Дэвитт Джейн, Сноу Алекса: другие произведения.

Привяжи меня!

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
Оценка: 7.50*12  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Когда Стерлинг Бейкер открывает для себя таинственный мир БДСМ, он готов в буквальном смысле броситься к ногам импозантного Оуэна Сойера, но тот не желает связываться с новичком...по крайней мере, говорит так. Полный решимости получить то, что хочет, Стерлинг собирается убедить сомневающегося Оуэна, что может стать лучшим в мире сабом, самым сообразительным и самым послушным.
    Но это оказывается не так легко, как ему кажется, и все лишь усложняется, когда Стерлинг понимает, что влюбился. Ставки повышаются, и Стерлинг все больше утверждается в своем желании завоевать Оуэна. Но теперь ему нужно убедить того, что между ними может быть нечто большее, чем просто отношения учитель/ученик, большее, чем просто одинаково необычные вкусы.


  
Джейн Дэвитт и Алекса Сноу
  
Привяжи меня!
  
  Когда Стерлинг Бейкер открывает для себя таинственный мир БДСМ, он готов в буквальном смысле броситься к ногам импозантного Оуэна Сойера, но тот не желает связываться с новичком...по крайней мере, говорит так. Полный решимости получить то, что хочет, Стерлинг собирается убедить сомневающегося Оуэна, что может стать лучшим в мире сабом, самым сообразительным и самым послушным.
  Но это оказывается не так легко, как ему кажется, и все лишь усложняется, когда Стерлинг понимает, что влюбился. Ставки повышаются, и Стерлинг все больше утверждается в своем желании завоевать Оуэна. Но теперь ему нужно убедить того, что между ними может быть нечто большее, чем просто отношения учитель/ученик, большее, чем просто одинаково необычные вкусы.
  
  
Глава Один
  - Ты уверен, что это то самое место? - с сомнением спросил Стерлинг, когда они вошли в зал и дверь за ними захлопнулась. Ему пришлось поморгать, чтобы глаза привыкли к здешнему освещению, но даже тогда все равно казалось, что они ошиблись адресом. Он никогда не бывал в БДСМ-клубах, но ожидал совсем другого.
  Это заведение походило на обычный ночной клуб - кстати, битком набитый. Вдоль дальней стены тянулась барная стойка, у которой собралась почти привычная толпа студентов и людей постарше, пытавшихся привлечь внимание бармена. Два танцпола вместо традиционного одного, но все остальное такое же, как и в любом клубе, куда ходил Стерлинг. Не то чтобы их было много, конечно, потому что до совершеннолетия ему оставалось еще полгода, и он не мог покупать спиртное, но одно из преимуществ жизни в районе по соседству с двумя университетами - это готовность клубов пускать несовершеннолетних, хоть и проверять потом документы при покупке выпивки.
  По крайней мере, гипотетически.
  Однако приглядевшись повнимательнее, Стерлинг заметил, что этот клуб все-таки другой. Например, более тщательный осмотр показал, что на некоторых посетителях ошейники. Короткие ожерелья то выходили из моды, то возвращались, и Стерлинг не обращал внимания на женщин и их одеяния... зато обращал на мужчин и был совершенно уверен, что никогда не видел на парнях подобных украшений. Они были нескольких видов, и мужчины, носившие их, точно приклеенные ходили за своими спутниками: кто-то - за мужчинами, кто-то - за женщинами.
  Играла музыка, но не та оглушающе грохочущая, к какой привык Стерлинг. Скорее походило на сорок лучших хитов.
  - Эй? Земля вызывает Стерлинга! - насмешливо окликнул Алекс, и Стерлинг, заморгав, заставил себя повернуться к другу.
  - Прости, что? - Даже сейчас он чувствовал, как его взгляд притягивает парочка за одним из столиков. Вернее, один из двоих мужчин сидел за столом, а второй - на коленях у его ног и смотрел на первого с выражением, похожим на благоговение.
  - Ты спрашивал, то ли это место, - сказал Алекс. - Теперь, оглядевшись, думаю, ты нашел ответ на свой вопрос, судя по тому, как у тебя отпала челюсть. Держи себя в руках. Мы ведь не хотим, чтобы нас приняли за туристов.
  - Эй, ты был здесь раньше, - возмутился Стерлинг.
  - Всего пару раз, - ответил Алекс. - Кроме того, Рэй привык держать меня на коротком поводке - образно выражаясь, если вдруг ты хотел спросить, - так что я вроде как смотрел только на него.
  Стерлинг кивнул и увидел, как парень, сидевший на стуле, сказал что-то тому, который стоял на коленях, потом протянул руку и погладил его по голове.
  - Почти никто не танцует, - заметил он, стараясь говорить нормальным голосом, хотя сердце бешено колотилось.
  - Попозже будут, - рассеянно отозвался Алекс, разглядывая толпу. - Ты ведь понимаешь, что люди приходят сюда не за этим? - Он потянул Стерлинга за рукав рубашки. - Хочешь, выпьем, а потом я представлю тебя? Вижу парочку ребят, с которыми познакомился, когда был с Рэем.
  - Хорошо. - Они направились к бару, и тут Стерлинг замер, узнав одного из сидящих у стойки мужчин. - Вот дерьмо, - выругался он полушепотом, но Алекс все равно расслышал.
  - Что?
  - Тот парень, - начал Стерлинг. - Каштановые волосы, голубая рубашка с двумя расстегнутыми пуговицами.
  - Да? Ты его знаешь?
  - Он преподает у нас в университете, - ответил Стерлинг. - Вел у меня литературу на первом курсе. Боже, какого черта он тут делает?
  - Хмм. - Алек задумчиво разглядывал мужчину. - Выглядит знакомо. И, мне кажется, он делает тут то же, что и все - надеется с кем-нибудь замутить. Похоже, он здесь один.
  Казалось, у Стерлинга в горле встал ком размером с бейсбольный мячик - было почти больно глотать. Профессор Сойер, который стоял перед всем курсом, рассказывая о Шекспире, Стейнбеке и Гибсоне и иногда улыбаясь так, что член Стерлинга заинтересованно вздрагивал, был здесь. В БДСМ-клубе.
  - Ты выглядишь так, словно сейчас либо потеряешь сознание, либо тебя стошнит, - сказал Алекс и заслонил собой Сойера, отчего Стерлинг скорее разозлился, чем воспылал к другу благодарностью, потому что больше не мог разглядеть Сойера. Что было абсолютно нелогично; ведь Оуэн Сойер совсем не похож на то, что искал Стерлинг. Да, он явно многого не знал о бывшем преподавателе, но Стерлинг сомневался, что этот мужчина - саб. Отсутствие ошейника, расслабленная поза Сойера и слабая улыбка на лице словно говорили, что он здесь на своем месте, и Стерлинга мучила зависть.
  - Очень сомневаюсь, что он пожалуется на тебя в деканат, а? - лукаво ухмыльнулся Алекс. - Он ведь больше у тебя не преподает? Потому что вам было бы чертовски неловко при встрече.
  - Слава Богу, нет, - выдохнул Стерлинг. - Он читает в основном лекции по письменным предметам, а это не мое.
  - Может, он возьмет тебя в ученики или что-то вроде того, - предложил Алекс, по голосу его было ясно, что он шутит. Хотя идея неплоха.
  Стерлинг следил, как женщина в открытой блузке с внушительным декольте подходит к Сойеру. Шагнув в сторону, чтобы Алекс не загораживал бар, Стерлинг увидел, как они разговаривают: женщина улыбалас, накручивая прядь светлых волос на палец с идеальным маникюром. Сойер же казался откровенно скучающим, и от этого по телу Стерлинга пробежала дрожь.
  - Думаешь, он согласится?
  Алекс пожал плечами.
  - За спрос денег не берут. Здесь, конечно, есть и придурки, как в любом другом месте, но многие готовы помочь новичкам. - Его лицо оживилось. - Если ему нравится преподавать, может, он даже ловит от этого кайф.
  Стерлинг подумал, что профессия преподавателя вовсе не обязательно означает, что в свободное время ты готов обучать кого-то искусству быть Домом, но не стал этого говорить. Да, существует множество "если" и "может быть", но он все-таки сын своего отца, поэтому сомнения и неуверенность не помешают ему получить желаемое. В худшем случае Сойер скажет "нет", а "нет" всегда можно превратить в "да", если знаешь, где надавить.
  Он заметил, что стакан Сойера почти опустел.
  - Пойду куплю ему выпить и поздороваюсь, - сказал он Алексу.
  - Звучит как план. Я пока возьму пиво и подожду там, если понадоблюсь, - ответил Алекс, махнув рукой на угловой столик, где сидели и увлеченно о чем-то разговаривали трое мужчин. Он торжественно похлопал Стерлинга по плечу, в голубых глазах блеснула улыбка. - Иди и получи пятерку за напористость.
  Место рядом с Сойером, к счастью, было свободным, Стерлинг скользнул на него, как раз когда расстроенная блондинка отходила от бара, и как можно спокойнее бросил:
  - Привет. Часто сюда приходите?
  Он почти забыл, какими холодными могут быть эти серые глаза, когда Сойер чем-то недоволен. Почти. Один беглый равнодушный взгляд, и Стерлинг уже почувствовал прилив возбуждения и азарта, точь-в-точь как когда Сойер унижал его перед всем классом, заявляя, что Стерлинг в очередной раз прочитал стихотворение слишком пафосно или невыразительно.
  - Я задал вам вопрос, - сказал он.
  Сойер сделал последний глоток - судя по цвету и запаху, виски со льдом, который растаял достаточно, чтобы осветлить напиток - и поставил стакан на стойку.
  - А я был на удивление любезен и сделал вид, что не слышал и не заметил вашего присутствия в баре, ведь вам еще нельзя покупать выпивку. - Сойер наконец посмотрел прямо на Стерлинга - в глазах его читался гнев, а вовсе не смущение. - Идите домой, мистер Бейкер. Вам здесь не место.
  - Не вам решать, где мне место, - парировал Стерлинг. - И я не слишком молод, чтобы здесь находиться. Пить - да, хотя осталось недолго, но не сидеть в клубе. Я пришел с другом. А вы?
  - Я прихожу сюда не друзей заводить, - хрипло ответил Сойер. Слушать его было все равно что грызть яблоко, только что сорванное с дерева; у Стерлинга почти текли слюнки. - Вы понимаете, где находитесь?
  Стерлинг нахмурился.
  - Да... я не дурак. Пожалуй, не мучайся вы от старческого склероза, вы бы это помнили. Я знаю, что не нравился вам в классе, но, поскольку мои оценки зависели не от вашего личного мнения о моем характере, я все-таки получил пять. - Он вздохнул и потер лицо - да, он думал, что все будет совсем не так. - Послушайте, давайте начнем сначала? Позвольте, я куплю вам выпить.
  - Нет, спасибо. И я довольно хорошо вас помню, - холодно сказал Сойер. - Вы были наглым и заносчивым, а свою оценку получили благодаря тому, что забывали о своем самомнении и писали действительно стоящие работы. - Сойер поднял стакан и поболтал в нем лед, следя, как он, позвякивает, ударяясь о стенки стакана. - Вы удивили меня; сначала я даже подумал, что вы кому-то за них заплатили, но иногда в работах встречались мысли, похожие на то, что вы говорили в классе... - Он отставил стакан и попросил бармена повторить. - Такой убедительный на публике, такой умный, что считали себя вправе поправлять меня... но когда вы оставались один, без этой вашей свиты обожателей, вы писали так, что было ясно: вы действительно меня слушали.
  Бармен принес Сойеру выпивку и протянул с тем же едва заметным восхищением в глазах, что читалось у всех сабов, когда они смотрели на Домов. Сойер взял стакан, кивком поблагодарил мужчину и встал.
  - Наслаждайтесь вашей маленькой экскурсией по зоопарку... и да, некоторые животные здесь кусаются.
  "Ну и ладно, - подумал Стерлинг, разглядывая идеальную задницу удаляющегося мужчины. - Какая разница? Найду другого, чтобы ввел меня в курс дела... кого-нибудь гораздо лучше этого ублюдка".
  Правда, прозвучало это не слишком искренне - он никогда не умел врать, даже самому себе. Нужно признать: Стерлинга задело то, что Сойеру он не понравился. Конечно, иногда он мог вести себя чересчур дерзко. Он всегда был умным и знал это. Если растешь под бдительным взором такого отца, как известный и уважаемый Уильям Стерлинг Бейкер Второй, то приходится быстро схватывать и еще быстрее уметь защищаться. Он бы справился с таким, как профессор Сойер.
  Если бы захотел.
  Оглядев зал, Стерлинг отыскал глазами Алекса и направился к группе людей, с которыми тот разговаривал.
  Стол был достаточно большим, оставалось еще два свободных стула, Стерлинг сел рядом с Алексом, и тот повернулся к другу с улыбкой, которая стала сочувственной, стоило ему увидеть лицо Стерлинга. Стерлингу не нужно было сочувствие и совсем не хотелось говорить о своей неудаче. Он дружески кивнул мужчинам за столом и получил несколько одобрительных взглядов в ответ, что утешало, хотя никто из них его особо и не привлекал. Это неважно. Он пришел сюда вовсе не для того, чтобы кого-нибудь подцепить, он пришел, чтобы найти себе проводника в этом лабиринте. Скользнув рукой по бедру Алекса под столом, Стерлинг напомнил себе, что, даже несмотря на то что несколько ночей назад все вышло не так, как задумывалось, ванильный секс им всегда удавался.
  За столом стало шумно: один из мужчин, худой рыжий с ярко-зелеными глазами, стал рассказывать историю, которую встретили громким смехом, а за ним подхватил сосед, который слишком много, на вкус Стерлинга, хихикал, чтобы еще и слушать, что он там говорит. Алекс едва заметно отвернул голову от стола и прошептал:
  - Так что он сказал? Я поспрашивал о нем, пока ты был у бара, у него очень хорошая репутация. Он знает, что делает.
  - Видимо, он еще больший придурок, чем мне запомнилось, - ответил Стерлинг. - Думает, что мне здесь не место и что я должен пойти домой играть в свой "Лего" или что-то в этом роде. - Он закатил глаза, надеясь, что небрежность вышла убедительно, хотя на самом деле случившееся зацепило его так, что внутри поселилось неприятное гложущее чувство.
  У Алекса даже отпала челюсть, но он быстро оклемался.
  - Может, это, эээ... вроде как проверка, и он хочет посмотреть, насколько ты серьезен? - Он задумчиво потер подбородок. - Я не то чтобы следил за тобой, но отсюда ты выглядел как, ну...
  - Как кто? - спросил Стерлинг, не желая признаваться, что так и не попросил Сойера взять его в ученики.
  Мимо стола прошла парочка, саб - высокий, мускулистый, с открытыми руками, в узких линялых джинсах, обтягивавших задницу и бедра - шел в нескольких шагах от мужчины постарше в дорогом костюме, который напомнил Стерлингу об отце. Саб казался расстроенным, он опустил глаза, на лице его выступил румянец, но стоило Дому обернуться и посмотреть на него, как саб вскинул голову и нерешительно улыбнулся. Глаза его засияли, когда мужчина с бесстрастным лицом поправил на сабе ошейник. Жест казался таким же интимным, как поцелуй.
  - Как тот парень, что не в костюме, - закончил Алекс, когда парочка отошла подальше.
  - Что? - В его голосе прозвучало сомнение - да, Стерлинг не поверил. - Серьезно?
  - Ну да. - Алекс пожал плечами и похлопал его по руке. - Прости, старик, но это правда. Я не говорю, что это что-нибудь значит... просто ты так выглядел.
  Стерлинг откинулся на спинку стула и на минуту задумался - за столом продолжали разговаривать, музыка на заднем плане смешивалась с остальными звуками, пока все не стало бессмысленным. Таким же как предположение Алекса. Ведь так?
  Всю свою жизнь Стерлинг старался переупрямить отца, и хотя после отъезда в колледж стало легче, конфликт не исчерпался. Все существование Стерлинга крутилось вокруг того, чтобы не позволить себе играть вторую скрипку, поэтому, учитывая, что его привлекали БДСМ-отношения, было совершенно логично, что он хотел стать Домом.
  Конечно, всего пару недель назад БДСМ был для него всего лишь термином, вызывающим перед глазами картинки с мужчинами в кожаных масках, хлещущими растянутых на стойках людей, у которых завязаны глаза, а рты заткнуты кляпами. Мультяшная карикатура - вот и все.
  А потом сосед Стерлинга по комнате Брайан в пятницу ночью потащил его на вечеринку. Брайан почти тут же познакомился с какой-то рыжей девушкой, оставив Стерлинга в окружении гетеросексуальных парочек, которые трахались на всех горизонтальных поверхностях, без возможности добраться до общаги, если он не хочет идти пешком. Он уже собирался так и поступить, хотя до нее было не меньше шести миль, когда заметил двоих парней, которые спускались в подвал. Последовав за ними в надежде, что там найдутся большой телевизор и DVD-плейер - хоть что-нибудь, что помогло бы как-то убить время, - он обнаружил лишь приоткрытую дверь спальни. Судя по звукам, эти двое занимались чем-то гораздо более необычным, чем подготовка к просмотру фильма.
  Он не смог заставить себя уйти. Вместо этого он стоял под дверью и следил за всем, что мог различить. Член в джинсах стал каменно-твердым, когда тот из мужчин, что покрупнее, приказал второму - который оказался Алексом - отсосать ему. Выражался он более чем откровенно, но именно безропотное томление в голосе Алекса, когда он ответил, ясно дало понять, что эти парни пришли сюда не просто потрахаться.
  После этого все еще возбужденный Стерлинг осторожно пробрался наверх и стал ждать на крыльце, когда поднимется кто-нибудь из этих двоих. Брайан и рыжая уехали к ней домой и даже предложили подбросить его до общаги, но он покачал головой и остался до тех пор, пока снизу не появился Алекс с растрепанными светлыми волосами и не зажег дрожащими руками сигарету.
  - Привет, - сказал Стерлинг.
  - Привет. - Алекс блаженно затянулся. - Хочешь?
  - Конечно. Спасибо. - За свою жизнь Стерлинг курил всего несколько раз, но инстинктивно почувствовал, что с этим парнем нужно подружиться, и тогда он узнает все, что нужно. - Я Стерлинг Бейкер.
  - Алекс Росс. - Парень прикурил вторую сигарету и протянул ее Стерлингу. - Боже, я просто вырубаюсь. Который час?
  - Не знаю. Наверное, около двух. - Стерлинг затянулся, выдохнул, не закашлявшись, и собрался с духом. - Можно спросить тебя кое о чем?
  Так началась их дружба, и сейчас, когда в клубе снова стало шумно, Стерлинг посмотрел на Алекса со смесью нежности и благодарности. Именно это и было ему нужно, он всегда знал это в глубине души, а Алекс открыл ему глаза.
  - Но это же должно что-то значить, - наконец сказал он. - Просто не то, на что ты намекаешь. Может, дело в нем, я все еще помню, как он вел у нас занятия. Что-то вроде условного рефлекса, понимаешь?
  Причина была неубедительной, но Алекс, судя по неуверенному кивку, похоже, поверил.
  Может, Стерлинг сумел бы убедить и самого себя, если бы не вспомнил те несколько раз, когда пытался сам дать Алексу то, в чем он так нуждался, и безнадежно провалился. Смотря в глаза Алексу, с предвкушением во взгляде и безмятежным выражением на обычно неспокойном лице, Стерлинг впадал в панику. Приказы, которые нужно было говорить громко вслух, он отдавал, запинаясь, осипшим дрожащим голосом. Он противоречил сам себе, срывался на терпеливом Алексе, разочарование из-за неудачи кислым привкусом оседало на языке и окончательно портило настроение. Вторая попытка несколько ночей спустя оказалась откровенно скучной, хотя после Стерлинга еще долго терзало ощущение чего-то мучительно недосягаемого, отчего он часами не мог заснуть, уставившись в темноту своей комнаты, пока тело изнывало от жажды.
  Подчиняться. Он никогда не относил себя к сабам. Нет. Ему просто нужен опыт, вот и все, нужно пропитаться здешней атмосферой. Он всегда быстро учился, был наблюдательным и талантливым - так говорилось в каждом его табеле успеваемости.
  - Можем попробовать еще разок сегодня, если нам обоим не повезет, - прошептал Алекс, и его глаза сверкнули, когда он облизнул губы. - Боже, я забыл, как это место меня заводит... - Он издал звук, очень похожий на довольное урчание, и снова вступил в общую беседу за столом.
  Однако минутой позже все взгляды оказались прикованными к паре в центре ближнего танцпола, и когда Стерлинг повернулся посмотреть, что же привлекло всеобщее внимание, внутри у него словно что-то оборвалось.
  Там стоял Оуэн Сойер - иногда преподаватель, а иногда Дом, судя по тому, как опустила взгляд в пол женщина рядом с ним - с каким-то орудием порки в руках и холодным, отстраненным взглядом.
  У женщины были прямые темные волосы чуть ниже плеч. Она повернулась к Соейру спиной, скрестив запястья и давая ему связать их чем-то наподобие шелкового шарфа. Все сидящие рядом со столом Стерлинга замолчали, так что он услышал, как Сойер что-то тихо сказал женщине - что-то одобрительное, тем же тоном, каким обычно общался с учениками на занятиях. Еще он произнес ее имя: Кэрол. Стерлинг смотрел на Сойера с двойственным чувством - в нем боролись паника и возбуждение. Он же хотел стать им, разве нет? Таким же совершенно уверенным в себе, контролирующем происходящее. Хотел чувствовать, как скользят по ладони и сквозь пальцы прохладные гладкие кожаные хвосты плети, хотел сделать такой же жест рукой, и чтобы саб немедленно опустился на колени плавным, изящным движением, принимая именно такую позу, которая абсолютно точно подходила для того, что он задумал.
  Рука Сойера скользнула под распущенные волосы и обхватила шею Кэрол. Стерлинг почти почувствовал эту собственническую, властную хватку на своем затылке и в отчаянии закрыл глаза, побежденный, поглощенный напряженным желанием, настолько острым и ослепительно ярким, что по сравнению с ним все краски окружающего мира, казалось, поблекли.
  Боже. Он еле держал себя в руках, мучительно осознавая, каково это - стоять на коленях на этом полу, чувствовать его жесткую деревянную поверхность, ощущать огненные вспышки боли, бегущие от связанных запястий к плечам. Он совершенно ясно представлял себе, как смотрел бы на Сойера из этой позы, скользя взглядом вверх по его стройному телу к лицу.
  Его руки дрожали, когда он наблюдал за тем, как Сойер начал расстегивать блузку Кэрол, пуговицу за пуговицей, неторопливо и небрежно, словно у него было полно времени, да и вообще его не особенно интересовало происходящее. Но Стерлинг знал, что это - часть игры. Глаза Кэрол - широко раскрытые, влажные и темные - почти всегда были опущены, но время от времени она бросала взгляд на лицо Сойера, будто что-то пытаясь в нем разглядеть.
  Все разговоры стихли, и в тишине раздавались лишь одобрительные перешептывания. Музыку постепенно приглушили, так что Стерлинг даже не мог сказать точно, когда перестал различать ее сквозь гул в ушах. Но он все же услышал тихий, сдавленный звук, вырвавшийся у Кэрол, когда Сойер стянул блузку вниз и обмотал ее вокруг связанных запястий женщины; он ясно расслышал его, и с губ Стерлинга сорвался ответный стон, который, как он наделся, остался незамеченным в прокатившемся по залу шепоте.
  Маленькая округлая грудь Кэрол была стянута белым кружевом и шелком, изящно-женственным и ничего не скрывающим, но Сойер все равно снял лифчик, ловко щелкнув застежкой между грудей. Бретелек не было, и кружево упало на пол позади Кэрол - светлые брызги на темном дереве. На женщине были костюмные брюки, но стопы были босыми - это несоответствие било по глазам и сбивало с толку. Она не была похожа ни на одного из присутствующих в зале; полностью одетой, с уложенными в пучок волосами ее можно было бы принять за топ-менеджера или адвоката. Полуобнаженная, на полу, с учащенным и сбившимся дыханием, замедлившимся, когда по ее плечам провели кожаными хвостами плети - единственная полученная ею ласка, - она выглядела как воплощенная мечта.
  Не просто чья-то мечта, а, должно быть, ее собственная - или Сойера, который, возможно, интересуется только женщинами?
  Стерлинг смотрел на Кэрол и завидовал - хоть и без ревности - тому, что с ней сейчас произойдет, и тому, как приковано к ней внимание Сойера.
  Хотя он не отводил взгляда от ее обнаженной груди, темно-розовых сосков, физического влечения Стерлинг к ней не испытывал - его никогда не привлекали женщины, - но в этот момент он был заворожен происходящим и почти представлял, что чувствовал бы, если бы это было не так.
  - Что думаешь об этом? - приглушенным голосом спросил Алекс, наклонившись к нему.
  По телу Стерлинга пробежала дрожь, волоски на руках и шее встали дыбом.
  - Как... - дыхание перехватило, и ему пришлось начинать снова: - Как далеко он зайдет?
  - Так далеко, насколько она разрешила ему, - ответил Алекс. - Он может обойтись с ней помягче, если решит, что она больше не выдержит, но никогда не перегнет палку.
  "Я знаю", - чуть не рявкнул Стерлинг. Это же основы. Пытаясь разыскать в интернете информацию о разного вида сексуальных забавах, чтобы наконец разобраться с тем, что его так беспокоило в личной жизни, он выяснил все о правилах и договоренностях. Слова расплывались перед глазами, когда он читал их - он настолько возбудился, что не мог продолжать, пока тут же, прямо за компьютером, не удовлетворил себя, - как будто изучал не сухой деловой перечень ключевых моментов БДСМ, а какое-то порно.
  - Я имею в виду, будет ли он... здесь, прямо перед всеми... - Он судорожно сглотнул, когда взлетевшая в воздух плеть опустилась на прогнутую подставленную для ее поцелуя спину, ответив тем самым на его вопрос.
  Сначала посмотрев на спокойное лицо Кэрол - с каждым ударом плети женщина крепко зажмуривалась и уже начала тяжело дышать, - теперь Стрелинг не сводил глаз с Сойера.
  Он видел такую же напряженную сосредоточенность на его занятиях; Сойер полностью погружался в разговор или чтение, если это его интересовало. Но тут все было иначе - Стерлинг был точно уверен в том, что Сойер не возбуждался от разговоров о символизме и Сильвии Плат, и его худощавое, мужественное лицо не покрывал румянец.
  - Боже, - выдохнул Стрелинг.
  Он явственно видел возбуждение Сойера - налитой член был чётко различим под защитного цвета брюками, возможно, теми же самыми, что профессор носил, когда преподавал литературу у него на первом курсе. У Стерлинга бы встал только от одной этой мысли, если бы он уже не был возбужден - а он был. Член дернулся, стянутый джинсами так, словно они были на размер меньше.
  Сойер снова взмахнул плетью, в этот раз резче - у Кэрол вырвался вздох, она вздрогнула, но не вскрикнула. Бледная кожа на спине покраснела. Боже, что бы он чувствовал сейчас, стоя там на коленях в ожидании удара плети? Зная о том, что плеть опустит именно Сойер.
  Ладони Стерлинга вспотели. Он вытер их о брюки и сглотнул, задрожав всем телом.
  Наконец - Стерлинг даже не осознавал, что ждал этого - Сойер заговорил, обращаясь к Кэрол, словно она была единственным значимым в этом зале человеком, а окружающих людей вообще не существовало. И дело было не в том, что Сойер и Кэрол предпочли бы заниматься этим приватно, в таком случае они бы удалились в одну из VIP-комнат, которые, как сказал Алекс, располагались в задней части клуба - просто это добавляло сцене некий эффект подглядывания, хотя пикантности и эротизма Стерлингу и так вполне хватало.
  - Ты очень хорошо держишься, Кэрол.
  Она всхлипнула в первый раз, словно холодные слова Сойера, произнесенные совершенно без эмоций, ей было выносить сложнее, чем жалящие удары кожаной плети.
  - Но подобного внимания ты удостоилась из-за того, что обманула мои ожидания, и я не думаю, что мы должны забывать об этом, правда?
  Если Кэрол и ответила, то Стерлинг ее не слышал. Так же постепенно, как была приглушена музыка, в зале был убавлен свет, пока не остались освещены только стоящая на коленях женщина и мужчина рядом с ней. Это дало Стерлингу возможность открыто и жадно не сводить с Сойера глаз, чем он и воспользовался.
  У Сойера был волевой подбородок и совершенно прямой нос - такой удобно задирать и взирать на окружающих свысока. И хотя роста они были примерно одинакового - оба чуть выше среднего, - по сравнению со Стерлингом профессор выглядел просто великаном и производил грандиозное впечатление. Даже его руки показались Стерлингу нереально большими... Крепкие, с длинными пальцами... Стерлингу ужасно хотелось почувствовать их на своем теле, ощутить, как шершавая ладонь обхватывает его член, гладит задницу...
  Боже!
  Стерлинг бездумно потянулся к Алексу и сжал его колено. Ему нужно было за что-то ухватиться, и Алекс, видимо, понял это, потому что не стал ни о чем спрашивать или отстраняться, а просто позволил другу держаться за него.
  Казалось, это продолжается вечно: каждый раз, когда Сойер опускал руку, сердце Стерлинга замирало в груди, и он чувствовал, как над верхней губой выступает пот. Теперь уже по лицу Кэрол текли слезы, но она стояла все в той же позе, в которую ее поставил Сойер. Крепко сжатые в кулаки руки выдавали те эмоции, что не отражались у нее на лице.
  - Но каждый из нас иногда ошибается, - сказал Сойер и сделал шаг назад, чтобы полюбоваться отметинами на коже Кэрол. - И если мы учимся на своих ошибках... - Он встал прямо перед ней, рукояткой плети поднял ее подбородок, затем слегка ударил по нему и убрал плеть. - Чему ты сегодня научилась, Кэрол?
  "Чему мы сегодня научились?" - Сойер часто заканчивал занятия подобным вопросом, обращаясь к одному из незадачливых учеников, не слушавших внимательно, что он говорил, а потом, после сбивчивых и путанных объяснений студента, подводил итог часовой дискуссии резкими и отрывистыми фразами.
  Кэрол не посчастливилось стать одной из тех, кто удостоился его редкой одобрительной улыбки. Она моргнула, глядя на Сойера снизу вверх, ее глаза наполнились паническим отчаянием, словно она поняла, что самый важный момент наступил именно сейчас, а не во время порки, и закусила губу.
  - Я жду, - сказал Сойер, и это прозвучало не как напоминание или обвинение, а просто как констатация факта, очень его разочаровывающего.
  Стерлинг задрожал. Он время от времени пытался вывести Сойера из себя, движимый каким-то странным импульсом, о природе которого глубоко не задумывался, но он никогда не хотел разочаровать того и получить в ответ презрительный и пренебрежительный взгляд. А Кэрол даже и этого не получает, ей достаётся гораздо худшее - Сойер развязывает её запястья и поворачивается, чтобы уйти.
  - Нет! Подожди! - Кэрол выпрямляется, глядя ему в спину, морщась от боли, и снова кричит: - Оуэн! Пожалуйста! - Голос срывается на его имени. - Я могу быть лучше, я буду, обещаю, просто...
  Она оглядывается, смотрит на окружающих ее людей так, словно только что увидела их, и с прерывистым вздохом опускает голову - волосы падают на лицо, создавая завесу и скрывая текущие по щекам слезы.
  Из темноты танцпола выходят мужчина и женщина, оба одетые в одинаковые черные кожаные брюки и жилеты, единственная разница в том, что жилет на мужчине расстегнут, обнажая грудь, а на женщине полностью застегнут. Они подходят к Кэрол, помогают ей встать и поднимают с пола блузку.
  - Персонал, - объяснил Алекс на ухо Стерлингу. - Они... эм... прибирают тут все. А после этой сессии вообще... беспорядок.
  - Кажется, я увидел достаточно, - сказал Стерлинг и встал, уронив стул на пол со стуком, который почти никто не услышал за голосами постоянных посетителей, которые теперь вовсю разговаривали и как будто отгородились от Кэрол, создавая той иллюзию уединения. Он не стал ждать Алекса, а сразу направился к закрывшейся за Сойером двери.
  Выскочив на улицу, он увидел удаляющуюся фигуру, уже покинувшую круг света, отбрасываемого фонарем, и растворяющуюся в тени.
  - Подождите! - позвал Стерлинг. Отчаянно, нуждаясь.
  Сойер обернулся так резко, что Стерлинг замешкался на секунду, прежде чем подойти к нему. Он остановился в нескольких шагах от Сойера, ища на лице мужчины хоть какие-нибудь признаки понимания того, что он сейчас чувствует. Сойер должен был знать, что с ним происходило, пока он наблюдал за этой сессией, должен был чувствовать, что Стерлинг возбужден до такой степени, что это, черт возьми, приносило физическую боль.
  - Сейчас, - отрывисто сказал Сойер взбешенным голосом, - не лучшее время, чтобы раздражать меня неловкими попытками добиться моего внимания. Я не оценю их, и если ты серьезно настроен стать кем-то большим, чем просто сторонним наблюдателем, то выбрал неверную тактику. - Он угрожающе сделал шаг вперед к Стерлингу. - Оставь меня в покое! - резко сказал он. - Сейчас же.
  И впервые в жизни Стерлинг глубоко вздохнул и сделал то, что от него потребовали. Он ничего не ответил, не стал больше давить. Он опустил голову и посмотрел в сторону, заставляя себя расслабить плечи. Он полностью сознавал, какую картину представляет собой - с растрёпанными белокурыми волосами, смиренным взглядом и заметно возбужденным членом, - и мог лишь надеяться, что Сойеру нравится то, что он видит.
  - Уже лучше, - бесстрастно заметил тот без злости в голосе, словно успокоенный демонстрацией покорности Стерлинга.
  Стерлинг с надеждой вздохнул, ожидая...
  А Сойер развернулся и ушел, исчезнув за углом прежде, чем Стерлинг смог найти слова, чтобы его остановить.
  
