несколько техников успели перед смертью отправить предупреждения старым товарищам...
   В отсутствии внешних признаков тревоги, известие о нападении заставило многих лишь недоуменно искать подтверждение невероятной информации...
   Но, всё же, спустя какое-то время всё более и более внушительные людские ручейки начали устремляться к арсеналам, собственным жилым модулям, точкам сбора личного состава...
   Несмотря на весьма неплохую реакцию, инициатива уже была потеряна. Наёмники успели занять позиции...

***

Диспетчерский модуль пустотной станции Амидал.

   Контролирую два с половиной десятка боевых машин, несущихся по внутренним переходам станции. В симфонию лазерных импульсов Термитов лишь изредка вплетаются короткие очереди кинетических систем Шайтанов. Нет времени подолгу задерживаться на одном месте. Необходимо успеть до того, как пираты придут в себя...
   Сразу несколько сенсорных комплексов замечают повышенную активность в боковом ответвлении галереи. Глухие хлопки сменяются серией мощных взрывов - на ходу отрабатывает пара баллистических гранатомётов. Позади остаются безжизненные тела бандитов, растерзанных металлопластовыми шариками поражающих элементов. Пока встречаем лишь беззащитный технический персонал Амидала...
   - Вакуум в ангары малых платформ станции! Блокировка внешних створок!.., - продолжаю отдавать приказы Такриму, занявшему место оператора центрального терминала. - Постарайся обойти запрет на разгерметизацию основных уровней!..
   Позади внешние кольца стыковочных рукавов, механизированное соединение врывается в просторный ангар грузового уровня. Высекая искры, по поверхности палубы барабанят кусочки стали снарядов древних, скорострельных систем. Случайная очередь перебивает пару манипуляторов, неудачно сманеврировавшего, Термита - лёгкие платформы не снабжены генераторами силовых щитов. Чудовищная скорость заставляет машину ещё какое-то время беспомощно кувыркаться, окончательно теряя всякую боеспособность...
   На этом заканчивается единственный успех решительной группы пиратов. На участках стационарных постов заградительных систем вспыхиваю облака высокотемпературной плазмы. Следом за лёгкими ботами в ангаре появляются куда более грозные Шайтаны...
   - Предоставь доступ к сенсорным системам Амидала командирам штурмовых подразделений! Что с ограничениями по безопасности?!
   - Не могу обойти! Нужно время! - к сожалению, на борту Инквизитора вообще нет специалистов - системщиков. У Такрима же совершенно иная подготовка. Даже обладая приоритетным правом доступа, за столь короткое время сделать он может совсем немного...
   Предвосхищая появление механизированного соединения, начинают расходиться створки грузового лифта - пока мы существенно опережаем пиратов...
   Наши шансы стремительно повышаются. Удалось довести до центрального поста девятнадцать лёгких и пять средних ботов Союза...
   Шайтаны доставили несколько весьма интересных кофров. Забрав заряды, часть бойцов устремляется в направлении лифтовых шахт и ближайших переходов диспетчерского модуля...
   - Можешь блокировать интеллектуальные системы эсминца и корвета?!
   - Нет!..

***

Внешние кольца стыковочных рукавов пустотной станции Амидал.

   Клацая магнитными захватами, вперёд устремляется десяток лёгких машин. Следом уже гораздо медленнее движется тяжёлый Бариор. Искин ведёт небольшую группу механизированных платформ к стыковочным рукавам пиратских кораблей...
   Лишь половина Термитов сворачивает в сторону показавшегося Эсминца, остальные продолжают движение, направляясь к следующей цели...
   Фиксаторы стыковочной группы обзаводятся термическими зарядами. Перемещаясь, гексаподы скрываются за конструкционными элементами внешней поверхности Амидала. Не стоит лишний раз провоцировать системы непосредственной обороны боевых кораблей...
   Завершив подготовительные мероприятия, роботизированные платформы занимают позиции на направлении наиболее вероятного движения группы противника. Вскоре, наконец-то, появляется Бариор. Массивная туша тяжёлой машины прячется в удобной нише, образованной техническими элементами станции...

***

   По внутренним переходам внешних колец движутся куда более внушительные соединения боевых машин. Боты четвёртого поколения не могут похвастаться запредельной скоростью более молодых аналогов. Даже средние Шайтаны в этом отношении намного превосходят лёгкие Яримы...
   Поэтому, именно они первыми скрываются за изгибами переходных галерей. Необходимо успеть занять позиции до того как "очнутся" пираты...
   Нескольким группам бандитов не повезло столкнуться со стремительно перемещающимися гексаподами. Боты буквально перемалывают небольшие соединения неудачников...
   По проторенному пути следуют Бариоры, каждый сопровождает два десятка лёгких Яримов.
   Цель - не допустить на корабли старший офицерский состав хфурговых выродков. Сейчас там лишь минимальные вахты не способные задействовать критически важные системы судов...
   Не стоит опасаться и дистанционного управления искинами - в этом отношение нам серьёзно помогла извечная паранойя пиратов...

***

   На позиции выдвигаются штурмовые подразделения. Два отряда следуют по расчищенному маршруту диверсионной группы. Иные устремляются в направлении пиратских судов. Бойцы пятого соединения начинаю инженерные работы, спеша подготовить достойную встречу бандитам. Минируются ближайшие подступы к Инквизитору. Кстати приходится содержимое контейнеров, которые так и не успели никуда оттащить. Сооружаются импровизированные укрытия...
   Стремительно утекает время - скоро, уже скоро пираты придут в себя. Необходимо успеть подготовиться...
   - Не расслабляться! Сегодня вы покажете всё, чему успели научиться за прошедшие декады! - тактическая сеть наиболее многочисленного соединения наёмников разносит голос Бисмара. Именно ему доверили общее руководство. Подобный выбор наиболее оптимален - вторым отрядом командует Бамб...
   Впереди движется квартет Бариоров, сопровождаемых двумя десятками лёгких Яримов. В случае встречного боя, именно им придётся принять на себя первый удар защитников станции.
   Просторный ангар встречает аримы наёмников следами недавнего боя: неподалёку нелепо шевелятся останки Термита, несколько участков верхней галереи просторного помещения покрыты копотью плазменных взрывов - там сейчас лишь оплавленные груды метала. После молниеносной зачистки сюда ещё не добрались основные силы пиратов...
   Расходятся створки просторного грузового лифта, доставляющего на технический уровень станции первую волну боевых машин. Мощные щиты Бариоров гасят лазерные импульсы бандитских излучателей. Бессильно рокочут скорострельные кинетические системы. В створ кабинки влетает несколько гранат, относительно слабые взрывы не критично повреждают лишь пару манипуляторов ближайшего Ярима...
   - Твою мать! Тяжёлые боты!
   - Хуршевы выродки!
   - Где плазма?! - эмоциональные выкрики горстки защитников совершенно безразличны бездушным машинам.
   Ослепительные лучи тяжёлых систем сдвоенным импульсом выжигают импровизированную баррикаду, перекрывающую галерею нижнего уровня...
   - Ааа, получайте суки! - из-за изгиба внутреннего перехода, появляется очередной пират, собирающийся что-то метнуть в направлении ботов. Сразу несколько лазерных лучей лёгких машин обрывают жизнь излишне безрассудного бандита. Ещё мгновение и на его месте вспыхивает облако высокотемпературной плазмы - сенсорные системы навесных модулей Бариоров выдают точные целеуказания...
   - Нам их не остановить!
   - Заткнись трусливый выродок! Размещайте заряды! Быстрей никчёмные ублюдки!
   Шахты массивных блоков покидают управляемые, реактивные снаряды. Смертоносные подарки филигранно маневрируют в пространстве галереи нижнего уровня...
   В отдалении раздаётся серия мощных взрывов, тускнеет освещение, едкий дым начинает заполнять объём внутреннего перехода...
   Занимают позиции роботизированные платформы, удерживая импровизированный плацдарм. Лифт доставляет часть бойцов штурмового подразделения Бисмара. Не всем повезло обзавестись комбезами, но и об оставшихся позаботились, приобретя какую-никакую броню. По крайней мере, они оказались обеспечены связью и минимальной защитой от агрессивных условий внешней среды...
   Не позволяя опомниться персоналу технического уровня, отряды наёмников спешат взять под контроль энергетический центр станции, углубляясь в хитросплетения внутренних переходов...
   Нельзя допустить уничтожение реакторных залов. Неизвестно, на что способны загнанные в угол ублюдки...
   Специальная команда минирует оставляемые позади помещения, страхуясь от удара с тыла...

***

   Впереди слышны звуки завязавшегося боестолкновения. Механизированные соединение вошли в непосредственное соприкосновение с противником...
   Уже близка цель группы Халада, перед ним стоит задача - не допустить пиратов на борт эсминца...
   - Внимание! Действуем по схеме три! Вперёд хфурговы дети! - таксеть доносит до бойцов подразделения слова командира.
   Согласовывая действия с интеллектуальными системами Инквизитора, отряд заходит точно во фланг боевой группе пиратов. Выродкам заблокирован доступ к сенсорным системам Амидала - какая ирония, именно хозяевам станции приходится действовать словно слепым имиари...
   Передовая группа ботов успешно удерживает стыковочный рукав, бандиты лишь изредка высовываются из-за изгиба центрального кольца - никто из них не спешит умирать...
   Механизированное соединение легко может смять три десятка плохо вооружённых головорезов, но гексаподы не спешат покидать занятые позиции, дожидаясь подхода основных сил...
   Счёт открывают Бариоры Халада - врываясь в центральную галерею, платформы открывают огонь - импульсы тяжёлых излучателей буквально перерубают крайних пиратов. Внося немаловажный вклад в разгорающееся сражение, на сцене появляется десяток Яримов. Куда осторожнее в туннель проникают наёмники. Действуя из под прикрытия силовых щитов ботов, укрываясь за конструкционными выступами перехода бойцы вступают в игру...
   - Твари!
   - Сдох... Ааа!
   Точку ставят Шайтаны авангардной механизированной группы, атакуя взятого в клещи противника. В воздухе витает запах горелой плоти, едкой химии, синтетических материалов элементов отделки...
   Сминая остатки сопротивления, основные силы наёмников объединяются с гексаподами головного отряда. Не полагаясь во всём на данные сенсорных систем станции, Халад выставляет несколько передовых постов. Часть отряда принимается за работу, готовя сюрпризы очередным визитёрам.
   Одно отделение в сопровождении десятка лёгких машин и пары Шайтанов проникает на борт эсминца - необходимо подготовить резервные позиции. Боты шестого поколения с лёгкостью выводят из строя немногочисленные турели систем безопасности грузовой палубы корабля...
   Третий отряд наёмников без каких-либо приключений достигает стыковочного рукава корвета. Здесь всё оказывается гораздо проще...
   Ещё до прибытия основных сил боевые машины успешно зачищают помещения небольшого кораблика. Системы четвёртого поколения эмирата Саймааль не в состоянии оказать достойного сопротивления роботизированным платформам Союза...
   Вахта и вовсе не желает вступать в открытое противостояние. Чуть меньше десятка слабо обученных штрафников, оставленных на борту судна, баррикадируются в помещении оружейки...

***

Жилой уровень пустотной станции Амидал.

   - Группа Марка уничтожена. Хфурговы выродки контролируют подходы к кораблям! - доклад Гарона прервал эмоциональную речь командира, спорящего с Дархаком. Офицеры семьи никак не могли согласовать порядок действий разрозненных подразделений.
   - Тар! Нужно немедленно нанести удар, прорваться к кораблю! - Нафар продолжал настаивать на собственном плане.
   - Идиот! Они захватили диспетчерский модуль! Стоит тебе лишь отойти от станции, эсминец сразу же уничтожат! - командир пехотных подразделений не верил, что им дадут просто так убраться с Амидала.
   - Чушь! Максимум на что способны напавшие - блокировка искина!
   - Да-да, а Такрим у нас простой боец, лишённый малейших допусков! - саркастически заметил Дархак.
   - Вряд ли он добровольно сотрудничает с наёмниками.
   - Какая разница! В любом случае, прежде чем что-то предпринимать необходимо вернуть контроль над станцией!
   - Заблокированы ангары пустотных платформ, там сейчас вакуум! - Олд сообщил очередную позитивную весть.
   - Ублюдки!
   - Сможете подняться в ручном режиме? - поспешил уточнить арх Таори.
   - Нужно время.
   - Наёмники пробились на технический уровень! У них подавляющее превосходство в тяжёлом вооружении и средствах поддержки! Захват реакторных залов лишь вопрос времени! - к группе старших офицеров стремительно приблизился один из заместителей командира контрабордажных подразделений Амидала.
   - Мы зря тратим время. Пока здесь не объявились основные силы флота наёмников, необходимо перехватить инициативу! Нанесём серию ударов по нескольким направлениям! Не дадим им сконцентрировать силы, закрепиться на захваченных позициях! Раздёргаем оборону ублюдков, в конце-концов, сейчас у нас подавляющее численное преимущество..., - подвёл итог старший офицер пехотной секции станции...

***

Диспетчерский модуль пустотной станции Амидал.

   Пираты не стали полагаться на транспортные возможности скоростных лифтов. Отряды, брошенные на штурм диспетчерского терминала, начали накапливаться в туннелях переходных галерей...
   "Какая ирония, начав штурм станции вынужден действовать от обороны..." - возвращаюсь к реальности, замечая первые признаки приближающегося противника. Сенсорные комплексы ботов фиксируют движение у дальнего изгиба туннеля...
   "Сюрпризы прибережём напоследок. Сейчас посмотрим чего стоят пираты в открытом бою. Благо, у нас есть определённое преимущество - все перемещения бандитов становятся известны заранее..."
   Первыми в туннель влетают дымовые гранаты, серьёзно понижая эффективность лучевого оружия. Возможно, командир нападающих желает добиться большего, но сенсорным системам тактических шлемов наплевать на подобные сложности. Механизированные платформы и вовсе не заметят особой разницы...
   Термиты полностью скрываются за конструкционными выступами перехода, сейчас они будут не столь эффективны...
   Штурм начинается сразу с нескольких направлений. В правой галерее появляется массивный инженерный бот. Его корпус снабжен дополнительными пластинами особо прочного композита. Из под прикрытия тяжёлой машины открывают огонь пираты. Град смертоносных кусочков стали высекает искры из покрытия внутренних переборок. Набатом бьют близкие взрывы наступательных гранат. Бандиты пытаются прижать нас невероятно плотным огнём, блокируя возможность прицельной стрельбы.
   - Вперёд Хфурги! Их там лишь чуть больше десятка! - сенсорные системы Амидала позволяют разобрать выкрики вражеских командиров, теряющихся в какофонии шума разгорающегося сражения...
   Твари не повторяются - в левой галерее появляются музейные экспонаты прошлых эпох. Слишком массивные для ББСов, но всё ещё серьёзно уступающие шагающим танкам. Промежуточный вариант - тупиковое решение.
   "Вот уж не ожидал встретить здесь нечто подобное..."
   Закованные в броню пираты открывают огонь. Работают скорострельные кинетические системы.
   "Ошибка! Это полноценные артавтоматы. Двадцати миллиметровые снаряды могут представлять серьёзную угрозу даже для средних ботов...
   Пора и нам сделать ответный ход"
   Действую поэтапно, начиная с наиболее лёгкой цели. Состояние ускоренного восприятия серьёзно облегчает задачу. Лишь на мгновение из укрытий высовываются Шайтаны. Серия глухих хлопков - на месте импровизированного танка пиратов вспыхивает сразу несколько облаков высокотемпературной плазмы. Термабарические взрывы не оставляют никаких шансов, двигающимся следом, бандитам. Ранее я заметил лишь несколько ББСов - командиры, не спешащие лично участвовать в бою...
   - Ааа...
   - Поганые твари! - судьба товарищей заставляет выродков хоть как-то выплёскивать собственный страх...
   Рискую, применяя настолько серьёзное вооружение? Безусловно, но действую полагаясь на предварительные расчёты. Мощность зарядов, броня наёмников, прочность внутренней структуры военной станции, всё это укладывается в допустимые интервалы. Возможны и некоторые погрешности...
   Вторая цель намного серьёзнее. Даже с учётом значительного превосходства в скорости не удаётся полностью избежать попаданий. Под градом разрывных снарядов мгновенно проседают силовые щиты Шайтанов. Мощность падает сразу на двадцать процентов. Слишком плотной оказывается огневая завеса...
   Гулко бьют тяжёлые рейлганы боевых машин - серьёзная броня не способна защитить бандитов. Устаревшая техника не обладает генераторами поля...
   В игру тут же включаются термиты. Открывают огонь скорострельные импульсные системы. Очереди бронебойных болтов в клочья рвут комбезы пиратов...
   - Отходите немедленно!
   - Блядь! Помогите, я ранен!
   - Ааа, твари! Огонь! - серия взрывов обрывает вопли наиболее упорных ублюдков. Баллистические гранатомёты выплёвывают очереди противопехотных снарядов...
   Выхожу из глубокого слияния, позволяя себе немного расслабиться. И пусть это была лишь разведка боем, мы серьёзно подорвали уверенность нападавших. Результатом неравноценного обмена оказалось уничтожение одного из Термитов, попавшего под случайную очередь артавтомата. Ещё один оказался слегка повреждён, лишившись основного излучателя...
   Внезапный взрыв прерывает отстранённые размышления, - "кто-то решил воспользоваться грузовым лифтом..."

***

Внешние кольца стыковочных рукавов пустотной станции Амидал.

   Стыковочный рукав эсминца лишился былой проходимости. Сейчас его перегораживают многочисленные контейнеры, призванные стать импровизированными укрытиями для наёмников и роботизированных платформ. Бойцы готовы к будущей встрече с потенциальным агрессором...
   На грузовой палубе вражеского судна расположился небольшой отряд, обеспечивающий защиту от удара с тыла. На корабле сейчас находится около тридцати человек, обязательной вахты...
   Три с половиной десятка лёгких машин, пара Шайтанов, четыре Бариора, чуть больше тридцати человек личного состава - именно такие силы должны будут противостоять попыткам пиратов пробиться к эсминцу...
   Примерно в то же самое время как началась атака на диспетчерский модуль, в игру вступили и иные отряды бандитов. Из центральной галереи внешнего кольца показалась весьма необычная техника. Несколько тяжёлых погрузчиков, транспортные кары, массивные инженерные платформы, всё это пираты постарались снабдить хоть какой-то бронёй...
   Управляемые искинами, открывают огонь тяжёлые боты. Яркие лучи мощных, импульсных систем начинают уверенно прожигать защиту "боевой" техники неприятеля. Даже лишаясь мобильности, она превращается в неплохие укрытия для пехотных подразделений противника. Приходится буквально выжигать подобные сооружения.
   В диалог вступает ручное оружие противоборствующих сторон.
   Внезапно, на позициях обороняющихся гремит серии мощных взрывов, уничтожая один из тяжёлых ботов и несколько лёгких Яримов. Наёмники слишком поздно реагируют на появление реактивных систем залпового огня...
   - Тар! Контролируйте оконечности перехода! - таксеть разносит гневный окрик Халада. Обращение адресовано скорее искинам, контролирующим механизированное соединение. - В первую очередь выбивайте тяжёлое вооружение! - это уже касается абсолютно всех.
   В рядах наёмников не заметно ни излишней суетливости, ни каких-то эмоциональных выкриков. Люди сосредоточенно выполняют собственную работу. Свою роль сыграли коктейли боевых стимуляторов. Алиер серьёзно поэкспериментировал над некоторыми формулами химических соединений...
   Внезапно, на сцене появляется весьма неожиданный игрок. Из галерей центрального кольца вылетает средний планетарный танк. Поддерживая приличную скорость, постоянно маневрируя, скрываясь за остовами уничтоженной техники, бронемашина открывает огонь. Снаряды мощного рельсового орудия разносят очередной Бариор, уничтожают несколько укрытий пехотной секции. Блистательное выступление прерывают действия пары Шайтанов...
   Шахты массивных навесных модулей покидают тяжёлые управляемые ракеты. На месте боевой машины пиратов вспыхивает облако мощного взрыва...
   Подобный успех заставляет бандитов временно отступить. Наёмники получают короткую передышку...

***

   Как и предполагалось, часть пиратов попыталась проникнуть на корабль, перемещаясь по внешней обшивке станции.
   Гарон лично возглавил группу из пятнадцати человек. Лишь пятеро были облачены в ББСы, остальным пришлось довольствоваться лёгкими инженерными скафандрами.
   - Будьте внимательны! Возможны сюрпризы! Конечно, системы непосредственной обороны эсминца не подпустят пустотные аппараты наёмников, но..., - закончить фразу ему так и не удалось.
   Мощнейший импульс основного орудия Бариора с лёгкостью прожёг защиту устаревшего скафа. С флангов на бандитов тут же набросились лёгкие боты наёмников. Излучатели Термитов начали уверенно кромсать гражданские средства защиты. Лёгкие машины перемещались слишком стремительно. Слабый ответный огонь так и не смог нанести им хоть сколь бы-то значимого ущерба.
   Куда больше внимания остатки группы уделили тяжёлой платформе, но так и не сумели продавить её силовой щит. Через несколько мгновений всё было кончено.
   Избавившись от погибших пиратов, механизированное соединение заняло новые позиции...

***

   Проще всего пришлось группе, блокирующей подходы к корвету. Убедившись, что силы наёмников на этом направлении не уступают отряду, контролирующему стыковочный рукав эсминца, пираты ограничились лишь небольшой имитацией штурма. Потеряв несколько роботизированных платформ, они откатились назад, затаившись в ближайших галереях центрального кольца...
   Наёмники пока не спешили предпринимать никаких действий, позволяя бандитам увериться в собственной безопасности...

***

Технический уровень пустотной станции Амидал.

   - Отходим! Постараемся закрепиться в реакторных залах! Там уроды не посмеют использовать тяжёлое вооружение! - перекрывая звуки ожесточённого боя, кричит командир последних защитников технического уровня.
   Понимая, что шансов у них практически нет, с каким удовольствием он напоследок отомстил бы наёмникам. Но, нет...
   Члены совета позаботились о собственной безопасности. Систему самоуничтожения объекта мог запустить лишь кто-то из них. То же, чем обладает оставшийся в живых персонал, не сможет серьёзно повредить бронированные капсулы реакторных блоков. Доступ к ним имеет лишь немногочисленный доверенный персонал. Обычно, все работы осуществляются в присутствии Фалада...
   "Надеюсь, ублюдкам подобное неизвестно и они не станут рисковать целостностью оборудования..."
   Несмотря на подавляющее превосходство в тяжёлой технике, наёмники не рвались в перёд любой ценой. Нет, они методично разбирали импровизированную оборону защитников. Вперёд шли тяжёлые боты, буквально выжигая собранные наспех укрытия...
   Стоило лишь щитам Бариоров просесть ниже тридцати процентов, платформы тут же оттягивались назад, сменяясь резервной парой. Квартет тяжёлых машин действовал невероятно эффективно, практически не оставляя шансов, стремительно сокращающемуся, персоналу пиратов.
   Из под прикрытия роботизированных платформ работали бойцы штурмовых подразделений наёмников. Порой создавалось впечатление, будто они действуют столь же невозмутимо и методично как и их бездушные боты...
   Все попытки как-то переломить ситуацию так ни к чему и не привели...
   Гарам отправил несколько небольших отрядов, которые должны били ударить по флангам наёмников. Но, они напоролись на грамотные заслоны, состоящие из лёгких машин и их хозяев...
   Высланное Дархаком подкрепление двигалось чрезвычайно медленно. Мало того, что бандитам приходилось разбираться с минными закладками напавших, так ещё и несколько небольших мобильных групп не давали спокойно работать. Продвигаться вперёд не считаясь с потерями пираты даже и не пытались, потеряв в первом же зале около десяти человек...
   Система вентиляции уже не справлялась с огромным количеством едкого дыма, распространяющегося от сгорающих синтетических материалов. Наёмники не ограничивали себя в выборе средств поражения. В ход шло абсолютно всё, от лёгкого ручного оружия до управляемых реактивных снарядов...
   Внезапно, на связь вышел один из заместителей измотанного пирата. Внутренний интерфейс нейроимпланта позволил насладиться кашляющей речью подчинённого - многие бандиты просто не имели соответствующих средств защиты.
   - Кха-кха! Ублюдки смяли последнюю линию обороны! Кха-кха-кха! Скоро они будут здесь! Отряд Таара не сможет их долго сдерживать!
   - Блядь! Пусть отходят к реакторным залам! Там уже собираются выжившие! Попробуем продержаться до подхода основных сил!
   - Кха, понял, кха-кха!

***

   - Пираты начали оттягиваться вглубь уровня! - докладывает один из заместителей, постоянно контролирующий перемещения противника. Сенсорные системы станции сейчас работают именно на благо наёмников.
   - Группам Б-1 и Б-2 выделить несколько лёгких машин! Пусть они постоянно висят на плечах отступающих! Не дайте им подготовить никаких сюрпризов! - Бисмар отдаёт распоряжения искинам фрегата. - Отрядам ускорить движение! Ориентируйтесь на скорость тяжёлых машин! - получают приказы командиры штурмовых групп. - Бамб, приём!
   - На связи!
   - Как обстановка?
   - Норма, выродки еле тащатся! Мои ребята не дают им расслабиться! - докладывает командир мобильной группы прикрытия.
   - Потери?
   - Незначительны.
   - Хорошо, не увлекайся. Твоя задача лишь задержать продвижение основных сил хфурговых выкидышей!
   - Понял.
   Бисмар предпочитает действовать осторожно. Скорость принесена в жертву эффективности. Необходимо окончательно зачистить технический уровень и достойно встретить высланное пиратами подкрепление...
   Несмотря на подобную тактику, его соединение потеряло уже пятерых убитыми и ещё четверо оказались серьёзно ранены. Обороняющимся удалось уничтожить четыре лёгких платформы...
   К несчастью для бандитов, наёмникам прекрасно известна архитектура станции. Такрим вспомнил буквально всё, что хоть мельком слышал о проводимой модернизации пустотного объекта...

***

   К сожалению, Гарам не мог заблокировать бронированные створки центрального реакторного зала - твари частично перехватили управление основными системами станции. Для ручной блокировки просто не было времени.
   Поэтому, импровизированные укрытия пришлось сооружать прямо в створе основного прохода. Единственным плюсом подобного решения был прекрасный обзор центральной галереи уровня. Появляясь из-за изгиба внутреннего перехода, уроды попадут под сосредоточенный огонь нескольких артавтоматов. Последний козырь пират приберёг именно для финальной схватки...
   - Быстрее хфургово семя! Ублюдки скоро уже будут здесь! - эмоциональные реплики командира не имеют практически никакого смысла. Бандиты итак выкладываются на полную, спеша закончить сооружение хоть каких-то укрытий. Люди прекрасно понимают - глупо ждать снисхождения от наёмников...
   В отдалении послышались звуки короткого боестолкновения, рокот скорострельных кинетических систем, глухие хлопки химических гранат...
   Приготовившись к бою, пираты решили подороже продать собственные жизни, но мгновения томительного ожидания сменились вздохами облегчения. Вскоре, в туннеле показались остатки отрядов прикрытия.
   Следом за отступающей группой выскакивают несколько лёгких платформ. Не выдерживают нервы у одного из операторов артиллерийских систем. Гулко бьёт тридцати миллиметровый скорострельный автомат.
   - Ааа! Сдохни сука!..
   Снаряды буквально разрывают бандита, неудачно оказавшегося на линии огня, но не везёт и Яриму - смертоносные подарки не оставляют лёгкой машине ни единого шанса.
   Невероятно быстро реагируют пираты попавшие под перекрёстный огонь. Люди падают, откатываясь под прикрытия конструкционных элементов галереи.
   -Прекратить!..
   Ещё один бот кувыркается по поверхности внутреннего перехода. Остальные машины благоразумно выскальзывают из зоны поражения артавтомата.
   - Идиот! - Гарам ограничивается лишь эмоциональной репликой. Мужчина не собирается лишаться одного из немногих отличных стрелков. Людей итак оставалось чудовищно мало...
   Вскоре перед ним предстаёт командир потрёпанной группы прикрытия, бросающей злобные взгляды в сторону чересчур импульсивного стрелка.
   - Мы не смогли ничего сделать. Хуршевы боты постоянно маячили где-то рядом.
   - Ладно, отправляйтесь во вторую линию. Пусть люди немного отдохнут, - недовольно морщится Гарам.
   "Ну что ж, скоро, уже скоро всё решится..."
   Ожидание, действительно, продлилось не более пятнадцати минут. Но, наёмники начали действовать совсем не так, как рассчитывали пираты...
   В центральную галерею влетает сразу несколько дымовых гранат. Вскоре всё пространство заволакивает густой, непроглядной завесой. В отличие от своих более удачливых товарищей, обитатели технического уровня оказались практически не подготовлены ко встрече со штурмовыми подразделениями наёмников. И если ситуация с вооружением была ещё боле-менее приемлемой, защита практически отсутствовала. Нехватка специализированных сенсорных комплексов, которыми снабжается большинство моделей тактических шлемов боевой брони, сейчас играет на руку проклятым наёмникам. Пираты пропускают начало активной фазы штурма своего последнего оплота...
   Скрытые клубами густого, серого дыма из-за изгиба стремительно выныривают тяжёлые Бариоры. В отсутствии необходимости жёсткой сцепки с поверхностью, двигаются они практически бесшумно. Бандиты реагируют лишь на яркие факелы, невероятно быстро приближающиеся к их позициям. Вдоль галереи бьют не прицельные очереди автоматических пушек.
   Случайные попадания лишь на сорок процентов продавливают щиты грозных боевых машин, успевших выпустить тяжёлые, управляемые ракеты. Спустя мгновения импровизированные укрытия пиратов поглощает серия мощных взрывов.
   Не давая опомниться выжившим защитникам технического уровня, в реакторный зал влетают шоковые гранаты...
   - Неет! Мои глаза! Твари!
   - Ааа, суки! Получайте! - не прицельные очереди дезориентированных пиратов бессильно выбивают искры из поверхности внутренних переборок.
   Вслед за гранатами появляются лёгкие боты. Точные выстрелы роботизированных машин уверенно рвут защиту гражданских комбезов. Бойня длится не более нескольких минут...
   В смежные залы отправляются небольшие смешанные группы наёмников - необходимо окончательно зачистить энергетический центр Амидала.
   Основные силы приступают к организации обороны. Повторять ошибки пиратов Бисмар не желает...

***

Жилой уровень пустотной станции Амидал.

   - Всё, выродки взяли под контроль энергетический центр станции! - эмоционально выпалил Дархак. - Сомневаюсь, что получится быстро их оттуда выбить!
   - Замолчала группа Гарона, - констатировал Нафар. - Отбит штурм стыковочного рукава эсминца! Потерян последний, серьёзный козырь! Тар! Мы недооценили количество средств поддержки и усиления ублюдков! Такое впечатление, что ботов гораздо больше обычных наёмников!
   - Сучий совет! Если бы у нас только был доступ к складам стратегического резерва, но нет! Жадные твари постоянно чего-то боялись!
   - Хватит попусту тратить время! Необходимо продолжить атаку!
   - Подобными темпами лишь зря угробим людей! Я лично возглавлю штурм диспетчерского модуля, там закрепилась наиболее малочисленная группа наёмников. Вернём контроль над станцией и у нас появится шанс! Постарайся пробиться к кораблю. На остальных направлениях нанесём отвлекающие удары, - поднявшись из-за стола, Дархак направился к группе своих заместителей, работавших здесь же. Импровизированный штаб организовали всё в том же баре. Заведение располагалось практически в центре жилого уровня. Учитывая, что напавшие наверняка контролируют сенсорные системы Амидала, данное местоположение было наиболее оптимальным...
   - Что с КИПами? - арх Таори задал вопрос Олду, расположившемуся неподалёку.
   - Мы не можем разблокировать внешние створки ангаров. Необходима тяжёлая инженерная техника.
   - Блядь!..

***

Диспетчерский модуль пустотной станции Амидал.

   Пока всё идёт строго по плану. Отряды уверенно держат собственные направления. Соединение Бисмара наконец-то закрепилось на техническом уровне, сейчас он готовит встречу, двигающимся следом, пиратам...
   - Что с ограничениями по безопасности?!
   - Пока ничего!
   - Работай!
   Затишье продлилось совсем недолго. Вскоре бандиты вновь попробовали на прочность оборону диспетчерского модуля...
   Пираты навалились сразу со всех сторон. Впереди двигались всё те же боты инженерной поддержки, кое-как защищённые дополнительными листами бронированного композита.
   Ублюдки учли прошлые ошибки. Прежде чем показаться из-за изгиба внутренней галереи, они буквально залили плазмой ближайшие укрытия - на роботизированных платформах оказались закреплены блоки управляемых реактивных снарядов...
   Расчёты недостаточно точны. В левом переходе под удар попадает сразу пара лёгких машин.
   "Тар!"
   - Вперёд! Не дайте уродом поднять головы! - краем сознания фиксирую крики командиров атакующих групп.
   - Огонь! Концентрируйтесь на тяжёлых машинах!
   - Сдохните твари!
   - Ааа!
   Как-то отстранёно отмечаю - удалось добиться глубокого слияния сразу с четырьмя Шайтанами...
   Работают баллистические гранатомёты. Словно беря реванш за непредвиденный потери, головные машины пиратов поглощают облака термобарических взрывов...
   - Хэнг!
   - Сука! Медика сюда, живей ленивые выродки!
   - Вперёд трусливые сайклы!
   Ублюдки похоже пригнали сюда всю имеющуюся технику. Горят уже четыре машины бандитов, но сенсорные системы упорно фиксируют всё новые и новые цели...
   Вспышки импульсных излучателей сливаются с рокотом кинетических систем - твари идут вперёд не считаясь с потерями.
   Начинают выходить из игры лёгкие платформы, исчезая в ярких взрывах наступательных гранат...
   - Группам один и два, закрепиться на второй линии! - отдаю приказ, одновременно отводя механизированное соединение...
   На дальних подступах остаются разбитые остовы семи Термитов. Переходы заполняет едкий удушливый дым. Горит уничтоженная техника противника...
   - Вперёд! Они отходят!
   - Не дайте им закрепиться!
   - Уничтожьте хфурговых выродков!
   Гулко бьют рельсовые орудия Шайтанов, останавливая излишне прытких ублюдков. Скрываясь за изгибами центральной галерей, шахты покидают последние реактивные снаряды. Серия мощных взрывов ненадолго притормозит наступательный порыв бандитов...
   Мы слишком далеко от основных сил - нет никакой возможности пополнить боезапас...
   Нам не позволяют даже перевести дух. Пираты и не думают останавливать штурм. Переходы вновь наполняются звуками разгорающегося сражения...
   Приходится экономить гранаты...
   - Огонь!
   - Мы почти раздавили тварей!
   Слышен похоронный набат тяжёлых рейлганов - боты работают по конечностям "бронетехники" противника. На одной лини с лёгкими машинами сражаются немногочисленные наёмники. В условиях столь сильного задымления теряют эффективность импульсные излучатели. Подходит к концу боезапас кинетических систем Термитов...
   - Алиер! Правая галерея зона ОР-12.43! - сквозь напряжение интенсивного боя до меня долетает окрик Такрима.
   Переключаюсь на обзор с сенсорных систем соответствующего участка.
   "Тар! Если ничего не придумать, нас просто сомнут!.."
   По внутреннему переходу движутся несколько роботизированных платформ. Отмечаю навесные модули тяжёлых управляемых ракет. Колонну сопровождает полтора десятка бойцов. Пятеро облачены в средние ББСы. Ярким пятном выделяется массивная фигура в необычном скафе. Неизвестная модификация одной из тяжёлых моделей Дриамцев...
   - Занять последнюю линию! - отдаю приказ, прикрывая отступающих наёмников.
   Медлить нельзя! Если сюда доберутся настолько серьёзные силы, нам останется разве что героически сдохнуть!
   Последнее столкновение забрало жизни троих наёмников. Потеряна ещё пара Термитов...
   - Дави тварей!
   - Они бегут!
   - Вперёд! Покажите чего вы стоите!
   Ментальный посыл, кинувшиеся следом пираты исчезают в огне чудовищных взрывов, раскалённой плазмой пронёсшихся по основным галереям.
   ...- Внимание! Частичная разгерметизация диспетчерского уровня!.., - звучит механический голос системы безопасности.
   Пиропатроны выбивают тяжёлую плиту бронированного композита, отсекающую левую галерею.
   "Ну что ж, придётся действовать самому..."
   Со мной лишь три средних бота. Главное успеть прежде чем ублюдки придут в себя! Шансы достаточно велики, но нет права на ошибку!
   Сознание, подстёгнутое сильнодействующими стимуляторами, выходит на пик ментоактивности. Фиксирую ментальные сферы потенциальных жертв. Гораздо глубже соскальзываю в состояние ускоренного восприятия. Собственные движения кажутся невероятно тягучими...
   Первым влетаю в необходимую галерею. Уверенный визуальный контакт - наиболее эффективная дистанция для воздействия на чужое сознание. Невероятно концентрированный ментальный посыл веерным ударом обрушивается на сознания тварей...
   С направляющей одного из ботов противника срывается реактивный снаряд...
   Боец в тяжёлом ББСе начинает вскидывать штурмовой комплекс...
   В игру включаются рельсовые орудия Шайтанов. Замечаю, как одному из бойцов отрывает руку мощным снарядом.
   Бросаюсь вперёд, позади выстраиваются роботизированные платформы. Знаю - головка самонаведения тяжёлой ракеты не получила точного целеуказания - взрыв произойдёт где-то позади...
   Сейчас я быстр - чудовищно быстр, но избежавший ментальной атаки, пират уже практически вскинул собственное оружие. Его щит отражает несколько снарядов кинетических пушек...
   Обдавая группу раскалёнными выхлопами работающих двигателей, рядом проносится реактивный снаряд...
   Телекинетический толчок подправляет траекторию смертоносного подарка пиратов, ракета проходит мимо - пора заняться чересчур прыткой жертвой.
   В метальный посыл вкладываю весь спектр собственной ярости. Физическое воздействие буквально перемалывает содержимое черепной коробки ублюдка...
   К глухим хлопкам рельсовых пушек добавляется звонкий рокот штурмового комплекса.
   Дезориентированные бандиты оказываются лёгкой добычей для огня нашей группы...
   За мгновение до чудовищного взрыва создаю сферу кинетического щита. Ударная волна бросает тело вперёд...
   Всё происходящее кажется мне ужасно замедленным. Успеваю сгруппироваться, гашу часть энергии направленными телекинетическими импульсами. Ноги мягко пружинят о поверхность конструкционного элемента внутренней галереи. Толчок! Обратный кувырок и я уверенно приземляюсь, лишь слегка приседая, компенсируя излишки инерции.
   Успев прижаться к поверхности перехода, жёстко зафиксировать собственные манипуляторы, Шайтаны практически не пострадали. Лишь их щиты опустились в границу красной зоны. Осталось меньше пятнадцати процентов энерго-запаса.
   Ударная волна опрокинула часть ботов противника. Оставшиеся замерли безмолвными, металлопластовыми статуями - инженерная техника терпеливо дожидается приказов собственных операторов. Операторов, которых мы сейчас добиваем, точными, скупыми выстрелами.
   Убедившись, что поблизости больше нет отрядов противника, решаю озаботится нашей обороноспособностью...
   Массивные модули тяжёлых ракет перемещаются на точки крепления Шайтанов. Благо, слоты подключения универсальны. Кстати оказывается многофункциональность манипуляторов роботизированных платформ. Самостоятельно я вряд ли бы справился...
   Трос одного из ботов цепляю за эвакуационное крепление странного ББСа.
   "Этот образец лучше сохранить - весьма интересная модификация..."
   Обирая трупы пиратов, подсовываю под несколько тел плазменные гранаты. Взрыватели настроены на движение...
   Покидаем место короткой схватки, позади остаются выведенные из строя остовы роботизированной техники противника...

***

Внешние кольца стыковочных рукавов пустотной станции Амидал.

   Отбив первый штурм, Халад лишился весьма существенной части механизированного соединения. В строю остался единственный Бариор. Потеряно пятнадцать лёгких машин.
   Помимо этого погибли пятеро бойцов, ещё трое оказались серьёзно ранены...
   Отряд таял буквально на глазах, но они будут стоять до конца. Даже если им суждено сдохнуть, враг всё равно не сможет попасть на корабль. Уж об этом-то наёмники позаботились...
   Затишье оказалось крайне непродолжительным. Вскоре ублюдки вновь попробовали на прочность оборону бойцов Лариона.
   Одновременно в обеих оконечностях перехода появляется добронированная инженерная техника нападающих. В рукав начинают проникать отряды бандитов.
   Борт левого гексапода прожигает яркий луч Бариора.
   - Огонь по готовности! Приоритетные цели - тяжёлое вооружение! - тактическая сеть разности приказы Халада.
   Слышны глухие хлопки. Прежде чем снаряды рельсовых орудий навсегда успокаивают правую платформу, её модули успевают выпустить несколько тяжёлых ракет.
   Один из контейнеров исчезает в пламени мощного взрыва. Комбезы не в состоянии защитить подставившихся владельцев.
   Вторая ракета детонирует около Бариора. Щит гасит большую часть энергии взрыва. Повезло, система самонаведения сработала крайне неточно.
   Сразу две пары Шайтанов задействуют баллистические гранатомёты. Пространство за остовами уничтоженной техники поглощают облака высокотемпературной плазмы.
   - Ааа!..
   - Суки! - слышны отчаянные крики заживо сгорающих людей. Судьба тех, кто успел укрыться за сожжёнными ботами весьма печальна...
   Сверкают лучи импульсных систем, рокочут кинетические комплексы. Крики пиратов тонут в какофонии яростного сражения...
   Визжит скорострельная роторная пушка, окончательно продавливая щит последнего Бариора. Тяжёлую машину буквально за несколько мгновений разрывают двадцати миллиметровые снаряды противника...
   - Харра!!!
   - Вперёд!
   - Твари далеко не бессмертны! Тар поможет собственным детям! - верещат командиры бандитов.
   Ещё секунда и чересчур успешный гексапод разносит тяжёлая управляемая ракета - грамотно сработал расчёт наёмников.
   Несмотря на чудовищные потери, пиратам с каждым разом удаётся подобраться всё ближе и ближе. Переход уже буквально завален дымящимися остовами уничтоженной техники. Это лишь играет на руку хфурговым выродкам. Бандиты получают прекрасные укрытия...
   - Группе прикрытия вернуться на основные позиции! - Халадау приходится задействовать имеющийся резерв. Слишком стремительно тают силы. Остаётся надеяться лишь на то, что с возможной атакой немногочисленного экипажа справятся боты...
   В ход идут ручные гранаты - бандиты подбираются на дистанцию уверенного броска.
   - Вперёд хуршевы выкидыши! Мы почти продавили их оборону! - уже слышны крики командиров атакующих групп.
   Одновременно с рывком пиратов, Халад активирует подготовленные сюрпризы. Покрытие перехода начинает расцветать яркими вспышками мощных взрывов. Но, куда более серьёзные последствия ожидают бандитов, затаившихся во внешнем кольце...
   Серия термобарических взрывов буквально испепеляет резерв пиратов...
   На остатки атакующих отрядов наваливаются уцелевшие наёмники. Дезориентированные ублюдки становятся лёгкой добычей.
   Впереди несутся Шайтаны не оставляя противнику и призрачной тени шанса. Их сопровождает десяток Яримов. Бойцы добивают раненых...
   Внезапная вылазка позволяет пополнить порядком истощившийся боезапас...
   Но, на этот раз передышка оказывается совсем короткой. Ублюдкам уже нечего терять. Корабль это их единственный шанс убраться со станции...
   Вскоре вновь слышатся звуки разгорающегося сражения...

***

   Атаки на иных направлениях носят скорее отвлекающий характер...
   В стыковочном рукаве Инквизитора не утихает вялая перестрелка. У оконечности перехода горит уже несколько пиратских ботов. Время от времени оттуда пытаются высунуться немногочисленные отряды бандитов. Но, все их попытки оказываются обречены на провал. Здесь они не смогли сосредоточить столь мощный механизированный кулак - практически всё было задействовано на основном направлении. Большая часть тяжёлого вооружения оказалась сосредоточена там же...
   Подобная картина наблюдается и у корвета. Корабль слишком мал, обладает недостаточной живучесть и автономность - пираты не стали расходовать силы на его захват...
   На техническом уровне вообще давно прекратились серьёзные боестолкновения. Люди Бисмара заняли позиции, окончательно зачистив пространство реакторных залов. Мобильное прикрытые, под командованием Бамба, так и продолжает беспокоить основные силы бандитов, двигающихся чрезвычайно медленно. Они уже потеряли практически всю доступную технику. Не имея соответствующих специалистов, способных эффективно разминировать переходы, им приходится полагаться на весьма непопулярные меры. Да и те, кто обладает хоть какой-то подготовкой в сфере минно-взрывного дела, выбиваются отрядом Бамба в первую очередь...
   - Зараб, приём!
   - На связи!
   - Оставляй небольшой заслон и выдвигайся к эсминцу! Группу Халада практически смяли! - ди Варг решил преподнести бандитам очередной сюрприз.
   - Понял!
   Для пиратов оказываются полной неожиданность следующие действия соединения группы Зараба...
   Внезапно, в ответ на вялую стрельбу защитников станции с позиций наёмников стартует сразу пять тяжёлых ракет. Лишь только в центральном кольце отгремела серия мощных взрывов, в бой бросаются роботизированные платформы.
   Впереди несутся Шайтаны, на ходу открывая огонь. Тяжёлый снаряд рейлгана напополам разрывает одного из пиратов.
   -Ааа! - сдают нервы у ближайших ублюдков, забрызганных ошмётками плоти товарища.
   Баллистические гранатомёты выплёвывают серии осколочных боеприпасов. Гремят мощный взрывы - металлопластовые шарики рвут устаревшие комбезы бандитов. Редкие ответные выстрелы вязнут в энергощитах боевых машин...
   Следом движутся три десятка лёгких Яримов. Не прицельные импульсы их излучателей прижимают к земле выживших защитников станции...
   - Вперёд! - отдаёт приказ Зараб. - Держим скорость Бариоров!
   Центральное кольцо Амидала встречает наёмников лишь безжизненными телами бандитов да горящими остовами немногочисленной техники. Запахи горелой плоти, синтетических материалов отсекают штатные фильтры тактических шлемов...
   Впереди движется авангард из лёгких и средних машин. Гексаподы оперативно реагируют на любые неожиданности, искины имеют прямой доступ к сенсорным системам станции...
   Перед последним изгибом оплавленной галерей происходит финальная перегруппировка. Вперёд вновь выдвигаются Бариоры...
   Нет! Появление наёмников для бандитов вовсе не неожиданность! Но, изменить это уже ничего не может!
   Огонь пиратов бессильно разбивается о "свежие" щиты боевых машин. Сенсорный комплекс даёт точные целеуказания. Шахты навесных модулей покидают управляемые ракеты. Опережая смертоносные подарки, бьют ослепительный лучи импульсных систем, работая по немногочисленным позициям тяжёлого вооружения...
   В игру вступают Шайтаны, заливая плазмой импровизированные укрытия ублюдков.
   Свою лепты вносят излучатели лёгких машин...
   Вперёд вновь вырываются средние боты. Рельсовые пушки открывают огонь по любой подозрительной цели.
   Гексаподы останавливаются у изгиба стыковочного рукава. Секундная задержка - практически прижимаясь к земле, машины занимают более устойчивое положение.
   Ориентируясь на данные сенсорных систем Амидала, выдают точные целеуказания интеллектуальные системы навесных модулей. Какофонию яростного сражения заглушает пронзительный визг - работают реактивные системы залпового огня. Снаряды филигранно маневрируют, скрываясь за изгибом переходной галереи. Набатом бьют взрывы семи с половиной десятков миниатюрных ракет...
   Наконец-то подходят основные силы группы Зараба.
   Вперёд вновь выдвигаются тяжёлые боты. Машины успевают лишь занять позиции, как центральную поглощает облако мощного взрыва. Стремительно падает энергия щитов крайних платформ...
   Загнанные в угол ублюдки достали последний козырь...

***

   Промедление может обернуться окончательной потерей инициативы. У пиратов остаётся последний шанс попытаться вернуть контроль над станцией, ну или, по крайней мере, пробиться к единственному средству спасения...
   В любой момент могут прибыть основные силы наёмников, да и захватившие диспетчерский модуль, наверняка, не сидят без дела.
   В финальный рывок бандиты вкладывают все имеющиеся силы. В качестве основных целей избрано два направления. Дархак лично возглавил штурм диспетчерского уровня станции. Захват корабля поручен одному из его заместителей.
   Из доступных арсеналов выгребли буквально всё, что хоть как-то могло повлиять на исход финального противостояния. Задействовали большую часть имеющейся техники, обладающей минимальным бронированием.
   С бессильной яростью совет старших офицеров Амидала взирал на склады стратегического резерва. Их содержимое наверняка смогло бы внести существенный вклад в исход разработанной операции. Но, нет! Доступ к ним имеют лишь члены совета, а независимая система безопасности готова поджарить любого, кто попытается пробиться силой...
   Несмотря на чудовищные потери, Архон бросает в бой всё новые и новые отряды. Стыковочный рукав эсминца буквально завален остовами уничтоженной техники, но и наёмники далеко не бессмертны. Постепенно таят и их силы.
   Серия мощных взрывов, прогремевших в центральной галерее внешнего кольца, чуть было не переломила ситуацию, но бандиту всё же удалось заставить людей вновь возобновить штурм...
   В огне высокотемпературной плазмы исчезла значительная часть тяжёлого вооружения. Поэтому, сейчас он предпочитает сохранять оставшееся - не стоит забывать и о других отрядах наёмников. В случае чего, хлипкие заслоны, оставленные на иных направлениях, сметут достаточно быстро...
   Кажется, ещё лишь несколько рывков и вот она, победа! Но, нет! Наёмники вновь преподносят неприятный сюрприз!
   - Ублюдки смяли отряд Догара! Сейчас они движутся в нашу сторону! - выходит на связь один из командиров групп прикрытия.
   - Тар! Что с оборудованием позиций?!
   - Сделали всё возможное! Надеюсь, это соединение не так сильно насыщенно средствами усиления...
   - Постарайтесь продержаться ещё какое-то время, мы уже загнали уродов на грузовую палубу, скоро окончательно сомнём хфурговых выродков!
   - Сделаем!
   Впереди гремят звуки яростного сражения. У наёмников всё ещё остаётся несколько средних ботов. Именно благодаря им уроды пока держатся...
   - Хакам, разворачивайте артавтоматы! Расчётам тяжёлого вооружения взять под прицел левую оконечность центрального перехода! - Архон начинает раздавать указания ближайшим помощникам. - Готовьтесь встречать гостей! Возможно, скоро уже нам предстоит держать оборону...
   Ожидание продлилось не так уж и долго. Вскоре, впереди послышались звуки завязавшегося сражения: в какофонию мощных взрывов вплетается рокот тяжёлых кинетических систем...
   - Тар! Мы ошиблись..., - командир группы прикрытия так и не смог завершить доклад, внутренний интерфейс нейроимпланта констатирует обрыв связи...
   - Хуршево семя! - сплёвывает мужчина. - Приготовиться!
   Томительные мгновения ожидания, сменяются паническим осознанием собственной беззащитности. Вместо противника в рукав влетает рой реактивных снарядов. Ближайшие укрытия поглощает серия ярких вспышек. Гремят взрывы, унося жизни защитников станции. Поражающие элементы рвут податливую плоть бандитов. В первой линии лишь немногим не посчастливилось выжить - слышны стоны раненых, крики боли и ужаса...
   - Ааа!
   - Нога! Помогите! Нееет...
   Вслед за смертоносными подарками, из-за изгиба центральной галереи выскакивают сразу три тяжёлых машины.
   С направляющих одновременно срываются несколько управляемых ракет - пираты рефлекторно открывают огонь по показавшемуся противнику. Далеко не все позиции тяжёлого вооружения оказались уничтожены. Облако мощного взрыва поглощает центральный Бариор.
   В игру вступают автоматические пушки, окончательно продавливая щиты грозных боевых машин.
   Ослепительные импульсы тяжёлых излучателей бьют по операторам пусковых комплексов. Лёгкая броня неспособна защитить горстку пиратов. Лазерные лучи буквально сжигают людей. Никто не обращает внимания на запах горящей плоти. Сегодня, многие уже успели привыкнуть к подобному аромату...
   Сделать что-то ещё Бариоры попросту не успевают, окончательно теряя защиту. Массивные снаряды начинают "рвать" обшивку гексаподов наёмников. Отлетают элементы навесных модулей, подгибаются повреждённые манипуляторы - умирают грозные боевые машины. Чаша весов вновь качается в обратную сторону...
   Триумф бандитов длится совсем недолго. В переходе появляется пара Шайтанов. Современные машины Союза намного быстрей и манёвренней - на открытом пространстве они находятся лишь считанные мгновения. Стремительно перемещаясь, укрываясь за остовами уничтоженной техники, боты открывают огонь. Под удар попадают выявленные позиции тяжелого вооружения.
   Вспыхивают облака высокотемпературной плазмы - гремят термобарические взрывы. На фоне ярких всполохов пламени на сцене появляются два с половиной десятка лёгких машин. Интенсивный огонь заставляет пиратов серьёзно озаботиться собственной безопасностью...
   - Стреляйте уроды! Не дайте им закрепиться! - в эфире слышны истеричные вопли Архона, но уже слишком поздно...
   В туннель начинают проникать бойцы группа Зараба. Без колебаний в бой бросаются свежие силы наёмников...
   Алиер и Халад успели перемолоть лучшие силы пиратов, присутствующих на станции. Деморализованные бандиты недолго сопротивляются столь яростному напору. Но, даже загнанная в угол крыса может укусить...
   Самоубийственные выходки отчаявшихся людей, смертоносные сюрпризы, встречающиеся на оставляемых позициях..., всё это медленно, но неотвратимо сокращает количество бойцов штурмовой группы. В пламени плазменных взрывов гибнут Яримы. Лишь Шайтаны пока оказываются не по зубам, стремительно тающему, отряду пиратов...
   У эсминца всё ещё кипело яростное сражение, когда остальные обитатели станции приникли к системам внутренней связи. Наёмники выдвинули ультиматум...
  