  
Глава Два
  Оуэну не следовало садиться за руль в таком состоянии, но сейчас он просто хотел домой. Отбросив в сторону эмоции и сосредоточившись на дороге, он ехал по знакомым улицам между клубом и домом, крепко стискивая руль, чтобы не тряслись руки.
  Кэрол и чертов мальчишка... конец и начало бок о бок, если бы только он захотел этого. Но хотел ли? Он не был уверен - и эта нерешительность тревожила его гораздо больше, чем неудача с Кэрол.
  Он оставил свет включенным - от этого пустой дом казался уютным. Оуэн выбрался из машины и пошел по узкой неровной дорожке к входной двери. Вдоль дорожки росли низкие кусты лаванды - ее аромат растекался во влажном сентябрьском воздухе, - и розы - на некоторых колючих стеблях даже оставались еще лепестки. Этот дом, построенный в начале прошлого века, достался Оуэну от родителей, которые перебрались сюда, когда он уехал в колледж. Они практически построили его заново. Только сейчас, спустя три года с их гибели в автомобильной катастрофе, он начал чувствовать себя здесь как дома: у себя - не у них. Из-за этого, когда Оуэн перекрашивал отделанные ими стены и выбрасывал выбранную ими мебель, его мучило чувство вины.
  Он вошел в прихожую, скинул туфли и стал медленно подниматься в спальню по деревянной резной лестнице. Эта комната стала первой, которую он сделал своей, не в силах вынести мысли о том, чтобы провести в постели родителей хотя бы одну ночь - из-за потрясения, вызванного их смертью, логика и здравый смысл оставили его. Он спал на диване всю неделю, что шел ремонт, просыпаясь помятым и больным каждое утро. Бледно-розовые стены и кремовый паркет, выбранные его матерью - Анной - были перекрашены и тщательным образом перестелены, так что комната с высокими потолками и длинными узкими окнами стала темно-зеленой с полами из каштана. На фоне глубоких традиционных цветов черный металлический каркас его высокой кровати мог бы смотреться вызывающе, но дизайн металлической конструкции был таким воздушным - простым, но интересным на вид, - что это спасало положение.
  По крайней мере, так говорил продавец, а Оуэна больше интересовали двойные кроватные столбики, подымавшиеся на несколько футов над матрасом, и многочисленные места на раме, куда можно было бы пристегнуть наручники или протянуть веревки.
  Он принял душ, старательно ни о чем не думая, и натянул изношенный, но теплый голубой халат, который был даже старше его футболки и шорт. Было еще рано - всего десять, - и он вернулся вниз, чтобы выпить. Бутылка "Лагавулин" была почти пуста, но, когда он вылил остатки в стакан, там оказалось даже больше, чем он обычно позволял себе на ночь.
  Пожав плечами, он проглотил треть и устроился в широком низком кожаном кресле у камина. Благодаря современной системе отопления он редко разжигал в нем огонь, но иногда очень хотелось, чтобы жар камина разогнал холод, с которым не могли справиться ни горячий душ, ни виски.
  У него не осталось причин откладывать размышления, поэтому Оуэн представил себе лицо Кэрол - таким, каким видел его в последний раз - исказившимся от боли и раскаяния. Испытывал ли он когда-нибудь к ней интерес? Нужно признать, что нет. Она красива - хотя для него это играло не столь важную роль - и очень чувствительна, но Боже, как же она скучна и предсказуема. Слишком многочисленные недостатки сводили на нет ее игру - недостатки, которые другие Домы простили бы ей за блестящий водопад волос, большие, умоляющие глаза и полные сочные губы.
  Оуэн связался с ней, потому что она просила его и потому что видел в ней потенциал, но она просто не понимала, ничего не понимала. То, что он с ней делал, доставляло ей физическое удовольствие, но Кэрол была не в силах понять, почему это происходит, и попытки добиться от нее чего-то, кроме механического повторения фразы "Мне нравится все, что вы делаете со мной, сэр", заканчивались ничем.
  Он не жалел ее и ни в чем не раскаивался. Она найдет себе кого-нибудь даже раньше, чем успеют сойти следы, оставленные им на ее спине; они никогда не были по-настоящему близки. Ей нравилось быть с ним из-за его репутации очень разборчивого Дома, но за пределами того, чем они занимались в клубе, он мало ее интересовал.
  Оуэн поднял бокал в издевательском молчаливом тосте, сделал глоток виски и забыл о Кэрол.
  Жаль, что мистера Бейкера оказалось не так легко выбросить из головы.
  
  * * * * *
  Лишь два дня спустя Оуэн натолкнулся - почти в буквальном смысле - на Стерлинга снова. Погода стояла пасмурная, небо грозило дождем, хотя Оуэн думал, что до полудня он вряд ли начнется. Кроме того, он все еще был взвинчен после уикенда, и ему хотелось как-то сбросить напряжение. Он любил бегать - еще с тех пор как был подростком, - а утро казалось самым подходящим временем, чтобы раствориться в ритме пробежки.
  Он предпочитал стадион в этом районе; для него главным было сконцентрироваться на том, чтобы переставлять ноги, не думая о машинах или бродячих собаках, которые могли выбрать его мишенью. До обеда мало кто из студентов здесь появлялся.
  Покрепче завязав шнурки на довольно дорогих кроссовках, Оуэн размялся и побежал. Поначалу медленно, осторожно привыкая к нагрузке, он одолел два круга - полмили, - а потом стал увеличивать скорость. На третьем круге сзади послышались шаги. Обернувшись, Оуэн с удивлением обнаружил за спиной Стерлинга Бейкера.
  - Здрасьте, - бросил Стерлинг.
  Оуэн много месяцев пользовался этой дорожкой и ни разу не видел, чтобы Стерлинг занимался чем-то более спортивным, чем постукивание карандашом по столу, пока у Оуэна не начинали чесаться пальцы, чтобы отшлепать паршивца. Кроме того, Оуэна удивило, что Стерлинг в такой хорошей форме - длинные, сильные ноги в спортивных шортах, подчеркивавших задницу, обычно прикрытую чересчур мешковатыми рубашками. Правда, Оуэна не слишком-то интересовала спортивная жизнь университета, кто его знает: может, Стерлинг - здешняя звезда беговой дорожки или футбола. После того как молодой человек перешел на второй курс, их пути ни разу не пересекались.
  Однако, похоже, теперь они будут пересекаться довольно часто, пока он не прихлопнет этого назойливого жука достаточно сильно, чтобы до него дошло. Сказать Стерлингу, чтобы шел домой, нельзя, учитывая, где они. У него есть полное право тут находиться. Уйти - тоже невозможно; это шло вразрез с принципами Оуэна, к тому же он успел пробежать только половину обычного расстояния.
  Стерлинг следил за ним с едва заметным беспокойством, и это очень отличалось от того холодного высокомерия, что он демонстрировал Оуэну в классе, но, судя по тому, как Стерлинг задрал подбородок, сдаваться он не собирался.
  - Добро утро, - вежливо ответил Оуэн, радуясь, что совсем не запыхался. - Может, мне стоит выслать вам свое расписание, чтобы вы не упустили возможности "случайно" наткнуться на меня еще где-нибудь, или закончим эту игру прямо сейчас?
  - Я не хочу ее заканчивать, - не менее вежливо отозвался Стерлинг. - Мы только начали. Так что, да, высылайте. Или нет - я упрямый. Все равно его узнаю.
  Моложе и, похоже, в не менее хорошей форме, Стерлинг без видимых усилий держался рядом... пока не слишком впечатляет - он ведь только начал, - но если он продолжит так же... Тогда на Оуэна это произведет впечатление, что в его планы не входило, совсем не входило. Оуэн прибавил скорость, чтобы проверить, и Стерлинг тоже побежал быстрее.
  Какое-то время они молча бежали рядом, их шаги звучали в унисон, ноги размеренно топали по асфальтированной дорожке. Нехорошо, и Оуэн, чтобы нарушить эту ненужную синхронность, снизил скорость так резко, что Стерлинг только через несколько метров понял, что бежит один.
  Оуэн открыто улыбнулся ему и перешел на легкий небрежный шаг, мучительно медленный для него, но наверняка такой же сводящий с ума для кого-то вроде Стерлинга. Теперь у того было несколько вариантов: он мог снизить скорость, последовав примеру Оуэна, продемонстрировать силу и выносливость, сделав бросок вперед; или просто продолжить бежать в прежнем темпе. Ну или сдаться. Оуэну было все равно, что выберет Стерлинг; любое решение позволит узнать о нем что-то новое, а Оуэн хотел именно этого. Нужно знать своих врагов... Стерлинг ему не враг, конечно, но все же...
  Поначалу Оуэн думал, что Стерлинг решил продолжить с той же скоростью, но тот медленно, почти незаметно сбавил обороты, вскоре снова оказавшись рядом. Он дружелюбно улыбнулся Оуэну, каким-то образом скрыв свое самодовольство.
  - Мой основной предмет - все еще английский, - сказал Стерлинг.
  Оуэн едва сдержался, чтобы не закатить глаза.
  - Я должен считать это достижением?
  - После того как усложняли мне жизнь на лекциях? Странно, что я не перевелся в другой колледж. - Голос Стерлинга звучал насмешливо.
  - И упустили бы шанс усложнить жизнь мне, когда я не на лекциях? - Оуэн не дал Стерлингу шанса ответить; ему хотелось бежать, почувствовать приятную боль в усталых мышцах, раствориться в выбросе эндорфина, дойти до предела возможностей. - Два круга, - бросил он, в его голосе прозвучал вызов. - Покажи, что умеешь.
  Было приятно осознавать, что Стерлинг остался позади в метафорическом облаке пыли, пусть и на несколько секунд. По крайней мере, это показало Оуэну, что мальчик не совершенен. Глупо было считать иначе, конечно, но Боже, Стерлинг молод и красив. А еще, как оказалось, быстр - он догнал Оуэна меньше, чем за тридцать секунд, и длинные ноги подстроились под его темп.
  Было здорово нестись так быстро. Мир вокруг словно смазался. Ноздри Оуэна раздувались, как у лошади, и он все ускорял и ускорял шаг. Он чувствовал, что Стерлинг держится рядом. Для Оуэна это был не предел скорости - но дело ведь не в победе, ему хотелось открытия, хотелось узнать, на что способен Стерлинг. Похоже, что на большее, чем он сам в его возрасте, если судить по успехам мальчишки. Оуэн был на шестнадцать лет старше и, пусть и в отличной форме по практически любым стандартам, не мог тягаться с двадцатилетним парнем с задетой гордостью.
  Ему не следовало это затевать. Нет, речь не о соревновании - бег бодрил, - а о том, что оно повлечет за собой. Стерлинг - еще совсем ребенок, ребенок, который не представляет, во что ввязывается. Или пытается ввязаться. Нет, все будет в порядке, потому что Оуэн вправит ему мозги.
  Второй круг подходил к концу, когда Оуэн решил оставить стратегическое место, с которого все это время любовался задницей нерадивого студента, и бросил все силы на последние несколько сотен ярдов, вскоре оставив позади Стерлинга, который героически продолжал состязание, но бежал чуть быстрее, чем нужно было на подобной дистанции.
  Как он и ожидал, сзади послышался полный решимости вздох, воздух со свистом вырвался из легких Стерлинга, и Оуэн сам почти почувствовал, как напрягается каждая его мышца, лишь бы прийти первым. Может, мальчик думает, что победа даст ему то, чего он хочет, чем бы это ни было? А что произойдет, если Оуэн позволит ему победить, а потом снова уйдет - ведь он вполне мог это сделать?
  Чтобы остановиться, понадобилось гораздо больше сил, чем чтобы продолжить бег, но всего в нескольких ярдах от финишной черты Оуэн резко сбавил скорость и увидел, как растрепанный, задыхающийся Стерлинг заканчивает гонку.
  - Ты не достаточно знаешь свои силы, - сказал он, чуть отдышавшись. Его ноги слегка дрожали, и желание принять очень горячий душ отбило всю охоту продолжать этот разговор, хотя он и считал, что мальчик это заслужил. Они все еще были одни на поле, но казалось странным обсуждать все в таком месте. - Из-за подобной опрометчивости Дома саб может получить травму, а в твоем случае нужен очень опытный наставник, который предъявлял бы к тебе более реалистичные требования.
  Стерлинг согнулся пополам, уперевшись ладонями в бедра, стараясь успокоить дыхание. Его лицо раскраснелось, футболка промокла и облепила грудь, но глаза светились надеждой, когда он посмотрел на Оуэна.
  - Вы опытный, - выдохнул он. - Вы сможете со мной справиться. Я хочу... я хочу, чтобы вы показали мне. Научили меня. - Стерлинг замешкался, но все-таки продолжил. - Как ту женщину в клубе. Кэрол? Как ее.
  - О Боже, нет, - ответил Оуэн, не задумываясь. Он решительно покачал головой, и холодный воздух, коснувшийся горячих щек, напомнил, как ему жарко. - Я не собираюсь снова проходить через этот ад - особенно ради тебя. Нет. - Он подошел к полотенцу, которое оставил на скамейке в несколько ярдах, вытер пот с лица и только тогда взял бутылку с водой. Стерлинг оказался рядом, но Оуэн не обращал на него внимания, жадно глотая воду.
  Обучать его? Обучать дерзкого сопляка, который когда-то превратил один из его семестров в ад? О, с одной стороны, идея была соблазнительной - да и манеры Стерлинга улучшились по сравнению с первым курсом, - но Оуэн устал от новичков. Он уже решил для себя, что следующая сессия - и он это, черт возьми, заслужил - будет одноразовой и с сабом, которого он знал и которому доверял - райское блаженство после недель с Кэрол и ее полным отсутствием воображения, а до нее - с не менее скучным Эндрю.
  Как давно ему не везет с сабами? Оуэн помрачнел, задумавшись, улыбнется ли ему когда-нибудь еще удача. Может, он слишком требователен, слишком придирчив, но разве не так все и должно быть?
  - Пожалуйста, - сказал Стерлинг. Его голос звучал тихо, но от этого не менее решительно. - Что если... что если это будет вовсе не ад? Ну, то есть, я умен и быстро учусь. И ведь должна же у вас быть причина этим заниматься? Что-то, что так нравится вам во всем этом? Я мог бы дать вам это. - В голосе мальчика послышались убедительные нотки. - Я мог бы дать вам то, что вам нужно.
  - Откуда тебе знать? - сухо спросил Оуэн, полный решимости заставить Стерлинга уступить здравому смыслу. - Ты ничего не знаешь о моих вкусах. Поверь мне, все не так легко - нельзя просто свести того, кто любит все держать под контролем, с тем, кто хочет, чтобы контролировали его. Все совсем не так. Я во всем этом уже очень давно, и то, что мне нужно, также как то, чего я жду - за пределами твоих возможностей. - Стерлинг недовольно поджал губы, и Оуэн раздраженно вздохнул. - Я не издеваюсь, поэтому не надо так на меня смотреть. Боже, да с таким отношением ты и пяти минут не продержишься... Скажи - только не надо врать - сколько у тебя опыта.
  А потом я могу посмеяться, уйти и до конца года держаться от тебя как можно дальше. От Стерлинга пахло мускусом и потом, и воспоминания, которые вызывал этот запах, заставляли Оуэна нервничать.
  - Почти нисколько, - ответил Стерлинг, смотря прямо ему в глаза и не пытаясь придумать оправдание, что вызвало в Оуэне невольное уважение. - Мы с моим другом Алексом немного валяли дурака, ничего не получалось, и мы не знали почему. Только когда он увидел, как я смотрю на вас в клубе, мы поняли, что это потому что я хотел вас. Потому что хотел, чтобы главным был кто-то другой - но только тот, кого я сам выберу.
  Стерлинг вздохнул и посмотрел на противоположный конец стадиона - туда, где располагался университетский пруд. Оуэн машинально проследил за его взглядом, и оба увидели, как какой-то мальчишка кидает палку и за ней с лаем бежит собака, а потом их обоих снова поглотил густой утренний туман.
  - Я понимаю, вы думаете, что я слишком молод, чтобы знать, чего хочу, - продолжил Стерлинг. - Но я знаю. И пусть у меня нет опыта, я не совсем невежда. Я очень много читал об этом. Я могу научиться. Мне просто нужно, чтобы кто-нибудь мне все показал. Я хотел бы, чтобы это были вы. - Это походило на едва завуалированную угрозу: если Оуэн не согласится взять его к себе, Стерлинг найдет кого-нибудь, кто согласится.
  Оуэн представил, как однажды приходит в клуб и видит Стерлинга на коленях у ног другого, и картинка ему совсем не понравилась. Стерлинг - новичок, он абсолютно не знаком со всем этим - с миром, частью которого Оуэн был так долго, что даже забыл, каково это - жить, когда рядом нет людей, которые думают и чувствуют так же, как он, людей, которые понимают. Кто-то однажды сказал ему, что ад - это когда в одиночестве стоишь в холодной темноте и смотришь в окно на вечеринку, на которую не можешь попасть, и сейчас Стерлинг должен был испытывать именно это.
  Оуэн, конечно, сочувствовал ему, но это вовсе не значит, что мальчик получит то, что хочет, только потому, что попросил. Нет.
  Оуэн не был тщеславен, но знал, что считается одним из лучших в том, что делает - в том, кто он есть. Кэрол может со слезами на глазах жаловаться на его грубость, но это лишь повысит статус его следующего саба, а не оттолкнет людей. Если он появится с кем-то таким зеленым и неопытным, как Стерлинг, это вызовет недоумение и волну слухов. На кону гораздо больше, чем просто помощь новичку в его первых шагах, хотя едва ли Стерлинг, эгоистичный и себялюбивый, как и все в его возрасте, об этом подумал.
  Над ними, рассекая прохладный влажный воздух и громко крича, промчалась стая птиц. Оуэн задрал голову, наблюдая за ними, восхищаясь грацией и точностью движений. Он мог бы научить Стерлинга так двигаться - когда каждое изменение позы плавное и текучее, когда тело идеально послушно.
  И повинуется ему, Оуэну.
  О Боже, да, очень заманчиво.
  Он снова повернулся к Стерлингу.
  - Сколько тебе лет?
  Стерлинг явно удивился, но нехотя ответил:
  - Двадцать. Почти двадцать один. - Когда Оуэн вскинул бровь, он признался: - Будет через четыре месяца. Восемнадцатого января.
  Оуэн покачал головой.
  - Ни за что, пока тебе не исполнится двадцать один. И это касается всех, кого ты можешь встретить в клубе или за его стенами, и, поверь мне, я узнаю, если ты попытаешься.
  Не совсем правда, но он готов даже соврать, если это поможет уберечь его саба - глядите-ка, с какой легкостью Стерлингу удалось занять это место...
  - О, так вы контролируете всех в соседних пяти городах? - Стерлинг явно не поверил. - Я и так знаю, что это неправда, Алекс встречался с мужчиной, который променял его на парня, работающего моделью, и тот был даже моложе меня. То, что у вас есть эти глупые принципы, которые якобы имеют отношение к этике, вовсе не значит, что все такие же щепетильные. Если вы этого не сделаете, я могу найти того, кто сделает. Но мне бы хотелось, чтобы это были вы.
  - Верно, возраст согласия для геев в этом штате - восемнадцать, а ты уже старше, - резко бросил Оуэн, выходя из себя. - Но ты хочешь не только секса, и будь я проклят, если позволю тебе броситься в омут с головой, требуя, чтобы все плясали под твою гребаную дудку. Боже, наглые сабы вроде тебя самые...
  - Интересные?
  - Я бы выразился иначе. - Оуэн пробежался рукой по влажным волосам, его футболка прилипла к спине. Да, нужно в душ, ведь в девять у него пара... - Мой ответ - нет.
  Он посмотрел направо и увидел, что к ним приближается небольшая группа студентов с футбольным мячом, их голоса громко разлетались по полю. Стерлинг тоже увидел их и разочарованно поджал губы.
  - Иди и подумай над этим, - сказал Оуэн гораздо мягче. - Поговори с людьми вроде твоего друга. Новичку ни к чему такой, как я; тебе просто нужен бойфренд с непредвзятым отношением. Найди себе такого и попроси, чтобы отшлепал. Ты можешь обнаружить, что на самом деле тебе это даже не нравится.
  - Хотите сказать, что я не ваш уровень? - спросил Стерлинг. - Недостаточно... хорош?
  Оуэн окинул его внимательным взглядом: высокий, классически красивый блондин с голубыми глазами, несомненно умный и очень нуждающийся в дисциплине и контроле... О, Стерлинг был достаточно хорош.
  - Ты идеален. - Оуэн увидел, как глаза мальчика засияли, и от похвалы к красоте прибавилось что-то гораздо большее: на лице его боролись уязвимость и радость. И пусть от этого слова Оуэна покажутся жестокими, но их надо сказать: - Но не для меня.
  И он ушел, не оборачиваясь, ему было просто необходимо, чтобы между ними появилась такая нужная сейчас дистанция.
  
  
  Стерлинга не переставало удивлять, что так много людей в Новой Англии все еще жаждут поесть мороженого осенью, но его это устраивало, потому что обеспечивало работой. В кафе было не так суматошно, как поздней весной, между тем бизнес шёл хорошо, и ему нисколько не повредил тот факт, что Чарли - менеджер магазина - расширил ассортимент и добавил в меню, помимо разного вида кофе, пирожные и печенье. В университетском городке всегда полно студентов, готовых заплатить какие угодно деньги за напиток с большим количеством кофеина, и машина для эспрессо - очень дорогая и временами капризная - всегда востребована. Он как раз закончил готовить капучино для девушек с серьезными и напряженными лицами, какие обычно бывают у студентов накануне экзамена, и понёс кофе к их столику - разнос напитков вообще-то не входил в его обязанности, но сейчас Стерлинга это не беспокоило, потому что посетителей было мало, плюс иногда он получал хорошие чаевые, - когда звякнул колокольчик на двери и вошла женщина. На ней было черное кепи, и на первый взгляд женщина показалась Стерлингу смутно знакомой, но он вспомнил ее, только когда их глаза встретились, и она сказала:
  - Я тебя знаю.
  - Эм... Кэрол, да? - спросил он. Это была женщина из клуба - саб Оуэна. - Чем могу быть полезен?
  Она рассмеялась - тем деланным смехом, который должен был показать, что ее это все совсем не забавляет.
  - Я пришла за кофе и малиновым пирожным, так что давай начнем с этого. Большую чашку, с обезжиренным молоком, и почему бы тебе не удивить меня сортом кофе?
  - Конечно.
  Стерлинг сделал кенийский кофе и отнес его вместе с пирожным за столик Кэрол, расположенный в углу и скрытый от посторонних глаз. Он стал неплохо угадывать, где сядут пришедшие посетители, и выбрал бы для нее столик в самом центре зала, откуда все бы могли ее видеть, или у окна, в которое она могла бы смотреть. Когда же она похлопала по стулу рядом с собой и сказала: "Садись", ее выбор стал ему понятен.
  - Я на работе, - ответил Стерлинг, но все равно сел из любопытства.
  - Оуэн не хочет больше меня видеть, - сказала Кэрол. - Полагаю, он встречается с тобой.
  - Нет, - возразил Стерлинг. - То есть, я пытался его уговорить, но он сказал, что я... ну, не знаю, не подхожу ему, или что-то в этом роде. Что я делаю не так?
  Кэрол снова рассмеялась и обхватила чашку с кофе ладонями, словно пытаясь согреть руки.
  - Думаешь, я знаю? Просто Оуэн... лучший, но ему быстро становится скучно, поэтому он и меняет партнеров. Если он не с тобой, тогда, должно быть, с кем-то другим.
  Стерлингу почему-то казалось, что дело совсем не в этом, но Кэрол знала Оуэна лучше, чем он.
  - С кем? Можешь хотя бы предположить?
  Кэрол с показным равнодушием пожала плечами.
  - Понятия не имею. О тебе я узнала только потому, что ты не сводил с меня глаз - ну, той ночью, а раньше я тебя не видела, поэтому и поспрашивала вокруг.
  Он не сводил глаз с Оуэна, а не с нее, но было бы невежливо говорить ей об этом.
  - Я был там впервые. Мой друг - Алекс - член этого клуба, и он...
  - О, я знаю Алекса, - прервала его Кэрол. - Это он сказал мне, что ты положил глаз на Оуэна.
  - Напомни мне поблагодарить его, - сухо ответил Стерлинг.
  Ярко-малиновым ногтем, который запросто мог посоперничать с цветом начинки, Кэрол начала расковыривать пирожное, умудряясь при этом не спускать глаз со Стерлинга. Ему стало интересно, собирается ли она вообще есть - казалось, она просто проводит раскопки. Наконец Кэрол положила в рот покрытый глазурью кусочек и отодвинула тарелку.
  - Это кто-то не из клуба, - сказала она. - Иначе я бы знала.
  Она начала прихорашиваться - чувственными и элегантными движениями. Сейчас Стерлингу стало понятно, чем Кэрол могла привлечь внимание Оуэна, но ему была неприятна мысль, что эта женщина в его вкусе.
  - Я всегда в курсе событий. - Она задумчиво надула губы. - Должно быть, это кто-то из театра... Я с ним там познакомилась. Там была вечеринка по случаю открытия сезона, и мы разговорились... Я играла... конечно, не главную роль, но Амелия - очень важный персонаж. Если бы она не доставила письмо, Колин и Сьюзан никогда бы не узнали, что отец девушки их подозревает. Оуэн назвал мою роль ведущей.
  Стерлинг так и представил себе Оуэна, когда тот говорил это - сухим тоном, изогнув в усмешке уголок губ.
  Кэрол вздохнула и сделала небольшой глоток кофе, на чашке остался тёмно-красный след от помады.
  - Поначалу мы были замечательной парой, - печально сказала она. - Но я знала, что никогда не смогу сравниться с Майклом.
  Бросив взгляд на прилавок и не обнаружив возле него посетителей, Стерлинг наклонился к Кэрол поближе.
  - Майклом?
  - О, а ты не слышал? Он был первым у Оуэна - а ты ведь знаешь, что значит "первый". - Кэрол многозначительно смотрела на него, пока он не кивнул, а потом продолжила: - Если ты когда-нибудь и будешь с Оуэном, то только временно, потому что никто не сможет соответствовать всем его требованиям. Хотя проблема не в том, что Оуэн все еще хочет Майкла.
  - А он не хочет? - Вот это немного обнадеживало.
  - Нет, решение расстаться было обоюдным. Похоже, дело в том, что Майкл - как бы образец того саба, которого ищет себе Оуэн. Он просто еще не понял, что такого нереально найти. Он хочет... хм... - Кэрол, нахмурив брови, поглядела в тарелку, затем подвинула ее к Стерлингу. - Ешь, не стесняйся.
  - Нет, спасибо, - покачал головой Стерлинг. Еще не хватало, чтобы он ел разворошенное ею пирожное. - Так чего хочет Оуэн?
  - Во всяком случае, не меня.
  Стерлинг впервые увидел отразившееся на ее лице искреннее, неподдельное чувство. Кэрол выглядела одинокой и покинутой, уголки ярких губ опустились.
  - Я знала, что долго наши отношения не продлятся - раз в месяц я хожу к медиуму, и та сказала мне, что я все еще нахожусь в процессе самопознания и смогу найти идеального партнера только через год. Но этого не случится вот так сразу, и она направит меня на путь.
  Стерлинг поборол желание спросить, во сколько обойдётся это "направление", и пробормотал что-то ободряющее. Он не знал, чему из сказанного Кэрол можно верить, эта женщина казалась ему самовлюбленной чудачкой, но даже если так...
  - Он хочет, чтобы ты был идеален, - внезапно сказала она. - Говорит сделать что-то и сделать это именно так, как ему того хочется, и ненавидит, когда ты ошибаешься во второй раз.
  Стерлинг не усмотрел в этом ничего неразумного, наоборот, его привела в восторг мысль, что Оуэн такой педантичный, такой неумолимый. Боже, да - он определённо готов стать таким, каким Оуэн захочет его видеть.
  - В то же время, если ты все делаешь правильно - а я пыталась! - он теряет к тебе интерес. Ему стало скучно со мной. Со мной, - Кэрол недоумённо покачала головой. - Секс был замечательным, и Оуэн действительно хорош во всем остальном - ты понимаешь, о чем я. Порка и...
  - Да, я понял, - поспешно перебил ее Стерлинг. Народу в кафе было мало, и в относительной тишине их разговор могли услышать.
  - Он очень хорош в этом, - мечтательно продолжила Кэрол, - но... ему тяжело угодить. Та сессия в клубе... всё закончилось из-за такой глупой ерунды. Ну просто глупейшей. Оуэн любит говорить, ему интересно знать, почему что-то сработало, а что-то нет, а я не могу так. Во всяком случае, не так, как он того хочет. И еще я часто опаздывала. Он просто не понимает, что я не из тех людей, которые живут по графику. Я вольный человек. Смотри! - она театрально выбросила вперед обе руки, чуть не задев чашку с кофе, демонстрируя тонкие запястья с бренчащими друг о друга серебряными браслетами. - Никаких часов!
  Да, да, это отличное доказательство. Стерлинг изменил мнение о ней с "самовлюбленной чудачки" на "потенциально сумасшедшую чудачку", а потом спрятал усмешку, когда у "вольного человека" зазвонил мобильный.
  - Прости, - сказала Кэрол. - Подожди. - Она ответила на звонок, понизив голос. Стерлинг вежливо отвел от нее глаза и, обратив внимание на стеклянную витрину с пирожными, заметил, что та заляпана отпечатками пальцев тыкавших в нее посетителей. - Хорошо. Да. Да. Я знаю... ты тоже. Хорошо, пока. - Кэрол снова посмотрела на Стерлинга. - Прости... это был мой астролог.
  - О! - Почему-то его это ни капли не удивило. Что было действительно удивительным, так это что Оуэн, казавшийся Стрелингу человеком практичным и отнюдь не склонным к витанию в облаках, провел с этой женщиной столько времени. - Так, значит, Оуэн не любил, когда ты опаздывала?
  Кэрол надула губки. Стерлинг был уверен, что ей пришлось потренироваться у зеркала, чтобы лицо при этом выражало такую смесь печального уныния и упрека.
  - Он говорил, что тем самым я выказываю неуважение к нему, к тому, что мы делаем, и к его времени.
  Стерлинг заметил, что ее голос неуловимо изменился и догадался, что она в точности повторила слова Оуэна. Они прозвучали очень знакомо.
  - Говорил, что не начнет сессию, если раздражен, а со мной, похоже, он может испытывать только это чувство. - Она снова покачала головой. - Я не настолько опаздывала.
  Стерлинг вдруг вспомнил, что очень часто опаздывал на лекции Оуэна, иногда ненамеренно, если утром происходило что-нибудь непредвиденное, как, например сгоревшие тосты или отсутствие чистых трусов, но по большей части специально, чтобы добиться от профессора пронизывающего взгляда и нескольких брошенных ему едких, хлестких слов. Тогда он убеждал себя, что ему просто нравится бесить профессора Сойера - высокомерный засранец всегда требовал сдавать вовремя все работы - но теперь, оглядываясь назад, задумался, не ждал ли он от Оуэна чего-то большего уже в то время?
  Чтобы Оуэн вытянул руку, сказал: "Достаточно!" и заставил его вести себя надлежащим образом.
  Если все те опоздания приведут к тому, что Оуэн откажется...
  Боже, он надеялся, что этого не случится.
  - Что еще он не любит? - спросил Стерлинг.
  - О, много чего. - Кэрол помахала рукой, и ее браслеты тихо звякнули. - Разговоры, например. И это просто смешно, потому что нормальные люди обычно говорят, так ведь? Он меня этим ужасно озадачивал! То он хотел, чтобы я говорила, то не хотел, и я никак не могла понять, когда можно говорить, а когда нет.
  - Это действительно сбивает с толку, - дипломатично ответил Стерлинг, хотя подумал, что Кэрол, вероятно, просто оказалась не достаточно смышлёной. Ясно - значит, Оуэн любит, когда при определенных обстоятельствах ты держишь рот закрытым. Для Стерлинга это будет непростой задачкой, но он сможет научиться.
  Стерлинг знал, что умен. Он может научиться всему.
  Кэрол одарила его на удивление проницательным взглядом.
  - Что бы я ни сказала, это не будет иметь для тебя никакого значения, да? Ты все еще хочешь его.
  - А ты - нет? - Стерлинг скорчил гримасу. - Не стоит отвечать. Я и так знаю ответ. Да, я хочу его - больше, чем чего-либо. И я так легко не сдамся. Когда я чего-то хочу...
  - Думаешь, сможешь заставить Оуэна сделать что-то, чего он сам не хочет? Оуэна? - Кэрол покачала головой. - Нет. Ты сможешь добиться своего и стать его сабом только в том случае, если заставишь увидеть в себе вызов, а сейчас, когда ты совсем новичок, ты больше смахиваешь на неприятную и рутинную обязанность. - Она подняла чашку и сделала большой глоток кофе. - Прошло много времени с тех пор, как он тренировал новичка.
  - Дай угадаю, - сказал Стерлинг. - Майкла.
  - Верно. Все после него знали, что делают, и не нуждались в обучении с нуля. - Кэрол посмотрела на него взглядом, который, очевидно, стоило расценивать как заботливый, но больше похожий на снисходительный. - Сколько тебя придется обучать?
  - Не так долго, как ты думаешь, - ответил Стерлинг. - Я уже много всего прочитал. И я быстро учусь.
  - Для таких вещей нужны не заумные книжки, - заметила Кэрол. - Дорогуша, в школе я тоже училась на одни пятерки, но дело совсем не в этом. Поверь мне на слово - либо у тебя есть для этого задатки, либо нет. Я видела много людей, которые думали, что сессии - это что-то вроде извращенных оргий, что главное тут - секс. Но это не так. Тут все гораздо сложнее.
  Стерлинг открыл рот, чтобы спросить ее, что она имеет в виду. Он не мог до конца доверять ее суждениям, но, несмотря на это, ему стало невероятно любопытно. Он почувствовал легкое возбуждение от простого разговора с ней - и оно не имело никакого отношения к Кэрол, а было вызвано темой этого разговора. Он уже начал задавать вопрос, когда дверь распахнулась, и в кафе зашла галдящая и смеющаяся группа подростков с болтающимися за спиной рюкзаками.
  - Черт, - пробормотал он, вставая. - Прости... подожди, ладно? Я сейчас вернусь. Только обслужу ребят.
  И хотя парни знали, чего хотят - большинство из них бывало в кафе пару раз в неделю, - выполнение заказов всё равно заняло немало времени, особенно, когда ребята начали просить добавки из сиропов и взбитых сливок. Когда последний подросток расплатился и отошел от прилавка, Стерлинг машинально бросил взгляд на столик, за которым сидела Кэрол, но тот оказался пуст.
  Похоже, Стерлинг опять был предоставлен самому себе.
  