Глава 5.

Где-то в межсистемном пространстве глубокого фронтира. Сектор Вармин.

- - В-903.751

Диспетчерский модуль пустотной станции Амидал.

   - Пора! - отдаю приказ, замершему напротив Такриму.
   У створок центрального поста суетятся, выжившие бойцы диверсионной группы. Люди пытаются соорудить хоть какие-то укрытия...
   Слишком мало нас здесь осталось. Сейчас в строю лишь четыре Шайтана, два Термита, да трио наёмников, получивших наименее серьёзные ранения. Ещё двое тяжелораненых лежат у бронированной переборки диспетчерского модуля. Шансов у них практически нет...
   Центральный терминал принимает финальную серию распоряжений Такрима - одновременно во всех уголках Амидала оживают модули внутренней связи, загораются голопроекции мятежного члена совета. Представление начинается...
   - Внимание! Наёмники взяли под контроль интеллектуальные системы станции. - звучит уверенный голос мужчины. Мужчины хорошо знакомого практически всем обитателям Амидала. - Уже скоро здесь будут основные силы соединения! Но, никто не собирается зачищать объект! Если через двадцать минут вы не сложите оружия, в основные помещения будет пущен вакуум! - откровенная ложь звучит совершенно естественно. Мы так и не смогли обойти протоколы безопасности. - Сдавшимся лично гарантирую жизнь. У вас пятнадцать минут на принятие решения. Либо по истечении это срока с диспетчерским модулем свяжется руководство сопротивления, либо...
   Потекли томительные минуты ожидания. Ожидания способного решить исход операции.
   Пока большинство обитателей станции переваривало услышанное, у эсминца по прежнему продолжало греметь яростное сражение. В пылу схватки его участники не обратили абсолютно никакого внимание на происходящее за границами их маленького мирка. Гибли наёмники, забирая с собой многочисленные души врагов. Гремели взрывы, сияла плазма, продолжая искажать очертания стыковочного рукава...

***

Жилой уровень пустотной станции Амидал.

   - Что будем делать? - звенящую тишину нарушает напряжённая речь Сархона.
   - Мы не в состоянии в ближайшее время вывести в пространство истребители и штурмовики, - как бы между делом замечает Олд.
   - Пропала связь с группой Дархака, - всё в том же ключе продолжает арх Таори. - Думаю, он переоценил собственные возможности...
   Расположившиеся неподалёку, заместители старших офицеров начинают всё чаще и чаще бросать требовательные взгляды в сторону своих командиров. Никто из них не желает просто так умирать...
   Наиболее решительные либо покинули станцию вместе с соединением ап Дагона, либо сломали головы, штурмуя позиции наёмников.
   Обращение Такрима прекрасно слышали многочисленные обитатели Амидала. Странные мысли начали закрадываться в сознания потерявших надежду людей.
   "...Член совета лично пообещал сохранить жизнь..., ...На моей совести не так уж и много серьёзных проступков. Большую часть времени я проторчал на этой хуршевой станции..., ...Почему мы должны умирать за интересы высокомерных ублюдков, проморгавших нападение..., ...Да я давно уже собирался убраться отсюда..."
   Нафар прекрасно понимал, если в ближайшее время не связаться с диспетчерским модулем, можно дождаться открытого бунта.
   - Хорошо, попытаемся договориться, - наконец-то произносит арх Таори.
   Присутствующие лишь кивают. Кто-то из них поддерживает подобное решение, ну а кто-то искренне презирает трусливых выродков, собирающихся сдать станцию. Презирает, но не спешит открыто выступать против позиции большинства. Офицеры прекрасно понимают, если и остались те, кто согласится их поддержать. Подобные люди сейчас умирают, бессильно накатываясь на монолитную оборону врага...
   Нафар не стал скрывать ход переговоров, задействовав голопроектор собственного коммуникатора, размещённого в центре стола. Ментальная команда - над поверхность устройства разворачивается объёмное изображение Такрима.
   - Ваше решение?
   - Постой! - пытается прояснить определённые моменты арх Таори, надеясь на былую дружбу с предателем. - Какие гарантии?
   - Гарантии?
   - Да, как мы можем быть уверенны в твоих словах?
   - Никак, у вас просто нет выбора.
   - Что наёмники готовы предложить в обмен на добровольную сдачу? - мужчина пытается зайти с другой стороны.
   - Жизнь.
   - И?
   - Строгий, но справедливый суд!
   - ...
   - Хватит уже строить из себя идиота! Лично гарантирую сохранение ваших никчёмных жизней! Остальное уже будут решать не здесь.
   - Что мы должны сделать? - из Нафара словно вынули какой-то внутренний стержень. Капитан будто сразу постарел на добрый десяток циклов. Всегда подтянутый, холёный мужчина превратился в блеклую тень самого себя. Взгляд утратил былую решительность, обессилено поникли широкие плечи. Нет, мужчина и раньше не отличался особой храбростью, но именно сейчас проявился очевидный надлом. Пират не обольщался, надеясь выкрутиться. Арх Таори прекрасно осознавал - скорее всего, это конец.
   - Прежде всего - всё имеющееся оружие должно быть доставлено в ангар В-3 транзитного уровня. Затем выжившим надлежит собраться в жилом секторе Амидала. Тех, кого по истечении отведённого времени заметят за его пределами, немедленно уничтожат...
   - Необходимо решить некоторые вопросы, известить людей...
   - У вас пол часа, время пошло...
   Гаснет голопроекция мятежного члена совета, помещение вновь погружается в звенящую тишину. Бандиты пытаются обдумать услышанное, взвешивая различные доводы. Инстинкт самосохранения берёт вверх над бессмысленной гордостью, заставляя пиратов соглашаться с голосом разума. Здесь нет тех, кто готов попытаться возглавить остатки сопротивления...
   - Проинструктируйте собственных подчинённых, - произносит Нафар, разрушая иллюзию выбора. - Свяжусь с отрядами, эмитирующими штурм технического уровня и корабля наёмников. Надеюсь, они уже наигрались в солдатиков...

***

Диспетчерский модуль пустотной станции Амидал.

   - Контролируй действия трусливых мразей, - отдаю приказ Такриму, завершившему переговоры с номинальным лидером сопротивления. Одновременно аналогичное распоряжение получают искины фрегата. Обладая доступом к сенсорным системам Амидала, с мониторингом внутреннего объёма станции они справятся гораздо лучше...
   Падаю в один из операторских ложементов центрального поста, позволяя себе немного расслабиться. Приходит доклад от Зараба - мы вновь полностью контролируем стыковочный рукав эсминца.
   "Ну что ж, пора и мне проинструктировать людей, но прежде следует стабилизировать собственное состояние..."
   Лёгкая медитация позволяет безболезненно выйти из режима повышенного восприятия. Гармонизирую ментальные потоки, нивелируя наиболее серьёзные последствия длительного перенапряжения. Более четырёх часов интенсивного использования псионических способностей, рваный ритм взаимодействия с окружающей реальностью, хаос дифференциации собственного разума, использование мента-активных препаратов - всё это огромный удар по сознанию.
   Отсутствую лишь полтора десятка минут - полноценным восстановление придётся заняться позже. Слишком много вопросов сейчас требуют моего внимания...
   - Доклад? - обращаюсь к Такриму, так и просидевшему всю операцию у центрального терминала диспетчерского модуля.
   - Отряды противника покинули внешние кольца. Начался вывод подразделений с технического уровня станции. Несколько команд перемещают непритязательный арсенал на палубу обозначенного ангара.
   - Хорошо, продолжай контролировать действия хфурговых выкидышей. Не хватало ещё нарваться на какой-нибудь сюрприз излишне фанатичного ублюдка...
   "Пора наконец-то узнать чего нам стоила спланированная авантюра. Думаю, ди Варг уже подвёл предварительные итоги операции..."
   - На связи, - незамедлительно отвечает координатор штурмовых групп.
   - Потери?
   - Погиб Халад в его отряде выжило лишь четверо бойцов, один серьёзно ранен.
   - Обеспечь доставку наиболее тяжёлых к медсекции Инквизитора. Возьму на себя дистанционное управление оборудованием.
   - Сделаю, - Бариму потребовалось лишь несколько мгновений чтобы отдать соответствующие распоряжения.
   Бросаю мимолётный взгляд в направлении собственных пострадавших - помощь здесь уже никому не нужна...
   - Зараб потерял пятнадцать убитыми, ещё четверо ранены. Тяжёлых нет. Бисмар - шестеро, у остальных лишь царапины. Бамб - восемь погибших, двое тяжелораненых. Мидар отделался лёгким испугом - фрегат даже не пытались захватить.
   - Техника?
   - Группа Халада - уцелела лишь пара Шайтанов. Зараб потерял Бариоров и два десятка Яримов. Бисмар и Бамб в совокупности тринадцать лёгких машин.
   - Ясно. Так, когда пираты закончат возню поднимай с технического уровня Бамба и его людей. Пусть забирают с собой оставшуюся мелочь. Сейчас отправь к кораблям по тяжёлой платформе, проведи ротацию личного состава. Бариора, пяти Яримов и отделения наёмников более чем достаточно для контроля стыковочного рукава. Остальных собирай у Инквизитора. Утратившие мобильность пусть дожидаются помощи в собственных кубриках. Прочие должны пополнить боезапас и быть готовыми к продолжению операции. На отдых нет времени. Ещё пару часов люди точно продержатся на стимуляторах. Роботизированные платформы укомплектовать модулями нейростанеров. Вопросы?
   - Нет, капитан!
   - Тогда за работу.
   - Есть!
   "Хм, рано пока говорить о конкретных цифрах - операция ещё не закончена. Но, изначально я прогнозировал куда более серьёзные потери, заранее списав группу Халада..."
   На некоторое время вновь выпадаю из объективной реальности, контролируя работу регенерационных капсул. Пострадавших доставили довольно оперативно. Сейчас не могу помочь абсолютно всем раненым - на Инквизиторе лишь четыре регкамеры. Возможно, удастся воспользоваться ресурсами станции. Чем быстрее завершим операцию, тем скорее смогу изучить возможности медицинского сектора Амидала...

***

Жилой уровень пустотной станции Амидал.

   Естественно, пираты не смогли уложиться в отведённое время. Потребовалось около часа на то, чтобы собрать в одном месте разбежавшихся крыс. Некоторые не желали сдавать оружие, но разбиралось с ними уже собственное начальство. Мы лишь окончательно блокировали жилой уровень и зачистили несколько небольших разрозненных групп, проигнорировавших прозвучавшие предупреждения...
   Подобная задержка, в какой-то мере, сыграла нам на руку, позволив подтянуть оставшиеся резервы. В условиях изоляции основной массы пиратов, не было никакой необходимости держать на техническом уровне столь внушительный контингент. Контролировать реакторные залы остался лишь десяток бойцов усиленных парой тяжёлых машин.
   По подсчётам искинов, сейчас на жилом уровне собралось около девятисот семидесяти человек. Там были как пираты, так и их рабы, предвкушающие скорое освобождение...
   Приближалась не менее серьёзная фаза операции. Контролировать настолько серьёзное количество пленных - задача поистине нетривиальная...
   За прошедшее время я успел сделать на удивление многое. Прикрывать Такрима осталась лишь пара Термитов да пятеро свежих бойцов Мидара, явившихся вскоре после разговора с ди Варгом.
   Забрав пленного, наша потрёпанная компания благополучно добралась до Инквизитора.
   Убедившись, что жизни ап Расхара в ближайшее время абсолютно ничего не угрожает, перестраховываюсь, вводя мужчине сильнодействующее снотворное. Несколько бойцов уносят бессознательное тело в одно из экранированных помещений фрегата.
   Быстрая сортировка раненных, успеваю прогнать через свободные регенераторы ещё нескольких наёмников.
   Уточняю у Барима тактическую обстановку - ныряю в регкамеру. Пятнадцатиминутный сеанс позволяет временно избавиться от большей части симптомов ментального перенапряжения...
   Смыкаются бронированные сегменты, шею обжигает модуль генетической идентификации, меняется структура внутреннего интерфейса, на границе восприятия мелькают данные тестирования основных систем - завершается синхронизация с Центурионом. Наконец-то облачаюсь в серьёзную боевую броню. Лишь сейчас понимаю, как не хватало мне той уверенности, что даёт ББС...
   "Нужно действовать быстро. Нельзя позволить бандитам прийти в себя. Увидев истинные силы наёмников, кто-то может решиться попытать счастье..."
   Жилой уровень Амидала весьма далёк от тех просторов, к которым я привык, посещая аналогичные объекты. По высоте он ничем не отличается от стандартного ангара грузовой зоны. Плотная застройка позволяет с трудом разминуться паре тяжёлых машин. Не может быть и речи о каких-то зелёных насаждениях. Лишь в центре, где оказалась сконцентрирована основная масса увеселительных заведений, присутствует несколько открытых площадок...
   - Покинуть помещения! Собраться в центре уровня! Приготовиться к досмотру! - звучит механический голос системы оповещения...
   Расходятся створки грузовых лифтов, доставляя роботизированные платформы. Продвигаясь по основным транспортным магистралям, начинают смыкать кольцо Бариоры. Каждый сопровождает квартет Яримов и пара Шайтанов. Вновь полон боекомплект, боевые машины не испытывают проблем с нехваткой энергии...
   Следом движутся отряды наёмников...
   Не все прислушиваются к рекомендациям диспетчерского модуля. Некоторые не спешат покидать помещения. Серьёзную помощь оказывает извечная паранойя пиратов, буквально напичкавших пространство примитивными сенсорными системами...
   Мгновенная оценка обстановки - принимаются соответствующие решения.
   "...В жилом модуле заперт раб! - группа продолжает движение..., ...За столом сидит человек. Бессмысленный взгляд упирается в стену. У кого-то явно не выдержали нервы, - блокировка входных дверей..., ...Расположившись на обзорной галерее одного из комплексов, вдоль магистрали целится один из непримиримых. Пират заканчивает вводить поправки в баллистический вычислитель тяжёлой ракеты, - шахту навесного модуля Шайтана покидает управляемый реактивный снаряд. Скрываясь за изгибом центральной транспортной артерии, смертоносный подарок устремляется к цели. Мощный взрыв провоцирует детонацию массивной ракеты, в облаке высокотемпературной плазмы исчезает внушительная часть галереи..."
   Соединения практически одновременно достигают финальных точек своих маршрутов. Оптические модули сенсорных блоков боевых машин встречаются с калейдоскопом взглядов загнанных в угол людей. Равнодушие сталкивается с бессильной яростью, страхом, апатией и надеждой...
   Двигаюсь с одним из отрядов, вскоре могут пригодиться мои способности...
   - Персоналу медицинского блока, немедленно проследовать за механизированное оцепление! Направляйтесь в сторону сектора М! - звучат очередные распоряжения.
   Сквозь бесформенную толпу начинают проталкиваться люди в характерном облачении.
   - Двигаться единой группой! - Шайтан преграждает дорогу первым счастливчикам...
   Вскоре, около тридцати человек скрываются за изгибом центральной магистрали. Медиков встречает именно мой отряд...
   Среди бесформенной массы ощущаю несколько источников не совсем характерных эмоций.
   - Построиться! - отдаю распоряжение, указывая в сторону левой стены. Под прицелами штурмовых комплексов люди вытягиваются в одну шеренгу.
   "А вот эти трое мне совсем не нравятся!" - правая рука смыкается на ребристой рукояти мощного нейротика, закреплённого в набедренных фиксаторах боевой брони. Три импульса! Три бессознательных тела оседают на землю.
   - Кто главный?
   - Я! - вперёд выходит пожилой худощавый мужчина, облачённый в светлый комбез медицинского персонала. Тронутые сединой волосы, острые черты лица, пронзительный взгляд тёмно карих глаз, спокойный эмоциональный фон - всё это создаёт весьма неоднозначное впечатление. - Такарам ап Дарах, - бандит обозначает лёгкий поклон. - Начальник медблока Амидала.
   - Это? - ствол нейротика указывает в сторону бессознательных тел.
   - Палачи...
   "Интересно..."
   - Комплектация медицинского блока?
   - Двадцать одна капсула БиоМед-4РК, четыре десятка регенерационных камер Эниар-4МК, универсальный диагностический комплекс Бархак-5ВМ.
   - Хорошо...
   "- Огонь!" - отдаю команду искинам.
   В центре жилого уровня Амидала начинается настоящий хаос. Падают обитатели станции, сражённые роботизированными платформами. Разгорается паника. Откуда-то из эпицентра человеческого безумия прилетает сразу несколько наступательных гранат, поражающие элементы бессильно вязнут в силовых щитах гексаподов.
   Тут же следует жёсткий ответ.
   Слышны хлопки баллистических гранатомётов - ярко вспыхивает серия термических взрывов, пространство начинает заполнять запах горящей плоти...
   Ещё несколько мгновений и всё кончено - подают последние бандиты, сражённые расфокусированными импульсами тяжёлых станеров...
   "...- Потери среди пленных не превышают 14%..." - докладывает Сапсан.
   "- Хорошо..."

***

   Медицинский блок Амидала является частью жилого уровня. Возможно, ранее он и производил впечатление чистоты, стерильности, тепла и заботы, но те времена уже давно в прошлом. Сейчас это серое унылое место, где о истинном предназначении помещений свидетельствует лишь специфическое оборудование...
   Заглянув в несколько модулей, теряю остатки уверенности в медицинской направленности комплекса. Антураж помещений скорее характерен для архаичных пыточных, существовавших задолго до освоения межзвёздного пространства. Стеллажи с экзотического вида инструментами соседствуют с анатомическими столами, давно забывшими о изначальном блеске своей поверхности. С одной из свободных стен свисают настоящие цепи! Рядом валяется какое-то тряпьё. Несколько прозрачных сосудов, содержащих законсервированные части разумных, тускло фосфоресцируют в приглушённом сиянии дежурного освещения. О эпохе высоких технологий напоминает лишь одинокая медкапсула, забрызганная подозрительно знакомыми "красками"...
   "Ммм да, либо пираты целенаправленно старались создать соответствующий антураж, либо здесь действительно работали больные на голову ублюдки..."
   - Пыточная Фурара, - поясняет, присутствующий рядом, ап Дарах.
   - Фурара?
   - Один из тех, кого вы оглушили. Мелкий, невзрачный мужчина с глубоко посаженными, злобными глазками, - следует куда более подробное разъяснение.
   - Ясно. Прибыли первые пациенты, пора браться за дело. Помните о нашей договорённости...
   Пока длилась ознакомительная экскурсия, успели доставить раненных наёмников. Пусть и не ощущая никакого подвоха, всё же, пока не спешу покидать комплекс, собираясь лично проконтролировать работу медицинского персонала...
   Сортировка занимает совсем немного времени. Часть бойцов сразу же отправляется в регенераторы, ну а кому-то приходится сперва забраться в медкапсулу...
   Освободившись от груза, гравиплатформы направляются к центру жилого уровня. Там тоже хватает раненных...
   От необдуманных действий медперсонал страхует лишь пара Термитов да чуть меньше десятка наёмников.
   Большая часть не пострадавших бойцов десантной секции, под предводительством ди Варга, сейчас занимается первичной сортировкой пленных. Для их содержания выделено несколько свободных ангаров транзитного уровня. Охрана возложена на механизированные соединения.
   Процесс серьёзно облегчают данные системы безопасности станции. Барим избавлен от необходимости ломать голову, гадая кто есть кто. Бывших рабов доставляют в помещение, снабжённое минимальными удобствами. Пираты вынуждены будут довольствоваться лишь пустым пространством ангара. Наиболее ценные пленники сразу же отправляются в индивидуальные модули карцера Инквизитора. С ними буду беседовать лично...
   Ещё несколько небольших смешанных соединений сейчас прочёсывают жилой уровень, окончательно зачищая пространство Амидала...
   На то, чтобы закончить здесь все оставшиеся дела, у нас чуть менее трёх стандартных суток...

***

Инквизитор.

   Отъезжает в сторону верхний сегмент регенерационной камеры, выбираясь из чрева высокотехнологичного медицинского комплекса, направляюсь в сторону санитарного блока. Необходимо смыть остатки биогеля, насыщенного, стремительно разлагающимися, наноструктурами.
   Контрастный душ позволяет вернуть окончательную ясность сознанию, подвергшемуся серьёзным нагрузкам.
   "Пять часов в регенераторе - одиннадцать с начала операции. Пожалуй, пора узнать последние новости."
   "- Хома, доклад", - облачаясь в Кольчугу, выхожу на связь с искином.
   "...- Все работы продвигаются согласно вашим распоряжениям, капитан...
   ...- Инженерная группа восстанавливает наиболее повреждённые участки станции. Прогнозируемое время окончания технических работ - девять стандартных часов...
   ...- Пленные всё ещё находятся без сознания...
   ...- В ваше отсутствие не зафиксировано никаких происшествий..."
   "- Хорошо, что со средствами поддержки и усиления?"
   "...- Уничтожено шесть Бариоров. Восстановление невозможно...
   ...- Выведено из строя четыре Шайтана. Ремонтопригодны две платформы...
   ...- Уничтожено семнадцать Термитов. Один из ботов серьёзно повреждён...
   ...- Выведено из строя пятьдесят три Ярима. Ремонтопригодны восемнадцать платформ...
   ...- На данный момент потери механизированного соединения составляют 57%..."
   "Ну что ж, не так уж и плохо..."
   - Слушаю капитан, - внутренний интерфейс демонстрирует образ уставшего мужчины. В отличие от меня, ди Варг пока не мог позволить себе продолжительный отдых. Десантник являлся одним из немногих, кому я доверял командование в своё отсутствие.
   - Докладывай.
   - Есть. Станция полностью зачищена. Взято под контроль внутренней пространство корвета - дежурная вахта предпочла сдаться. Охрана эсминца была уничтожена во время активной фазы боя. Системы безопасности всё ещё активны - пробиваться силой посчитал нецелесообразным. Во время коротких стычек на жилом уровне погибло ещё четверо бойцов. В настоящий момент число безвозвратных потерь достигло шестидесяти двух единиц. Проведена ротация личного состава. За исключением трёх тяжелораненых, в строй вернулись все пострадавшие. Сейчас большая часть десантной секции отдыхает. Людям необходимо восстановиться после приёма стимуляторов. Арим обеспечения разбит на несколько трофейных команд. Бойцы прочёсывают станцию. Активную помощь оказывает Такрим. Найдено несколько складов стратегического резерва. Помещения пока не трогали...
   - Что с медицинским персоналом?
   - Их перемещения ограниченны соответствующей зоной. В данный момент они занимаются пострадавшими обитателями Амидала.
   - Хорошо. Кто из младших офицеров сейчас в строю?
   - Зараб.
   - Отлично, сдавай дела и отправляйся наконец отдыхать.
   - Слушаюсь капитан...
   На выходе из медсекции сталкиваюсь с девчонками. Сиами серьёзно обеспокоена. Лишь толика прочих чувств мелькает в эмоциональной сфере девчонки. Айлин скорее раздосадована нежели что-то ещё, но из-за показного равнодушия всё же выглядывает искренняя забота.
   - Алиер, с тобой всё в порядке?! - проявляет несвойственную инициативу малышка.
   - Почему нас не пускают на станцию?! - экспрессивное восклицание женской половины ит Бауэров слегка запаздывает.
   - Всё хорошо Сиами, не волнуйся. А что ты собираешься там делать?
   - Ну ведь Прит отправился вместе с инженерной группой!
   - Верно, а какова у него основная специализация?
   - Да, но...
   - Не спорь, сейчас вам там совершенно нечего делать. Основная фаза операции уже завершена. Осталось разобраться ещё с некоторыми нюансами, а пока наберитесь терпения.
   - Хорошо.
   - Алиер!
   - Всё Алин, если есть желание быть полезной, займись повышением собственной квалификации. Освоишь специальность, актуальную за пределами корабля, тогда и поговорим...

***

   Направляясь к собственным апартаментам, замечаю усиленные группы Шайтанов, контролирующих основные магистрали Инквизитора. Часть гексапдов вновь вернулась на свои посты, ликвидированные на время штурма...
   "Пожалуй, пора озаботиться вопросом частной собственности..."
   Подчиняясь ментальной команде, отъезжает в сторону перегородка одной из стенных ниш гостиной.
   "А вот и то, что мне нужно", - извлекаю особую кибераптечку...
   Один из тюремных блоков встречает меня аскетичностью собственной обстановки. В дальнем углу располагается жалкое подобие санитарного блока, ничем не отгороженное от иного объёма камеры. Слева единственный элемент мебели - сталепластовая лежанка, жёстко соединённая с внутренней переборкой.
   Бессознательное тело Индара валяется рядом. Бойцы не посчитали нужным затаскивать "обрубок" коменданта на узкую кровать...
   Рывок и мужчина занимает вертикальное положение, опираясь на деактивированную гравиплатформу. Не позволяя ему завалиться обратно, прислоняю ап Расхара к убогому лежаку. Так будет гораздо удобнее...
   Размещаю захваченную кибераптечку у основания черепа коменданта. Интеллектуальный модуль небольшого устройства тут же фиксирует заданное положение...
   Серия ментальных команд - в изуродованный организм Индара поступает ударная доза специфического коктейля седативных препаратов.
   Практически одновременно инъектор штатного устройства Кольчуги производит аналогичную операцию - различаются лишь формулы химических соединений.
   Тускнеют краски окружающей реальности. Повышается ментоактивность, давая возможность сознанию охватить большую часть объёма Инквизитора.
   "...Скопления ментальных сфер отдыхающих людей..., ...Яркие огоньки подруг..., ....Недоумение, раздражение, злость запертых людей..."
   Усилием воли сжимаю границы восприятия, отсекая постороннюю информацию. Настраиваюсь на уникальный отпечаток ментальной активности оппонента.
   С лёгкостью обхожу защиту псионического импланта - данная модель не идёт ни в какое сравнение с образцами, встречающимися ранее. Весь расчёт здесь строится на противодействии грубым силовым воздействиям. Но, даже если потребуется идти напролом, она вряд ли продержится слишком долго...
   Не тревожа блокирующих структур, эфемерные потоки ментальной энергии проникают в сознание ап Расхара. Податливый разум накаченного химией человека практически не сопротивляется внешним воздействиям. С каждым мгновением ныряю всё глубже и глубже, приближаясь к ядру личности мужчины. Абстрактные образы псионических потоков выстраиваются в чёткую структуру привычных интерпретаций...
   Опираясь на однажды отработанный шаблон, начинаю перекраивать сознание жертвы. Моя воля буквально выжигает привычные поведенческие императивы, заменяя их иными понятиями, стремлениями, идеалами...
   Филигранные воздействия вплетают в структуру чужой личности собственные мента-потоки, окончательно закрепляя внесённые изменения. Скрепы не идеальны, достаточно волевой разум со временем сбросит оковы, но не в этом случае...
   Заканчивая работу с подсознанием коменданта, поднимаюсь в слои глубинной памяти. Красочные картины жизни пирата проносятся перед моим внутренним взором. Отсекаю всё лишнее, оставляя лишь краткую выжимку из наиболее актуальных фактов, событий, догадок...
   Гораздо больше времени уходит на то, чтобы полностью просмотреть отдельные эпизоды. Эпизоды заинтересовавшие меня сильнее прочих...
   Постепенно разум бандита открывает свои секреты, позволяя дополнить созданную ранее картину жизни глубокого фронтира. Опыт ап Расхара куда обширнее знаний Такрима и его людей. Полученные сведения окончательно формируют план дальнейших действий...
   "Теперь абсолютно очевиден следующий шаг. Шаг, что должен приблизить меня к конечной цели. Нельзя медлить, слишком много потеряно времени. Игра выходит на совершенно иной уровень..."
   Возвращаясь к объективной реальности, обессиленно откидываюсь на прохладную переборку.
   "Нужно прийти в себя..."
   Лёгкая медитация позволяет приглушить наиболее яркие симптомы скорой расплаты. Расплаты за излишне интенсивное использование возможностей собственного сознания...
   - Слушаю капитан, - Зараб отвечает практически мгновенно.
   - Отправь несколько человек к тюремному блоку. Необходимо доставить нашего гостя к медсекции.
   - Сделаю.
   Вскоре появляется пара бойцов арима обеспечения. Подчиняясь команде, наёмники подхватывают бессознательное тело Индара. Небольшая процессия направляется на один из верхних уровней фрегата.
   По пути отдаю несколько предварительных команд интеллектуальному модулю медицинского сектора. Реабилитационный блок встречает нас готовой к работе камерой. Забрав кибераптечку, наблюдаю, как бойцы укладывают в чрево медицинского модуля исковерканное тело пирата. Определённое неудобство доставляет гравиплатформа, жёстко связанная с имплантами коменданта, но совершенное устройство Союза практически мгновенно подстраивается под индивидуальные особенности пациента. Отпустив наёмников, наблюдаю как возвращается на место верхний сегмент регенератора. Интеллектуальный модуль принимает последнюю серию команд...
   "Ну что ж, думаю, пары часов будет достаточно. Главное чтобы Индар пришёл в себя. Пока же займусь иными вопросами."
   Помимо Виали в собственных апартаментах заперты и её знакомые. Поэтому, сейчас персоналом лётной палубы руководит Ирсах. Ему я могу доверять в той же мере, что и Такриму. Регулярные сеансы псионической обработки не позволяют пока усомниться в лояльности пронырливого пилота...
   - Капитан? - получив вызов, Нартим реагирует несколько удивлённо.
   - Добрались до пустотных платформ Амидала?
   - Так точно. Разблокированы ангары малых аппаратов. Обнаружено около полутора сотен боевых машин. Из них примерно треть является универсальными штурмовиками. Остальное - КИПы различных производителей. Есть несколько транспортных шатлов. Много беспилотной техники. Все платформы предположительно относятся ко второму - четвёртому поколению.
   - Техническое состояние?
   - Сложно сказать. На первый взгляд, машины способны летать, но для более объективной оценки необходимы либо данные искина, либо всестороннее техническое обследование. Подобное сейчас невозможно - большая часть людей задействована на восстановлении объекта.
   - Хорошо, работай...

***

Диспетчерский модуль пустотной станции Амидал.

   Пока ещё рано говорить о восстановлении повреждённых участков лифтовых шахт, ведущих к диспетчерскому модулю. Подниматься на нужный уровень приходится самостоятельно...
   Рядом движется ап Расхар, его гравиплатформа издаёт лёгкий гул, свидетельствующий об определённых проблемах. Последние испытания не прошли для техники без последствий.
   Нашу компанию сопровождает Шайтан. Гексапод пристроился на некотором отдалении. Боевая машина в любой момент готова среагировать на малейшую опасность.
   - Понял, что от тебя требуется?
   - Да, - безжизненным, безэмоциональным голосом отвечает мужчина. В данном случае, работая с сознанием Индара, я действовал не так осторожно, как с Такримом. И дело здесь было не столько в нехватке времени, сколько в так до конца и не ликвидированных последствиях прошлого перенапряжения. В процессе непродолжительного общения искин вряд ли сможет заметить какие-либо несоответствия. Ну а после? После всё это будет уже неважно...
   Из центральной галереи успели убрать остовы уничтоженной техники, трупы защитников станции, тела погибших членов диверсионной группы. О былом напоминали лишь: оплавленные области отгремевших термобарических взрывов, искорёженная обшивка внутреннего перехода, следы попадания тяжёлого вооружения, так до конца и не выветрившийся запах гари...
   Помимо Такрима в помещении центрального поста по прежнему находится пара лёгких платформ. Ещё несколько человек занимают места рядовых операторов диспетчерского модуля. Люди координируют работу инженерных и поисковых групп...
   - Капитан, - лёгким кивком обозначает приветствие бывший командир штурмовых подразделений пиратского клана.
   Взмахом руки останавливаю, собирающихся вскочить, бойцов.
   - Готов?
   - Да.
   - Начинайте.
   - Код - Фобос707. Угроза заражения устранена. Начать принудительную расконсервацию интеллектуальных систем станции. Подтверждаю личным идентификатором члена совета - АП745ГР819...
   - Подтверждаю..., - в игру включается ап Расхар. Вновь действует изощрённая логика пиратов - для вывода искина из состояния стазиса требуется согласие минимум двух членов совета.
   ...- Начата загрузка основных протоколов..., - звучит механический голос системы оповещения.
   ...- Внимание! После активации, Амидал ещё какое-то время не сможет полноценно исполнять собственные обязанности...
   "Прекрасно."
   ...- До окончания перезагрузки ...3... 2... 1...
   ...
   ...- Амидал приветствует членов совета...
   - Код - Деймос000. Изменение протоколов доступа. Смена владельца объекта. Подтверждаю..., - с нейроимпланта Такрима начинают поступать необходимые информпакеты.
   - Подтверждаю...
   ...- Исполняю...
   ...- Вношу изменения в базовый код...
   ...
   ...- Утверждение нового статуса..., - отправляю собственные ментально-генетические идентификаторы.
   ...- Господин ди Ар, вас приветствует искусственный интеллект станционного класса. Модель...
   - Стоп. Принять в качестве самоидентификатора имя объекта.
   ...- Принято...
   ...- Амидал приветствует владельца.
   - Замечательно.
   "Вот и всё - власть переменилась..."

***

Инквизитор.

   До ужина удалось решить ещё несколько незначительных вопросов. Основная масса проблем была отложена на следующий день. К тому моменту как раз должны прийти в себя пленные. Ну а сейчас? Сейчас пожалуй следует побеседовать с собственными людьми...
   Мы с ребятами расположились за привычным столиком кают-компании. На своих местах сидят ди Варг и Такрим.
   Предоставив ограниченный доступ ап Расхару, временно вернул его на "законное" место. Именно он сейчас осуществляет общую координацию работающих смен...
   Вскоре бойцы Бамба приведут остальных офицеров Инквизитора. Предстоит нелёгкий разговор...
   - Поздравляю! - предвосхищаю реплику ол Фариано, встречаясь с разгневанным взглядом старшего офицера лётной палубы. - Ваши люди прекрасно справились с поставленными задачами! - не позволяю Харму вставить и слова. - За столь незначительное время вы прекрасно подготовили собственных подчинённых!
   - Как это понимать парень? - всё же, вмешивается ри Саери.
   - По моему, вам изначально были даны исчерпывающие объяснения.
   - Что за чушь? Если и имелась необходимость проверить квалификацию наших людей, не было абсолютно никакой необходимости в столь жёсткой изоляции! - спешит высказаться ар Савр.
   - Мы решили избежать малейших случайностей.
   - Мы? - Виали цепляется за прозвучавший намёк.
   - Операция разрабатывалась командой ди Варга.
   - Хуршев киборг, - недовольно морщится женщина.
   - Барим?! - Харм переключается на старого товарища.
   - Капитан прав. Данное решение было полностью оправданно. Мы не могли допустить не малейшей возможности повлиять на исход операции.
   - Вам не кажется, что каким-то учениям придаётся чересчур серьёзное внимание? - вмешивается ол Фариано.
   - Тут ты не совсем права, - решаю окончательно прояснить ситуацию. Встречаясь с вопросительными взглядами недоумевающих людей, обращаюсь к ди Варгу. - Доложи.
   - Есть. Нами была разработана и проведена операция по захвату малой пустотной станции одной из пиратских семей фронтира. Прогнозируемый успех не превышал сорока процентов - допустить хоть малейшую возможность утечки информации и тем самым ещё больше уменьшить шансы было немыслимо. Принимались все возможные меры предосторожности. В финальной фазе мы предпочли изолировать непредсказуемые факторы, способные повлиять на исход боестолкновения...
   - Непредсказуемые факторы значит, - на грани слышимости пробормотал ар Савр.
   - Общую эффективность действий Лариона оцениваю как удовлетворительную, - невозмутимо продолжает Барим. - В ходе операции потеряно около 57% средств поддержки и усиления. Часть роботизированных платформ может быть восстановлена. Безвозвратные потери личного состава достигли 31% от общей численности десантной секции. Штурмовые соединения уничтожили около пятисот семидесяти бойцов противника и порядка двухсот единиц техники. Точные цифры появятся позже. Активное применение тяжёлого вооружения не позволяет пока подвести окончательные итоги. Захвачено чуть меньше восьми с половиной сотен пленных. Большая часть поставленных задач выполнена. На данный момент остаётся нерешённой часть второстепенных вопросов. Начато освоение приза...
   - То есть пока мы были заперты, вы провели полноценную боевую операцию!? - вспыхивает ол Фариано.
   - Верно, - не смотря на лёгкое вмешательство в эмоциональные сферы, всё же, не удаётся окончательно погасить негодование наёмников.
   - Мальчишка, да как ты..., - закипает ри Саери.
   - Не понимаю вашего возмущения, - лукавлю, пытаясь хоть как-то сгладить накал эмоций. - Согласно заключённым договорам - за некоторым исключением, все вы здесь являетесь лишь наставниками. Можно сказать, заперев, мы оградили вас от излишних опасностей боевой операции.
   - Да ты! - ещё сильнее заводится Виали.
   - Успокойтесь! - усиливаю давление на сознания офицеров, приглушая злость, раздражение и даже обиду, что проскакивает у излишне импульсивной женщины. - В любом случае, уже ничего нельзя изменить. Если желаете принимать полноценное участие в жизни подразделения, стоит пересмотреть некоторые положения действующих контрактов. Пока же, оставим тему. Прошу как можно скорее включиться в работу, подчинённые введут вас в курс дела, - ставлю точку, демонстративно возвращаясь к оставленной трапезе.
   Так до конца и не успокоившись, Шаэр стремительно покидает помещение. Виали скорей обижена нежели действительно зла. Сделав заказ, женщина предпочитает присоединиться к нашей компании. Харм задумчив, даже не взглянув в сторону синтезатора, мужчина присаживается за столик командиров десантной секции.
   - Ты тоже принимал участие в этом безумии? - ол Фариано обращается к Приту, весьма неоднозначные интонации проскальзывают в её словах.
   - Нет, - несколько смущённо отвечает здоровяк, но тут же пытается оправдаться. - Алиер позволил присоединиться к операции лишь во время финальной фазы. Пока я просто не обладаю должной квалификацией. Надеюсь, вскоре удастся подтянуть собственные навыки...
   - И этот туда же, - укоризненно качает головой женщина.
   - А нас вообще не пустили на станцию! - спешит пожаловаться Айлин.
   - Ну и правильно, вам там уж точно нечего делать. Похоже, капитан ещё не растерял остатки благоразумия, - мне достаётся несколько ехидный взгляд.
   - Я не собираюсь всё время прятаться на корабле! - возмущённо вскидывается девчонка. - Алиер, ты обещал предоставить нам возможность выбрать дополнительную специальность!?
   - Обещал, предоставлю.
   - Ну а ты что думаешь? - Виали переключается на Сиами.
   - Я?.. Я выполню любой приказ капитана...

***

   "- Хома, удели повышенное внимание действиям старших офицеров фрегата."
   "...- Будет исполнено капитан..."
   "Что ж, время покажет, смогут ли наёмники пройти очередную проверку. Ну а мне сейчас нужно восстановиться, завтра предстоит огромный объём работ. Менее трёх суток остаётся до прибытия основных сил пиратов. За это время следует кое-что подготовить..."
   Возвращается на место верхний сегмент регенерационной камеры. Деликатно гася сознание пациента, медицинский модуль преступает к выполнению заложенной программы...
   Пять часов длится сеанс восстановления - параллельно с работой уникального оборудования действует автономная псионическая программа. Помогает обширный опыт самовнушения, позволяющего вплетать в структуру подсознания соответствующие ментальные закладки...
   Облачившись в Кольчугу, ненадолго задерживаюсь у задействованных регкамер. Здесь всё в полном порядке. Ещё шесть - семь часов и бойцы вновь вернутся в строй.
   Покинув реабилитационный блок, останавливаюсь у медкапсул - девчонки решили не пропускать сеансы ускоренного обучения. Вскоре Сиами завершит основную программу боевого пилота, останется лишь практическое освоение полученных навыков.
   "Позволить ли ей самостоятельно выбрать вторую специальность, либо решить вопрос за неё? В любом случае, она вряд ли будет возражать...
   Айлин - излишне импульсивный член команды. Её стремление всё время быть на острее событий может оказаться проблемой. Но, решение мы найдём не смотря ни на что..."
   "- Хома, чем заняты старшие офицеры Инквизитора", - обращаюсь к искину, направляясь в сторону собственных апартаментов.
   "...- Харм включился в работу. Перехватив руководство техническим персоналом, сейчас он контролирует процесс восстановления станции. Ар Савр не забывает и о подопечном, Прит постоянно крутится где-то поблизости.
   Виали сконцентрировалась на изучении захваченной техники. Шаэр предпочёл присоединиться к ол Фариано. Рядом находится и большая часть её подчинённых. Лишь несколько техников временно включены в инженерную группу.
   Барим занимается с личным составом десантной секции..."
   "Ага, решил не давать людям слишком много времени на обдумывание произошедшего. Представляю, насколько были удивлены собственной храбростью некоторые наёмники лишь стоило исчезнуть эффекту боевых стимуляторов..."
   - Слушаю капитан, - мгновенно отвечает ди Варг.
   - Направь Бамба и десяток его людей к тюремному блоку.
   - Сделаю...
   Захватив всё необходимое, отправляюсь на встречу с нашими постояльцами. Благодаря осведомлённости Такрима и ап Расхара, а также доступу к базам данных Амидала, прекрасно представляю себе с кем вскоре предстоит пообщаться.
   "Настало время, окончательно решить вопрос частной собственности."
   - Готовы сотрудничать? - обращаюсь к капитану эсминца, сидящему на узком лежаке индивидуальной камеры. Высокий мужчина производит довольно жалкое впечатление. Перед тем, как доставить его сюда, наёмники практически полностью раздели пирата. Лишь кое-какие элементы термобелья всё ещё прикрывают наготу Нафара. Несколько внушительных гематом искажают правильные черты лица "бесстрашного покорителя космоса". И как апофеоз - потухший, загнанный взгляд сломленного судьбой человека.
   - Ты кто? - звучит его безжизненный голос.
   - Не имеет значения. Сейчас главное, готовы ли вы добровольно передать контроль над эсминцем? Либо желаете предоставить нам возможность попрактиковаться в методах убеждения? - практически не приходится использовать собственные способности, лишь слегка подстёгиваю воображение не самого храброго представителя пиратского клана. Предпочитаю действовать мягко, не желая потрошить сознание оппонента. Слишком серьёзным нагрузкам подвергся мой разум в последние сутки. Стоит воздержаться от столь радикальных решений, по крайней мере, в течении нескольких ближайших дней.
   - И что потом?
   - Потом и поговорим.
   - Хорошо, у меня просто нет выбора, - убеждает скорее себя нежели окружающих арх Таори.
   - Прекрасно. Это в качестве небольшой страховки, - фиксирую у основания черепа мужчины индивидуальную кибераптечку. На самом деле, не собираюсь полагаться на подобные методы, постоянно контролируя сферу поверхностных мыслиобразов бандита...
   Грузовая палуба эсминца встречает нас следами недавнего боя. На верху можно рассмотреть разбитые спарки систем внутренней безопасности. Турели не смогли остановить стремительный натиск Шайтанов. Кое где видны: остатки импровизированных укрытий, следы попадания тяжёлого оружия, оплавленные участки термических взрывов. Нет лишь безмолвных свидетелей былого противостояния - уже убраны тела погибших, остовы уничтоженной техники...
   - Действуй, - вывожу из задумчивости Нафара, одновременно слегка корректируя его намерения. Гашу спонтанный героический порыв пирата, собирающегося ценой собственной жизни нанести хоть какой-то вред захватчикам.
   - Ифрит...
   ...- Да капитан...
   - Начать процедуру смены владельца, - арх Таори передаёт соответствующие информпакеты.
   ...- Принято...
   ...
   ...- Подтвердите личность..., - включаюсь в игру, выходя на связь с интеллектуальными системами корабля.
   ...- Вношу изменения в базовые протоколы доступа...
   ...
   ...- Старшее звено управляющего кластера, искин класса - Орфей-4МКМ приветствует нового владельца. Зафиксированы повреждения модулей системы безопасности. Повреждены сервоприводы центральных створок грузовой палубы...
   - Стоп. Принять в качестве самоидентификатора название серийной модели.
   ...- Принято...
   - Перевести системы обороны в пассивный режим.
   ...- Принято...
   - Орфей, сбрось на мой нейроимплант доклад о состоянии судна.
   ...- Выполняю...
   "Вот и всё - теперь именно я контролирую трёхсот семидесяти метровую тушу боевого корабля. Остаётся лишь разобраться с его состоянием. Но, этим займёмся чуть позже, пока же есть и иные проблемы. Проблемы, требующие первоочередного внимания..."
   - Вопрос с кораблём решён, теперь поговорим о вашей судьбе, - вновь обращаюсь к Нафару.
   - Судьбе? - недоуменно переспрашивает мужчина.
   - Именно, что вы можете предложить в обмен на жизнь? - надеюсь на какую-либо полезную информацию, не желая копаться в голове у ублюдка.
   - У меня есть кредиты!
   - Вот как? - удивлён. Работая с членами совета, не обнаружил никаких счетов. Странно, что у куда более незначительного представителя организации есть нечто подобное.
   - Да! Депозит находится в одном из банков империи Афеор. Там порядка семисот тысяч, - поспешно произносит арх Таори.
   "Интересно, несмотря на некоторые аспекты её культуры, империя, всё же, входит в число официальных политических образований. Значит, с переводом средств не должно возникнуть никаких проблем."
   - Принимается, - получив необходимые реквизиты, отдаю распоряжение Бамбу. - Отведите его к основной массе пленных.
   - Сделаем бос...
   Разговор с Сархоном прошёл столь же успешно. Хоть он и держался намного достойней Нафара, вскоре я получил полный доступ к интеллектуальным системам корвета. Соединение пополнилось ста пятидесяти метровым судном эмирата Саймааль. На первый взгляд Айвар производил весьма удручающее впечатление, но окончательные выводы делать пока ещё рано. На полный осмотр просто нет времени...
   К сожалению, помимо кодов доступа, больше ничего получить так и не удалось. Отбросив вариант с полным сканированием сознания, отправляю пирата к остальным пленным...
   С основной массой малой авиации всё было гораздо проще. Доступ к машинам открыл искин станции. Поэтому, беседа с Олдом получилась самой непродолжительной. Командир эскадрилий пустотных платформ не обладал какой-либо интересной информацией. Никаких активов у него так же не обнаружилось...

***

Пустотная станция Амидал. Склады стратегического резерва.

   ...- Подтвердите право доступа к ангарам категории А..., - звучит механический голос независимой системы безопасности.
   - Алтей-754ВА923..., - с импланта Такрима поступает уникальный отпечаток нейроактивности.
   - Тиберион-034ИА590..., - Индар отправляет необходимое подтверждение.
   Оживают мощные сервоприводы, с характерным звуком начинают расходиться бронированные плиты входных створок ангара.
   Ощущаю нетерпение собравшихся рядом людей. Узнав, что я собираюсь отправиться "потрошить сокровищницу пиратов", со мной напросились друзья. Точнее открытую инициативу проявила одна лишь Айлин, Прит и Сиами молча согласились с подобной идеей. Помимо них, здесь присутствует ар Савр и ол Фариано. Чуть в отдалении расположился Бамб с десятком своих людей. В качестве тяжёлой поддержки, бойцов сопровождает Шайтан.
   Нашим взорам открывается огромное помещение, заставленное различной техникой, контейнерами, бесформенными громадами, накрытыми полимером планетарного камуфляжа...
   - Внушительно, - Харм первым нарушает молчание.
   - Пойдёмте, посмотрим чем наградили нас запасливые обитатели станции, - на самом деле, я прекрасно осведомлён о содержимом складов стратегического резерва. Но, гораздо интереснее увидеть всё это в живую.
   В основном здесь находится боевая планетарная техника...
   Проходим вдоль рядов бронеавтомобилей нескольких серий. Удивительно, но некоторые машины мне прекрасно знакомы. С данными образцами я встречался, занимаясь на профильном тренажёре маленькой колонии...
   А вот и когорта шагающих танков, накрытых маскировочной плёнкой.
   - Ничего себе! - ол Фариано не удержалась, заглянув под покрытие. - Это как раз по части Эсгара. Не возражаешь, если я его приглашу, - обращается ко мне женщина.
   - Нет.
   - Алиер! - слышу пронзительный крик Айлин. - Можно мне такой?! Пожалуйста! - рука девчонки указывает на необычное транспортное средство. Больше всего это напоминает полностью бронированный квадр. Плавные обводы корпуса небольшой машины создают совершенно не воинственное впечатление. Но, несколько стволов мощных, интегрированных в каркас излучателей сигнализируют об ошибочности подобного мнения...
   - Почему нет? Освоишь управление, катайся на здоровье.
   - Спасибо! - на шее виснет прекрасный, жизнерадостный вихрь.
   Встречаясь с осуждающими взглядами иных офицеров, пожимаю плечами - почему нет? Лишь Бамб демонстрирует полное понимание - подобные действия ему прекрасно знакомы...
   Смещается одна из стенок ближайшего контейнера, позволяя рассмотреть десяток новеньких инженерных скафандров.
   "А вот и заготовки для боевой брони элитных отрядов. Столь малый клан может позволить себе лишь нечто подобное. Даже устаревшие ББСы практически никогда не попадают в свободное распространение..."
   Движемся дальше, останавливаясь у контейнера с иной маркировкой. Внутри десятки сталепластовых сфер метрового диаметра.
   "Охранные дроиды - сейчас в них нет жизни, но я уже озаботился ключами активации и привязки. Скоро. Уже скоро боевые машины заступят на пост..."
   Помимо боевой техники удалось обнаружить и значительное количество тяжёлого вооружения. В основном здесь были представлены устаревшие образцы прошлых поколений.
   Хотя, если быть до конца откровенным, подобное деление весьма условно. В сущности нет никакой принципиальной разницы между рельсовым орудием первой и пятой серии. Принцип действия и там и там одинаков. Различия лишь в методике компоновки, применяемых материалах, да куда более совершенных навесных модулях. Например, импульсный излучатель третьего поколения может весьма успешно конкурировать с куда более молодыми аналогами.
   Иная ситуация наблюдается в сфере проектирования серьёзной техники. Здесь уже различия куда существеннее. Для того, чтобы кораблю присвоили идентификатор старшей серии необходимо продемонстрировать несколько поистине инновационных решений...
   На общем фоне терялись немногочисленные модели тяжёлых излучателей, рейлганов и автоматических пушек. Плазменные орудия вообще отсутствовали как класс. Комплектуя склады стратегического резерва, в первую очередь пираты отдавали предпочтение управляемому реактивному вооружению. Бросались в глаза массивные модули систем залпового огня, мобильные пусковые установки, кофры с блоками одноразовых огнемётов...
   "Интересно, но практически бесполезно с точки зрения получения скорой прибыли. В системе найма можно реализовать всё это разве что за бесценок. Слишком высока конкуренция с гораздо более современными образцами, предлагаемыми многочисленными поставщиками военно-промышленного комплекса ведущих государств..."
   - Ну, и что ты здесь обнаружила? - Эсгар наконец-то добрался до ол Фариано, нетерпеливо переминающейся около одного из шагающих танков.
   - Взгляни! - женщина махнула в сторону массивного силуэта.
   - Ого! Сартариор акамцев, - мгновенно определил мужчина, лишь стоило исчезнуть маскировочной плёнке. - Отличный образец четвёртого поколения, практически полностью копирующий аналогичную модель Союза.
   - Вот и нашлась для тебя подходящая техника. Смотри, как бы вскоре не пришлось использовать её по прямому назначению. В отличие от нас, твой контракт не ограничивается одной лишь передачей опыта, - ехидно улыбнулась Виали.
   - В отличие от вас, я не собираюсь прятаться за спиной у мальчишки...

***

Инквизитор.

   На девять часов по корабельному распорядку назначен общий брифинг. Пока же большая часть команды занимается решением наиболее актуальных вопросов...
   Девчонки получили ограниченный доступ к интеллектуальным системам захваченных судов. В сопровождении Бамба, нескольких его людей и пары лёгких платформ сейчас они поглощены изучением кораблей. В этом есть и определённый практический смысл. Ифриту необходимо сменить стыковочный рукав. Во время ожесточённого противостояния переходная галерея получила слишком серьёзные повреждения. Не стоит излишне полагаться на прочность конструкции военного объекта...
   Пятьсот сорок человек из общего числа захваченных обитателей станции оказались рабами. Людей избавили от контролирующих ошейников, благо сделать это было совсем несложно. Устройства оказались завязаны на искин станции. Бывшим невольникам обеспечили приемлемые условия существования, но менять место дислокации пока не спешили.
   Многие из них обладали актуальными в данный момент специальностями. С подобными людьми заключили временны контракты. Под руководством ар Савра, вместе с техническим персоналом Инквизитора сейчас они пытались привести в порядок станцию, разобраться с захваченным имуществом, техникой и оборудованием. В качестве оплаты им пообещали содержание и доставку в цивилизованное пространство. Контроль столь многочисленных групп разумных осуществлял суперкластер искинов. В помощь Амидалу передали интеллектуальные ресурсы кораблей. Благо, во время штурма практически не пострадала система внутренней безопасности...
   Действуя в рамках достигнутой договорённости, подчинённые ап Дараха занимались телами погибших. Охрану медблока станции осуществляло третье отделение арима Бамба. Членам команды Инквизитора совершенно необязательно знать о происходящем в застенках соответствующей зоны...
   Отобрав из числа бывших рабов несколько десятков профильных специалистов, Виали вместе с основной частью собственных подчинённых пропадала на лётных палубах Амидала. Женщина пыталась разобраться с десятками разномастных платформ. Здесь были представлены практически все прошлые поколения пустотной техники. Пожалуй, пока не удалось обнаружить лишь машин первого...
   Ди Варг не давал покоя бойцам десантной секции. Людей вновь загрузили тренировками, обеспечением безопасности, вспомогательными работами. Если не разбежится, такими темпами этот сброд вскоре может превратиться в полноценное боевое подразделение...
   Закончив сеанс восстановительной медитации, спешу связаться с диспетчерским модулем Амидала.
   - Капитан? - звучит безжизненный голос пожилого пирата, внутренний интерфейс демонстрирует образ бывшего коменданта станции.
   - Как продвигается подготовка?
   - Согласно плану, полностью укладываемся в отведённое время. Приблизительно через десять часов станция сможет совершить прыжок.
   - Отлично. Сюрприз?
   - Перепрограммирование минных объёмов завершено. Часть кластера свёрнута...

***

   Сегодняшний брифинг проходит в расширенном составе. Помимо привычных участников офицерского собрания в кают-компанию прибыли Эсгар и ап Расхар. В условиях нехватки специалистов некоторые направления возглавили не самые надёжные люди...
   Первым слово берёт ар Савр.
   - Мы закончили восстановление пострадавших участков станции. Остались ещё некоторые проблемы, но на функциональности объекта они не скажутся.
   - Силовая установка?
   - Тестирование основных узлов не выявило никаких неполадок. Конечно, оборудование уже не новое, кое-где заметен весьма существенный износ, но в целом всё работоспособно.
   - Привод?
   - Контрольные параметры в пределах допустимых отклонений. Больше сказать не могу. Сейчас у нас нет специалистов, способных обслуживать столь сложную технику.
   - Хорошо, что с пустотной группировкой? - обращаюсь к ол Фариано.
   - Всего обнаружено чуть больше полутора сотен платформ разных поколений. В качестве пригодных к дальнейшей эксплуатации, могу отметить следующие образцы;
   -- КИПы - Эрхак-3ФК - 7 машин, Ксиар-3ХК - 12 машин.
   -- БКИПы - Тарфол-4БК - 23 машины.
   -- АКШы - Моррион-4МКМ - 24 машины.
   -- Десантные шатлы - Турион-3МК - 4 машины.
   -- Канонерки - Анарион-4МКМ - 5 машин.
   -- Малый разведчик - Басг-3МК - 4 машины.
   - Оставшиеся - хлам не заслуживающий никакого внимания.
   - Ммм да, всего семьдесят девять пригодных аппаратов - не густо. Что с комплектующими и расходниками?
   - О, здесь ситуация гораздо оптимистичнее. Создаётся впечатление, будто пираты приобрели всё это со складов долгосрочного хранения. Многие образцы имеют тройной ЗИП. Боеприпасов так же более чем достаточно.
   - Есть возможность реализовать отбракованные экземпляры.
   - Ну, разве что где-то в глубоком фронтире...
   - Понятно. Что у тебя? - обращаюсь к Эсгару.
   - Помимо значительного количества тяжёлого вооружения нам досталось и несколько неплохих образцов боевой техники, - уверенно начинает мужчина. - Наиболее значительным приобретением являются полтора десятка шагающих танков Сартариор-4МКМ. Машины в прекрасном состоянии, имеется весь спектр расходных материалов. Далее можно отметить две серии бронетранспортёров - Харон-4МКА и Вайхель-3ММК. В ангаре десять экземпляров первых и два десятка вторых. У меня уже есть предложение по использованию приобретённого имущества...
   - Озвучишь позже. Продолжай, - гашу преждевременную инициативу Эсгара, вновь направляя мужчину в конструктивное русло.
   - Хорошо, - несколько недовольно соглашается наёмник. - Так же стоит обратить внимание на десяток машин Копис-2МК. Эти платформы являются прообразом современной шагающей техники. В условиях фронтира им можно найти весьма достойное применение... Есть пара мобильных планетарных разведчиков Элад-4МАК, неплохая техника, но...
   "Похоже, именно этими образцами заинтересовалась Айлин..."
   Помимо вышеперечисленного интерес представляют три десятка инженерных скафандров Архон-4БКТ и пятьдесят охранных дроидов Триарх-4МКТ.
   - Отлично, позже более предметно поговорим о конкретных предложениях, - спешу прервать Эсгара, собирающегося переключиться на иные темы. - Барим?
   - С людьми постоянно работает младший командный состав. Есть некоторое недовольство по поводу чересчур серьёзных нагрузок, но не более того...
   - Хорошо, Индар?
   - Всё готово.
   - Сиами?
   - Я..., мне удалось разобраться с управлением Ифрита. Думаю, смогу осуществить короткий полёт...

***

   "Захват столь внушительного объекта можно считать невероятной удачей. И дело здесь отнюдь не в стоимости грандиозного приза. Нет, куда важнее счастливое стечение обстоятельств, предшествовавших операции. Амидал - сердце одного из малых кланов фронтира. Клана на данный момент не имеющего никаких влиятельных покровителей. Юджар лишь создавал видимость заинтересованности в воинственном сателлите.
   Отсутствие у пиратов реальной поддержки избавит нас от серьёзных неприятностей в будущем. А столь наглая операция позволит заявить о себе поистине наилучшем образом. Причём, репутация Лариона возрастёт именно в глазах вольных бродяг фронтира. Светить объект в официальных системах всё же не стоит..."
   - Капитан, мы готовы, - отстранённые размышления прерывает спокойная речь ап Расхара.
   - Хорошо, начинайте...
   Вспыхивают чудовищные ускорители Амидала, приводя в движение громаду пустотной станции. Антрацитовый мрак безбрежного океана космоса разгоняют яркие выхлопы плазменных двигателей. Начальный импульс совсем невелик. Невелик, но достаточен для того, чтобы уйти в короткий прыжок. Прыжок, что позволит окончательно затеряться на просторах фронтира...
   Вскоре в межзвёздном пространстве рождается новый источник света. Света подобному которого больше никогда не увидит данный участок вселенной. Разрывая пространство, Амидал исчезает в яркой вспышке пространственного перехода...

***

   Уже давно рассеялась энергия грандиозного гиперперехода. Унося с собой тайну недавних событий, станция навсегда покинула безымянную область галактики. Лишь часть кластера зоны безопасности так продолжала таиться во мраке вечного одиночества, дожидаясь прибытия запоздалых гостей...
   По меркам вселенной ожидание продлилось ничтожные доли мгновения. И вот уже вспыхивают тусклые звёздочки бывших хозяев, рассчитывающих на совершенно иной приём. Но, реальность в который раз вносит свои коррективы, запуская роковой механизм неожиданной встречи...
   Оживают модули наведения смертоносных сюрпризов. Безжалостная логика боевых блоков фиксирует близкие цели. Цели, лишь недавно имевшие противоположный приоритет...
   - Фиксирую сигнатуры множества небольших объектов! - в рубке Акеми слышен панический крик оператора сенсорных систем. - На нас среагировал ближайший кластер зоны безопасности! - совсем не это желал услышать капитан крейсера, прибывшего в родное пространство.
   - Связь! - пытаясь предотвратить катастрофу, командует Жалом.
   - Мы не видим станцию..., - у людей нет практически никаких шансов. Стоило лишь небольшой эскадре появиться в пространстве минных объёмов, мобильные заряды тут же набросились на неосторожных жертв. Один за другим корабли начали исчезать в пламени чудовищных взрывов...
  

Глава 6.

Демилитаризованная зона. Сектор Шалд.

Свободная система глубокого фронтира СФШ-403.599.

Неофициальное наименование системы - Альфархад.

   Когда над плоскостью эклиптики Альфархада одна за другой зажглись сразу две новые звёздочки, практически никто не обратил на это внимания. Слишком обыденным здесь было подобное событие. Слишком интенсивное движение наблюдалось в системе - пространство постоянно покидало множество судов, на смену им прибывали всё новые и новые любители лёгкой наживы...
   Интересы десятков влиятельнейших кланов пересеклись в ничем непримечательном уголке вселенной. Подобная общность породила весьма необычные условия сосуществования. Здесь были запрещены любые масштабные конфликты. Созданы практически идеальные условия для заключения весьма сомнительных сделок. Сделок за которые их участников ждало суровое наказание, попадись они официальным властям ведущих государств человеческого ареала обитания. Иные цивилизации так же охотно пообщались бы с представителями местной элиты. Элиты что не брезговала вести дела с отщепенцами миров экзотов...
   За соблюдением существующих договорённостей следили сводные соединения всех заинтересованных сторон. Конечно, всегда находились те, кто оказывался выше прочих. Но, незначительных игроков, всё же, старались не трогать. Никто не хотел терять столь прибыльную кормушку. Приходилось заботиться о репутации...
   В существовании столь специфического анклава вольных бродяг фронтира были заинтересованы дочерние структуры десятков влиятельнейших корпорации официальных государств. Используя ресурсы системы, они могли спокойно осуществлять свои тёмные операции, не боясь возможной огласки. Альфархад стал для них поистине неисчерпаемым источником биоматериала, разумных образцов ксенофауны цивилизаций экзотов, бездонным рынком сбыта нелегальной продукции. Пожалуй лишь благодаря вмешательству влиятельных покровителей система по прежнему продолжала существовать, не опасаясь внезапного визита сводного военно-космического флота ближайших государств. Естественно, свою роль играли и постоянные дотации высокопоставленным чиновникам всех заинтересованных сторон...
   - На связи астроконтроль системы. Неопознанное соединение назовите цель прибытия? - поймав направленный сигнал диспетчерской станции, оживают системы связи центральной рубки Ифрита.
   - Говорит лидер группы, - беру на себя общение с представителями местной администрации. Идентификационные маяки кораблей заблокированы. Подобное здесь в порядке вещей. Не боюсь быть узнанным, ещё нигде не успел наследить. - Бизнес, всего лишь бизнес.
   - Надеюсь, ничего незаконного... Ха-ха-ха, - не может сдержаться безликий собеседник, в рубке слышен искренний смех.
   - Всё в рамках приличий.
   - Приятель, конкретней. У нас здесь цивилизованное пространство, - уже гораздо серьёзней произносит диспетчер, намекая на необходимость расчёта транспортного коридора.
   - Живой товар.
   - О, тогда вам прямая дорога на Моллор. Двигайтесь в границах АР-742, ДБ-5...
   - Принял, движение в...
   - Удачно расторговаться. Ха-ха-ха...
   Обрываю связь, не желая выслушивать плоские шутки бандита. Наверняка, именно поэтому транслируется лишь звуковой ряд. Хурш осторожен, он не желает быть узнанным, находясь в одном из развлекательных заведений соответствующей станции.
   - Действуй, - отдаю команду Нафару, замершему в ложементе первого пилота.
   Оживает каскад маршевых систем, корабль устремляется к одному из пустотных объектов Альфархада. "Неподалёку" движется Инквизитор - это первый, самостоятельный поход Сиами. Большая часть старших офицеров Лариона осталась на станции. Лишь ди Варг сопровождает спешно сформированное соединение...
   "Сведения, что были извлечены из памяти ап Расхара, в корне изменили картину будущих действий. Нельзя медлить, необходимо как можно скорее проверить появившиеся зацепки. Одной из таких зацепок и является Моллор - крупнейшая площадка по продаже элитного живого товара. Учитывая ментальный потенциал похищенных подростков, практически не сомневаюсь - ребята попали именно в эту категорию...
   Перед вылетом пришлось выдержать настоящее сражение с собственными людьми. Наёмники искренне не понимали, почему я не спешу возвращаться в систему Гриара. Освобождение столь значительного количества пленных, захват уникального приза, относительно небольшие потери личного состава, всё это серьёзно поднимет авторитет молодого отряда. Но, мои планы весьма далеки от карьеры успешного наёмника. Есть и куда более приоритетные задачи. Задачи ради которых я готов пожертвовать многим...
   В итоге, удалось надавить на людей, заставить их согласиться с принятыми решениями. На Амидале осталась большая часть наставников. Перед наёмниками была поставлена задача, присмотреться к освобождённым рабам. Возможно, в будущем кто-то из них согласится стать частью молодого соединения. Пока же, энергию людей направили на приведение в порядок пустотной станции. Помимо окончательной доводки повреждённых сегментов и возни с захваченной техникой, их загрузили широким спектром косметических работ. Пираты особо не заботились об эстетической составляющей собственного жилища...
   Контролировать столь значительное количество разумных оставили арим Зараба, доукомплектованный людьми из иных подразделений. В помощь ему была передана часть роботизированных платформ. Ну и конечно, основная нагрузка легла на ап Расхара, управляющего системами безопасности Амидала.
   Индар стал ещё одной причиной бурных споров с наёмниками. Странное доверие, оказываемое капитаном бывшему пирату, ставило людей в тупик. Хорошо ещё, они не знали об истиной роли покалеченного мужчины. Роли, которую он играл в иерархии практически уничтоженного клана. Для всех ап Расхар оставался одним из переметнувшихся операторов диспетчерского модуля. Убеждая людей, пришлось воспользоваться небольшой частью ментальных возможностей, но и это не смогло окончательно переломить ситуацию. Примериться с подобным положением позволил лишь рабский ошейник, демонстративно зафиксированный на определённой части тела бандита. Это хоть как-то успокоило наёмников. Что же до Индара - ему было всё равно...
   Из основной массы пиратов, запертых в грузовых трюмах эсминца, было отобрано около двух десятков наиболее квалифицированных специалистов. Последних перевели в тюремный блок Инквизитора. Если не удастся "обработать" людей, либо просто не будет на это времени, они всегда успеют пообщаться с небольшой командой ап Дараха, согласившегося присоединиться к нашему успешному предприятию..."
   - На связи диспетчерский модуль станции Моллор. Вы входите в зону безопасности объекта. Назовите цель прибытия? - из задумчивости меня вырывает развернувшееся голоизображение ничем непримечательного мужчины неопределённого возраста. Лишь отсутствие соответствующей униформы не позволяет принять его за обычного служащего подобных объектов, расположенных в цивилизованном пространстве освоенного космоса.
   - Торговые операции.
   - Гостевой или персональный ангар?
   - Гостевой.
   - На какой срок желаете зарезервировать место стоянки?
   - Пара суток с возможностью продления.
   - В таком случае с вас семь с половиной тысяч кредитов, - перечисляю затребованную сумму. "Даже вдали от цивилизации востребованы универсальные расчётные единицы." - Следуйте указаниям искина станции. Добро пожаловать на Моллор.
   Гаснет проекция мелкого служащего, возвращаюсь к навязчивым мыслям, сопровождающим предварительный набросок нового план. Плана призванного наконец-то прояснить судьбу пропавших товарищей. С управлением прекрасно справится арх Таори. После недавнего общения полностью доверяю данному члену команды. По моему, мужчина даже избавился от былого страха, заставлявшего его столь трепетно относиться к собственной жизни...
   "Благодаря Индару мне известно несколько контактов весьма солидных торговцев живым товаром. Осталось лишь заинтересовать подобных людей. В данном случае, прибыль - приятный бонус. Основная цель - информация. Надеюсь, столь значительная партия разумных позволит добраться до соответствующих знаний...
   Действовать здесь будет одновременно и проще и сложнее чем в сфере влияния легитимных государств. Проще, поскольку не придётся оглядываться на существующее законодательство. Сложнее потому, что лишь стоит перейти дорогу по настоящему влиятельным силам - не спасут никакие гарантии безопасности демилитаризованной зоны...
   Для серьёзной схватки слишком мало сил. Сейчас на судах находится лишь чуть больше сотни бойцов штурмовых подразделений, около пятидесяти роботизированных платформ и... И всё. Команды кораблей вообще не укомплектованы. Предполагаемое пустотное сражение, скорее всего, превратится в простое избиение. Лишь Инквизитор сможет дать хоть какой-то отпор - интеллектуальные системы седьмого поколения способны эффективно заменять живых операторов..."
   Лёгкая вибрация корпуса сигнализирует об успешной посадке в один из огромных ангаров Моллора. Обзорные голоэкраны позволяют рассмотреть Инквизитор. Сиами собирается опустить массивный фрегат практически рядом с Ифритом.
   "Следует переговорить с экипажем, предостеречь ребят от фатальных поступков. Особенно это касается Айлин..."
   - Алиер? - на центральном голоэкране проекция боевой рубки фрегата. Сейчас там находятся лишь друзья. Не имея необходимых навыков, Прит разместился у капитанского терминала. Его сестра по праву занимает место оператора вспомогательных систем Инквизитора. Ну и конечно же первый пилот, именно Сиами среагировала на вызов.
   - Молодец малышка. Ты прекрасно справилась с самостоятельным перелётом. Просто идеально рассчитан прыжок, несмотря на существенную разницу возможностей силовых установок, корабли практически одновременно прибыли в систему, - улыбаюсь, наблюдая за стремительно смущающейся девчонкой.
   - Спасибо... Но, это скорее заслуга Вуара, да и Айлин мне помогала..., - лишь в отсутствии свидетелей она способна преодолеть излишнюю застенчивость. Наедине у нас практически не возникает проблем с общением. Даже в присутствии старых друзей Сиами немного теряется, выслушивая заслуженную похвалу.
   - Никто не умоляет её заслуг, но основной вклад, думаю, внесла всё же ты.
   - Эй! - вмешивается слегка недовольная Айлин. Девушка привыкла всегда быть в центре внимания, даже столь незначительная потеря инициативы заставляет её проявить активность. - Вы здесь не одни!
   - Не сердись, твои усилия ценю никак не меньше, - лишь Прит не спешит включаться в беседу. Парень наблюдает за возмущённой сестрой, ехидная улыбка не покидает его лица. - Теперь давайте поговорим серьёзно. Всё это мы уже не раз обсуждали. Просто напомню - даже не пытайтесь покинуть корабль. Искинам даны соответствующие распоряжения, но...
   - Опять всё веселье достанется лишь тебе одному, - вмешивается парень.
   - Мог бы остаться на Амидале. Там-то уж точно нашлось бы занятие, - намекаю на определённые обстоятельства, послужившие причиной нелёгкого выбора. В итоге победило нежелание оставлять Айлин одну. Вот уж кто точно не колебался, так это она. - Займитесь повышением профессиональных навыков. Не зря же выпросили дополнительные пакеты баз, - укол в первую очередь адресован именно его сестре...
   После небольшого противостояния удалось убедить Айлин остановить выбор на относительно мирной специализации - взлом интеллектуально-информационных систем противника, координация действий механизированных диверсионных групп, многопрофильные нанорепликаторы их применение и противодействия вражеским колониям нановормов...
   Сиами решила и дальше развиваться в профильном направлении, избрав следующие шаблоны; тактика пустотных сражений боевых кораблей, взаимодействие в составе малых и крупных соединений, эволюции - тактические схемы эскадра - оперативная группировка флота...
   Приту же предстояло ещё долго осваивать базы основной специализации. Шаблоны инженерно-технической направленности оказались чрезвычайно объёмны...
   - Мы так и просидим всё время на корабле, не побывав на борту настоящей пиратской станции?!
   - Вы только оттуда.
   - Это не то, ты всех там перестрелял. Мне интересно посмотреть на бандитов в естественных условиях обитания!
   - Спустись в карцер.
   - Алиер!
   - Хорошо, закончу дела и коль будет такая возможность, устроим небольшую экскурсию...
   "Пора переговорить с ди Варгом."
   - Слушаю капитан.
   - Штурмовым соединениям готовность три. Группа Бамба - ожидание выхода.
   - Есть.
   "Лишь только были решены основные проблемы, возникшие в связи с захватом Амидала, я вернулся к повышению собственной квалификации. На время оказались забыты армейские базы. В верхнюю строчку очереди загрузки переместился языковой пакет, приобретённый ещё в НейроГлобе. Пришло время поближе познакомиться с обучающим устройством Аль`Эрии. На освоение наиболее актуального диалекта экзотов ушло чуть менее четырёх суток. По истечении этого времени из сейфа был извлечён контактный мнемо-обруч Умии. Теперь я практически не расставался с устройством.
   У артефакта оказался весьма интересный принцип действия:
   ...Впервые примерив подарок, получаю запрос на соединение. Предварительно расположившись на кровати собственных апартаментов, даю согласие и тут же проваливаюсь в эфемерное пространство внутреннего мира. На до боли знакомой поляне уже дожидается весьма колоритный персонаж - пожилой экзот, чем-то неуловимо похожий на отца Умии. Беседа с представителем союзной цивилизации развеивает мрак, скрывающий суть учебной программы. Часть функциональных возможностей обруча похожа на действия браслета Сильмириальцев. Во время повседневного ношения устройства будет происходить внедрение базовых ментоструктур - основы изучаемого воздействия. Позже, уже в более спокойной обстановке фантом разъяснит глубинную суть теории...
   Учитель оказался ценнейшим кладезем знаний в области тонкого ментального манипулирования. К настоящему времени, мне удалось освоить несколько весьма интересных приёмов. Приёмов благодаря которым я рассчитывал добыть столь необходимые сведения.
   Иные пути здесь практически неприменимы. Вряд ли удастся незаметно захватить настолько информированных людей. Сомневаюсь, что местные обитатели столь же беспечны, что и Мейлор. Нет абсолютно никакого желания оказаться беспомощным в конце беседы с одним из торговцев. Да и остаться наедине - задача далеко не столь тривиальная..."
   Первый контакт оказался пустышкой, необходимого человека просто не было на станции. Зато на второй вызов ответили практически моментально.
   - Чем я могу вам помочь? - спрашивает симпатичная, молодая девушка. Внутренний интерфейс позволяет рассмотреть лишь небольшую часть богато обставленной приёмной.
   - Мне необходимо переговорить с господином арх Пархадом.
   - У вас деловой интерес или что-то личное?
   - Скорее первое. Есть партия неплохого товара, знающие люди посоветовали обратиться именно к вашему шефу.
   - Кто именно дал вам подобные рекомендации? - "они явно не гонятся за каждым клиентом."
   - Господин ап Расхар.
   - Подождите минуточку, - проходит не более нескольких десятков секунд и безликая заставка вновь сменяется симпатичной представительницей прекрасного пола. - Господин сейчас свободен, переключаю...
   - Слушаю? - на фоне стилизованного под докосмическую эпоху кабинета сидит немного грузный мужчина среднего возраста. Тёмный оттенок кожи и слегка массивные черты лица практически не позволяют усомниться в его принадлежности к наиболее многочисленной этнической группе империи Афеор.
   - Добрый вечер господин арх Пархад, - именно этот период сейчас на станции.
   - Так что у тебя там парень? - Эоп всеми силами пытается продемонстрировать насколько ограничено время для общения неизвестно с кем.
   - Отличный товар, - начинаю играть по навязанным правилам.
   - Конкретней?
   - Двести сорок один разумный. Люди в прекрасной форме. Многие имеют боевой опыт и востребованные во фронтире специальности. Вам даже не придётся заботиться об их лояльности, у всех имеются контролирующие ошейники.
   - Интересно... И откуда столь значительная партия?
   - Кто же будет раскрывать источники собственного благосостояния? - звучит риторический вопрос.
   - Хорошо, скинь мне перечень учётных специальностей, - доли мгновения требуются для соответствующей ментальной команды - список давно готов. - Так, неплохо, весьма неплохо. Сегодня изучу данные, а завтра необходимо будет взглянуть на товар. Тогда же и поговорим о сделке. Где тебя найти?
   - Ангар В-3, эсминец Ифрит...
   "Ну вот и договорились. Получилось воспользоваться контактами Индара, не придётся метаться по станции, привлекая внимание, самостоятельно разыскивая подобных людей. Отлично!
   Сейчас же, пожалуй, займусь собственными делами - Моллор подождёт..."
   - Да капитан.
   - Активность десантной секции согласно внутреннего распорядка. Выход отменяется.
   - Есть.
   "- Орфей, мониторинг внешнего пространства - угроза третьей степени."
   "...- Принято..."
   Оживают сенсорные модули кластеров ПКО, в готовности находятся многочисленные системы непосредственной обороны. В периметр безопасности включается двухсотметровая туша Инквизитора. Именно искины фрегата берут на себя общее руководство боевыми комплексами.
   Интеллектуальные модули эсминца серьёзно уступают, аналогичным системам куда более современного корабля. В отличие от биоэлектронных ядер седьмого поколения, у Ифрита это лишь сборки квантовых процессоров. И если в вычислительных мощностях разница не столь заметна, то в сфере принятия решений, имитации творческого мышления всё уже гораздо очевиднее...
   Покидаю место оператора капитанского терминала - всё же, аналогичный комплекс Инквизитора куда удобнее.
   - Первая вахта твоя, потом пришлю замену, - обращаюсь к Нафару, так и продолжающему находиться в ложементе первого пилота. "Возможно, несколько перестарался, проводя углублённую "беседу" с бывшим пиратом. Серьёзно пострадала свобода принятия решений, инициатива, практически вовсе пропала эмоциональная наполненность ментальных сфер...
   Ну что ж, далеко не всегда получаем то, что желаем. Зато нисколько не сомневаюсь в лояльности нового члена команды..."
   За спиной смыкаются бронированные сегменты входных створок центральной боевой рубки. Встречаюсь с парой серьёзных боевых машин. Именно Шайтаны охраняют командный пост Ифрита. На остальных направлениях вахту несут далеко не столь внушительные силы...
   Непродолжительная поездка на лифте, ещё несколько десятков шагов и я наконец-то попадаю в необходимую зону эсминца. Беспрепятственно миную квартет лёгких ботов, призванных ограничить тягу к излишним перемещениям у обитателей медицинской секции.
   Из трёх десятков соответствующих специалистов Амидала отобрал лишь пятерых. В их число пришлось включить и ап Дараха. Несмотря на своеобразную трактовку общепринятых моральных норм, мужчина оставался прекрасным специалистом. Естественно, без определённой обработки ни за что не доверю ему собственное здоровье. Но, существует и иной, куда более обширный круг задач...
   - Капитан? Что вынудило вас посетить место заключения сугубо мирного персонала? - весьма саркастично встречает меня Такарам.
   - Как продвигается ваша работа? - не принимаю игры.
   - Успешно. Ещё четыре - пять часов и завершим имплантацию последнего подарка, - куда серьёзнее рапортует пожилой специалист.
   - Хорошо. Составь список нейро-оборудования, интегрированного пленным. Уже закончили систематизацию извлечённых устройств?
   Во время небольшой экскурсии замечаю, как немногочисленный персонал суетится у терминалов десятка медкапсул. Внутри высокотехнологичных комплексов замерли обнажённые тела бывших коллег...
   - Да, - получаю соответствующий информпакет.
   - Отлично, работайте...
   На время операции в капитанские апартаменты эсминца доставили одну из тренировочных капсул Инквизитора - не стоит забывать и о физических занятиях. Отработка усвоенных армейских баз способна серьёзно поднять мои шансы в условиях будущих боестолкновений. Ну а произвольное моделирование нестандартных ситуации, вообще, можно считать подарком. Сдав весьма непростой экзамен интеллектуальному модулю обучающего комплекса, получил поистине безграничные возможности в сфере разработки сценариев виртуальных конфликтов...
   В ближайшие восемь часов собираюсь посвятить своё время именно подобным занятиям. В последнее время заметен перекос в сторону ментальных практик. Однобокое развитие - совсем не то, к чему следует стремиться...
   У входа в апартаменты расположился очередной гексапод. Роботизированная платформа никому не позволит проникнуть в каюту, пока я нахожусь в капсуле...

***

   "...Нет никакой необходимости грубо вторгаться в сознание оппонента. Порой достаточно лишь нескольких вербальных якорей, способных извлечь из глубин памяти искомые знания. Ты должен стремиться к максимальной элегантности собственных ментальных манипуляций. Слово и лёгкое эфемерной воздействие, стимулирующее соответствующий участок сознания - минимум затрачиваемых усилий..." - вызов арх Таори заставляет покинуть состояние внутреннего самосозерцания. Отдаляются слова Учителя, с каждым мгновением становясь всё тише и тише. И вот я вновь возвращаюсь к объективной реальности, готовясь включиться в игру...
   - Прибыл господин арх Пархад, - безразлично докладывает бывший пират.
   - Понял.
   - Слушаю капитан, - тут же выхожу на связь с Баримом.
   - Арим Бамба на центральную грузовую палубу. Штурмовым подразделениям готовность один. Обеспечить охрану периметра тюремного сектора.
   - Есть...
   Обруч ложится на стол кабинета. Рука проверяет наличие боевого оружия. Всё в порядке. В набедренных отделениях покоятся компактные импульсные излучатели - Харкон-7МК. На время убраны уже привычные средства поражения. Не стоит лишний раз рисковать. Будет весьма неприятно, если у пиратов каким-либо образом окажутся программы безопасности цивилизованного пространства. "Разрешено свободное ношение в зонах Д - В. Лицензия службы безопасности центральных миров N..." - подобный отклик может быть весьма некстати...
   Пассажирский лифт доставляет меня к нужному уровню. На грузовой палубе уже находятся люди Бамба.
   - Бос? - тут же выходит вперёд здоровяк. Остальные дисциплинировано замирают поодаль.
   - Одно отделение со мной. Иным заблокировать второстепенные ответвления уровня.
   - Сделаем...
   Замираю напротив, расходящихся, внешних створок. Опускается аппарель, у её основания стоят грозные боевые машины. Шайтаны в любое мгновение готовы открыть огонь.
   "Знания, переданные Учителем, во многом пересекаются с ранее освоенным. Некоторые моменты буквально повторяют мои собственные наработки. Что-то я уже применял, что-то нет. Но, определённые нюансы оказались настоящим откровением, связавшем воедино абсолютно противоположные направления. Порой я и сам удивляюсь - насколько просты могут быть некоторые решения...
   Настало время проверить истинность усвоенных выкладок..."
   - Господин арх Пархад, приветствую, - обращаюсь к торговцу, успевшему подняться на палубу. Мужчину сопровождает десяток телохранителей, профессионализм читается в каждом их действии.
   - Здравствуй парень. Вижу, у тебя здесь всё серьёзно, - намёк на присутствие роботизированных платформ.
   - Не стоит пренебрегать безопасностью.
   - Вот! Замечательные слова, - улыбается Эоп. - Но, перейдём к делу. Где товар?
   - Пройдёмте, - указываю в сторону одного из переходов.
   Туннель выводит нас прямо на обзорную галерею соседней грузовой палубы. Внизу суетятся десятки разумных. Наёмники ещё несколько часов назад согнали сюда обречённых людей. Пираты облачены в однотипные, недорогие комбезы, обнаруженные на одном из складов Амидала. Практически никаких затрат, но зато как повышается товарный вид будущих рабов...
   - Меня заинтересовали специальности примерно трети присутствующих. Обсудим цену? - удовлетворившись увиденным, первым нарушает молчание арх Пархад.
   - Именно за этим мы здесь, - улыбаюсь торговцу.
   - Вот люди, за которых я готов заплатить по семь тысяч кредитов. Либо возместить их стоимость иным эквивалентным товаром, - на мой нейроимплант падает соответствующий информпакет. - Остальных возьму не дороже трёх.
   "Естественно, скользкий хурш выбрал наиболее квалифицированных специалистов, постеснявшись предлагать за них уж совсем смешную цену. Но, на такие условия вряд ли согласится даже самый несведущий продавец..."
   - Хорошая шутка. Давайте поговорим серьёзно, людей из списка я готов отдать за пятьдесят тысяч. На остальных, так и быть, сделаю скидку, пусть будет тридцать.
   - Что!? - весьма естественно выглядит возмущение. - Юноша, ты в своём уме?! Никто не даст за это мясо подобных денег!
   - Как по мне, так весьма разумное предложение. Сейчас мы не рассматриваем реальные цены интегрированных нейроустройств, - отправляю арх Пархаду, заранее подготовленный, перечень имплантов. Рядом указана вероятная стоимость.
   - Всё равно, это слишком дорого! - не желает успокаиваться мужчина.
   - Предложите реальную цену, - вежливо улыбаюсь торговцу.
   - Семнадцать и десять!
   - Зачем вы тратите моё время? Сорок пять, двадцать пять.
   - Ты хочешь, чтобы надо мной смеялась вся станция?! Двадцать, пятнадцать!
   - Лишь из уважения к вам - сорок, двадцать три.
   - Хорошо парень, давай так. Получишь тридцать за первых и двадцать за вторых, а я забываю о том, что раньше уже видел некоторых из этих людей, - внезапно, торговец становится абсолютно серьёзен.
   - Договорились.
   - В каком виде предпочитаешь получить оплату?
   - Меня интересует партия элитных рабов. Молодые люди с высоким индексом интеллектуального развития...
   Звучат ключевые слова и одновременно сквозь защиту Эопа проходят эфемерные потоки ментальной энергия. Филигранное воздействие подстёгивает активность определённых участков сознания. Из глубин памяти начинают всплывать любые намёки, факты, слухи, события. Всё, что хоть как-то пересекается с прозвучавшими якорями...
   "Нет, слишком старая информация..." - мелькают незнакомые лица, на пределе возможного анализирую доступную информацию, отсекая всё лишнее.
   "Похоже, нашёл!? Не факт, что это именно то, что мне нужно. Но, хоть какая-то реальная зацепка. Около полу цикла назад на станцию прибыл корабль арх Мара. Информаторы Эопа утверждали, будто члены экипажа рейдера болтали о большой партии элитного живого товара, о десятках подростков, захваченных во время последней операции. Правда, рабы так и не появились на открытом рынке. По косвенным признакам можно было сделать вывод - капитан Будхи удачно реализовал товар. Но вот кому именно он продал молодых людей, так и осталось загадкой...
   Пока это единственная зацепка, способная пролить свет на судьбу пропавших друзей. Пора начинать новый этап игры..."
   - Ха-ха-ха! - заразительно смеётся торговец. - Знаешь парень, я и сам не отказался бы от подобной партии. Уж поверь мне, сейчас на станции нет ничего подобного.
   - Тогда пусть будут кредиты.
   - Хорошо. Как только мои люди проверят товар - получишь деньги.
   Спускаясь вниз, часть подчинённых Эопа достаёт компактные сканирующие устройства. Облегчая работу людям торговца - транслирую необходимые команды на контролирующие ошейники пиратов. Рабы выстраиваются в несколько длинных шеренг. Процедура занимает чуть больше пятнадцати минут...
   - Всё в порядке. Куда перевести средства? - мужчина доволен свершившейся сделкой.
   - Кидайте прямо на мой нейроимплант, - здесь это наиболее надёжный способ расчёта.
   - Договорились.
   - Господин арх Пархад, с вами приятно иметь дело, - через несколько мгновений подтверждаю получение пяти миллионов шестисот тридцати тысяч кредитов. Сразу же передаю коды доступа к контролирующему оборудованию теперь уже его людей.
   - Взаимно парень, взаимно. Если ещё появится нечто-то подобное сразу же обращайся ко мне, - хитро улыбается, ушлый торговец.
   - Непременно...
   Окончательный расчёт ознаменовывается появлением около корабля десятка грузовых каров. Вскоре процессия покидает периметр безопасности соединения. Мне же предстоит продумать дальнейшие ходы, постоянно меняющегося, плана...

***

   Откидываюсь на спинку удобного кресла кабинета капитанских апартаментов. Четырёх часовой анализ местной сети позволил сделать определённые выводы. Теперь мне известно, где приблизительно стоит искать нужных людей. Ну что ж, не буду терять время. Пора приниматься за дело.
   - Да бос?
   - Встретимся на палубе С. Будешь сопровождать меня во время похода на станцию.
   - Слушаюсь.
   Подчиняясь ментальной команде, отъезжает в сторону перегородка одной из стенных ниш помещения. Именно здесь я храню часть собственного имущества, перенесённого с Инквизитора.
   Покидая соответствующий слот, в ладонь падает штатная кибераптечка Кольчуги. Её место тут же занимает несколько иной образец. Образец над содержимым которого я успел серьёзно поработать ещё на станции...
   "Не стоит привлекать излишнего внимания. Лучше заказать местный транспорт. Надеюсь, подобная услуга здесь существует..."
   У корабля нас уже дожидается весьма потрёпанный кар одной из компаний (группировок) станции.
   Замечая Бамба, водитель как-то сразу подбирается. В его взгляде появляется толика уважения. Весьма вежливо звучит первый вопрос.
   - Куда доставить? - обращается он к гиганту.
   Наёмник переадресовывает мне вопросительный взгляд.
   - Двигай к Циндалу, - именно это заведение я выбрал в качестве первоочередной цели.
   - Не вопрос...
   Прежде чем покинуть эсминец, связался с Сиами, перебросил на её нейроимплант все свободные средства - мало ли что.
   Заодно погасил старые обязательства, с трудом убедив малышку оставить себе пол миллиона кредитов...
   Гостевой ангар пестрит разномастными судами былых поколений. Здесь есть практически всё. От откровенных развалин, до кораблей шестой серии. От продукции карликовых государств, до нескольких устаревших моделей Союза. Настоящий музей пустотной техники...
   Столь же колоритны и их экипажи, представители которых то и дело встречаются на пути...
   Вырываясь из огромного помещения, попадаем в просторный туннель транспортной магистрали. Мимо проносится невероятный калейдоскоп техники...
   Цель нашего путешествия находится не так уж и далеко.
   Анализ соответствующих разделов местной сети позволил определить, где предпочитают бывать сменяющиеся сотрудники диспетчерского модуля. Сейчас мне необходим именно такой человек - один из специалистов низового звена, имеющий доступ к информационным базам станции...
   Заведение располагается неподалёку от центральной лифтовой шахты, ведущий на административный уровень Моллора. Это и служит одной из причин его популярности - удобство логистики в купе с гораздо более низкими ценами транзитной зоны...
   Вскоре попадаем в самое сердце уровня, именно здесь находится большая часть социальных объектов. Комфорт персонала принесён в жертву практичной функциональности. Плотная застройка оставляет лишь минимум пространства для нескольких транспортных магистралей. Ни о каких зелёных зонах даже не может быть и речи. Повсюду лишь яркие вывески разнообразнейших заведений, голографические полотна какой-то рекламы, хаос людской толпы...
   "Неужели? На мгновение слева показался и тут же исчез представитель одной из нечеловеческих рас! Интересно..."
   Со временем всё заканчивается, подходит к концу и наша поездка. Кар останавливается у необходимого здания. Циндал - место, где можно не только перекусить, но и как следует отдохнуть...
   - Могу подождать? - предлагает водитель.
   - Не стоит, - предпочитаю отказаться, перечисляя затребованную плату. Расценки здесь оказались гораздо выше, чем на Сайгиаре.
   Полумрак внутреннего пространства, фоновая приятная музыка, практически полное отсутствие посетителей. Выбрано именно то время, когда заведение относительно безлюдно. Лишь немногочисленные специалисты ночных смен, да парочка завсегдатаев, предпочитающих завтракать именно здесь. Вот и весь контингент, естественно, не учитывая персонал...
   Напротив длинная массивная стойка, батареи разнообразных напитков представлены в виде простых проекций. Бармен, больше похожий на обычного бандита, так и продолжает пялиться в один из экранов, даже не реагируя на появление посетителей. Всюду простая монолитная мебель - "предосторожность против случающихся конфликтов? Возможно..." Чуть в стороне расположена лестница на второй уровень. Там уже более престижная зона, есть даже несколько индивидуальных кабинетов. Но, это сейчас не столь актуально...
   Со стороны небольшая задержка выглядит вполне естественно. Мне же с избытком хватает времени на то, чтобы накрыть всё пространство едва уловимой сферой своего ментального внимания. Доли мгновения требуются для знакомства с калейдоскопом поверхностных мыслеобразов горстки присутствующих.
   "Есть! Худощавый, невзрачный мужчина, расположившийся за одним из дальних столиков - именно тот, кто мне нужен..."
   Нет никакой необходимости в изобретении сложных решений. Вряд ли я уже успел кого-то сильно заинтересовать. Скорее всего, профессионального наблюдения можно не опасаться...
   Подходя к нужному столику, успеваю настроиться на индивидуальные особенности ментального поля будущей жертвы.
   - Приятель, не будешь возражать, если мы присядем? - задаёт вопрос Бамб, именно он сегодня играет ведущую роль, отвлекая возможных свидетелей. Бывший бандит - идеальный исполнитель. Выслушивая инструктаж, он не задал ни единого вопроса, не поинтересовался причиной подобного поведения...
   - Располагайтесь, - кивает клиент. Успеваю сместить определённые акценты в его поведении, повлиять на область принятия решений, усилить необходимые эмоции и притушить лишние. Пока это лишь поверхностная, предварительная работа. Основное же ещё только предстоит...
   - Бармен! Тащи сюда лучшее поило, которое у тебя есть! Ну и что-нибудь пожрать! - кричит здоровяк. - Шевели задницей ленивый хурш! - разгневанный взгляд служащего тут же сменяется на куда более услужливый, лишь стоит ему наткнуться на огромную фигуру, закованную в грозный боевой комбез. На корабле были оставлены Кольчуги. Бамб подобрал лучшее из того, что удалось захватить на Амидале. Я же и вовсе довольствовался обычным комбинезоном техника. Не стоит лишний раз выделяться...
   - Сорак ди Раван, - отвечает мужчина на приветствие здоровяка. В глазах темноволосого диспетчера изредка проскальзывает недоумение от столь бурного развития событий. Но, я вовремя успеваю нивелировать редкие проблески сознания...
   Поучаствовав в ритуале предварительного знакомства, практически полностью отрешаюсь от окружающей действительности. Впрочем, со стороны подобное едва ли заметно. Уделяю внимание доставляемым блюдам, имитируя участие в диалоге...
   Ментальный посыл заставляет кибераптечку ввести в организм один из недавно синтезированных препаратов. Стимулятор подстёгивает работу сознания. Обостряется восприятие, серьёзно возрастает псионичский потенциал. Включаюсь в игру...
   У Сорака отсутствует элементарная защита, беспрепятственно проникаю в разум мужчины. Рывком ухожу на глубинные слои подсознания. Вокруг выстраиваются интуитивно понятные образы ментальных потоков. Словно надвое разделяю собственное сознание. Часть воспринимает картины объективной реальности, часть работает с абстрактной интерпретацией внутреннего мира ди Равана. Но нет, пока это лишь иллюзия. Всё ещё неспособен на полноценную дифференциацию мыслительной деятельности. Уже рядом граница, стоит сделать лишь несколько шагов, преодолеть последний рубеж... Пока же остаётся довольствоваться помощью технических костылей...
   Скоро подобное станет привычным. В который раз меняю базовые императивы чужого разума. Оставляю в подсознании десятки закладок, готовлю будущего агента...
   Не знаю, возможно, лишь усложняю собственную работу, никогда больше не прибегнув к услугам Сорака, а возможно и нет...
   Финальные филигранные воздействия нерушимыми скрепами ложатся на картину внутреннего мира мужчины. В отличие от Такрима его поведение не претерпит практически никаких изменений. Лишь определённые обстоятельства будут влиять на принятия тех или иных решений, буквально впечатанных в глубинные слои разума ди Равана. Поэтому, такая структура намного стабильнее, нет необходимости заботиться о возможной потере контроля...
   Возвращаясь к объективной реальности, отправляю на нейроимплант жертвы определённый информпакет...
   "Ну вот и всё, теперь остаётся лишь набраться терпения..."
   Около часа продлилась работа с чужим сознанием. Всё это время Бамб поддерживал бессмысленный разговор, интересуясь какими-то малозначимыми особенностями жизни Моллора. Впрочем, со стороны это должно было выглядеть вполне естественно...
   Получая соответствующий сигнал, здоровяк спешит завершить беседу.
   - Спасибо приятель, ты нам здорово помог, - подобие улыбки искажает лицо наёмника. - Сегодня выпивка за мой счёт, - хлопая по плечу Сорака, Бамб оплачивает общий долг столика.
   - Если потребуется, обращайтесь в любое время, - искренне произносит ди Раван. Всё произошедшее запомнится ему, как интересное необременительной знакомство. Подвергшийся чужому влиянию, разум мужчины не обратит абсолютно никакого внимания на некоторые странности и несоответствия...
   Лишь стоит нам скрыться за углом ближайшего переулка, тут же позволяю себе отбросить показную браваду. Привалившись спиной к не самой чистой стене, обессиленно сползаю на землю Начинают сказываться последствия ментального перенапряжения. Сегодня был взят слишком серьёзный темп - час, своеобразный рекорд. Ко всему прочему, ограничился гораздо более лёгким препаратом. Пора отвыкать от сильнодействующей химии. В последнее время итак стал чересчур сильно злоупотреблять подобными костылями.
   - Помоги? - обращаюсь к здоровяку.
   - Как вы, бос?! - наёмник тут же оказывается рядом. Опираясь на его плечо, принимаю вертикальное положение.
   - Нормально. Давай вперёд, выйдем на следующую улочку, там неподалёку есть небольшой бар. Нужно прийти в себя, - слишком подозрительным будет быстрое возвращение на корабль. Скорее всего, никакого наблюдения нет, но я уже привык потакать собственной паранойе...
   Прикладывая максимум усилий для того, чтобы просто оставаться в сознании, слишком поздно реагирую на возникшую опасность. Успеваю лишь немного изменить положение корпуса. Нацеленный куда-то между лопаток, лазерный импульс прожигает плечо. Здоровяку везёт гораздо больше, его подарок гасит компактный генератор поля.
   - Бой! - кричу, падая и откатываясь к стене. Очередной луч сталкивается с плоскостью силового щита - успеваю поднять защиту. В ладони ложатся эргономичные рукояти Харконов. Кибераптечка гасит острую боль обожжённой руки.
   Вместо того, чтобы сместиться к противоположной стене, Бамб бросается следом. Наёмник пытается прикрыть командира, перекрывая линию огня напавшим со спины выродкам.
   "Идиот!"
   Путь к отступлению отрезает очередная пара уродов. Положение стремительно ухудшается - здесь нет практически никаких укрытий, попадаем под перекрёстный обстрел.
   Пока здоровяка спасает лишь удачный выбор экипировки. Он даже не пытается маневрировать. Закрывая меня массивной фигурой, Бамб открывает огонь. Тренировки не прошли даром, импульсы бьют точно в цель. Твари защищены гораздо хуже...
   -Сайкллл! - визжит раненая мразь.
   Сейчас боевой транс способен окончательно меня добить. Действую в обычном режиме. Выбор сделали за меня - приходится заняться отсекающей парой. Ещё несколько лучей бессильно упираются в плоскость энергощита. В таком состоянии не могу создать полноценную сферу. Ловлю удачный момент, бандит высовывается из-за какого-то ящика. Аккуратное отверстие украшает лоб врага. Второй пытается отступить, устремляясь к изгибу узкого переулка. Телекинетический импульс бьёт по опорной ноге. Падая, тварь ловит ещё несколько попаданий. Лазерные лучи Харконов легко прожигают податливую плоть...
   - У них генераторы поля! Отходим! - за спиной раздаются крики сражающихся.
   "Подобного ни в коем случае нельзя допустить!"
   Собирая последние силы, наношу по площади веерный ментальный удар. Исчезают образы окружающей реальности, ненадолго теряю сознание...
   Схватка продлилась не более нескольких десятков секунд...
   - Бос! Бос! Очнитесь! - трясёт меня здоровяк, заставляя отступить спасительное забытье.
   - Прекрати...
   - Простите бос! Я не заметил отсекающей пары..., - на меня обрушивается искреннее раскаяние.
   - Всё в порядке.. Что с основной группой?..
   - Добил, после того, как вы их чем-то вырубили.
   - Хорошо... Уничтожь нейроимпланты, собери трофеи... Оружие не трогай... Потом доставишь меня на Инквизитор...
   - Сделаю.
   Запах горящей плоти был последним, что я почувствовал, прежде чем погасло измученное сознание...
   "Лишь спустя многие месяцы удалось докопаться до истиной причины произошедшего. Ответы подарила простая случайность..."