  В следующий раз Оуэн уже в буквальном смысле слова наткнулся на Стерлинга. Сойер искал в университетской библиотеке книгу, которая совершенно точно должна была там быть, но никак не мог ее найти. Наконец, положив на полку ключи, он встал на колени, и заглянул на нижний ряд. Он прошелся пальцами по корешкам, чтобы удостовериться, что не пропустит нужную ему книгу. Вот она. Вытащив находку, он встал, нахмурившись от того, как при этом хрустнули суставы, и направился к лифту.
  Пройдя два ряда полок, Сойер вспомнил про ключи. Чертыхнувшись, он развернулся и пошел обратно. Обогнув полку, он со всего маху врезался в кого-то.
  - Боже, простите, - извинился он, найдя равновесие и помогая устоять на ногах другому человеку. - Вы... ох, это ты!
  - А я, значит, не заслуживаю извинений? - ухмыльнувшись, спросил Стерлинг, не став отстраняться, когда Оуэн отпустил его.
  - Ты преследуешь меня, - ответил Оуэн.
  Стерлинг покачал головой.
  - Мне больше нравится слово "сопровождаю", звучит не так извращенно.
  - Но раздражает не меньше, - заметил Оуэн, приподняв брови. - Я сейчас почти жалею, что ты не мой, чтобы я мог с тобой разобраться. Обещаю, вскоре ты очень пожалеешь о своем поведении.
  Это стерло ухмылку с лица Стерлинга.
  - Боже, я бы ни о чем не пожалел, если бы это было так. Если бы я был вашим. Я бы позволил вам делать со мной все что угодно.
  - Позволил? - язвительно спросил Оуэн. - Мне почему-то кажется, что ты неправильно понимаешь определение слова "подчинение".
  Боже, они почти флиртовали, тихо разговаривая в глубокой тишине библиотеки.
  Любой мог выйти из-за угла, как это сделал Оуэн, и найти их здесь, стоящих так близко друг от друга и выглядящих слишком... увлеченными разговором.
  - Может быть, я хочу, чтобы вы мне все разъяснили, - сказал Стерлинг, медленно придвигаясь к Оуэну. Тот сделал шаг назад, сознательно увеличивая расстояние между ними, и Стерлинг снова шагнул вперед. - Я могу быть послушным. Покажите мне как.
  - Ты требуешь от меня чего-то и приказываешь, когда должен умолять, и таскаешься за мной, когда я говорю тебе оставить меня в покое. Смиренно прошу простить меня за сомнения в твоей способности мне угодить, - ответил Оуэн, воспользовавшись сарказмом в качестве щита. - Ты будешь так же спорить, стоя на коленях? Что-то подсказывает мне, что так оно и будет. Есть огромная разница между многообещающим, вызывающим интерес сабом и тем, кто не хочет и не может учиться. Я знаю тебя и знаю, каким сабом ты будешь.
  Он позволил себе двусмысленное высказывание. Оуэн точно знал, в какую категорию попадет юноша, и был полностью уверен в своей способности подчинить и приручить его - даже если с треском провалился в своих попытках оттолкнуть Стерлинга.
  Он потерпел неудачу только из-за охвативших его противоречивых чувств. Он не сомневался, что может обучить Стерлинга и даже будет наслаждаться процессом, но, Боже, это такая плохая идея. Стерлинг сейчас блуждает впотьмах, но понравится ли ему то, что он обнаружит, когда Оуэн зажжет свечу? Ему не хочется увидеть паникующего, подавленного Стрелинга, с которого слетит вся нахальная заносчивость. На лекциях мальчик был невыносим, да и сейчас он казался слишком требовательным, доводя свою роль паршивца до совершенства. Я хочу. Дайте мне это немедленно - поведение, которого Оуэн никогда не потерпит от саба. Неважно. Он бы хотел приручить Стерлинга, но ни в коем случае не травмировать.
   - Ты не готов для меня, - холодно заключил он.
  - Может быть и нет, - ответил Стерлинг. - Но я не хочу никого другого. - И он опустился на колени, прямо между полок, с надеждой подняв на Оуэна глаза. Он не убрал руки за спину и не опустил головы, но это не имело никакого значения. Он был настолько красив, что мысль о том, чтобы оттолкнуть его, казалась просто невозможной. - Пожалуйста, Оуэн. Научите меня.
  - О Боже... - От возбуждения и досады слова у него вырвались громче, чем нужно бы. Оуэн провел пальцами по волосам. Это было самым безрассудным, самым глупым... - Вставай. Сейчас же.
  - Не встану, пока не согласитесь. - Стерлинг не дулся, не умолял, а просто с непоколебимой решимостью смотрел на Оуэна.
  Оуэн сделал резкий быстрый вздох и попытался успокоить бешено бьющееся сердце.
  - Я только что отдал тебе приказ, - сказал он. - Неподчинение - плохое начало наших отношений.
  Стерлинг колебался, похоже, неуверенный в том, как правильно поступить, затем подчинился. Поднявшись, мальчик продолжал смотреть на него с тем же выражением - спокойно, терпеливо. Готов учиться, что лишь еще больше искушало Оуэна.
  - Уже лучше, - сказал он. Почему-то рядом со Стерлингом Оуэн без раздумий принимал внезапные решения; так же было с Майклом много лет назад. Так, как и должно быть. - Ты хочешь, чтобы я был твоим Учителем, пока не почувствуешь уверенности в себе? Тогда все будет по-моему. На самом деле все. Если ты к этому не готов, то я сейчас уйду и мы больше никогда не вернемся к этому разговору. Никогда.
  Стерлинг растерянно моргнул, как будто ожидал услышать либо "да", либо "нет" и понятия не имел, что делать с таким ответом.
  - Я не знаю, что вы имеете в виду, - ответил он. - Это значит, что я должен ждать до января? Я не могу этого сделать. Я чувствую себя так... словно всю жизнь ждал именно этого - узнать о себе что-то такое, что настолько же важно для меня, как дышать, только я не знал, что это было. А теперь, когда знаю, я не могу не дышать еще четыре месяца. Не могу. Не могу. - Его руки сжались в кулаки.
  Оуэну это чувство было понятно, но он отказывался дать Стерлингу то, чего тот хочет, так легко, просто потому, что тот об этом попросил. Он хотел, чтобы Стерлинг умолял, и, несмотря на жажду в его глазах, до этого мальчик еще не дошел. Но дойдет.
  - Нам многое нужно обговорить. Не здесь, - сказал он. - Но пока ты не согласился с одним условием, нам не о чем говорить вообще. И это условие обсуждению не подлежит.
  - Да, - не задумываясь, ответил Стерлинг, даже не выслушав, в чем оно заключалось. - Если это не касается ожидания, то "да". Что бы это ни было. Да.
  - Нет. - Стерлинг вздрогнул от резкости в голосе Оуэна. - Никогда не делай подобного. Никогда не соглашайся с чем-то вслепую - Боже, ты можешь думать хоть какое-то время не только своим членом, чтобы я смог донести до тебя, что подобные отношения безопасны, добровольны и, черт возьми, разумны, только когда ты используешь свои гребаные мозги и не затыкаешь уши, если нужно что-то услышать?
  Где-то на краю сознания всплыла мысль, что походя Оуэн нарушил с десяток правил, установленных для студентов и преподаватей, но он проигнорировал её. На кону стояло нечто большее, чем нормы поведения, суть которых он, как бы то ни было, соблюдал, - нужно было защитить Стерлинга от самого себя.
  - Окей. Ладно, ладно. Простите. Я знаю это. Правда. Этого больше не повторится, - пробормотал Стерлинг, покрасневший и несчастный. Но он все же заставил себя поднять на Оуэна глаза. - Правильно. Скажите мне, в чем заключается это условие.
  Оуэн выдохнул, немного успокоенный реакцией Стерлинга - на занятиях подобная отповедь вызвала бы неприятие. Даже мягкую критику - а лишь немногие его высказывания подпадали под это определение, остальные правильнее было бы назвать едкими замечаниями - Стерлинг встречал сердито поджатыми губами или находчивыми ответами, не раз граничившими с нахальством.
  - Ты сказал, что не хочешь ждать. - Оуэн услышал шум открывающихся дверей лифта и голоса приближающихся к ним студентов. Черт. - Я не заставлю тебя ждать ощущения... - он заколебался, подыскивая правильные слова - "что тобой владеют" пришло ему на ум, но это было бы слишком сильно и слишком скоро для Стерлинга - ... что ты на своем месте, - помедлив, сказал он, - но ты продемонстрировал нетерпение и плохие манеры - да, именно так - и подобного я не терплю. Первый урок, который тебе надо выучить - каждое действие имеет последствия, и второй - ожидание является частью того, чего ты так жаждешь, а вовсе не тем, чего следует избегать. Я хочу, чтобы ты усвоил: до твоего дня рождения, что бы я с тобой ни делал, заниматься сексом мы не будем.
  На лице Стерлинга было написано сомнение, но он кивнул. Оуэн цинично подумал, что мальчик, вероятно, не принял его слова всерьез. Ничего, еще примет.
  - Окей, если это ваше условие, то хорошо, я попытаюсь быть более терпеливым. Но... не могли бы мы... не знаю, поговорить еще об этом? - Стерлинг повернул голову в направлении идущих к ним студентов и понизил голос. - Не на территории университета. Я знаю, не слишком хорошо, если нас увидят вместе. Могут возникнуть разные домыслы о... как это называют? Неформальных отношениях? - Губы Стерлинга изогнулись в добродушной улыбке, которая отразилась и в его глазах, осветив их, отчего и так привлекательное лицо стало потрясающе красивым.
  О Боже, Оуэну придется нелегко.
  - Я могу пригласить вас на ужин, - предложил Стерлинг.
  Оуэн покачал головой. Он не мог припомнить ресторан, в котором не было бы ни малейшего шанса наткнуться на кого-то из знакомых, к тому же для того разговора, что им предстоял, подобное место было не лучшим вариантом. Одних этих причин было достаточно для отказа от приглашения Стерлинга, но самое главное - Оуэн не хотел, чтобы его приглашали. Вероятно, Стерлинг все еще неосознанно боролся за контроль над ситуацией, но Оуэн не желал - и не мог - отдать власть в его руки.
  - Нам нужно поговорить, - сказал он, - но я предпочитаю делать это в менее людном месте. Придешь ко мне домой в восемь. Уверен, ты сможешь узнать адрес. - Отдавал приказы, устраивал сессии... как много раз он делал это? Но по позвоночнику все равно пробежала дрожь желания, и Оуэн видел, что Стерлинг ответил на это желание, даже не осознавая, что делает - Оуэн машинально отметил едва заметные признаки - например то, как Стерлинг придвинулся к нему ближе, ловя каждое слово. - Поешь что-нибудь перед приходом, но не пей ничего спиртного, даже пива. - Он улыбнулся. - И нет, тебе запрещено снимать возбуждение, когда будешь в душе, но, уверен, это ты и так уже знаешь.
  - Я много читал, - напомнил ему Стерлинг, и Оуэн расслышал в его голосе нотку столь знакомого дерзкого высокомерия. Сейчас в Стерлинге чувствовалось напряжение, которого не было раньше. Оуэн не сомневался - это оттого, что мальчик думал, что победил, добился своего, а значит, он теперь главный. - И да, я найду ваш дом. В восемь. Меня накажут, если я опоздаю?
  - Как сказать, - почти ласково ответил Оуэн, знающий, как вести себя со Стерлингом, когда тот в подобном настроении. - Посчитаешь ли ты наказанием то, что я скажу тебе уйти и для начала научиться пользоваться часами или вообще больше не приходить, раз не можешь следовать даже самым простым инструкциям? - Он прошел мимо Стерлинга, чтобы взять с полки ключи. - В восемь, Стерлинг.
  - Да, сэр, - поспешно ответил тот. - Я не опоздаю. Мне что-нибудь принести?
  - Только себя, - сказал Оуэн, приятно изумленный рвением Стерлинга и задумавшийся о том, как долго тот будет пылать энтузиазмом после того, как он озвучит определенные условия.
  Он не был в этом твердо уверен, но подозревал, что вечер его ждет занимательный.
  
  
Глава Три
  До дома Оуэна Сойера Стерлинг добрался на автобусе. Почему-то что-то во всем этом казалось неправильным, он нервничал все сильнее. Он был почти уверен, что Сойер не желает иметь с ним дела, и хотя ему очень хотелось заставить того изменить мнение, он не думал, что ему это удастся. Он все еще не понимал, что же стало решающим фактором в этой перемене, и это его беспокоило; он предпочитал знать почему, хотя бы чтобы использовать это знание в будущем.
  Автобус остановился в двух кварталах от дома Сойера - того адреса, что так услужливо предоставил Гугл. Стерлинг прошел один квартал, затем - второй, подмечая, что дома старые, но ухоженные. Ни облупившейся краски, ни заросших лужаек. Интересно, Сойер сам подстригает газон или кому-то платит?
  Дом Сойера был большим и старым, как и все на этой улице, с широким крыльцом и какими-то странными кустами вдоль дорожки, ведущей к парадной двери. "Часть явно розы", - подумал Стерлинг, но других он совсем не знал. Он надеялся, что Сойер не ждет от него этого. И само собой эта мысль повлекла за собой целую лавину других, от которых Стерлинг стал еще сильнее переживать о том, как все пройдет.
  К счастью, Стерлинг всегда умел притворяться уверенным и решительным, даже если это было совсем не так. Этот навык он отточил за много лет жизни с отцом - это было практически единственным, за что ему следовало бы того поблагодарить.
  Он медленно приблизился к дому, понимая, что пришел на несколько минут раньше, и решил, что если постучать сейчас, это будет не лучше, чем опоздать. Его член сегодня весь день был в полувозбужденном состоянии и заныл, когда Стерлинг поднялся по ступенькам и посмотрел на часы - 7:59. Пожалуй, это уже не слишком слишком рано. Он сделал глубокий вдох, собрался с духом и позвонил в дверь.
  Сойер не заставил его ждать, но промежуток между звонком и моментом, когда дверь открылась, казался бесконечным. Дверь была из темного дерева с тремя витражными вставками вверху, пропускающими свет, не нарушая уединения жильцов. Стерлинг успел заметить, что на стекле тоже розы, и сосчитать панели на двери (их было шесть), прежде чем перевести взгляд на Сойера с телефоном у уха и раздраженным выражением на лице.
  Он щелчком пальцев пригласил Стерлинга войти, и когда тот переступил порог, приветственно кивнул.
  - Прости, мне пора, - сказал он в трубку. - Не волнуйся; я об этом позабочусь... Да, я знаю, где ты хранишь планы занятий... Нет, забудь. Ты бы сделала для меня то же самое... Да, я знаю, что уже... Увидимся.
  Стерлингу не хотелось задавать вопросы, да ему это было и не нужно. Сойер выключил телефон, бросил его на стол у стены и виновато улыбнулся:
  - Прости. Университетская жизнь - это постоянный обмен услугам, мне нужно отдать долг. Улыбка померкла, и Сойер поджал губы, оглядев Стерлинга. Тот уставился на него в ответ, пытаясь скрыть нервозность. На нем были простая зеленая рубашка и потертые джинсы с тонким кожаным ремнем... ничего особенного, но сидят замечательно. Где бы ни был, Сойер всегда казался таким уверенным в себе. Он был не настолько привлекателен, чтобы на него оборачивались на улице: аккуратно подстриженные волосы обыкновенного каштанового цвета и светло-серые - сейчас Стерлинг стоял достаточно близко, чтобы их рассмотреть - глаза. Неважно. Все равно даже в толпе он безо всяких усилий будет притягивать взгляды.
  - Туфли, - неожиданно сказал Сойер и махнул на встроенный шкаф слева от Стерлинга. - Снимай, и куртку тоже, пожалуйста.
  Пытаясь соотнести извинение за то, что тот разговаривал по телефону, когда он приехал, с почти грубым приказом, Стерлинг подчинился. Может, это и есть признак хорошего Дома - он приказывает, и ты просто выполняешь. Стерлинг разулся, поставил туфли рядом с другими и, не заметив там кроссовок, которые были на Сойере на стадионе, задумался, где они, снимая куртку и вешая ее на свободную вешалку. Отступив в пустой коридор, он закрыл дверь шкафа.
  - Ну, вот он я, - сказал он, слегка разводя руками. - Весь ваш.
  - Я в этом не сомневаюсь, - ответил Сойер с явным сарказмом, который сводил Стерлинга с ума в колледже, - но, может, поубавишь гонору, пока я не решу, нужен ли ты мне.
  Это очень походило на пощечину, и как обычно язвительность, направленная на него, заставила Стерлинга защищаться. Ну, или скорее нападать.
  - Не знаю, почему вы можете решить иначе, - сказал он. - Я великолепен в постели - я это знаю, я также знаю, что вы собираетесь ждать до моего дня рождения, чтобы убедиться, но это ваше решение, не мое - и я знаю, что привлекателен. Умен. У меня хорошее чувство юмора. И я умею выполнять приказы: пришел ровно в восемь, не пил, пообедал в столовой и весь день не прикасался к члену. - Последнее было преувеличением, поскольку было практически невозможно отлить, не трогая член, но, так сказать, духу этого приказа он соответствовал.
  - Другими словами, ты делал то, что тебе приказали, - сказал Сойер. - Другого я и не ждал; никакого поощрения за это не предполагается. А что касается твоего заявления о достижениях в сексе... - К его удивлению, вместо того чтобы закатить глаза, Сойер улыбнулся, хотя улыбка исчезла так быстро, что Стерлинг не был уверен, не привиделась ли она ему. - Можешь пока тешиться иллюзиями.
  Сойер проводил его в большую комнату - стиль ее представлял нечто среднее между официальным и небрежным, словно ее обставляли два разных человека. Или может, это все Сойер, и у него раздвоение личности.
  - Садись, - сказал тот и указал на два кресла у потрескивавшего камина, от которого слегка тянуло дымком. - Можешь попить воды, если хочешь.
  Стерлинг послушно сел.
  - Нет, ничего не надо, спасибо. - В такой обыденной обстановке было легко говорить вежливо - по крайней мере родители сумели вдолбить это в его голову. Он стал ждать, пытаясь расслабиться, потому что от напряжения никому лучше не будет.
  - Похоже, сейчас фраза "никакого секса" радует тебя гораздо больше, чем сегодня утром, - заметил Сойер, что, на взгляд Стерлинга, было довольно рискованно. - Конечно, на самом деле это преувеличение, потому что такое невозможно. Даже в чем-то столь прозаическом, как мое разрешение выпить воды, вместо того чтобы спросить, чего бы тебе хотелось, присутствует сексуальный элемент. Уголки губ Сойера приподнялись в едва заметной улыбке. - Потому что у меня дома есть не только вода. - Он вскинул брови. - Так что изменилось? Ты готов заплатить такую цену? Или считаешь, что я шутил и тебе удастся заставить меня передумать? - Теперь в его голосе звенел лед. - И нет, обратиться к другу, чтобы перепихнуться по-быстрому и снять напряжение - нельзя, и да, я об этом узнаю.
  - Я согласился на сегодня, - возразил Стерлинг, не позволяя себе хватать наживку. - Я человек слова - и если что-то обещаю, то выполняю. Если вы хотите, чтобы я терпел и дальше, вам придется убедить меня, что оно того стоит. - Ну ладно, может, он чересчур вышел из себя. Он знал, на что это похоже, когда ты пытаешься взять контроль в свои руки - одержать верх.
  "Нет", - подумал он при мысли об этом.
  - Подождите, - сказал он, прежде чем Сойер успел ответить, хотя ему и нужна была минута, чтобы подумать. В камине громко затрещали ветки. - Простите. Я... все это сложнее, чем я думал. Я всю жизнь делал наоборот. И чувствовал себя несчастным. Я хочу... мне нужно что-то другое.
  Сойер нахмурился.
  - Может, объяснишь мне, - попросил он, и, да, на этот раз выражение его лица точно было подбадривающим - пожалуй, даже заинтересованным. Может быть, Стерлинг все же не так и облажался. - Ты был полон решительности выбрать для себя Дома, что наводит меня на мысль, что тебе пришлось побывать в ситуации, когда этого выбора тебе не предоставили... но ты сказал, что все это для тебя внове, так что... - он развел руками, - рассказывай.
  - Мой отец... - начал Стерлинг. - У нас всегда были, ну, как говорят, сложные отношения. - Он горько улыбнулся. - И это еще мягко сказано. Он хотел, чтобы я был как он - меня даже назвали в его честь, поэтому я представляюсь вторым именем. Не хочу, чтобы нас сравнивали, понимаете?
  Сойер поощряюще кивнул, и Стерлингу сразу же стало легче. Он очень много думал, но никогда не пытался облечь мысли в слова, поэтому ему нужно было время. Он говорил с длинными паузами и от этого чувствовал себя глупо.
  - Поначалу, когда я был маленьким... я пытался угодить ему. Хотел, чтобы он мной гордился. Но я все делал не так, все, чего я хотел - было неправильным. Когда я понял, что гей - наверное, мне было двенадцать или тринадцать - я осознал, что это конец. Мне никогда не стать тем, кем он хотел, чтобы я стал, поэтому я решил даже не пытаться. Мы ругались каждый день. Не могу вспомнить ни одного разговора, который бы не закончился ссорой.
  Хотелось встать, начать мерить шагами комнату. Но Сойер сказал ему сесть. Боже, как же это трудно. Он чувствовал, как в животе все скручивается в узлы от усилий объяснить вещи, о которых даже думать не хотелось.
  - В общем, я все это терпеть не могу. Меня тошнит от этого так, что хочется кричать. Столько стараний. Почему я не могу получить то, чего хочу, без борьбы? Почему недостаточно того, что я просто этого хочу? - Стерлинг закусил губу и заглянул в лицо Сойеру. - Я не знаю, как мне вас называть.
  - Понимаю. - Сойер задумчиво поджал губы и наконец сказал: - Пока, пожалуйста, называй меня Оуэном. Достаточно отличается от профессора Сойера, чтобы мы оба помнили, что ситуация изменилась, но не думаю, что ты готов к чем-то более традиционному. - Он кивнул, не сводя глаз со Стерлинга. - Значит, ты боролся с его влиянием, потому что оно было тебе навязано, хотел сам все контролировать или подчиняться, но не ему, только не ему... А еще ты пытался занять его место, потому что думал, что это необходимо, чтобы победить. - Рука Сойера - Оуэна - резко рассекла воздух. - Все. Забыли. Я обещаю, что никогда не стану тебя ломать, но это будет именно борьба, и она потребует больших усилий. - Оуэн встал, подошел к Стерлингу, сжал его подбородок и заставил поднять голову и посмотреть ему в глаза. - И оно того стоит, - мягко добавил он. - Поверь мне.
  У Стерлинга защипало в носу, эмоции грозили взять верх. Но нет, он много лет назад научился держать себя в руках, он решил, что отец никогда не увидит его слез, и привычка въелась в кровь. Даже понимание, что глупо и бессмысленно считать, что плакать неправильно, ничего не меняло. Он мог утешать друзей, пока они рыдают над неудавшимися отношениями или смертью родителей, и не думал о них хуже, но он просто не мог позволить это себе.
  А сейчас, когда осторожные, слегка шершавые пальцы Оуэна касались его лица, Стерлингу почти хотелось, чтобы мог.
  - Верю, - сказал он хриплым голосом. - Я вам верю. И я не... не хочу, чтобы вы думали, что я ищу замену отцу. Мне это не нужно. Мне нужен кто-то, с кем... я могу быть самим собой, наверное. Просто... я так устал, Оуэн. - Его имя на губах казалось таким правильным. Таким надежным.
  - Вот и хорошо, - прошептал в ответ Оуэн. "Совсем не похоже на резкий тон отца, - отметил про себя Стерлинг, - как будто тот считал, что чем громче - тем вернее слова". - Я тоже не люблю ссор. Это пустая трата времени, а у тебя его не так много. - Стерлинг нахмурился, не понимая, о чем он. Оуэн похлопал его по щеке и убрал руку. - Может, ты забыл, что учишься на последнем курсе, но я - нет, - пояснил он и снова сел, совершенно непринужденно скрестив ноги. - Мне нужна копия твоего расписания как можно скорее, чтобы мы могли посмотреть, когда наше свободное время совпадает.
  - Хорошо. Я еще подрабатываю, но у меня гибкий график. - Стерлинг чувствовал себя странно - какой-то необычный коктейль облегчения с предвкушением. Это происходит на самом деле или просто сон? - Так... эмм... И что теперь?
  - Будем разговаривать. Пожалуй, дольше, чем тебе хочется. Но обычно своих сабов я знаю гораздо лучше, - сказал Оуэн. - Я вижу их в клубе, смотрю, как они ведут себя на сцене, иногда обсуждаю их с их Домом. Все не всегда так... поспешно, и я давно не имел дела с кем-то столь неопытным. - Оуэн провел рукой по волосам, какое-то мгновение он казался обеспокоенным. - Не говоря уже об этике отношений со студентами. - Он заинтересованно посмотрел на Стерлинга. - Повтори-ка, почему я на это согласился?
  - Потому что я удивительно сексуален? - предположил Стерлинг. Он знал, что это правда, но на самом деле ему хотелось верить, что это не единственная причина. - Вообще-то - и наверное, мне не следует в этом признаваться, потому что это даст вам повод передумать, но - я не знаю почему. Я не думал, что вы согласитесь. Я представлял себе, как буду неделями "случайно" кругом на вас натыкаться.
  При одном только взгляде на Оуэна у Стерлинга заныло в паху, и он неловко поерзал в кресле. Ему хотелось, чтобы Оуэн поцеловал его. Всего лишь поцеловал. Секса он готов был ждать несколько недель (конечно, не месяцев, как предлагал Оуэн), но столько же дожидаться прикосновения губ Оуэна к своим... Он не думал, что сумеет. Да и не желал.
  Но сейчас речь не о том, чего хочет он, напомнил себе Стерлинг. А мысль о том, чтобы отдать власть другому, вызывала такое невероятное облегчение, что, казалось, у Стерлинга расслабились даже кончики ушей.
  - Я могу задавать вам вопросы? О вас? - спросил Стерлинг.
  - Можешь задавать, но я не могу обещать, что отвечу на них, если они касаются кого-нибудь еще, - отозвался Оуэн, немного его успокоив. - Я не буду обсуждать своих сабов и делиться прошлым, пока не узнаю тебя получше или пока не решу, что это необходимо. Вопросы о том, чем мы будем заниматься, или о том, чего я хочу от тебя - задавай сколько угодно. - Он улыбнулся, еще одно едва заметное подрагивание губ, которое начинало так завораживать Стерлинга. - Если, конечно, у тебя не заткнут рот, и я не приказывал тебе молчать. - Он уставился в огонь, и Стерлинг наконец смог вдохнуть; взгляд Оуэна был таким тяжелым. - Почему я согласился... Частью - чтобы спастись от преследования, и частью - да, потому что ты очень привлекателен, хотя, наверное, и не тем, о чем думаешь. - Он искоса поглядел на Стерлинга. - И еще, может быть, чтобы получить шанс задать тебе трепку, на которую ты так напрашивался весь первый год. Ты задумывался над такой возможностью, когда выбирал меня?
  - Не... осознанно, - признался Стерлинг. При мысли об этом джинсы показались еще туже, и он снова заерзал, пытаясь устроиться в кресле, которое казалось таким удобным, когда он садился в него. - Наверное, мне хотелось узнать, как вы попали во все это, и много ли у вас было партнеров. - На самом деле он хотел спросить Оуэна, делал ли тот когда-нибудь кому-нибудь больно, по-настоящему больно, потому что, хотя идея быть отшлепанным его и заводила, он не был в восторге при мысли о сломанных костях и швах.
  А всего несколько недель назад он бы, скорее всего, рассмеялся, если бы кто-нибудь предложил его отшлепать, так что кто знает, что будет дальше?
  - Я всегда знал, что это мое, - сказал Оуэн, - и повзрослев, я стал искать возможности осуществить желания. Не могу точно назвать число случайных партнеров, но людей вроде тебя... - Он словно на мгновение ушел в себя. - Шестеро. С одним из них мы были вместе очень долго, с остальными - по несколько месяцев, но не больше года. Мне довольно трудно угодить, и я быстро начинаю скучать. - Взгляд Оуэна заострился, и Стерлинг снова напрягся. - А теперь спроси меня о том, что тебе действительно хочется узнать, пожалуйста, потому что все эти танцы вокруг да около подпадают под категорию того, что навевает на меня скуку и ужасно раздражает.
  Инстинкты Стерлинга просто кричали огрызнуться, дать Оуэну понять, что ему плевать, скучает тот, злится, или и то, и другое вместе взятое.
  Но это было бы ложью, а он не хотел врать, поэтому просто наклонился вперед и спросил, хотя и не знал, какой ответ получит:
  - Вы сделаете мне больно?
  - Это просьба, или тебя что-то тревожит? - отозвался Оуэн, на его лице появилось почти знакомое хмурое выражение. - С тобой не случится ничего, что не будет оговорено заранее, и во время сессии ты можешь прекратить все одним словом. Это должно быть тебе известно. - Он прищурил глаза. - Думаешь, я могу сделать что-то экстремальное уже после того, как ты согласишься на все? Стерлинг, так не делается. - Оуэн вздохнул. - Я бы оскорбился, если бы ты не был таким наивным. - Он положил ладони на колени. - Боль бывает порой полезна как самый простой рычаг давления, и да, в определенных обстоятельствах это эффективное наказание. Если ты считаешь, что только потому что мысль о том, что тебя отшлепают, тебя возбуждает, я не смогу использовать это в качестве наказания, ты очень удивишься. Если думаешь, что я оставлю тебя истекать кровью... - Оуэн поморщился. - Нет. У меня свои границы, и они едва ли смогут настолько сдвинуться после всех этих лет.
  Воздух со свистом вырвался из легких Стерлинга.
  - О. Хорошо. То есть... я не хотел вас оскорбить.
  В его голосе звучало нетерпение, какого он никогда еще не испытывал, и от этого он казался таким, черт возьми, искренним и таким молодым, а ведь именно это так не нравилось в нем Оуэну, надо стараться этого не показывать.
  - В интернете чего только нет, - начал он и, так как Оуэн не сказал ему замолчать, похоже, настроившись слушать, продолжил: - И понять, что реальность, а что написано просто потому, что кому-то хотелось выглядеть крутым, очень сложно. В общем... Я просто хочу убедиться, что знаю, на что подписываюсь. - Он вздохнул и опустил глаза на руки, жалея, что они сидят не рядом, и Оуэн не может снова прикоснуться к нему. - И я не могу обещать, что всегда буду послушным. Потому что для меня это непривычно.
  - Знаю, - сухо отозвался Оуэн. - Именно поэтому мы и разговариваем, и ты до сих пор полностью одет и сидишь в этом кресле, вместо того чтобы обнаженным стоять на коленях там, где я могу до тебя дотянуться.
  - Боже. - Слово сорвалось с губ, прежде чем Стерлинг успел остановиться, подгоняемое накрывшей его волной желания. Следующие слова он уже не пытался удержать: - Я хочу этого. Очень хочу. Можно... пожалуйста. Как, по-вашему... мы могли бы?..
   Он не мог попросить, слишком боясь, что ответом будет "нет".
  - Ты не представляешь, насколько другой сейчас, - сказал Оуэн, и Стерлинг был почти уверен, что не придумал это ощущение единения, возникшее между ними, когда его собственное желание отразилось в глазах Оуэна. - Открытый, жаждущий, ничего не скрывающий. Сейчас ты обнажен, Стерлинг. Ты хотел знать, что я в тебе увидел? Это. Именно это.
  На подгибающихся ногах Стерлинг поднялся и сделал шаг к Оуэну.
  - Пожалуйста, - сказал он тихо, часть его стыдилась того, что он позволял себе в присутствии этого мужчины.
  Господи, это какое-то сумасшествие.
  И все же он сделал еще шаг, прежде чем опуститься на колени у ног Оуэна; точнее, не опуститься, а упасть, ноги больше его не держали. Он не касался Оуэна, не зная, можно ли, но смотрел на того с таким преданным благоговением, что это могло запросто сойти за ласку.
  - Пожалуйста. Я хочу... этого. Вас. - Он дрожал, сердце колотилось, словно крылья колибри.
  - Вижу, - сказал Оуэн, теперь его голос стал тем оплотом надежности, который был так нужен Стерлингу. Который знал, что делать, понимал, что он чувствует, потому что, пусть даже находясь на разных полюсах, но они каким-то образом уравновешивали друг друга. - Встань, пожалуйста.
  "Пожалуйста" в исполнении Оуэна звучало совсем не похоже на заикающийся, умоляющий голос Стерлинга; просто дань вежливости, абсолютно ненужная, потому что Оуэн не просил, он приказывал. Каждый раз когда он произносил это слово, Стерлинг чувствовал, как по телу растекается горячая волна.
  - Я собираюсь раздеть тебя, - продолжил Оуэн, когда Стерлинг последним усилием воли поднялся на ноги. - А потом я позволю тебе опуститься для меня на колени именно так, как я того хочу - а ты запомнишь и в следующий раз, когда я скажу тебе принять эту позу, повторишь все точь-в-точь. - Оуэн стоял так близко, что Стерлинг чувствовал, как дыхание мужчины касается его лица с каждым словом. - Ведь так, Стерлинг?
  - Да. - Его связки так натянулись, что было трудно выдавить хоть что-то, но Стерлинг был уверен, Оуэн его расслышал. Он заставил себя повторить, просто чтобы убедиться, и только тогда понял, что дышит слишком часто. - Да, Оуэн.
  Стерлинг сделал глубокий вдох и медленно выдохнул - он был почти уверен, что не придумал одобрение на лице Оуэна. Надеялся, что нет.
  - Расслабься, - посоветовал Оуэн. - Я знаю, что это подавляет, но единственное, что может меня разочаровать - это если ты не будешь стараться, а это невозможно. Я не позволю. Так что расслабься и наслаждайся процессом. - Он снова обхватил лицо Стерлинга и медленно провел большим пальцем по губам. Стерлинг беспомощно потянулся губами за подушечкой, как будто пытаясь продлить прикосновение. - Я дам тебе то, о чем ты просишь, и даже больше, только пожалуй, нам нужно придумать что-то, чего тебе придется ждать, что-то, чтобы, уходя домой, ты мог думать только об этом. - Оуэн начал расстегивать рубашку, которую надел сегодня Стерлинг, решивший, что будет некрасиво прийти в футболке. Ловкие пальцы неторопливо выпутывали пуговицы из маленьких петелек. - Какие-нибудь предложения?
  Все его тело дрожало, взгляд метался от лица Оуэна к его рукам, таким близким.
  - Прикоснитесь ко мне, - попросил Стерлинг. - То есть я хочу, чтобы вы сделали это. Хочу, чтобы прикоснулись ко мне. Провели руками по моей коже.
  Он был настолько возбужден, что в голове тут же нарисовались яркие, живые картинки того, как это будет. Он - вытянувшийся на постели, обнаженный, и Сойер - сидящий рядом. Одна рука мужчины скользит по обнаженной коже к его паху... Стерлинг застонал, член ощутимо запульсировал под джинсами, когда Оуэн высвободил из петельки еще одну пуговицу.
  - Хмм, да, полагаю, это подойдет, - сказал Оуэн, в его голосе послышалось легкое сожаление. Он сделал шаг назад. - Тогда лучше тебе раздеться до конца. И смотри при этом на меня, пожалуйста. Я хочу видеть не только все твое тело, но и лицо.
  Боже, он уже изнывал от желания, но он сможет. Оуэн велел ему это сделать, и он будет послушен. Мысли о том, что что-то может быть настолько простым, настолько элементарным, было достаточно для того, чтобы руки Стерлинга неуклюже завозились с рубашкой, даже несмотря на то, что подушечки пальцев онемели.
  Каким-то образом ему удалось расстегнуть две последние пуговицы, а затем он вспомнил, что не должен был отрывать глаза от лица Оуэна. Куда он смотрел? Он не знал точно, но Оуэн не делал ему замечания и не выглядел рассерженным, так что, наверное, все в порядке.
  Стерлинг повел плечами, давая рубашке соскользнуть и упасть на пол, его глаза были прикованы к Оуэну. Мужчина наблюдал за тем, как он раздевался. Наблюдал за ним, и Стерлинг еще никогда в жизни не был так заведен.
  Все еще дрожащими руками он расстегнул ремень и молнию. Его член непрерывно и настойчиво ныл от возбуждения, и Стерлинг чувствовал на мягком хлопке плавок влажное пятно. Он облизал губы и разом стянул и джинсы, и трусы - Оуэн не уточнял, что раздеваться нужно медленно, и дыхание у Стерлинга и так было достаточно учащенным, чтобы он засомневался в том, что нагибаться дважды - это хорошая идея. Да, он и правда дышал слишком тяжело.
  Он отбросил спущенные джинсы ногой, стянул носки и выпрямился, ни на секунду не оторвав взгляда от невероятных серых глаз Оуэна. Странно, но ему нисколько не хотелось вставать в позу - он просто опустил руки и застыл.
  Вот он я. Смотри на меня.
  На мгновение на лице Оуэна появилось такое выражение, словно он испытывал непреодолимое искушение забыть все тщательно продуманные им самим правила и инструкции, просто протянуть руку и взять то, что ему предлагают. У Стерлинга перехватило дыхание, но это мгновение - пугающее для него, потому что он вдруг понял, что только указания Оуэна помогают ему сейчас держаться на ногах - прошло, и мужчина просто ему кивнул. Он часто так делал, словно ожидая, что Стерлинг сам поймет, что означает этот кивок. В этом случае он, наверное, выражал похвалу; Стерлинг знал, что замечательно выглядит обнаженным, а теперь это знал и Оуэн.
  В молчании, тяжелом и густом, в котором отдаленный шум проезжающих машин казался лишь приглушенным гулом, отчего малейшие звуки в комнате слышались еще громче, Стерлинг ждал, пока Оуэн рассматривал его, неспешно скользя оценивающим взглядом не по таким выдающимся местам, как его напряженно вытянувшийся член, умоляющий о прикосновении, как и все тело, а по губам, рукам...
  Стерлингу ничуть не стало легче, когда, все так же внимательно изучая его тело, Оуэн встал у него за спиной.
  Наоборот это снова погрузило его в фантазии. Он почти чувствовал руки Оуэна на своем теле, скользящие вниз по позвоночнику к ягодицам. Боже, Оуэн ведь точно захочет его трахнуть. Он об этом совсем не подумал - дурак, дурак, может быть, он на самом деле дурак, может быть, именно поэтому он так часто доказывал всем, что умен, чтобы убедить в этом самого себя, когда это явно не так. Потому что, без всяких сомнений, мужчина, привыкший подчинять себе партнеров, захочет трахнуть свою новую игрушку. Как Стерлинг мог не понимать подобной вещи до этой секунды?
  От этой мысли все его тело так сильно напряглось, что Оуэн не мог этого не заметить.
  - У тебя еще нет стоп-слова, и пока мы о нем не договоримся, просто скажи "стоп", если тебе нужен будет перерыв, - сказал Оуэн, и боже, эти слова были произнесены почти ему в ухо, потому что, хоть мужчина и не касался его, стоял он сейчас очень близко. - Он тебе нужен?
  По телу Стерлинга прошла дрожь, и он помотал головой:
  - Нет. Нет.
  Но за какую-то долю секунды его возбуждение сменилось дурнотой. Он не мог это сделать, не в том случае, когда это означает, что Оуэн трахнет его, даже если это произойдет через много недель или месяцев. Боже, он такой дурак.
  - Простите, - поспешно сказал он. - Стоп. Я просто... я не могу.
  Он развернулся, чтобы Оуэн больше не стоял у него за спиной, наклонился подобрать одежду и прикрылся ей как щитом. - Простите.
  Оуэн покачал головой, его лицо раздраженно нахмурилось, и Стерлинга бросило в дрожь и еще сильнее замутило - кажется, его по-настоящему могло вырвать. Ему непереносимо было видеть это выражение на лице Оуэна, особенно вызванное им, но когда мужчина заговорил, Стерлинг понял, на кого это раздражение было направлено, и немного расслабился.
  - Не извиняйся. Это я все испортил, не ты, и это мне надо просить прощения. Я позволил тебе поторопить себя, и это непростительно, но так легко забыть... неважно. - Оуэн показал на одежду в руках Стерлинга. - Оденься и сядь. Я принесу тебе стакан воды.
   - Нет, - ответил Стерлинг. - Пожалуйста. - Он не совсем понимал, что происходит, и не знал, как все сгладить, но он знал, что на самом деле не хочет все это останавливать, просто хочет знать, что существует граница, которую они переступать не станут. Его трясло так, как обычно трясет его маму, когда она видит паука и пугается до смерти, и ему не хотелось, чтобы Оуэн оставлял его здесь одного. Он боялся не Оуэна.
  - Я не хочу останавливаться. - Его прошиб холодный пот. - Я... пожалуйста. Я хочу этого... правда, хочу.
  - Ты хотел, - поправил его Оуэн, - но что-то изменилось, и мне нужно понять, что именно. Я пока еще знаю тебя недостаточно хорошо, чтобы самому разобраться в этом, поэтому ты должен со мной об этом поговорить.
  Он взял Стерлинга за руку и коротко успокаивающе сжал ладонь, свободной рукой Стерлинг неловко прижимал к себе одежду, не зная, куда ее девать. Оуэн решил эту проблему за него, выпустив его пальцы и показав на пол:
  - Брось ее, если не хочешь одеваться, и скажи, если передумал.
  - Я не знаю, - прошептал Стерлинг.
  Он хотел одеться? Не то чтобы, но может, если он оденется, то не будет чувствовать себя таким обнаженным. Именно таким он сейчас себя чувствовал - обнаженным, незащищенным, открывающим всему миру свои секреты. Только это было не так, потому что Оуэн не мог прочесть его мысли. Но он мог сам сделать выбор и открыться мужчине, отдать ему все, всего себя.
  Он не обязан был это делать, но мог.
  Стерлинг бросил одежду на пол и расслабленно опустил руки.
  - Я не могу быть пассивом, - тихо сказал он, зная, что громче говорить и не нужно, Оуэн и так его внимательно слушает. - Я пытался, но не смог. Это слишком... я просто не могу. - Он не смел поднять на Оуэна глаза.
  - Я не просто так сказал, что мы обойдемся без секса - по крайней мере, первое время, - спокойно произнес Оуэн. - И причина не в том, что я хочу смотреть на твои страдания, хотя, признаюсь, что, вероятно, буду немало этим наслаждаться. - Он погладил Стерлинга под подбородком. - Посмотри на меня, пожалуйста. Да, так лучше.
  Стерлинг почувствовал, как вспыхнул, и ему становилось все жарче и жарче, пока он смотрел в лицо Оуэну.
  - Думаю, мы продолжим нашу беседу сидя... или по крайней мере, так сделаю я.
  Оуэн повернулся, подошел к своему креслу и сел, оставив Стерлинга в растерянности стоять посреди комнаты.
  - Сядь на колени рядом со мной, - сказал Оуэн, приходя ему на помощь. - Колени вместе, руки за спину, лицом к камину.
  Странно, как успокаивающе подействовало на Стерлинга выполнение приказа Оуэна, опускаясь на колени, он даже подумал, что где-то в глубине души всегда знал, что это именно то, что ему нужно. Он сел лицом к камину, как велел мужчина, сведя колени вместе и убрав руки за спину. Он не знал, должен ли сцепить пальцы, или нет, но затем вспомнил, как Кэрол скрещивала за спиной запястья, и сделал точно так же.
  И стал ждать.
  - Теперь ты выглядишь довольным, - заметил Оуэн, коснувшись волос Стерлинга - легко, лишь на секунду. - Хорошо. - Он откинулся на спинку кресла, положив руку на подлокотник, и, подперев подбородок ладонью, задумчиво посмотрел на Стерлинга. - Я рад, что ты достаточно доверяешь мне, чтобы поговорить об этом, и мне определенно нужно знать, о чем ты думаешь, но я все еще задаюсь вопросом, что сделал такого, что... вызвало подобную реакцию. Или ты не поверил мне, когда я сказал, что не собираюсь заниматься с тобой сексом?
  Стерлинг не стал спешить с ответом, потому что вопрос был задан не один, и он не хотел все испортить.
  - Я поверил. Почти. Просто... когда вы встали у меня за спиной, мне вдруг пришло в голову, что вы этого захотите. Со временем. А я не могу. Я бы сделал это, если бы мог. Ради вас. Но не думаю, что смогу. - Слова обжигали горло, горели во рту словно языки пламени в камине, но Стерлинг почувствовал облегчение, как только их произнес.
  - Я наслаждаюсь этим, - сказал Оуэн и улыбнулся. - Активной ролью. Но это далеко не единственная вещь, приносящая мне удовольствие... Господи, нет. - Он наклонился вперед и снова ласково провел подушечкой пальца по губам Стерлинга, очерчивая их контур, и давая понять Стерлингу, что еще ему нравится. - Да. Конечно, - продолжил он, в его глазах загорелся веселый блеск, когда Стерлинг чуть приоткрыл губы. - Еще я люблю делать минет... во всяком случае, при определенных обстоятельствах.
  Стерлингу очень хотелось спросить при каких, но Оуэн не дал ему такой возможности.
  - Итак, расскажи мне, что ты любишь делать сам и что ты любишь, чтобы делали с тобой.
  У него было достаточно парней, чтобы знать, что большинство из них любит, и многие любили пошлые разговоры, поэтому он научился говорить о таких вещах, не краснея и не чувствуя стыда. И все же сейчас все было по-другому, поэтому Стерлинг аккуратно подбирал слова.
  - Я люблю минеты. И делать, и получать. Я люблю... эм... Заниматься сексом. Но быть сверху. - Он покраснел при этих словах, но все равно заставил себя смотреть в лицо Оуэну. - Римминг. Я люблю римминг. Делать кому-то другому, но не чтобы делали мне. - Боже, такое ощущение, словно он сейчас уже совсем пунцовый.
  - И мы опять возвращаемся к тому, что твоя задница - запретная зона, - сказал Оуэн, что не помогло Стерлингу успокоиться, хотя в голосе мужчины не было сарказма, только любопытство. - Если ты снизу, секс может причинять боль, особенно если тот, с кем ты спишь, не подготовил тебя, но римминг... Что если ты сам будешь с собой это делать? Когда ты дрочишь, то засовываешь в себя игрушки или пальцы, чтобы кончить? - Оуэн вздохнул, когда Стерлинг попытался выдавить из себя членораздельный ответ, а не сдавленный всхлип. - И перестань делать такое лицо, словно сейчас от смущения растечешься лужицей. Я буду задавать тебе много подобных вопросов, так что, будь добр, привыкай.
  - Ничего не могу с собой поделать, - пробормотал Стерлинг. Ему очень хотелось уткнуться лбом в колени Оуэна или чтобы Оуэн прикоснулся к его волосам, или... что-нибудь еще. Что угодно. Это без преувеличения был самый тяжелый разговор за всю его жизнь, даже если считать тот, когда Стерлинг признался матери, что он гей. Но Оуэн ждал ответа.
  - Я просто... нет. Я не трогаю себя там. Дело не в том... то есть, я не думаю, что это отвратительно или что-то подобное. Я сам люблю трогать парней там.... Мне даже нравится ласкать там языком. И... засовывать его внутрь. - Он сглотнул, пытаясь хоть немного смочить пересохшее горло, и весь поджался, ссутулившись, насколько только позволяла его поза. - Первый парень, с которым я был, пытался... Трахнуть меня. Но не смог.
  - И когда он продолжал пытаться это сделать, а я уверен, что он продолжал, было больно, что только усугубило положение дел. - Оуэн пожал плечами. - Я не психотерапевт, Стерлинг, и у меня нет ответов на все вопросы, но у тебя они есть. Если ты подумаешь об этом, то поймешь, в чем твоя проблема. Может быть, в детстве тебе кто-то что-то сказал, внушив мысль, что прикасаться к себе - нехорошо, и ты ее принял. Может быть, каждый раз, делая это с кем-то другим, ты выражаешь протест против этого, но не можешь зайти настолько далеко, чтобы позволить делать это с собой, и думаешь, что тебе это не принесет большого удовольствия. Я честно не знаю, но проблема далеко не в том, что ты просто не хочешь прогнуться под меня, ее бы мы смогли разрешить. Я должен иметь возможность прикасаться к тебе везде, где захочу, и чтобы ты при этом не дергался и не вздрагивал, и мне нужно, чтобы ты верил, что я не сделаю ничего, на что ты не согласился. - Оуэн поднял руку, медленно ее повернув. - Видишь ее? Если я возьму тебя к себе, она будет касаться тебя, шлепать тебя, ставить тебя в позы. Она будет расчесывать твои волосы, мыть тебя, держать плеть, опускающуюся на твое тело и заставляющую кричать для меня. Ты будешь целовать ее после порки, она будет ласкать тебя, пока ты засыпаешь рядом со мной, и все еще будет касаться тебя, когда ты просыпаешься утром. Ты захочешь мои пальцы внутри себя, Стерлинг, намного раньше, чем я буду готов тебе это дать. А теперь, оставим эту тему и двинемся дальше. Я хочу пить, и мне бы хотелось, чтобы ты принес мне стакан воды, пожалуйста. Графин в холодильнике, у раковины уже стоит стакан, потому что я бываю неряхой, кухня в конце коридора.
  Это не было таким уж большим облегчением - уйти на кухню и скрыться от напряженного, изучающего взгляда Оуэна, - как того ожидал Стерлинг. Мысли в голове скакали, пока Стерлинг наливал воду из найденного графина в стакан, стоявший там, где и сказал Оуэн, и убирал графин обратно в холодильник. Как бы ему хотелось, чтобы у него было несколько минут на размышления, чтобы понять хоть что-то, сказанное Оуэном. Вместо этого он вернулся к мужчине и протянул ему стакан воды. Поколебавшись, он снова опустился на колени, приняв ту же позу, что и раньше. Вот это было облегчением.
  - Можно я... скажу кое-что? - неуверенно спросил он.
  - Да.
  Грудь сдавило.
  - Я... я не знаю, сможете ли вы - или кто-то, но если это будет кто-то, то им будете вы, - прикоснуться ко мне так, чтобы я не дернулся. Я думаю, понадобится много времени, чтобы я... мог привыкнуть к этому. Так что если сделка или ее разрыв зависит от этого, то я не знаю, что делать. Не могу обещать, что никогда не дернусь. Я... я готов попробовать сделать все, о чем бы вы ни попросили, но это обещать не могу. - Он искал на лице Оуэна хотя бы намек на то, о чем тот сейчас думает.
  - Не делай из этого такую большую проблему, - спокойно ответил Оуэн. - Мужчина, способный добиться того, чтобы я его обучал, уж точно способен заставить несколько напряженных мускулов расслабиться. - Он поставил нетронутый стакан на маленький круглый столик рядом с креслом. На нем лежала только книга, название которой Стерлинг не мог разглядеть, и стоял подстаканник, на который Оуэн не обратил внимания. - Ты, наверное, не так часто ее видишь, но, между прочим, у тебя прекрасная попка. Какая жалость. Если бы она была прыщавой и дряблой, идея о том, чтобы окрасить ее в тот же цвет, какого было твое лицо несколько минут назад, не показалась бы мне столь привлекательной.
  - Вам бы понравилось больше, если бы она была некрасивой? - Стерлингу удалось подхватить интонацию Оуэна, и он почувствовал себя более расслабленным. - Почему мне так сложно в это поверить?
  - Потому что ты не дурак? - Оуэн рассмеялся и покачал головой. - Нет, она мне нравится такой, какая есть, и я рад видеть, что все твое тело в отличной форме. Знаешь, быть сабом - не значит просто кормить меня виноградом, пока я с суровым видом возлежу на подушках. Физическая форма тут тоже может иметь большое значение. И если ты будешь в постоянных отношениях с добросовестным Домом, то обнаружишь, что он возьмет контроль над твоим питанием и упражнениями в свои руки, в случае если ты не будешь заботиться о себе сам.
  Оуэн бросил взгляд на стакан на столике и снова посмотрел на Стерлинга.
  - Даже при благоразумном поведении ты можешь провести целый день в наручниках, когда каждый кусок пищи придется есть с руки и каждый глоток воды тебе будут подносить к губам. Поначалу всем кажется, что это забавно, но к концу сессии все может стать невероятно напряженным.
  - Я... - Стерлинг закусил губу, а затем продолжил: - Ничего, если я признаюсь, что мне нравится, как это звучит?
  Оуэн кивнул.
  - Очень нравится. И я готов. То есть, я в хорошей форме. Я бегаю почти каждый день - в то утро я вышел на пробежку не только для того, чтобы встретиться с вами. Ну, вообще-то все-таки больше для этого. Я серьезно занимался бейсболом. Не просто ради развлечения.
  Он надеялся получить стипендию на обучение в университете на несколько лет, пока сильно не повредил плечо, что вдребезги разбило его мечту.
  - Занимался? - спросил Оуэн. - Что заставило тебя бросить?
  Об этом нелегко было говорить, потому что такие разговоры всегда приносили воспоминания о тех месяцах, когда он впал в глубокую депрессию из-за того, что планы на будущее полетели в тартарары. Он много лет уже ни с кем об этом не говорил.
  - Я повредил капсулу плечевого сустава, - сказал он, надеясь, что Оуэн знает, что это такое, и ему не придется углубляться в детали. - Во время подачи. И не смог решиться на операцию, так что моей великой бейсбольной карьере пришел конец. - В его словах было больше горечи, чем ему бы хотелось.
  Оуэн не кинулся сочувствовать ему и говорить всякие банальные фразы, но Стерлинг и не ожидал этого от него. Вместо этого мужчина положил ладони на правое плечо Стерлинга и начал внимательно изучать впадину у кости и мускул осторожными пальцами.
  - В будущем не забывай упоминать о таких вещах, - рассеянно сказал Оуэн, полностью сконцентрировав внимание на своем занятии. - Мне на ум сразу приходят несколько поз при бондаже, когда на плечо оказывается слишком большая нагрузка. Обязательно говори мне, если что-то, о чем я тебя прошу, причиняет боль. Я хочу, чтобы ты чувствовал только ту боль, которая будет приносить удовольствие.
  Тело Стерлинга тут же отреагировало на бесстрастные прикосновения Оуэна, член дернулся и начал наливаться.
  - Оно давно уже не болело, - ответил он, пытаясь не слишком отвлекаться. - Я довольно быстро выяснил, каких движений должен избегать. Пока вы не попросите меня подавать мяч в бейсболе или в волейболе или участвовать в состязаниях по плаванию - со мной все будет хорошо.
  - Я запомню это.
  Оуэн откинулся на спинку кресла, словно возбуждение Стерлинга - а Оуэн совершенно точно заметил его; черт, Стерлингу уже начало казаться, что мужчина заметит, даже если он лишний раз моргнет - напомнило ему о том, что он не должен его касаться. Или все закончилось, потому что он так эффектно расклеился?
  - У меня не было возможности спросить, что подойдет тебе в БДСМ, - сказал Оуэн. - Для разных людей это совершенно разные вещи... Ты отреагировал положительно на несколько предложений, но у меня такое чувство, что пока я не упомянул о них, ты об этом даже и не задумывался. Ты читал порно, смотрел фильмы? Есть что-нибудь такое, что тебя заводит, стоит лишь подумать об этом, или такое, что тебя совершенно не трогает? - Он улыбнулся, видя беспомощный взгляд Стерлинга. - Бедняжка Стерлинг, ты чувствуешь себя так, словно мы опять на занятиях?
  - В некотором роде, - признал тот. - Все началось с того, что я случайно - и это на самом деле было случайно, клянусь! - подглядел за двумя парнями на вечеринке. - Оуэн приподнял бровь, и Стерлинг уточнил: - Это была обычная вечеринка, не тематическая. В прошлые выходные в том клубе я впервые пришел в официальное место. Если оно действительно такое. В общем, один из них сказал другому встать на колени и отсосать ему - тот, что стоял на коленях, был мой друг Алекс, который и привел меня в клуб - и, ну, это меня очень завело. По правде говоря, я потом неделями фантазировал об этом, мастурбируя.
  Он попытался вспомнить о других виденных вещах.
  - Эм. Меня привлекает мысль о том, чтобы быть связанным. Отшлепанным. Может быть, выпоротым, хотя не думаю, что мне понравится что-то по-настоящему жестокое. Я не хочу шрамов. - Стерлинг виновато улыбнулся Оуэну. - Чего, я знаю, вы никогда не сделаете, но вы спросили, и я хочу получить пятерку, если даже краем сознания вы оцениваете меня по пятибалльной шкале. Не знаю, что еще. Эм, воск? Горячий воск. И я смотрел он-лайн порно и онанировал на то, как кого-то трахали фаллоимитатором. - Он снова покраснел, немного шокированный собственной откровенностью.
  - Ты покраснел только в конце, - одобрительно заметил Оуэн. - И ты дал мне много того, с чем можно работать. Отлично. Ты поймешь, что пятерку нелегко получить, но, полагаю, за это я могу тебе поставить четверку.
  - С плюсом, - твердо сказал Стерлинг. - Определенно с плюсом.
  - Паршивец.
  Оуэн резко провел ногтем по левому соску Стерлинга, вырвав у того испуганный выдох, потому что хоть больно и не было, но все равно обожгло. И две вещи - умеренная дерзость и последовавшее за ней такое же умеренное наказание - со щелчком соединились в мозгу. Теперь Стерлинг был полностью возбужден и, не удержавшись, украдкой бросил взгляд на Оуэна, чтобы посмотреть, стоит ли у него тоже под джинсами, прячущими гораздо больше, чем воздух, в который одет сам Стерлинг.
  - Ты должен смотреть мне в лицо, - заметил Оуэн. - Да, я возбужден. С той самой минуты, как ты пришел сюда, но мне нравится определенная доля предвкушения. И конечно, мне легче оттого, что именно я решаю, когда все это закончится, ты же такой роскоши лишен. Кончишь ты или нет, всегда будет зависеть от меня.
  - Всегда? - Моргнув, Стерлинг уставился в лицо Оуэна, как и следовало. - Мне вообще нельзя будет кончить? Знаете, как часто я обычно мастурбирую? - Он чуть ли не поскуливал, но не мог сдержаться.
  - С сегодняшнего вечера я буду совершенно точно это знать, потому что ты будешь делать это только с моего разрешения и, как правило, передо мной. - Оуэн издал звук, похожий на тихий смешок, но Стерлинг мог простить ему это, если это означало, что, по крайней мере время от времени ему будет позволено кончать. - Прости, ты что, подумал, что отсутствие секса четыре месяца означает, что дрочить тоже нельзя? Я собираюсь о многом тебя просить, но не о невозможном.
  - Я не думал, что онанирование считается, - сказал Стерлинг. - Я не... вау. Это будет труднее, чем я думал.
  - Знаешь, я продолжаю поражаться тому, как мало ты разбираешься во всем этом. Никакой мастурбации без разрешения - это типичное условие в отношениях между Домом и сабом. - Его лицо смягчилось, отчего у Стерлинга перехватило горло. - Ты с разбегу запрыгнул на самую глубину, даже не умея толком плавать.
  Стерлинг серьезно посмотрел на него и улыбнулся.
  - Да, - сказал он. - Не дайте мне утонуть.
  В ответ на это Оуэн снова коснулся его лица рукой и приподнял подбородок. Губы Оуэна на его губах словно скрепили сделку поцелуем. Так близко Стерлинг мог видеть только смотрящие на него глаза, их светло-серый цвет с вкраплением темных пятнышек.
  - Думаю, я могу тебе это обещать. - Оуэн в последний раз погладил его лицо и встал. - Для одной сессии достаточно. Одевайся, и перед уходом я дам тебе свой личный и-мейл. Я бы попросил тебя, чтобы ты прислал мне свое расписание сегодня, тогда мы договоримся о встрече через несколько дней.
  Стерлинг медленно поднялся на ноги, довольно сильно ошеломленный. Собрав одежду, он начал распутывать ее. Он надеялся, что они оба не совершают сейчас ужасной ошибки, потому что он и так уже чувствовал себя совершенно беспомощным.
  
  
Глава Четыре
  Когда Стерлинг ушел, Оуэн вернулся в гостиную и замер посреди комнаты, пытаясь подсчитать, сколько же ошибок совершил за последние два часа. Вернее даже больше - начиная с той ночи в клубе, когда Стерлинг решил пуститься во все тяжкие. В тот день Кэрол хотела повидаться с другом, а он из чувства противоречия ее не пустил, демонстрируя свою власть, за что и поплатился.
  Что, во имя всего святого, заставило его взять нового саба так скоро после избавления от Кэрол, словно он и дня не мог прожить без того, чтобы не чувствовать себя ответственным за кого-нибудь? Жалость, сочувствие, симпатия? Или что-то менее альтруистичное...
   - В следующий раз лучше заведу кошку, - пробормотал он. Боже, как это глупо. Стерлинг мог разрушить всю его карьеру парой неосторожных слов, он мог и сам вылететь с последнего курса. Перед мысленным взглядом Оуэна пронеслись заголовки газет, и он поморщился. До сих пор он старался не смешивать работу и личную жизнь - и вовсе не из чувства стыда, а просто из практичности. Весь учительский состав знал, что он иногда встречается с мужчинами, и для большинства это не было проблемой; время и законы изменились. Однако связь со студентом... и знакомство его с миром, который многие сочтут порочным и извращенным... О, на это они едва ли отреагируют так толерантно.
  Так что надо покончить с этим, пока все не зашло слишком далеко. Найти Стерлингу другого Дома - который рисковал бы не столь многим, достаточно адекватного, чтобы провести новичка-саба мимо кочек и ям.
  Он попытался припомнить кого-нибудь из знакомых, кто бы согласился взять себе Стерлинга, учитывая, насколько противоречиво было его поведение, и список вышел коротким: он сам.
  Просто Стерлинг был слишком соблазнительным, чтобы отказаться от него. Красивое тело и лицо. Занятия спортом сгладили подростковую угловатость; его тело было совершенным: сильные ноги, широкие плечи, гладкая загорелая после лета кожа и этот румянец... О, Оуэну он определенно нравился. Ему хотелось, чтобы вся кожа Стерлинга была такого цвета, хотелось заставить ее пылать, а потом прижаться ладонью к покрасневшей, горячей коже...
  Еще когда тот был на первом курсе его тянуло к этому испорченному, заносчивому сопляку, но это никогда не перерастало в сексуальные желания. Стерлинг был студентом - слишком молодым, а значит, на радаре Оуэна ему не было места. Все его партнеры были одного с ним возраста, и он не встречался с людьми не в Теме столько лет, что даже не мог вспомнить, когда у него был обычный секс. Привлекательность Стерлинга заключалась в его неоспоримом уме и вызове, который он бросал авторитету Оуэна. Было приятно сбивать с него спесь, и да, иногда Оуэн по-настоящему ловил от этого кайф.
  В клубе, наблюдая за их с Кэрол сессией, Стерлинг просто источал желание, и Оуэн насилу отводил от него глаза, но еще труднее было отказать ему. У Оуэна никогда не возникало проблем с тем, чтобы показать непокорному сабу его место, и он не сомневался в том, что найдет подход к этому новому нерешительному Стерлингу - и сумеет обуздать более знакомого Стерлинга, если тот вернется, - но работа это будет не из легких. Он лишь однажды брал в сабы совсем новичка - это был Майкл, и это было пятнадцать лет назад. Тогда Оуэн сам был не слишком опытным, но их окружали люди, к которым можно было обратиться за помощью, и они смогли продержаться... о да, смогли...
  Сейчас он был слишком взвинчен, чтобы проверять работы или смотреть телевизор, поэтому Оуэн стал бродить по дому, собирая и расставляя по местам разбросанные вещи и поливая цветы, которые его мать наставила во всех комнатах. Те, что выжили, несмотря на то, что он забывал за ними ухаживать, оставались жизнерадостно зелеными, но Оуэну показалось, что листья у них слишком вялые.
  Нужно обсудить все с кем-нибудь, прежде чем ситуация выйдет из-под контроля, и на свете был только один человек, к которому он обращался, когда его терзали сомнения. Да, Майкл уехал восемь лет назад - боже, да почти девять - и у каждого теперь своя жизнь, ослепляющая любовь превратилась в гораздо более сильную дружбу, но это не имело значения.
  По крайней мере не больше, чем то, что последний раз они говорили по телефону полгода назад, и закончился разговор тем, что Майкл назвал его чертовым идиотом и бросил трубку.
  Начало одиннадцатого, значит, в Сиднее обед. Самое то. Оуэн устроился на диване со стаканом виски и нажал быстрый набор.
  Майкл ответил уже после третьего гудка, его голос звучал так знакомо, что Оуэн прикрыл глаза, наслаждаясь, упиваясь им - его звук бодрил и помогал расслабиться почище виски.
  - Алло?
  - Привет, - выдавил Оуэн. - Это я.
  Этого было более чем достаточно, чтобы сказать Майклу все что нужно - Оуэн протянул пальмовую ветвь первым. И все же за этим последовала пауза, как будто Майкл обдумывал, а не бросить ли ему трубку, хотя оба знали, что он этого не сделает.
  - Привет, - наконец ответил он. - И прежде чем ты скажешь что-нибудь еще, просто послушай, хорошо? Я прощаю тебе прошлую ссору, но я не прощаю того, что ты так долго не звонил. Ты прекрасно знаешь, что я могу разговаривать с тобой сколько угодно, но только если ты позвонишь первым - я не собираюсь нарушать правила Дарена. Даже ради тебя. - Было так легко представить себе улыбку на лице Майкла. - Так что стряслось?
  - Дарен был бы не против, если бы ты изредка нарушал правила, - заметил Оуэн, вспоминая их старую шутку, чтобы как-то справиться с облегчением, которое затопило его оттого, что он снова говорит с Майклом. Да, тот имел право злиться на него за то, что ему понадобилось столько времени, чтобы собраться с духом и позвонить. Оуэн даже пропустил день рождения Майкла, потому что все еще обмусоливал подробности их ссоры. - Ты портишь ему все удовольствие.
  - О, поверь мне, удовольствий ему хватает. - В трубке послышался плеск воды... может, он моет посуду? Когда их с Дареном игра переросла во что-то более серьезное, Майкл настоял на полноценных отношениях - того же он когда-то просил от Оуэна, но тот не смог ему это дать. Теперь Майкл сидел дома, занимался их с Дареном хозяйством и, судя по всему, был до нелепости счастлив. - Раз ты не отвечаешь на мой вопрос, значит, что-то действительно не так. Что случилось?
  - Скажем так... если я сделаю неверный шаг, в Австралии появится новый иммигрант. - Оуэн вздохнул. - Я вроде как встречаюсь со студентом. Не из моих, и он на последнем курсе, так что ему почти двадцать один, но все же...
  Майкл восхищенно присвистнул.
  - Ну, я чертовски рад за тебя, - сказал он, прежде чем Оуэн успел как-то умерить его явный восторг. - Слава богу, что ты наконец-то с кем-то встречаешься. Я уже начинал думать, что ты так и будешь заводить одну интрижку за другой, ты ведь понимаешь, что заслуживаешь большего. Он милый?
  - Он настырный, самонадеянный и, когда я вел у него лекции, он сводил меня с ума, - сказал Оуэн, - но должен признать, вне аудитории, на коленях он довольно привлекателен. Милый? Нет. У нас что-то со связью? Ты не расслышал, что он мой студент?
  - Но ты сказал, ему почти двадцать один, - возразил Майкл. Плеск воды прекратился, послышался звон посуды. - К тому же он не твой студент, что немаловажно. И ты ведь не стал бы связываться с ним, если бы в самом деле боялся, что он на тебя донесет, верно? Какой в этом смысл? И тебе же нравятся настырные и самонадеянные.
  - Я знаю, - простонал Оуэн. - Черт, подумать только - наконец отшлепать его за все выходки... а как он выглядит, когда я говорю что-нибудь, чтобы спровоцировать его... Он просто... У него все на лице, он ничего не утаивает.
  Майкл фыркнул.
  - Похоже, он само совершенство. Неудивительно, что ты немного не в себе.
  - Он не совершенство, - сказал Оуэн и задумался. Он никогда не обсуждал сабов с другими людьми... но это же Майкл, и он на другом конце света. - Он узнал обо всем этом две недели назад. То есть он не просто новичок, он... Боже, Майкл, он ищет ответы на вопросы в темноте наощупь, и еще у него этот странный пунктик относительно пассивной роли в сексе, я пытался сделать так, чтобы он оставил меня в покое, даже сказал, что до совершеннолетия о сексе не может быть и речи, но ничего не вышло.
  Оуэн сделал глубокий вдох, чтобы успокоиться. Нет, он не боялся показать Майклу свою растерянность и неуверенность, но он не в том возрасте, чтобы лопотать как младенец.
  - Ты и правда не в себе, - заметил Майкл. - Ладно, во-первых, ты сидишь или, как обычно, бродишь по дому?
  - Сижу.
  - Отлично. Давай ограничимся ответами в одно слово, договорились? Да или нет. - Майкл с легкостью переключался в режим помощи, что в свое время страшно раздражало Оуэна, но сейчас он был за это благодарен. - Тебе нравится мысль о том, что он новичок в Теме, потому что это значит, что ты станешь его проводником.
  Это был даже не вопрос, но Оуэн все равно подтвердил:
  - Да.
  - И ты собираешься сделать так, чтобы он захотел, чтобы его трахнули?
  - Да, - неохотный, но все-таки ответ.
  - И тебе нравится, что он так сильно хочет тебя, - сказал Майкл. - Это сводит тебя с ума, так что ты готов на что угодно - даже ждать.
  - Да, - рявкнул Оуэн. - Ну как, черт возьми, это может не нравиться? Если бы до моего дня рождения не оставалось еще несколько месяцев, я бы решил, что ты нашел мне идеальный подарок. Теперь доволен?
  - Да, спасибо. - Майкл сказал это так буднично и беззаботно, что Оуэн почувствовал, что начинает закипать. - Осталось выяснить только одно - чем недоволен ты? Ведь нет никаких причин. Почему ты не можешь просто наслаждаться вместо того, чтобы зацикливаться на мрачных мыслях? Тебе же нравится вызов. Хочешь знать, что я думаю?
  - Может быть, - хмуро ответил Оуэн, потому что если бы он этого не признал, Майкл просто указал бы на то, что он первый начал этот разговор.
  - Я думаю, - сказал Майкл, - что к твоим ногам упал твой идеальный мужчина, обнаженный и готовый к порке, но ты такой неврастеник, что ищешь, на что бы пожаловаться, вместо того чтобы поблагодарить вселенную, которая в своей бесконечной мудрости вручила тебе этот невероятный презент. - Он понизил голос до бархатного шепота, который, как оказалось, был сейчас необходим Оуэну даже больше, чем он думал. - Милый, ты заслуживаешь счастья. Все заслуживают, но ты особенно.
  - Большие, плохие Домы не должны распускать нюни, а то, думаю, я бы расплакался, - сказал Оуэн, зная, что Майкл услышит за его словами невысказанную благодарность. Дом вокруг казался пустым - тишина и множество комнат - и Оуэн чувствовал себя словно в клетке, но Майкл делал то же, что и всегда - помогал ему почувствовать связь с миром. Им обоим понадобилось немало времени, чтобы оставить прежние отношения в прошлом - когда Майкл впервые вышел из себя и отказался идти на попятный, они страшно поссорились, - но оно того стоило. - Если он когда-нибудь позволит мне дотронуться до своего зада, я посвящу его первую порку тебе.
  - Помнишь, как ты отшлепал меня в первый раз? - в голосе Майкла звучала грусть. - Я не знал, кричать мне или кончать.
  - Поэтому сделал и то, и другое, - напомнил ему Оуэн. И его задница была ярко-красной, когда Оуэн с ним закончил. Мысль о Стерлинге в том же положении - у него на коленях, с голым задом, - заставила Оуэна крепче стиснуть стакан с виски.
  - Знаю. Это было потрясающе. Ты был потрясающим - всегда был. Этому мальчику повезло с тобой, хотя, похоже, тебе тоже повезло.
  - Не так, как Дарену, - сказал Оуэн. Боже, Майкл превращает его в размазню.
  Хотя это никогда не мешало Оуэну доводить их обоих до предела возможностей - да и сейчас он снова почувствовал возбуждение - воспоминания о Майкле переплелись с мыслями о Стерлинге. Дарену бы это не понравилось, и не Оуэну винить его за это; Майкла стоило ревновать, а Дарен держал его на очень коротком поводке.
  Как раз по вкусу самого Майкла, естественно... Интересно, как Стерлингу понравится идея, что кто-то другой контролирует все аспекты его жизни: от марки зубной пасты до цвета носков? Оуэн передернулся. Для такого еще слишком рано, да и непрактично это все, учитывая положение дел, но будет интересно посмотреть на его реакцию.
  Несколько долгих секунд Майкл молчал, а потом заметил:
  - Если чутье меня не обманывает, ты сейчас думаешь о каких-то непристойностях.
  - Я думаю о том, как это у вас с Дареном, - признался Оуэн, зная, что Майкл не станет цепляться к словам. - Мы с тобой не заходили далеко, даже когда жили вместе, но сейчас каждый инстинкт кричит мне, что на этот раз мне лучше начать жестко, чтобы, может быть, ослабить поводья чуть позже, а не наоборот. Потому что для него это все равно что всю жизнь быть слепым, а потом прозреть, не хочется закрывать глаза, даже чтобы моргнуть. Он слишком нетерпелив. Если бы он остался у меня на уик-энд, я бы все время держал его без одежды и смотрел, как он умирает от желания, чтобы к нему прикоснулись или поцеловали. - Он глотнул виски и вздохнул. - Я скоро повешу трубку, или этот звонок можно будет расценивать как секс по телефону, а не разговор старых друзей. Не хочу, чтобы тебе пришлось признаваться Дарену в чем-то, что может его действительно разозлить.
  - Придется повесить трубку раньше, чем все зайдет так далеко, а мне бы этого не хотелось, - сказал Майкл и сменил тему: - Звони мне чаще, хорошо? Я хочу знать, что у тебя происходит. Кроме того, теперь мне еще и интересно, как у тебя все обернется с этим мальчиком. Как его зовут?
  - Стерлинг, - сказал Оуэн.
  - Стерлинг, - повторил Майкл. - Очень необычно.
  - Это его второе имя, - пояснил Оуэн. - Вообще-то его назвали Уильямом в честь отца, но, похоже, они не ладят, поэтому он отказывается пользоваться этим именем. - Оуэн задумчиво поджал губы. - Хотя, пожалуй, я мог бы начать это делать, если он будет плохо себя вести... ему это, конечно, не понравится, но в этом вся соль. - Оуэн пожал плечами, решив подумать об этом позже. - Ну хватит обо мне, рассказывай, чем ты занимался зимой, пока я тут загорал. Вы с Дареном опять ездили кататься на лыжах?
  - И на сноуборде, и я даже ничего себе не сломал! - похвастался Майкл, и Оуэн устроился поудобнее, понимая, что разговор будет долгим.
  