***

   Сначала появляются далёкие голоса и лишь потом возникают смутные образы. С трудом удаётся приподнять тяжёлые веки. Ещё несколько мгновений и начинаю понимать звучащую речь. Перед глазами всё та же размытая пелена...
   - Алиер! Пожалуйста очнись, Алиер! - рядом всхлипывает Айлин.
   Ощущаю, как кто-то сжимает мою ладонь.
   - Ну давай же дружище! Мы не в состоянии запустить медицинское оборудование, - раздаётся голос здоровяка.
   - ...Я..., - пытаюсь обозначить своё присутствие.
   - Ох! - кто-то буквально бросается мне на грудь. - Алиер! Слава Миали!
   - ...Полегче...
   - Прости!
   - ...Сколько я был без сознания?..
   - Бамб притащил тебя около получаса назад. Не знаю, как долго он добирался до корабля, - отвечает наиболее сдержанный из моих друзей.
   Постепенно начинает проясняться картина окружающей реальности. Уже могу рассмотреть лица обеспокоенных ребят.
   Вокруг стерильная белизна медицинской секции Инквизитора. Меня разместили на одной из лежанок центрального помещения.
   У изголовья расположился Прит. Осматриваясь, встречаюсь с обеспокоенным взглядом парня. Вцепившись в предплечье брата, рядом находится Айлин. Ей достаточно и того, что я наконец-то пришёл в себя. Искренняя радость затмевает иные чувства, бушующие в душе девчонки. На край лежака присела Сиами. Взяв меня за руку, малышка осторожно поглаживает тыльную сторону кисти. Трепетная забота читается в её взгляде.
   - Я всё сделал так, как вы и сказали бос, - замечаю наёмника, стоящего чуть в отдалении. - Собрал трофеи и быстро нашёл транспорт.
   - ...Хорошо...
   - Не смотря на твой запрет, мы уже хотели обратиться к медперсоналу Ифрита, но искины не позволили..., - в диалог вновь включается Прит. - Пришлось довольствоваться стандартной аптечкой, - лишь сейчас замечаю небольшой матовый блок, расположенный поверх обожжённой раны.
   - ...Спасибо. Помогите подняться..., - ослабленный голос доносит до товарищей мою просьбу, и одновременно начинает двигаться верхний сегмент медицинской капсулы. С нейроимпланта уходит серия необходимых команд.
   Небольшой хаос, когда сразу все присутствующие пытаются оказать помощь, быстро сменяется осмысленной деятельностью. Мне помогают раздеться. Видя, что Сиами нисколько не смущает моя нагота, предпочитает остаться и Айлин, демонстративно не замечая недовольство брата...
   - Выздоравливай, но потом обязательно серьёзно поговорим, - перед тем, как медкапсула отсекает всё посторонние звуки, успеваю расслышать обещание здоровяка...
   Через несколько часов перебираюсь в регенератор. Уже там окончательно завершаю всё необходимые процедуры. Из-за того, что помимо обычного ранения пришлось бороться с последствиями метального перенапряжения, высокотехнологичную камеру покидаю лишь глубокой ночью...
   Смыв остатки биогеля, облачаюсь в одноразовый медицинский костюм, извлечённый из соответствующей ниши помещения. Старый комбез отправляется в утилизатор.
   Сейчас я полон энергии, нет и намёка на былые последствия излишне самонадеянных действий. Пора включаться в работу...
   Пока добираюсь до собственных апартаментов, встречаюсь лишь с бездушными взглядами оптических сенсоров боевых машин. Командиры следят за тем, чтобы никто не нарушал внутренний распорядок.
   Помимо уже привычных гексаподов, замечаю трехпалые силуэты охранных дроидов. Часть трофеев задействовали для усиления внутренних постов...
   "Что послужило причиной нападения? Была ли это простая случайность, или небрежно спланированная акция? К сожалению, исполнители уже ничего никому не расскажут. Как иначе выйти на заказчиков просто не представляю. Исходя из имеющихся данных, подобные происшествия здесь нельзя считать чем-то экстраординарным. Не можешь позаботиться о собственной безопасности - становишься законной добычей хищников фронтира. Местные "власти" пресекают лишь масштабные конфликты, следят за соблюдением договоров, поддерживают порядок, но лишь в определённых зонах станции. Никто не посмеет тронуть сотрудников владельца объекта, наиболее привилегированных гостей Моллора. На исчезновение нескольких членов команды никому неизвестного корабля обратят внимание разве что товарищи пропавших..."
   Успеваю лишь убрать излучатели в оружейную нишу гостиной, как раздаётся вызов от запирающего модуля входной двери. Снаружи стоит Сими. Даже не пытаюсь выяснить причину визита, просто разблокирую путь.
   - Я волновалась, - меня заключают в объятья.
   - Ну, теперь уже всё в порядке, - прижимаю к себе девчонку.
   - Обещай...
   - Не могу, прости...
   Прекрасные карие глаза наполняются влагой. Она прячет их у меня на груди. Малышка уже готова заплакать.
   - Всё-всё успокойся. В следующий раз буду куда осторожнее.
   - На это раз я никуда не уйду...

***

   - На этот раз я никуда не уйду...
   - Ты правда этого хочешь? Уверена?
   - Да, позволь мне остаться.
   - Хорошо...
   Теряют всякий смысл слова, и я тону в её карих глазах. Меня накрывает безумной волной тепла и надежды. Она несмело тянется к моим губам...
   Жадно впиваюсь в податливые уста, прижимая к себе малышку. Руки начинают блуждать по её спине, опускаясь всё ниже и ниже. Комбез мешает насладиться всем великолепием тела девчонки.
   - Алиер, ты..., - ненадолго отрывается от моих губ.
   - Безумно тебя хочу, - начинаю покрывать поцелуями счастливое личико.
   - А...
   - Передумала?
   - Нет!
   - Тогда пойдём, - увлекаю её в сторону спальни.
   - Ой! - я и сам был слегка удивлён, впервые увидев ложе капитанских апартаментов. - Оно...
   - Угу...
   Вновь привлекаю к себе малышку, но теперь нахожусь у неё за спиной. Роскошные волосы собраны в высокий хвост. Ничто не мешает ласкать поцелуями шейку Сиами.
   - Алиер..., - то ли стон, то ли всхлип срывается с её уст.
   Руки живут собственной жизнью, блуждаю по телу восхитительной девочки. В плен попадают упругие холмики, но ткань комбеза серьёзно ограничивает чувственное удовольствие.
   - Что ты...
   Губы находят мочку прекрасного ушка. С каждым мгновением ласки становятся всё откровеннее. Одна из ладоней накрывает низ живота.
   - Ах..., - малышка невероятно чувствительна.
   Начинаю стягивать её одеяние, стремясь добраться до столь желанного тела.
   Откидывая в сторону смятую ткань, избавляясь от досадной помехи, поднимаю нетерпеливый взгляд.
   Лишь полупрозрачная маячка, да миниатюрные трусики прячут от горячего взора прелести робкой девчонки. Даже находясь на коленях, ростом я лишь чуть ниже линии её прекрасных плеч.
   - Повернись.
   - Не... нет..., - на грани слышимости произносит она.
   - Хорошо трусишка. Будем играть по твоим правилам, - невесомый смех обволакивает сжавшуюся малышку. - Не бойся глупышка, - окутываю её чувствами любви тепла и заботы.
   - Прости..., - произносит уже гораздо смелее.
   Лаская изящные ножки, мои руки устремляются вверх. Практически сразу одна из ладоней ныряет вперёд, огибая чувственный выступ бедра.
   - Ахх..., - влажная ткань трусиков не способна скрыть желание разгорячённой девчонки. - Аалиеер!
   - Ммм?
   - Преекрати...
   - Почему?
   - Мне стыдно...
   - Дурочка. Тебе не нужно стесняться своих желаний, - поднимаясь с колен, заставляю её повернуться. - Я безумно тебя хочу, - впиваюсь в податливые, сладкие губки.
   Скользя по моей груди её руки устремляются вверх. Жаркие объятия прелестной богини, заставляют сделать следующий шаг.
   - Подожди чуть-чуть, - разрываю дурманящий поцелуй. Слегка отстраняюсь, лаская взглядом восхитительные изгибы миниатюрной фигурки.
   Дыхание Сиами прерывисто, взгляд затуманен желанием. Часто вздымается великолепная грудь. Полупрозрачная материя практически не скрывает великолепные холмики. Чуть более яркие вишенки отчётливо выступают вперёд.
   Начинаю стремительно избавляться от собственных элементов одежды.
   Короткая остановка позволяет малышке немного прийти в себя. Вновь уходит былая уверенность, заставляя опускать робкий, нерешительный взгляд.
   Отбрасываю последнюю часть собственного костюма.
   - Ой! - взгляд натыкается на недвусмысленный признак желания. Закрывая глаза, она стремительно отворачивается.
   - Трусишка, - прижимаю к себе малышку. - Не бойся. Помоги мне, - начинаю стягивать её маячку. Сиами послушно следует указаниям.
   Оставляя ей последнее усилие, позволяю рукам, вернуться назад. Упругие холмики идеально ложатся в ладони.
   Для столь миниатюрной фигуры они достаточно велики.
   - Умм, - слух ласкает невнятное восклицание.
   Заставляю её повернуться, покрывая поцелуями прелестное личико.
   - Моя маленькая богиня, - любуюсь идеальными полушариями упругой груди. - Как же ты восхитительна, - губы ласкают манящие вишенки.
   - Ах, - её пальцы в моих волосах...
   Как-то незаметно перебираемся на кровать...
   Едва сдерживаюсь. Возбуждение погасит часть болезненных ощущений, часть нивелирует наш ментальный контакт.
   Накрывая Сиами собственным телом, полностью заполняя её собой...
   - Ай...
   - Потерпи чуть-чуть маленькая, - блокирую неприятные ощущения, целуя напряжённое личико.
   Ещё мгновение и она окончательно забывает о недавней потере, привыкая к вновь открывшимся ощущениям. Эмоциональная связь позволяет отчётливо уловить перемену её настроения.
   Первые робкие движения - уста Сиами рождают сладостный стон.
   Она так горяча и невинна. Мне всё сложнее себя контролировать. Изящные ножки охватывают мою поясницу. Ручки вцепляются в плечи.
   Ускоряя темп, губами ловлю сладкие стоны. Ломаю последние стены ментальных барьеров, растворяясь в вихре безумных эмоций.
   Замираю лишь когда моя плоть попадает в тиски её страсти. Сокращаются мышцы, тело бьётся в припадке оргазма...
   Не позволяю девчонке прийти в себя, вновь увеличивая темп.
   - Аалиеер!.. Я не могу больше...
   - Просто расслабься.
   Терзаю губами вишенки прекрасных восхитительных грудок.
   Чувствую, она вновь приближается к пику, но и я уже на пределе...
   Страстный уверенный натиск - реальность разлетается калейдоскопом безумных эмоций. Взрываюсь в тесноте её пылающей плоти. Сквозь сумасшедшее смешение чувств слышу крик удовольствия моей маленькой леди...
   В прелестное ушко шепчу милые глупости - подобная ласка ей столь же приятна.
   Немного приходим в себя и я подхватываю на руки миниатюрное тело богини, устремляясь в сторону ванной...

***

   Внезапно вспыхнувший рядом, невероятный калейдоскоп чужих эмоций заставляет проснуться. Открывая глаза, встречаюсь с бурей противоречивых чувств, пылающих в карих омутах миниатюрной леди. Пробуждение на моей груди заставляет её поверить в реальность произошедшего...
   - Привет, - улыбаюсь, вспоминая картины минувшей ночи.
   - ...Привет..., - куда же подевалась былая решительность, заставившая Сиами переступить незримую черту?..
   - Чего же ты испугалась моя драгоценная девочка? - прижимая к груди, обнимаю обнажённое тело малышки.
   - ...Я..., - что-то неразборчиво пискнув, она всё же пытается возразить. - ...Вовсе не испугалась...
   - Вчера ты была гораздо смелее, - целую нежные губы, окончательно затягивая её на себя.
   - ...Мы сейчас..., - ощущая недвусмысленный признак желания, она ещё сильнее смущается.
   - Нет, - ласково улыбаюсь, теряясь в ответном потоке эмоций. Чего же там больше облегчения или разочарования? Понять, увы, не могу. - В первый раз маленьким девочкам не следует этим злоупотреблять. Вчера мы итак немного перестарались...
   - Я не маленькая! - уже гораздо решительнее возражает Сиами.
   - Теперь уже совсем взрослая, - лёгкий смех заставляет её пойти в наступление.
   - Ах ты! - провокационная возня чуть было не привела к нарушению ранее принятого решения. Но, всё испортил..., положение спас Прит. Внутренний интерфейс разразился трелью входящего вызова.
   - Не шали, - лишая манёвра, прижимаю к себе малышку. - Братец Айлин хочет поговорить.
   - Ой...
   "- Слушаю? - в сознании возникает образ здоровяка.
   - Привет Алиер, как ты? - интонации его голоса отражают искреннюю заботу.
   - Уже всё в порядке, спасибо.
   - Думаю, нам следует кое-что обсудить, - гораздо твёрже звучит последняя реплика.
   - Хорошо. Встретимся в кают-компании через пол часа. Заодно и позавтракаем.
   - Договорились..."
   Замечая, как мой взгляд приобретает былую осмысленность, проявляет любопытство Сиами.
   - Ну что?
   - Хочет поговорить. Наверно, пришло время приоткрыть карты. Тебе тоже будет интересно это услышать. Слишком затянулась игра в загадки. Сможете принять решения, наконец-то располагая основной информацией.
   - Мне всё равно..., - она лишь крепче обнимает меня, лаская поцелуем ключицу.
   - Ррр, давай вставать, а то опоздаем. Иди в душ первой. Совместное посещение прибережём на потом...
   Слегка смутившись, Сиами решительно поднимается, позволяя мне насладиться всем великолепием её миниатюрной фигурки. Не могу удержаться, не отпускаю малышку далеко от кровати. Усевшись на край роскошного ложа, вновь привлекаю к себе девчонку. Взгляд упирается в небольшие упругие холмики. Ловлю губами одну из великолепных вишенок...
   - Ох, Алиер..., - её пальцы зарываются в мою шевелюру.
   - Ты восхитительно прекрасна, - всё же, справляюсь с бушующим ураганом гормонов. - Иди...

***

   Несмотря ни на что, вовремя успеваем прибыть к кают-компании. Друзья уже дожидаются нас.
   - Алиер, я так волновалась! - на шее виснет безумный жизнерадостный вихрь. - Хватит так рисковать!
   Наблюдая за Айлин, не спешащей выпускать меня из своих объятий, начинают проявлять недовольство иные участники постановки.
   - Прекрати уже его тискать. Такими темпами вновь загонишь в регенератор, - ворчит здоровяк.
   - Да, Алиер ещё не восстановился после ранения! - Сиами поддерживает спорное утверждение. Ночью подобное её нисколько не волновало...
   Под давлением сразу с нескольких сторон Айлин вынуждена уступить.
   - Прости, если сделала тебе больно, - ловлю тревожный взгляд небесно-голубых глаз.
   - Не переживай, всё в порядке...
   Прежде чем переходить к серьёзным вопросам, мне позволили как следует подкрепиться. Откидываясь на спинку стула, потягивая тонизирующий напиток, буквально физически ощущаю любопытное нетерпение ит Бауэров.
   - Спрашивай, - обращаюсь к здоровяку.
   - Тебе не кажется, что для командира наёмного подразделения твои действия не совсем логичны? - Прит решает зайти несколько из далека.
   - Нет. В центре социальной реабилитации уже рассказывал вам о нападении на нашу маленькую колонию, - начинаю с основ. - Не упомянул лишь о том, что часть воспитанников оказалась похищена пиратами. Власти Союза просто плюнули на пропавших людей. Подозреваю, это связано с тем, что своими исследованиями отец перешёл дорогу одной из влиятельнейших корпораций центральных миров... Я не могу бросить ребят с которыми прожил пять циклов собственной жизни. Просто обязан попытаться найти их. Все мои действия направлены на спасение старых товарищей. Карьера наёмника - лишь средство достижения поставленных целей..., - ненадолго замолкаю, ожидая дальнейших вопросов.
   - Понятно, - нарушает молчание здоровяк. - Значит, здесь ты пытался найти хоть какую-то информацию, - делает он закономерный вывод. - И как?
   - Пока не знаю.
   - А я ещё переживал, что вовлекаю сестру в чересчур опасное предприятия, выбирая карьеру наёмника. Теперь же получается, мы можем нарваться на противодействие одной из влиятельнейших корпораций, либо какого-нибудь клана работорговцев.
   - Подобное весьма вероятно, - даже не пытаюсь отрицать очевидное. - Единственное, что могу обещать - перед тем, как ввязаться в очередную авантюру, позволю вам сделать собственный выбор. Так же, как это произошло в преддверии штурма пустотной станции. Скажу откровенно - получение прибыли для меня актуально лишь с точки зрения содержания полноценного боевого подразделения. Пока это не столь критично, сейчас ваши контракты подразумевают фиксированные ставки. Но, в будущем..., - беру небольшую паузу, акцентируя внимание на последней фразе. - Не знаю, насколько затянутся мои поиски...
   - Я останусь с тобой в любом случае, - с нехарактерной решительностью произносит Сиами. Абсолютная уверенность господствует в эмоциональной сфере малышки.
   - И мы! - импульсивность свойственна именно Айлин. - Мы не бросим тебя, Алиер!
   - Прекрати! - вмешивается Прит. - Не стоит давать пустых обещаний. Подумай, прежде чем что-либо говорить.
   - Хватит уже мне указывать! - взрывается маленькая фурия. - Уходи, если так трясёшься над собственной шкурой! - слетают с её уст необдуманные слова.
   - Успокойтесь! - гашу зарождающийся конфликт, слегка воздействуя на эмоциональные сферы собеседников. - Не стоит быть столь категоричной Айлин. У вас ещё есть время, успеете сделать окончательный выбор.
   - Но!
   - Не спеши, помни твои действия отражаются на судьбе брата.
   - Хорошо. Прости Прит.
   - Я не сержусь, просто беспокоюсь за тебя, - мягко произносит здоровяк. - Меня интересует ещё кое-что, - переходит он на другую тему. - Странное поведение части пиратов. Создаётся впечатление, будто у тебя изначально были агенты на станции. Но, в подобное очень сложно поверить...
   - Всё одновременно и проще и сложнее. Я природный псион, - решаю приоткрыть ещё одну грань собственной личности. - Имела место скорее обратная ситуация - пираты попытались внедрить в команду своих людей. Дальнейшее уже было делом техники.
   - Вот как? - серьёзно задумался парень. - И каков твой потенциал?
   - Не знаю.
   - Не знаешь?
   - Да, мне просто не с чем сравнивать. Я не прошёл полноценного обучения. Полтора цикла занятий со слабеньким наставником, вот и всё, чего смог добиться отец, - не решаюсь быть до конца откровенным.
   - А..., мы, ну понимаешь? - немного теряется Прит.
   - Понимаю, - невесело ухмыляюсь. - Будь так, и подобный вопрос никогда не родился бы в твоей голове.
   - Извини...
   - Ничего, здоровая паранойя ещё никому не вредила.
   - Я тоже, - внезапно произносит Сиами.
   - Что!? - тут же подхватывает Айлин.
   - У меня есть дар, - смущённо произносит девчонка. - С детства могу ощущать эмоции людей... Иногда даже слышу обрывки мыслей...
   "Как интересно. Не обученный пассивный сенсор. Это многое объясняет..."
   - Почему же не развивала свои способности? - первым успеваю задать вопрос.
   - На Яньлао не очень любят куаньми. Там найти наставника практически невозможно. На Аруме была иная ситуация - слишком дорого. Родители решили, что смогут позволить себе лишь псимодуль нейроимпланта и соответствующие шаблоны. Но..., - девчонка окончательно замкнулась в себе, вспомнив обстоятельства гибели близких.
   "Попытаться развить её дар, или пойти по второму пути? Надо подумать..."
   - Теперь понятна твоя замкнутость в общении с воспитанниками центра, - улыбается Айлин.
   - Как много нового можно внезапно узнать о, казалось бы, прекрасно знакомых людях, - задумчиво произносит Прит.
   - Простите..., - Сиами будто бы становится ещё меньше, опуская глаза, вжимаясь в спинку собственного стула.
   - Перестань, здесь нечего стыдиться, - ободряюще улыбаюсь, накрывая её руку своей. - Попробую помочь тебе с тренировками. Ну а если ничего не получится, обязательно приобретём дополнительный модуль. В пространстве Гриара точно есть филиал НейроГлоба.
   - Спасибо, - малышка неуверенно улыбается. На меня накатывает безумная волна облегчения. Теперь она сама сжимает мою ладонь. - Просто, ещё с детства привыкла скрывать свои способности...
   - Да это здорово, уметь нечто подобное! - раздаётся возбуждённое восклицание Айлин. - Вот бы и мне так! Алиер, а ты ну..., случайно?..
   - Не волнуйся, я прекрасно контролирую собственный дар, - ощущаю определённую долю смущения, сопровождающего последний вопрос. Сиами излучает некую настороженность. Видимо, успев достаточно хорошо изучить подругу, прекрасно понимает о чём идёт речь.
   - Над всем этим нужно как следует поразмыслить, - в беседу включается куда более обстоятельный Прит.
   - Хорошо. Давайте на время оставим тему. Пора приниматься за дело, - подвожу итог насыщенному разговору. - Чем займёшься? - обращаюсь к миниатюрной девчонке.
   - Учёбой...
   - Замечательно, посещение медкапсулы явно будет нелишним, - подначиваю малышку, наблюдая за тем, как стремительно она заливается краской.
   - Я с тобой! - вклинивается Айлин.
   - Ну вот и хорошо. Пойдёмте, настрою вам оборудование, - начинаю подниматься из-за стола, собираясь отправить в утилизатор одноразовую посуду.
   - Если понадоблюсь, буду около тренировочных залов десантной секции. Ди Варг вновь затеял какую-то перепланировку. - сообщает Прит.
   - Понял...

***

   Наблюдая за тем, как свободно Сиами избавляется от одежды, Айлин пытается совладать с безумным вихрем противоречивых эмоций. Здесь и смущение и недоумение и даже серьёзная доля раздражения. Раньше я никогда лично не контролировал финальную фазу начала учебного процесса подруг, предпочитая дистанционно управлять оборудованием. Но, сегодня в программу медицинской капсулы миниатюрной девчонки необходимо внести определённые изменения. Сейчас отработанные шаблоны будут совсем неуместны.
   Несколько касаний сенсоров голопанели управляющего модуля - финальный штрих, закрепляющий внесённые изменения.
   - Забирайся, - приглашаю абсолютно нагую малышку.
   На место возвращается верхний сегмент капсулы, акцентирую внимание на поступающей телеметрии - всё в полном порядке.
   Пора заняться оставшейся подопечной...
   Так и не решившись полностью раздеться, Айлин успела избавиться лишь от комбеза.
   - Если стесняешься, я могу выйти? - обращаюсь к, замершей напротив, девчонке.
   Бросив мимолётный взгляд в сторону блока Сиами, она пытается возразить, - Ничего подобного! Просто...
   - Тогда...
   Упрямо закусив нижнюю губу, подруга начинает избавляться от последних элементов одежды. Передо мной предстаёт восхитительная картина прекрасной обнажённой девушки. Неосознанно начинаю сравнивать её с малышкой. Она столь же изящна, хоть и несколько выше. Плавные линии бёдер и куда более явные упругие холмики...
   - Ну как, доволен! - разгневанный голос Айлин заставляет вернуться в реальный мир, покинуть отрешённое состояние завораживающего созерцания...
   "Да, раньше не замечал за собой столь сильной тяги к вуайеризму...", - мысленно насмехаюсь над собственными, слегка раздутыми слабостями.
   - Извини, немного увлёкся. Но, тут скорее твоя вина. Нельзя выглядеть настолько потрясающе! - несколько виновато улыбаюсь девчонке.
   - Спасибо, - искренне смущается Айлин.
   - Ладно, не будем и дальше испытывать мою выдержку. Забирайся, - указываю на свободную капсулу.
   Её смех звонкими колокольчиками отражается от стен помещения, - Боишься не справиться?
   - Боюсь.
   - Откуда такая нерешительность? - забыто былое смущение, теперь на её лице лишь лукавая улыбка.
   - Ооо, для этого всего лишь нужно вспомнить о Прите и его обширном техническом инструментарии.
   - Боишься брата?
   - Скорее не хочу терять друга, - сказано уже куда серьёзней.
   - Вот как? - меня награждают оценивающим, испытующим взглядом. - Посмотрим...

***

   С момента посещения Циндала прошло уже достаточно времени, пора узнать о результатах отчасти неудавшейся авантюры...
   Мою фигуру принимает удобное кресло кабинета капитанских апартаментов Инквизитора. Уровнем комфорта оно не уступает ложементам центральной боевой рубки. Впрочем, сопоставимы и функциональные возможности совершенного оборудования...
   Терминал мгновенно получает доступ к, созданному недавно, разделу станционной сети.
   "Отлично! Сорак уже успел кое-что накопать. Посмотрим..."
   Последний раз Будха посещал Моллор около полутора месяцев назад. Здесь команда удачно реализовала очередную партию рабов. Сделка прошла по официальным каналам. Ничего экстраординарного, очередные бедолаги из захваченного шахтёрского посёлка. Блеск куда более богатых месторождений фронтира может поспорить лишь с опасностью столь заманчивых уголков пространства...
   "Так, а вот это уже куда интереснее. Ди Равану удалось покопаться в базе данных астроконтроля системы..."
   Покинув Моллор, фрегат далеко не сразу убрался из Альфархада. Корабль практически месяц проторчал на одной из орбитальных станций, известных своими увеселительными заведениями. К сожалению, здесь след теряется...
   "Ну что ж, придётся посетить Далоран. Возможно, получится найти какие-то зацепки. Да и выглядеть подобный поступок должен вполне естественно. Удачная сделка, затем заслуженный отдых команды..."
   Решение принято. Остаётся лишь дождаться пробуждения малышки. К сожалению, у меня всё ещё нет допуска к самостоятельным полётам. В последнее время пришлось уделять внимание куда более актуальные направления...
   Определённые обстоятельства вынудили меня пропустить утреннюю тренировку. Пора исправить подобное упущение.
   "- Хома, зал А-3 свободен?" - именно там предпочитаю проводить большую часть, как индивидуальных, так и совместных с Сиами физических занятий.
   "...- Да капитан..."
   "- Хорошо, задействовать режим ограниченного доступа к помещению."
   "...- Выполняю..."
   Сменив комбез на лёгкий тренировочный костюм, устремляюсь в сторону ближайшего лифта. Необходимый уровень куда оживлённее офицерской палубы. Помимо механизированных постов, на встречу то и дело попадаются небольшие группы наёмников, спешащих исполнить те или иные распоряжения командиров. Ди Варг неукоснительно следует концепции максимальной занятости личного состава...
   Не желая постоянно отвлекаться на ритуал приветствия старшего по званию, решаю испытать очередной псионический приём, лишь недавно освоенный с помощью Учителя. Область визуального контакта поглощается одной из моих ментальных сфер. Любой, кто попадает в зону эфемерного воздействия, перестаёт обращать внимание на одинокого подростка, спешащего куда-то по своим делам. Нет, это далеко не невидимость. Просто, не обладающие необходимой защитой, бойцы десантной секции воспринимают меня как нечто незначительное, само-собой разумеющееся. Для кого-то я обычный наёмник соседнего арима, ну а кто-то видит во мне...
   "В ближайшее время необходимо будет решить ещё один маленький вопрос. Вопрос лишь недавно вновь ставший весьма актуальным. Заниматься с Айлин я начал гораздо раньше чем с Сиами. Уже несколько раз девчонка заводила разговор о возобновлении тренировок, прерванных убытием из стен центра социальной реабилитации. Скорее всего, придётся подключить её к нашим занятиям. И пусть они намного жёстче того, к чему она успела привыкнуть, но и обстоятельства сейчас совершенно иные..."
   У створок малого тренировочного зла замечаю пару лёгких платформ, - "похоже, Хома проявил определённую инициативу. На мой взгляд, при этом несколько перестаравшись. Ну да ладно..."
   Лёгкая разминка сменяется плавными движениями гимнастических комплексов. Постепенно наращиваю скорость. В какой-то момент взрываюсь серией смертоносных ударов - перехожу к отработке одного из боевых стилей. Ни на мгновенье не останавливаясь, усложняю задачу. Покидая соответствующую нишу, в воздух взмывают пять десятков металлопластовых шариков. Завораживающий хоровод миниатюрных объектов идеально вплетается в гармонию стремительных выпадов, смещений и блоков...
   "Давай!" - Хома получает долгожданный приказ.
   Оживают излучатели стационарного тренировочного комплекса. Соскальзываю в боевой транс. Лишь невероятно обострившееся восприятие, граничащее с элементами базового предвидения, позволяет вовремя реагировать на грозящую опасность. Ослабленные импульсы боевых турелей натыкаются на несокрушимые плоскости силового щита. Фиксирую огневые точки противника - телекинетические импульсы посылают к целям маленькие снаряды. Стремительно тает группа сопровождения...
   Перехожу на следующий уровень. Ментальный посыл - покидая нишу, в руках оказывается грубая имитация парных клинков. Ладони сжимают эргономичные рукояти импровизированных снарядов.
   "Пора!" - искин мгновенно выполняет распоряжение.
   Возрастает интенсивность вражеского огня. Теперь опасность исходит сразу с нескольких направлений. Лезвия рассекают пространство, двигаясь по идеальным траекториям давно заученных связок. Гаснут лазерные лучи встречаясь с сегментами силового щита. Растворяюсь в опасном рискованном танце. Гибель воображаемого врага, отблески смертоносного излучения, всё это сплетается в единый безудержный вихрь...
   Благодаря стремительным перемещениям часть импульсов проходит мимо. Но, взятый темп всё равно оказывается слишком высок. В какой-то момент просто не успеваю поднять защиту. Бедро обжигает неудачное попадание.
   "Стоп!" - припав на одно колено, поднимаю полноценную сферу.
   Лишь пара лучей разбивается о её поверхность. Хома практически сразу прекращает упражнение...
   "Уже лучше, но всё ещё недостаточно хорошо. Слишком недолго пока могу поддерживать подобную скорость..."
   Сейчас довожу до автоматизма лишь несколько эффективных псионических приёмов. Отрабатываю всевозможные комбинации, вариации, точность и мощь. В жертву принесена большая часть спектра высокоэнергетических воздействий. Концентрируюсь лишь на телекинезе, да силовой защите. В купе с ментальными практиками, в данный период это всё, на что могу выделить время...
  

Глава 7.

Демилитаризованная зона. Сектор Шалд.

Свободная система глубокого фронтира СФШ-403.599.

Неофициальное наименование системы - Альфархад.

   В этот раз решаю остаться на Инквизиторе. Покидать Альфархад всё равно пока не планируем.
   - ...Борт N... старт разрешаю, приём, - на связи диспетчерский модуль станции.
   - Вас понял, двигаюсь в границах..., - вновь беру на себя общение с местной администрацией.
   - Действуй, - отдаю команду Сиами. Эффекторы гравитационных систем выдают устойчивый импульс - массивная туша фрегата отрывается от поверхности гостевого ангара. Компенсаторы позволяют почувствовать лишь едва уловимый толчок.
   Следом стартует Ифрит. В открытом пространстве нас передают астроконтролю системы.
   - ...Соединение..., назовите вектор движения...
   - Далоран.
   - ...Собираетесь повеселиться? - интонации кажутся смутно знакомыми. Неужели вновь повезло нарваться на местного шутника? - В заведении Хольма как раз появились новые девочки. Ха-ха-ха! - отсмеявшись, он наконец-то переходит к исполнению своих обязанностей. - Ваш коридор АР...
   - Принял...
   Получая подтверждение, Сиами окончательно выводит корабль на курс - ювелирно отрабатывает комплекс маневровых двигателей. Ещё мгновение и поток энергии устремляется к каскаду маршевых систем. Экипаж ощущает лишь ничтожную долю ускорения семикилотонного корабля. Инквизитор стремительно несётся вперёд, приближаясь к одной из безымянных планет Альфархада.
   "Во время стоянки придётся разрешить экипажу увольнительные на станцию. Ничего архиважного они всё равно разболтать не смогут. Лишь немногие старшие офицеры Лариона располагают всей полнотой информации о недавних действиях подразделения. Рядовые бойцы даже не посвящены в то, что за объект им недавно пришлось штурмовать. Никто из них плотно не общался с пленными. Подобные люди по большей части остались на Амидале...
   Не будет ничего страшного, если кто-то узнает о принадлежности соединения к службе найма Гриара. Порой между наёмником и пиратом лежит весьма размытая грань. Проблемы могут возникнуть лишь в том случае, если нарвёшься на кого-нибудь из старых врагов. Но, я ещё нигде не успел наследить...
   Ди Варгу наверняка не понравится моё решение, но другого выхода попросту нет. Слишком подозрительным будет иное поведение. На Далоран затем и прибывают, чтобы как следует отдохнуть. Если корабль покинут лишь несколько членов экипажа, это сразу же привлечёт ненужное внимание. Возможно, из подобной ситуации удастся извлечь и определённую выгоду...
   Ладно, времени осталось не так уж и много, а нужно ещё успеть решить несколько вопросов..."
   - Да, капитан, - Барим как всегда собран и готов выполнить любой приказ.
   - Через несколько часов мы прибудем на весьма специфическую станцию. За время стоянки все бойцы должны побывать в увольнении. Составь график, назначь ответственных. Единственное условие, на кораблях необходимо постоянное присутствие минимум двух третей личного состава.
   - Сделаю, - как и предполагалось, мужчина не был обрадован подобным известием, но его недовольство нашло отражение лишь в некой сухости интонаций.
   - Вот средства на этот маленький праздник, - перевожу на счёт десантника пятьдесят тысяч кредитов. Очередные расходы. - Через полчаса собери наиболее вменяемых командиров подразделений. У меня будет для них маленькое задание.
   - Есть...
   Завершая сеанс связи с ди Варгом, встречаюсь с любопытными взглядами присутствующих рядом ребят. Им весьма интересны наши дальнейшие действия. В свете открывшейся информации друзья стали гораздо лучше понимать подоплёку происходящих событий. Лишь для Сиами всё это по прежнему не имеет никакого решающего значения...
   - Мы так и не посетили Моллор, - заходит издалека Айлин. - А ведь ты обещал!
   - Если не заметила, я был несколько не в том состоянии.
   - Извини...
   - Опять будешь рисковать собственной шкурой, - весьма ехидно комментирует Прит.
   - Постараюсь быть осторожнее, - ободряюще улыбаюсь, встречаясь с обеспокоенным взглядом малышки.
   - Алиер!? - не желает униматься сестра здоровяка.
   - Возможно позже, Айлин. Для начала нужно как следует осмотреться. Да и что ты вообще там хочешь увидеть; грязные бары, игорные заведения, бордели?.., - ехидные интонации заставляют её пойти в наступление.
   - А сам! Тебе значит можно?!
   - Ну, в отличие от тебя, у меня гораздо меньше шансов стать невольным сотрудником подобных мест...
   - Так, ты никуда не пойдёшь! - жёстко произносит Прит.
   - Но...
   - Никаких но! - не желает уступать её брат.
   - Мне совсем не нужны проблемы в начале операции. Ввязываться в конфликт с туманными перспективами, если кто-то вдруг заинтересуется столь очаровательными леди, нет никакого желания, - освещаю собственную позицию. - Возможно, позже, когда удастся присмотреть более-менее приличное заведение.
   - Мы найдём чем себя занять и на корабле, - подводит итог здоровяк.
   - Будь осторожен..., - шепчет Сиами...
   Прибытие на Далоран не преподнесло никаких неприятных сюрпризов. На фоне множества разномастных судов, постоянно мелькающих вокруг станции, посадка небольшого соединения прошла практически незаметно.
   За стоянку пришлось выложить порядка пятнадцати тысяч кредитов - расценки здесь оказались гораздо выше...

***

Орбитальная станция Далоран.

   Расходятся бронированные сегменты внешних створок грузовой палубы, открывается картина грандиозного пространства гостевого ангара станции. Десятки кораблей различных классов смогли разместиться всего лишь в одной из транспортных зон Далорана. В отдалении снуёт разнокалиберный транспорт, то доставляя гостей обратно к судам, то забирая очередную партию потенциальных клиентов разномастных увеселительных заведений.
   Опускается аппарель - позволяя нам ступить на поверхность циклопического сооружения. Помимо Бамаба рядом находится первая волна потенциальных счастливчиков. Впервые с момента заключения контракта у людей появилась возможность как следует отдохнуть.
   Внизу уже ждут несколько пассажирских каров - никому не придётся самостоятельно добираться до определённых объектов станции...
   Рядовых бойцов сопровождает часть младших офицеров. Людям даны определённые рекомендации о целесообразности посещения тех или иных мест...
   "Думаю, наёмники справятся с поставленными задачами. На импровизированном совещании я постарался донести до командиров всю имеющуюся информацию об экипаже Будхи. Ди Раван неплохо постарался, собирая сведения о потенциально интересном корабле. В архивах системы нашлось даже несколько изображений старших офицеров пиратского судна. Образы идеально совпадали с тем, что удалось увидеть в сознании ушлого торговца живым товаром. По крайней мере, сейчас нам известны ключевые фигуры рейдера. Во время непродолжительного полёта, были изучены некоторые разделы сети Далорана, составлен список наиболее перспективных увеселительных заведений. Даже отдых наёмников направлен на достижение поставленной цели..."
   Лишь стоило краю транспортной аппарели коснуться поверхности гостевого ангара, на первый взгляд, совершенно неорганизованная толпа тут же рванула вперёд. В хаосе людского потока затерялись и мы. Бойцы прекрасно проинструктированы, никто не обращает абсолютно никакого внимания на, двигающихся рядом, старших офицеров соединения...
   "Планируя операцию, пришлось полагаться на определённые допущения. В моей задумке огромное количество слабых мест, но пока просто не представляю как действовать иначе. Слишком рискованно заниматься не прицельным, ментальным подчинением персонала станции. Можно нарваться на совершенно непредсказуемый фактор. Мне практически ничего не известно о структуре службы безопасности пиратского объекта. Кто знает, что за специалистов пригрели местные власти..."
   Наиболее сообразительных подчинённых я снабдил микроинъекторами с весьма специфическим препаратом. Химическое соединение способно ненадолго развязать язык любому неподготовленному человеку. Особенность данной сыворотки заключается в том, что потенциальная жертва практически моментально забывает о мгновениях несвойственной откровенности. Эффект потери кратковременной памяти.
   Объектами нашего интереса станут отбросы местного общества: шлюхи, завсегдатаи питейных заведений, младший обслуживающий персонал. Вероятность нарваться на серьёзное противодействие или засветиться в этом случае не так высока.
   Помимо соответствующей мотивации ди Варга, отобранные для операции бойцы получили от меня обещание весьма солидной премии...
   "В отличие от наёмников, сейчас у нас с Бамбом нет никакой конкретной цели. Я собираюсь остановиться в одном из заведений среднего класса развлекательного уровня Далорана. Как удалось выяснить, копаясь в сети станции - среди определённого контингента это весьма популярное место. Возможно, смогу пересечься с кем-нибудь достаточно интересным..."
   Обдумывая перспективы очередной авантюрной акции, практически не слежу за проносящимися мимо видами транзитного уровня. А между тем кавалькада заказанного транспорта уже выскочила из огромного помещения и сейчас несётся по одной из основных магистралей, спеша к ближайшему грузовому лифту. От большей части подобных объектов Далоран отличает присутствие огромного количества разнообразной рекламы. Переходы просто искрятся всевозможными голопроекцями, советующими посетить то, или иное заведение, убеждающими в превосходстве над конкурентами, предлагающими любые экзотические услуги...
   Загруженность транспортной магистрали, наверняка может поспорить с аналогичной ситуацией на оживлённейшей улице какого-нибудь мгаполиса-улья одного из периферийных миров...
   Обзорная галерея развлекательного уровня встречает нас весьма впечатляющим зрелищем близлежащего сектора. Открывшееся пространство столь же грандиозно, как и однажды уведенное на Сайлоне-5. Но, в отличие от объекта сиурцев, здесь предпочтение отдают скорее функциональности, нежели комфорту временных обитателей. Никаких парковых комплексов, небольших сквериков, лишь невероятно яркие здания всевозможных развлекательных заведений. Возможно, в ином секторе ситуация выглядит иначе, но всё это не столь уж и актуально...
   Спустившись по ближайшему пандусу, вскоре наша колонна начинает стремительно таять. Отдельные кары периодически сворачивают в появляющиеся ответвления центральной артерии. Пока лишь головная машина так и продолжает следовать к намеченной цели.
   Пешеходные зоны основной магистрали наполняет невероятно пёстрый поток людской толпы. То тут, то там периодически мелькают экзотические представители нечеловеческих цивилизаций, заставляя сознание бурно реагировать даже на столь мимолётные встречи. Тссар`ссианиш, Сильмириаль, Боэкарион..., это лишь те, кого удалось уверенно рассмотреть...
   Высадив часть пассажиров у весьма респектабельного публичного дома, кар понёс нас с Бамбом в уже куда более привилегированный район уровня...
   Спустя какое-то время невероятно плотная застройка сменяется менее казённой архитектурой. Здания начинаю приобретать собственную индивидуальность, проглядывающую из-за аляповато-яркой рекламы. Исчезает неприятное ощущение людского муравейника, сопровождающего меня на протяжении последних минут поездки...
   - Прибыли бос, - озвучивает очевидное мой постоянный телохранитель.
   - Угу, - рассчитавшись с водителем, покидаю просторное чрево пассажирского транспорта.
   Фасад необходимого заведения не сильно отличается от десятков соседних построек. Всё те же сияющие вывески, пёстрая реклама услуг, внушительные фигуры охранников...
   - Вам придётся оставить оружие, - произносит детина, лишь стоит нам переступить порог Ластара. На его фоне Бамб смотрится уже не так впечатляюще, лишь слегка возвышаясь над незнакомым мужчиной.
   - Раз надо, оставим, - соглашаюсь с весьма справедливыми требованиями.
   Харконы переходят в руки местных секьюрити. Здоровяк неохотно расстаётся с собственным арсеналом.
   - Сможете забрать, когда будете покидать заведение, - обнадёжили нас напоследок.
   - Здорово, - на мой сарказм никто не обращает внимание.
   Удивительно, но атмосфера внутри заведения оказалась весьма спокойной. Играет лёгкая музыка, на небольших сценах, равномерно раскиданных по всей площади заведения, танцуют обнажённые девушки. Монументальная стойка протянулась вдоль всей противоположной стены. Посетителей обслуживает сразу с десяток барменов. На первый взгляд, по крайней мере треть мест основного зала пока ещё пустует.
   "Вот что значит правильно подобрать время..."
   Проследовав вглубь помещения, занимаем один из дальних столиков. Тут же появляется услужливый официант.
   - Что будете заказывать? - интересуется молодой худощавый парень. - Не желаете пройти в зону особых услуг?
   - Благодарю, возможно позже, - включаюсь в игру. - Для начала принеси нам что-нибудь выпить. Для тебя же лучше, если это будет не простая синтетическая дрянь.
   - У нас одно из лучших заведений в округе, - будто бы даже слегка возмущается парень.
   - Когда бос недоволен, я очень расстраиваюсь, - вносит свою лепту Бамб.
   - Сейчас всё будет, - парень уносится в направлении стойки.
   Убравшись из зоны повышенного внимания, позволяю себе более детально рассмотреть посетителей.
   "Контингент подобрался и впрямь достойный..."
   Наибольшее внимание привлекала смешанная компания, сидящая буквально через несколько столиков слева. Вместе собрались представители трёх цивилизаций. Пара буэрцев и ящер беседовали с группой людей. Последние явно были не простыми пиратами. Они оказались облачены в знакомые боевые комбезы.
   "Неужели шестое поколение Кольчуг. Интересно..."
   Определённую заинтересованность вызывал одинокий Аль`Эрии, забившийся в дальний угол просторного помещения...
   Представители родной цивилизации тоже не отличались заурядными типажами. Откровенно бандитские рожи соседствовали с ушлыми физиономиями прожжённых торговцев. За одним столиком можно было встретить украшенное шрамами лицо бывалого обордажника и весьма интеллигентного представителя инженерного персонала...
   Вскоре наш столик украсило несколько весьма представительных бутылок, какая-то немудрёная закуска и заверение официанта прибыть по первому требованию столь уважаемых гостей.
   - Давай что ли, за успех всех начинаний, - разливаю по бокалам янтарную жидкость.
   - Ваше здоровье бос, - приподнимает свою порцию здоровяк.
   - Ещё не забыл роль, что пришлось отыграть на Моллоре?
   - Это вы про посещение Циндала?
   - Угу.
   - Помню, - пожимает плечами Бамб.
   - Приготовься, возможно придётся повторить. Сыграешь на бис...
   - Сделаю бос...
   Прокатываясь по пищеводу, в желудок попадает обжигающая порция Тараима.
   "Похоже не обманул. По крайней мере, не чувствую никаких отличий от оригинала..."
   Прикрывая глаза, откидываюсь на удобную спинку шикарного стула. Сознание покидают эмоции, чувства, желания. Всё, что может помешать эмпатическому контакту с ментальными сферами чужого разума...
   Не решаясь прибегать к полноценному охвату пространства, работаю лишь в узком секторе вектора визуального интереса...
   Аль`Эрии напряжён, какие-то серьёзные проблемы не позволяют ему расслабиться. Ящер возбуждён, предвкушает удачную сделку. Лёгкое презрение направлено на собеседников. Его компаньоны более сдержаны...
   Не боюсь привлечь внимание, даже если здесь окажутся достаточно сильные менталисты. Пассивную сенсорику практически невозможно засечь...
   Неспешное сканирование прерывается, лишь стоит наткнуться на весьма интересных разумных. Пара мужчин весело проводит время в компании трёх относительно симпатичных девушек. Прелестницы судя по всему являются местными апсаари.
   Внимание привлекает специализация одного из гостей заведения. Несколько фраз на профессиональную тему, брошенных вскользь его собеседником, заставляют промелькнуть в сфере поверхностных мыслеобразов мужчины весьма однозначным картинам.
   "Похоже, он как-то связан с техническим направлением СБ станции. Потенциально, весьма интересный кадр. Пожалуй, стоит попытаться наладить контакт..."
   - Третий столик от левого края стойки.
   - Наши клиенты?
   - Да...
   Захватив напитки, устремляемся в направлении потенциальных жертв, собственной беспечности...
   Влиять на отравленное алкоголем сознание гораздо проще. Отчасти размытые границы между объективной и эфемерной реальностью позволят обойтись минимумом собственных сил...
   Ещё на подходе успеваю подкорректировать определённые нюансы восприятия будущих агентов влияния, заменить несколько базовых поведенческих императивов, приглушить критическое мышление...
   - Позволите господа, - киваю на свободные места, транслируя эмоции искреннего расположения и доверия.
   - Чем больше компания, тем веселей, - подключается Бамб, демонстрируя захваченные бутылки.
   - Отличные слова! - пираты уже успели неплохо набраться.
   - Располагайтесь! - получаем согласие его компаньона...
   - ...
   - За знакомство! - вверх взмывают бокалы. Одна из девиц уже успела перебраться на колени здоровяка...
   Практически не участвую в бессмысленных диалогах, занимаясь куда более ответственным делом.
   Сейчас я не собираюсь перекраивать их сознания. Слишком много сил отнимает подобная процедура. Нет никакого желания выбывать из игры в самом начале собственной операции.
   Убедившись в истинности сделанных выводов, оставляю в подсознании мимолётных знакомых серию эфемерных закладок.
   Нет! Ничего особенного им не грозит. Внесённые изменения призваны лишь закрепить результаты совместных посиделок...
   В будущем, если мне вдруг понадобится помощь кого-нибудь из этих мужчин, они не посмеют проигнорировать вызов практически незнакомого абонента, согласятся на встречу... Ну а потом, потом уже всё будет зависеть исключительно от моих действий...
   Первый обнадёживающий сигнал поступил спустя четыре часа после начала операции. К этому времени мы неплохо поладили с жертвами нашей предусмотрительности. Благодаря алкоголю и направленному псионическому воздействию удалось легко вписаться в весёлую компанию. Не прошло и получаса, как исчезли последние ростки подозрительности. Откровенная беседа позволила узнать несколько весьма интересных фактов из жизни станции и кухни технического персонала её службы безопасности.
   Даже я успел немного набраться. Бамб оказался ещё шустрее. Получив разрешение, здоровяк на какое-то время уединился с одной из местных девочек.
   Сейчас наёмник был полностью доволен жизнью. Впервые за несколько месяцев у него появилась возможность как следует отдохнуть...
   На нейроимплант приходит долгожданное уведомление, и я теряю всякий интерес к происходящему, продолжая механически отвечать на вопросы новых приятелей. Впрочем, внешне это совсем незаметно. Я всё также весел и пьян...
   "Так, одна из девочек относительно приличного заведения смогла вспомнить кое-что интересное. Вцепившись в эфемерную нить, наёмник не упустил своего шанса. Препарат вытащил из её головы всё, что она и сама уже успела забыть...
   Конечно, ничего подобного послание не содержало, ограничиваясь лишь невероятно туманной условной фразой. Перестраховываясь, я решил не доверять средствам дистанционной связи. Использовать же защищённое армейское оборудование - привлекать совершенно ненужное внимание...
   Зная, где именно находится данный агент, не сложно сделать соответствующие выводы..."
   Отправив ответный сигнал, вновь растворяюсь в атмосфере праздника и веселья, всё также продолжая мониторить окружающее пространство.
   В течении ближайших нескольких часов поступает ещё пара аналогичных уведомлений...
   "Пожалуй, пора приступать ко второй фазе. Здесь всё равно не удастся узнать больше ничего интересного. Пираты уже практически не реагируют на внешние раздражители. Из невнятного бормотания соседа вряд ли получится извлечь хоть что-то полезное. Второй и вовсе заснул..."
   Серия коротких посланий выдёргивает группу "счастливчиков" из калейдоскопа посредственных удовольствий. Куда менее продолжительное увольнение будет скомпенсировано солидным материальным поощрением...
   У входа уже ждёт заказанный транспорт. На обратном пути никто так и не покусился на наше здоровье. Здесь за этим следят чуть строже. Терять потенциальных клиентов невыгодно многим влиятельным лицам объекта...

***

   Беседу с троицей отличившихся скидываю на Барима, ограничиваясь лишь копией откровений невольных информаторов. Благо, никто не забыл вести протокол. Поблагодарив наёмников и переведя на их счета по пять тысяч кредитов, отправляюсь в медсекцию. Пара часов в регенераторе избавит меня от последствий алкогольной интоксикации. Анализ полученных данных придётся слегка отложить. Сейчас его эффективность будет весьма эфемерной...
   Подводя итог, замираю в кресле собственного кабинета, - "итак, нам действительно удалось выйти на след арх Мара. Практически на всё время стоянки капитан рейдера арендовал одно из весьма популярных заведений Далорана. Естественно, лишь старшие офицеры отряда удостоились чести составить компанию владельцу Будхи. Остальным пришлось довольствоваться самостоятельным поиском развлечений.
   Вспоминая негодование одного из клиентов, апсаари рассказала - пират был действительно возмущён и одновременно весьма озадачен. Арх Мар всегда славился чрезмерной скупостью, а тут вдруг расщедрился на аренду весьма недешёвого заведения...
   Оставшиеся свидетельства мало чем отличались от предыдущего. В первом ещё одной девушке пришлось выслушивать пьяные стенания очередного клиента. Во втором информация попала к завсегдатаю довольно дешёвого заведения...
   Самое же удивительное то, кто является владельцем элитного дома удовольствий. Покопавшись в сети удалось выяснить - Файли принадлежит некому Хольму...
   Весьма необычное совпадение..."
   "Сейчас предстоит решить, как действовать дальше? Использовать уже проверенный метод или задействовать куда более радикальный подход?
   Столь долгое пребывание на одном месте не могло не оставить зацепок. Но, если Далир общался с владельцем, будет куда эффективнее выпотрошить именно его. Вряд ли персонал посвящали в дальнейшие планы соединения...
   Здесь тоже имеется сразу несколько возможных путей. Пожалуй, наиболее оптимальным будет именно комплексный подход...
   Брать с собой одного лишь здоровяка несколько неосмотрительно. Пора сформировать соответствующую команду..."
   - Капитан? - над столом разворачивается объёмная голопроекция ди Варга.
   - Возьму Такрима и его людей. Пусть подберёт себе ещё пятерых, - мы уже обсудили с Баримом набросок второй фазы операции. Основной сценарий ему известен. Инструктаж бойцов не вызовет никаких проблем. - Отправимся со второй волной отдыхающих.
   - Понял, сделаю...
   Внезапно у меня появилось значительное количество свободного времени. Каждой группе отводились ровно сутки на посещение станции. С момента убытия прошло лишь чуть более десяти часов...
   Девчонки только недавно начали очередной сеанс ускоренного обучения. Прит выполняет какой-то заказ ди Варга. Не буду прохлаждаться и я. Потенциал тренировочной капсулы просто огромен. Вряд ли в ближайшее время смогу перерасти её программный модуль...