  Стерлинг чуть ли не вибрировал от волнения, когда уходил от Оуэна, и вернулся в общежитие все еще взбудораженным. Соседа по комнате, Брайана, не было - может, работал; Стерлинг никак не мог уследить за его расписанием - и его это в общем-то мало волновало, хоть и ладили они друг с другом нормально. Ему бы очень хотелось снять квартиру, как делало большинство студентов ровесников, но отец оплачивал только те счета, что приходили прямо из университета, и Стерлингу бы пришлось черте сколько часов раскладывать мороженое по порциям, чтобы осилить оплату квартиры, пусть даже и с кучей соседей по съему. Тут он хотя бы имел дело только с одним и мог больше денег потратить на развлечения. Не так уж и плохо.
  Стерлинг подумывал врубить музыку и потанцевать, что обычно помогало ему выпустить пар и расслабиться, но было уже поздновато, и он не хотел взбесить старост по этажу. Он мог бы пойти пробежаться, но и эта мысль его не привлекала, учитывая, что на улице темнеет.
  Вздохнув, он плюхнулся на постель, поморщился - матрас был не настолько мягок, как хотелось бы - и подумал о своем члене. Трудно было не думать, когда у него весь день стоял и Оуэн сказал, что еще не скоро разрешит ему кончить. От этого, конечно же, кончить хотелось еще сильнее, но он будет паинькой. Он постарается не касаться себя там. Ну, не считая мытья и тех моментов, когда ему надо пописать, но даже насчет этого надо все же уточнить сначала у Оуэна, просто чтобы знать наверняка.
  Стерлинг вспомнил, что должен был позвонить Алексу и рассказать, как все прошло. Он чувствовал себя немного неловко - не потому, что они с Алексом еще не говорили о сексе - они много о нем говорили, - а потому что не знал, как тот отреагирует на его рассказ. Однако он всегда держал слово, поэтому достал из кармана мобильник, проверил заряд батареи и набрал номер Алекса.
  - Выкладывай все, - тут же сказал приятель, поставив Стерлинга в очень неловкое положение, так как ему вдруг пришло в голову, что Оуэну вряд ли понравится, что он выбалтывает все пикантные подробности.
  Но Алекс никак не был связан с университетом и достаточно увлекался Темой, чтобы понимать, что нужно быть всегда осторожным.
  - Так ты убедил его согласиться, или он опять тебя отшил? - Алекс тихо застонал. - Тааак, мне нужно поскорее с кем-нибудь замутить, а то мысль о том, как он говорит тебе проваливать, весь из себя такой суровый и с ледяными глазами, меня возбуждает. А это нифига не должно возбуждать. Это же трагедия! Или у этой истории счастливый конец?
  - Наполовину счастливый, - решил сказать Стерлинг. - Он не прогнал меня, но сказал, что не будет заниматься со мной сексом, пока мне не исполнится двадцать один год. А это только через четыре месяца.
  - Я закачу тебе шикарную вечеринку, - поспешно пообещал Алекс. - Так что он тогда будет с тобой делать, если секс исключается?
  - Я не могу кончить без его разрешения. - Было странно признаваться в таком, и Стерлингу показалось, что он подступил слишком близко к негласной черте, которую бы Оуэн нарисовал, спроси он его, что позволительно обсуждать с другими, а что - нет. - Это... ну, ты знаешь... Нормально? Для подобного? То есть я читал об этом в интернете, но ведь виртуал и реальная жизнь - совершенно разные вещи.
  - У меня такого никогда не было, - ответил Алекс. - Но Рей не... ну, он просто играл. Это его возбуждало, но не думаю, что он особенно вдумывался в то, что делает. Для него это был только секс, и он бы не стал этим заниматься, если бы ему пришлось от него отказаться.
  Стерлингу не приходило в голову, что не он один остался без секса. Хотя Оуэн не говорил, что кроме Стерлинга у него никого больше не будет.
  - Судя по твоим словам, он обращается с тобой так, словно ты принадлежишь ему, - сказал Алекс. - Немного напряженно для начала. Ты ведь это понимаешь?
  - Думаю, я бы согласился почти на все, чего бы он ни захотел, - честно ответил Стерлинг. - И да, я понимаю, как это звучит. Просто... есть в нем что-то такое... Какое-то напряжение, да, но не только. Наверное, меня просто никто не интересует так сильно, как он, чтобы я рисковал все испортить.
  - Определенно очень напряженно, - повторил Алекс. - Так это значит и никакого секса между нами? Черт, а я только привык ко всем этим приятельским трахам. Мне это нравилось.
  - Мне тоже. - Лучше бы Алекс не упоминал о сексе, потому что это ничуть не помогало ему расслабиться. - Это запрещено... но я могу поговорить с Оуэном. - Хотя вряд ли. Ему почему-то казалось, что подобный разговор не вызовет у того большой радости.
  - Ничего, друг, все нормально. Поступай как знаешь. То есть, ты мне нравишься. Все здорово. - Алекс тихо засмеялся. - И будет еще круче, если ты изредка будешь делиться со мной всякими непристойностями. Только будь осторожен, хорошо? Не дай ему причинить тебе боль.
  - Эмоциональную или физическую? - спросил Стерлинг.
  - Если он так хорош, как говорят, то о последнем не стоит волноваться, - ответил Алекс, по мнению Стерлинга, чересчур уклончиво. - Ладно, забудь. Он сделает тебе больно, но ты лишь будешь умолять о большем, если причинять тебе боль будет именно он... И я хочу увидеть отметины после твоей первой порки - или это тоже запрещено?
  - Не имею ни малейшего понятия, - уныло ответил Стерлинг. - Думаю, мне нужно задать ему еще кучу вопросов. И научиться еще миллиону разных вещей. Жаль, нет какой-нибудь книги, которая бы все объясняла.
  - Думаю, есть такие, - сказал Алекс. - Но не знаю, насколько они правдивы.
  - Наверное, стоит спросить у Оуэна, может, он что порекомендует.
  Обескураженный всеми этими вещами, о которых толком ничего не знает, Стерлинг вздохнул и потер лоб. Может ли из-за перевозбуждения болеть голова? Яйца ведь болят. Почему-то ему казалось, что подобный вопрос Оуэну он задавать не будет, во всяком случае в ближайшее время.
  Алекс фыркнул от смеха.
  - Список книг от профессора? Это можно считать домашним заданием? Может быть, вместо порки он заставит тебя писать эссе?
  Голос Оуэна, спокойный, уравновешенный, говорящий, что Стерлинг пропустил запятую и должен все переписать и не кончит, пока текст не будет идеальным... И сам Стерлинг, стоящий перед ним на коленях, ожидающий, когда Оуэн посмотрит написанное, напряженный и чертовски возбужденный, жаждущий, чтобы Оуэн прочитал все побыстрее и сказал ему, что он может подрочить... Черт, раз такое возбуждает его больше, чем настоящий секс, значит, дела совсем плохи.
  Изнывая от желания, Стерлинг извинился и нажал на отбой. Минутой позже он об этом пожалел, потому что теперь ему оставалось только лежать, уставившись в потолок, прижав ладонь к основанию напряженного члена. Он медленно сосчитал до ста, стараясь ни о чем не думать, затем еще раз, и только тогда эрекция спала достаточно, чтобы на нее можно было не обращать внимания.
  Потом он решительно поднялся, сел за свой поцарапанный стол и заставил себя прочитать пять глав из учебника по древним цивилизациям, что было самым скучным занятием, которое он только смог придумать.
  Эти четыре месяца обещают быть долгими.
  
  
Глава Пять
  И он снова здесь.
  Подходя к дому Оуэна, в этот раз Стерлинг волновался ничуть не меньше, чем в прошлый - по сути, наверное, даже больше. Потому что теперь он знал наверняка, что что-то должно случиться, даже если он пока и не догадывается что именно.
  А еще он знал, что ему нужны ответы на вопросы, но не был уверен, когда задать их: до или после того, что запланировал для них Оуэн.
  Стерлинг неукоснительно следовал его инструкциям и постучал в дверь на минуту раньше, так же как и в прошлый раз, на случай если часы на его телефоне отстают от тех, что у Оуэна дома. Но это не зависело от него, поэтому он решил об этом не волноваться.
  Когда Оуэн открыл дверь, Стерлинг нерешительно улыбнулся.
  - Эмм... Привет.
  Оуэн тепло улыбнулся в ответ, что, наверное, не должно было удивлять, потому что на этот раз Стерлинг пришел сюда, потому что Оуэн хотел этого, а не потому что вырвал у него приглашение.
  Оказавшись внутри, Стерлинг разулся, снял куртку и почувствовал, как напряжение понемногу отпускает. Он всего второй раз вешал свою куртку в этот шкаф, но когда все казалось таким незнакомым и пугающим, столь обыденное и рутинное действие успокаивало.
  - Мы сейчас поднимемся наверх, но сначала я хочу с тобой поговорить, - сказал Оуэн и повел Стерлинга в гостиную. Как и прежде шторы были задернуты, комнату освещали лишь огонь камина и лампа в углу. - Мне хотелось бы, чтобы все наши сессии пока начинались с этого, чтобы у тебя был шанс спросить меня обо всем, что с тобой происходит. - Слабая улыбка Оуэна не пропала, но следующие слова прозвучали почти зловеще, хотя совесть Стерлинга была - почти - чиста. - И рассказать обо всем, что мне нужно знать.
  - Хорошо. - Стерлинг не стал садиться - он не знал, вдруг Оуэн снова захочет, чтобы он разделся и встал на колени. Остается надеяться, что у него не возникнет проблем из-за того, что он не сделал этого сразу. - Эмм, у меня и правда есть несколько вопросов... скорее относительно того, как именно мы собираемся это делать, чем того, что мы собираемся делать. Потому что, я так понимаю, мне просто нужно выполнять ваши приказы, но когда вас нет рядом... Мне нужно знать, могу ли я говорить об этом... нет, конечно, не со случайными людьми на улице, а с теми, кому я доверяю. Например, Алекс спрашивал, можно ли ему посмотреть на следы, который вы оставите на мне, а я не знал, что ответить... ну, вдруг вы против. И еще насчет того, что кончать нельзя, и... - Он понял, что говорит слишком быстро, и, покраснев, замолчал. - Простите. Я, наверное, должен дать вам ответить, да?
  - Ты всегда можешь написать мне по электронной почте или позвонить, - мягко заметил Оуэн, не обращая внимания на то, что Стерлинг только что показал ему, как сильно нервничает. - Я не хочу, чтобы ты считал, что, чтобы задать мне пару вопросов, тебе надо меня увидеть... и да, иногда между предложениями неплохо бы делать паузы. - Он опустился на диван, поморщился, засунул руку за спину и вытащил огромную подушку на пуговицах. - Моя мать раскидала их по всему дому, - пожаловался он Стерлингу, - так что тут даже сесть было некуда. - Он отбросил подушку и показал рукой - нет, не на нее, что успокаивало, потому что Стерлинг не был уверен, что смог бы стоять на ней на коленях, не соскальзывая - а на диван. - Садись, а я постараюсь ответить на твои вопросы... и у меня есть пара своих, и, отвечая на них, тебе лучше не краснеть и не запинаться.
  Стерлинг кивнул и сел. Он не знал, что делать с руками, и в конце концов сцепил пальцы в замок. Сидеть, не ерзая, оказалось нелегко.
  - Значит, это дом ваших родителей? - услышал он свой голос, хотя этого вопроса и не было в списке, который он про себя составил.
  - Да. Они погибли в автокатастрофе три года назад, и я... мне показалось, что продавать его было бы неправильно. - Оуэн обвел взглядом комнату. - Правда я кое-что тут изменил...
  - Например, подушки.
  - Среди всего прочего, - подтвердил Оуэн. - Я не любитель розового в отличие от моей матери, и да, ты можешь обсуждать все с Алексом, я надеюсь на твой здравый смысл в том, как далеко можно зайти; нет, ему нельзя посмотреть на твою отшлепанную задницу, когда мы до этого все-таки доберемся, и я не очень понимаю, что может быть непонятного в том, что кончать без моего разрешения запрещено. - Он вскинул брови. - Следующий вопрос?
  - Как вы это делаете? - завороженно спросил Стерлинг. Он уже достаточно оклемался и перестал считать себя идиотом, хотя было ясно, что IQ Оуэна гораздо выше. - Эмм, нет, я не это хотел спросить. Ах да. Насчет запрета кончать... я понимаю, что не могу дрочить, но я же могу прикасаться к себе в душе, верно? Когда моюсь. И что если... - Говорить, не краснея, было нелегко, но, похоже, он пока справлялся. - Иногда, если давно не трахался, я вижу во сне... ну вы понимаете. Если произойдет что-то подобное, у меня будут проблемы?
  Ему показалось, что в глазах Оуэна промелькнуло что-то, похожее на веселье, но, когда он ответил, голос его звучал совершенно серьезно:
  - Личная гигиена обязательна. И если ты возбудишься от этого - а ты возбудишься, - традиционное решение этой проблемы - холодный душ. С мокрыми снами разберемся, если такая проблема возникнет. Я не стану наказывать тебя за них, но если подобное будет случаться слишком часто, мне это не понравится. Это твое тело, Стерлинг, и я надеюсь, что ты сможешь его контролировать и постараешься меня слушаться.
  Оуэн скользнул рукой по шее Стерлинга, тепло ладони проникло под кожу. Волоски на руках зашевелились, Стерлинг передернулся и сглотнул, чтобы не застонать. Ему казалось, что к нему не прикасались неделями, а когда это делал Оуэн...
  - Ты выглядишь таким взволнованным, - понизив голос, сказал Оуэн прямо ему в ухо. - Тебе не о чем беспокоиться. Пока что я тобой очень доволен. Ты действительно думаешь об этом и задаешь разумные вопросы. - Его палец начал медленно поглаживать Стерлинга по затылку, и это было так приятно - о боже, да, - но в то же время казалось почти невыносимым, потому что Стерлингу хотелось гораздо большего. - Хочешь спросить еще о чем-нибудь?
  - Вы не сделаете так еще раз? - спросил Стерлинг, не подумав, что это, наверное, не самый умный вопрос. - Я не... боже, я просто хочу, чтобы вы потрогали меня. Или чтобы разрешили прикоснуться к вам. Можно? Пожалуйста? - он умоляюще посмотрел на Оуэна, в каждой частице его тела читалось томление.
  Оуэн убрал руку, и Стерлинг едва не сорвался с дивана, чтобы опуститься на колени и умолять - боже, да, он готов умолять, и если у него и оставалась гордость или раньше он думал, что готов вытерпеть от Оуэна что угодно, сейчас это казалось невозможным, потому что он не выдержит, если Оуэн оставит его, так и не притронувшись.
  - Сейчас мы с тобой пойдем наверх, - сказал Оуэн, прежде чем Стерлинг смог пошевелиться. - И я собираюсь много к тебе прикасаться. Пора узнать тебя получше. - Он встал и протянул Стерлингу руку. - Идем за мной.
  Стерлинг встал и взял Оуэна за руку, стараясь не стискивать ее слишком крепко. Каждый мускул в его теле напрягся в предвкушении, и он подумал, что ему повезло, что он сумел подняться по лестнице, не споткнувшись и не сосчитав лицом ступеньки. Это произвело бы отличное впечатление.
  Они вошли в комнату, судя по всему, спальню Оуэна. Кровать была аккуратно заправлена, и - вот уж удивительно! - изголовье было как будто создано для того, чтобы привязывать к нему людей. То, что именно это первым пришло Стерлингу в голову, наверное, означало, что он смотрел слишком много БДСМ-порно, в котором людей связывали - иногда лицом вниз, - чтобы отшлепать или выпороть.
  У Стерлинга полностью встал, а он даже не заметил.
  - Сегодня я не собираюсь доставать наручники или хлыст, - небрежно заметил Оуэн, словно говорил о погоде. Он встал перед Стерлингом и начал расстегивать на нем рубашку, неодобрительно поглядывая на закатанные рукава, но ничего насчет них не сказал. - Ты к такому не готов, а мне не понравится, если ты будешь напряжен. Сегодня я хочу подготовить тебя к большему и кое-что попробовать. Думай об этом как об аперитиве, а не обеде из трех блюд.
  Он расстегнул последнюю пуговицу на рубашке, так что полы повисли поверх джинсов, и спустил ее с плеч Стерлинга.
  - Вон стул. Повесь на спинку и разденься до конца. Аккуратно сложи одежду, пожалуйста.
  Стараясь не терять времени, Стерлинг повесил рубашку на стул, снял слаксы и сложил на сидении, а потом стащил трусы и носки. Было так странно стоять в спальне незнакомого - ну, почти незнакомого - мужчины абсолютно голым, в то время как Оуэн оставался полностью одетым.
  Стерлингу хотелось прикрыться, что было глупо, конечно, потому что даже если спрятать член, едва ли Оуэн забудет, что он там. Стерлинг не удержался и опустил глаза - твердый, с покрасневшей головкой и капелькой выступившей смазки, его член был явно заинтересован.
  Оставалось лишь надеяться, что он не будет разочарован.
  Оуэн даже не смотрел на него; вместо этого он искал что-то в верхнем ящике комода. Когда он повернулся к Стерлингу, в руках у него была полоска черной шелковой ткани.
  - Ты всегда можешь снять его, просто потянув посильнее, - сказал Оуэн, - но я хочу посмотреть, как ты будешь реагировать, если связать тебе запястья. - Его взгляд скользнул по возбужденному члену Стерлинга. - Можешь прервать все одним словом; и так будет всегда, чем бы мы ни занимались, но я также остановлюсь, если ты кончишь, поэтому держи себя в руках. - Он рассеянно пропустил шелковый шарф сквозь пальцы. - Кстати, ты подумал о стоп-слове? Можешь выбрать два, если хочешь; одно - чтобы дать мне знать, что тебе нужна передышка или что ты хочешь о чем-то меня спросить, и другое - чтобы прекратить сцену немедленно.
  Так вышло, что о стоп-словах Стерлинг думал очень много, наверное, потому что он вообще в последнее время очень много думал.
  - Эмм... для передышки "инфилд ". И, ээ, "Джуниор" - чтобы прекратить. - Он почти с вызовом посмотрел в глаза Оуэну, словно ожидая, что тот скажет, что оба слова никуда не годятся. Конечно, это будет не конец света, но почему-то возможность сделать выбор самому казалась важной, словно это давало ему ощущение контроля. Вытянув руки перед собой и скрестив запястья, он спросил: - Спереди или сзади?
  - Погоди, - сказал Оуэн, жестом приказав опустить руки. - Мне важно, чтобы ты понимал, чего я хочу от тебя, через какое-то время хороший саб сможет сам предугадывать желания своего Дома и выполнять их немедленно, но это одно, а попытки меня поторопить - другое. - Это могло бы походить на выговор, но по сравнению с язвительными замечаниями, которые Оуэн бросал ему в классе, прозвучало довольно мягко, и в голосе его не слышалось раздражения.
  Стерлинг кивнул, и Оуэн продолжил:
  - Я хочу спросить тебя о значении этих слов. Конечно, они необязательно должны иметь для тебя какое-то значение; они необычны, это слова, которых ты никогда не скажешь случайно, но у меня ощущение, что тут дело не в этом. Я понимаю, почему ты выбрал бейсбольный термин, но "Джуниор"? Это часть твоего имени? Еще одна вещь, которая не нравится тебе, потому что связывает с отцом?
  Конечно, он надеялся, что ему не придется это объяснять, но Оуэн хотя бы не сказал сразу "нет". Стерлинг слегка поморщился, прежде чем ответить.
  - Отец звал меня так... хотя фактически Джуниор это он, и может, поэтому меня это так задевало... он словно хотел подчеркнуть, как много у нас общего. Когда он, эээ, пытался убедить меня, что я пошел в него и что нет смысла бороться с этим или стараться быть другим. Потому что это неизбежно, понимаете? Это... я ненавидел это. Я ненавижу его.
  Он пораженно замолчал. Он никогда не говорил этого вслух, наверное, воспитание не позволяло озвучить эту мысль. Потому что думал он об этом сотни раз, однажды даже нацарапал эти слова на парте в классе, только потом осознал, что наделал, и соскреб их. Весь выпускной учебный год он сидел за партой, мечтая о том, как уедет в колледж, и обводя кончиками пальцев царапину, как набожный католик мог бы перебирать четки; это его успокаивало.
  - Есть вещи, которых не избежать, - заметил Оуэн, - но я никогда не считал ребенка отражением одного из родителей; разве это возможно, если в его создании участвовали двое? К тому же, жизнь со всеми обходится по-разному. - Он покачал головой, явно не соглашаясь с этим. - Оба слова подойдут. Спасибо, Стерлинг.
  Стерлинг почувствовал, как расслабляется от похвалы... мысль о том, что он мог делать то, чего от него ждут, быть тем, кем его видят, почти без усилий, и что он не разочаровал Оуэна ("пока", - ехидно добавил внутренний голос), вызывала просто невероятное облегчение.
  - Не за что, - ответил он, потому что это показалось подходящим ответом, и в ожидании замер.
  - Итак, - произнес Оуэн и поднял шарф, ожидая, что Стерлинг что-нибудь скажет, но тому было нечего сказать, разве что "Скорее, пожалуйста", а это вряд ли понравится Оуэну.
  - Опусти руки по бокам, - сказал тот, его голос едва заметно изменился, став спокойнее, увереннее. - Как я уже сказал, этот шарф не для того, чтобы связать тебя по-настоящему, но для начала я хочу посмотреть... - Он обернул один конец шарфа вокруг правого запястья Стерлинга, завязав простой узел, а потом затянул левое запястье покрепче. Стерлинг почти не мог двигать руками в таком положении, но если заводил их за спину, становилось довольно свободно.
  Оуэн сделал шаг назад и окинул его теплым взглядом, снова даря одобрение, которого так жаждал Стерлинг.
  - О да, - тихо сказал он. - Очень неплохо.
  Если подумать, Стерлинга удивляло, что он чувствует себя так комфортно. Он едва знал Оуэна, и все же стоял здесь, в его спальне, абсолютно обнаженный, возбужденный, со связанными запястьями.
  И почему-то это казалось правильным.
  Более того, у Стерлинга было ощущение, что он всегда ждал этого момента.
  Он хотел попросить большего, но пришлось напомнить себе, что если быть терпеливым, Оуэн даст ему все сам. Оуэн знает, что ему нужно.
  - Я могу связать их туже, - сказал тот. - Так что единственным, кто сможет освободить тебя, буду я. Связать тебя так, что ты будешь тянуть и дергать изо всех сил и все равно чувствовать себя в безопасности, и я это сделаю, но чуть позже, а сначала я хочу к тебе прикоснуться.
  У Стерлинга пересохло во рту от томления, но он просто кивнул, и Оуэн шагнул к нему и поцеловал, но не в губы, а в шею, туда, где она переходила в плечо. Поцелуй был коротким, но клеймом обжег кожу. Оуэн провел тыльной стороной ладони по груди Стерлинга, щекоча костяшками пальцев, оставляя след из мурашек. Вскоре на смену костяшкам пришли ногти, иногда царапая до боли, до бледных полос, а после - гладкие подушечки пальцев. Стерлинг стоял, покачиваясь, хотелось зажмурить глаза, чтобы раствориться в ощущениях, но он держал их открытыми, потому что боялся что-нибудь упустить.
  Спустя какое-то время Оуэн прижал два пальца к губам Стерлинга.
  - Оближи их, - приказал он. - Сделай влажными.
  Стерлинг приоткрыл губы, чтобы Оуэн мог скользнуть пальцами внутрь. Оуэн был не самым крупным мужчиной из тех, что встречал Стерлинг, но его руки были очень большими, и Стерлинг просто жаждал попробовать его кожу на вкус, обхватить губами пальцы, которые дразнили его.
  Сначала он обвел каждый палец языком, пощипывая костяшки губами. Ему очень хотелось прикусить их - несильно, - но он был уверен, что Оуэн задумал совсем не это. Что же именно? Будет рисовать на обнаженной коже Стерлинга узор его же слюной?
  Это не имело значения - ему все равно. Он был так счастлив, что Оуэн наконец-то прикасается к нему, возбуждает не только своим присутствием (хоть оно и подавляло), что ему стало неважно, что последует за этим. Вместо этого Стерлинг сосредоточился на своей задаче, обсасывая пальцы Оуэна, глубоко втягивая и упрямо борясь с рвотным рефлексом, надеясь, что эта демонстрация умений сможет соблазнить Оуэна засунуть ему в рот что-нибудь посущественнее.
  Тот в свою очередь медленно, подразнивая, вытащил пальцы, и Стерлинг почувствовал влажную прохладу и острый укол боли, когда Оуэн ущипнул его сосок, а скользкие от слюны пальцы тут же занялись вторым, возбуждая, обжигая мимолетной болью.
  Окинув взглядом свою работу, Оуэн снова посмотрел в лицо Стерлингу, и тот понадеялся, что не выглядит шокированным. Боль была почти незаметной, совсем слабой, но эти ощущения накапливались, как снежинки, из которых позже получится снежный ком; каждый укол боли, каждое прикосновение шелка к тонкой, нежной коже на запястьях, каждое касание Оуэна, когда Стерлинг не знал, причинит оно боль или успокоит, заставляло его осознавать одну вещь - все в руках Оуэна, абсолютно все.
  Дыхание его стало неровным, сердце громко заколотилось. Оуэн не прикасался к нему ниже впадинки бедра, хотя прижал к ней палец и стал выводить круги, заставляя мышцы живота Стерлинга сокращаться. Его член вздрагивал с каждым вздохом, истекал смазкой, потемнев от притока крови, показывая, как близок Стерлинг к тому, чтобы кончить, но Оуэн не смотрел на него.
  Он скользнул за спину Стерлингу и как бы невзначай провел ладонью по животу, краем мизинца задев головку члена.
  Тихий звук - что-то среднее между вздохом и стоном - вырвался у Стерлинга... он не смог сдержаться. Он был так возбужден, что даже ладонь Оуэна на его животе обжигала; прикосновение же к члену, пусть и совсем легкое, даже не обжигало, оно... сводило с ума. Он старался, очень старался не двигаться, не тянуться за прикосновением, но, видимо, ему это не удалось.
  - Не двигайся, - сказал Оуэн тихим, но твердым голосом, и Стерлинг замер, исполненный решимости сделать все, что в его силах.
  Ладонь Оуэна снова скользнула по его коже, кончики пальцев обвели пупок, отчего по всему телу побежали мурашки. Кожа Оуэна была не такой горячей, как у Стерлинга, и тот замер, когда прохладные пальцы скользнули по боку, не дотрагиваясь до члена, а потом прошлись по мягким волоскам на бедре.
  Он не шевелился, но не смог сдержать всхлип - второй за последние несколько минут.
  - Я мог бы приказать тебе молчать, но мне нравятся звуки, которые ты издаешь, - сказал Оуэн. - Ты такой же красноречивый, каким был на лекциях, хотя сейчас ничего и не говоришь.
  Оуэн делал ударение на каждом слове, осторожно покусывая нежную мочку уха Стерлинга, стоя у него за спиной. Теперь Стерлинг мог закрыть глаза, что, впрочем, и сделал, чувствуя, как кончик пальца скользит по его боку.
  - Помнишь, что я тебе приказал? - спросил Оуэн.
  - Д-да, - выдохнул Стерлинг, его тело просило разрядки, чего-нибудь посерьезнее коротких поцелуев и мимолетных прикосновений. - Не двигаться.
  - И ты хорошо справляешься, - заметил Оуэн.
  Волна облегчения и гордости, накрывшая Стерлинга при этих словах, почти пугала. Его плечи расслабились, опустившись на полдюйма, так что поза стала чуть более удобной, и колени тут же ослабли. Он не понимал, что это значит, но ему это нравилось, пусть и тревожило. Интересно, это нормально или он совсем никуда не годен, хоть и не подозревал об этом?
  Оуэн скользнул ладонями вверх по груди Стерлинга, все еще оставаясь у него за спиной, и зацепил соски ногтями больших пальцев. Стерлинг никогда не считал соски чувствительным местом, но прикосновения Оуэна заставили его изменить свое мнение, потому что сейчас они казались до боли тугими, и с каждым дразнящим прикосновением кровь все сильнее приливала к члену, Стерлинг понимал, что еще немного этой боли - и он не сможет сдержаться.
  "Нельзя кончать, - напомнил он себе. - Нельзя".
  - Я нечасто буду предлагать тебе выбор, - сказал Оуэн. - Отнюдь не по доброте душевной, как могло бы показаться. Однако сегодня у тебя он есть. Ты можешь кончить, или я могу тебя отшлепать. Если выберешь мою руку на твоей заднице, а не на члене, вероятно, ты также сможешь кончить. Если это произойдет, я отнесусь ко всему с пониманием и сочувствием - даже порадуюсь, что тебе так понравилось... но все равно накажу за несдержанность.
  Пальцы Оуэна обхватили запястья Стерлинга, стискивая сильнее, чем шелк, а потом развязали слабый узел и выпустили край шарфа, так что тот свесился до пола, щекоча ягодицы и бедро Стерлинга.
  - Выбирай, пожалуйста, Стерлинг.
  Боже, ему так хотелось кончить. Казалось, что он в таком состоянии уже несколько недель. Но при мысли о ладони Оуэна на его заднице, о размеренных ударах, подрагивающих с каждым шлепком бедрах, горящей коже...
  Как, черт возьми, тут можно выбирать?
  Должно быть, это и имел в виду Оуэн, когда сказал, что делает это не по доброте душевной, но подумав еще несколько секунд, он вдруг понял, что ладонь Оуэна, шлепающая его - все равно лучше возможности кончить, если он будет дрочить себе сам.
  - Отшлепайте, - прошептал он, но вышло так тихо, что Стерлинг не знал, смог ли Оуэн расслышать. Он поднял голову и, краснея, повторил: - Отшлепайте меня. Пожалуйста.
  Он услышал, как Оуэн выдохнул, словно ждал ответа, затаив дыхание, и задумался, не было ли это испытанием, а не выбором. Стерлинг все еще не мог свыкнуться с мыслью, что подчинение так возбуждало его после стольких лет борьбы за то, чтобы никому не подчиняться, неудивительно, что Оуэн тоже сомневается.
  Тот намотал шелковую ленту, все еще обвивающую запястье Стерлинга, себе на руку и повел его к кровати.
  - Я мог бы сделать это несколькими способами, но тому, что поза "положив на колени" так и не вышла из моды, есть основание, кроме того, это моя любимая позиция для спанкинга. - Он поднял руку. - И я могу перечислить множество причин, почему лучше пользоваться этим, а не щеткой или паддлом, хотя для более долгих сессий это и непрактично. Я ударю тебя ровно двадцать раз, достаточно, чтобы кожа горела, но на самом деле это только первое знакомство. Двадцать - почти ничто. Просто для разогрева. Ты должен считать про себя, и если я остановлюсь и спрошу, до скольки ты успел досчитать, надеюсь, что ты ответишь, или придется добавить еще два удара. Какие-нибудь вопросы?
  Сердце Стерлинга бешено стучало, и он рассеянно подумал, сколько месяцев жизни потерял из-за этого выброса чистого адреналина. Хотя на самом деле его это не волновало.
  Вопросы? Единственный вопрос, который возник у Стерлинга, это почему он все еще стоит, если мог бы уже лежать на коленях Оуэна.
  - Я не... нет. Никаких вопросов. - Двадцати шлепков уже казалось недостаточно, но он доверял Оуэну, который сел на кровать и стал ждать. Оуэн не должен ждать.
  Пытаться понять, как лучше лечь другому мужчине на колени, было очень неловко. Стерлинг участвовал в спанкинге лишь однажды - и это была игра, он просто пару раз шлепнул другого парня по заднице - одетого парня. Сейчас, прижимаясь грудью к бедрам Оуэна, он снова почувствовал себя неуверенно.
  Первое прикосновение ладони Оуэна, поглаживающей ягодицы, заставило его забыть обо всем, что должно было случиться. Напряжения, обычно охватывавшего Стерлинга, когда его трогали там, словно и не существовало; он хотел, чтобы его трогали, если это делал Оуэн, к тому же это ведь не секс, а спанкинг.
  Оуэн прижал ладонь к пояснице Стерлинга, удерживая его на месте, и слегка сменил позу, раздвинув колени, так что члену Стерлинга не обо что было потереться. Пальцы ног зарылись в густой мягкий ковер у постели, кончики пальцев рук могли дотянуться до пола, если бы Стерлинг расслабился и разжал стиснутые кулаки.
  - Готов? - спросил Оуэн и, только дождавшись хриплого "да", ударил.
  Стерлинг ждал этого и все равно громко охнул от удивления. Оуэн даже не пытался смягчить первый шлепок; его ладонь обрушилась вниз, сильная и горячая, отчего по ягодице растеклись жар и боль. Боль, причиненная не от гнева, не от разочарования... боль, от которой защитные барьеры Стерлинга таяли, как лед на солнце, оставляя его открытым перед Оуэном, что радовало и пугало одновременно.
   Мысленно уцепившись за "один" - число словно помогало держаться, обещая еще девятнадцать точно таких же ударов, - Стерлинг вдруг понял, что приподнимает бедра и раздвигает ноги, молча умоляя об очередном шлепке.
  Следующий оказался еще сильнее - как будто первый был проверкой - и Стерлинг тихо вскрикнул, когда легкое жжение усилилось. Чтобы удержать в уме "два", ему потребовалось время, а затем последовал третий удар, почти такой же по силе, как и второй, но так как нервные окончания стали чересчур чувствительными, более болезненный. Он снова вскрикнул, вспомнил, что надо считать, но при следующих ударах мозг словно отключился, сознание сосредоточилось на боли и секундах между ударами. Задница горела, горло саднило от вырывавшихся вскриков, голова кружилась.
  - Сколько? - спросил Оуэн, когда Стерлинг готовился к очередному приливу боли, ждал ее.
  Ему понадобилось несколько секунд, чтобы собраться и сообразить, что нужно ответить, но тут он понял, что сбился со счета. Было три, а потом, наверное, еще восемь.
  - Эмм, одиннадцать? - попытался угадать он.
  Оуэн сухо усмехнулся.
  - Хорошо, что не я преподавал у тебя математику. Нет. Двенадцать. А это значит, что осталось?..
  Поразительно, как трудно оказалось сосредоточиться, чтобы выполнить задачку, с которой справился бы и пятилетний ребенок. Происходящее заставило его надломиться - как физически, так и эмоционально - раздробило на множество неровных осколков, но не из-за болезненных, жалящих шлепков, а из-за стараний не поддаваться настойчивой пульсации члена, не кончить. Если он уже был возбужден, когда ложился Оуэну на колени, то сейчас все стало еще хуже. Он не мог описать свое состояние словами; он никогда, никогда раньше не был на грани оргазма на протяжении столь долгого времени. Никогда не осознавал, что сделает с ним простой запрет.
  - Десять, - сказал он, и какой-то бунтарской частью рассудка пожелал, чтобы снова ошибся, и Оуэн добавил два удара. Стерлинг хотел еще. Это была пытка, и он не знал, как долго сможет сдерживаться, но боль, сладкая, обжигающая, такая долгожданная, того стоила.
  И да, ему было любопытно, каким будет наказание, при одной только мысли об этом возбуждение становилось просто невыносимым.
  - Десять, - повторил Оуэн строгим голосом, посылая озноб по спине Стерлинга. - Не сбивайся больше, Стерлинг. Сосредоточься, прошу тебя.
  Следующие три удара пришлись на одно и то же место, Стерлинг просто не мог терпеть - на глазах выступили слезы. Перед глазами все расплывалось, слезы капали на пол, когда он зажмуривался. Еще два шлепка по тому же месту, и Оуэн перешел к другому, оставив в покое пульсирующую кожу.
  Всего пять, значит, осталось столько же. После следующего удара Стерлинг резко втянул в себя воздух, а потом выдохнул, слезы потекли всерьез - он плакал. Пытался взять себя в руки, подавить всхлипы, но потерял всякий контроль - он не мог сдержать волну, которая росла годами. Хоть и с трудом, но Стерлинг продолжал считать удары той частью мозга, которая еще могла считать, так что когда Оуэн остановился и снова спросил:
  - Сколько, Стерлинг?
  Он ответил уверенно, хоть и слабым голосом:
  - Де-девятнадцать.
  Глаза все еще жгло от слез, член ныл. Не так, как плечо когда он его вывихнул - та боль была просто ослепляющей, перед глазами расплывались белые круги, у него даже откололся кусок зуба оттого, с какой силой он их стискивал. Сейчас он хотел кончить, кончить немедленно. Он так долго ждал, его ягодицы должны быть уже ярко-красными.
  Нет, он не кончит. Не станет. Как бы больно ни было, как бы здорово он себя ни чувствовал, Стерлинг был упрям и не собирался позволять себе кончить.
  Последние три удара были ничуть не менее болезненными, даже несмотря на то, что дело близилось к концу; Стерлинг тяжело дышал через рот, слезы продолжали течь, губы пересохли, член все так же сочился смазкой. От острой боли последнего удара его член предостерегающе дернулся, но Стерлинг не стал ждать, чтобы увидеть, что случится - он без разрешения вскочил с колен Оуэна и обхватил пальцами основание члена, с такой силой сжимая, чтобы не кончить, что застонал.
  - Простите, - выдохнул он. - Простите, мне надо было...
  Оуэн ничего не сказал, и это молчание подействовало на Стерлинга как ведро холодной воды на голову, чуть успокоив возбуждение и превратив желание "сейчас-сейчас-сейчас" в просто "скоро". Никакого одобрения или укора, Оуэн просто смотрел на него, слегка нахмурившись и прищурив глаза. Молчание затянулось, а потом Оуэн поманил Стерлинга пальцем.
  - Ложись обратно, - сказал он, и стало совершенно ясно, что Оуэн им недоволен. Но когда Стерлинг, наскоро вытерев мокрое лицо, подчинился - тело требовало разрядки, мышцы протестовали, не желая возвращаться в положение, в котором находились так долго, - Оуэн прижал прохладную - левую - ладонь к коже, которая сейчас должна была быть ярко-красной, забирая часть жара, а правой - горячей и шершавой - погладил Стерлинга по бедру.
  - Я знаю, почему ты это сделал, и я признателен за твои старания выполнить мой приказ и не кончить без разрешения, но никогда больше так не поступай. - Оуэн улыбнулся; Стерлинг услышал улыбку в его голосе. - Ну а если не принимать во внимание эту ошибку и твою неспособность считать, тебя было приятно шлепать. Спасибо.
  Стерлинг почувствовал, как на лице расцветает ответная улыбка, хотя ему пришлось еще раз вытереть ладонью слезы. Он неосознанно боялся, что ведет себя неправильно - было приятно знать, что он не облажался так уж сильно. Он дрожал, задница ныла нещадно, а член - чуть послабее теперь, когда адреналин слегка схлынул.
  - Вам спасибо, - сказал он, впервые чувствуя себя настолько кому-то благодарным. Горло саднило от криков и всхлипов, нос был забит, и боже, он чертовски устал. Хотелось соскользнуть с колен Оуэна, свернуться калачиком на полу и заснуть прямо здесь.
   Мягко хлопнув Стерлинга по заду, Оуэн убрал руки.
  - Ложись на кровать лицом вниз. Тебе нужно прийти в себя и успокоиться.
  То, как он переполз с колен Оуэна на кровать, больше походило на неловкое карабканье, чем на грациозную смену позиций, но Стерлингу было все равно. Он вытянулся на хлопковом покрывале, наслаждаясь его мягкостью, и ощутил, как спружинила кровать, когда Оуэн встал.
  - Я вернусь через минуту. Принесу тебе "Колу". Тебе нужен сахар.
  Перед уходом он развязал узел шарфа на запястье, сложил его и сунул в ладонь Стерлинга. Тот стиснул шелковый квадратик так, словно это была рука Оуэна, чувствуя, как нежная ткань щекочет шершавую кожу его пальцев.
  Ему было так хорошо. И плевать, что он все еще возбужден и понятия не имеет, когда Оуэн позволит ему кончить - да, его член болел, и наверное, так будет еще долго, но всем частям его тела - даже ноющей заднице - было хорошо. Стерлинг был расслаблен так, как будто все напряжение, никогда не оставлявшее его, растаяло, оставив мышцы вялыми, ленивыми и тяжелыми, а ведь он даже перестал осознавать, что был постоянно напряжен.
  Видимо, его мозг был готов расплавиться так же, как и все тело, потому что он почти задремал, когда Оуэн вернулся. Он не знал, произнес ли Оуэн что-то вслух, или просто от его возвращения в комнате что-то неуловимо изменилось... потому что Стерлингу казалось логичным, что присутствие Оуэна могло что-то изменить.
  - Что? Простите. - Он приподнялся на локтях, поморщившись, когда чувствительная кожа протестующе заныла.
  - Лежи спокойно, - сказал Оуэн и поставил поднос на ночной столик. Стерлинг покосился на него, пытаясь разглядеть, что там. - Можешь сесть и попить колы. Я хочу немного успокоить воспаленную кожу.
  Даже после этих слов холодная грубая ткань, которую Оуэн прижал к его заднице, показалась ледяной. Стерлинг охнул, по коже побежали мурашки.
  - Холодно!
  - Знаю. - К счастью, Оуэн не стал тереть, просто позволил ткани впитать жар свежеотшлепанной кожи и повторил действие несколько раз, прежде чем вытереть Стерлинга полотенцем, которое, надо полагать, было очень мягким, но сейчас казалось сделанным из наждачки.
  - Теперь крем, - рассеянно произнес Оуэн. И Стерлинг впервые задумался, возбудился ли Оуэн так же, как он. Он очень надеялся на это, может, из сочувствия тот позволит ему подрочить.
  Крем в самом деле помог, пальцы Оуэна наносили его быстро и осторожно. Когда он закончил, Стерлинг решил, что, пожалуй, сможет снова надеть брюки... конечно, если не придется их застегивать.
  - Оставайся на животе, пока крем не впитается, - сказал Оуэн, - только приподнимись, чтобы попить. А потом расскажи мне, как ты себя чувствуешь, и как это было. Я жду не чего-нибудь вроде "круто" или "классно"; я хочу знать, что для тебя работает, а что нет.
  Взяв из рук Оуэна бутылку, Стерлинг сделал с полдюжины жадных глотков, а потом заставил себя остановиться, потому что пить слишком много, когда тебя мучает жажда, никогда не было хорошей идеей. Ледяной напиток успокоил горло и собрался где-то в желудке, холодя все внутри.
  - Я чувствую себя хорошо, - сказал он. - Очень расслабленным. Словно я и не знал, что напряжен, пока не почувствовал, что бывает иначе. В этом есть смысл? - Оуэн кивнул, и Стерлинг продолжил: - То есть, понимаете, я все еще возбужден, значит, наверное, не полностью расслаблен. Но думаю, мне понравилось это ощущение, когда мозг словно отключается, и ты чувствуешь только тело и его ощущения, ожидая следующего удара, даже не задумываясь об этом. Как будто тобой завладел инстинкт или что-то вроде того. Когда я потерял счет, я, наверное, ушел слишком далеко. Слишком глубоко в себя.
  - Это не всегда плохо, - задумчиво протянул Оуэн. - Даже совсем не плохо. Я очень рассчитываю, если так можно выразиться, на то, что ты покажешь мне, как справляешься. Со временем ты научишься контролировать потерю контроля... знаю, это звучит парадоксально, но ты поймешь, о чем я.
  Стерлинг сделал маленький глоток кока-колы. Странная эйфория еще не прошла, но когда Оуэн находился так близко, и его рука - горячая и покрасневшая - лежала на коленях, было просто невозможно забыть о желании кончить. Он хотел, чтобы эта рука - та, что отшлепала его - крепко и безжалостно обхватила его член, до дрожи хотел кончить, хотел, чтобы ягодицы горели от прикосновения к простыням, пока он извивается на них, и к мускусному запаху пота и похоти, стоявшему в комнате, примешивался запах спермы.
  - Ты ведь хочешь кончить, не так ли? - шепотом спросил Оуэн. Забрал бутылку из податливой руки Стерлинга и отставил на поднос, а потом надавил мальчику на плечо, заставив лечь на спину - Стерлингу казалось, что он парит в невесомости, словно дрейфует в морской воде. - Попроси моего разрешения, Стерлинг. Заставь почувствовать, как сильно тебе это нужно, как сильно ты этого хочешь. - Он наклонился и поцеловал Стерлинга в приоткрытые губы, крепкий и сладкий, как конфета, поцелуй закончился слишком скоро. - Попроси у меня снисхождения и посмотри, найдется ли оно у меня для тебя, сейчас, должен признаться, его немного. Ты такой соблазнительный, когда терпишь, и твой член, твердый и влажный, ждет, что я лизну его, укушу или, может, пососу... и я это сделаю со временем, когда ты будешь связан и беспомощен, без возможности пошевелиться, проникнуть глубже в мой рот или попросить о большем - без возможности сделать хоть что-то, кроме как позволить мне играть с тобой... но этого не будет еще долго, а ты ведь хочешь сейчас, да? Так скажи мне, Стерлинг, чего ты хочешь?
  - Вас, - прошептал Стерлинг, потому что когда вопрос стоял ребром, это была самая простая истина. Сейчас, когда его задница горела, а твердый член прижимался к животу, он, конечно, хотел кончить, особенно после стольких дней ожидания, но если выбирать между прикосновением Оуэна - рукой, губами, языком, неважно - и желанием кончить, он выберет Оуэна. - Хочу, чтобы вы потрогали меня. Если вы разрешите мне кончить, будет еще лучше, но на самом деле мне нужно не это. - Он умоляюще вскинул бедра, чтобы тело говорило за него, но заранее зная, что этого будет недостаточно.
  Оуэн хотел, чтобы он умолял.
  - Пожалуйста. Прошу, дотроньтесь до меня, Оуэн. Я хотел этого так долго, хотел вас. - Это оказалось труднее, чем он думал, слова будто застревали в горле. Он никогда и никого ни о чем не просил. Он пошел работать за мизерную плату с одним школьным образованием - пусть это была и частная школа, - лишь бы не просить отца платить за обучение в колледже. А это - разрешение кончить - гораздо менее важно, без этого он сможет обойтись гораздо дольше. Стерлинг почувствовал, что на глаза снова наворачиваются слезы, но теперь это были слезы стыда за то, как низко он пал. Если он попросит, а Оуэн все равно скажет "нет"... - Пожалуйста, Оуэн. Мне нужно кончить. Нужно кончить для вас, нужно показать. Я хочу, чтобы вы увидели.
  Нет ничего более интимного, чем когда кто-то смотрит, как ты кончаешь, но Стерлинг хотел этого. Хотел, чтобы Оуэн не сводил с него глаз, лаская ладонью его член. Одна только мысль об этом чуть не заставила его сорваться.
  - Мне нужно это. Нужно, чтобы вы позволили мне. Нужно... прошу, Оуэн. Пожалуйста.
  - Ты так противишься этому, да? - спросил Оуэн все тем же едва слышным шепотом. - Ты не можешь понять, почему тебе это так нужно, знаешь лишь, что нужно. Как воздух, как вода. - Он прижал правую ладонь к груди Стерлинга и медленно скользнул вниз, пока рука не оказалась очень близко от того места, где Стерлинг так хотел ее почувствовать, нужно было сдвинуться всего на дюйм на постели, но он не стал этого делать. - Но ты не позволяешь той части тебя, что хочет воспротивиться мне, победить. И не позволишь. - Ладонь Оуэна обхватила лицо Стерлинга, поглаживая по щеке. - Тогда кончи для меня. Можешь помочь себе руками. Я хочу посмотреть, как ты мастурбируешь; хочу увидеть, как ты кончаешь, прямо здесь, лежа на моей постели.
  Получив разрешение, Стерлинг приглушенно всхлипнул, одной рукой сжал член, а другой - яички. Это почти не заняло времени - три неловких движения, и он уже кончил, содрогаясь всем телом, задыхаясь, чувствуя руку Оуэна на подбородке, пока его трясло от разрядки, как тряпичную куклу - и только прикосновение Оуэна еще удерживало его в этой реальности, глаза Оуэна следили за его лицом.
  Это был самый сильный оргазм на его памяти; Стерлинг хватал ртом воздух, сердце в груди выстукивало стаккато, а тело растеклось по кровати, совершенно ослабев - он беспомощно хихикнул. Он все еще был возбужден, даже сейчас его член лениво подрагивал.
  - Спасибо, - прошептал он, но подумал, что выражение его лица должно компенсировать отсутствие энтузиазма в голосе. Ему хотелось обнять Оуэна и чтобы Оуэн обнял его в ответ, хотелось заснуть на его плече, как на подушке, но он понятия не имел, каков расклад. У него было слишком мало опыта. Он не знал, что можно делать, а что - нельзя.
  Оуэн вздохнул - глубоко и шумно - и накрыл ладонью руку Стерлинга, едва сжимая, но даже это прикосновение могло бы снова вернуть Стерлинга в то же состояние, что и до этого - большего бы и не потребовалось. Он слегка раздвинул ноги, не заботясь о том, насколько откровенным выглядит приглашение, Оуэн улыбнулся и разжал руку.
  - Пожалуйста.
  Он мазнул по животу Стерлинга влажным полотенцем, вытер руки и бросил его обратно на поднос, чуть не опрокинув чашку с водой.
  - Сейчас не так уж поздно, но тебе завтра рано утром на лекции; я хочу, чтобы ты выспался. Если я решу, что это - что угодно из того, что мы делаем - влияет на твою учебу, придется прекратить. - Он помешкал, не сводя глаз со Стерлинга, на лице которого, видимо, отразилась обида из-за такого резкого перехода от интимности к холодности. - Тебе кажется, что я пытаюсь отстраниться после близости? Дело не в этом. Просто это продолжение того, чем мы только что занимались, выраженное несколько иначе. Не делай такое лицо. - Оуэн пихнул ногу Стерлинга коленом. - Подвинься.
  Стерлинг отодвинулся, давая Оуэну лечь рядом. Он не знал, чего тот хочет - знал только, что ему очень хочется, чтобы Оуэн тоже был обнажен - но Оуэн потянулся к нему, привлек к себе, повернувшись, так что они прижались друг к другу, переплетя руки.
  Это было... приятно. Стерлингу было уютно, и возбуждение наконец прошло (какое облегчение!), он вдруг понял, что устал. Однако он не мог позволить себе полностью расслабиться, потому что не хотел заснуть, чтобы через несколько минут его разбудили и отправили домой. Его комната в общаге с белыми стенами и тонким матрасом казалась сейчас такой далекой, эта нравилась ему куда больше.
  - Можно я... останусь здесь? На ночь? - спросил он.
  - Не уверен, что это хорошая идея, - с сомнением протянул Оуэн. - У тебя в девять лекция, и надо рано встать. Я не могу подвезти тебя до общежития, - сказал он, крепче обнимая Стерлинга за плечи, словно говоря обратное, но через мгновение отстранился. - Это плохая идея, - повторил он.
  Просьбы помогли раньше... может, сработают и сейчас.
  - Пожалуйста? - попросил Стерлинг. - Я буду хорошо себя вести и встану пораньше, а до общаги доберусь пешком. Это не так уж и далеко. - Вообще-то далековато, но он дойдет. Оно того стоит, если ему выдастся шанс поспать в одной постели с Оуэном.
  - Почему ты так этого хочешь? - спросил тот, в его голосе звучало искреннее замешательство. - Мы... мы ведь не встречаемся, ты понимаешь. Ты хотел, чтобы я помог тебе - обучил - и я согласился, но мы едва знаем друг друга. - Он откинул волосы Стерлинга с лица машинальным и властным жестом. - Или ты думаешь, что сможешь уговорить меня на что-то, кроме сна?
  Может, они и не встречались, но в глубине души Стерлинг знал, что ему бы этого хотелось. И дело тут не только в обучении... все уже сейчас стало куда серьезнее, и если Оуэну нужно время, чтобы это осознать, что ж, он просто подождет, пока это не произойдет.
  Однако он был уверен, что если сказать об этом сейчас, ничего хорошего не выйдет.
  - Я сделаю что угодно, - сказал он. - Если вы не хотите... ладно, хорошо, я всегда могу сделать вам минет, или можете кончить на меня, или... что угодно. Или нет. Я все равно хочу остаться. Я чувствую... не знаю, я чувствую себя самим собой. С вами. - Он перехватил взгляд Оуэна, надеясь найти там ответ, которого хотел, но готовясь уйти, если его не последует.
  - Мой первый саб, Майкл, обычно спал со мной, - ни с того, ни с чего сказал Оуэн, заставив Стерлинга бороться с очередным приступом зависти. - За столько лет другие тоже спали время от времени, но в основном они все же просто... шли домой, или сессии проходили в другом месте - вроде клуба. - Он пожал плечами. - Оставайся, если хочешь, но не заставляй меня объяснять значение понятия "никакого секса" посреди ночи, пожалуйста.
  - Хорошо, - согласился Стерлинг. - Спасибо. Не буду. Лучше без секса спать с вами, чем возвращаться в общагу и без секса спать там в одиночестве. - Он слегка улыбнулся. - Кроме того, я уже знаю, что мой сосед храпит, а вы может и нет.
  - А ты может и да, - заметил Оуэн, несильно потянув Стерлинга за прядку волос. - В таком случае, напомни мне показать тебе, где комната для гостей.
  Улыбка Стерлинга стала шире, а потом он зевнул. Он так устал - казалось, он готов проспать по меньшей мере сутки.
  - Я не храплю, и все парни, с которыми я спал, могут также подтвердить, что я не ворочаюсь во сне. Вам не о чем волноваться.
  Оуэн встал, разделся до трусов - осторожно сложив одежду в корзину для грязных вещей, заметил Стерлинг, видимо, Оуэн был из этих помешанных на чистоте психов - и ушел в ванную, но вскоре вернулся в постель.
  Стерлинг осторожно придвинулся к нему - он был теплым, и от него очень хорошо пахло - и закрыл глаза, уверенный, что это будет лучший сон в его жизни.
  - Спокойной ночи, - сказал он.
  - Спокойной ночи, - отозвался Оуэн и погладил его по волосам.
  