***

   То, что Сиами сейчас находится в кают-компании не стало для меня неожиданностью. Скорее наоборот. Уточнив у Хомы местоположение девчонки, спешу присоединиться к подруге, собираясь немного перекусить.
   - Привет, - обнимаю малышку, формирующую заказ.
   - Привет..., - смущается, опуская взгляд. - Мы...
   - Что? - целую нежные губы.
   Предчувствуя приближающуюся опасность, успеваю разорвать объятья, отступая чуть в сторону.
   - Чем это вы тут занимаетесь? - интересуется Айлин, пристально наблюдая за раскрасневшейся девушкой.
   - Собираемся немного перекусить, - улыбаюсь, встречаясь с подозрительным взглядом подруги.
   - Привет ребятам, - появляется Прит.
   - Здорово.
   - Здравствуй.
   - Как успехи? - интересуется здоровяк, как только мы устраиваемся за привычным столиком.
   - Удалось кое-что узнать, но пока я всё также далёк от поставленной цели, - предпочитаю весьма обтекаемые формулировки.
   - Сколько ещё собираешься пробыть на станции?
   - Сутки - двое, как получится, - пожимаю плечами. - Если не произойдёт ничего экстраординарного, дождёмся пока весь экипаж побывает в увольнительной.
   - А мы?! - тут же выскакивает Айлин.
   - Возможно...
   На этот раз я собираюсь куда основательнее. Обычный арсенал дополняет специфическая кибераптечка. От стандартных компонентов её начинки осталась максимум треть...
   "Как стоит действовать во время посещения Фальми? У меня было время подумать, но я предпочёл обойтись без сложных решений. Зачем, когда можно воспользоваться чужими наработками?
   Главное, найти предлог для личной встречи с предполагаемым владельцем заведения...
   Столь внушительный отряд я беру скорее для подстраховки, солидности. С моей внешностью сложно сразу же произвести должное впечатление...
   Скорее всего, во время операции придётся задействовать весь спектр собственных ментальных возможностей. Нужна вся доступная информация, а не обрывочные сведения сферы поверхностных мыслеобразов. В том, что со мной добровольно поделятся необходимыми данными небезосновательно сомневаюсь..."

***

Развлекательный уровень орбитальной станции Далоран. Фальми.

Владелец заведения - Имиар ит Дамио.

   Слегка грузный мужчина среднего возраста пребывал в великолепном расположении духа. В последнее время дела шли просто прекрасно. Если и в дальнейшем не возникнет никаких проблем, весьма высока вероятность окончательно закрепиться на станции. Перейти из разряда временных в постоянные эмиссары картеля Царах...
   Жизнь на Далоране была куда спокойнее и в тоже время гораздо интереснее нежели на пустотных объектах семьи.
   Вчера доставили последнюю партию весьма экзотического товара. После соответствующей обработки нелюди займут "достойное" место среди персонала его заведения...
   Ещё одним приятным моментом служило воспоминание о солидном вознаграждении за отлично проделанную работу. И пусть ему целую декаду пришлось бегать вокруг этой обезьяны арх Мара, в итоге всё же удалось нанять рейдер этого жадного сиркла. Сейчас Будха уже наверняка добрался до одной из станции картеля. Именно там пирата посвятят во все нюансы предстоящего задания. Имиар лишь отдалённо представлял, чем в итоге суждено заняться команде Далира. Да и не было у него откровенно говоря желания лезть в сферу столь опасных знаний...
   Внезапный вызов прервал отрешённые размышления ит Дамио.
   - Да? - мужчина недовольно уставился на объёмную проекцию подчинённого.
   - Господин, с вами желает побеседовать какой-то парень, - не слишком уверенно произнёс старший смены охраны.
   - Что ему нужно?
   - Не знаю, но эскорт у него весьма солидный, - несколько виновато признал наёмник.
   - Хм, пригласи его к коммуникатору.
   Не прошло и десяти секунд, как в фокус голографической техники попал неожиданный визитёр. Массивная фигура охранника сменилась чуть более низким, но куда более гармонично сложенным подростком.
   - Слушаю вас молодой человек? - за свою жизнь Имиар усвоил один немаловажный урок - вежливость порой способна избавить от совершенно ненужных проблем.
   - Добрый день господин ит Дамио. Я хочу обсудить возможность аренды вашего заведения, - слегка улыбнувшись, уверено проговорил парен.
   - Что ж, не вижу никаких проблем. Охрана сейчас же проводит вас в мой кабинет, - столь достойный повод как минимум заслуживает того, чтобы его обсудить.
   Еще какое-то время потребовалось для решения мелких проблем - бойцы не собирались допускать к шефу вооружённого незнакомца. Но, вскоре порог его кабинета, всё же, переступил весьма колоритный персонаж. Ещё никогда мужчине не доводилось вести дела со столь юным клиентом.
   - Присаживайтесь, - Имиар кивнул в сторону кресла, расположенного напротив его массивного дорогого стола.
   - Благодарю.
   - Итак?..

***

   - Итак?..
   - Суть предложения озвучил чуть раньше. Обсудим детали? - "сейчас мне предстоит сыграть в туже игру, что и с ди Таром. Но, цена ошибки может оказаться несоизмеримо выше. Полученный опыт и возросший потенциал против куда более непредсказуемой ситуации. Что в итоге одержит вверх? Увы, сказать не могу..."
   - Желаете арендовать заведение полностью, или лишь несколько помещений? - определённый интерес появляется на лице собеседника.
   - Полностью, - обхожу блоки его искусственных ментальных барьеров, проникая всё глубже и глубже. Вношу первые изменения, частично блокируя критическое восприятие собеседника. Всё это может оказаться совсем нелишним. Не стоит пренебрегать подготовительной стадией...
   - На какой срок?
   - Треть декады, думаю, этого более чем достаточно, - период неважен, всё равно это лишь пустая игра.
   Абстрактные потоки чужого сознания сливаются с картиной объективной реальности. Предельная концентрация позволяет отделить одно от другого. Уже близка та грань, за которой откроется полноценная дифференциация метапотоков сознания, но пока приходится действовать именно так. Наконец-то пробиваюсь к ядру личности Имиара...
   - Прекрасно, просто прекрасно. Поговорим о цене?
   - Пожалуй, - работа с глубинными слоями подсознания жертвы отнимает огромное количество сил. Лишь коктейль специфических препаратов позволяет балансировать между мирами. Всё сложнее поддерживать диалог. Благо, мужчина упорно не замечает моего состояния. Его восприятие серьёзно искажено...
   - Со всем комплексом услуг это обойдётся вам в семьдесят пять тысяч кредитов.
   - Серьёзная сумма, - ожидающий взгляд заставляет ответить. Перехожу к основному этапу псионических манипуляций.
   - Не обсуждается, - уверенно произносит мужчина. - Недавно доставили новый товар...
   - Дайте мне минуту, - будто бы беру время на размышления, окончательно отстраняясь от объективной реальности. Моя ментальная воля вплетает в потоки разума жертвы десятки закладок, где просто блокируя, а где и стирая базовые императивы. Филигранные воздействия окончательно закрепляют вносимые изменения, подчиняя сознание Имиара... - Согласен. Вот ваши деньги, - перевожу затребованную сумму.
   "Всё это лишь работа на "камеру". Потом обязательно компенсирую собственные расходы..."
   - Отлично! Молодой человек, с вами приятно иметь дело, - искренне улыбается ит Дамио.
   - Взаимно, - переводя дух, устало откидываюсь на спинку кресла. Не позволяю отразиться на лице и тени удовлетворения о прекрасно проделанной работы.
   - Как насчёт небольшой экскурсии? Познакомитесь с тем, за что заплатили, - мне даже не требуется намекать на необходимость короткой прогулки.
   - Не вижу причин отказываться. Признаюсь, мне и самому весьма любопытно...
   Начинаю действовать, лишь только мы покидаем наиболее опасную зону, напичканную безумным количеством всевозможной сенсорной аппаратуры.
   - Лонар, - срывается с моих губ лингвистический ключ к его разуму. - Давайте побеседуем в более приватной обстановке..., - нет никакой необходимости полностью озвучивать подобный порыв. Имиар прекрасно поймет всё, что так и не было произнесено...
   - Прошу, следуйте за мной, - лёгкий кивок, приглашает в одно из боковых ответвлений центрального перехода. - Останьтесь, - взмах руки тормозит охрану, собирающуюся увязаться следом.
   Непродолжительное путешествие приводит нас к совершенно непримечательной двери, абсолютно ничем не отличающейся от своих соседок.
   Системе безопасности требуется лишь несколько секунд на то, чтобы подтвердить право мужчины находиться в данной зоне комплекса...
   - Твои слова не покинут пределов этого помещения, - успокаивает меня ит Дамио, лишь стоит вернуться назад бронированному сегменту, внешне имитирующему обычную дверь.- Комната полностью экранирована и избавлена от любых посторонних устройств.
   - Замечательно, - располагаюсь на одном из диванов типичной гостиной, мужчина предпочитает устроиться в кресле. Уже близка расплата за очередной ментальный успех. Вновь пришлось выйти за границы собственных возможностей... Но, ещё успею отдать несколько распоряжений. - Начинай постепенно избавляться от клиентов. Отключи систему безопасности заведения. Охрану собери в каком-нибудь уединённом помещении. Мой люди знают, что делать... Потом Такрим самостоятельно расставит бойцов. Если в ближайшие несколько дней запланированы какие-то визиты, встречи - вежливо отмени... Дай мне доступ ко всем помещения. Ага, получил. Меня не беспокоить. Всё, иди...
   Молча поднявшись, Имиар спешит покинуть "переговорную". Сейчас для него имеет значение лишь одна цель - мой приказ...
   Перед тем, как окончательно отрешиться от окружающей действительности, успеваю почувствовать практически одновременную смерть нескольких десятков разумных - в игру включились люди Такрима...

***

   Глубокая восстановительная медитация отняла у меня около трёх часов. Возвращаясь к объективной реальности, не спешу покидать удобное ложе. Сперва следует узнать последние новости...
   - Слушаю капитан? - внутренний интерфейс отобразил слегка напряжённую физиономию бывшего пирата.
   - Доклад.
   - Всё идёт строго по плану. Хозяин заведения вежливо избавился от клиентов, заблокировал системы безопасности объекта. Охрана Файли зачищена. Сейчас на постах находятся наши люди...
   - Проблемы?
   - Снаружи наблюдается какая-то нездоровая суета. Уже несколько раз внутрь пытались попасть весьма интересные персонажи. Сначала это был синемордый экзот, затем, на первый взгляд, совершенно обычный мужчина, но можете мне поверить - среди бойцов Лариона подобных профессионалов считанные единицы...
   - Хм, что-то ещё?
   - Неподалёку уже весьма продолжительное время находится подозрительный грузовой кар. Несколько раз на улице мелькали "знакомые" лица. Неспокойно мне, капитан...
   - Как объясняли отказ?
   - Ничего конкретного, временные трудности.
   - Хорошо, если попытаются пройти ещё раз, пусти.
   - Понял.
   - Ит Дамио?
   - В своём кабинете. Приставил к нему бойца.
   - Ладно, не расслабляйтесь. Сейчас попытаюсь выяснить, кто это проявляет столь навязчивый интерес к "нашему" объекту...
   Сознание всё ещё беспокоят непродолжительный приступы фантомной боли, но решаю временно игнорировать остаточные последствия недавнего перенапряжения. Есть и куда более приоритетные задачи...
   "Беседу с Имиаром придётся пока отложить. Неизвестная переменная закралась в ход операции. Вступать в открытый конфликт, даже если нас в итоге поддержит владелец Фальми, мягко говоря нежелательно..."
   Спустившись в холл, возвращаю себе изъятые излучатели. Харконы вновь размещаются в набедренных отделениях. Здесь же меня встречают и командиры подразделения.
   - Бос, - лёгкий кивок и Бамб занимает привычное место у меня за спиной, словно показывая, что лишь временно подчинялся Такриму.
   Бывший пират приглашает подойти к небольшому окну, кивая на массивный силуэт подозрительного автомобиля.
   - Давно?
   - Два - два с половиной часа.
   - Интересно.
   "Попробовать, прояснить ситуацию, или оставить всё как есть, позволив ей развиваться своим чередом?.."
   Попытка прикоснуться к тайне транспорта с помощью направленного эмпатического канала лишь укрепляет уверенность в возможных неприятностях. Ментальный контакт позволяет почувствовать сознания полутора десятков разумных. Кто-то из них напряжён, кто-то расслаблен, но все они в любой момент готовы сорваться с места. Нужен лишь соответствующий приказ...
   "Ну что ж, в случае неблагоприятного развития событий, у нас найдётся чем встретить незваных гостей. Кого-то ожидает весьма неприятный сюрприз. Надеюсь, авторитета ит Дамио хватит, чтобы прикрыть нас от возможных проблем с администрацией Далорана..."
   - Схема АО-7, готовность один, - отдаю распоряжения командиру группы прикрытия.
   - Понял, - Такрим ненадолго уходит в себя, дублируя приказ бойцам.
   - Сообщишь в случае каких-либо изменений. И вот ещё, попытайся создать впечатление будто бы заведение вновь принимает гостей.
   - Сделаю...
   "Пора познакомиться с местными достопримечательностями...
   Штурма я не особо-то и опасаюсь. Если бы это была операция местных властей - действовали бы совершенно иначе. В любом другом случае необходимо лишь продержаться до прибытия сил "правопорядка" - отряда бандитов, отвечающего за безопасность района. Думаю, с этим мы справимся..."
   Поднявшись к кабинету владельца, застаю весьма ироничную картину. Развернув голотерминал, Имиар работает с какими-то документами - создаётся впечатление, будто бы и вовсе ничего экстраординарного не произошло...
   - Выполнены все ваши распоряжения господин, - мужчина наконец-то замечает нашу компанию.
   - Прекрасно. Теперь давай познакомимся с твоим заведением.
   - Прошу...
   Уделив немного внимания административному уровню, спускаемся ниже. Туда, где располагается развлекательная зона комплекса. В просторном баре сейчас находится лишь немногочисленный обслуживающий персонал. За столиками разместилась часть местных девочек. Замечаю насколько плотоядные взгляды периодически бросают на них бойцы Такрима, коим досталась столь интересная вахта...
   "Пожалуй, слава Фальми заслужена. Собрать подобный цветник далеко не так просто, как кажется. Здесь есть и сильмириальки и айфарийки, а вот и представительница нарда Аль`Эрии... Кого же тогда можно встретить в VIP секторе?..
   Не вижу контролирующих ошейников - скорее всего, используются рабские нейроимпланты. Разобраться с ними будет уже далеко не так просто..."
   Помещение опоясывает просторная обзорная галерея. Пара широких лестниц позволяет добраться до её секретов - многочисленные двери ведут в личные комнаты девочек. Ещё одна, украшенная шикарной балюстрадой, скрывается в неизвестности следующего этажа. Лишь наиболее состоятельные клиенты могут позволить себе ступить на сей путь...
   - Сколько всего невольниц?
   - Сорок семь, не учитывая последнюю партию, - дисциплинировано отвечает ит Дамио.
   - Что наверху?
   - VIP зона.
   - Кто работает со свежим товаром?
   - Привлекаем квалифицированного специалиста.
   - Где происходит внедрение необходимых устройств?
   - Один из нижних уровней переоборудован в медицинскую лабораторию. Рядом содержится необработанный контингент.
   - Сколько новеньких? Когда прибудет медтехник?
   - Двенадцать представительниц семи цивилизаций. Должен был завтра, но я отменил встречу.
   - Ладно...
   Лишь бармен проявил к нашей компании хоть какой-то интерес, позволив себе бросить несколько любопытных взглядов. Остальные так и продолжали заниматься своими делами.
   "Пожалуй, наёмный персонал стоит отправить вслед за охраной. Святых здесь уж точно нет..."
   - Капитан, у нас клиент, - внезапно, на связь выходит Такрим.
   - Один из них?
   - Скорее всего. Желает встретиться с владельцем.
   - Отлично. Сейчас пришлю Бамба. Он проводит его куда следует...
   Исчезает образ наёмника, внутренний интерфейс сигнализирует об окончании разговора. Вновь возвращаюсь к недавнему собеседнику.
   - Оставайся здесь. Продолжим чуть позже...
   Встречать клиента буду там же, где недавно давал установки ит Дамио. Полностью экранированное помещение не позволит ему связаться с подельниками, даст мне время как следует разобраться с мотивами столь нежелательного интереса...
   - Присаживайтесь, - киваю на одно из кресел, лишь стоит вновь сомкнуться бронированным сегментам, имитирующим обычную входную дверь. Нужно отдать ему должное, мужчина ничем не показал, что заметил мгновенный паралич связи.
   - Кто ты? - интересуется незнакомец, усаживаясь напротив. Короткий ёжик светлых волос, немного грубые черты лица, спокойный, оценивающий взгляд серо-стальных глаз. Я бы принял его скорее за наёмника, нежели представителя пиратского сообщества.
   - Тот, кто вам нужен, - слегка насмешливо встречаю его вопрос.
   - Не играй со мной парень. Где владелец заведения? - отчасти сдаёт свои позиции его ледяная невозмутимость.
   - Сейчас я за него.
   - Хорошо, это твой выбор, - в подобных условиях у него просто не остаётся иного выхода.
   Из сидячего положения мужчина совершает невероятно стремительный рывок. Несмотря на то, что постоянно отслеживал его намерения, лишь в последний момент успеваю среагировать на столь молниеносный бросок. Встречаясь с выставленными вперёд ногами, незнакомец отлетает назад, но и у меня не получается сохранить равновесие. Инерция переворачивает лёгкое кресло. Инстинктивно откатываюсь чуть дальше, тут же оказываясь на ногах. Практически одновременно со мной вскакивает противник. Узкий, обоюдоострый клинок появляется в руках врага...
   "Опять меня подводит излишняя самоуверенность. Даже с учётом последствий серьёзного перенапряжения, можно было попытаться вывести его из игры. Уже успел оценить псионический щит мужчины - ничего выдающегося. Но нет, сперва решил почесать языком..."
   У него нет времени вступать в диалог - в любой момент может появиться охрана. Разделяющее нас расстояние оказывается лишь иллюзией безопасности. Незнакомец мгновенно оказывается рядом. Монокристаллическое лезвие оставляет зарубку на стилете врага...
   "Модификант!"
   Ему далеко до стремительных движений андроида, но и мне сейчас недоступен боевой транс. Он не стремится убить, тут мы в равных условиях. Мне совершенно не нужна его смерть. Короткий обмен ударами, удаётся слегка разорвать дистанцию. Весьма печально состояние сталепластового клинка. Ещё пара подобных встречи и оружие окажется непригодным для дальнейшего боя.
   Короткой заминки противника, бросившего мимолётный взгляд на стилет, оказывается более чем достаточно. Дезориентирующий ментальный удар проходит сквозь искусственный щит мужчины.
   Он быстро приходит в себя, но инициатива уже безвозвратно упущена. Поднимая взгляд, незнакомец встречается с хищным силуэтом Харкона.
   - Поговорим? - миролюбиво предлагаю альтернативу бессмысленному противостоянию.
   - А разве у меня есть выбор? - звучит риторический вопрос.
   - Прошу, - кивок в сторону перевёрнутой мебели...
   Пытаюсь не выдать своего истинного состояния - непродолжительное боестолкновение далось мне весьма непросто. В очередной раз пришлось обратиться к ментальным способностям. Утихшая было, головная боль вездесущими щупальцами вновь начала проникать во все уголки сознания...
   - Что заставило вас вмешаться в ход чужой операции? - рассчитывая на взаимную откровенность, решаю слегка приоткрыть карты. Его информированность всё равно не сможет нам навредить...
   - Операции? - неподдельно удивляется незнакомец.
   - Именно. Как видите, власть здесь переменилась. Периметр контролируют мои люди, - эфемерное воздействие не позволит ему усомниться в истинности произнесённых фраз.
   - Вот значит как, - лёгкая заминка - попытка просчитать дальнейшие действия. - Нам нужна одна из девушек, что прибыла сюда вместе с последней партией.
   - И?
   - Если я пробуду здесь дольше оговоренного срока, наши люди начнут штурм, - теперь уже он пытается надавить.
   - Пусть попробуют, - отвечаю весьма злорадной ухмылкой.
   - Может договоримся? - пытается найти компромисс.
   - Возможно, но точно не с вами. Готов встретиться со старшим группы, либо заказчиком.
   - Гарантии?
   - А разве вам есть что терять? Будь я связан с владельцем, район бы уже давно оцепили штурмовые отряды администрации Далорана. Вряд ли бы ваш фургончик смог продержаться хоть какое-то серьёзное время...
   - Логично, - "естественно, особенно вкупе с определённым воздействием."
   - Итак?
   - Хорошо, я передам твои предложения, но...
   - Да-да пойдём, здесь действительно не лучшее место для дистанционного разговора...
   Спустившись в холл заведения, позволяю мужчине связаться с собственным руководством. Наш путь пролегал по весьма интересному маршруту, позволившему миновать несколько постов, укомплектованных массивными комплексами тяжёлого вооружения, позаимствованного у местной охраны...
   Во взгляде незнакомца вновь вспыхивает былая осмысленность, заканчиваются непродолжительные переговоры...
   - Заказчик согласился на встречу. Скоро он будет здесь, - злорадные искорки мелькают в глазах "врага".
   "Интересно. Если столь высокопоставленный член группы собирается лично прибыть сюда, значит он либо на грани отчаянья, либо уверен в собственных силах. И что-то подсказывает мне - верно именно второе предположение..."
   Последние сомнения развеивает образ приближающегося переговорщика.
   "Блядь! Аль`Эрии! Зная о возможностях некоторых представителей этой цивилизации, практически уверен, на что рассчитывают хитрые хфурги. Лишь один момент пока так и остаётся загадкой - почему он до сих пор не воспользовался своими способностями?
   Недостаточно собственных сил, или просто чрезвычайно осторожен? Не знаю..."
   Несмотря на всё возрастающую боль, окутываю сознание ажурной пеленой мощнейших барьеров. Подобные техники ещё недостаточно отработаны. Лишь недавно Учитель посвятил меня в тонкости высшей ментальной защиты...
   "Вряд ли в таком состоянии смогу продержаться достаточно долго. Необходимо сразу же погасить возможный конфликт. Если их цели полностью совпадают с озвученными, тогда нам практически нечего делить..."
   - Киари нао оно киано, - оказывается кстати недавно изученный язык. Лёгким поклоном сопровождаю уважительное приветствие. - Что привело сюда достойного представителя цивилизации Аль`Эрии? - не спешу переходить на родную речь.
   - Как интересно, - лёгкая улыбка появляется на лице собеседника. - Нечасто среди вашего народа можно встретить разумного, владеющего лаэри, - беседа сопровождается недоуменными взглядами окружающих. Им незнакомы звуки экзотического диалекта. - Откуда столь специфические познания? - эфемерное прикосновение чужой воли - усиливаю щиты. Контакт со знакомыми техниками заставляет мужчину напрячься. Из глаз уходит былая расслабленность. Ментальные сферы приобретают куда более агрессивный оттенок. - Это...
   - Имею честь быть представленным "проводнику воли" вашего народа, не так давно довелось общаться с уважаемым киано Сайналом`аль`Мериаль, - спешу погасить первые всполохи подозрительности. Позволяю ему убедиться в истинности озвученных фраз, не скрывая определённые аспекты собственной пси-активности.
   - Вот как? Ну что ж, тогда давайте наконец-то обсудим тему, ради которой здесь встретились, - так и не переступив черту, он не выяснил истинный ментальный потенциал оппонента. Впрочем, я тоже...
   - Прошу, поднимемся к кабинету, побеседуем в более подходящей обстановке, - указываю в сторону служебного лифта. - Вот только..., - красноречивый взгляд в сторону провалившегося диверсанта.
   - О, не волнуйтесь, - понимающе улыбается мужчина. - Фарад, следуй за мной и давай без глупостей, - звучат знакомые всем присутствующим звуки бейсика.
   Словно сохраняя баланс, у меня за спиной тут же оказывается Бамб...
   По праву занимаю место хозяина, предлагая экзоту кресло напротив дорогого стола.
   - Как насчёт того, чтобы сперва познакомиться? Алиер ди Ар - скорее наёмник, нежели просто пират, - вопросительный взгляд в сторону собеседника.
   - Раер`аль`Тамиаль - скорее учёный, нежели всё остальное, - мужчина принимает правила игры.
   - Признаюсь, до сих пор не успел досконально изучить свою новую вотчину, - небрежный взмах - словно очерчиваю границы захваченного комплекса. - Даже не знаю, здесь ли та, которую ищите...
   - Здесь, - уверенно заявляет Реар.
   - В таком случае, обсудим детали. Я готов пойти вам на встречу, если пообещаете позаботиться о ВСЕХ пленницах и...
   - И? - нарушает молчание аль`Тамиаль.
   - Немного задержитесь здесь, а потом сделаете так, чтобы никто не смог докопаться до сути произошедшего.
   - Немного?
   - Мне необходимо кое-что обсудить с бывшим владельцем. Затем я покину заведение, и вы дадите мне минимум несколько часов...
   - Хотите отвести от себя всякие подозрения?
   - Хочу. Пусть системы безопасности комплекса больше не представляют никаких проблем, никто не застрахован от банальной случайности. Ещё не раз планирую посетить станцию. Вполне естественно, лишние проблемы с администрацией мне ни к чему.
   - Понимаю.
   - Я даже готов вам немного помочь. Ит Дамио оповестит возможных клиентов и отсутствующий персонал о закрытии заведения. Скажем на ближайшую декаду. Если всё сделаете чисто, вполне вероятно, минимум сутки никто не узнает о случившемся...
   - Хорошо, согласен. Теперь я хочу увидеть девушку.
   - Не так быстро. Эмиаль`тайнолаани - скрепим договор соответствующим ритуалом, - изучения истории и культуры ближайших ксеноцивилизаций оказалось как нельзя кстати. Туманные детали раскрыл Учитель. Сейчас мне известны малейшие нюансы ментальной клятвы Аль`Эрии.
   - Предлагаете открыть друг-другу свой разум?
   - Частично, - для экзотов важен скорее сакральный смысл ритуала, нежели прямой контакт двух сознаний, ну а я... Я просто избавлюсь от любых подозрений в возможном предательстве...
   - Да будет так, Алиер...
   Щиты прикрывают лишь ядро личности, да глубинные слои памяти. Сейчас мне открыты любые стремления, желания и намерения оппонента. Столь же легко читаю меня. В словах Реара нет лжи, он до конца останется верен заключённому договору...
   - Тами искано майли анаро киано ди Ар.
   - Тами искано майли анаро киано аль`Тамиаль, - ритуальные фразы скрепляют взаимные клятвы. Во взгляде мужчины просыпается уважение. Теперь мы не просто случайные партнёры...
   - Ну а сейчас я наконец-то выполню данное обещание. Пойдёмте, киано Реар. Признаюсь, мне и самому любопытно увидеть, что же за тайны скрывают нижние уровни комплекса...
   Опасный блеск появляется во взгляде экзота, лишь стоит ему увидеть "хозяина" заведения.
   - Поверьте, он не стоит вашего внимания. В конце-концов, после нашей беседы хурш уже никому и никогда не сможет навредить, - спешу предотвратить возможный нежелательный инцидент. Будет весьма печально, если ит Дамио раньше времени превратится в пускающего слюни идиота.
   - Надеюсь на вас, киано Алиер, - берёт себя в руки мужчина.
   Секрет доступа к закрытым уровням оказался довольно прост - всего лишь соответствующая команда интеллектуальному модулю служебного лифта и вот мы уже спускаемся на не задокументированный этаж.
   Окружающее пространство скорее напоминает медицинскую зону какой-нибудь клиники средней руки, нежели "грязное" логово торговцев живым товаром.
   Светлые тона отделки внутренних переходов, прекрасное освещение и системы кондиционирования. Проходим рядом с лабораторией. За прозрачными, полимерными створками замечаю весьма достойное оборудование. Конечно, не последние модели Союза, но, всё же, приличные аналоги ведущих периферийных политических образований. После соответствующего обучения, уверенно могу идентифицировать имеющиеся комплексы...
   "Было бы неплохо прихватить их с собой, но не стоит уж настолько откровенно светиться. Куда разумнее будет ограничиться лишь малогабаритными трофеями..."
   Наконец-то наша немногочисленная делегация останавливается у створок местного тюремного блока. Считанные мгновения требуются Имиару для того, чтобы получить доступ к закрытому сектору уровня...
   - Реар! - кто-то виснет на шее, первым переступившего порог, экзота.
   - Олани! Как ты?! - проникая следом, обращаю внимание на симпатичную девушку, обнимающую аль`Тамиаля. В отличие от Умии, незнакомка уже полностью сформировалась. Она столь же высока, сколь и мой новый знакомый. Фиолетовый оттенок кожи, едва различимый узор естественной пигментации, растрёпанная грива снежно белых волос - красива и экзотична...
   Не вмешиваясь в процесс воссоединения, обегаю взглядом весьма просторное помещение. Не такие уж и плохие условия пираты создали для своих драгоценных невольниц.
   Мягкое покрытие пола, одну из ниш противоположной стены занимает дорогой пищевой синтезатор, а вот и вход в санитарный блок.
   "Курорт, если сравнивать с тем, как жили невольники Амидала..."
   - Я знала, ты обязательно придёшь за мной!
   - Разве я мог поступить иначе, сестрёнка?
   Недоумение читается во взглядах невольных зрительниц столь трогательного спектакля.
   "Пора брать ситуацию в свои руки..."
   - Внимание! - "надеюсь, бейсик знаком всем присутствующим." - Мы принесли вам радостную весть, - почему-то не получается быть серьёзным. - Отныне полностью свободными себя считайте. Киано Реар вас освободит из мрака заточения, поможет выбраться в свободное пространство. Я всё сказал, прошу, теперь представьтесь, - даже Бамб награждает меня весьма подозрительным взглядом.
   Сначала несколько неуверенно, а потом всё смелее и смелее одна за другой девушки начинают подходить к нашей эксцентричной компании. И вот я уже погружаюсь в океан звонкого щебета прекрасных представительниц соседних цивилизаций. В какой-то момент сознание выхватывает из чарующего ручейка нечто знакомое.
   - Постой. Так ты из клана И`миаль? - обращаюсь к невысокой синекожей девчонке.
   - Всего лишь младшая ветвь, - она опускает взгляд.
   - Иали и Итир тебе знакомы?
   - Они мне да, а я им нет. Достойные представители то правящей семьи.
   - Вот как, забавно. Не так давно встречались мы. Имей возможность, с радостью подкинул бы тебя до их родной системы. Но, к сожалению, спешу...
   Лишь только Реар стал способен вновь адекватно воспринимать окружающую реальность, тут же привлекаю его внимание.
   - Киано аль`Тамиаль, не будем зря тратить время. Сейчас я займусь "владельцем" заведения, а вы пока введите в курс дела девушек, - моих разъяснений им явно оказалось недостаточно. - Пригласите своих людей. Я отдам соответствующие распоряжения Такриму. Следует как можно скорее наладить взаимодействие. Чуть позже ит Дамио передаст вам контроль над нейроимплантами основной части пленниц.
   - Хорошо, - он так и не выпустил руку сестры, разглядывающей меня с долей определённого любопытства.
   Совсем немного времени ушло на то, чтобы вновь подняться к кабинету Имиара. По пути были отданы все необходимые приказы.
   Пора уже решать собственные проблемы...
   ... - Вот как, - ит Дамио рассказал всё, что ему было известно о владельце Будхи. "К сожалению, информации оказалось не так уж и много - я по-прежнему далёк от столь желанной встречи с арх Маром." - Сможешь узнать суть предстоящего задания?
   - Попробую, - беспрекословно подчиняется мужчина. - Даже с учётом моих возможностей сеанс межпространственной связи займёт несколько часов.
   - Хорошо, работай. Тебе что-то нужно?
   - Нет, здесь есть всё необходимое.
   - Проследи, никого сюда не пускай, - перед тем как покинуть кабинет, инструктирую Бамба.
   - Сделаю, бос...

***

   Имиар не задавался вопросом, зачем он всё это делает? Зачем пытается влезть в сферу интересов правящей верхушки картеля? Зачем рискует собственным положением? Зачем?..
   Сейчас подобное совершенно не волновало мужчину. Главное - исполнить приказ господина...
   Имея определённые знакомства в диспетчерской Далорана, ит Дамио быстро договорился насчёт выделения межпространственного канала шифрованной связи. Потекли долгие мгновения напряжённого ожидания. Сможет ли ответить его старый знакомы, или придётся искать иные пути решения проблемы?..
   ...- Имиар? В чём дело хитрый склир? Ни за что не поверю в желание просто так пообщаться, - несколько напряжённо поприветствовал бандита далёкий собеседник. Создавалось впечатление, будто невзрачный худощавый мужчина кого-то опасается, стараясь как можно скорее завершить столь опасные переговоры.
   - Привет Грам. Настало время вернуть старый должок, - голопроекция тут же отразила весь спектр "позитивных" эмоции, продемонстрировала степень энтузиазма, с которой старый знакомы отреагировал на столь однозначное начало.
   - Хфургов выкидыш! Чего ты хочешь? - моментально поник далёкий собеседник. Обречённые нотки прозвучали в его вопросе. Ит Дамио не оставил ему ни единого шанса выкрутиться. Если информация, которой располагает этот хитрый кьял, достигнет ушей членов совета, за жизнь Грама никто не даст и полу кредита.
   - Рейдер Будха - тебе это о чём-нибудь говорит?
   - До сих пор занимает место в одном из гостевых ангаров станции.
   - Меня интересует его дальнейший маршрут, всё, что сможешь узнать о задании арх Мара.
   - И после мы будем в расчёте?
   - Да. Ну а страховкой послужит запись этого разговора. Уверен, ты не забываешь вести протокол.
   - Я быстро учусь на своих ошибках, твой урок не пропал даром, - язвительно ухмыльнулся мужчина. Подобное предложение оказалось настоящим подарком. Являясь одним из приближённых коменданта, Грам был неплохо осведомлён о последней операции совета. Именно он отвечал за взаимодействия с людьми Далира. - Тебе придётся немного подождать.
   - Хорошо...
   Не прошло и получаса как старый должник Имиара вновь вышел на связь.
   - Слушай и не перебивай, у нас не так много времени. Скоро на пост диспетчерского модуля заступит новая вахта, и кто-нибудь обязательно заинтересуется столь продолжительным разговором. В общем, целью рейдера является частная научная миссия акамцев. Вот координаты СФ... Поселение располагается на четвёртой планете системы. Точнее сказать не могу. Через полторы декады им должны доставить какой-то груз. Его и поручили перехватить арх Мару. Даже не спрашивай, подробности мне неизвестны, - видя заинтересованность ит Дамио, мужчина поспешил предвосхитить закономерный вопрос. - Не знаю, чего опасается руководство, не желая светить собственные силы, но дело здесь явно нечисто...
   - Что-то ещё?
   - Нет, это всё, что удалось узнать не привлекая внимания.
   - Очень надеюсь, информация окажется достоверной, - ит Дамио наградил собеседника весьма проницательным взглядом.
   - Мне нет смысла тебя обманывать.
   - В таком случае, твой долг полностью аннулирован.
   - Благодарю...
   Гаснет голопроекция собеседника, обрывается двухсторонний канал гиперсвязи, мужчина довольно откидывается на спинку кресла. Удалось! Ему удалось выполнить поручение господина...

***

   Реар собрал освобождённых девушек в баре комплекса. Сейчас на их лицах играют всё ещё неуверенные улыбки. Они наконец-то осознали, что вскоре получат свободу, но пока боялись окончательно поверить в реальность происходящего.
   Моё появление привлекло внимание большей части собравшихся. Даже несколько зомбированных невольниц соизволили ненадолго покинуть давно ставшее привычным, отрешённое состояние. Но, наибольшей интерес проявил всё же аль`Тамиаль, до этого внимательно выслушивающий пересказ "приключений" сестры...
   Именно к их столику я и направился. По пути отмечаю отсутствие вольного персонала заведения - Такрим оперативно исполняет распоряжения...
   - Успехи? - интересуется экзот.
   - Пока рано судить. Хфургу потребуется время на то, чтобы кое-что прояснить, - отделываюсь несколькими туманными фразами.
   - Понятно.
   - Как ты собираешься эвакуировать девушек?
   - Скоро мои люди приобретут партию весьма специфического товара. Доставка будет осуществляться нашими силами. Выбор маршрута, небольшая задержка - ничего сложного. После того, как колонна вернётся на корабль, мы тут же покинем станцию. Попытаемся как можно скорее уйти из системы.
   - Ясно.
   - Ну а ты?
   - Планирую слегка задержаться. Не хочу привлекать внимание поспешными действиями.
   - Спасибо за то, что помог брату, - внезапно, в диалог включатся Олани.
   - Не стоит, скорее уж это можно назвать взаимовыгодным сотрудничеством, - улыбаюсь молодой девушке. - Думаю, и без моей помощи у него бы прекрасно всё получилось...
   Появление очередного собеседника мешает ей возразить.
   - Позвольте мне отправиться с вами, - на одном дыхание произносит синекожая экзотка.
   - Исаи И`миаль, верно. Зачем тебе это? Последовав за киано Реаром, скорее вернёшься к семье.
   - Нет!
   - В ближайшее время у меня вряд ли будет возможность доставить тебя к соплеменникам.
   - Всё равно! Просто, просто я чувствую знак дома И`миаль, - красноречивый взгляд в сторону моего левое предплечье, где под рукавом комбеза скрыт уникальный подарок Итира. Уже давно практически не расстаюсь с артефактом сильмириальцев. В последнее время уверенность в том, что он далеко не так прост, становится лишь сильнее. Определённо, его возможности не ограничиваются исключительно обучением. С ним высокоэнергетические воздействия на окружающую реальность даются гораздо проще...
   - Исчерпывающее объяснение, - саркастически ухмыляюсь.
   - Я, мне сложно объяснить, не могу поступить иначе, - девчонка опускает взгляд.
   - Зачем мне на борту бесполезный член команды, - словно бы ни к кому конкретно не обращаясь, задаю риторический вопрос. Встречаясь с осуждающим взглядом Олани, лишь пожимаю плечами.
   - Я не бесполезна! Недавно закончила одно из учебных заведений центральных миров, возвращалась домой и вот...
   - Специальность? - "это уже куда интереснее."
   - Информационная безопасность, искусственные интеллектуальные системы, программирование...
   "Хм, разбираясь в защите, умеет её обходить? Возможно..."
   - И каков твой уровень?
   - Я была одной из лучших на курсе!
   - Добро пожаловать в команду, - "кадровый голод - хурш."
   - Спасибо! - рядом вспыхивает настоящее пламя позитивных эмоций...

***

   Появление на пороге комфортабельной камеры весьма странной компании оказалось полной неожиданностью для отчаявшихся пленниц проклятых работорговцев. И пусть экзотический товар пока всячески старались оберегать, из разрозненных реплик отвратительных конвоиров девушки уже успели сделать определённые выводы о своей незавидной судьбе.
   Пара айфариек даже попыталась уйти за грань, но ублюдки и это умудрились предусмотреть. Помещение заранее оборудовали модулями нейростанеров - глазастый искин попросту вырубил незадачливых самоубийц...
   Атмосфера всеобщего замешательства разлетелась мириадами хрупких осколков, когда Олани бросилась к одному из прибывших, оказавшемуся соплеменником неунывающей пленницы.
   Практически сразу вперёд выступил юный представитель человеческой расы. Используя весьма необычный слог, парень постарался развеять недоумение прекрасных невольниц.
   В первые мгновения невероятно яркой бури эмоций обнадёженных девушек Исаи никак не могла заставить себя поверить в реальность происходящего. Лишь когда юноша упомянул о знакомстве с членами правящей ветви клана И`миаль, она наконец-то смогла сосредоточиться на его словах. И тут же зачатки дара вновь разрушили хрупкую картину привычного мира. Под высокотехнологичной тканью незапоминающегося комбеза молодой человек прятал Антар - знак высшего расположения властвующей семьи.
   "Невероятно, подобное попросту невозможно!"
   Окончательно привести в порядок хоровод разрозненных мыслей удалось лишь когда парень покинул компанию, свалив на брата Олани дальнейшую беседу с щебечущими представительницами прекрасной половины галактики.
   Когда-то именно из-за желания занять достойное положение в иерархии клана Исаи покинула родное пространство. Став специалистом в области интеллектуальных систем соседней цивилизации, она рассчитывала наконец-то вырваться из плена жёстких рамок обслуживающей касты. Но, знакомство со столь необычным разумным позволит добиться гораздо большего. Невероятно амбициозная девушка не собиралась упускать представившуюся возможность...
   Второй раз побеседовать с юношей удалось, когда он подсел за столик к Аль`Эрии.
   Даже по меркам человеческой расы Исаи обладала весьма миловидной внешностью. Более светлый чем у соплеменниц оттенок кожи, нежное сияние фиолетовых глаз, плавные едва различимые линии завораживающего узора - всё это ни раз заставляло сокурсников искать её благосклонности. Но, сыграть на этом так и не удалось. Желание присоединиться к экипажу ди Ара было встречено весьма прохладно, и лишь отчаянная попытка опротестовать свою бесполезность позволила переломить ситуацию. Полученное образование и здесь оказалось решающим фактором.
   Теперь всё будет зависеть лишь от того сколь умело она сможет воспользоваться выпавшим шансом...

***

   Мы с Реаром как раз успели обсудить большую часть нюансов операции по заметанию следов, когда на связь вышел Бамб.
   "- Он закончил.
   - Понял..."
   Извинившись, спешу как можно скорее завершить все дела с ит Дамио.
   ...
   - Ясно, - Имиару понадобилось совсем немного времени на то, чтобы поведать о результатах межпространственных переговоров. - Ну а теперь, финальных штрих. Переведи все свободные средства на этот чип, - на стол ложится одно обезличенных банковских устройств...
   - Всё, - ненадолго завладев небольшим матовым прямоугольником, пират быстро выполнил необходимые манипуляции.
   - Отлично. Внизу есть запас нейроинтегрируемых устройств? - чип вновь исчезает в одном из отделений комбеза, увеличивая мои активы на одиннадцать миллионов семьсот сорок три тысячи универсальных кредитных единиц.
   - Чуть меньше трёх десятков нейроимплантов серии - Кукловод-5МУ производства империи Афеор.
   "- Да капитан, - тут же откликнулся Такрим.
   - Спустись к медсекции комплекса, забери кофр с имплантами, - доступ ко всем помещениям заведения давно стал свободным. Стоит наёмнику переступить порог соответствующей зоны, одна из ниш сражу же откроет свои секреты.
   - Сделаю..."
   Прежде чем переподчинить ит Дамио Реару, оставляю в сознании бандита ещё несколько эфемерных закладок. Ублюдок ни в коем случае не должен остаться в живых. Вместе с телом будет уничтожен и нейроимплант. В одном из карманов Имиара исчезает небольшая сфера плазменной гранаты...
   - Киано аль`Тамиаль вам необязательно марать руки, самостоятельно разбираясь с владельцем. Просто перед отбытием отправьте урода на нижний уровень.
   - Спасибо киано Алиер, учту.
   - Возможно, когда-нибудь ещё встретимся.
   - Непременно...
   Перед отбытием, закрепляю на виске у Исаи небольшой электронный блок. Ментальная команда и вот передо мной уже обычная, ничем непримечательная представительница человеческой цивилизации. Запасная голомаска оказалась весьма кстати. И пусть изначально она предназначалась совсем не экзотке, в итоге досталась именно ей. Операция прошла практически строго по плану, не пришлось изобретать никаких окольных путей...
   Пройдя несколько кварталов, наша группа начала постепенно рассеиваться. Каждый боец строго усвоил отведённую ему роль. Сейчас наёмники разбредутся по различным заведениям Далорана. Спустя какое-то время подберут удачный момент и вернут себе естественную внешность. Обратно же на корабль вернутся вместе с основной волной отдыхающих.
   Лишь наша троица практически сразу отправилась на Инквизитор. В пустынном переулке Бамб вновь превратился в Бамба, Алиер в Алиера, ну а Исаи просто сменила образ...
   Навязчивого внимания разумных я не ощущал. Технические средства контроля были попросту проигнорированы. Дальнейший путь не преподнёс никаких сюрпризов...

***

   Реакция ребят на появления нового члена команды оказалась неоднозначной. Прит явно заинтересовался представительницей одой из нечеловеческих цивилизаций галактики. А вот девушки отнеслись к Исаи куда более прохладно. И если от несколько застенчивой Сиами подобное ещё можно было ожидать, то настороженная реакция Айлин действительно удивила...
   Первое совместное собрание в кают-компании превратилось в молчаливое противостояние прекрасной половины нашего отряда.
   Синекожая девчонка заняла место, временно отсутствующей, Виали. Из-за этого здоровяку пришлось уступить сестре своё. Ближе тут же придвинулась малышка, тем самым словно желая скомпенсировать потерю монополии на моё личное пространство.
   Исаи осталась совершенно равнодушна к подобным телодвижениям. По моему, она вообще несколько отстранёно реагировала на внимание представителей человеческой цивилизации. Единственным исключением являлась моя персона...
   Всё это было весьма забавно, но совершенно неактуально. Сейчас меня занимали иные, куда более важные вопросы. Поэтому, даже на эмоциональные сферы подруг особого внимания я не обращал. Со временем всё само встанет на свои места...
   - Ну что ж, всё, что было необходимо, я выяснил, - начинаю импровизированное собрание. - Больше нет смысла задерживаться на станции. Дождёмся, пока команда побывает в увольнении и наконец-то покинем столь гостеприимное пространство.
   - Эй, раз у нас ещё есть время, может уже пора выполнить обещание? - всеобщее внимание вновь привлекает излишне импульсивная Айлин. - Как на счёт небольшой экскурсии?
   - Сестра, прекрати! Уже не раз говорили об этом.
   - Прит, сколько можно повторять одно и тоже?! Мы ведь не собираемся путешествовать по наиболее злачным уголкам Далорана. Посетим несколько людных общественных мест, вот и всё...
   - Всё равно, это слишком опасно!
   - Но, Алиер постоянно ввязывается и в куда более рискованные авантюры!
   - Угу, неужели забыла, чем закончилось для него посещение Моллора?
   - Но, это не Моллор! Здесь подобное куда менее вероятно!
   - В принципе, небольшую экскурсию и правда можно устроить, - вмешиваюсь в противостояние ит Бауэров. "А собственно, почему нет? Время ещё есть. Опасность, действительно, не так уж и высока..." - Вот только тебе Исаи придётся остаться на корабле.
   - Хорошо.
   - Здорово! - искренне радуется Айлин.
   - Алиер, разве это разумно!? - возмущается куда более ответственный Прит.
   - Не совсем, но и ограничивать вашу свободу я не собираюсь. Раз уж твоя сестра хочет развлечься, могу лишь отправиться следом. Постараюсь оградить её от опасностей столь неспокойного места, - слегка лукавлю, не желая и дальше выслушивать упрёки настырной девчонки.
   - Одни вы никуда не пойдёте! - принимает решения здоровяк.
   - Я с вами..., - Сиами не собирается оставлять меня без присмотра...
   - Договорились, вот только не надо наряжаться, как во время экскурсии на Инфинити. Простых комбезов будет более чем достаточно, - прежде всего именно Айлин адресовано данное замечание.
   - Ладно, - неохотно соглашается девушка, не считая нужным скрывать собственное разочарование...
   В итоге, все опасения Прита оказались беспочвенны. Мы неплохо провели время в одном из спокойных заведений элитного сектора развлекательного уровня станции. И даже десяток Бамба был практически незаметен. По крайней мере, девчонки точно так ничего и не заподозрили. Рядовые бойцы десантной секции им практически незнакомы...
   Небольшое соревнование за моё внимание так и не переросло во что-то большее. Но, лишь благодаря филигранному воздействию на эмоциональные сферы подруг...
   Пять с половиной часов, проведённых в атмосфере непрекращающегося веселья, позволили нам ненадолго отвлечься от повседневных забот руководящего звена боевого подразделения. Хотя, лишь по отношению ко мне это было полностью справедливо. Для ит Бауэров происходящее по прежнему оставалось чем-то абстрактно далёким. Ребят пока старательно ограждали от реалий настоящих боевых операций. Да и должности офицеров по большей части лишь закрепляли их привилегированное положение, не обременённое никакой реальной ответственностью. Возможно, лишь Сиами осознавала фактическое положения дел, но всё это не имело для неё абсолютно никакого значения. Порой меня начинала пугать её слепая преданность...
   Обратно на Инквизитор нас доставил собственный транспорт. Не желая лишний раз рисковать, я вызвал дежурный Харон...
   Попрощавшись с ребятами, уже через пол часа обнаруживаю Сиами на пороге собственных апартаментов. Вновь засыпаю в объятиях миниатюрной красавицы

***

   "Ит Дамио "поделился" весьма интересной информацией. Ориентировочно, в конце следующей декады в полевой лагерь частной, научной экспедиции доставят какой-то груз. Его-то и должен будет перехватить рейдер арх Мара. Если не изобретать сложных окольных путей, прыжок до необходимой системы займёт около пяти суток. Останется вполне достаточно времени для организации "тёплой-дружеской" встречи...
   Но, сразу же отправляться в финальную точку всё же не стоит. Эсминец не обладает необходимыми системами маскировки. Вероятность его обнаружения чрезвычайно высока. И не важно, кто именно заметит корабль учёные или пираты...
   Придётся оставить Ифрит в соседней системе - очередная задержка...
   Хотя, можно попробовать провернуть один интересный трюк. Но, здесь уже всё будет зависеть от квалификации арх Таори...
   Ещё одна головная боль - сценарий предстоящей операции. Было бы куда проще уничтожить Будху, но подобного ни в коем случае нельзя допускать. Старшие офицеры рейдера - единственная ниточка к пропавшим друзьям. Учитывая уровень подготовки моих людей, задача становится поистине нетривиальной. Единственное преимущество - количество средств поддержки и усиления. Остаётся лишь найти способ доставить штурмовые отряды на корабль врага...
   Надеюсь, вместе с ди Варгом сможем составить приемлемый план операции. Всё же, у Барима огромный опыт бывшего риара космодесанта ВКС ведущего государства человеческого сектора галактики...
   Сегодня из увольнения вернётся третья волна отдыхающих. Уже вечером можно будет покинуть станцию. Пока же следует заняться подготовкой девчонок...
   Ещё одна загадка на решение которой, нет ни времени, ни особого желания - Исаи. Она оказалась не понаслышке знакома с менталисткой, в чём я лично и убедился, попытавшись прикоснуться к сфере её поверхностных мыслеобразов. Не особо искусные, но довольно мощные щиты прикрывали сознание синекожей экзотки. Лишь в одном я абсолютно уверен - в ближайшее время уж точно не стоит ждать сюрпризов с её стороны..."

***

   "...- Капитан, девушки подойдут через несколько минут..." - в безумный вихрь боевого транса и калейдоскопа световых отблесков вмешивается синтезированный голос искина.
   Ментальный посыл и меня накрывает полноценной сферой псионического щита. Несколько лучей бессильно разбивается о несокрушимую преграду сложнейшей техники. Завершая финальную связку, замирают сталепластовые клинки. Изогнутые лезвия тренировочных мечей прижаты к обнажённым предплечьям, обратный хват - основа стиля Лайл`ум`хааль...
   "- Спасибо, Хома", - одновременно с деактивацией турельного комплекса благодарю биоэлектронного стража. - "- Пропусти."
   "...- Принято..."
   Лёгкое волевое усилие - к центру стекаются десятки небольших шариков, сыгравших весомую роль в прошедшем занятии. Сформировав плотный массив, они устремляются в одну из стенных ниш помещения. Следом отправляю грубую реплику парного боевого оружия. Готовлюсь к первой совместной тренировке с подругами...
   Вчера попросил Сиами пригласить Айлин, присоединиться к нашим ежедневным занятиям. Девчонка должна объяснить ей обновлённую специфику учебного процесса. Процесса, что претерпел серьёзные изменения в условиях неспокойного пространства глубокого фронтира...
   Сегодня она решит, нужны ли ей столь жёсткие тренировки...
   - Доброе утро Алиер! - первой как всегда успевает Айлин.
   - Привет, - слышу голос миниатюрной красавицы.
   - Здравствуйте девочки. Готовы к серьёзным нагрузкам?
   - Да, - малышка не сомневается в собственных силах.
   - Думаю, всё далеко не так страшно, как рассказывала Сиами, - самоуверенно улыбается её подруга. - Сейчас посмотрим, чем это вы тут обычно занимаетесь...
   Лёгкая разминка плавно перетекает в отработку одного из гимнастических комплексов восточных боевых систем забытой колонии. Техника знакома Айлин ещё со времени пребывания в реабилитационном центре. Но вот куда более отточенные движения "соперницы" становятся для неё весьма неприятным сюрпризом...
   Сестра Прита внимательно следит за ходом импровизированного поединка. Стремительные скупые движения Сиами хоть и не находят цели, несут нешуточную опасность её врагам. Относительный примитивизм стиля становится его преимуществом. Немногочисленные связки отработаны буквально до автоматизма...
   Во взгляде Айлин просыпается уважение, с лица исчезает слегка покровительственная улыбка. Уровень подготовки подруги производит должное впечатление...
   Мои контратаки куда результативнее. Малышка лишь досадно кривится, пропуская очередной удар. Стараюсь себя ограничивать, не желая отправлять девчонку в регенератор, но и превращать поединок в фарс тоже не собираюсь. Синяки исчезнут уже после очередного сеанса ускоренного обучения...
   Замечая, что Сиами начинает уставать, теряя былую скорость движений, завершаю спарринг серией молниеносных ударов. Мягкое покрытие зала смягчает падение слегка пострадавшей девчонки...
   - Замечательно! - обращаюсь к поднимающейся малышке. - Твоя техника становится всё совершенней. Невероятно быстрый прогресс!
   - Правда..., - искреннее смущение заставляет исчезнуть первые ростки разочарования.
   - Комплекс имплантов пилот универсал серьёзно повышает скорость реакции, восприятия и общую координацию. В рукопашной схватке ты уже сейчас превосходишь большую часть бойцов десантной секции Инквизитора, а небольшая нехватка физических данных легко компенсируется филигранной работай по уязвимым точкам врага. Пожалуй лишь биомодификаты да профессионально подготовленные бойцы всё ещё остаются опасны. Но, подобный противник уже далеко за пределами твоей компетенции. Главное, сможешь постоять за себя в случае возникновения каких-либо непредвиденных инцидентов. Молодец!
   - Спасибо...
   - Здесь нам серьёзно помогла твоя базовая подготовка, на которую с лёгкостью легли мои собственные наработки. Ну и конечно стремление учиться, даже несмотря на некоторую жестокость тренировочного процесса. Ты просто умница, Сиами, - искренне улыбаюсь смущённой девчонке. - Ну а сейчас отдохни, попробуй самостоятельно пройти предварительный этап ментальной настройки. Все необходимые практики мы освоили на предыдущих занятиях.
   - Хорошо, я постараюсь...
   Проследив взглядом за удаляющейся малышкой, обращаюсь к безмолвной свидетельнице нашего диалога.
   - Вот так мы и тренируемся. Всё ещё желаешь присоединиться?
   - Да! - "кто бы сомневался."
   - Ну, хорошо. Давай посмотрим, чего ты реально стоишь в бою...
   Сиами уже успела устроиться у дальней стены помещения, опустившись на мягкое покрытие пола, прикрыв глаза и частично отрешившись от влияния объективной реальности...
   Айлин пытается использовать давно знакомые наработки из тренировочных спаррингов с братом, но сейчас я не собираюсь её жалеть. Стоит сразу же развеять пустые иллюзии излишне самоуверенной девчонки.
   Бесхитростная атака натыкается на серию жёстких блоков. Ответный выпад и она отлетает в сторону. Лёгкий стон, вот и вся демонстрация слабости.
   - Слишком прямолинейно и... медленно...
   Не вступая в переговоры, Айлин вновь бросается в бой. Досада на столь скорое поражение превращается в яростный вихрь повторной атаки. Природная импульсивность не позволяет себя ограничивать. Но, всё это оказывается столь же непродуктивно. Последняя ошибка - круговой удар ногой по верхнему уровню. Фиксирую изящную конечность разъярённой девчонки. Короткий тычок в область коленного сгиба, жёсткий удар под опорную ногу. Пронзительный вскрик сопровождает её падение. Попытка подняться оборачивается осознанием всей серьёзности повреждений.
   - Ай! - небесно голубые глаза наполняются влагой. Она обессиленно возвращается на пол.
   - Это не спортивное состязание! Откуда столь идиотская тактика!? Изящным пируэтам не место в реальном бою! И ты ещё когда-то смеялась над си Арлахом! - чеканю каждое слово, окончательно разрушая её уверенность в собственных силах.
   - Неправда! - природное упрямство не позволяет просто так сдаться. - Просто...
   - Хватит! - подхватываю на руки обессиленную девчонку. - Подумай, действительно ли хочешь учиться, готова ли терпеть боль реальных занятий? - направляюсь в сторону ближайшей лифтовой шахты.
   - Я не сдамся! - ловлю упрямый взгляд заплаканных глаз. - А..., - очередной стон исчезает за упрямо закушенной нижней губой.
   - Хорошо, посмотрим...
   Медсекция встречает нас уже готовым к работе оборудованием. Прекрасная ноша опускается на ближайший лежак.
   - Помочь?
   - Нет! Отвернись!
   Шуршание тренировочного костюма перемежается едва уловимыми стонами и отчётливой руганью. Ещё мгновение и оказывается забытым былое решение.
   - Помоги!
   Айлин пытается хоть как-то прикрыть свою наготу.
   - Перестань, в прошлый раз ты позволила мне прекрасно себя рассмотреть. Не думаю, что за это время картина хоть сколько-то изменилась.
   - Отвали!
   - Прости. Возможно, был чересчур груб, но тебе лучше заранее избавиться от необоснованных иллюзий собственного могущества, - вновь подхватываю восхитительную девчонку. - Излишняя самоуверенность однажды может сыграть с тобой злую шутку, - укладываю её на высокотехнологичную подложку медицинской капсулы.
   - Ладно, но я всё равно не позволю вам заниматься одним!
   - Отдыхай, - мягко улыбаюсь воинственной фурии...
   Проконтролировав начало процесса восстановления, покидаю обитель надежд и разочарований. Пора заняться на время оставленной подопечной...
   Сиами обнаружилась там же, где и предполагалось. Сейчас она пыталась самостоятельно перешагнуть границы обычного человеческого восприятия. Успехи в освоение ментальных практик у неё были пока не так впечатляющи, как в контактных боевых искусствах, но и заниматься мы начали совсем недавно...
   - Что с Айлин? - с девчонки тут же слетает иллюзия отрешённости и покоя.
   - Всё в порядке, не волнуйся. Несколько часов и исчезнут малейшие следы былых повреждений. Если она окажется столь же решительна, как и одна воинственная малышка, начнём реальные тренировки.
   - Надеюсь, подруга не сильно обиделась...
   - Не переживай, это моя проблема. Сейчас же давай займёмся тобой, - звучит несколько двусмысленно, но никто из нас не обращает на это внимания.
   - У меня пока не получается полностью абстрагироваться от внешней среды, - пытается оправдаться Сиами.
   - Ничего страшного, ты лишь в начале пути. Попробуй ещё раз, а я постараюсь помочь...
   Располагаюсь у неё за спиной, избегая малейших проявлений тактильного контакта. Сейчас любое вмешательство способно разрушить хрупкую концентрацию...
   Малышка пытается очистить сознание, стабилизировать эмоциональное состояние - сделать первый шаг на пути к абсолютному контролю собственного разума.
   Незаметно обхожу её природную защиту, вмешиваюсь в естественный порядок ментальных потоков. Помогаю достичь столь желанного состояния. Сейчас для неё главное почувствовать ту эфемерную грань отрешённости и покое. Вновь достичь её будет уже гораздо проще...

***

   Отъезжает в сторону верхний сегмент тренировочной капсулы, позволяя мне выбраться из её чрева. После столь интенсивных занятий контрастный душ будет как нельзя кстати. И пусть в этом нет никакой практической пользы, психологический фактор неоспорим...
   Покидая санитарный блок, чувствую себя гораздо увереннее. И даже как-будто меньше ноют уставшие мышцы...
   "...- Капитан, несколько часов назад на корабль вернулся последний член команды...", - прерывает задумчивость спокойный голос искина.
   "- Спасибо Хома."
   "Ну вот и всё. Теперь можно наконец-то покинуть станцию. За прошедшие сутки я так и не смог обнаружить никаких признаков беспокойства администрации. Создавалось впечатление будто бы и вовсе ничего экстраординарного не произошло. А может и правда, никто так и не наткнулся на последствия нашей маленькой операции. Хотя и верится в это с большим трудом. Всё-таки Фальми - довольно известное место. В любом случае, если корабли до сих пор никто не штурмует, вероятность будущих неприятностей с этой стороны минимальна...
   Все данные касательно предстоящей авантюры уже переданы ди Варгу. Как только отряд покинет систему, нужно будет обсудить с ним первоначальный набросок нового плана.
   Исходя из имеющихся сведений, сила на нашей стороне. Но, задача выходит далеко за рамки простого уничтожения недружественного соединения. Информация - вот основная цель операции. Да и пообщаться с предполагаемыми виновниками нападения на маленькую колонию я бы не отказался. Ростки гуманизма так и не смогли укорениться в моей душе. В случае удачного захвата команды арх Мара, располагая автономной пустотной станцией, быстро найду применения столь интересному трофею. И пусть ментальная обработка значительного количества разумных отнимет не так уж и мало времени. В дальнейшем это полностью окупится. Прикрываясь рейдером, широко известным в определённых кругах, можно разыграть несколько весьма интересных комбинации...
   Ну да ладно, сейчас просто глупо делить шкуру не убитого раорга. В случае неудачи, всё это может так и остаться пустыми мечтами..."
   Пора отправляться на ужин.
   В кают-компанию прибываю одним из последних. Лишь Такрим всё ещё где-то бродит, разгребая накопившиеся проблемы...
   Ребята уже сделали заказ, расположившись за привычным столиком у зелёной зоны помещения. Не обращая никакого внимания на слегка недовольные взгляды девчонок, там же расположилась Исаи. Экзотка невозмутимо расправлялась с собственной порцией, лишь изредка отвечая на немногочисленные реплики Прита...
   - Привет ребята, - здороваюсь с группой подростков. - Барим, - кивок в сторону командира десантной секции.
   Выслушав ответные приветствия, устремляюсь к штатному синтезатору. Пара мгновений - формирую собственную трапезу и немногим дольше длится ожидание общей готовности...
   - Сегодня покинем систему, - извещаю друзей. - Я вновь перейду на Ифрит. Исаи, отправишься со мной.
   - Хорошо...
   Недовольство и капелька ревности мелькают в эмоциональной сфере Сиами. Айлин раздражена, она просто физически не способна остаться в стороне.
   - Может и мне отправиться с вами? - звучит невинный вопрос.
   - Хочешь покинуть команду Инквизитора, полностью свалить управление кораблём на подругу?
   - Нет...
   - Вот ты ответила на свой вопрос. Мне же будет куда спокойнее, если здесь останутся лишь проверенные члены Лариона, - успокоив ребят, недвусмысленный намёк был полностью проигнорирован синекожей девчонкой.
   Экзотка пока старалась не вмешиваться во взаимоотношения членов экипажа, равнодушно взирая на перипетии древней социальной игры...
  

Глава 8.

Пространство глубокого фронтира. Сектор Вармин.

СФВ-975.571.

Орбитальная крепость старой империи - Бархус-33.

   Вот уже несколько суток фрегат скрывается среди обломков старой трагедии. Когда-то в этой системе располагался аванпост распавшейся империи. Сейчас же лишь безжизненные остовы нескольких боевых станций, прикрывающих ключевые объекты, да многочисленные обломки, хаотично дрейфующие по всему объёму системы, напоминают о былом величии уничтоженного государства людей...
   Опасаясь возможности мониторинга космического пространства, мы решили воспользоваться весьма примитивным приёмом. В финальную точку маршрута корабли прибыли в виде тандема - единого комплекса жёстко связанных друг с другом судов. Благо, на эсминце присутствовала система фиксации дополнительных объектов. Ну и конечно же, нельзя отрицать мастерство арх Таори, сумевшего осуществить столь непростой переход. Возможно, пирату уже ни раз доводилось проделывать нечто подобное...
   В итоге, над плоскость эклиптики СФВ-975... зажглась единственная звёздочка пространственного прокола. Инквизитор покинул носитель, задействовав весь спектр многофункциональных маскировочных модулей. Ифрит же практически сразу совершил прыжок в сторону ближайшей системы. Надеюсь, обычный транзит не сильно заинтересовал возможных наблюдателей...
   Под прикрытием сверхсовременного комплекса Пелена-7МК нам удалось незаметно подобраться к необходимой планете. Здесь удача в очередной раз улыбнулась столь безумному начинанию. Безжизненный остов древней орбитальной крепости стал идеальным прикрытием для небольшого фрегата. На фоне многочисленных обломков и поистине циклопического сооружения, испещрённого кратерами сотен попаданий, свидетельствующих об ожесточённом противостоянии древности, Инквизитор оказался неплохо застрахован от случайного обнаружения...
   В отличие от нас, у арх Мара явно наметились небольшие проблемы. На следующий день после удачной инфильтрации в зону безопасности четвёртой планеты, в систему прибыл небольшой конвой научного поселения. Груз успешно доставили на поверхность. Теперь, чтобы его достать, пирату придётся проводить полноценную десантную операцию. В связи с изменением тактической обстановки, нам в очередной раз пришлось перекраивать собственные планы...
   Сейчас ди Варг гоняет людей, нарабатывая согласованность действий отдельных отрядов. Если ничего непредвиденного не произойдёт, рейдер пиратов должен будет объявиться в системе ориентировочно через трое суток. Пока же у нас есть время как следует подготовиться к столь интересной встрече...
   После всестороннего обдумывания, я решил подключить к акции Исаи. Единственный достаточно квалифицированны специалист в области информационных технологий сможет серьёзно облегчить задачу штурмовым подразделениям Лариона...
   В настоящий момент девчонка усиленно готовилась к операции, отрабатывая манёвры в одном из тренировочных залов Инквизитора. Барим приписал её к соответствующему отделению десантной секции.
   Без дела не сидели и иные члены команды. На плечи подруг ляжет поистине нетривиальная задача - незаметно подобраться к кораблю вероятного противника. И пусть техническое оснащение фрегата на несколько поколений превосходит аналогичные системы Будхи, столь плотное сближение всё равно остаётся невероятно сложным манёвром...
   В отсутствии ар Савра Приту пришлось возглавить техническое направление. Его группа пойдёт во второй атакующей волне. Парень был искренне рад первому настоящему делу...
   Недавно состоялся откровенный разговор с ит Бауэрами, окончательно связавшими свои судьбы с командой подразделения. Воспоминания о некоторых моментах той беседы всё ещё вызывали у меня искреннюю улыбку...
   "...Но фоне намечающейся акции я решил окончательно прояснить ситуацию с неоднозначной позицией друзей. После ужина ребята были приглашены в капитанские апартаменты...
   - Присаживайтесь, - киваю в сторону удобного дивана, расположенного напротив моего собственного кресла, лишь стоит им перешагнуть порог просторной гостиной. - Итак...
   - Что-то случилось? - импульсивность Айлин не позволяет мне закончить фразу.
   - Да нет, просто хочу узнать ваше решение относительно своей дальнейшей судьбы. Дело в том, что нам вновь предстоит ввязаться в весьма рискованную авантюру.
   - Естественно, мы поможем!
   - В чём суть? - тут же вмешивается здоровяк.
   - На Далоране я узнал, где вскоре может объявиться корабль, предположительно совершивший налёт на нашу колонию. Планирую захват рейдера.
   - Понятно...
   - Если пожелаете, сможете перебраться на эсминец. Его я не буду привлекать к активной фазе операции.
   - Вот ещё! - возмущённо фыркает девчонка. - Хочешь свалить управление кораблём на одну лишь Сиами? - подобные слова мне знакомы. Она воспользовалась моим же аргументом.
   - Планировал привлечь арх Таори, но... В общем, хочу узнать, что вы решили относительно дальнейшей службы в подразделении?
   - Мы в деле, - уверенно произносит парень.
   - Даже несмотря на то, что помимо должности старшего офицера, постоянной опасности и весьма туманных перспектив, мне и предложить-то вам нечего? - задаю весьма ехидный вопрос.
   - Да.
   - Неужели думал, будто мы бросим тебя из-за какой-то эфемерной опасности?! Да и где ещё удастся найти столь интересное место службы?! - искренне улыбается Айлин.
   - Не такой уж и эфемерной.
   - Да брось. Думаешь, на должности простого наёмника пехотной секции какого-нибудь второсортного соединения она многим меньше? - беззаботно отмахивается девчонка. А вот Прита подобное замечание явно задело, но бросив в сторону счастливой сестры несколько напряжённых взглядов, он предпочёл промолчать.
   "Видимо, подобному решению предшествовало длительное обсуждение в узком семейном кругу."
   - Что ж, не буду скрывать, искренне рад подобному решению, - тепло улыбаюсь ребятам. "Да и в верности собственноручно воспитанного экипажа потом будет гораздо меньше сомнений."
   - Так что и не надейся от нас избавиться! - притворно возмущается Айлин, тем самым подводя итог слегка напряжённым переговорам..." - задумчивость прерывает назойливая трель входящего вызова.
   - Слушаю.
   - Капитан, я подобрал кандидатов в диверсионную группу. Им необходимо время на освоение снаряжения, - ловлю требовательный взгляд ди Варга.
   - Хорошо, вот допуск в спец хран, - скидываю соответствующие разрешения. - Помимо Центурионов можешь задействовать мой последний трофей. Исаи удалось взломать систему идентификации оператора.
   - Понял...
   "Ну что ж, пожалуй и мне не стоит зря тратить время. Пора браться за дело..."

***

   В последнее время всё чаще и чаще просыпаюсь в объятиях миниатюрной богини. Такими темпами Сиами вскоре окончательно переберётся мою каюту. Пока её останавливает лишь нежелание афишировать наши отношения, да отсутствие малейшей инициативы с моей стороны...
   С некоторых пор начал замечать определённое чувство неловкости, возникающей у малышки в присутствии Айлин. Очередная проблема с которой ещё только предстоит разобраться...
   Пробуждение маленькой леди заставляет меня вынырнуть из водоворота отстранёно-бессмысленных рассуждений.
   - Доброе утро, - ласково улыбаюсь, встречаясь с нежным взглядом девчонки.
   - Привет..., - Сиами не спешит подниматься, лишь плотнее прижимаясь к моей груди. Словно желая ещё сильнее упрочить свои позиции, она закидывает на меня свою изящную ножку.
   - Встаём?
   - Не хочу, - позволяет себе слегка покапризничать.
   - Придётся принять суровые меры, - звучит наигранно грозно, а в это время мои руки начинают изучать её шикарное тело.
   - Алиер... Ты только об этом и думаешь, - очередная притворно-возмущённая реплика.
   - Как будто ты против?
   - Ах так! - восклицание сопровождается вялой попыткой побега. - Вот тебе! - миниатюрные кулачки выбивают лёгкую дробь на моей груди.
   - За нападение на капитана будешь наказана...
   Провокационная возня приводит к закономерному результату, почти на час сдвигая подъём...
   Покидая санитарный блок, всё там же застаю слегка утомлённую леди, не спешащую выбираться из тёплых объятии шикарного ложа.
   - Я в зал, - произношу, облачаясь в спортивный костюм. - Через полтора часа жду вас с Айлин на тренировке, - из-за определённых обстоятельств сегодня придётся серьёзно сократить собственные занятия.
   - Хорошо...
   Недавно я попытался подключить к ним и Прита, но вынужден был отбросить подобные планы. Здоровяк уже некоторое время занимался вместе с одним из аримов десантной секции. Думаю, наука ди Варга для него сейчас куда актуальнее простых рукопашных схваток...
   Долгожданное сообщение от искина застало меня в собственном кабинете, где я работал над схемой доукомплектования Лариона. Расширение материальной базы отряда пока серьёзно опережало возможности его людских ресурсов, сводя на нет потенциал большей части новых приобретений.
   "...- Капитан, в систему только-что вошёл неопознанный борт...", - в голове зазвучал "возбуждённый" голос искина. "Похоже, начинает сказываться самообучающаяся личностно-эмоциональная матрица. Интересно, в кого в конечном итоге превратится мой биоэлектронный друг?" - "...- Корабль практически сразу был потерян сенсорными системами Инквизитор. Если данные о противнике верны, повторный пеленг ожидается не раньше, чем судно приблизится к планете на дистанцию пятидесяти миллионов километров. Вероятное время подхода пять стандартных часов..."
   "- Отлично. Продолжай мониторинг пространства. Немедленный доклад в случае изменения тактической обстановки."
   "...- Принято..."
   "А вот и наш скользкий склир. Похоже, арх Мар уже в курсе своей маленькой неудачи, иначе сложно объяснить столь открытое появление. Надеюсь, расчёты оказались верны..."
   - Слушаю капитан, - над столом разворачивается голопроекция командира штурмовых подразделений фрегата.
   - Объявить по соединению готовность три. До контакта ориентировочно пять с половиной часов.
   - Есть...
   В преддверии предстоящего веселья на борту тут же начался управляемый хаос подготовительных мероприятий. Людей снимали с занятий, отправляя в собственные кубрики для непродолжительного отдыха перед боевой операцией. Командиры аримов были собраны в одном из тактических залов. Младшим офицерам предстояло донести до собственных подчинённых результаты финального брифинга.
   Зашевелились техники лётной палубы, в очередной раз тестируя системы пустотных платформ, которым отводилась немаловажная роль в намечающемся спектакле.
   Согласно боевому расписанию свои посты в центральной рубке Инквизитора поспешили занять девчонки. Хотя, пока в этом и не было особой необходимости. Но, малышка всегда была невероятно ответственна, а вот Айлин двигало скорее чувство причастности к намечающейся авантюре, нежели что-то ещё...
   - Слушаю вас, наларо Алиер, - сосредоточенное лицо Барима, сменил приятный образ экзотки. Девчонка прибывала в собственных апартаментах, работая со штатным терминалом помещения.
   - Не передумала?
   - Нет, - Исаи прекрасно поняла подоплёку вопроса.
   - Оборудование?
   - С помощью ит Бауэра удалось подобрать всё необходимое. Господин ди Варг позволил воспользоваться оружейной фрегата. Признаюсь, не ожидала увидеть здесь столь современные разработки центральных миров.
   - Достались по случаю, - небрежно отмахиваюсь от навязчивого интереса девчонки. - Твои возможности?
   - При условии, что противник будет серьёзно уступать нам в техническом оснащении, с большей долей вероятности смогу парализовать роботу основных систем среднетоннажного боевого корабля. А при удачном стечении обстоятельств и вовсе перехватить управление, заблокировав кластер искинов. Но, для этого необходимо оперативно развернуть сеть нанофабрик Эндохарм-7МК. Вот здесь и появляется первая проблема. У нас есть лишь пара ульев биомеханических диверсантов. Коммуникации вероятного противника наверняка защищены соответствующими комплексами. И пусть они на несколько поколений уступают нашим системам, всё ровно в состоянии серьёзно замедлить продвижение паразитов. Второй неприятностью может стать целенаправленное противодействие высококвалифицированного специалиста системщика. В связи с ограниченностью наших ресурсов, это и вовсе способно привести к провалу.
   - Понятно. "Да, в отсутствии необходимых кадров, раньше попросту не уделял должного внимания наличию соответствующего оборудования. Ну что ж, в ближайшее время всё равно ничего нельзя будет изменить. Придётся работать с тем, что есть..."
   - Моя группа отправляется в головном шатле. Если удастся закрепиться на лётной палубе, я сделаю всё для того, чтобы ваши планы увенчались успехом, наларо Алиер.
   - Да будет так...
   Поведение нового члена команды до сих пор оставалось загадкой. Причём, некоторые нюансы нельзя было объяснить одним лишь различием культур. Но, сейчас не то время и место для детального изучения личности необычной девчонки. Главное, она искренне пытается мне помочь...
   Очередная смена абонента, над столом разворачивается проекция центральной рубки Инквизитора. Подруги уже успели добраться до своих постов. Причём, обе оказались облачены в боевые комбезы.
   - Корабль противника вне эффективной сферы систем обнаружения, - взглянув на проекцию, Айлин озвучила недавние выводы Хомы. - Перевод комплекса в активный режим может привести к обнаружению фрегата, - войдя в роль, девчонка продолжила вываливать на меня ворох общеизвестных фактов.
   - Хорошо, - позволяю себе лишь слегка улыбнуться. В конце-концов, для неё это первая серьёзная операция. - Продолжай пассивный мониторинг пространства.
   - Есть.
   - Если пираты будут действовать так, как мы и предполагаем, это значительно облегчит задачу скрытого сближения, - подражая подруге, решает отчитаться Сиами. - В данный момент у нас просто идеальная диспозиция. Когда-то именно эта станция прикрывала объект, что сейчас столь активно изучают обитатели научного лагеря...
   - Надеюсь, сегодня удача озарит нас своим вниманием, - комментирую её последнюю реплику. - До активных действий не менее пяти с половиной часов. Постарайтесь не перегореть раньше времени, а лучше просто расслабьтесь, отдохните перед решающей фазой операции. Не стоит бездумно мониторить "пустую" телеметрию сканирующих систем. Искины всё равно не позволят вам пропустить появление столь долгожданных гостей.
   - Хорошо..., - беспрекословно соглашается миниатюрная леди.
   - Не волнуйся, мы справимся, - беззаботно отмахивается Айлин...
   Проверив готовность персонала лётной палубы Инквизитора, откидываюсь на анатомически верную спинку невероятно удобного кресла.
   "Пока всё идёт строго по плану. Больше не стоит попусту дёргать людей. Им прекрасно известны собственные роли. Сейчас от меня уже мало что зависит...
   Остаётся лишь расслабиться и постараться настроиться на скорое боестолкновение. Именно моей группе предстоит сделать первый шаг в изменчивую неопределённость авантюрно-диверсионной акции..."

***

Пространство глубокого фронтира. Сектор Вармин.

СФВ-975.571.

Пиратский рейдер Будха.

   Выход из гиперпространства всегда сопровождается колоссальным выбросом чудовищного количества энергии. Столь яркую вспышку просто невозможно не заметить, обладая хоть сколь бы-то ни было серьёзными средствами мониторинга космического пространства. Но, сейчас всё это мало волновало арх Мара...
   Ранее разработанный план, превратился в бессмысленный набор выкладок и умозаключений, не способных помочь в предстоящей акции. Не смотря на невероятную информированность заказчика, не удалось предусмотреть банальной случайности. В силу не столь уж и интересных обстоятельств конвой прибыл на несколько дней раньше запланированного срока. И вот теперь, Далиру придётся проводить полноценную десантную операцию, пытаясь поднять груз с поверхности Тарком забытой планеты. А ведь там его людей встретит полноценный оборонительный периметр. Да и защитники будут серьёзно отличаться от привычных противников абордажной группы Барка. Арим профессиональных наёмников это далеко не одно и тоже, что горстка перепуганных шахтёров. Единственное утешение, в связи с изменением первоначального плана удалось выбить из нанимателя некоторое количество средств поддержки и усиления. В ином случае, даже возможный гнев заказчика не заставил бы пирата ввязаться в столь безумную авантюру. Ведь массированное применение тяжёлого вооружения полностью исключалось. Нельзя было подвергать опасности невероятно ценный груз, о сути которого пират не имел ни малейшего представления...
   Ко всему прочему, вновь проснулся внутренний голос, предвещая скорые неприятности. Последний раз столь тревожные предчувствия возникали у него лишь во время операции по захвату небольшой колонии учёных Союза. К счастью, ничего серьёзного тогда так и не произошло. Ну, не считать же уничтожение большей части недисциплинированного мяса десантной секции по настоящему серьёзными неприятностями. Вот и сейчас пират предпочёл проигнорировать предостережения бесплотного хранителя своей нелёгкой судьбы...
   Из сферы высокоэнергетических возмущений Будха вынырнул уже с задействованными системами маскировки. По меркам фронтира они являлись вершиной технической мысли человеческой цивилизации.
   Далир всё же рассчитывал на определённый фактор внезапности. Ведь охраной лагеря может руководить и не конченный параноик, поднимающий подразделение по тревоге, лишь стоит на границе системы вспыхнуть очередной звёздочке пространственного перехода. Возможно, им повезёт...
   - Капитан, время подхода к планете - чуть меньше шести стандартных часов, - из задумчивости арх Мара вырвал короткий доклад Буриона.
   - Хорошо, главное не дай себя обнаружить раньше необходимого срока.
   - Сделаю, - презрительно скривился первый пилот, он был полностью уверен в собственных силах.
   - Тиам, надеюсь, у тебя всё готово? - Далир повернулся в сторону тактического терминала, за которым расположился высокий, худощавый мужчина.
   - Да, - односложно ответил пират. На этот раз никто не собирался отдавать руководство операцией на откуп командиров штурмовых подразделений. Однажды полученный урок был накрепко усвоен старшими офицерами Будхи.
   - Барк?
   - Всё в порядке. Люди отдыхают перед заданием. Погонщики освоили новую технику...
   - Кто возьмёт командование над вторым аримом?
   - Брюхо, - чуть больше, чем за пол цикла в прошлом простой бандит сделал весьма неплохую карьеру. В отличие от товарища, сгинувшего на безымянной планете, ему повезло. Именно вместе с Мокрым он однажды и попал в экипаж рейдера. - На первый поставлю своего заместителя. Масту пора нарабатывать определённый опыт...
   Для бывшего сержанта космодесанта ВКС империи Дриам не были секретом амбициозные планы арх Мара. Капитан уже давно планировал расширить своё маленькое предприятие. Приобретение второго корабля обязательно повлечёт за собой увеличение пехотной секции подразделения. Стоит заранее озаботиться подготовкой преданных кадров. Именно после этой операции Далир рассчитывает наконец-то обзавестись теневым судном. В случае успеха, заказчик пообещал сделать солидную скидку на один из своих кораблей...
   - Что с новым набором?
   - Подтянули до приемлемого уровня. По крайней мере, они точно смогут прикрыть своими телами костяк соединения...
   - Пусть так...
   Вскоре в центральной рубке вновь воцарилось молчание. Капитан уставился в один из обзорных экранов, вглядываясь в безбрежную пустоту космоса, сверкающего бесчисленной россыпью миллиардов звёзд.
   Слишком далеко от цели пока находился фрегат. Разглядеть хоть что-то было попросту невозможно...

***

Орбита планеты КП-975.571-15.

Рейдер Будха.

   - Начинайте, - канал тактической связи передал Барку приказ капитана.
   - Слушаюсь, - короткий ответ и тут же следует серия распоряжений собственным людям. - Готовьтесь хфурговы дети, нас ждёт славная схватка! "Старт разрешаю", - получают добро пилоты пустотных платформ.
   Расходятся в стороны огромные створки, ограждающие лётную палубу от объёма космического пространства. Вперёд устремляются приземистые силуэты десантных шатлов. Следом стартуют хищные клинья штурмовиков...
   Операция вступает в финальную фазу...
   После захвата маленькой колонии учёных Содружества дела пиратов явно пошли на поправку. Удалось обновить парк пустотных платформ. Сейчас в ангарах базировалось сразу четыре десантных шатла, звено куда более современных штурмовиков, да квартет отличных КИПов, чья смертоносная эффективность так и осталась не востребована в этом задании.
   Пехотную секцию доукомплектовали относительно подготовленными бойцами. В связи с амбициозными планами капитана, необходимо было заранее озаботиться формированием крепкого костяка абордажной группы. Далир даже расщедрился на кое-какое дополнительное снаряжение...
   Поэтому, сейчас Барк куда благосклоннее взирал на часть собственных подчинённых. Нынешний состав штурмовых групп не шёл ни в какое сравнение с тем сбродом, что был задействован во время захвата колонии. Бойцы его личного отряда производили впечатление отлично подготовленных ветеранов. На лицах людей не мелькали тени волнения, страха, излишнего возбуждения. Лишь изредка взгляд натыкался на лёгкую предвкушающую улыбку случайного десантника. Кто-то в очередной раз проверял снаряжение, кто-то изучал предоставленную заказчиком трёхмерную модель поселения, ну а иные просто пытались расслабиться, настраиваясь на скорую круговерть ожесточённого противостояния.
   Сегодня Барку не придётся лично вести своих людей в бой. На него возложена задача общей координации штурмовых групп. Поддерживая связь с Тиамом, он будет руководить операцией из штабного шатла соединения, дублируя распоряжения тактика Будхи...
   Первыми к поверхности планеты скользнули хищные силуэты штурмовиков. Пилоты должны будут расчистить проход десантникам, подавить автоматические системы тяжёлого вооружения, прикрывающего периметр поселения.
   Сегодня не будет стремительного наскока в попытке сходу овладеть объектом. Предстоит классический штурм укреплённых позиций врага...
   Пираты и не рассчитывали остаться незамеченными после старта малой авиации. Поэтому, основной ударной силой АКШов сегодня станут тяжёлые управляемые ракеты, способные решить задачу наиболее оптимальным способом. У пилотов не было абсолютно никакого желания сразу же лезть в зону охвата систем ПВО объекта. Дерик всё ещё прекрасно помнил насколько стремительно сгорел его бывший напарник, напоровшись на частично функционирующий модуль ПЗРКа колонии учёных Союза.
   - На связи Лаэр один, - системы связи центральной рубки носителя и тактического модуля штабного шатла одновременно передали сообщение пилота ведущего штурмовка. - Произвожу пуск ракет согласно целеуказаниям рейдера.
   - Огонь разрешаю. - звучит формальная фраза арх Мара.
   С направляющих звена клиновидных аппаратов срываются яркие росчерки нескольких десятков смертоносных подарков. Практически прижавшись к земле, ведомые искинами Будхи, сверхзвуковые ракеты устремляются в сторону далёких объектов. До выхода на цель остаётся около полутора десятков минут...
   Следом за своими питомцами несутся грозные боевые машины. На плечи их операторов ляжет задача окончательного уничтожения огневых точек противника...
   Ещё сильнее усложняя задачу логическим модулям систем ПВО лагеря, в начале финального отрезка маршрута тяжёлые управляемые ракеты выпускают из своего чрева десятки куда белее миниатюрных снарядов. Корпуса кассетных боеприпасов превращаются в простые обманки, а многочисленные объекты роя истинных посланников смерти начинают хаотично маневрировать, выходя на цель с различных направлений...
   Даже несмотря на столь плотную волну первого удара, модулям ПВО всё же удаётся частично проредить град термобарических боеприпасов. Но, этого оказывается явно недостаточно...
   Одна за другой огневые точки защитников, автоматические турели, модули зенитных ракет начинают исчезать в пламени плазменных взрывов. Отчаянные крики заживо сгорающих людей вносят сумятицу в сердца товарищей...
   Следом появляется пара боевых машин. Прицельно бьют импульсные излучатели, выжигая уцелевшие позиции обороняющихся. Позади штурмовиков вспыхивают облака объёмных взрывов. Пилоты расчищают проход в управляемом кластере минных заграждений.
   Лишь несколько зенитных ракет устремляются за пронёсшимся над лагерем звеном АКШов. Столь смехотворный залп оказывается не способен остановить операторов пустотных платформ. И вот уже аппараты вновь выходят на цель, добивая последние очаги отчаянного сопротивления...
   - На связи Лаэр один, задача выполнена. Проход расчищен.
   - Понял, начинаем высадку, - в штабном канале звучит короткая реплика Барка.
   На расстоянии нескольких километров от лагеря, прикрываясь естественным рельефом местности, совершают посадку десантные шатлы. Откидываются аппарели приземистых аппаратов. Выскакивая наружу, занимают позиции штурмовые отряды пиратов. Выбивая дробь, по сталепластовым пандусам спускаются грозные боевые машины. Покинув транспортные корабли, боты спешат принять участие в намечающемся веселье. От взглядов оптических систем объекта пиратов прикрывает лесной массив древесных гигантов...
   Короткая перегруппировка и отряды устремляются в сторону базы противника. Вперёд выдвигаются тяжёлые гексаподы. Именно им предстоит принять на себя первый удар выживших защитников поселения. На месте высадки остаётся лишь небольшая группа прикрытия...
   - Вспомните всё, чему вас учили!
   - Сегодня вы пройдёте испытание реальным противником! - подбадривают людей младшие командиры.
   Экзотическая флора кислородной планеты оказывается не настолько густа, чтобы серьёзно затруднить продвижение штурмовых отрядов. Но, её вполне достаточно для невозможности точного целеуказания немногочисленным системам тяжёлого вооружения выживших защитников лагеря.
   Продвигаясь вперёд, бандиты фиксируют лишь несколько не прицельных залпов автоматических пушек. Впрочем, орудия замолкают практически моментально. Возможно, наёмники решают не тратить зря драгоценный боезапас, а может, причиной становятся несколько приглушённых взрывов, раздавшихся позади пролетевших штурмовиков...
   Первыми из под прикрытия лесного массива выскакивают тяжёлые боты абордажного подразделения. Щиты боевых машин гасят пока ещё неуверенные залпы обороняющихся. Слышны гулкие выстрелы рейлганов роботизированных платформ, моментально открывших ответный огонь.
   Силы двух противоборствующих сторон наконец-то сходятся в ожесточённом противостоянии...
   Основная задача гексаподов - выявление очагов сопротивления защитников лагеря. Получая точные целеуказания, пираты вводят поправки в баллистические вычислители мобильных пусковых установок. И вот уже вертикально вверх взмывают первые управляемые снаряды. Вырываясь из плена густой растительности, ракеты ложатся на новый курс. Мгновения и в поселении вспыхивают облака плазменных взрывов, унося жизни немногочисленных уцелевших...
   Вскоре лишь отдельные образцы ручного оружия огрызаются на слаженные залпы станковых излучателей абордажного подразделения. Дорогой ценой пиратом досталось овладение тактическим преимуществом. На открытом пространстве чадят искорёженные остовы четырёх тяжёлых платформ. Шасси последнего бота серьёзно повреждено. Боевая машина беспомощно шевелит искалеченными манипуляторами. Ещё паре лёгких гексаподов не повезло попасть под случайный залп. Ублюдки лишились существенной части своих механизированных сил...
   - Вперёд хфургово семя! Осталось расправиться с кучкой яйцеголовых! - отдают приказы командиры отделений пехотной секции.
   Пытаясь не нарваться на случайный выстрел, редкой цепью бандиты устремляются в сторону жилых модулей поселения. Начинается решающая фаза штурма объекта - бой в условиях закрытого пространства научного комплекса.
   - Шевелитесь, Тар вас дери! - системы связи доносят до рядовых бойцов напутственные слова командиров. - Там лишь кучка гражданских! - совсем скоро пиратам предстоит убедиться в ошибочности подобных предположений.
   Из-за необходимости обеспечить сохранность груза, модули практически не пострадали. Именно бойцам последнего набора суждено первыми познакомиться с секретами, что хранит закрытый комплекс учёных республики...
   Осознавая всю безнадёжность своего положения, немногочисленные уцелевшие обитатели лагеря избрали наиболее оптимальную тактику. Люди оттянулись вглубь объекта, задействовав все имеющиеся резервы, приготовившись достойно встретить закономерный финал...
   - Ааа! Нас зажали! Помог..., - захлёбывается крик командира первого отделения.
   - Сука! Поганые выродки! Жак, Вайс, вперёд! Раздавите тварей! Разрешаю задействовать механизированный резерв! - в тактическом канале звучат реплики Маста.
   Прежде чем нанести последний удар, учёные позволили пиратом втянуться в хитросплетения переходов комплекса. Внезапно, на, не встречающих никакого сопротивления, слегка расслабившихся бандитов со всех сторон навалились лёгкие боты противника. Десятки роботизированных платформ появлялись из коммуникационных туннелей, систем вентиляции, ближайших коридоров и помещений. Первая волна атакующих мгновенно была растерзана бездушными боевыми машинами. Гексаподы буквально перемололи слабо подготовленных выродков. Боты учёных на несколько поколений превосходили аналогичные системы пиратов. Поэтому, симметричный ответ бандитов не смог кардинально переломить ситуацию...
   - Сдохни тварь! - маска безумной ярости искажает лицо бойца, всаживающего импульс за импульсом в остов безжизненного гексапода.
   - Огонь! Не позволяйте им подобраться вплотную, иначе мы все здесь подохнем! - панический выкрик пробивается в общий канал тактической связи.
   - Ааа!... - заглушая канонаду ожесточённого боя, раздаётся отчаянный вопль пирата, пытающего запихнуть обратно ворох сизых внутренностей, вываливающихся из рассечённой брюшины. Один из диверсионных ботов наотмашь рубанул мономолекулярным лезвием, возникнув буквально под ногами у неудачника. Вид изувеченного товарища заставил иных бандитов слегка замешкаться, усомнившись в собственной храбрости. Это позволило машине добраться до очередной жертвы, перерубая конечности ближайшего выродка. Слаженный залп нескольких излучателей положил конец бесчинствам смертоносной платформы...
   - Они повсюду! Нееет!...
   - Блядь! Держитесь! - системы связи доносят до сражающихся басовитый рык Брюха. - Основные силы уже на подходе!
   Мощный взрыв и волна пламени слизывает очередной отряд - отделение ветеранов попадает в минную засаду. Высокотемпературная плазма не оставляет бандитам ни единого шанса. Добронированные комбезы не способны противостоять связке термобарических боеприпасов...
   - Вперёд уё**и!...
   Постоянная ругань, обречённые вопли, крики о помощи, непрерывно звучащие на основной частоте штурмовых подразделений, на какое-то время заглушили яростный рёв Барка, пытающегося отозвать людей. Именно командир десантной секции рейдера первым узнал о попытке захвата носителя...

***

Инквизитор.

   В тусклых отблесках дежурного освещения малой грузовой палубы фрегата замерли массивные силуэты бойцов диверсионной группы.
   За моей спиной расположился квартет профессионалов, закованных в боевые бронированные скафандры. Для выполнения первой фазы задуманного отобрали поистине лучших; Такрима с парой собственных подчинённых и Киара - командира наиболее боеспособного отделения десантной секции...
   В конечном итоге, решили отказаться от использования трофея, полученного в результате захвата Амидала. Системы маскировки тяжёлого ББСа серьёзно уступают аналогам центральных миров. Риск итак чрезмерен, не стоит полагаться ещё и на весьма ненадёжную технику...
   Текут томительные мгновения напряжённого ожидания, сейчас корабль выходит на расчётную позицию. Сиами позволяет себе лишь иллюзорную корректировку траектории - выпуская в пространство эфемерные потоки инертного газа...
   - Капитан, мы на позиции, - выходит на связь центральная рубка.
   - Понял. Объявить по соединению готовность ноль - начинаем операцию!
   - Есть, - ловлю взволнованный взгляд девчонки, прежде чем обрывается канал тактической связи.
   В центре помещения стоит одинокий разведчик - Блик-7МК. Основная надежда возложена именно на его многофункциональные системы маскировки. Ну и конечно, на мастерство ит Гарада...
   - Вперёд, - отдаю приказ собственным людям.
   Бойцы уверенно размещаются на корпусе небольшой пустотной платформы. Заранее были установлены элементарные системы фиксации.
   Расходятся в стороны бронированный створки, открывая вид на безбрежную пустоту завораживающего пространства. Дук аккуратно поднимает небольшой аппарат, подавая энергию на эффекторы гравитационных систем. Ещё мгновение и мы выскальзываем из чрева массивной туши фрегата. Блик устремляется в сторону ближайшей планеты. Именно на её орбите замер рейдер пиратов. Идеально рассчитана диспозиция - Инквизитор завис лишь "немногим выше"...
   Ощущение собственной беззащитности, когда лишь электронные модули небольшого кораблика отделяют тебя от неминуемой гибели, сменяется азартом активных действий...
   Толчок. Короткий полёт в невесомости и я мягко приземляюсь на обшивку пиратского судна. Рядом опускаются боевые товарищи. Мы всё ещё живы - сенсорный комплекс Будхи не в состоянии конкурировать с передовыми разработками центральных миров...
   Идеально отрепетированы роли - люди моментально устремляются к собственным целям. Из объёмных рюкзаков извлекаются мощные плазменные заряды. Минируются модули кластеров ПКО, расположенных в секторе будущего снижения десантных шатлов...
   Подбираюсь к лётным палубам пиратского рейдера. Какая небрежность - приветливо распахнуты створки ангаров! Лишь едва уловимая плёнка силового щита отделяет огромные помещения от зловещей пустоты космоса. Глупость пиратов - наша удача!
   Системы оптической маскировки страхуют от случайного обнаружения. Бесплотная тень мелькает у ключевых элементов запирающего комплекса. И там, где она на мгновение замирает, появляются едва различимые контейнеры чудовищно мощных зарядов...
   Выполнив поставленные задачи, небольшой отряд вновь собирается в единый кулак.
   Замираем неподалёку от лётной палубы, укрываясь за конструкционными выступами обшивки, способной защитить от последствий детонации наших подарков...
   "- Арам 7 Арам", - в эфир уходит кодированный сигнал, становясь спусковым крючком череды безумных событий.
   Вспыхивают облака высокотемпературной плазмы, уничтожая элементы кластеров противокосмической обороны фрегата, выводя из строя сервоприводы створок ангаров, ненадолго ослепляя сенсорные системы Будхи...
   Одновременно с этим из чрева Инквизитора выныривает квартет Тапиров. Ан Бирм ведёт в бой пилотов боевых машин. КИПами управляют бывшие пираты Амидала - во время перелёта успел обработать часть высококлассных специалистов, избежавших участи простых рабов.
   Следом стартует пара Стерхов, спеша доставить штурмовые отряды на корабль врага. Шатлы буквально врываются в огромные помещения лётной палубы, минуя гостеприимно распахнутые створки ангаров.
   Проконтролировав доставку десантников, по широкой дуге истребители устремляются к поверхности безымянной планеты. Им предстоит решить несколько важных задач.
   Направленным импульсом комплекс межпространственной связи Инквизитора передаёт сигнал в сторону ближайшей системы. Ифрит должен незамедлительно вернуться в зону конфликта...
   Оплошность пиратов серьёзно облегчила нашу задачу. Автоматические турели шатлов подавили системы непосредственной обороны ангаров. Транспортные корабли, способные доставлять десантные подразделения в условиях серьёзного противодействия, практически не заметили непродолжительного обстрела автоматических пушек. Лишь их щиты просели чуть больше, чем на двадцать процентов.
   Застигнутые врасплох, в первые мгновения штурма пираты так и не смогли оказать никакого серьёзного сопротивления...
   Моя группа ворвалась в один из ангаров, когда шатл только начал опускать транспортную аппарель. Сознание отстранёно отмечает несколько оплавленных участков обзорной галереи, безжизненные тела персонала, чадящий остов инженерного бота...
   Ни в коем случае нельзя позволить пиратом прийти в себя! Необходимо постараться развить успех, удержать инициативу!
   Не обращая абсолютно никакого внимания на начавшуюся высадку основных сил, размытые силуэты бросаются к ближайшей транспортной магистрали. Сенсорные комплексы систем внутренней безопасности оказываются неспособны противостоять маскировочным модулям ББСов Содружества. Перед операцией была детально изучена трёхмерная схема проекта Будхи, составлен авантюрный план штурма. Если задуманное удастся, это серьёзно сэкономит нам время и средства...
   Веду бойцов вперёд, спеша добраться до первой контрольной точки. Огромное преимущество - отсутствие абордажных подразделений противника! Пока на пути нам попалось лишь несколько немногочисленных, разрозненных групп технического персонала. В условиях тревожной неопределённости, люди не обратили никакого внимания на эфемерные искажения окружающего пространства, характерные колебания воздуха там, где к стене прижались бойцы диверсионного подразделения. Ну и конечно, немаловажную роль сыграло элегантное псионическое внушение.
   Пока удача не спешила нас оставлять, но бесконечно так продолжаться не может. Верхние уровни рейдера наверняка оборудованы куда более совершенными сканирующими системами. Но, мы и не рассчитываем на столь быстрый финал...
   Позади раздаются первые выстрелы разгорающегося сражения. Вперёд рвутся клинья механизированных соединений, уничтожая системы внутренней обороны фрегата. По всей видимости, пираты решили сосредоточиться на защите ключевых направлений рейдера, даже не пытаясь сходу выбить захватчиков с лётной палубы. В первые мгновения, когда ещё функционировали системы визуального наблюдения, стационарные позиции тяжёлого вооружения, представленные в виде тандема десантных шатлов, произвели на них должное впечатление...
   Опережая продвижения штурмовых групп, по техническим коммуникациям начинают растекаться сотни биомеханических диверсантов. И вот уже свои позиции занимают первые модули нанорепликаторов, внося сумятицу в управление периферийными системами Будхи. Иали оперативно вступает в игру...
   Свободное продвижение основных сил, когда лишь автоматические турели пытаются оказать хоть какое-то сопротивление, вскоре натыкается на ожесточённое противодействие спешно сформированных заслонных групп. Но, пока события развиваются так, как мы и предполагали. Мой отряд уже успел просочиться за первую линию обороны пиратов, укрывшись в одном из второстепенных технических помещений...
   "- Есть связь! - оживает тактический канал. Экзотке удалось закрепиться на коммуникациях фрегата, где полностью перехватив управления, а где просто разместив дополнительные ретрансляторы. - Отряды вошли в непосредственное соприкосновения с противником, - звучит спокойный голос ди Варга. - В основном, против нас действуют посредственно снаряжённые члены экипажа, технический персонал и вспомогательный специалисты судна. Лишь изредка встречаем устаревшие средства поддержки и усиления..."
   "- Отлично! Действуем по схеме три, основная цель - силовая установка рейдера. Отвлекающие удары на иных направлениях. Там, где это возможно, старайтесь использовать не летальные средства поражения. Любой пленный - дополнительная премия отряду! Начинайте по готовности, пусть бандиты оттянут основные силы пытаясь заткнуть прорыв. Мне нужен относительно свободный проход."
   "- Понял, сделаем..."
   Вскоре на один из отрядов Будхи обрушивается чудовищный удар подразделений Лариона. В прорыв идёт сводный механизированный кулак. В прямом боестолкновении не боевые, плохо слаженный группы пиратов не могут ничего противопоставить тяжёлым машинам наёмников. А на то, чтобы подготовить хоть какие-то достойные сюрпризы времени им никто не дал.
   Помня обещание капитана, командиры аримов стараются работать исключительно мягко, лишь точечно применяя тяжёлое вооружение роботизированных платформ...
   "- Доклад! - выхожу на связь с Исаи. Внутренний интерфейс отображает часть лётной палубы рейдера. Разместившись у люка центрального сервисного туннеля, девчонка развернула несколько вспомогательных терминалов. Рядом замечаю массивные блоки ульев биомеханических диверсантов."
   "- Удалось перехватить управление частью вспомогательных систем нижних палуб. Выше продвинуться не получилось. Паразиты столкнулись с целенаправленным противодействием. Нас начинают постепенно выдавливать. Заблокировать системы безопасности не представляется возможным. В угоду собственной паранойе, пираты снабдили их автономным вспомогательным контуром. А наши возможности изначально были не так уж и велики..."
   "- Понял. Реакторный зал?"
   "- Глухо, защита там чрезвычайно сильна. Простите наларо Алиер..."
   "- Пусть так. Постарайся продержаться как можно дольше. Не хотелось бы раньше времени лишиться связи. Ну а проблему с энергией придётся решить старым проверенным способом."
   "- Сделаю всё возможное..."
   "Главное, чтобы пираты не решились на последний отчаянный шаг. Даже загнанный в угол, хурш может преподнести пару весьма неприятных сюрпризов. Но, надеюсь, пока мы не прижмём руководство, они не пойдут на активацию систем самоуничтожения..."
   "- Барим, код ноль. Исаи не удалось подобраться к реакторам."
   "- Есть."
   - Вперёд! - отдаю приказ бойцам небольшой группы. Пора выдвигаться на исходную. Как раз несколько минут назад мимо пронёсся резервный отряд бандитов...
   Подразделение Халада заканчивает перемалывать немногочисленных защитников технической зоны. Пленных и раненных оперативно отправляют в тыл. Вместе с десантниками прибыло несколько "проверенных" медиков. За штурмовыми группами движутся технические специалисты. Вскоре им предстоит включиться в игру, отрезать основные системы судна от живительного потока энергии...
   Отчаянные попытки пиратов, хоть как-то переломить ситуацию, разбиваются о несокрушимую преграду слаженных отрядов наёмников. Яростные контратаки мгновенно пресекаются, встречаясь с равнодушной мощью боевых машин, под прикрытием которых наступали десантники...
   Время от времени бандитам удаётся замедлить продвижение подразделений противника, уничтожив несколько головных ботов. Но, это лишь агония, оттягивающая неизбежный финал. Слишком неравны силы, слишком внезапной оказалась атака, заставшая врасплох практически беззащитное судно...
   "- Мы готовы, - лаконичная реплика Барка."
   "- Начинаем, - столь же короткий ответ..."
   Детонируют небольшие заряды, отрезая логические модули реакторных блоков от прямого контроля искинов. Срабатывает протокол безопасности, позволяя техникам Инквизитора перехватить управление. Нет, это не даёт никаких привилегированных прав. Но, сейчас подобное не столь актуально. Главное, появилась возможность заглушить силовой комплекс фрегата. Ну и конечно, теперь пираты не смогут инициировать самопроизвольную детонацию реакторных блоков, пустив их в разнос...
   На мгновение пространство внутреннего перехода поглощает абсолютный мрак. Но, он практически сразу сменяется тусклым сиянием дежурного освещения. Резервных систем энергоснабжения надолго не хватит. Следуя базовым приоритетам, искины перераспределяют питание на критически важные направления. Множество вспомогательных модулей погружается в "летаргический сон".
   Не стоит медлить и нам. Больше пиратам нечего терять...
   Бесплотными тенями ночных кошмаров бойцы небольшого отряда несутся по извилистым магистралям фрегата, приближаясь к интеллектуальному сердцу корабля...