  
Глава Шесть
  Стерлинг проснулся в настроении, которое Оуэн мог бы описать только словом "самодовольное". Неудивительно, ведь он добился своего. Ночью оба просыпались, Оуэна разбудил Стерлинг, который включил свет в ванной. Можно было бы ему, конечно, напомнить, что в ванной есть дверь, которая закрывается, но когда Стерлинг вернулся в постель, стало ясно, что он недостаточно проснулся, чтобы говорить, и уже через несколько секунд заснул.
  Оуэн без сна лежал рядом, его член возмущенно ныл. Запрет запретом, но это просто убивало его. Он, конечно, мог бы о себе позаботиться - и он так и сделает, - но все равно эти четыре месяца обещают быть долгими. Хотя это неважно, он не собирался нарушать, обходить или как-то менять это условие. Стерлингу нужно понять, что существуют границы и правила. И им нужно подчиняться так же добровольно, как он подчинялся рукам и губам Оуэна.
  Он лежал в темной комнате и думал о завтрашнем дне. Им обоим надо встать пораньше, чтобы принять душ и позавтракать; не у одного Стерлинга утром занятия. Оуэн любил эти лекции; они позволяли ему понять, кто из студентов достаточно серьезно относится к предмету, чтобы прийти, а когда те начинали просыпаться, дискуссии становились довольно оживленными.
  Времени у обоих будет мало, но это не значит, что Оуэн не может позволить себе немного...
  Он оставил Стерлинга принимать душ, отыскав для него запасную зубную щетку. У него была щетка на батарейках, но его дантист после каждого осмотра давал ему новую, а Оуэну было легче принять ее и засунуть в карман, чем отказаться. В итоге их скопилось с полдюжины разных цветов; Стерлингу досталась вишневая.
  - Я приготовлю завтрак, - сказал Оуэн и вышел из ванной, устояв перед желанием прижать ладонь к заднице Стерлинга, чтобы посмотреть, как тот вздрогнет. Ягодицы были все в крошечных - едва заметных - синяках, покраснение почти прошло. - Приму душ после твоего ухода. Есть хочешь?
  - Умираю с голоду, - виновато ответил Стерлинг. - Прошлая ночь была напряженной. Думаю, я сжег уйму калорий.
  Конечно, мальчик - лучше Оуэну продолжать думать о нем именно так - наверное, до сих пор растет, а Оуэн помнил, на что похоже чувство голода в его возрасте, когда кажется, что ты можешь в одиночку прикончить большую пиццу и не наесться.
  Он позволил взгляду задержаться на обнаженном теле Стерлинга, пока тот стоял перед зеркалом, вытирая голову, и не мог видеть, что за ним наблюдают. У Стерлинга были широкие плечи, которые, наверное, через пару лет станут еще шире, и длинное тело, сужавшееся к талии. Оуэн помнил, какой была чувствительная кожа живота Стерлинга на ощупь - такой нежной, почти шелковой.
  Член Стерлинга не был возбужден, но у Оуэна просто чесались руки потрогать его, почувствовать, как он набухает в его пальцах, пока не станет совсем твердым.
  Стерлинг начал вытирать грудь, и Оуэн поспешно сбежал на кухню.
  На кофеварке стоял таймер, так что стакан был наполовину полным. Оуэн редко ел по утрам что-то существеннее тоста или хлопьев, к тому же считал, что повар из него неважный, но завтрак - это ведь просто. У него имелись замороженные картофельные блинчики, разогреть которые в духовке можно было минут за десять, а пока они готовились, он решил поджарить бекон с острыми колбасками. Тост, сок и целая тарелка омлета, приготовленного в микроволновке, завершали завтрак, Стерлинг появился как раз вовремя, так что ему выпало сервировать стол и разливать сок и кофе.
  Очень по-домашнему, ну просто среднестатистические американцы ... но Оуэн не подпадал - и никогда не станет подпадать под это описание, и судя по всему, Стерлинг тоже.
  Было только шесть тридцать, сентябрьское солнце на улице едва начало разгонять предрассветные сумерки, от земли, все еще хранившей летнее тепло, поднимался пар, хотя листья уже начали менять цвет - их яркая зелень становилась желтой и оранжевой по краям. На кухне пахло едой, пробуждая аппетит в Оуэне, заставляя Стерлинга нетерпеливо поглядывать на духовку.
  - Сколько у вас сегодня лекций? - спросил Стерлинг, шаря во втором ящике в поисках чайных ложек, которые сначала не стал доставать, только потом поняв, что они понадобятся для кофе. Вернее, Стерлингу понадобится - Оуэн пил черный, без сахара.
  - Хмм? О... две утром, встреча с одним из студентов после обеда, а потом собрание на кафедре, которое, наверное, затянется часов до трех. На самом деле сегодня я почти свободен, не то что по четвергам; какой-то гений в деканате решил поставить мне три пары подряд.
  Стерлинг хлебнул сока и прислонился к столу.
  - Готов поспорить, студенты не станут жаловаться, если вы опоздаете.
  - Конечно, не станут, - сухо согласился Оуэн, вспоминая все те случаи, когда Стерлинг опаздывал на его занятия под каким-нибудь предлогом, который недалеко ушел от "собака съела мою домашнюю работу". Когда это произошло в третий раз, он попросил Стерлинга выйти и дал курсу внеплановую контрольную, пообещав всем, кто наберет меньше семидесяти пяти баллов, что к следующему занятию они будут писать эссе на десять тысяч слов. Контрольная была такой легкой, что только двум студентам, кроме Стерлинга, пришлось писать эти эссе - и в то время как их работы были скучными и высосанными из пальца, эссе Стерлинга оказалось интересно читать, хотя ему Оуэн об этом не сказал. - Но я никогда не опаздываю. Вернее... бывает, но очень редко.
  Он разложил еду на подогретые тарелки и отнес их к столу.
  - Садись и порежь еду на кусочки, чтобы удобно было жевать, но не начинай есть, - как бы между делом бросил он.
  Пора поиграть...
  Стерлинг выглядел таким изумленным, его глаза расшились, губы приоткрылись на несколько секунд, прежде чем он сглотнул, кивнул и сел. Он становился таким соблазнительным, когда удивлялся, что Оуэн пожалел, что не может удивлять его все время, просунуть член между этими старательными губами, скользнуть глубоко в рот Стерлинга, не сводя взгляда с расширившихся зрачков.
  Оуэн вернулся в настоящее и откусил кусочек тоста, наблюдая, как Стерлинг режет еду на маленькие кусочки, иногда поглядывая на него, словно пытаясь угадать, что он задумал.
  Совсем скоро узнает.
  Стерлинг со звоном отложил нож и вилку, как решил Оуэн, от нервного напряжения, и откашлялся.
  - Хорошо, что теперь?
  - Нет, - сказал Оуэн и сделал глоток кисло-сладкого сока. - Необязательно обращаться ко мне, когда я не задавал тебе вопроса; я вижу, что ты выполнил задачу, которую я перед тобой поставил, но темп задаю я, а не ты. Или для закрепления урока снова пойдем побегаем?
  Если Стерлинг хочет чему-то научиться, Оуэн постарается вбить ему в голову как можно больше за те часы, что у них есть. Но даже если бы они встретились на летних каникулах, и у них была уйма свободного времени, он бы все равно получал удовольствие, укорачивая поводок Стерлинга и заставляя жизнерадостного щеночка делать стойку. Про себя он решил в будущих сценах шлепать Стерлинга скрученной газетой, если тот не выполнит то, что от него требуется.
  Все внутри зудело от предвкушения. Он слишком долго имел дело с сабами, чье послушание было машинальным, непроизвольным, просто средством достижения цели. Острые углы и сопротивление Стерлинга оказались прекрасным антидотом от одолевшей скуки.
  - Нет, - ответил Стерлинг, а потом, словно решив, что от него этого ждут, неохотно добавил: - Сэр. - Он сидел, положив руки на стол, вперившись в тарелку, не двигаясь и ожидая приказа.
  Оуэн неторопливо съел еще пару кусочков, наслаждаясь напряжением Стерлинга, пока шла минута за минутой. В комнате было очень тихо, если не считать гудения холодильника и едва слышного звона приборов. Наконец решив, что прошло достаточно времени, он махнул рукой на пол слева от себя.
  - На колени, пожалуйста.
  Едва заметная пауза - недостаточно долгая, чтобы жаловаться - и Стерлинг отодвинул стул и опустился на колени, но перед Оуэном, а не сбоку. Он молчал, не поднимал головы, но не стал убирать руки за спину, как следовало бы уже запомнить.
  - Где должны быть твои руки? - спокойно спросил Оуэн и посмотрел на настенные часы. Стерлинг покраснел и тут же неловким движением убрал руки за спину. - Думаю, чтобы не опоздать на лекции, тебе нужно выйти через пятнадцать минут. Какое-то время, чтобы обуться, надеть куртку и как следует попрощаться, остается, хммм, скажем, десять минут на завтрак. И одну минуту я снимаю за твою неспособность выполнить такой простой приказ.
  Он снова вернулся к еде, каждый кусочек был приправлен острым осознанием того, как ненавистно Стерлингу происходящее - и сам Оуэн - хотя он был уверен, что мальчик уже наполовину возбудился. Ненависть вовсе не означала, что это не заводит Стерлинга.
  Сделав последний глоток кофе, он потянулся через стол и придвинул к себе тарелку Стерлинга, изучая содержимое. Сначала, пожалуй, колбаска. Она должна была уже достаточно остыть - это была одна из причин - хоть и не единственная, - почему он заставил Стерлинга ждать.
  - Открой рот, - небрежно бросил он. Боже, какая знакомая недовольная гримаса. И как только он продержался тот год, ни разу не фантазируя о том, как нагнет Стерлинга над партой и вытрахает из него все нахальство. А это сильное тело под ним будет податливым и послушным, пока Стерлинг, выгибая спину, будет умолять о большем.
  Дерзкий взгляд Стерлинга на мгновение встретился с его, но когда он увидел, что Оуэн не злится, выражение сменилось замешательством. Он открыл рот и послушно сжал зубами кусочек колбаски, чтобы Оуэн мог убрать вилку, а потом начал медленно жевать. Даже слишком медленно, хотя он наверняка был голоден, и ему уже сказали, что время его ограничено.
  Оуэну всегда нравились сабы, которым хватало характера его испытывать; и сейчас, когда Стерлинг держал руки за спиной, ничего не загораживая, Оуэн прекрасно видел, что он в самом деле возбужден.
  Пряча улыбку, Оуэн протянул мальчику кусочек омлета, а потом уголок тоста, который уже остыл. На этот раз Стерлинг с надеждой посмотрел на него и облизнул губы, прежде чем откусить кусочек ровными зубами.
  - Как тебе моя готовка? - спросил Оуэн, поднося тост масляным боком к губам Стерлинга, рассчитывая, что манеры, привитые с детства, не позволят тому заговорить с полным ртом, или взять еще кусочек, на проигнорировав вопрос.
  Как он и думал, Стерлинг ответил, только все прожевав и проглотив.
  - Очень вкусно, - тепло отозвался он. Было ясно, что его прежнее раздражение прошло.
  Оуэн фыркнул и дал Стерлингу откусить еще кусочек тоста.
  - Весьма дипломатично и вежливо, но думаю, что кухня - не то место, где я могу показать себя с лучшей стороны. - Он придержал кружку с кофе у губ Стерлинга и позволил ему сделать несколько глотков, прежде чем продолжить кормить кусочек за кусочком. - Следующие несколько дней мы не увидимся, но это не значит, что обучение прекращается. Многое ты можешь делать сам.
  - Да? - Похоже, эта мысль заставила Стерлинга удивиться, хотя удивление было не то, что так восхитило Оуэна чуть раньше. Потом на его лице отразилось разочарование. - Несколько дней? А вы не можете выделить пару часов? Я не хочу...
  Оуэн выразительно откашлялся, и Стерлинг замолчал.
  - Если хочешь продолжать видеться со мной, не устраивай шум, когда я занят. Люди, которые просят больше, чем я готов им дать, остаются ни с чем.
  Похоже, Стерлинг понял, потому что кивнул.
  - Простите. Вы сказали, что многое я могу сам? Например что? Пожалуйста.
  - Я знаю, что ты делишь комнату с соседом; тебе случается бывать там одному?
  Стерлинг снова кивнул.
  - Брайан встречается с девушкой из города, он ночует у нее три или четыре раза в неделю.
  - Отлично. Я хочу, чтобы ты потренировался вставать на колени, не походя при этом на марионетку, у которой обрезали ниточки, и держать позицию, в которой ты сейчас, пока она не станет второй натурой.
  Стерлинг облизнул губы кончиком языка.
  - Да, Оуэн. - Вежливый ответ был испорчен растерянным выражением на лице Стерлинга, но Оуэн не обратил на это внимания. Со временем мальчик научится говорить это более спокойно.
  - Я также собираюсь попросить тебя начать немного экспериментировать, чтобы разобраться с твоей проблемой относительно анального секса.
  Эти слова вызвали беспокойный взгляд, но Стерлинг ничего не сказал, просто ждал, дожевывая кусочек омлета, который протянул ему Оуэн.
  Ему и не нужно было ничего говорить; Оуэн был знатоком в чтении языка тела и смог бы увидеть напряжение, которое исходило от Стерлинга, даже если бы не ждал от него подобной реакции.
  - Я дам тебе смазку, и к следующей нашей встрече, очень надеюсь, что ты сможешь просунуть в себя палец, не напрягаясь как сейчас. - Он многозначительно посмотрел на Стерлинга, и тот опустил плечи, но по-настоящему так и не расслабился; этакая героическая - хоть и бесполезная - попытка провести Оуэна. - Если ты возбужден и не впадаешь из-за этого в панику, это совсем не больно.
  Стерлинг закусил нижнюю губу, так что она побелела, и кивнул, но было ясно, что он сомневается.
  - Скажи мне, о чем думаешь, - попросил Оуэн.
  - Думаю, что не знаю, смогу ли, - тихо ответил Стерлинг, опустив глаза.
  Вздохнув, Оуэн отложил вилку, сжал пальцами подбородок Стерлинга, заставил того поднять голову и посмотреть ему в лицо.
  - Сможешь и сделаешь, потому что я так приказал. Ясно?
  - Да, Оуэн.
  Звучало все еще не слишком убедительно.
  - Выбери время, когда тебе никто не помешает. Запри дверь. Прими душ или ванну, чтобы расслабиться. Подрочи - да, по такому случаю я разрешаю тебе кончить - и просто сделай это. - Звучало несколько грубо, но как такое приукрасишь? Сочувствие и, пожалуй, нетерпение заставили Оуэна добавить: - Если возникнут серьезные проблемы, обсудим это в пятницу вечером. Обычно я заказываю китайскую еду или пиццу; можешь присоединиться ко мне за ужином в семь.
  Обычно он еще и ходит в клуб, но не готов вести туда Стерлинга.
  Тот наконец немного расслабился, может, на него так подействовало то, что у их следующей встречи появились точные время и дата вместо расплывчатого "скоро", которое могло означать, что этой встречи никогда не будет. Оуэн отметил это про себя; всегда полезно знать, что вызывает в сабе эмоциональный раздрай, неважно, хочешь ли ты вызвать его или наоборот - избежать.
  - И пока мы продолжаем, я надеюсь, что это не повлияет на твою успеваемость, - сказал Оуэн, вспомнив, что хотел сказать это раньше. - Я не требую отличных оценок, но хочу, чтобы они были как можно выше. Раз уж ты утверждаешь, что так умен, это не должно быть проблемой.
  - Это не проблема, - подтвердил Стерлинг и замолчал, потому что Оуэн поднес к его губам кружку с кофе и дал ему допить.
  Проводить Стерлинга до дверей оказалось нелегко. Часть Оуэна хотела затащить его обратно в постель и не выпускать оттуда весь день, теплого на смятых простынях, жаждущего прикосновений.
  Самодисциплина, которую он тренировал годами, не позволила ему произнести слова, которые бы заставили Стерлинга остаться. Им обоим нужно в университет - работать.
  Боже, он очень надеялся, что следующие несколько дней их дорожки не пересекутся, он был уверен в своей способности сдерживаться, но хватит ли Стерлингу на это сил?
  У двери он сунул мальчику в карман маленькую бутылочку смазки и поцеловал - поцелуй был медленным и неторопливым, отчего его член сразу пришел в полную готовность. Если он уже опаздывает, придется сделать на работе перерыв, чтобы подрочить. У Стерлинга был вкус кофе и зубной пасты, его губы прижимались к губам Оуэна с жаром, от которого у того защемило сердце.
  Пятница казалась слишком далекой, чтобы дождаться следующего поцелуя.
  