***

Орбита планеты КП-975.571-15.

Центральная рубка пиратского рейдера.

   Расположившись за спиной у Тиама, капитан напряжённо вглядывался в данные тактического терминала. Отлично начавшись, операция скатилась в хаос маловразумительных воплей младших командиров абордажных групп, лишь стоило им втянуться в хитросплетения переходов научного комплекса. Появились первые тревожные признаки столь небрежно проигнорированных предчувствий арх Мара...
   - Тар! Да что там в конце-концов происходит!? - экспрессивно выругался Далир.
   - Штурмовые отряды столкнулись с непредвиденно сильным противодействием, - куда спокойнее отреагировал тактик. - У поселенцев оказалось большое количество лёгких ботов.
   - Нарах, хуршев выродок! Почему не предупредил?! - сорвавшись с губ пирата, риторический вопрос так и остался проигнорирован старшими офицерами соединения.
   - Не думаю, что это способно серьёзно повлиять на исход операции. Хотя, наши потери естественно увеличатся, - заметил Тиам.
   - Плевать! Главное, чтобы спасая свои никчёмные жизни, эти дебилы не повредили груз, - начал успокаиваться бандит, имея в виду собственных подчинённых.
   - С вероятностью 80% передовые отряды будут полностью уничтожены.
   - Последний набор - не страшно, - отмахнулся Далир.
   - Приблизительно с той же вероятностью мы лишимся большей части средств поддержки и усиления.
   - А вот за это кому-то уже непременно придётся заплатить. Нарах! Пусть только посмеет заикнуться о передаче груза прежде, чем компенсирует наши потери, - вдали от одного из влиятельнейших представителей пиратского сообщества арх Мар мог позволить себе столь смелые замечания...
   Внезапно на мостике зазвучал пронзительный сигнал тревоги.
   - На обшивке зафиксировано срабатывание серии мощных термических зарядов, - первым в ситуации разобрался пилот. Перманентное слияние с управляющими системами корабля позволило Буриону оперативно узнать о случившемся. - Частично уничтожен кластер ПКО фронтальной полусферы. Повреждён запирающий комплекс ангаров. Фиксирую аппараты противника!
   - Блядь!
   - Пара десантных шатлов. Это абордаж, капитан!
   - Твою мать! Откуда они появились?!
   - Скорее всего, часть научной миссии занималась изучением обломков имперской станции, - Тиам наконец-то закончил перенастройку собственных терминалов.
   - Твари! Они сели прямо на лётных палубах! - часть обзорных голоэкранов отразила происходящее в огромных помещениях ангаров.
   - Суки! Откуда у них такое количество средств поддержки и усиления?!
   - Старые арсеналы империи.
   - Не неси чушь! Пусть Барк немедленно возвращается на корабль! Возможно, нам удастся продержаться до его появления.
   - Да у них не меньше пары аримов подготовленных бойцов, у нас нет ни единого шанса. - не смог сдержаться пилот.
   - Заткнись! - капитан отчётливо скрипнул зубами. - Не зря же я тратил кредиты на столь совершенную систему безопасности.
   - Насыщенность боевыми системами нижних уровней серьёзно уступает положению верхних палуб, - заметил тактик.
   - Знаю. Пусть экипаж сосредоточится на защите ключевых направлений. И молитесь тёмным богам, чтобы нам удалось продержаться...
   Время словно замедлило свой стремительный бег. Пространство центральной рубки окунулось в атмосферу тревожной неопределённости, лишь изредка нарушаемой экспрессивными репликами старших офицеров соединения. Пираты сосредоточились на координации действий, спешно формируемых, заслонных групп. Тактические каналы связи наполнились множеством коротких скупых приказов, внося элемент стабильности и порядка в действия застигнутого врасплох экипажа.
   Воспользовавшись полноценным слиянием с системами судна, Далир в бессильной ярости наблюдал, как его людей неумолимо выдавливают из переходных галерей нижнего уровня...
   - На коммуникациях завелись паразиты! Фиксирую каскадное отключение вспомогательных систем лётной палубы! - словно подтверждая слова пилота, подёрнулась рябью, а затем и вовсе пропала картинка с сенсорных систем, сопровождающих продвижение штурмовых отрядов противника.
   - Блядь! Сориентируйте комплексы Лантри и Дабар, не зря же я отвалил за них столько кредитов!
   - Они прорываются к реакторным залам! Движения на иных направлениях лишь иллюзия полноценного штурма! - очередную радостную весть озвучил тактик отряда.
   - Твари! Немедленно перебросить туда имеющиеся резервы! Ни в коем случае нельзя допустить потерю силовой установки!
   Вскоре события и вовсе понеслись вскачь. Стремительным ударом наёмники прорвали оборону реакторных залов, захватив стратегически важный центр рейдера...
   - Попробуй выйти на связь с ублюдками. Попытаемся потянуть время, пригрозим им активацией системы самоуничтожения!
   - Сделаю...
   Тиам начал исполнять распоряжение капитана, но всё это уже не имело никакого смысла. Оперативные действия наёмников похоронили последнюю надежду пиратов...
   Гаснут второстепенные терминалы, падает уровень освещения, сменяясь тусклым сиянием дежурных систем...
   "...- Потеряна связь с силовой установкой. Фиксирую прекращение подачи энергии. Согласно протоколам ЧС-731.., НС-844... резервное питание будет перенаправлено на критически важные модули судна..." - звучит механический голос искина.
   Одновременно с этим на цель выходит квартет Тапиров. В пламени ярких взрывов исчезают штурмовики пиратов. Боевые машины так и не успели выйти за пределы атмосферы безымянной планеты...

***

   Замираю у очередного изгиба центральной магистрали фрегата. Рядом останавливаются иные члены диверсионного подразделения. Готовые в любой момент достойно встретить противника, бойцы тут же берут под контроль периметр перехода. Твари наверняка не решились оставить без защиты центральную рубку.
   Не особо скрываясь, убеждаюсь в истинности собственных предположений. Сейчас, когда лишилась энергии большая часть сенсорных модулей системы внутренней безопасности, мы стали абсолютно невидимы...
   Несколько спаренных турелей, две пары лёгких ботов, чуть больше десятка бандитов - именно таким оказался отряд прикрытия. Пираты грамотно взяли под контроль оконечности перехода, укрывшись за естественными выступами архитектуры туннеля...
   "Не знаю, возможно, столь удобные позиции - результат самостоятельной перепланировки? Имеющаяся схема проекта просто не отражает подобных нюансов..."
   "- Разобрать цели", - отдаю команду собственным подчинённым, пересылая результаты короткой разведки. "- Плазма, затем дезориентирующие и сразу вперёд. Кто знает, что за сюрпризы они успели здесь подготовить?.."
   Получают целеуказания наплечные модули реактивных снарядов. Вносятся поправки в логически блоки баллистических гранатомётов штурмовых комплексов. Короткое подтверждение общей готовности - приказываю открыть огонь.
   Характерный хлопок - покидают шахты небольшие ракеты, тут же скрываясь за изгибом переходной галереи. Глухо бьют подствольные системы Имсталов, отправляя в соседний туннель светошумовые и электромагнитные боеприпасы. Опережая срабатывание смертоносных подарков, группа рвётся вперёд.
   В пламени плазменных взрывов исчезают стационарные огневые точки врага, гибнут бездушные боевые машины. Защита скафов прикрывает от последствий дружественного огня. Позади раздаётся серия мощных взрывов.
   "Всё-таки я оказался прав!"
   Ударная волна бросает тело вперёд! Боевой транс позволяет использовать даже столь экзотическое подспорье. Группируясь, открываю огонь. Короткие прицельные очереди - карбидвольфрамовые болты миниатюрными осами рвут податливую плоть врага.
   Поднимаясь после короткой встряски, прижимаясь к стенам транспортной магистрали, вперёд устремляются члены диверсионной группы...
   Мягкое приземление, перекат! Снова вступаю в бой! Стремительно теряя энергию, пассивный щит гасит импульсы вражеских излучателей. Даже не пытаюсь укрыться, отвлекая всё внимание на себя...
   Прикрывая друг-друга, в игру вступают наёмники. Слаженные трели четырёх штурмовых систем вносят кровавый вклад в разгорающееся веселье.
   - Ааа! - верещит один из ублюдков, которому буквально оторвало руку удачной очередью.
   - Андроиды! - не выдерживают нервы очередного пирата, сея панику в сердцах товарищей.
   Словно подтверждая подобные выводы, на мгновения превращаюсь в бесплотную смазанную тень, появляясь возле ближайшего неудачника.
   - Неет! - панический вопль обрывает чудовищный удар бронированный ступни. Содержимое черепной коробки бандита расплёскивается по поверхности сталепластовой переборки.
   Шквальный огонь пиратов встречает плоскость псионического щита - позволяя системам скафандра выбраться из тревожного сектора красной зоны. Будто бы физически ощущаю натужное гудение микрореактора, старающегося восполнить запас энергии ББСа...
   Ещё пара мгновений и навеки замолкает последний защитник боевой рубки фрегата. Деморализованные бандиты так и не смогли оказать нам достойного сопротивления...
   Ментальный посыл - кибераптечка скафандра вводит в мой организм дозу очередного коктейля псионических стимуляторов. Бросаюсь к бронированным сегментам массивных створок, перекрывающих доступ к интеллектуальному сердцу рейдера. Нельзя позволить пиратам прийти в себя. В таком состоянии они могут решиться на самый безумный шаг...
   Действуя словно единый слаженный организм, бойцы занимают позиции. Наёмники в любой момент готовы прикрыть своего командира...
   Сейчас не время для элегантных манипуляций. Касаясь ментальных сфер старших офицеров Будхи, беспроблем нахожу капитана. Грубо обхожу защиту псионического импланта, буквально впечатывая в сознание жертвы простой приказ - Подчинись!
   Полагаясь на прямой контроль, рассчитываю пока обойтись без филигранных воздействий на глубинные слои личности оппонента. Позже наступит время для вдумчивой работы с сознанием скользкого сиркла.
   Ментальная мощь одарённого легко сминает волевые барьеры обычного человека. А может, всё это лишь иллюзия?! Подстёгнутый ударной дозой стимуляторов, опираясь на возможности биомеханических устройств, сейчас мой разум способен на многое. Чудовищная мощь таится в недрах хрупкой органической оболочки...
   Сюрреалистическая картина открывается обитателям центрального мостика. Ещё мгновение назад, пытающийся найти хоть какой-то выход, собирающийся как минимум подороже продать свою жизнь, капитан на мгновение замирает. Маска ледяного спокойствия разглаживает яростную гримасу мужчины. Молниеносное движение - в руках у пирата оказывается мощный нейротик. Три импульса - три бессознательных тела замирают за импровизированной баррикадой.
   - Остановить систему самоуничтожения, - звучит безжизненный голос.
   ...- Принято..., - вторит ему равнодушный искин.
   - Разблокировать доступ к центральной рубке.
   ...- Выполняю...
   Расходятся в стороны бронированные сегменты, порог переступают истинные хозяева положения...
   Не размениваясь на пафосные речи, спешим как можно скорей завершить операцию. Во избежании случайных инцидентов наёмники "упаковывают" бессознательные тела. Я же продолжаю инструктировать своего нового друга. Не раздумывая, арх Мар озвучивает очередные распоряжения...
   - Полная деактивация модулей внутренней безопасности.
   ...- Принято...
   - Задействовать систему оповещения, - дождавшись определённого подтверждения, Далир начинает своё сольное выступление. - Говорит капитан. Приказываю прекратить бессмысленное сопротивление! Сложите оружие, всем вам гарантирована жизнь. Напавшие контролируют мостик и реакторный зал. Не усугубляйте своего положения, сдавайтесь...
   Выходя на связь со своими людьми, вскоре начинаю получать подтверждения массовой сдачи бандитов. Конечно, имелись и определённые накладки. Но, мы изначально были способны оперативно зачистить корабль, лишённый большей части подразделений десантной секции. Так что, особой роли они не сыграли...
   "Ну вот и всё, самое сложное позади. Осталось разобраться с ситуацией на планете..."
   - Заканчивай.
   - Инициировать процедуру смены владельца судна, - беспрекословна подчиняется "капитан".
   ...- Подтвердите распоряжение...
   - Код Анхель-974.21..., начинай.
   ...- Принято...
   В кокой-то момент отправляю собственные идентификаторы, становясь полноправным владельцем Будхи.
   "Такими темпами, вскоре, обзаведусь полноценной эскадрой. Эскадрой, состоящей из всякого металлолома...", - посещает сознание весёлая мысль.
   ...- Управляющее звено...
   - Стоп! Позже, - отмахиваюсь от навязчивого желания искина познакомиться с новым владельцем.
   "- Наларо Алиер?" - отмечаю мимолётное удивление синекожей экзотки, принимающей входящий вызов из центральной информационной сети корабля.
   "- Отзывай своих питомцев, сворачивай ульи. Мы полностью контролируем системы рейдера."
   "- Слушаюсь..."
   Лёгкое волевой усилие - полумрак лётной палубы сменяется прекрасно освещённым пространством одного из десантных шатлов. Внутренний интерфейс мгновенно переключается на необходимого собеседника, работающего с голопанелями мобильного модуля тактического терминала.
   "- Слушаю капитан", - ловлю уверенный взгляд ди Варга.
   "- Возобновить подачу энергии."
   "- Есть."
   "- Общая ситуация?"
   "- Приступили к окончательной зачистке судна. Пленных временно размещаем на одной из свободных грузовых палуб", - не прерывая доклад, Барим оперативно отдаёт распоряжения собственным подчинённым. Механические пальцы мужчины порхают по сенсорам бесплотной панели.
   Ещё мгновение и полумрак центрального мостика разгоняет мягкий поток привычного освещения. Оживают вспомогательные голоэкраны. Начинает доклад управляющий искин кластера. Краем сознания отмечаю всполохи энтузиазма, мелькающего в интонациях его речи...
   - Потом, - отмахиваюсь от биоэлектронного разума рейдера, возвращаясь к беседе с командиром десантной секции Инквизитора. "- Поторопи бойцов. Нужно как можно скорее закончить с кораблём. Через пол часа люди должны быть готовы к очередной фазе операции."
   "- Сделаю..."
   "Ну а сейчас пора узнать последние новости со второстепенного театра военных действий..."
   Пройдя короткую процедуру подтверждения собственной личности, выхожу на связь с центральной рубкой куда более совершенного корабля.
   - Соедини меня с ан Бирмом, - отдаю распоряжение Айлин, замершей в ложементе оператора вспомогательных систем Инквизитора...
   Непродолжительное ожидание - на одном из экранов загорается картинка тесной кабины боевой пустотной платформы.
   - Капитан?
   - Докладывай.
   - Есть. Штурмовики противника уничтожены. Десантные шатлы так и не покинули поверхность планеты. Скорее всего, ждали пока боевые машины достигнут орбиты...
   - Хорошо. Что...
   Беседу прерывает очередное сообщение чересчур навязчивого искина. Но, на этот раз я не спешу игнорировать его желание пообщаться.
   ...- Хозяин, на связь пытается выйти бывший командир абордажной партии рейдера...
   - Отлично! "Что может быть лучше информации из первых рук?" Соедини.
   ...- Слушаюсь...
   Ранние контакты смещаются на периферийные экраны, центральный занимает образ массивного бойца, облачённого в необычный УББС.
   - Мы захватили участников научной миссии, - сходу начинает мужчина. - Дайте нам возможность уйти и заложники не пострадают.
   "Интересно, за кого они нас всё-таки принимают?"
   - Чего вы хотите? - пытаюсь потянуть время.
   - Свободный коридор до носителя. Освобождения членов экипажа рейдера. Беспрепятственный...
   Дальше я перестал вникать в наивный перечень требований бандита.
   "К сожалению для пиратов, у меня нет ни времени, ни желания играть в контртеррористическую операцию. Не следует надолго задерживаться в системе. Нас ни в коем случае не должны связать со случившемся."
   - Договорились. Моим людям необходимо убедиться в истинности ваших слов. Ожидайте прибытия контрольной группы.
   - Только давай без глупостей, хорошо. У нас найдётся чем удивить излишне агрессивных гостей.
   - Но и вы не забывайте о паре звеньев боевых машин, что походя ссадили ваши неповоротливые штурмовики...
   Обрывая связь, начинаю подбирать наиболее оптимальный путь решения возникшей проблемы.
   "Похоже, придётся пожертвовать жизнями членов абордажной партии рейдера. Благо, пленных итак более чем достаточно."
   - Будха?
   ...- Да хозяин...
   - Кто контролирует интеллектуальные системы десантных шатлов?
   ...- Я...
   "Отлично. Надеюсь, бандиты даже не подумают о том, что мы смогли столь оперативно договориться с искином рейдера."
   Финальная фаза операции захвата боевой рубки отняла ничтожное количество времени. Смогу ещё достаточно долго балансировать на пике нейроактивности. Стоит непременно воспользоваться столь удачным стечением обстоятельств...
   В первую очередь, необходимо уделить немного внимания главному герою намечающегося спектакля.
   Часть сознания до сих пор продолжает контролировать разум Далира, значительно сокращая спектр базовых ментовоздействий. На полное подчинение, работу с глубинными слоями подсознания арх Мара сейчас попросту нет времени. Приходится использовать грубые промежуточные решения.
   Опираясь на абстрактные интерпретации псионических манипуляций, заключаю ядро личности оппонента в ажурную сферу блокирующей структуры. Тем самым, буквально лишаю мужчину осознанного контроля над собственным телом. Что, впрочем, абсолютно никак не сказывается на его базовой физиологии.
   Заставив пирата занять ложемент капитанского терминала, придав лицу бандита весьма уместную яростно-негодующую гримасу, внедряю в ментальные сферы примитивный поведенческий алгоритм...
   "Ну вот и всё, пора отправляться на встречу с руководителем террористической группы...
   Почему избрал столь сложный путь? А почему бы и нет? В любом случае, нам необходимо дождаться прибытия эсминца. Да и не стоит бесцельно разбрасываться ресурсами..."
   "- Слушаю капитан", - незамедлительно отвечает ди Варг.
   "- Подготовить Стерх к вылету. Группа сопровождения - одно отделение, квартет Шайтанов."
   "- Есть..."
   Покидаем рубку, оставляя в одиночестве бывшего капитана рейдера. Бессознательных офицеров уже забрал один из отрядов, занимающийся охраной пленных.
   - Останьтесь, - отдаю приказ паре подчинённых Такрима. - На мостик никого не пускать.
   Бойцы молча занимают позиции, блокируя доступ к центральному посту Будхи.
   На лётной палубе уже всё готово, ждут лишь прибытия командира. Взлетая по транспортной аппареле, отвечаю на скупые приветствия собственных подчинённых. Столь триумфальный успех заставил людей по другому взглянуть на безумные действия офицеров соединения...
   - Связь с истребителями, - приказываю Нартиму, занимая свободный ложемент кабины шатла. - Сядешь в зоне высадки абордажных подразделений рейдера.
   - Слушаюсь...
   Едва уловимый толчок - Стерх отрывается от поверхности циклопического ангара. Ещё мгновение и корабль окружает лишь безбрежный океан завораживающего пространства...
   Передо мной разворачивается проекция тесной кабины Тапира.
   - Одно звено - обеспечить прикрытие высадки. Огонь лишь в ответ на агрессию наших новых "друзей".
   - Есть...
   Шатл устремляется к поверхности безымянной планеты. Неподалёку пристраиваются хищные силуэты боевых машин...
   Не боюсь приземляться рядом с транспортными кораблями противника. Их боевые системы полностью контролирует Будха...
   Ирсах мягко садится на относительно ровный участок лесной поляны. Массивные опоры Стерха сминают стебли представителей экзотической флоры уникальной экосистемы. От вероятных позиций бандитов нас прикрывают корпуса пиратских судов. Естественно, лишь в том случае, если они не озаботились полноценным контролем периметра...
   Словно предостерегая бандитов от необдуманных действий, сверху проносится звено смертоносных КИПов.
   Опускается аппарель - стремительно покидая корабль, гексаподы занимают позиции. Следом выскакивают бойцы десантной секции Инквизитора. Идеально отработано взаимодействие. Сложно представить, что лишь несколько месяцев назад это были простые отбросы системы найма...
   "Хозяева" встречают гостей. Из чрева пиратского шатла появляется массивная фигура, закованная в необычный УББС. За командиром движется куда более интересная процессия. Рядовые пираты конвоируют пятерых представителей научной миссии. Акамцы выглядят весьма потрёпано...
   Сопровождаемый лишь частью диверсионного подразделения, устремляюсь вперёд. Центурион скрывает мою фигуру от яростных взглядов бандитов. Образ подростка мог бы испортить спектакль...
   "Впрочем, если они успели как следует допросить пленных. Вопросов у них итак более чем достаточно..."
   Ещё на подходе начинаю свою игру. Сквозь искусственные щиты пиратов проникают эфемерные потоки моей ментальной воли. Частично блокирую критическое восприятие ублюдков. Это не позволит им уж слишком сильно концентрироваться на огромном ворохе несоответствий и противоречий.
   - Мы выполнили основную часть требований, - первым вступаю в переговоры. - Теперь ваша очередь.
   - Не так быстро парень, - акустические системы скафа плохо передают интонации, но мне они и не требуются. Эмпатическая сфера разумного расскажет гораздо больше. "Пират не собирается соблюдать договор! Пусть так, всё равно, это лишь игра..." - Маст, связь, - нарочито громко выкрикивает бандит.
   Непродолжительные переговоры с арх Маром заставляют Барка вести себя куда более нагло. Если и существовали какие-либо особые "знаки", Далир прекрасно отыграл свою роль. Марионетка обладает абсолютным доступом к памяти реципиента...
   - Сейчас мы покинем планету. Заложников отпустим на границе системы. У вас будет достаточно времени, чтобы их подобрать, - к пирату стремительно возвращается былая уверенность, и вот он уже чувствует себя хозяином положения.
   - Хорошо, - безропотно соглашаюсь с условиями не совсем адекватного Барка.
   - Ну вот и славно, приятель. Не стоит обострять ситуацию...
   Возвращаемся к шатлу, наблюдая за тем, как из леса начинают появляться отряды абордажной партии рейдера. Часть бойцов транспортирует какие-то кофры.
   "Какая восхитительная наглость! Они ещё и решили прихватить с собой часть трофеев!"
   Вскоре транспортные корабли отрываются от поверхности, начиная стремительно набирать высоту. Соблюдая дистанцию, КИПы сопровождают аппараты противника.
   Ну а нам, нам остаётся лишь набраться терпения...
   Сюрприз поджидает пиратов на высокой орбите. Лишь стоит шатлам покинуть атмосферу планеты, мгновенно отключаются системы транспортных кораблей. Им оставляют лишь возможность мониторинга окружающего пространства...
   Выждав определённое время, на связь выходит центральная рубка рейдера.
   - Сложите оружие, - спокойно произносит Далир. Система оповещения шатлов транслирует образ чернокожего капитана. - Захватчики не имеют ничего общего с обитателями лагеря. Сдавайтесь, и я лично гарантирую вам жизнь...
   - Сука, знаю я твои обещания! - взрывается командир абордажной партии Будхи.
   - У вас просто нет выбора. Не заставляйте их применять силу, - всё так же спокойно произносит арх Мар. Словно вторя его словам мимо проносятся хищные силуэты боевых машин. Импульсные излучатели Тапиров вспарывают безбрежный мрак пустого пространства. Но, на этот раз опасность проходит мимо. Лишь на обшивке транспортных кораблей на мгновения появляются отблески мощных потоков энергии...
   - Засунь себе в задницу подобное предложение! - не желает успокаиваться пират.
   - Повторяю, сдавайтесь. У вас пол часа, время пошло, - марионетка не может похвастаться разнообразим убедительных доводов...
   Гаснут системы связи лишь накаляя атмосферу пустотных платформ. Далеко не все бойцы спешат отправиться на встречу с Создателем.
   Брюхо первым принимает правильное решение. Возможно, среди его бойцов и есть недовольные, но они не решаются пойти против мнения большинства. Быть зажаренным внутри старой жестянки или подохнуть от удара товарища совсем не то, что погибнуть в бою, унося с собой души ненавистных врагов. Пираты начинают демонстративно избавляться от снаряжения, сваливая его в общую кучу у входных створок салона. Никто не пытается обмануть победителей. Сенсорные системы шатла давно превратились в глаза захватчиков...
   Совсем иная картина наблюдается в штабной машине. Барк не желает прислушиваться к доводам разума. Есть и те, кто поддерживает столь радикальное мнение. Но, всё решают оперативные действия его заместителя...
   - Прости командир, - произносит Маст, возвышаясь над бессознательным телом десантника. В руке мужчина сжимает мощный нейротик. - Прости, но я не желаю просто так подыхать...
   Вскоре транспортные корабли вновь приходят в движение. Но, на этот раз полётом управляет искин.
   Совершая посадку в ангарах рейдера, шатлы распахивают десантные трюмы. Пиратов встречают гостеприимные наёмники Лариона. В проёмы бьют мощные лучи станеров. Напротив каждого аппарата замирают тяжёлые боевые машины. Бариоры заранее оснастили массивными модулями не летального вооружения. Точку ставят лёгкие гексаподы, стремительно проникая в отсеки небольших кораблей...
   "Ну вот и всё..." - позволяю себе немного расслабиться, завершая сеанс связи с ди Варгом. - "В итоге, удалось обойтись вообще без "стрельбы". Противостояние с наиболее подготовленными подразделениями пиратов оказалось самым бескровным. Отличный финал!..."
  

Глава 9.

Пространство глубокого фронтира. Сектор Вармин.

СФВ-975.571.

Поверхность планеты КП-975.571-15.

Лагерь научной миссии.

   Эсминец прибудет в систему ориентировочно через пять стандартных часов. Есть время как следует изучить место недавней трагедии.
   Вскоре Барим обещал доставить пару наименее пострадавших учёных. Их комментарии будут как нельзя кстати...
   "Вот ещё одна совершенно ненужная головная боль - что делать с выжившими участниками экспедиции? Огласка произошедшего - излишний риск. Нет, я не боюсь радикальных решений! Но возможно, ситуацию удастся разрешить как-то иначе? Не знаю, посмотрим..."
   Впереди движутся приземистые силуэты боевых машин. Гексаподы готовы в любой момент среагировать на малейший признак опасности, защитить драгоценную жизнь владельца...
   Обхожу искорёженные остовы тяжёлых роботизированных платформ, приближаясь к эпицентру ожесточённого противостояния. Совсем недавно здесь гремело яростное сражение. Тогда никто и подумать не мог, как переменчива может оказаться удача. Сколь вольно нашими судьбами играет творец мироздания.
   "Какая ирония - недавний хищник сам оказался в клетке, а его жертвы получили иллюзию скорой свободы..."
   Ближе к постройкам начинают попадаться обезображенные трупы защитников миссии. Большая часть погибла в огне высокотемпературной плазмы. От иных и вовсе практически ничего не осталось. Лишь немногим "посчастливилось" пасть жертвой тяжёлого импульсного излучателя или рейлгана. На наименее пострадавших можно заметить признаки торопливого мародёрства. Даже в условиях туманных перспектив своей дальнейшей судьбы пираты спешили урвать кусок пожирнее.
   Штурмовики бандитов буквально испарили внешний периметр лагеря. Когда-то мощная линия обороны, сейчас представляла собой жалкое зрелище. Автоматические турели, модули ПВО..., всё это было искорёжено ураганом термических взрывов, что пираты обрушили на мирную экспедицию акамцев.
   Частично пострадали и основные постройки лагеря. Бандиты не стеснялись применять тяжёлые аргументы там, где замечали признаки активности систем непосредственной обороны.
   Отстранёно отмечаю, как чадят крайние модули, порождая клубы густого чёрного дыма. Вестниками произошедшей трагедии вверх устремляются неровные колонны бурлящего мрака.
   Запах гари, тончайшие ароматы едкой химии и сожжённой плоти отсекаются штатными фильтрами ББСа, не позволяя мне окончательно погрузиться в хаос эфемерных образов недавнего прошлого.
   Обхожу рваные воронки множества взрывов, оставивших уродливые раны на поверхности тихой планеты. Уже в который раз присутствие человека оборачивается для неё подобными потрясениями.
   Аккуратно приближаюсь к мрачному зеву центрального входа. Вперёд ныряет один из Шайтанов, страхуя меня от возможных сюрпризов. Вряд ли здесь удастся обнаружить то, что окажется не по зубам сенсорным системам современной машины центральных миров. Да и мои способности не стоит списывать со счетов. Уходить с траектории лазерных импульсов мне удаётся далеко не за счёт сверхсветовой скорости...
   Удивительно, но лишь слегка удалившись от импровизированной баррикады оплавленного проёма, перестаю замечать признаки ожесточённого боестолкновения. Кажется, будто бы этой области и вовсе не коснулось зловещая длань заведомо обречённого противостояния.
   Мысль о том, что учёные предпочли сдаться, лишь стоило пиратам ворваться в сердце их укреплений, была отброшена при виде кровавой картины жестокой расправы.
   "Засада! Похоже, защитники неплохо потрепали пиратов. В запасниках сугубо мирной экспедиции нашлось немало сюрпризов", - взгляд цепляется за обломки множества небольших ботов. - "Вряд ли, у бандитов могло оказаться столь значительное количество передовых разработок республики..."
   Увиденное заставило меня иначе взглянуть на произошедшее. Участники постановки здесь как будто бы поменялись ролями. Теперь уже нападающие были вынуждены платить кровавую дань за возможность добраться до немногочисленных выживших...
   Продвигаясь вперёд, встречаю настоящий завал из оплавленных кусков элементов отделки и внутренних переборок. Приходится искать обходной путь.
   "Среди учёных оказался неплохой специалист взрывотехник..."
   Повсюду, куда бы не обращал я свой взгляд, присутствовали следы разорения и погромов. Помещения, которым повезло уцелеть в круговерти ожесточённого штурма, позже не смогли избежать алчного внимания пиратского сброда...
   "- Капитан, доставили одного из местных", - отстранённые размышления прерывает вызов Такрима.
   "- Хорошо, скоро буду. Выдвигайтесь к лагерю."
   "- Слушаюсь..."
   "Пора возвращаться. Настало время узнать о секрете многострадальной миссии..."
   Дожидаясь группу сопровождения, располагаюсь на чудом уцелевшем элементе оборонительного периметра. К сожаления, сейчас уже невозможно сказать, частью чего он когда-то являлся...
   Даже в относительно безопасных условиях наёмники не спешат расслабляться. Первыми из леса выныривают роботизированные платформы и только потом появляются бойцы штурмового подразделения. В центре отряда движется источник столь необходимой сейчас информации - уже весьма пожилой мужчина облачён в стандартный комбез технического персонала Инквизитора. Видимо, ничего более подходящего подобрать не смогли...
   - Бос, - приветствует меня Бамб.
   Кивая командиру группы, переключаю внимание на весьма колоритного незнакомца, встречаясь с цепким взглядом глубоко посаженых, изумрудно-зелёных глаз. Кое-где на морщинистом лице учёного ещё можно заметить характерные признаки недовольства бандитов. Медики лишь слегка подлатали мужчину, спеша выполнить распоряжение капитана...
   Завершает его образ густая копна снежно-белых волос...
   "Пренебрежительное отношение к современным методикам комплексного омоложения или простое желание сохранить столь экстравагантный образ?"
   Пока мы занимались взаимным изучением, бойцы взяли под контроль периметр небольшого пяточка. Неподалёку заняли позиции гексаподы механизированного прикрытия...
   - Значит, это вам мы обязаны своим спасением? - учёный первым нарушает молчание.
   - Воистину так, - соглашаюсь с объективной оценкой произошедшего. Попытка ненавязчиво прощупать разум мужчины встречается с мощными, но весьма грубыми искусственными щитами. Временно оставляю желание покопаться в сознании оппонента, сосредотачиваясь лишь на внешних проявлениях его нейроактивности. - Алиер ди Ар - вольный наёмник, - всё же решаю представиться.
   - Ах да, простите моё невежество. Райлад ан Даван - руководитель экспедиции, учёный, - изображает смущение собеседник.
   - Позвольте узнать, что заставило вас забраться так далеко от границ родного государства? - отбрасываю кружева бессмысленной вежливости, пытаясь удовлетворить своё любопытство.
   - О, ничего особенного. Можете считать нас обычными археологами, изучающими сохранившиеся артефакты старой империи.
   - Вот как, интересно. Видимо, пираты оказались тонкими ценителями древней истории, раз потратили столько усилий на преодоление мощного оборонительного периметра местечковой археологической миссии, - саркастическое замечание заставляет Райлада ненадолго оставить образ рассеянного учёного. В глазах мужчины мелькают отблески неподдельного раздражения. Лёгкая улыбка теряет былую естественность. Но, длится всё это лишь мгновение...
   - Оставьте свою иронию, молодой человек. Моя группа действительно изучала здесь наследие забытых веков. Ну а пираты, пираты преследовали сугубо меркантильные цели, - эфемерное воздействие заставляет ан Давана быть куда более откровенным. - Дело в том, что недавно нам доставили весьма ценное оборудование...
   - Ясно, но давайте вернёмся к вашим исследованиям.
   - Так вот, на этой планете идеально сохранился образчик технического гения инженеров империи. Пока, мы так до конца и не разобрались в назначении необычной постройки. Одно могу сказать точно - артефакт создан на стыке технологий нескольких ксеноцивилизаций, - усиливаю ментальное давление, не позволяя учёному утаить ни малейшего нюанса столь интересной истории. - Нам удалось оживить силовую установку комплекса, но к сожаления этого оказалось недостаточно. Для активации основных систем необходимо присутствие могущественного одарённого. Найти подобного специалиста весьма непросто, - здесь Райлад немного замялся, пытаясь умолчать о нежелании привлекать столь непредсказуемую фигуру...
   - Понятно. "Скорее всего, просто не хотели делиться результатами необычного открытия", - спешу вернуть ход повествования в привычное русло.
   - Мы решили пойти по несколько иному пути. Были заказаны кристаллы Алайна - естественного накопителя псионической энергии. Разумным проводником должен был стать один из моих сотрудников, Ютар - природный псион. К сожалению, его потенциал недостаточно развит...
   - Результаты эксперимента?
   - Первая попытка была назначена на завтрашний день. Хотя, все подготовительные мероприятия уже завершены. Но, боюсь теперь это уже не имеет никакого смысла. Парень погиб одним из первых, попав под ракетный удар. А ведь я говорил - нечего всё время крутиться среди наёмников...
   - Хм, интересно. Надеюсь, объект не пострадал?
   - Не должен, - с сомнением произносит мужчина. - Комплекс располагается в полутора километрах от лагеря.
   - Отлично! Раз уж мы здесь, стоит посетить памятник имперской архитектуры.
   - Почему бы и нет, - равнодушно произносит ан Даван. - Могу устроить экскурсию, - учёный и не подозревает о том, что с некоторых пор не властен над собственными желаниями...
   Отдав несколько распоряжений Бамбу, уведомив Такрима о ближайших планах, вновь возвращаюсь к Райладу.
   - Веди.
   - Похоже, гараж уцелел. Воспользуемся транспортом?
   - Хорошо...
   Непродолжительная прогулка до технических боксов. Серия невесомых ментальных команд - слышен нездоровый треск сервоприводов, в стороны расходятся слегка побитые створки огромного модуля. Перед нами предстаёт пара массивных колёсных платформ.
   - Планетарный разведчик - Рург-4МКМ, - произносит учёный. - Использование устаревшего армейского имущества - оптимальный вариант, - вздыхает мужчина, вспоминая обстоятельства, предшествовавшие началу археологической миссии...
   "Похоже, я несколько перестарался, воздействуя на разум ан Давана..."
   Транспорт оказался не в состоянии принять на борт роботизированные платформы. Благо, скорость у него была не так уж и высока. Гексаподы спокойно следовали рядом, сопровождая бронемашину...
   Райлад уверенно ведёт восьми колёсный разведчик. Обогнув несколько близлежащих модулей, Рург ныряет в фиолетово-коричневое море экзотичной экосистемы. Здесь уже практически ничто не напоминает о искусственном происхождении узкой просеки. Не знаю, как давно был проложен сей путь, но с тех пор природа успела зарастить большую часть болезненных повреждений. Ещё декада другая и необычная флора попытается взять реванш, окончательно избавиться от уродливого шрама, рассекающего вековечный лес безлюдной планеты. И, скорее всего, уже ничто не сможет ей помешать...
   Расступаются могучие стены древесных гигантов, выпуская из своих объятий небольшой транспорт. Машина замирает на вершине циклопического карьера. Карьера, что стал плодом усилий неизвестных разумных. Иное объяснение здесь вряд ли уместно - слишком идеальны его очертания...
   В центре искусственного образования возвышается странное сооружение. Лишь стоило мне увидеть необычный объект, сразу же возникли определённые ассоциации. Больше всего это напоминает межзвёздный корабль, совершивший посадку на огромный, асимметричный постамент...
   - Вот он, - благоговейно произносит учёный, глядя на один из обзорный голоэкранов. - Дальше придётся идти пешком.
   - Хорошо. Не стоит попусту тратить время, вперёд...
   Комплекс производит должное впечатление и на бойцов Лариона. Наёмники награждаю постройку любопытными взглядами.
   - Большой..., - уважительно подмечает Бамб.
   Члены научной миссии уже давно проложили к объекту удобный спуск. Нам остаётся лишь следовать по проторенному пути...
   Гексаподы вновь окружают отряд, спеша оградить людей от эфемерной опасности.
   Непродолжительная прогулка проходит в молчании. Каждый погружён в свои мысли. Кто-то пытается осмыслить уведенное, кто-то искренне удивлён, ну а иные попросту не решаются нарушить столь хрупкий момент восторженного очарования.
   - Сюда, - лишь у подножья комплекса Райлад нарушает молчание, кивая куда-то в сторону. - Тут неподалёку расположена лифтовая шахта...
   Просторный светлый модуль вмещает сразу весь отряд. Большая часть роботизированных платформ остаётся внизу. С собой беру лишь пару Шайтанов.
   - Изучая объект, мы столкнулись с удивительным парадоксом, - ан Даван решает возобновить монолог. - Часть применяемых здесь технологий страшный анахронизм. Уже сотни циклов как наша цивилизация отказалась от столь примитивных систем. Но, иные решения просто поразительны. Аналогов нет даже в центральных мирах. Поверьте! Я знаю, о чем говорю, - запальчиво продолжает мужчина. - И учтите, пока я даже не касался модулей, имеющих явно нечеловеческое происхождение. К сожалению, о уровне ксено-технологий ничего сказать не могу...
   - Интересно, - прерываю возбуждённую речь учёного, собираясь кое-что прояснить. - Надеюсь, вы разобрались с тем, как заставить всё это работать?
   - Да-да, не волнуйтесь. Даже полный идиот смог бы понять общие принципы. Но, боюсь это уже не имеет никакого смысла..., - мой вопрос заставляет Райлада вспомнить о ворохе трагических обстоятельств, предшествовавших данной экскурсии...
   Лифт доставляет нас сразу на верхние уровни. Покидая кабинку, попадаем в просторный светлый туннель.
   - Впереди находится центральный управляющий зал. Думаю, вас вряд ли заинтересуют технические помещения, - ан Даван освещает дальнейшие планы мероприятия.
   - Начать осмотр с сердца комплекса, почему бы и нет...
   Вскоре перед нами предстаёт обещанное помещение. Зал имеет сферическую архитектуру. По периметру располагается нагромождение каких-то модулей, терминалов, всё это перемежается массивными цилиндрическими блоками. В центре находится просторное возвышение. Именно к этой площадке и ведёт нас учёный...
   Подходя ближе, отмечаю отсутствие привычных устройств. Вместо голографических систем и альтернативно-вспомогательных комплексов здесь лишь какой-то пульсирующий кристалл, окружённый архаичными ложементами...
   "Неужели всё строится исключительно на ментальном контроле. Полное слияние не всегда бывает удобно..."
   У ближайшего операторского кресла замечаю следы недавних работ. Рядом смонтированы какие-то блоки. На одном из них покоится контактный мнемообруч...
   - А вот это уже наш маленький вклад в технический гений учёных старой империи, - подтверждая мои недавние мысли, Райлад указывает на не отмеченное временем оборудование...
   Лишь только переступив порог циклопического зала, я начал испытывать определённый дискомфорт. Чем ближе мы подходили к кристаллу, тем отчётливее становился навязчивые ментальный шум. Не желая рисковать, давно уже поднял ажурные преграды несокрушимых барьеров...
   И вот теперь мне предстоит сделать выбор. Рискнуть в надежде заполучить хоть часть возможных ответов, или проигнорировать настойчивые призывы неугомонного любопытства? За свою не столь уж и продолжительную жизнь уже несколько раз сталкивался с подобной дилеммой. Выбор был всегда очевиден...
   Робкие шаги сменяются уверенной поступью - решение принято. Слегка ослабляю контроль над собственным разумом, развеивая первый слой ментальной защиты. В сознание вновь начинают проникать отголоски чуждой бездушной силы...
   "Странно, почему окружающие не чувствуют ничего подобного? На лицах наёмников нет и тени тревоги. Спокоен Райлад. Неужели всё решают индивидуальные псионические способности?"
   Приближаясь к кристаллу всё отчётливее ощущаю внимание холодной расчётливой воли. Пока это лишь отстранённое любопытство, перемежающееся эфемерными всплесками узнавания. Безэмоциональный разум комплекса как будто впервые за несколько тысячелетий встретил знакомые оттенки посторонней ментоактивности...
   "С чем же мне довелось столкнуться? Возможно ли, что кто-то смог привить квазиживому биоэлектронному стражу объекта подобие псиспособностей? А может это просто воздействие необычного оборудования одной из ксеноцивилизаций галактики? Не знаю, но затем я и здесь, чтобы попытаться выяснить..."
   Замираю у пульсирующего постамента. По его поверхности периодически пробегают мягкие всполохи всего многообразия видимой части спектра. Ладони ложатся на тёплую поверхность кристалла. В сознании возникает абстрактный образ чужого разума. Словно желая скорейшего падения последней преграды, он всё настойчивее транслирует свое нетерпение, ожидание, а вот и толика лёгкого недоумения.
   Не чувствуя непосредственной опасности, с головой бросаюсь в омут до селе неведомых ощущений, снимая оставшиеся щиты...
   Словно отвечая на оказанное доверие, постамент увеличивает интенсивность радужного сияния, прерывая мерный тик неторопливой пульсации. Окружающее пространство поглощает калейдоскоп невероятно насыщенных красок. Бойцов спасают светофильтры тактических шлемов. Мне же и вовсе ничего не грозит, сенсорный комплекс современного ББСа способен справиться и с куда более серьёзным воздействием...
   - Нет! Прекрати!! - гармонию древнего таинства нарушает истеричный вопль Райлада. Рукою прикрывая глаза, мужчина бросается в мою сторону. - Остановись!!!
   "...- Фиксирую попытку постороннего вмешательства..." - в сознании звучит спокойный голос местного стража. - "...- Слияние не завершено. Действую согласно протоколам Антар-371..., Лаит-331... Устраняю потенциальный источник опасности..."
   Успев сделать лишь несколько шагов, ан Даван сломанной куклой падает на пол. На разум учёного обрушивается чудовищный ментальный удар.
   "Не знаю, что за регламенты действовали в старой империи, но всё это выглядит слишком уж радикально. Псионический импульс буквально выжег сознание старика", - отстранёно отмечаю происходящее, будто бы меня и вовсе не касаются те события...
   Могучая воля подавляет эмоции, чувства, желания. Сейчас я лишь простой наблюдатель. Тончайшая сеть ментальных потоков оплетает мой разум. Они несут с собой холодное любопытство. Фиксирую точечные, эфемерные изменения собственной ментоструктуры, но по прежнему не вижу серьёзной опасности...
   "...- Параметры разумного позволяют присвоить ему статус полноценного оператора. С момента консервации объекта прошло более полутора тысяч циклов. Задействую протокол Прима-1. Слияние завершено на 41%..."
   Словно выхожу за пределы собственной физической оболочки, подключаясь к сотням сенсорных модулей сферического помещения.
   Бойцы пока не спешат "выручать" командира. Наёмники грамотно рассредоточились по периметру возвышения, взяв под контроль ближайшие подступы. Назначив Бамба руководителем группы - сделал невероятно удачный выбор. Бывший бандит ни за что не усомнится в способностях шефа выпутаться из любой ситуации. Пока моё тело занимает вертикальное положение, можно не опасаться необдуманного вмешательства подчинённых...
   "...- Завершена частичная перестройка энерго-информационной матрицы реципиента. Начинаю внедрение управляющих структур. Слияние завершено на 77%..."
   Чтобы сейчас не происходило, происходит это на абсолютно неподвластном мне уровне, никак не затрагивая ядро личности, позволяя и дальше сохранять относительно спокойное состояние...
   "...- Слияние завершено. Экспериментальный комплекс Оракул приветствует оператора. Функциональность основных систем в пределах допустимых отклонений. Ожидаю дальнейших распоряжений..."
   Ко мне вновь возвращается способность осознанного контроля собственного сознания. В любой момент могу разорвать контакт с управляющей системой объекта, вернуться в неподвижное тело. Но, делать этого пока не спешу...
   "Интересно. Пора наконец-то получить ответы на лишь разросшийся ворох вопросов...
   - Расскажи мне о предназначении комплекса."
   "...- Моделирование вероятностных потоков ближайшего будущего. Энерго-информационное сканирование отдалённых участков пространства. Построение перспективных моделей развития событий на основе анализа текущей ситуации. Прогнозирование. Выявление ближайших точек сингулярности в пространственно временном узоре оператора..."
   "- Так, стоп. Значит, ты у нас невероятно мощная аналитическая система. Неужели, и вправду можешь заниматься столь детальными предсказаниями?"
   "...- Большая часть функций в данный момент недоступна. Для их активации необходимо наличие пяти операторов класса Альфа-Прим, а так же доступ к глобальной информационной сети. Сейчас возможна лишь индивидуальная работа с узором оператора..."
   "- Понятно. Что подразумевается под индивидуальной работой?"
   "...- Обучение. Анализ общей структуры, формирование абстрактной картины ближайшего будущего. Выявление ключевых узлов в сплетении вероятностных потоков разумного..."
   "На первое попросту нет времени. Второе вообще ерунда, лишь я могу быть творцом своей судьбы. Постоянно оглядываться на туманный предсказания бездушной машины - какая глупость. Наиболее привлекателен именно третий пункт...", - стремительно проносятся мысли, предвосхищая окончательный выбор. "- Приступить к выявлению точек сингулярности."
   "...- Для корректной работы оператору необходимо пройти обучающий курс. В ином случае погрешность результатов может оказаться чрезвычайно высока..."
   "- Продолжительность курса?"
   "...- Полтора стандартных цикла..."
   "- Возможно, позже. Я готов рискнуть, начинай", - делаю очередной опрометчивый шаг.
   "...- Принято. В связи с отсутствием должного обучения начинаю загрузку стандартных алгоритмов...", - это было последнее, что мне удалось разобрать перед тем, как сознание разлетелось на мириады ослепительных искорок...