  * * * * *
  Прошло больше двух недель с начала их отношений (которые, Стерлинг был уверен, Оуэн никогда бы так не назвал, но сам он считал иначе, пусть и про себя), и Стерлинг отработал до автоматизма позицию на коленях, которую так любил Оуэн, иногда по три часа сидя, скрестив руки за спиной.
  Первым делом, когда Оуэн впустил его в дом, Стерлинг подошел к шкафу и снял куртку, рубашку, ботинки и носки. Затем он опустился на колени перед любимым креслом Оуэна - тот пробурчал что-то одобрительное при виде того, каким грациозным, теперь уже отрепетированным движением он опустился на колени, так что Стерлинг тут же возбудился, хотя порой эрекция у него могла начаться просто оттого, что он принимал эту позу.
  К своему удивлению, он научился любить игры со своим анусом. Конечно, на это потребовались часы осторожных проникновений, иногда - в душе в середине дня, когда все были на занятиях, и никто не мог пожаловаться на то, что он израсходовал всю воду. Иногда - когда Брайан уезжал к своей девушке - поздно ночью, под покрывалом, чтобы не рисковать, с таким количеством смазки, что на простынях оставались влажные пятна.
  В первый раз он сделал, как советовал Оуэн - подрочил, чтобы быть полностью расслабленным, потом разрешил себе только потрогать, не пытаясь проникнуть внутрь. Почему-то оттого, что он знал, что может не заходить дальше, Стерлинг осмелел, и четверть часа спустя просунул в себя фалангу указательного пальца. Больно не было. Наоборот, ощущение было изумительным, и, возбудившись снова, он удивленно подумал, почему ждал так долго.
  Это было глупо, ведь он трахал немало парней, которым, похоже, чертовски это нравилось, и он знал, что они не симулируют.
  Конечно, впустить в себя пальцы Оуэна - куда более сложная задача, а Стерлинг знал, что сегодня Оуэн собирается это сделать. Прошлым вечером у них был долгий разговор, Стерлинг, краснея, детально описывал, как далеко сумел зайти, и Оуэн сказал, что он готов.
  А иногда слышать, как кто-то другой говорит, что ты готов, было таким облегчением, что Стерлинг бы согласился на все, чего бы Оуэн ни захотел.
  - Ты напряжен, - заметил тот, положив руку Стерлингу на затылок.
  - Да, Оуэн, - просто ответил он.
  - Я сказал тебе, что ты готов к этому, - напомнил ему тот. - Если докажешь, что я ошибся, это не будет концом света, но я надеюсь, что этого не случится. - Он улыбнулся, большим пальцем поглаживая кожу за ухом Стерлинга и посылая по спине мурашки. - Я хочу услышать звуки, которые ты издашь, когда я впервые прикоснусь к тебе там. Хочу видеть твое лицо, когда ты будешь умолять меня о двух пальцах, а не одном. И ты это сделаешь.
  Стерлинг даже не успел сглотнуть, переполненный страхом и предвкушением, Оуэн похлопал его по щеке и небрежно добавил:
  - Я собираюсь проводить тебя наверх и отшлепать, пожалуй. Тебе нужно расслабиться и вспомнить, что ты мне доверяешь, а этот способ не хуже любого другого.
  Стерлинг не собирался с этим спорить. После спанкинга его переполняла теплая эйфория, и он еще острее чувствовал каждую часть своего тела. А потом это пройдет, и он сконцентрируется только на горящей, пульсирующей заднице, веселья мало, конечно, но дискомфорт того стоил.
  К тому времени как Оуэн с ним закончил, Стерлинг задыхался, глаза блестели от слез после последней серии шлепков, но он все равно умолял о большем, пока не потерял способность связно мыслить, его член затвердел, отвлекая от жара горящих ягодиц.
  - Ты так хорошо справился, - тихо произнес Оуэн, осторожно положив ладонь на покрасневшую от ударов кожу. - Ты отзываешься с первого шлепка, знаешь? У меня никогда... Ты как будто создан для этого, потому что так сильно этого хочешь. Я мог бы, думаю, довести тебя до такого состояния полудюжиной ударов, но, не волнуйся, я бы на этом не остановился. Ведь боль нужна тебе не меньше, а мне нужно дать ее тебе.
  Подумав, что тот прав - что ему действительно нужна боль, и что именно это и надо было ему, чтобы напомнить себе, насколько он доверяет Оуэну - Стерлинг кивнул, но не сдвинулся с места. Он хотел позволить Оуэну все контролировать, самому решать, что Стерлингу делать дальше и правильно ли он поступает. Оуэн скажет ему, что делать, и он это сделает. Все было так замечательно просто.
  Щелчок крышки пробился сквозь шум в ушах. Стерлинг видел, как Оуэн бросил смазку на кровать, прежде чем сесть и поманить его к себе на колени, но он забыл об этом.
  Почти забыл о цели сегодняшнего вечера.
  - Я знаю твои стоп-слова, и ты - тоже, - произнёс Оуэн, - но это не обычная сцена; ты можешь использовать и их, но все, что тебе нужно, чтобы заставить меня остановиться, это просто об этом сказать. Хотя во время спанкинга это не сработает, пока я не решу, что с тебя достаточно; говорю это для того, чтобы ты ясно отдавал себе отчет.
  Спокойные слова шепотом и способность Оуэна командовать полностью отвлекли Стерлинга, так что первое прикосновение холодных скользких пальцев, которые нырнули в углубление между ягодицами, оказалось шоком.
  "Хорошо", - сказал он себе. Он сумеет. Он уже делал это и знал, что это приятно - очень приятно, - когда внутри тебя палец, который задевает набухшую простату. Он делал это много раз, и было здорово, подумать только, каким будет ощущение, когда это сделает Оуэн. И черт возьми, при мысли об Оуэне его член нетерпеливо дернулся, а потом еще раз - потому что скользкий кончик пальца потер невероятно чувствительную кожу у входа.
  Когда Оуэн сделал это снова, Стерлинг тихо застонал, показывая тому, что ему было необходимо знать - что Стерлингу нравится, что он не слишком напряжен. Конечно, Оуэн и сам всегда мог это определить.
  Боже, было так потрясающе, когда Оуэн прикасался к нему там. Так интимно.
  Еще смазка - она оказалась теплее, чем ожидал Стерлинг, как будто Оуэн держал бутылочку в ладони, чтобы Стерлинг совсем не отвлекался. Жидкость потекла между ягодиц, по кольцу мышц, обволакивая кожу, а потом кончик пальца Оуэна толкнулся внутрь, забирая смазку с собой, облегчая проникновение.
  Оуэн не колебался и не осторожничал - Стерлинг хотел поблагодарить его за это, но не смог выдавить ни слова. Медленное, нежное давление пальца казалось уверенным, словно Оуэн делал это сотни раз - что наверняка так и было - и Стерлинг вздохнул от облегчения.
  - Скажи, что ты чувствуешь, - попросил Оуэн.
  - Облегчение, - тут же отозвался Стерлинг - он давно понял, что по такому поводу с Оуэном спорить не стоит; лучше говорить обо всем, когда ему это прикажут. Даже если это и нелегко - или неловко, - когда палец Оуэна медленно двигается вперед-назад внутри него. - О боже, это так... так здорово.
  - Так и должно быть, - сказал Оуэн, едва заметно усмехнувшись.
  Ладно, Стерлинг - идиот, он и так это понял. Однако накатывающие волны ощущений, будившие в нем желание собственнически сжаться вокруг пальца Оуэна и одновременно втянуть его еще глубже, были достаточно сильными, чтобы отвлечь его от мыслей о том, сколько времени он потерял.
  - Готов к большему? - спросил Оуэн. - Два пальца - это уже не так удобно, как плаг, но ты должен справиться.
  - Да, - ответил он так поспешно, что даже смутился. Стерлинг боялся, что это будет уже слишком, но ему хотелось еще, хотелось доказать Оуэну, что он может, может и примет все, что тот для него ни уготовит.
  Оуэн не стал заставлять его ждать, и да, оказалось, что он все-таки мог принять два пальца - о боже, мог. Ощущение пальцев внутри было незнакомым, но Стерлингу хотелось, чтобы оно стало привычным, и каждое неторопливое, точное проникновение словно заставляло гореть - как физически, так и эмоционально. Теперь он тяжело дышал, хватая ртом воздух, подаваясь навстречу каждому движению, по спине тек пот. Он был опасно близок к тому, чтобы кончить, а Оуэн не давал разрешения.
  - Хватит, - выдохнул Стерлинг, и Оуэн, как и обещал, тут же замер. - Просто... подождите. Это приятно, но... слишком. Боже. - По телу пробежала невольная дрожь, ягодицы напряглись, мышцы стиснули костяшки пальцев Оуэна.
  Причина его страхов внезапно ясно предстала перед глазами. Его отец не хотел, чтобы он становился именно таким, чтобы нагибался перед другим мужчиной, чтобы его имели, как, думал отец, должны иметь только женщину.
  Стерлинг задрожал и застонал, член обмяк из-за внезапного приступа тошноты.
  - Не двигайтесь, - прошептал он, зная, что Оуэн послушает. - Пожалуйста. Мне нужна минута. - Стерлинг не считал секунды, но, казалось, прошло больше шестидесяти, прежде чем он смог сфокусироваться на правде - он хотел быть здесь, он выбрал это сам, выбрал Оуэна, чтобы тот сделал это с ним. Выходит, все у него в руках. Оуэн молчал и не шевелился, как и сказал ему Стерлинг.
  Пожалуй, Оуэн на это посмотрел бы иначе, но Стерлинг не собирался делиться с ним этой мыслью, по крайней мере сейчас.
  Он сосредоточился на приятной дрожи, которая пробегала по телу просто от растяжения и ощущения наполненности, пробуждая возбуждение одной силой воли. Его отец не победит в этой битве.
  - Теперь готов? - тихо спросил Оуэн - и этого вопроса оказалось достаточно, чтобы Стерлинг наконец решился кивнуть.
  Когда Оуэн снова начал двигать рукой, крупные пальцы влажно и плавно вошли в Стерлинга, тот позволил себе стонать и наслаждаться, утопая в ощущениях. Он тот, кто он есть, и ему нечего стыдиться того, что он находит удовольствие в том, в чем находит. Он не знал, верит ли в бога, но даже если бы и верил, то точно не в того бога, который считает секс грехом, неважно, кто твой партнер.
  Оуэн согнул пальцы, давление на простату заставило Стерлинга еще раз застонать - теперь уже глубже.
  - Это так... Оуэн, это так приятно. Пожалуйста, не останавливайтесь.
  - Ты молодец, - сказал Оуэн, хриплый голос еще одной лаской прошелся по телу Стерлинга. - Однако я хочу, чтобы ты показал мне, насколько тебе это нравится. Кончи, Стерлинг. Отпусти себя. Я не дам тебе упасть.
  Но каким бы невероятным ни было ощущение, кончить оказалось трудно. Стерлинг хотел этого, но сдаться полностью, сделать последний шаг, которого он так долго избегал, было куда труднее, чем он ожидал. Несколько долгих минут он изо всех сил пытался, балансируя на грани оргазма - глаза крепко зажмурены, бедра двигаются в такт руке Оуэна.
  А потом, словно пощечина, его поразило - не нужно было пытаться, наоборот - нужно было перестать это делать. И как только он это понял, оно произошло; его яички подтянулись, ягодицы напряглись, и он кончил так быстро, что с губ сорвался крик. Он дернулся и ахнул, наслаждение было острее, чем он когда-либо испытывал, а пальцы Оуэна оставались внутри него, и к тому моменту когда все закончилось, у него было ощущение, что он пробежал пару марафонских дистанций, а потом сыграл четырнадцать периодов в бейсбол.
  - Я могу встать, - наконец проговорил он заплетающимся языком.
  - Когда захочешь, - отозвался Оуэн и вытащил пальцы, вызвав в Стерлинге ощущение потери и пустоты, которое прошло еще нескоро.
  
  * * * * *
  Оуэн действовал очень нежно и неторопливо в ту первую ночь - наверное даже еще нежнее и неторопливее, чем сам Стерлинг, но от этого чувства Стерлинга стали лишь глубже. Оуэн командовал; он с легкостью мог быть грубым или нетерпеливым. Но Стерлинг доверял ему, и он ни разу не сделал ничего, чтобы заставить Стерлинга об этом пожалеть.
  Поэтому он очень, очень злился на то, что Оуэн отказывался с ним спать.
  - Я сказал - четыре месяца, - отрезал тот, когда Стерлинг поднял тему в прошлый раз. - Что или кто создал у тебя впечатление, что долг саба ныть и спорить со своим Домом?
  Тогда выговор заставил Стерлинга послушно опустить голову, но сегодня он был полон решимости заставить Оуэна услышать голос разума. Когда он шлепал Стерлинга, связывал, трахал его пальцами, плагами или дилдо, вынуждая задыхаться, доводя до слез от желания кончить, условие "никакого секса" выглядело ненужным и лицемерным.
  Оуэн все делал сексуально; он мог заставить член Стерлинга встать одним словом, взглядом - и Стерлинг начинал представлять себя с членом Оуэна во рту. Они достаточно часто принимали душ вместе, чтобы Стерлинг знал, какой он - набухший, толстый, с влажной головкой, скользкий от мыла, - и хотел попробовать на вкус - боже, он хотел упасть на колени и, мать его, преклоняться перед ним, но Оуэн этого не позволял.
  Стерлинг сидел на коленях, пытаясь дышать ровно и тихо, пока Оуэн переворачивал страницы книги, которую читал, прихлебывая виски. Привыкнуть к этому было нелегко; Стерлингу все время казалось, что его попросту игнорируют, и он начинал ерзать, рискуя вызвать в Оуэне раздражение, лишь бы завладеть его вниманием.
  Но стоило ему в третий раз шумно вздохнуть, устраиваясь поудобнее, как Оуэн приказал ему одеться и, положив руку на поясницу, вытолкал за дверь.
  После того как он с раскаянием - которое было искренним, потому что они не виделись с Оуэном целых четыре дня - упросил того позволить ему попробовать снова, Стерлинг научился любить такие вечера. Сев на колени рядом с Оуэном, он вдруг начал осознавать, что является такой же важной частью картины, как книга, выпивка и потрескивающий огонь. Даже больше - если постараться, в этом ожидании он забывал о своем нетерпении, и тогда рука Оуэна начинала гладить его по волосам или лицу, а на губах у того появлялась признательная улыбка.
  Сегодня, прежде чем начать разговор, он дождался этого легкого прикосновения, зная, что сейчас Оуэн наиболее расслаблен.
  Когда рука коснулась волос, он сделал глубокий вдох, полный решимости говорить как можно спокойнее и рассудительнее.
  - Оуэн, мы можем поговорить, пожалуйста?
  Оуэн ответил не сразу, но Стерлинг научился не находить в его молчании скрытых намеков на что-либо. Он терпеливо ждал, пока Оуэн дочитает страницу, заложит закладку и отложит книгу.
  - О чем ты хотел поговорить? - спросил Оуэн.
  - Может, вы все-таки подумаете о том, чтобы сделать исключение из правила касательно моего возраста, - начал Стерлинг. Он осторожно подбирал слова, не желая, чтобы разговор закончился, не успев начаться, потому что он не сумел правильно выразиться. - Пожалуйста, выслушайте. Я знаю, что у вас должны быть свои причины, но мне трудно их понять. Я старше восемнадцати, а это возраст согласия в любом штате нашей страны, и я знаю, чего хочу. Вы ни к чему не принуждаете меня... наоборот - это я пытаюсь вас уговорить. Но я хочу... мне нужно пойти дальше.
  - Ты так и не понял, почему я на этом настаиваю? - Раздраженным щелчком пальцев Оуэн приказал ему встать. - Оденься и сядь туда.
  Когда Оуэн был раздражен, Стерлинг почти машинально возбуждался еще сильнее. Он плавным движением встал и стал подбирать одежду. Подобный приказ был плохим знаком, но он по крайней мере означал, что Оуэн принимает его всерьез. Он надеялся на это.
  Стерлинг натянул через голову футболку и сел в другое кресло.
  - Я хочу, чтобы вы знали, я спрашиваю не потому, что хочу поторопить вас или что-нибудь вроде того. Видит бог, если бы до колледжа кто-нибудь сказал мне, что я буду просить, чтобы меня трахнули, я бы смеялся до колик. - Он коротко улыбнулся Оуэну, надеясь, что тот улыбнется в ответ, чтобы подбодрить его.
  Ему пришлось разочароваться. Было такое ощущение, что Оуэн вот-вот выйдет из себя, его губы были поджаты, на лице выступил легкий румянец. Секунду спустя он открыл рот и процедил ледяное:
  - Благодарю за это красноречивое заверение в том, что тебе удалось избавиться хотя бы от одного из твоих недостатков. А теперь, может, поработаешь над остальными? Например, научишься подчиняться единственному требованию, на которое согласился, когда все это началось, без вечных жалоб, уговоров, нытья и попыток заставить меня передумать. Потому что, честно скажу, ты меня утомляешь.
  Стерлингу казалось, что ему в лицо плеснули холодной водой. Внутри все скрутилось узлом, потому что он знал, что Оуэну быстро надоедают его сабы, но как-то смог уговорить себя, что с ним все будет по-другому, что он не станет того утомлять.
  - Я не ною, - возразил он. - И я не понимаю, что из того, что вы сказали, является объяснением или как это должно помочь мне понять причину этого условия. Вы знаете, что я хочу следовать правилам. Хочу все делать так, как надо. Мне просто нужно понять.
  - Некоторые Домы сказали бы, что тебе нужно лишь делать то, что я тебе говорю, раз уж ты мне доверяешь, - вымученно произнёс Оуэн. - Но поскольку я всегда поощрял тебя задавать вопросы, ты, должно быть, догадался, что я не разделяю подобной точки зрения, хотя толика правды в ней есть. Я выбираю сабов за их ум, а не хорошенькие задницы и улыбки, и мне нравится считать, что у них есть мозги, чтобы самим додумать некоторые вещи.
  Они смотрели друг на друга через комнату, и Стерлингу хотелось одного - снова оказаться обнаженным на коленях рядом с Оуэном - хотелось так сильно, что он с трудом усидел в кресле.
  - Так скажи мне, Стерлинг, ты можешь придумать причину тому, почему я веду себя так, мать твою, безрассудно?
  - Нет, но вы не желаете объяснять, - сказал Стерлинг. Нужно было заткнуться, он знал это, извиниться, попросить прощения и заверить Оуэна, что больше никогда об этом не заикнется, но, черт возьми, он взрослый человек, и в этих отношениях имеет право голоса. - Я просто хочу понять. Почему это так важно? - Это ошибка, ужасная ошибка. Он все испортил, потому что не умеет держать язык за зубами, а теперь он ничего уже не может сделать, слишком поздно.
  Оуэн поднялся на ноги, в голосе его звучала горечь:
  - Потому что, помимо нарушения очевидных правил безопасности, худшее для любого Дома - это колебания, нерешительность и сомнения. Потому что это простое условие - которое, должен признать, я придумал, скорее чтобы вынудить тебя оставить меня в покое, чем потому что имел что-нибудь против секса с тобой, - это основа нашего соглашения. Потому что ты был не готов к этому, помнишь? Потому что ты был - и остаешься - студентом колледжа, в котором я работаю. Потому что, наверное, во мне больше от мазохиста, чем я считал раньше. - Он сделал глубокий вдох, и его голос снова стал спокойным, хотя руки, прежде чем он засунул их в карманы джинсов, дрожали. - Об этом ты не подумал? В самом деле? Ты ведешь себя, как испорченный мальчишка, который подкатывает ко мне после эмоциональной сцены, требуя, чтобы я забыл о своем разочаровании из-за того, что мне не удалось добиться лучшего от моего саба, и начал плясать под его дудку.
  Оуэн подошел к нему, и Стерлинг вздрогнул, когда пальцы сжали подбородок и заставили поднять голову - первое грубое прикосновение этой руки. Она шлепала его, завязывала веревки, защелкивала наручники на запястьях и лодыжках, держала паддл, который оставлял на его коже синяки, но сейчас она впервые причинила ему настоящую боль.
  - А я не желаю больше под нее плясать.
  - Оуэн... - Стерлинг беспомощно смотрел на него, жалея, что не может повернуть время вспять. Еще пара месяцев ожидания, и он мог бы получить все, но нет, ему надо было надавить и потребовать большего, надо было показать свое нетерпение. Твою мать!
  Разозлившись на себя, а заодно и на Оуэна, он вскочил на ноги, оттолкнул его руку и встал с ним лицом к лицу, сверкая глазами. Сначала он молчал, просто смотрел на мужчину, который, как он думал, будет принадлежать ему.
  - Знаете что? Отлично. Мне плевать. Думаете, мне это нужно? Вы ошибаетесь. И просто к сведению, я больше не ваш студент, и если вы считаете, что сотни и тысячи пар не начинали когда-то с того, что, может, им не стоило быть вместе, то вы просто свихнулись. Никому нет до нас никакого дела!
  - Если ты не можешь уважать мои желания... не можешь подождать... - Губы Оуэна сжались в тонкую линию - он явно пытался вернуть себе спокойствие, которое, Стерлинг считал, было у него в крови. - Это не поможет ни одному из нас, наоборот - разрушит то малое, чего мы достигли. Думаю, нам лучше...
  - Сделать перерыв, - закончил за него Стерлинг. - Я думаю, нам нужно передохнуть, потому что то, что вы за главного, меня устраивает, то, что вы приказываете мне, что делать - тоже, но меня не устраивает, когда я не понимаю почему, и сколько бы я ни просил, вы ничего не объясняете. А значит, вы меня не уважаете. - Именно эта мысль бесила больше всего... он думал, что Оуэн его хотя бы уважает, но очевидно нет, и сейчас, зная это, Стерлинг не мог даже смотреть на него.
  - Я объясняю, но ты не слушаешь, - устало сказал Оуэн. - Ты на все смотришь сквозь призму своих желаний и нужд и крайне редко думаешь о чьих-то еще. Ты незрелый, и это никак не связано с твоим возрастом; дело в отношении. Я думал, что смогу научить тебя этому... и может быть, смог бы, но ты хочешь всего и сразу, незамедлительного вознаграждения, а так не бывает. - Теперь он рассерженно мерил шагами комнату и походил на кота, который вот-вот зашипит и вопьется острыми когтями в нежную плоть. - Хочешь перепихнуться по-быстрому и кончить посильнее? Это просто. Сходи в любой клуб или бар, с твоей внешностью ты наверняка найдешь какой-нибудь классный, твердый член, чтобы поиграть и отсосать, и парня, который не поверит своей удаче, пусть и не поймет до конца, почему тебе обязательно нужно говорить что делать. Но это успокоит зуд лишь ненадолго.
  Или пойди в клуб, где мы встретились, и гарантирую, ты уйдешь оттуда не один, но это будет легко, так, черт побери, легко, а часть тебя не желает, чтобы было легко. Это часть тебя, которую я... - Оуэн замолчал и повернулся к Стерлингу, серые глаза казались непроницаемыми, бесстрастными. - Я мог бы приказать тебе раздеться, подняться в мою комнату, нагнуться и дать тебе все, чего ты хочешь. Бывают ночи, когда единственный способ заснуть для меня - это сперва подрочить, представляя это, потому что ты завел меня до такой степени. Но если я это сделаю, это положит конец всему, это будет означать, что у нас ничего не выйдет, и я не стану. Не стану.
  Мысль о нарисованной Оуэном сцене заставила злость Стерлинга пойти на убыль, но всего на несколько секунд. Она тут же нахлынула с новой силой.
  - Только потому что вы вбили себе в голову это представление о том, как именно все должно быть между нами, вы не желаете ничего менять! - Он почувствовал, как пальцы сжимаются в кулаки и пожалел, что под рукой нет боксерской груши... он никак не мог ударить Оуэна, так что она бы не помешала. - Я не могу. Вы можете обращаться со мной как с собственностью, и мне может это даже нравиться, но это вы ведете себя эгоистично, без всякой причины отказывая нам обоим в том, чего мы хотим. Думаете, я недостаточно умен, чтобы знать, чего хочу или что мне нужно... вы не уважаете меня, а я не желаю быть с тем, кто меня не уважает. Мне жаль, Оуэн, потому что я лю...
  В ужасе он успел услышать, что говорит, как раз вовремя, чтобы остановиться.
  Он был влюблен в Оуэна уже несколько недель, но если сказать ему об этом, станет только хуже. А даже если все кончено, незачем усугублять положение.
  - До встречи, - сказал он и развернулся.
  Только захлопнув за собой дверь, уже на середине дорожки, засыпанной бурыми листьями, шуршащими под ногами, он остановился, прислушиваясь, дожидаясь, что Оуэн закричит ему остановиться, подождать, вернуться.
  Но это бессмысленно; Оуэн ведь не станет его умолять, так? Это скорее подошло бы Стерлингу, а он пытался, и ничего не вышло.
  
  
  
Глава Семь
  - Да, я могу подменить тебя в десять, - не задумываясь, сказал Оуэн, сочувствующе похлопав Шэйри Тэмпл по плечу. Она выглядела ужасно, карие глаза были совсем больными, нос влажно блестел и покраснел оттого, что она постоянно сморкалась. - Мне осталось проверить всего пару работ, уверен, наши любимцы не станут возражать, если молот падет на их головы на день позже. - Он сложил разбросанные бумаги в аккуратную стопку. - Иди домой и не возвращайся, пока тебе не станет лучше.
  - Я бы не приходила сегодня, - гундосо пробубнила она, - но в деканате сказали, что они не смогут... - Она замолчала и громко чихнула, Оуэн вежливо отвел глаза, пока она сморкалась. - Прости. Они сказали, что не смогут найти замену до завтра, и я пообещала попытаться, но даже дышать не могу и...
  - Я все сделаю, - успокаивающе повторил Оуэн. - Просто скажи, что за тема, и иди домой пить какие-нибудь порошки со вкусом лимона.
  Он надеялся, что она не успела его заразить. Стоял ноябрь, земля покрывалась инеем каждый вечер, но к полудню воздух прогревался почти до двадцати градусов. "Типичная для Новой Англии погода", - подумал Оуэн... но его мнения о ней это не меняло.
   Эта мысль напомнила о Стерлинге, как и большинство других последнюю неделю, и если быть честным с собой, все остальные недели, прошедшие с их встречи. Он все еще злился из-за того, как поступил Стерлинг в тот вечер, и не желал забывать о своем раздражении. Мальчишка был избалованным, привык получать все, о чем только попросит, и до сих пор ждал, что ему подадут это на блюдечке с голубой каемочкой. Стерлингу было плевать на всех, кроме себя и своих желаний.
  Думать так было легко, думать, не принимая во внимание мелочи, которые доказывали обратное. Фунт дорогого кофе, который Стерлинг купил для него на прошлой неделе, просто потому что днем раньше он рассуждал о его качестве. Вечер, когда Стерлинг опоздал и его пришлось наказать - к обоюдному удовольствию, конечно, - потому что он остановился, чтобы поймать собаку, которая сорвала ошейник и убежала от своей хозяйки, одиннадцатилетней девочки, рыдающей посреди улицы. Забота, с которой Стерлинг выбирал, что подарить матери и сестре, хотя до праздника было еще два месяца, откладывая деньги, которые заработал, раскладывая по порциям мороженое и взбивая коктейли, бесконечно обдумывая достоинства то одного, то другого подарка, пока Оуэн не заставлял его забыть обо всем.
  Стерлинг был испорченным и эгоистичным, и Оуэну повезло, что он от него избавился.
  - Вот тема, которую мы должны были обсуждать, - сказала Шэйри, прерывая поток его мыслей, сунув ему в руки книгу и стопку бумаг. - В числе прочих двадцатый сонет Шекспира. Это должно быть интересно.
  - Иди, - сказал Оуэн. - Иди домой. Отдохни. Я со всем разберусь.
  Видимо, он был совсем выбит из колеи, потому что вспомнил о том, что Шэйри была одним из преподавателей Стерлинга, только когда она уже ушла, забив мусорную корзину в учительской промокшими бумажными платками. Это было смешно - он знал расписание Стерлинга наизусть, как свое собственное, знал обо всех его заданиях и о датах сдачи, он не раз откладывал сессии, чтобы подождать, пока Стерлинг допишет работу. Обычно тот сидел с лэптопом за обеденным столом и пил газировку со льдом из стакана, стоявшего опасно близко к компьютеру. Стерлинг говорил, что ему очень нравятся лекции Шэйри, и Оуэн пожалел, что не сможет сказать ей об этом, не вызывая подозрений.
  Он взглянул на часы. Времени было достаточно, чтобы просмотреть сонет, но недостаточно, чтобы найти кого-нибудь еще на замену. Две недели назад Шэйри давала контрольную, Стерлинг был очень возмущен, потому что не готовился к ней. Наказание, которое пообещал Оуэн за плохую оценку, явно подняло ему настроение - хотя Оуэн рассчитывал на обратную реакцию. Что сказать - он оказался недальновиден. Но Оуэна не слишком мучила совесть за то, что он собирается поощрить теоретически плохую работу. Контрольная уже написана, а что сделано - то сделано, в конце концов он знал Стерлинга; в любом случае его оценка будет достойной. Он получил пять, и Оуэну пришлось заменить задуманную порку наручниками, повязкой на глаза и множеством игрушек, после которых кожа Стерлинга стала такой чувствительной, что он кончил с хриплым стоном, стоило Оуэну капнуть ледяной водой на головку его члена - это было первое прикосновение к нему за весь вечер.
  После Стерлинг, все еще дрожа, свернулся рядом с ним, изо всех сил вцепившись в Оуэна.
  - Боже, что вы со мной делаете, вы заставляете меня чувствовать...
  Оуэн закусил губу и, пролистав книгу, оставленную Шэйри, с облегчением нашел лист с заметками на нужной странице.
  Занятие проходило в аудитории, в которой он не был уже несколько лет, правда она находилась недалеко от тех, где обычно шли его лекции, так что найти ее оказалось несложно. Когда Оуэн вошел в зал, половина столов уже была занята студентами, которые несколько удивленно смотрели на него, пока он шел к кафедре. Однако они лишь тихо перешептывались, и он решил воспользоваться этими несколькими минутами до начала лекции, чтобы просмотреть заметки Шэйри.
  Он никогда не преподавал Шекспира, хоть и был уверен, что на одно или даже десяток занятий его знаний хватит. Может, он и не такой специалист как Шэйри - ему нравилась короткая современная проза, - но Оуэн гордился тем, что был гуманитарием широкого профиля.
  Он периодически поглядывал на часы и встал, как только минутная стрелка оказалась на двенадцати.
  - Добрый день, - сказал он, когда все в аудитории посмотрели на него. - С некоторыми из вас мы знакомы - я профессор Сойер, и все вы знаете, что я не с этого курса. К сожалению, профессор Тэмпл простудилась, и сегодня вместо нее я.
  В этот момент в аудиторию, сутулясь, вошел Стерлинг с виноватым выражением на лице, которое сменилось расстроенным, а потом мрачным, когда он сел на свое место.
  Оуэн не обратил на него внимания. Стерлинг опоздал не так сильно, чтобы отчитывать его, а чем меньше они общаются - тем лучше. Его природная уверенность - а Стерлинг, надо признать, был не единственным нахалом в аудитории - заставляла Оуэна рассматривать предстоящий час как вызов, а не как угрозу. Конечно, очень помогало то, что он верил, что Стерлинг, даже разозленный Стерлинг, будет благоразумен.
  - Профессор Тэмпл говорила, что вы разбирали сонеты. С первого по сто двадцать шестой, посвященные неизвестному джентльмену, которого он называет?.. - Оуэн заметил смутно знакомое лицо - девушка, которая была на первом курсе в той же группе, что и Стерлинг. - Мисс Бауэрс?
  Она откашлялась, длинные шелковистые волосы, такие же красные, как и ее щеки, упали на лицо.
  - Эмм, Юный Друг?
  - Верно, - Оуэн опустил глаза на книгу у себя у руках, копии которой лежали на столах перед большинством студентов. - А сейчас, пожалуйста, откройте страницу пятьдесят четыре, меня попросили посвятить это занятие двадцатому сонету. Признаюсь, я не очень хорошо его знаю, так что, возможно, мы все сегодня чему-нибудь научимся, собственно, для этого мы здесь и собрались.
  В ответ на его попытку пошутить по залу прокатился смех. Первокурсники слишком нервничали, чтобы смеяться, второкурсники и третьекурсники слишком старались казаться хладнокровными, но к последнему курсу студенты расслаблялись и наконец немного привыкали к людям, от которых могло зависеть их будущее.
  - Может, кто-нибудь прочитает сонет вслух, чтобы мы все имели представление о том, какова его идея, а потом мы разберем его на отрывки и посмотрим, что кроется между строк. Это Шекспир; мало кто мог вложить столько значений в на первый взгляд простые слова, и поскольку нас разделяют время и география, нам иногда трудно понять его юмор или разгадать намек, который бы показался совершенно прозрачным любому его современнику.
  Оуэн оглядел аудиторию в поисках жертвы. Он не хотел, чтобы стихотворение испортили, поэтому никто из зевающих на задних партах не подходил, и он был не в настроении выслушивать, как кто-нибудь читает сонет наизусть, просто чтобы заработать оценку, поэтому он не стал ловить взгляды сидящих в первом ряду и тянущих руки. Он остановился на парне с умными глазами, когда вдруг голос Стерлинга прорезал шелест страниц и шум двигаемых стульев.
  - Лик женщины, но строже, совершенней , - продекламировал Стерлинг, не глядя в раскрытую книгу перед собой; Оуэн задумался, когда это тот успел его заучить. Не было смысла его перебивать... иначе всем станет ясно, что Оуэн не контролирует ситуацию. Лучше пусть дочитывает.
  Стерлинг склонился над столом, продолжая, и слегка расслабился, раздвинув ноги. На третьем катрене он поднял голову и встретил взгляд Оуэна, на его губах играла надменная улыбка, в глазах ясно горел вызов. Закончив, он ликующе ухмыльнулся.
  - Спасибо, - сказал Оуэн и кивнул Стерлингу, проклиная давно почившего Шекспира и микробов, которые подкосили Шэйри. Целый час обсуждать стихотворение о любви одного мужчины к другому? Это ли не самая неловкая ситуация, которую только можно придумать...
  Стерлинг прочитал сонет блестяще - чисто и выразительно, вкладывая в голос тоску и томление, скрывающиеся за каждым словом, и учителю в Оуэне было больно не признать этого, но он не мог уступить даже столь крохотную победу, если хотел выиграть войну.
  "Твои нежный взор лишен игры лукавой,
  Но золотит сияньем все вокруг..."
  О боже, да. Глаза у Стерлинга сегодня прямо горели, но это был огонь злости.
   - А теперь, кто мне скажет, какова самая очевидная интерпретация темы с точки зрения современного читателя?.. - Оуэн вопросительно вскинул брови. Шэйри говорила, что этот класс достаточно сильный и проницательный, и он надеялся, что по привычке или из желания произвести впечатление на гостя они постараются.
  Парень, которого он хотел попросить прочесть стихотворение, поднял руку и, когда Оуэн кивнул, нерешительно сказал:
  - Эээ, поскольку мы уже не так зациклены на традиционной ориентации, мы можем утверждать, что поэт хотел другого мужчину? Но не мог просто выйти и сказать об этом прямо, по крайней мере в те времена, поэтому он пытался убедить себя, что его вполне устроит дружба, хотя на самом деле это было не так, потому что он был по уши влюблен в этого парня.
  "Да, уж ты-то точно не зациклен на своей ориентации", - подумал Оуэн, что было несправедливо - ведь он не мог с уверенностью утверждать, что этот студент - натурал. Он просто косноязычен.
  - Это, конечно, самая распространенная интерпретация, - согласился он вслух, потому что не было смысла делать положение еще более неловким, чем оно есть, тем более что надежды на то, что Стерлинг будет молчать, было мало. - У кого-нибудь имеется своя версия?
  Парень в шортах - да, неразумно, учитывая погоду - поднял руку и, не дожидаясь, пока Оуэн его спросит, сказал:
  - Почему это обязательно должно означать, что он был извращенцем?.. В смысле - геем? - пояснил он, когда темноволосая девушка на соседнем месте поерзала на стуле и что-то пробормотала. - Люди постоянно пишут такое, и это не имеет никакого отношения к их реальной жизни. Например, Стивен Кинг. Мы же не утверждаем, что он охотник за приведениями или что-то в этом духе, просто потому что он пишет о монстрах, верно?
  - Но монстров не существует, - возразила мисс Бауэрс, поворачиваясь к парню в шортах. - Кроме того, речь о Шекспире. В его сонетах полно намеков на гомосексуализм. С какой стати ему писать про это, если он ничего такого не имел в иду?
  Стерлинг, до этого казавшийся скучающим, вдруг выпрямился и посмотрел на Оуэна.
  - А вы что думаете, профессор? Шекспир был геем?
  Этот враждебный взгляд послал по телу Оуэна дрожь возбуждения. Все инстинкты кричали ему разобраться со Стерлингом, как с сабом, бросающим вызов своему Дому, и Оуэн даже знал, как именно. А то, что у них есть зрители - не проблема; ему нравилось проводить сцены в клубе, возбуждение посетителей лишь подзадоривало его. Проблема, однако, заключалась в том, что он на работе, в окружении студентов, и ему надо держать свои инстинкты в узде. По крайней мере - некоторые из них; учитель заслуживает уважения, как любой Дом, и студенты будут ждать, что он накажет Стерлинга за наглость, если тот переступит черту. Пока же он ловко балансировал на грани.
  - Это спорный вопрос, и его обсуждают уже много веков, но точного ответа никто не знает, - ответил Оуэн, повернувшись ко всему курсу. - Как вам, наверное, известно, предположительных кандидатов на место любовника Шекспира было несколько - если, конечно, у него был любовник - включая графов Саутгемптона и Пембрука. Можно лишь догадываться, что сотворили с этими слухами таблоиды елизаветинских времен.
  - Но судя по сонету, женщин Шекспир не жаловал, - заметил Стерлинг.
  Оуэн покачал головой.
  - Он был продуктом того времени, но я сомневаюсь, что его можно назвать женоненавистником. Множество источников позволяют нам сделать вывод, что, возможно, ему пришлось жениться на женщине гораздо старше него, а это едва ли могло положительно повлиять на его отношение к "прекрасному полу".
  - Поэтому он завел молодого любовника на стороне, - сказал Стерлинг. - Разве это не делает его лицемером? Нежелание признать открыто, кто он есть, эти намеки в стихах, которые многие, наверное, даже не пытались анализировать?
  - Я думаю, здесь вы неправы, - сказал Оуэн. Почти вся аудитория вдруг замолкла, как будто те, кто видел их со Стерлингом столкновения раньше, ждали чего-то необычного. Он взглянул на лист с записями у себя в руках и заметил, что Шэйри кое-что пометила звездочкой, видимо, желая подчеркнуть идею. - Образованные люди тех дней привыкли искать скрытые значения в каждом слове, они с радостью разобрали бы каждый сонет. У них не было телевидения, кинематографа или компьютеров... Именно так они и развлекались.
  Это становилось интересным.
  - Есть также предположение, что Шекспир раскидал по в своим работам намеки на личность своего друга. Так в сонете встречается слово "hews"; современное написание "hues", но в оригинале именно "hews". Некоторые говорят, что эти четыре буквы в строках сонета - это инициалы Уильяма и кого-либо из графов, хотя, возможно, люди видят слишком много. - Он положил заметки на кафедру и стал нагло читать. - Точно известно одно - великие поэты того времени были мастерами рифмоплетения. Они могли вложить в одно слово больше смысла, чем было во всей строке. - Он поймал взгляд Стерлинга. - И они знали, что быть откровенным в некоторых вопросах значило рискнуть всем: социальным положением, богатством... жизнью.
   - Вы о гомофобах? - Парень в шортах проявлял чересчур явный, на вкус Оуэна, интерес к поднятой теме.
  - В наше время есть законы, защищающие людей любой ориентации, но во времена Шекспира ничто не могло помешать другим нападать на тех, кому, по их мнению, не хватало нравственности, - вежливо ответил Оуэн.
  - Но мы ведь более цивилизованны, - сказал Стерлинг достаточно громко, чтобы привлечь внимание. - Особенно здесь, в Новой Англии. Мы узаконили гомосексуальные браки и наказываем за преступления на почве нетерпимости. Сейчас не средневековье - люди не теряют положения в обществе просто из-за того, что они геи.
  - Эти законы введены совсем недавно и действуют отнюдь не в каждом штате, - заметил Оуэн и демонстративно отвернулся от Стерлинга, который, нахмурившись и поджав губы, смотрел на него. - Думаю, нам лучше вернуться к сонету, я бы хотел послушать тех, кто молчит. - Он кивнул на девушку, которая развалилась на стуле, рассматривая свои ногти, и подняла голову, лишь когда более наблюдательный сосед пихнул ее локтем. - Как бы вы охарактеризовали общую атмосферу этого стихотворения? Радостная? Печальная? Романтичная? Каким было ваше первое впечатление и почему?
  Он слушал, как она, запинаясь, пытается сочинить ответ, краем глаза внимательно следя за Стерлингом, но тот, похоже, не хотел заходить слишком далеко - или не осмеливался. Оуэна разрывали на части раздражение и неохотное восхищение хладнокровием Стерлинга. А значит, между ними ничего не изменилось; коктейль именно этих эмоций когда-то заставил его принять предложение Стерлинга.
  Оставшуюся часть лекции тот сидел молча, делая вид, что слушает, как Оуэн задает вопросы его однокурсникам. Он даже изредка что-то записывал своим аккуратным, округлым, таким знакомым Оуэну почерком. В конце часа Оуэн свернул дискуссию, перечислив несколько похожих сонетов.
  - Уверен, к следующему занятию вернется профессор Тэмпл, - сказал он, дав задание на дом. - Так что не разочаруйте ее - подготовьтесь как следует. Всем спасибо... можете идти.
  Почти все студенты ушли сразу же, несколько задержалось, разговаривая, прежде чем выйти за дверь, оставив с ним одного Стерлинга.
  - Простите, - сказал тот, когда последняя студентка вышла из аудитории, и дверь за ней захлопнулась.
  Оуэн поднял книгу сонетов и тонкую стопочку заметок, собираясь тоже уйти, но потом положил их обратно на стол, посмотрел на Стерлинга, все еще сидящего на своем месте, и вздохнул.
  - Это неважно. Я знаю, почему ты это сделал, и не могу сказать, что у тебя не было на это права. Хотя ты выбрал для этого не лучшее место.
  - Это важно, - возразил Стерлинг. - Я знаю, что это не оправдание, но я так удивился, увидев вас здесь... что просто слетел с катушек. Но мне жаль. Это больше не повторится. - Он печально улыбнулся и встал. - Хотя вряд ли мне еще когда-нибудь представится подобная возможность. А вы... как вы? В порядке?
  - Я скучал, - сказал Оуэн, тут же переходя к причине своей страшной раздражительности. - Мне не понравилось, как все закончилось между нами, и я... - Он покачал головой. На этой неделе он разговаривал с Майклом, и беседа вышла не слишком приятной. Тупоголовый, упрямый и другие эпитеты сыпались из трубки через тысячи миль, и кончилось тем, что Оуэн вышел из дома, хлопнув дверью, и направился в клуб, где его настроение ничуть не улучшилось из-за встречи с Кэрол. Она была вся в коже, с шипованным ошейником и с обожанием смотрела на своего нового Дома - а еще она так толком и не научилась становиться на колени, черт бы ее побрал. Она выглядела неуклюжей, но это лишь заставило его вспомнить, как замечательно вставал на колени Стерлинг, и стало еще хуже.
  В конце концов отмахнувшись от парочки предложений, которые раньше бы наверняка принял, он вернулся домой очень поздно абсолютно трезвым и расстроенным.
  - Я скучал, - повторил он.
  Стерлинг с тоской посмотрел на него и шагнул ближе, сжимая в руке теперь уже закрытую тетрадь - единственное, что было у него с собой, несмотря на то, что Оуэн знал, что сразу после этой пары у него еще одна.
  - Я тоже скучал, и... хотя я не считаю, что был неправ, требуя объяснений, мне следовало выслушать вас, когда вы пытались. Я... вы ведь знаете, во всем этом я полный ноль. Я знаю, что подвел вас, не оправдал ожиданий, и что вы хотели от меня большего, и может быть, я вовсе не способен дать это вам, хотя, наверное, мне не стоило в этом признаваться, если я хочу вас вернуть... Просто мне правда очень вас не хватает, и я все это время сходил с ума, словно забыл, как можно снять напряжение, или что-то вроде того, и...
  Теперь он оказался совсем рядом, и Оуэн протянул руку и прижал пальцы ко все еще шевелящимся губам, потому что он не слушал; сейчас, когда он стоял так близко, желание снова заявить на Стерлинга свои права было непреодолимо.
  - Ты меня не подводил, - сказал он. - Ты просто просил о том, чего я не желал - и не желаю - давать тебе. Еще два месяца, Стерлинг, и все. Дай мне это время, а потом я буду каждую ночь трахать тебя так, что ты ходить не сможешь, только подожди. Сумеешь?
  Не произнесенное вслух "пожалуйста" прозвучало достаточно громко, чтобы его услышали. Боже, вот развеселился бы Майкл, увидев, до чего его довели жажда и желание. Но Стерлинг был для него как наркотик, прошла неделя или даже больше с тех пор, как Оуэн целовал его, чувствовал, как губы Стерлинга раскрываются под его губами, осторожные, нерешительные движения его языка, приглушенный стон, когда поцелуй заканчивался, закрытые глаза.
  - Не знаю, - прошептал Стерлинг так близко, что Оуэн почувствовал его дыхание на своих губах. - Я вижу вас во сне... каждую ночь, вижу, как вы трахаете меня, Оуэн, вбиваетесь своим членом в меня и трахаете... но я обещаю попытаться. Хорошо? Я попытаюсь. Это лучшее, что я могу сделать.
  А потом их губы встретились, и Стерлинг, отчаянно всхлипывая и прижимаясь возбужденным членом к бедру Оуэна, вцепился в его рубашку. Стерлинг был хорош, очень хорош, позволяя ему вести, несмотря на все свое нетерпение.
  Оуэн вдруг понял, что они лихорадочно целуются прямо посреди аудитории, куда в любой момент может кто-нибудь войти, и отстранился, хотя не смог устоять и накрыл ладонью пах Стерлинга, на мгновение сжав член под хлопком, напоминая обоим, кому он принадлежит.
  - Сегодня вечером, - сказал он хрипло. - В восемь. - Стерлинг кивнул, его глаза изумленно расширились, исполнившись предвкушения. - Не жди, что я буду мягок с тобой, - предупредил его Оуэн, зная, что это обещание - нет, вовсе не угроза - сделает со Стерлингом, до самого вечера держа в напряжении и отвлекая.
  Но Оуэну впервые было плевать на его оценки.
  