***

   Приходя в сознание, вижу, как в сторону отъезжает верхний сегмент регенерационной капсулы. Доставляя определённый дискомфорт, тело покрывают остатки медицинского биогеля. Словно увязнув в густом сиропе, тяжело ворочаются мысли, не позволяя сходу воссоздать картину произошедшего...
   Борясь с непослушными мышцами, с трудом выбираюсь из чрева высокотехнологичного комплекса. Рядом тут же оказывается один из "зомбированных" медиков Амидала.
   - Капитан, осторожнее, - мужчина подставляет плечо, видя как сложно мне сохранять равновесие. - Мы так и не смогли определить, что же с вами произошло, - будто бы пытается оправдаться бывший пират. - Диагност констатировал чудовищное истощение организма, но так и не смог выявить его причину. Более семи часов вы пробыли в регкамере. За это время она израсходовала двойной запас картриджей...
   - Хорошо, - останавливаю бессвязный поток ненужных сейчас подробностей. Чтобы разобрать едва уловимый шёпот, медику приходится наклониться гораздо ближе. - Помоги добраться до санблока...
   - Да-да, конечно...
   Кое-как справившись с душевой, уже самостоятельно возвращаюсь в реабилитационный сектор медсекции. Устроившись на одном из диванов, обращаюсь к ближайшему специалисту.
   - Гяур, достань ВХ-13, - произношу гораздо увереннее.
   - Капитан, я бы не рекомендовал вам сейчас пользоваться стимуляторами, - возражая, мужчина всё же направляется к одной из специальных ниш помещения. Обладая определённой свободой воли, он просто физически не может нарушить прямой приказ. С каждым разом мне всё лучше и лучше удаётся избирательная корректировка чужого сознания. Последние образцы практически идеальны...
   - Знаю, - беспечно отмахиваюсь от его предостережений. Обладая достаточным объемом знаний в области медицины, могу самостоятельно предсказать весь спектр негативных последствий подобного шага. Но, для плавного восстановления сейчас попросту нет времени...
   К предплечью прижимаю компактный пневмоинъектор. Едва уловимый укол - неся с собою живительный заряд энергии, в организм попадает уникальный коктейль химических элементов. Исчезает лёгкий тремор конечностей, уходит вязкий туман, возвращая былую ясность сознанию.
   Непродолжительная медитация позволяет окончательно прийти в себя. Начинаю восстанавливать картины недавнего прошлого, спеша как можно скорее вернуться в игру. Всё ближе и ближе подбираюсь к моменту стремительного забытья. И вот уже в сознании всплывают размытые образы авантюрного эксперимента. Эксперимента, что в условиях грубой предварительной подготовки практически потерпел неудачу, но нам всё-таки удалось ненадолго заглянуть за грань...
   "Какая ирония, не желая следовать предсказаниям бездушной машины, специально отказался от моделирования вероятностных потоков ближайшего будущего. И вот теперь вынужден нестись неизвестно куда, осознавая, как стремительно утекает время, приближая жестокий финал туманной трагедии..."
   Прерывая плавное течение моих мыслей, в помещение врывается прекрасная миниатюрная леди. Чувства тревоги и беспокойства сопровождают её невесомым шлейфом.
   - Алиер! Слава Миали, с тобой всё в порядке! - попадаю в нежные объятья Сиами.
   Следом является Айлин. Девушка искренне рада - я наконец-то пришёл в себя.
   - Дурак! - слегка потеснив подругу, ко мне прижимается непоследовательная девчонка.
   - Кх-кх, - слышу деликатное покашливание Прита. Его действия недвусмысленно намекают на то, что я так и не успел ничего надеть.
   - Ой, - слегка наиграно реагирует Айлин, встречаясь с предостерегающим взглядом здоровяка. Но, в итоге всё же сдаётся, стремительно отворачиваясь.
   Сиами и вовсе не обращает на него никакого внимания.
   Рядом оказывается один из медтехников, протягивая универсальный комбез. Кивком поблагодарив мужчину, спешу избавить друзей от чувства неловкости.
   - Ну как ты, дружище? - нарушает молчание Прит.
   - Могло быть и лучше.
   - Прекрати уже так рисковать, - в плечо бьёт остренький кулачок Айлин.
   - Подавшись в систему найма, мы выбрали для себя весьма опасную стезю. Риск стал неотъемлемой частью нашей безумной жизни, - слетают с губ отстранённые замечания. - Ну да ладно, как видите, сейчас со мной всё порядке, - слегка лукавлю, спеша перевести тему. - Расскажите, что произошло пока я вынужденно отсутствовал.
   Первым слово берёт здоровяк.
   - Как только Бамб доставил твоё безвольное тело обратно на Инквизитор, а медики констатировали отсутствие серьёзной опасности, всё вновь вернулось в привычное русло. Благо, люди были заранее проинструктированы, - игнорируя недовольный взгляд брата, Айлин вновь прижимается к моему плечу. Малышка же предпочитает просто не замечать столь явного вторжения в сферу личного пространства своего парня. - Высокопоставленных пленных перевели в камеры флагмана. Трофейные команды вывезли из посёлка всё более-менее ценное. Допросили выживших участников экспедиции. Опираясь на их показания, постарались как можно надёжнее зачистить следы нашего вмешательства. Не так давно прибыл Ифрит. Вот в общем-то и всё...
   - Хорошо. Готовьтесь к походу. Придётся временно отложить возвращение на станцию. Нам предстоит ещё одно маленькое дельце.
   - Очередная авантюра? - хмурится парень
   - Не знаю, возможно. Посетим одну из систем сектора Вармин.
   - Опять секреты, - недовольно замечает его сестра.
   - Необходимо проверить кое-какую информацию, - вряд ли смогу описать тот эфемерный каскад предчувствий и домыслов, что возник у меня после контакта с артефактом древней империи. Знаю лишь то, что меня неудержимо влечёт туда, где вскоре должно произойти нечто непоправимое...
   - Попытаемся захватить очередную станцию? - никто не поддерживает неудачную шутку здоровяка.
   - Не знаю...

***

   Лишь несколько часов назад я покинул медсекцию Инквизитора, а такое ощущение будто прошла уже целая вечность. За это время удалось разобраться с первоочередными делами, выслушать доклады старших офицеров соединения, отдать несколько важных распоряжений...
   Устало откидываюсь на удобную спинку многофункционального ложемента собственного кабинета. Всё-таки я ещё не успел окончательно восстановиться. Да и действие лёгкого стимулятора уже подходит к концу...
   - Слушаю капитан, - над столом разворачивается объёмное изображение командира десантной секции.
   - Боеспособность штурмовых подразделений?
   - На данный момент не более 75%. Раненые ещё не вернулись в строй. Не функциональна часть роботизированных платформ. Технический персонал занимается проблемами рейдера.
   - Хорошо. Ориентировочно через пару суток мы вновь можем ввязаться в силовое противостояние, но на этот раз о противнике абсолютно ничего не известно...
   - Понял, будем готовы, - спокойно произносит мужчина. В определённых ситуациях просто глупо отрицать благотворное влияние ментального внушения...
   Лёгкое волевое усилие - образ ди Варга сменяется панорамой центральной рубки Ифрита.
   - Докладывай.
   - Есть. Стыковка прошла успешно, - звучит безэмоциональная речь Нафара. - Рейдер взят на буксир. Часть пленных размещена в камерах эсминца. Прыжок рассчитан согласно предоставленным координатам.
   - Отлично...
   Очередная смена абонента, на связь выходит заместитель главного инженера соединения.
   - Всё в порядке, Алиер. Мы разобрались сервоприводами ангаров Будхи, - улыбается Прит. - Полностью восстановлена энергосистема фрегата.
   - Замечательно. Возвращаетесь на флагман. Необходимо как можно скорее вернуть в строй ремонтопригодные средства поддержки и усиления.
   - Понял, - теперь здоровяк абсолютно серьёзен...
   Ну вот и всё, можно начинать разгон. Подруги уже давно на своих постах. Прыжок рассчитан, навигационный искин ввёл все необходимые поправки. Не стоит попусту тратить время. Нас ждёт очередной раунд безумной игры...

***

Пространство глубокого фронтира. Сектор Вармин.

СФВ-845.771.

Инквизитор.

   Яркая вспышка ознаменовала прибытие неожиданного свидетеля разворачивающегося противостояния. Вряд ли хоть кто-то мог предположить, что банальная цепь случайностей способна разрушить замыслы группы влиятельнейших политиков человеческого сектора галактики...
   Какой бы сюрприз не приготовила нам судьба, смогу рассчитывать лишь на боевые возможности Инквизитора. Основная часть неполноценной эскадры прибудет гораздо позже...
   Покидая гиперпространство, надеюсь заполучить достаточно времени для анализа текущей ситуации, но жестокая реальность в очередной раз перечеркивает самонадеянные планы горстки разумных...
   - Фиксирую сигнатуры целей, - звучит звонкий голос подруги. - Дистанция - 275 миллионов километров. Время подхода 1,7 стандартных часа.
   Помимо девчонок в рубке присутствует Айлор ди Сайор. В прошлом первый пилот Ифрита обладает достаточным опытом, чтобы предостеречь Сиами от банальных ошибок первого боя.
   Члены экипажа облачены в инженерные скафы. К сожалению, три десятка Архонов не смогли покрыть потребности рядовых бойцов десантной секции...
   - Форсаж! - меня словно тянет к далёким искоркам неопознанных кораблей. Всё возрастающее чувство тревоги не позволяет усомниться в разумности подобного шага...
   ...- Экипажу занять посты согласно боевому расписанию. Код красный, - оживает система оповещения. - Приготовиться к ускорению...
   - Есть форсаж! - подтверждает малышка.
   Чудовищный поток энергии устремляется к каскаду маршевых систем Инквизитора. Компенсаторы с трудом гасят импульс мгновенного ускорения. Ощущаю как массивный Центурион вжимается в ложемент капитанского терминала.
   По всему кораблю опускаются бронированные переборки - начинается частичная разгерметизация отсеков судна. Боевая рубка лишается живительной атмосферы...
   - Завершён анализ траектории целей. Удалось идентифицировать часть кораблей вероятного противника, - Айлин озвучивает выводы тактического искина. На вспомогательные экраны выводятся условные силуэты вражеской техники. - Неопознанный борт преследуют: лёгкий крейсер 65480го и корвет 67901го проектов, - "относительно современная техника Союза, интересно." - Выход на дистанцию ракетного залпа через 25,4 минуты...
   Участие подруги в текущих событиях весьма условно. Даже в отсутствии оператора тактический искин корабельного класса - Кшатрий-7МАК способен управлять всем спектром систем вооружения. Действуя в связке с сенсорным комплексом Глаз-7МАпМ, он может единовременно сопровождать до 350 целей, самостоятельно оценивая степень угрозы и принимая решение о средствах их поражения...
   - Жертва меняет курс! Нас приняли за сообщников напавших!
   - Продолжаем сближение! - исчезают былые сомнения. Теперь я абсолютно уверен, необходимо предотвратить катастрофу, спасти беглеца...
   Текут томительные мгновения ожидания, напряжённо вглядываюсь в телеметрию сенсорных систем. Пока неопознанному кораблю удаётся успешно уходить от преследования. Редкие залпы крейсера гасит пассивный щит, кормовые кластеры ПКО отражаю натиск управляемых ракет.
   "Неужели хотят захватить судно?"
   - Противник выпустил малую авиацию!
   "Похоже игры закончились."
   Пустотные платформы заходят на цель, стараясь повредить ускорители беглеца. На нас же преследователи пока не обращают особого внимания. Фиксирую лишь несколько попыток выйти на связь. Игнорируем навязчивое желание пообщаться. Есть мизерный шанс, что нас примут за нежданное подкрепление...
   Внезапно из под обшивки двигательных отсеков жертвы вырываются яркие факелы плазмы. Агрессором удалось "остановить" юркий кораблик. Десантные шатлы устремляются к судну, потерявшему малейшую возможность уйти в отрыв. Вскоре противники сойдутся лицом к лицу...
   Словно не обращая внимания на стремительный манёвры пустотных платформ, корабли продолжают яростную артиллерийскую дуэль. Аппаратами противника занимаются немногочисленные КИПы обороняющихся...
   - Инквизитор вышел на дистанцию эффективного ведения огня. Начинаю торможение, - докладывает Сиами.
   - Цель - лёгкий крейсер врага. Залп!
   - Есть!
   Открываются заслонки внушительных шахт универсальных пусковых систем Ураган-6М, размещённых по обеим бортам фрегата. К кораблю противника устремляются яркие росчерки четырнадцати средних гиперскоростных ракет. Обладая независимыми модулями наведения и сопровождения целей, комплекс оперативно корректирует траектории собственных отпрысков. ГСРы отчаянно маневрируют, стремясь преодолеть противоракетную оборону противника...
   На пределе своих возможностей визжат сервоприводы автоматов заряжания, спеша как можно скорей отправить очередную серию смертоносных подарков...
   - Похоже, нас наконец-то начали воспринимать всерьёз, - слышу возбуждённое восклицание Айлин. - 67901й проект выходит на перехват!
   Прежде чем сменить приоритет целей, успеваю подарить экипажу крейсера ещё пару роковых залпов. Краем сознания отмечаю, как пассивный щит вражеского корабля рвут ослепительные лучи прорвавшихся ракет первой волны.
   ВКФ Содружества использует широчайший модельный ряд ракет подобного класса, но у нас на борту лишь ГСР - Луч-5МпМ - боевая часть, лазер с накачкой от ядерного взрыва. Эффективная дальность стрельбы до 45 миллионов километров...
   - Фиксирую старт управляемых ракет противника!
   - Смена цели! Огонь по фрегату!
   - Есть!
   ...- Сопровождаю десять объектов первой волны..., - звучит спокойный голос искина класса Заслон-7МАК. Биоэлектронный разум отвечает за управление эффекторами силовых и гравитационных полей, а так же за иные средства непосредственной обороны. Опираясь на данные сенсорного комплекса, в случае необходимости, самостоятельно принимает решение, задействовать те или иные элементы какого-либо из кластеров ПКО. В исключительных случаях может воспользоваться гравитационными генераторами для непосредственной защиты фрегата.
   Шахты покидает очередная волна гиперскоростных ракет. Отдаю весьма оригинальный приказ.
   - Беглый заградительный огонь!
   В силовой каркас Инквизитора интегрирована пара двухсот сорока миллиметровых разгонных туннелей - Имреал-7МК. Именно им предстоит решать поставленную задачу. Лёгкая вибрация корпуса - в игру вступает основной класс корабельного, кинетического вооружения Союза. Со скоростью порядка 185 тысяч километров в секунду вперёд устремляются кластерные снаряды. Выход на боевой взвод, детонация - формируются широкие конусы поражающих элементов. Стрельба по движущимся объектам остаётся эффективной на дистанциях до 15 миллионов километров. Скорострельность орудий около 5 выстрелов в минуту.
   Невероятно дорогой способ противоракетной обороны - безусловно. Но, зато чрезвычайно эффективный. Не стоит экономить на собственной безопасности. Тот же Луч срабатывает за пределами сферы эффективного поражения лазерных батарей. Вступать в открытую схватку с наполовину опустошёнными накопителями пассивных щитов не самый разумный шаг...
   - Первая волна - контакт! - Айлин не может сдержать возбуждённого восклицания. Всё это для неё по прежнему лишь безумно интересное приключение.
   Обзорный голоэкран демонстрирует, как в энергетический кокон защитного поля противника врезаются чудовищно мощные лазерные лучи. Системы ПКО фрегата оказались гораздо слабей аналогичных систем крейсера. На заданную дистанцию смогло выйти куда больше смертоносных подарков.
   Ответные залпы пока успешно сгорают в хаосе поражающих элементов заградительного огня.
   Третья волна - фиксирую первый успех. Гаснет один из сегментов силового щита. Испаряя несколько элементов кластера ПКО, ослабленный луч вспарывает обшивку врага. Но, противник всё столь же упорно рвётся вперёд...
   - Смена типа боеприпасов! Бронебойными огонь! Попробуем наделать в нём дырок.
   ...- Исполняю...
   Расстояние стремительно сокращается. И вот уже главную роль играют кинетические системы вооружения. Мгновенный расчёт упреждения, элегантная корректировка курса - один за другим во мраке космического пространства исчезают бронебойные снаряды Имреалов. О работе разгонных туннелей свидетельствует лишь едва уловимая вибрация корпуса.
   Но и противник ещё может нас удивить. Вспыхивают сегменты фронтальной полусферы защитного поля, отражая натиск вражеской артиллерии.
   - Фиксирую пятнадцати процентное падение мощности. Перегрев части эффекторов!
   - Старт разрешаю, - игнорируя реплики Айлин, выхожу на связь с лётной палубой Инквизитора.
   Покидая ангары, квартет Тапиров устремляется навстречу круговерти ожесточённого боя. Отстранёно отмечаю куда более серьёзный успех наших кинетических систем. Преодолевая энергетические щиты, в корпус вражеского фрегата врезается сразу несколько массивных снарядов, буквально испаряя сегменты бронированной обшивки корабля.
   - Они выпустили малую авиацию, - спокойно произносит Сиами.
   - Вижу. Похоже, рассчитывают взять нас на абордаж, - невесомый ментальный посыл, выхожу на связь с ит Гарадом. - Любой ценой задержите шатлы противника.
   - Есть.
   Против Тапиров лишь пара вражеских КИПов - задание не столь уж и безнадёжное. Главное, не попасть под массированный огонь носителя...
   - Форсаж! - решаюсь на очередной авантюрный манёвр, спеша вмешаться в противостояние основных сил.
   - Приготовиться, ускорение!
   Дистанция пятнадцать тысяч - пересекаем зону эффективного огня энергетических систем. В игру вступают восемь спаренных, лазерных батарей Инквизитора. Мощь курсового залпа порядка 750 мДж. Ослепительные лучи полосуют щиты противника. Всё чаще и чаще они оставляют уродливые отметины на корпусе многострадального корабля.
   - Максимум энергии в верхнюю полусферу!
   Буквально проскакиваем под фрегатом противника. Успеваю перераспределить энергопотоки орудийных систем. Несколько мощнейших лучей впиваются в огромные модули маршевых двигателей. Протуберанцы всесокрушающей необузданной плазмы свидетельствуют об успехе отчаянного манёвра.
   Инквизитор спасает многокомпонентная система противо-космической обороны. Фиксирую падение десятков сегментов, но силовой щит по прежнему сохраняет стабильность. Благодаря дифференцированному бронированию корпуса повреждения оказываются не столь уж критичны. Комплексная защита призвана эффективно противостоять различным видам воздействия. Плазма буквально сдувается с поверхности корпуса благодаря абляционным характеристикам отдельных её компонентов...
   Поверхность корабля разделена на условные кластеры, каждый из которых содержит: эффектор пассивного силового поля, рейлган ПКО с интегрированным автоматом заряжания, сенсорный комплекс поиска малоразмерных целей, пусковую установку гипер-скоростных снарядов ГСС - Рой-6МК - 24 шахты, полный боекомплект 480 штук, шрапнельная боевая часть, систему отстрела универсальных ловушек и электромагнитную систему противодействия. Всё это позволяет успешно противостоять интенсивному обстрелу вражеского судна.

***

Лёгкий крейсер Хагарад.

   В боевой рубке лёгкого крейсера царит напряжённое оживление. Небольшому соединению удалось подловить изворотливого противника. Необычный корабль больше не в силах сохранять привычное ускорение, вынуждено перераспределяя энергию на эффекторы кормовых щитов.
   Панорама центрального голоэкрана срывает с капитана маску отрешённого безразличия. Пожилой мужчина предвкушающе ухмыляется, ожидая скорую развязку затянувшегося преследования. Едва уловимо работает квартет разгонных туннелей, вплетая свою мелодию в симфонию ожесточённого противостояния. То и дело мрачные чрева просторных шахт покидают яркие росчерки смертоносных подарков - тяжёлые ГСРы устремляются к обречённому беглецу. Но, сегменты силовой полусферы пока уверенно отражают натиск бронебойных снарядов главного калибра неумолимого крейсера, системы противо-космической обороны создают непреодолимый заслон для управляемых ракет колоссальной разрушительной силы.
   Не смотря на ожесточённый обстрел, необычный корабль уверенно огрызается, выходя далеко за пределы возможностей знакомых судов подобного класса.
   Но, всё это мало волнует высокого капитана, наслаждающегося агонией стремительно слабеющей жертвы...
   - Фиксирую вспышку направленного гиперперехода! - очарование завораживающего момента разрушает выкрик оператора вспомогательных систем Хагарада.
   - Идентифицировать цель!
   - Есть! Сигнатура соответствует фрегату 77350го проекта верфей Союза!!
   - Какого Тара он здесь забыл? Неужели хозяева решили подстраховаться? - отстранённый реплики капитана теряются на фоне пронзительного сигнала тревоги. Беглецу в очередной раз удаётся болезненно ужалить преследователя. Точное попадание в одну из шахт пускового комплекса заставляет сдетонировать разрушительный заряд тяжёлой ракеты. - Постарайся установить связь с хфурговым гостем!
   - Есть!..
   "- Разрешаю старт малой авиации! Пора заканчивать этот спектакль! - пожилой мужчина отдаёт распоряжения офицерам лётной палубой корабля. - Даван, будь осторожен! Не забывай, у них на борту как минимум пара ментоактивных ублюдков!
   - Не волнуйтесь капитан, всё будет сделано в лучшем виде! - нагло скалится командир штурмовых подразделений лёгкого крейсера..."
   - Корабль игнорирует вызовы!..
   - Фиксирую пуск гиперскоростных управляемых ракет! Сопровождаю четырнадцать целей первой волны!!
   - Блядь!
   - Слушаю? - на одном из вспомогательных голоэкранов загорается панорама боевой рубки фрегата сопровождения.
   - Выдвигайтесь на перехват таркова гостя! Не дайте им вмешаться в ход абордажа!!
   - Есть!..
   Спустя какое-то время в силовой щит крейсера начинают впиваться ослепительные потоки энергии, порождённые серией чудовищных ядерных взрывов.
   - Твою мать, это Лучи!!
   - На подходе ракеты второй волны!
   - Хфурговы твари! Снизить напряжённость фронтальной полусферы! Половину энергии на эффекторы левого борта!!
   - Поздно...
   - Капитан, Дабар потерял ход! Твари идут на сближение!! Фиксирую пуск ГСРов!!!
   - Малая авиация - перехват!!
   - Есть!..

***

   - Энергию на кормовые щиты! Цель - крейсер противника! Залп!
   ...- Исполняю...
   - Начинаем торможение!
   Силовые поля гасят отчаянные выстрелы лазерных батарей остающегося далеко позади фрегата. С выведенными из строя двигателями он уже не представляет серьёзной опасности. Квартет Тапиров возьмёт на себя его малую авиацию, не позволит вмешаться в ход основной схватки...
   Яркие росчерки гиперскоростных ракет несутся к массивной туше флагмана "бандитского" соединения. На пределе возможностей Ураганы отправляют к цели всё новые и новые волны смертоносных подарков...
   Не смотря на то, что размерами беглец серьёзно уступает лёгкому крейсеру, он по прежнему успешно противостоит натиску куда более массивного корабля. Дуэль двух судов уже утратила былой накал. Повреждена большая часть орудийных систем, серьёзно просели щиты боевых кораблей. Лишь едва различимые искорки пустотных платформ так и продолжают свой стремительный танец. Безвольным свидетелем яростной схватки в пространстве завис один из десантных шатлов. Обороняющимся удалось отстрелить маршевые системы юркого транспорта. Но, перевес явно не на стороне беглеца. И вот его немногочисленные КИПы оттесняет рой аппаратов противника. К кораблю прорывается пара уцелевших судов абордажного подразделения...
   ...- Полностью расстрелян боезапас пусковых систем..., - звучит спокойный голос тактического искина.
   Четвёртая волна лишь мгновением ранее покинула уютные шахты универсальных комплексов, а в силовой щит крейсера уже начинают вонзаться ослепительные лучи первого залпа. Чудовищные потоки энергии вспарываю обшивку вражеского боевого корабля. На этот раз к цели прорывается гораздо больше неприятных сюрпризов...
   - Дистанция четырнадцать миллионов триста!
   - Противник переориентирует на нас значительную часть пустотной группировки! - Айлин комментирует манёвры вражеских истребителей.
   - Заградительный огонь!
   - Есть!
   И пусть в этом случае весьма высока вероятность задеть "союзника" решение всё равно наиболее оптимально. Рой поражающих элементов не способен серьёзно повредить боевому кораблю. Ну а КИПы, КИПы обороняющихся итак практически уничтожены...
   Едва уловимый толчок - в игру вновь вступают разгонные туннели внушительного калибра. Кластерные снаряды несутся навстречу вражеской технике. Боеприпасы давно встали на боевой взвод, но искин пока не спешит с детонацией. Необходимо филигранно рассчитать время подрыва. На подобных скоростях пилотам пустотных платформ будет весьма непросто грамотно среагировать...
   Текут томительные мгновения ожидания - до контакта остаётся не более полутора десятков секунд. Внезапно, антрацитовый мрак космического пространства озаряют тусклые всполохи серии инициирующих взрывов. Стремительно формируются широкие конусы поражающих элементов. В хаосе заградительного огня гибнут тяжёлые управляемые ракеты, летящие в авангарде вражеского построения. Столь же печальна судьба части аппаратов противника. Но, чуть меньше десятка КИПов всё же избегают участи невезучих товарищей. Истребители спешат добраться до ненавистного корабля, сумевшего поломать сценарий роковой операции. Им навстречу несётся очередная волна смертоносных подарков...
   ...- Эффективность заградительного огня 58%..., - отмечает Искин.
   - Смена цели. Огонь по носителю! Приоритет - функциональные модули тяжёлого вооружения!
   ...- Исполняю...
   Имреалы выплёвывают в пространство бронебойные снаряды чудовищной разрушительной силы. Спешу нивелировать огневое преимущество флагмана, подавив часть работоспособных боевых систем, прежде чем мы пересечём сферу эффективного поражения энергетического вооружения...
   Тройке КИПов противника всё же удаётся пробиться к фрегату. В игру вступают лазерные батареи современного корабля. Яркие лучи полосуют пространство, стараясь задеть юркие истребители...
   Пустотные платформы "бандитов" опустошают шахты пусковых комплексов. К Инквизитору устремляется настоящий рой гиперскоростных снарядов врага. Оживают системы противокосмической обороны, отражая натиск навязчивой мелюзги. Отмечаю падение нескольких сегментов силового щита - часть подарков достигает обшивки фрегата. В пламени плазменных взрывов исчезают элементы кластеров ПКО...
   Но, всё это лишь иллюзия тактического успеха. Истощённые схваткой с предыдущим противником, израсходовавшие большую часть основного боекомплекта, истребители не представляют серьёзной угрозы. И вот уже первый из них напарывается на спаренный импульс фланговой батареи. Лазерные лучи с лёгкостью прошивают миниатюрный кораблик, обрывая жизнь безымянного оператора...
   Пытаясь уйти от залпа ближайшего комплекса Рой-6МК, ещё один аппарат попадает под огонь сразу нескольких батарей. КИП исчезает в пламени яркого взрыва - задет реакторный блок.
   Последний пытается покинуть театр военных действий, устремляясь в сторону отчаянно сопротивляющегося фрегата, но лишь ненадолго продлевает бессмысленную агонию. Кормовые излучатели Инквизитора ставят точку в коротком противостоянии.
   - Приготовиться к десантированию! Время подхода девять минут! - выходя на связь с лётной палубой, отдаю приказ командиру штурмовых групп.
   - Есть! - ди Варг подтверждает распоряжения. Мужчина абсолютно спокоен, ничто не способно заставить его усомниться в распоряжении капитана - серия ментальных закладок прочно укоренилась в сознании бывшего риара ВКС центральных миров...
   Стремительно приближаясь к крейсеру, выходит на цель последняя волна гиперскоростных ракет. Колоссальные потоки энергии сталкиваются с истощённым силовым щитом флагмана. Корабль противника серьёзно потрёпан ожесточённым противостоянием с непокорным судном зубастой жертвы. Немаловажен и вклад Инквизитора. За время сближения мы подарили врагу одиннадцать залпов - девяносто восемь управляемых ГСР. Защитный кокон уже не способен остановить мощнейшие лазерные лучи. Под удар попадают фланговые батареи боевого корабля...
   Чуть позже в защиту начинают впиваться бронебойные снаряды разгонных туннелей. Ярчайшие вспышки буквально испаряют отдельные сегменты обшивки лёгкого крейсера. В пламени чудовищных взрывов исчезают орудийные батареи противника...
   - Фиксирую множественные пробои энергощита флагмана!
   ...- Эффективность огня 84%..., - констатирует очевидное Кшатрий.
   Покидаю собственный ложемент, спеша присоединиться к бойцам абордажного подразделения...
   - Наше преимущество в лучшей манёвренности. Не забывайте об этом! - прежде чем исчезнуть из центральной рубки, бросаю пару банальных фраз, скрывая собственное волнение...
   Успеваю лишь взбежать по аппарели одного из десантных шатлов, как вновь оживает система оповещения Инквизитора.
   ...- Приготовиться к ускорению!..
   Бросаюсь к ближайшей системе фиксации, запрашивая данные о тактической обстановке у управляющего кластера корабля.
   Потоки энергии устремляются к каскаду маршевых систем, ощущаю весьма серьёзный рывок...
   Правильно оценив ситуацию, капитан эсминца решается подставить под обстрел беглеца наименее повреждённый борт, спеша взять на прицел главного калибра непредсказуемый фактор разворачивающегося спектакля. Но, уже слишком поздно! Инквизитор совершает стремительный бросок!
   - Начинаю торможение! - краем сознания поддерживаю связь с центральной рубкой фрегата.
   - Дистанция тринадцать тысяч!
   Сиами старается удержать судно в секторе подавленных систем ПКО. Оживают лазерные батареи - в борт вражеского корабля вонзаются ослепительные лучи спаренных импульсов. Тактический искин спешит расчистить дорогу транспортным аппаратам.
   Но, не стоит списывать со счетов уцелевшие орудийные системы противника. Фронтальная полусфера силового щита Инквизитора стремительно теряет энергию, отражая огонь вражеских батарей...
   ...- Уничтожены внешние створки лётной палубы левого борта противника...
   - Сосредоточить огонь на боевых модулях флагмана!
   ...- Исполняю...
   Гаснет один из сегментов защитного кокона, отражая сосредоточенный залп сразу нескольких излучателей. Мощные потоки энергии оставляю уродливые рубцы на поверхности Инквизитора. Буквально испаряется одна из восьми лазерных батарей...
   Фрегат выходит на заданную дистанцию.
   - Старт! - отдаю приказ пилотам десантных шатлов.
   Из чрева боевого корабля выныривают приземистые силуэты пустотных платформ. Рискованно начинать операцию без соответствующего прикрытия. Меня успокаивает лишь надежда на то, что противник потерял свою малую авиацию...
   Безумная авантюра пытаться захватить столь малыми силами судно подобного класса. Но, сейчас на нашей стороне играет один немаловажный факт - наиболее боеспособные вражеские подразделения либо бесцельно болтаются в вакууме космического пространства, либо отчаянно сражаются в сплетении внутренних переходов неизвестного корабля...
   - Готовность ноль! - тактическая сеть доводит приказ до бойцов Лариона.
   Десятки ментальных команд - кибераптечки вводят в организмы наёмников коктейли боевых стимуляторов. Идёт финальная проверка снаряжения.
   К счастью, нам прекрасно известна схема внутренних коммуникаций 65480го проекта. Единственный минус - отсутствие достаточного количества времени для детальной проработки операции. Ставка сделана на стремительный натиск!
   Завершаю оперативный монтаж навесных модулей, подхватываю штатный Имстал, готовясь возглавить столь удачно проявившее себя диверсионное подразделение...
   Прежде чем ворваться в ангары лётной палубы вражеского крейсера, операторы десантных шатлов устраивают настоящий огненный ад. Оживают пусковые комплексы пустотных платформ. Яркие росчерки сотен неуправляемых ракет вонзаются в оплавленные проёмы внешних створок многострадального уровня...
   Безмолвными свидетелями столь наглой посадки становятся лишь искорёженные остовы десятков роботизированных платформ, оплавленный модули систем внутренней безопасности, обезображенные тела немногочисленных защитников палубы...
   - Сегодня враги познают ярость бойцов Лариона!
   - Вперёд! Уничтожьте ублюдков, посмевших встать на на пути капитана!
   - Пленных не брать! - поддерживают наёмников младшие командиры подразделения. Тактическая сеть разносит одобрительный гул десятков разумных, чьё сознание подверглось влиянию уникальных боевых стимуляторов...
   Стремительно опускаются транспортные аппарели десантных шатлов. Первыми на поверхность вражеской палубы ступают грозные боевые машины. Занимают позиции Бариоры, Шайтаны берут под контроль оконечности транспортных магистралей - начинается высадка.
   Открывают огонь тяжёлые гексаподы, отгоняя вглубь перехода разведку контрабордажных подразделений противника. Оперативно формируются ударные клинья штурмовых групп.
   Ни в коем случае нельзя позволить "бандитам" опомниться, создать серьёзную глубоко-эшелонированную оборону. Ключ к успеху - стремительный натиск! В ином случае, нас просто сомнут...
   Три направления основного удара - два арима насыщенных средствами усиления пройдут вдоль центральных магистралей эсминца, лично возглавлю уникальный механизированный кулак, что помчится по одному из второстепенных туннелей. Три направления - единая цель! Необходимо как можно скорее пробиться к центральной рубке!..
   - Начинаем, - отдаю ключевое распоряжение координатору всей операции.
   - Есть! - звучит формальная фраза ди Варга.
   Серия оперативных команд уходит из штабного шатла соединения. Кибернетические пальцы мужчины порхают по бесплотным сенсорам голопанелей - тактический терминал позволяет детально контролировать действия подчинённых. Прикрывать Барима остаётся лишь небольшая заслонная группа, шатлы становятся последним рубежом обороны, превращаясь в стационарные огневые позиции...
   Тяжёлые роботизированные платформы врываются в мрачные зева транспортных магистралей. Силовые щиты гасят первые выстрелы защитников корабля. Боты сходу открывают огонь. Чудовищные потоки энергии сметают хлипкие передовые позиции. С направляющих срываются массивные управляемые ракеты. Сегодня никто не собирается ограничивать выбор средств поражения...
   - Вперёд!
   - Раздавим хфурговых выродков! - звучат выкрики на основной частоте.
   За Бариорами следуют отряды наёмников, сопровождаемых шустрыми силуэтами лёгких машин. В авангарде подразделений Лариона несётся необузданный огненный вал. Подобный темп едва выдерживают инженерные боты, спеша оперативно восполнять боезапас грозных боевых машин.
   Вентиляция уже не справляется с клубами едкой химической гари, подскакивает температура, грозя серьёзно затруднить дальнейшее продвижения.
   - Пройдена первая линия обороны противника, - докладывает ди Варг. - Потери не превышают расчётных значений.
   - Отлично! Преступить ко второй фазе!
   - Есть!
   Единый слаженный организм боевой группы начинает распадаться на три отдельных потока, не позволяя защитникам сконцентрировать силы на ключевом направлении...
   Соскальзываю в боевой транс, направляя собственный отряд в один из смежных туннелей. Впереди несутся Шайтаны. Исчезает преграда между обычными чувствами и данными сенсорных комплексов квартета головных машин. Удаётся достичь высшей грани слияния.
   Замыкают построение бойцы диверсионной группы - активны системы маскировки боевых бронированных скафандров.
   Практически не обращаю внимания на турели модулей внутренний безопасности. Лишь изредка в щиты гексапдов бьют импульсы вражеских излучателей. Куда чаще, боты первыми успевают открыть огонь. Именно состояние ускоренного восприятия позволяет раскрыть весь потенциал столь совершенных машин. Возможностей штатного тактического искина катастрофически не хватает...
   Первый по настоящему серьёзный заслон дарит лишь иллюзию полноценного сопротивления. Ментальные сферы десятка разумных чувствую задолго до визуального контакта.
   Шахты навесных модулей роботизированных платформ покидают четыре управляемые ракеты. Смертоносные сюрпризы несутся вперёд, исчезая за изгибом транспортной магистрали. Чудовищные взрывы ставят крест на замыслах организаторов столь бездарной засады. Волна яркого пламени разбивается о естественную кривизну галереи...
   Останавливаю отряд, запрашивая сводку с иных направлений.
   Есть связь! Пока никто так и не добрался до оставляемых по пути ретрансляторов.
   Тактическая обстановка заставляет напрячься. Мы серьёзно опережаем график движения отстающих отрядов.
   - Группам Бета и Гамма ускорить движение! - заставляю Барима поторопить командиров.
   - Есть!
   "Если ничего не менять, можем добиться серьёзного усиления противодействия именно на второстепенном направлении. Пожалуй, следует слегка сбавить темп..."
   Место недавней засады встречает нас искорёженными остовами пары роботизированных платформ, оплавленными элементами внешней отделки, обожжёнными телами защитников.
   Чадят турели внутренней безопасности, периодически озаряя пространство всполохами электрических искр. Запахи едкой химической гари, сожжённой плоти и элементов экипировки гасят штатные фильтры скафандров, не позволяя нам с головой окунуться в водоворот истинных реалий войны...
   - Помогите прош..., - чуть в отдалении замечаю выжившего члена команды крейсера. Мужчине не повезло уцелеть. То, что раньше было голенью правой ноги, превратилось в безобразный окровавленный фарш. Отсутствует левая кисть, о былом напоминают лишь посечённые обрывки комбеза. Усилия кибераптечки не позволяют ему погрузиться в спасительное забытье...
   "Какая удачная встреча", - подхожу ближе, пинком отбрасывая оплавленный излучатель. Истерзанное болью сознание не способно противостоять натиску чистого разума. Грубо потрошу память мужчины, выискивая наиболее ценные сведения. - "Интересно", - короткая очередь обрывает страдания жертвы.
   Не больше минуты уходит на то, чтобы связаться с Баримом, передать уникальные разведданные.
   Всё, нет смысла и дальше попусту тратить время. Вперёд!..
   Очередной заслон оказывается весьма крепким орешком. Благодаря ментальной мощи разогнанного сознания удаётся своевременно обнаружить минные закладки противника. Отряд замедляет движение, с характерным свистом вперёд уносятся управляемые ракеты. Плазменный ад поглощает передовые позиции защитников корабля. Даже сквозь грохот яростного сражения слышны отчаянные крики заживо сгорающий бойцов второй линии.
   - Ааа!
   - Медик!!
   Получая оперативные целеуказания, гулко бьют рейлганы боевых машин, работая по участкам минирования. Сейчас меня сдерживает лишь инерция систем наведения.
   Есть безопасный проход! Но, за время вынужденной задержки враг успел подтянуть оставшиеся резервы. Не могу постоянно полагаться на тяжёлые аргументы. В отличие от параллельных отрядов, мне приходится серьёзно экономить боекомплект роботизированных платформ.
   За изгибом туннеля исчезает серия электромагнитных и дымовых гранат. В бой бросаются гексаподы поддержки. Следом несутся бойцы диверсионной группы, внося свой вклад из под прикрытия силовых щитов смертоносных боевых машин.
   Прекрасно ориентируюсь в безумном хаосе ожесточённой схватки - разогнанное до предела сознание успевает оперативно реагировать на малейшие изменения тактической обстановки. Замечаю старт управляемой ракеты противника. Телекинетический импульс! Подарок врага сбивается с курса, врезаясь в энергетический кокон тяжёлого бота защитников уровня. Чудовищный взрыв уносит жизни ближайших "бандитов".
   - Сука!
   - Да кто же это, Тар их дери!
   - Огонь! - чувствительные сенсоры скафа позволяют разобрать панические вопли хфурговых выродков.
   Густые клубы едкой гари, грязно-серая кисея заградительной дымовой завесы, всё это не в силах помешать точному целеуказанию современных систем Союза. Нашим врагам повезло куда меньше.
   Беспорядочный огонь встречают силовые щиты Шайтанов. Оперативная ротация гексаподов не позволяет просесть им ниже критических уровней.
   Глухо хлопают баллистические гранатомёты. Над роботизированными платформами проносится серия термических боеприпасов. Вспыхивают облака плазменных взрывов, стремительно сокращая число защитников.
   - Блядь! Это андроиды!! Под прикрытием хурщевых ботов наступают ублюдочные андроиды!!! - панические вопли рождают смятение в сердцах экипажа флагмана. Далеко не все бойцы эсминца лишились возможности наблюдать за театром военных действий. Именно их я старюсь выбить в первую очередь.
   - Отходим! В это сраном дыму них..., - прицельная очередь обрывает жизнь излишне инициативного командира защитников.
   Именно наша скорость - залог столь впечатляющего успеха! Индивидуальный подбор стимуляторов не позволяет бойцам группы серьёзно отстать от авангарда боевых машин. Действуя под прикрытием механизированного кулака, демонстрируем невероятную эффективность слаженного взаимодействия.
   Но, не стоит забывать - сейчас на борту отсутствуют наиболее боеспособные подразделения противника...
   - Неет!!! - бронированный локоть Центуриона встречается с переносицей искажённого страхом лица. Удар чудовищной силы сминает череп врага. Крошатся непрочные кости, острые осколки пронзают соединительную ткань, впиваясь в головной мозг...
   Шайтаны рвутся вперёд, уделяя внимание лишь по настоящему опасным целям. Бойцы добивают немногочисленных раненых. Изредка отвлекаюсь на отдельные очаги безнадёжно-отчаянного сопротивления...
   Всё ближе финальная цель постановки - интеллектуальный центр крейсера...
   Трёхмерная схема проекта сигнализирует о приближении оконечности вспомогательной галереи. Короткая передышка - вызываю ди Варга.
   - Доклад?!
   - Группа Гамма вышла к объекту. Ведут бой. Бета уже на подходе, бойцы столкнулись с ожесточённым сопротивлением.
   - Мы больше не можем ждать! Начинаем штурм!
   - Есть!
   Обрывая связь, готовлюсь к решающей схватке. Сейчас нет смысла экономить боезапас. На кон поставлена судьба операции. Всё решит финальный рывок...
   Впереди отчётливо ощущаю ментальные сферы десятков разумных. Нас уже ждут. Словно вот-вот готовая лопнуть струна в воздухе застыло обречённое напряжение. Эмоциональный фон пестрит чувствами страха, равнодушной апатии и предбоевой ярости. Всё смешалось в один безумный клубок...
   Начав атаку, ударим точно во фланг отряду, сдерживающему натиск бойцов группы Гамма. К сожалению, в данной ситуации невозможно реализовать эффект внезапности...
   Шайтаны покидают укрытия, стремительно выходя на позиции. Приглушённые вспышки, пронзительный свист - вырываясь из плена шахт навесных модулей, вперёд устремляются больше десятка тяжёлых ракет. Оживают рейлганы, расчищая подступы к основной магистрали.
   Отклоняю несколько смертоносных подарков, бесцельно детонирующих у оконечности перехода. Видя как бездарно противник расходует итак немногочисленный боезапас серьёзных систем вооружения, не могу сдержать довольной ухмылки...
   - Финальный рывок, парни! Готовность один! - параллельно информирую подчинённых. - Пусть кровь врага обагрит славный путь Лариона! Пленных не брать!! Вперёд!!!
   - Харра!!! - тактическая сеть доносит невнятный рёв взвинченных бойцов.
   Гремят чудовищно мощные взрывы. Потоки плазмы испепеляют позиции защитников корабля. Краем сознания отмечаю угасания искорок жизни "бандитов", но смертей значительно меньше ожидаемого количества. На анализ попросту нет времени, вперёд!
   Работают системы залпового огня боевых машин. Сотни снарядов несутся к далёким целям. Не давая опомниться уцелевшим членам команды, вскоре на них обрушится настоящий огненный град.
   Короткая заминка у зева основной галереи - серия приглушённых хлопков. Третья волна несёт с собой дымовые, шоковые и электромагнитные боеприпасы.
   Словно в раскалённое пекло подземного мира врываемся в пространство транспортной магистрали. ББСы позволяют игнорировать влияние высоких температур. Взгляд цепляется за раскалённые участки внутренних переборок, оплавленные элементы отделки и конструкционных выступов внутренней архитектуры лёгкого крейсера. Мощные взрывы причудливым образом исказили очертания галереи. От разгерметизации уровень спасает лишь удачное расположение. Боевая рубка - интеллектуальный цент всегда размещается в наиболее защищённой зоне корабля.
   Чадят изуродованные остовы боевых машин противника. Не видно человеческих тел, плазма буквально испарила податливую плоть погибших.
   Несёмся к финальной цели, вспарывая оборону врага. С головой погружаюсь в хаос встречного боя. На периферию сознания отходит всё лишнее, оставляя лишь чувство упоения смертельной схватки.
   Отблески лазерных импульсов, трели кинетических систем, яркие взрывы гранат и басовитый гул тяжёлого вооружения, всё смешалось в причудливом калейдоскопе наступательного порыва.
   - Ааа! Сдохните твари!!
   - Они повсюду! Неет..., - отстранёно отмечаю панические вопли обороняющихся. Всё чаще за спиной приходится оставлять безжизненные силуэты собственной техники. Шайтаны не успевают восстанавливать запас энергии силовых щитов.
   - Стреляй!
   - Нас зажали! Суки!!!
   В какой-то момент встречаем бойцов дружественного подразделения группы Гамма. Система опознавания свой-чужой не позволяет наделать ошибок.
   Короткий разговор с командиром отряда - идёт согласование совместных действий...
   К рубке выходит единый отряд. Распахнуты бронированные сегменты центрального поста. Враг не собирается отсиживаться за хлипкой преградой...
   Последняя линия обороны встречает шквалом яростного огня. Но, на этот раз следует избежать применения тяжёлых систем. Благо, противник и сам не может похвастаться чем-то подобным. Мы качественно сократили его оборонительный потенциал...
   Вперёд выдвигаются уцелевшие Бариоры, идет классический штурм...
   Направляюсь в авангард группы, спеша реализовать иллюзорное преимущество, но враг предвосхищает мой замысел. Внезапно, на бойцов Лариона обрушивается чудовищный ментальный удар. Наёмники валятся на рифлёное покрытие перехода. Кто-то хватается за голову, иным удаётся сохранить ясность сознания, они лишь пригибаются к полу, пытаясь совладать с давлением чуждой могучей воли.
   Благо, боевые машины контролирует кластер искинов, не позволяя перебить беззащитных людей. Удивительно, впервые кадровый голод играет мне на руку. Боюсь, следуй погонщики вместе с отрядом, их участь была бы стол же печальна.
   Псионические щиты отражают натиск чужого сознания. Встретив достойного соперника, неизвестный повторяет атаку - вся его мощь сконцентрирована на единственной жертве.
   Блокирую попытки раздробить собственный разум, но даже и не мечтаю о контратаке - враг куда опытнее меня. Единственное, что он не учёл - возможность слияния!
   Вперёд бросается квартет смертоносных боевых машин. Шайтаны несутся в строну рубки, на ходу открывая огонь. Следуя во второй линии, гексаподы успели восстановить щиты. Это дарит им столь ценные мгновения жизни. Лишь паре ботов удаётся пробиться к импровизированным укрытиям. Стремительный бег сменяется коротким прыжком. Получая заряд из тяжёлой плазменной пушки, в воздухе вспыхивает головная платформа. Но, уцелевший Шайтан ставит крест на надеждах экипажа лёгкого крейсера. Глухо бьёт основное орудие - выстрел рейлгана буквально разрывает высокого пожилого мужчину, чей разум скован агонией напряжённого противостояния...
   Оказавшись в сердце вражеских укреплений, бездушная машина мгновенной сливает боекомплект. Огненный ад обрушивается на немногочисленных выживших. Обескураженные чудовищной смертью могущественного лидера, бандиты становятся законной добычей стремительного противника.
   Спеша воспользоваться моментом, бросаю в круговерть яростной схватки все имеющиеся резервы. Механизированный кулак буквально сметает хлипкую оборону. Врываясь в рубку на плечах уцелевших платформ, успеваю захватить нескольких пленных. Добровольно сдаётся часть экипажа...
   Немногим позже являются люди Такрима. Бойцы диверсионной группы первыми оправились от последствий ментальной атаки...

***

   ...- Внимание, инициирована процедура самоуничтожения корабля. До взрыва четырнадцать минут сорок девять секунд..., - оживает система оповещения флагмана.
   - Сможешь отключить? - обращаюсь к ближайшему перебежчику.
   - Нет! - гримаса страха искажает вытянутое лицо мужчины. - Доступ был только у капитана!
   - Такрим!
   - Понял! - прихватив пару собственных подчинённых, наёмник устремляется в сторону характерного конструкционного элемента боевой рубки. Именно бронированные стенки цилиндрического модуля скрывают биоэлектронные компоненты интеллектуального кластера. Грамотно размещаются термические заряды - стоит попытаться сохранить дорогостоящее оборудование. - Бойся!
   В отличие от членов команды, забившихся в ближайшие щели, просто слегка отворачиваюсь. ББС защитит от случайных повреждений.
   Яркая вспышка, приглушённый хлопок - на покрытие пола падает оплавленный сегмент сталепластовой капсулы. Бывший пират не тратит зря время. Серия отточенных взмахов, в отблесках раскалённого композита мелькает виброклинок - перебиты информационные магистрали.
   - Ну вот и всё. Действуй! - приказываю одному из выживших офицеров крейсера.
   - Да-да, конечно! Сейчас! - мужчина бросается к ближайшему терминалу, разворачиваются вспомогательные голопанели. Пара минут и всё кончено. - Готово!
   - Молодец. Дай общую связь?
   - Можете начинать.
   - Внимание, говорит гриар Араир - командир отдельного спецподразделения ВКС Содружества. Сложите оружие..., - начинаю импровизированный спектакль...

***

   Столь стремительный захват боевой рубки как нельзя лучше свидетельствует о великолепной подготовке штурмовых групп неожиданного агрессора. В купе с феноменальным успехом пустотного боя это создаёт должное впечатление. Многие действительно верят - планы заказчика разрушила спецоперация руководящей верхушки одной из партий центральных миров. Видимо, во властных кругах Союза в очередной раз сменился политический курс.
   Являясь по сути коллегами армейского подразделения, члены экипажа лёгкого крейсера не видит смысла в дальнейшем противостоянии. Ну а трения руководства их волнуют в последнюю очередь. Вскоре ко мне начинают стекаться доклады о массовой сдаче отрядов врага...
   - Слушаю, - отвечаю на вызов центральной рубки Инквизитора.
   - Алиер, с нами связались представители неопознанного корабля, - докладывает Сиами. - Они желают встретиться с нежданным спасителем. Это экзоты!
   - Вот как. "Интересно" Хорошо, передай - пусть готовятся принять гостей.
   - Сделаю...
   Не вижу смысла противиться навязчивому желанию пообщаться. В коне-концов именно из-за них я ввязался в это безумие, следуя туманным подсказкам древнего артефакта империи...
   ...Заходит на посадку десантный шатл, приближая встречу с возможным союзником. Опускается аппарель, ступаю на поверхность палубы необычного корабля. Здесь меня уже ждут.
   - Эйниали фаар оло Алиер?!
   - Киано Сайнал, ули Умия...
  

Эпилог

Пространство империи Дриам. Сектор Вармин.

Система Гриар СГВ-738.914.

Жилой уровень пустотной станции Сайгиар. Сектор А.

   По извилистым переходам зарытого комплекса филиала СБ Союза уверенно шагал высокий прекрасно соложенный мужчина неопределённого возраста. Правильные черты его лица словно навеки застыли маской отрешённого безразличия. Взгляд лениво блуждал по фигурам попадающихся навстречу коллег, подолгу ни на ком не задерживаясь. Создавалось впечатление будто Марах просто о чём-то задумался, позволив себе минуты редкого отдыха. Но, то была лишь иллюзия, скрывающая истинную причину отстранённого поведения...
   На самом же деле, именно это состояние всегда позволяло ди Санту структурировать поток подчас весьма разрозненных мыслей. Вот и сейчас безопасник пытался проанализировать последние распоряжения руководства, надеясь понять подоплёку столь необычного интереса...
   Не так давно на него повесили очередного агента, прибывшего на станцию из центральных миров Содружества. На первый взгляд, паренёк не представлял особого интереса, но в личном деле Тапьяра стояла одна характерная отметка - "взять под особый контроль". Поэтому, мужчине пришлось озаботиться наличием в окружении юноши минимум пары проверенных информаторов. Редкий анализ поступающих донесений позволил сделать довольно закономерный вывод - получив наследство родителей, Алиер принялся самозабвенно играть в солдатиков, пытаясь вылепить из откровенного мяса относительно приемлемых бойцов.
   Хоть подчас и весьма странные, действия ди Ара не сильно волновали опытного оперативника, озабоченного куда более серьёзными проблемами департамента. Но, недавно вновь напомнило о себе руководство, приказав подвести к парню прибывшего агента. Как назло, Инквизитор буквально несколько суток назад покинул систему, мальчишке взбрело в голову устроить первый учебный выход соединения. Зная об этом заранее, Марах не придал особого значения возникшей задержке, рассчитывая максимум через декаду выполнить распоряжение...
   Но, словно осознано насмехаясь над уверенностью безопасника, Ларион так и не объявился в системе даже спустя куда более значительный срок. Современный фрегат Союза буквально растворился в неспокойном пространстве фронтира...
   Ещё больше вопросов порождали недавние донесения с Далорана. Пытаясь прояснить судьбу Инквизитора, ди Сант разослал несколько специфических директив. Первые результаты окончательно запутали ситуацию - похожий корабль видели в одном из ангаров весьма специфической пиратской станции. Причём, фрегат сопровождал подозрительно знакомый эсминец картеля Фарти...
   Над всем этим стоило как следует поразмыслить...

***

Пространство Союза Центральных Миров.

Система Улайн СУ-000.011.

Официальная столица Содружества - планета Миракл.

   - Что с ситуацией в секторе Фарх?
   - Тайминианские разведчики уже несколько раз сталкивались с неопознанными кораблями. Попытка наладить контакт привела к катастрофе. Уничтожена вторая эскадра радужного сиама.
   - Полностью!?
   - Да. Исходя из нашей классификации, это: четыре линкора, двенадцать тяжёлых крейсеров, около двух десятков эсминцев, порядка сорока судов классом ниже, плюс корабли сопровождения да пара средних носителей.
   - Вот как? Хорошо, держи меня в курсе происходящего.
   - Понял.
   - Что по другим направлениям?
   - Тревожные вести приходят от Хасопийцев, но пока ничего определённого сказать не могу. Подозрительные шевеления у Тссар`ссианиш. В конце декады будет подробный отчёт.
   - Последний проект?
   - Я отправил надёжных людей...
  

Конец второй части.


Оценка: 6.08*122  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"