  * * * * *
  - Оуэн. - Это было одно из слов, которые Стерлингу разрешалось произносить во время игры, и он вовсю этим пользовался, шепча - или даже выстанывая - его почти постоянно.
  Сегодня он приехал в восемь, как и договорились. Войдя, он по привычке сразу направился к шкафу, но Оуэн твердо сказал:
  - Сними всю одежду, пожалуйста. - Стерлинг безропотно разделся и почти с благодарностью последовал за Оуэном наверх - в спальню.
  Теперь он стоял на коленях на полу у кровати и ждал, когда же узнает, что у Оуэна на уме. Он знал, что вечер будет напряженным, но именно это было ему необходимо - неделя без Оуэна оказалась долгой, Стерлинг начал задаваться вопросом, а сможет ли он вернуться к тому, с чего все начиналось. Он даже подумывал пойти в БДСМ-клуб и найти кого-нибудь, но понимал, что заменить Оуэна невозможно, поэтому отказался от этой идеи.
  - Ты хотел о чем-то спросить? - поинтересовался Оуэн, и Стерлинг вспомнил, что позвал его по имени - просто ради удовольствия от того, что у него есть такая возможность.
  - Нет... простите. Я просто... очень по вас соскучился.
  Стоять обнаженным на полу в спальне Оуэна было все равно что вернуться домой. Облегчение, затопившее Стерлинга, казалось безмерным.
  Ладонь Оуэна легла ему на затылок, и Стерлинг полностью расслабился, отдавшись этой руке. Это, конечно, не ошейник - он как-то просил о нем, на что Оуэн фыркнул и сказал, что их надо заслужить, а Стерлинг не заслужил, пока, - но хватка помогала ему почувствовать свою принадлежность этому мужчине. Как-то он попытался затянуть на шее ремень, не слишком сильно, просто чтобы почувствовать прикосновение кожи и увидеть это в зеркале - темную полоску на светлом. Кончилось все тем, что он оказался на полу, на коленях, тяжело дыша и лихорадочно борясь с тугой молнией, чтобы поскорее добраться до твердого члена, и кончил всего через пару секунд после того, как обхватил его рукой.
  Он рассказал Оуэну, что кончил без разрешения, и послушно провел целый час в углу, лицезрея скучную стену, но подробности все же опустил. Иногда чувство вины из-за того, что он был не до конца откровенен, зудело в Стерлинге, словно недавний комариный укус, но боже, то невероятное ощущение... оно того стоило. Если Оуэн когда-нибудь наденет на него ошейник, он, наверное, совсем свихнется.
  - Ясно, что ж, теперь ты здесь, - сказал Оуэн, в голосе его слышалось удовлетворение, которое льстило и успокаивало сильнее иных комплиментов. - И я хочу твоего полного внимания.
  - Да, Оуэн. Конечно. - Стерлинг посмотрел на него, не поднимая головы, чтобы не нарушать позиции. Мужчина казался огромным, заслоняющим собой всю комнату и весь мир.
  - Сегодня я собираюсь связать тебя так, что ты почти не сможешь двигаться. Я хочу, чтобы ты сохранял позицию, что бы я ни делал, а к концу это будет нелегко. - Оуэн запустил пальцы в волосы Стерлинга и взъерошил их. - Сначала ты будешь просто лежать так, с завязанными глазами - конечно, я буду с тобой - а потом, когда я решу, что ты готов... - Оуэн заставил Стерлинга повернуть голову и посмотреть на прикроватный столик. На нем стояли свечи, обычные белые свечи, которых Стерлинг не заметил, когда вошел в комнату, потому что все его внимание было сосредоточено на Оуэне. - Стерлинг?
  Оуэн редко вслух спрашивал у Стерлинга мнение о том, что задумал, но всегда заранее давал ему возможность выразить свои сомнения или страхи.
  - Да, - ответил он, вложив все в одно слово, потому что это было единственно важным. Ему плевать, что бы ни придумал Оуэн; он согласен на все.
  Оуэн, должно быть, понял это по его голосу или прочитал по счастливому выражению, которое, Стерлинг знал наверняка, застыло на его лице. Оуэн на мгновение заглянул ему в глаза, а потом кивнул и достал шарф.
  Они уже пользовались им раньше - Оуэн повязал черную шелковую полоску Стерлингу на глаза, полностью лишая зрения. Но тот не возражал. Наверное, Оуэну больше понравилось бы наоборот, но почему-то для Стерлинга лишение способности видеть не было проблемой, по крайней мере до сих пор. Было в этом что-то успокаивающее; что-то, что давало Стерлингу шанс отключиться на каком-то уровне, чувствовать, не думая о том, что будет дальше.
  Он позволил Оуэну завязать шарф так, чтобы узел не впивался в голову, когда Стерлинг лег; позволил расцепить запястья и покорно передвинулся на середину постели, где было расстелено большое мягкое полотенце; позволил привязать руки и ноги к раме кровати, так что почти не мог пошевелиться.
  И когда Оуэн тихо и довольно вздохнул, устроив его именно так, как ему хотелось, Стерлинг пожалел, что не может видеть выражение его лица.
  - Можешь кричать сколько угодно, - сказал Оуэн, обводя кончиками пальцев линии на ладони Стерлинга и заставляя пальцы подрагивать. - И тебе известно, что нужно сделать, чтобы все прекратить.
  Не то чтобы Стерлинг когда-либо пользовался своими стоп-словами - он был, пожалуй, слишком упрям для этого, он просто не мог сдаться, выдавить из себя любое из двух слов, как бы напуган ни был, и какую бы боль при этом ни испытывал.
  Теперь Оуэн не торопясь дразнил его. Мягкие пальцы, едва касаясь, скользнули по горлу Стерлинга и исчезли. Когда он уже начал задумываться, что же будет дальше, Оуэн дотронулся до него снова - на этот раз до ключиц: одной, потом другой, прижимая кожу к косточкам, словно оставляя на теле метки. Стерлинг потянулся за его пальцами, желая большего, но Оуэн привязал его крепко.
  Снова ничего. Стерлинг ждал, заставляя себя дышать ровно и глубоко.
  Еще одно прикосновение - к подъему правой стопы - заставило его зашипеть и дернуться.
  - Полегче, - прошептал Оуэн. - Принимай их, не борись. Все, что я готов тебе дать, просто принимай, чувствуй.
  Следующее касание прошило болью - Оуэн ущипнул его сосок, он горел, а давление пальцев не ослабевало, так что вскоре Стерлинг, тяжело дыша, выгнулся над постелью. Жжение сменилось жаром, болезненная пульсация ноющей плоти отдавалась в члене - уже твердом, хотя Стерлинг знал, что ему еще нескоро позволят кончить - если вообще позволят.
  - Я подарю тебе пару зажимов для них, - сказал Оуэн, наконец убрав руку, и дразня лизнул второй сосок. - Позвоню и прикажу надеть их, а потом буду дрочить, представляя, как ты ходишь в них, и они делают тебе больно, возбуждают. А потом я перезвоню и скажу тебе снять их, но не разрешу кончить. И позже буду мастурбировать, просто думая о том, как ты возбужден, как горят и ноют твои соски.
  Мысль о том, как Оуэн дрочит, сводила с ума - какой он, когда сидит, обхватив ладонью член, и мышцы руки напрягаются, пока он скользит ею вверх-вниз, какое выражение на его лице, когда он кончает.
  "Не бороться", - напомнил он себе, когда Оуэн с силой сжал его яички. Несколько глубоких вдохов помогли ему расслабиться, и даже когда скользкие пальцы погладили за мошонкой и обвели дырочку, он был готов принять это прикосновение, не напрягаясь. Он застонал, когда Оуэн без предупреждения протолкнул в него палец - боже, как хорошо! И как он мог так долго этого бояться?
  Оуэн нигде не задерживался. Он переходил от одной части тела Стерлинга к другой, то щипая, что царапая короткими ногтями.
  - По-моему, пора задать жару, - сказал Оуэн. И Стерлинг улыбнулся игре слов, но больше никак не отреагировал. Он погружался все глубже, расслабляясь все сильнее, беспорядочные нотки смешавшихся боли и удовольствия срывали с губ стоны.
  Он услышал, как чиркнула спичка, и понял, что Оуэн зажег свечу - одну из тех, что стояли на столике в подстаканниках, и наверное, вокруг фитиля теперь собирается воск.
  - Он не слишком горячий, - пояснил Оуэн. - Для начала я, пожалуй, не буду подносить свечу близко, просто посмотрю, как воск капает на твою кожу, послушаю, как ты кричишь.
  Стерлинг почувствовал, как дрожь предвкушения сводит на нет его спокойствие; он мог бы вернуть его, но это делается медленно - шаг за шагом. Впрочем, Стерлинг был не против; ему нравилось это ощущение предчувствия, что что-то вот-вот должно произойти. Ожидая обжигающей вспышки, он вздрогнул от удивления, потому что следующее прикосновение оказалось к его губам - Оуэн жадно поцеловал его, оставив губы Стерлинга влажными и ноющими от укуса.
  - Это чтобы напомнить тебе, что я здесь, - произнёс Оуэн. И прежде чем Стерлинг смог выдавить из себя слова и объяснить, что ему не требуются напоминания, капля воска, горячего, словно жидкий огонь, упала ему на живот, и он гортанно застонал, как, видимо, и хотелось Оуэну.
  Грудь заходила ходуном, когда он попытался вздохнуть.
  Это совсем не то что прикоснуться к горячей кухонной плите, потому что тело инстинктивно отстраняется от источника жара. Стерлинг же не мог это сделать - он мог только лежать, тяжело дыша, и ждать, пока жжение утихнет. Казалось, прошла вечность, но даже тогда боль не угасла, кожу тянуло от застывающего воска.
  Стерлинг лежал, не двигаясь, прислушиваясь к Оуэну, пытаясь угадать, куда в следующий раз капнет воск. Он уже начал думать, что это все, хотя это и казалось маловероятным, когда вторая капля обожгла внутреннюю сторону его бедра и потекла вниз, оставляя горящий след. Он вскрикнул и рванулся из веревок, ткань на запястьях впилась в тонкую кожу, но он ничего не мог поделать; инстинкты кричали, но деваться было некуда. Было больно, и хорошо выдрессированный член пульсировал от возбуждения.
  Он услышал, как Оуэн двигается, что-то делает, а спустя полминуты две капли расплавленного воска почти одновременно упали на соски. Звук, вырвавшийся из горла Стерлинга, был скорее похож на крик - короткий, но испуганный. Пальцы впились в связывающие его ленты, силясь найти точку опоры.
  Кончики пальцев Оуэна погладили губы Стерлинга, словно стремясь пощупать его стоны, это прикосновение не успокаивало и не утешало - это будет позже; а сейчас от него все только усиливалось: боль, обжигающая кожу, возбуждение, горячащее кровь, доверие между ним и Оуэном.
  - Сейчас будет еще, - предупредил тот. - Боже, видел бы ты себя: как твоя кожа краснеет и блестит от пота.
  Из-под повязки выкатилась слеза, и Стерлинг сосредоточился на дорожке, оставленной ею на щеке, лишь бы отвлечься от этого ожидания, но Оуэн слизнул ее, резко возвращая его к пробегающим по телу волнам ощущений. Первые капли воска совсем застыли, кожу тянуло. Отрывать его от себя будет тоже больно, и Стерлинг сжал руки в кулаки и простонал имя Оуэна, желая большего, несмотря на то - нет, потому - что знал, как будет жечь.
  Оуэн нарисовал воском аккуратные круги вокруг каждого соска, не позволяя каплям смешиваться или накладываться одна на другую, а потом всего с нескольких дюймов, судя по температуре, капнул на сами соски. Казалось, кожа горит, огонь растекается от пульсирующих комочков плоти.
  - Нужно кончить...
  - Еще рано, - отозвался Оуэн, но эти два слова позволяли надеяться, что Стерлинг все-таки получит разрешение, пусть это и не слишком утешало, учитывая, как близок он был к тому, чтобы забыть обо всем.
  Он должен был догадаться, что последует за этим, но слишком погрузился в свои ощущения. И потому страшно удивился, когда следующая вереница восковых капель протянулась у основания его члена - он закричал и выгнулся, натягивая веревки. Позже, вспоминая об этом, он изумлялся, как это не порвал какую-нибудь связку. Слава богу, руки были привязаны туже, чем ноги, наверное, поэтому он и не повредил больное плечо.
  Когда очередная капля упала на его член, Стерлинг снова вскрикнул, звук просто вырывался из горла. Он смог вдохнуть и выдохнуть - Оуэн нарочно каждый раз давал ему передышку, наверное, чтобы у него было время поставить на этом точку, но тогда Сойер, пожалуй, знает его совсем не так хорошо, как думает, потому что Стерлинг ни за что не собирался произносить ни одно из своих стоп-слов. Пауза мучительно затягивалась - он чувствовал, как полотенце липнет к мокрой от пота спине, - а потом мир взорвался, потому что капля воска размером с четвертак упала на головку.
  Боже, боль была адской. Он так отчаянно кричал, что почти не слышал своего голоса - в легких кончился воздух. Казалось, что нервные окончания забрали весь кислород, и он не мог дышать, не мог думать из-за обжигающей боли.
  Он ничего не мог поделать. Он просто пропал.
  И больше всего пугало то, как же здорово это было. Мучительная боль рвала сдерживающие его оковы: не просто веревки или цепи, а те, что были у него в голове. Он использовал боль, как и сказал ему Оуэн, придавал ей форму, любил ее, позволял затянуть себя глубже. Он как-то рассеянно подумал, что сейчас кончит, словно тело - пусть и запоздало - пыталось избавиться от боли наслаждением, что было глупо, конечно, потому что боль и насаждение - это одно и то же.
  Он лежал, как выброшенное на незнакомый берег бревно, и чувствовал пальцы Оуэна в своей руке. Тот молчал. А если бы и говорил, Стерлинг не был уверен, что понял бы его. В голове было пусто, словно мозг расщепился на атомы, расплавился. Хотя это вряд ли продлится - он уже начинал приходить в себя, но пока свободное падение продолжалось, и он плыл, удерживаемый лишь рукой Оуэна.
  Только минут через десять он наконец заставил себя заговорить.
  - П-простите, - прошептал он. - Кончил без разрешения.
  - С разрешения, - поправил его Оуэн - и хорошо, что поправил - это помогало сохранять границы, сдерживаться. - Я сказал, что можно. Не помнишь?
  - Нет. - Стерлинг облегченно расслабился, хотя наказание его совсем не пугало. Он слегка сжал пальцы, стискивая ладонь Оуэна; ему не хотелось ее отпускать.
  Оуэн снял с него повязку, в комнате было почти темно, так что Стерлингу пришлось моргнуть только пару раз, чтобы привыкнуть.
  - Я хочу, чтобы ты подумал, - протянул Оуэн и лениво сковырнул ногтем капельку воска с груди Стерлинга, - и сказал, когда будешь готов к продолжению.
  "О боже", - мысленно ахнул Стерлинг. - Будет еще и продолжение?"
  Он уже кончил, что для него значило, что секса больше не будет... но ведь дело не только в сексе, так? Он знал это. Может, это и нелегко понять, но он знал.
  Стерлинг сделал глубокий вдох и кивнул.
  - Я готов.
  
  
Глава Восемь
  Оуэн обвел рукой комнату. Угловая, на верхнем этаже, дешевые деревянные панели на стенах прибиты криво. Хотя не так чтобы это очень бросалось в глаза; тут все было заставлено мебелью - почти все плоские поверхности завалены разным хламом.
  - Думаю, в каждом доме есть такая. Комната, до которой никогда не доходят руки; куда ты складываешь все барахло, которое не нужно, но жалко выкинуть. Вот только мне, наоборот, очень хочется выкинуть все это - или отдать на благотворительность - потому что из этой комнаты выйдет замечательная библиотека. Надоело, что мои книги болтаются по всему дому, а я не могу их отыскать. - Он искоса поглядел на Стерлинга, подметив растерянное выражение на его лице. - Я не шутил, когда сказал, что заплачу тебе за работу. Ты ведь отказался сегодня от смены, я знаю, а мне не хотелось бы, чтобы из-за меня у тебя начались проблемы с деньгами.
  - Вам не нужно мне платить, - как-то неуверенно отозвался Стерлинг.
  Оуэн не в первый раз подумал, что мальчику, скорее всего, не приходилось заниматься подобным раньше; мысль была приятной, потому что каждая новая вещь, с которой Стерлинга знакомил именно он, принадлежала только ему одному.
  Как и сам Стерлинг.
  - Сперва надо вынести все отсюда. Завтра приедут из "Гудвилла" , чтобы забрать часть вещей - придется решить, что куда... тебе не надо об этом беспокоиться. А когда здесь станет попросторнее, я хочу, чтобы ты снял старые панели, выровнял стены и покрасил. - Он строго поглядел на Стерлинга. - Я не жду совершенства, потому что дом старый, и сомневаюсь, что здесь хоть один угол в самом деле девяносто градусов, но надеюсь, что ты сделаешь все как можно лучше.
  - Знаю. Конечно, сделаю. - Стерлинг сорвал с себя трикотажную водолазку, под которой обнаружилась футболка, и упер руки в бока, рассматривая окружающий их бедлам. - А как я догадаюсь, какие из вещей вам еще нужны, а какие - нет?
  - Ну, я не собираюсь оставлять тебя здесь одного, - весело хмыкнул Оуэн. - Хотя чуть позже у меня еще есть дела, но пока я помогу тебе со всем разобраться. Мусор выносим на подъездную дорожку, а вещи для "Гудвилла" - на крыльцо. Думаю, то, что я хочу оставить - а такого вряд ли много - можно сложить пока в коридоре.
  Стерлинг кивнул:
  - Ясно.
  - Значит, до вечера ты принадлежишь мне целиком и полностью, - с улыбкой сказал Оуэн. Он шутил, конечно, но его телу было все равно - оно довольно предсказуемо отреагировало на эти слова. Боже, когда же наступит чертов январь! Он столько дрочил, только когда был подростком, но даже этого было недостаточно, чтобы удовлетворить его. Наверное, Стерлинг испытывал то же самое, но, как ни парадоксально, ему почти не на что было жаловаться. Оуэн позволял ему кончить почти на каждой сессии, пусть Стерлингу и приходилось для этого попотеть.
  Прежде чем мальчик успел ответить - а судя по блеску в глазах, ему нравилась мысль о том, чтобы быть полностью в распоряжении Оуэна, и у него наверняка имелась парочка предложений о том, как лучше использовать время, вместо того чтобы пачкаться в пыли, таская мусор - Оуэн махнул рукой в угол.
  - Ты начинаешь оттуда. А я возьму на себя другую сторону комнаты, и встретимся посередине. О, и если попадется что-то розовое, по-любому выносишь на улицу.
  Какое-то время они вместе работали, иногда Стерлинг спрашивал мнение Оуэна относительно той или иной вещи. В комнате было несколько десятков фарфоровых статуэток - его мать собирала их годами, и по иронии судьбы многие покупал сам Оуэн на дни рождения или другие праздники. Хотя когда-то они "украшали" весь дом, постепенно Оуэн все-таки перенес их в эту комнату, потому что ему нужно было место для собственных вещей. Раньше он не мог заставить себя избавиться от них - к тому же он знал, что они не имеют большой ценности - но прошлой ночью он наконец принял решение сложить их в коробку и отвезти к антиквару в центр города, чтобы узнать примерную стоимость. Если повезет, ему хватит на короткий отдых на каком-нибудь неплохом курорте на Карибском море в следующем году.
  Или хотя бы на новый телевизор, потому что старый давно дышит на ладан.
  - Что насчет этого? - Стерлинг показал на маленький складной столик. Вся столешница была в царапинах.
  - Хмм. Пожалуй, Гудвилл. Мне он нравится, но его надо реставрировать, а у меня вряд ли будет на это время.
  Стерлинг понес столик вниз, деревянные ступеньки скрипели под его кроссовками, Оуэн услышал, как дверь на крыльцо открылась и закрылась. Через несколько секунд дверь снова открылась и закрылась, а потом Оуэн услышал, как открылась дверца холодильника, и Стерлинг поднялся наверх.
  - Держите. - Стерлинг протянул ему бутылку с водой - одну из целого блока бутылок, которые привез к Оуэну неделю назад. За несколько дней до этого Стерлинг опрокинул стакан с водой, а потом начал жаловаться, что это не его вина и что Оуэну просто стоит покупать воду в бутылках, как все нормальный люди. Это замечание закончилось для него поркой, после которой ладонь Оуэна горела, и он несколько часов не мог избавиться от стояка.
  - Спасибо, - ответил он. Он предпочитал воду из-под крана, вспомнить хотя бы обо всех экологических проблемах, связанных с водой в бутылках, но эту лекцию он уже читал раньше, а бутылка, как ни крути, более практична, когда в воздухе стоит пыль.
  Вода освежала - а вид Стерлинга, который жадно глотал ее, так что на шее натягивались жилы - даже больше. Оуэн прислонился к креслу, из которого торчали пружины, и стал изучающе рассматривать Стерлинга. На его ягодицах и бедрах под джинсами наверняка все еще остались отметины с начала недели, вся кожа в крошечных синяках. Оуэн был осторожен с ним, никогда не оставляя следов там, где их нельзя было бы прикрыть, и никогда не перетруждая его мышцы, хотя он знал, что порой Стерлингу все равно очень некомфортно сидеть на деревянных скамьях аудиторий.
  - Я так понимаю, что на рождество ты едешь домой? - как бы невзначай спросил он. На День Благодарения Стерлинг остался в городе, и Оуэн эгоистично радовался этому, но уже уговорил себя, что рождество придется встречать без Стерлинга. Хотя и не в одиночестве. Его пригласила парочка, с которой он познакомился в местном театре, когда работал там стажером. Джейк и Гэри были очень милыми, где-то жесткими, но в общем умелыми управляющими, и они были полны решимости сделать театр прибыльным и превратить его в светоч городской культуры. Оуэн до сих пор наведывался за кулисы, но если его интерес к театру слегка и поугас, то дружба с его владельцами - нет.
  - Да... мама и Джастина ждут меня. Будет весело. - Оуэн заметил, что Стерлинг не упомянул отца. - Мы украсим елку и испечем печенье... Джастина говорит, что рождество - не рождество без домашнего пистолетного печенья. - Оуэн не понял, о чем речь, просто позволил Стерлингу продолжить, собирая книги и складывая их в стопки у стены. Стерлинг с виноватым видом поглядел на Оуэна. - Мне жаль, что я не могу остаться.
  - В другой раз, - отозвался Оуэн - мальчику и так было не по себе оттого, что нужно ехать домой. Нет смысл все усложнять. - Может, ты сможешь вырваться дня за два до весеннего семестра, чтобы провести время здесь? - То, что надо - несколько дней, когда работа не будет мешать им обоим.
  - Да, конечно. Я думал забрать машину, если удастся получить разрешение на парковку у общаги.
  - Не знал, что у тебя есть машина, - протянул Оуэн.
  Стерлинг покачал какой-то старый стул, а потом поднял его и, вскинув бровь, посмотрел на Оуэна.
  - Это во двор, наверное, - ответил он, потому что стул был шаткий, а обивка изъедена молью.
  - Подарок на восемнадцатилетие. - Стерлинг явно говорил о машине, а не о стуле. - Сын Уильяма Бейкера не может ездить на старом драндулете, иначе отец никогда бы ее не купил.
  - С машиной проще, - сказал Оуэн, вспоминая, что Стерлингу приходится бегать из общежития на работу - и зачастую из его дома в общежитие. - Бензин недешево стоит, конечно, но ты же не так далеко ездишь.
  - Но я все равно не смогу приезжать на ней сюда, - закинул удочку Стерлинг. - Ну, то есть, все увидят ее у вашего дома.
  Оуэн закатил глаза.
  - Если это не ярко-красный "Порше" или что-то столь же броское, сомневаюсь, что кто-нибудь обратит на нее внимание, но я всегда могу заставить тебя парковаться за несколько кварталов и так и сделаю, если ты не прекратишь выделываться. - Он подошел к Стерлингу и отвесил слабый шлепок по заднице, отчего по телу того пробежала дрожь. - Перерыв закончен.
  - Ясно, - сказал Стерлинг и улыбнулся, прежде чем унести стул вниз.
  Пока его не было, Оуэн закончил собирать статуэтки и положил коробку на пол в спальне, где никто об нее не споткнется. Стерлингу пришлось еще несколько раз сходить на крыльцо, а потом он снова остановился передохнуть и наконец перешел к небольшому шкафчику, оказалось, здесь Оуэн хранил какие-то фотоальбомы.
  - Эй, что это у нас? - Стерлинг поднял один из альбомов и осторожно открыл. - По-моему, это вы.
  - Вполне возможно, - согласился Оуэн, подошел к Стерлингу и заглянул ему через плечо. Это были старые детские фотографии. Они давно выцвели, отчего яркие оттенки одежды восьмидесятых уже не так резали глаз.
  - Милая рубашка. - Фыркая, Стерлинг показал на фотографию... да, полоски никогда ему не шли, но в то время Оуэну было всего десять.
  - Я всегда был законодателем моды, - высокомерно хмыкнул он, но не смог сдержать улыбку, когда Стерлинг расхохотался. - Ну хватит, - сказал он. - У твоей матери наверняка есть фотографии, которые ты не хотел бы мне показывать. - Он уткнулся носом в шею Стерлинга и поцеловал, обняв за плечи. - Не хочешь пойти сегодня в клуб? Мы давно там не были, и мне кажется, что я не смогу снести по этой лестнице больше ни одной коробки.
  Он редко брал Стерлинга в клуб, но, не считая парочки удивленно поднятых бровей оттого, что он связался с кем-то столь неопытным, все молча приняли его. Настороженность и сдержанность, с которыми тут относились к новичкам, быстро сменились одобрением. Стерлинг с головой погружался в то, что делал, к тому же то, что он был сабом Оуэна и другом Алекса, который тоже пользовался тут популярностью, играло ему на руку.
  После нескольких часов наблюдений за Домами и сабами, а иногда и за разыгрываемыми для зрителей сценами, Стерлинг превращался в сущее наказание, взвинченный, взволнованный, возбужденный, не в силах скрывать свои эмоции. Это можно было бы обратить во что-то более полезное для них обоих, но Оуэну отнюдь не всегда хотелось иметь с ним дело в таком состоянии, когда собственное возбуждение и неудовлетворенность делали его страшно раздражительным.
  - Звучит неплохо. - Стерлинг положил альбом и слегка повернулся к Оуэну, обвив рукой его талию и задев губами край уха.
  Тело Оуэна с надеждой откликнулось на внимание Стерлинга, член дернулся. Ему явно хотелось быть обнаженным и тереться о такую же обнаженную кожу Стерлинга, до конца войти в его тело; ждать дня рождения Стерлинга становилось все труднее.
  - Обещаю, как бы ни возбудился, не просить вас меня трахнуть, - торжественно произнес Стерлинг и прижался губами к местечку у Оуэна под ухом.
   Один тот факт, что Стерлинг поднял эту тему, заставил Оуэна насторожиться, задумавшись, чего же ждать от вечера, проведенного в обществе возбужденного, гиперактивного саба, которому слишком многое сходит с рук.
  - Вот и хорошо, - сказал он как можно более безразличным голосом. - Потому что в следующий раз я познакомлю тебя со своим любимым кляпом.
  Ну ладно, пожалуй, безразличие у него не очень-то вышло.
  - Ах, вы только обещаете, - игриво пропел Стерлинг и поцеловал Оуэна в подбородок. - Что, вы хотите, чтобы я надел?
  Это напомнило ему о Майкле, который настаивал на том, чтобы Оуэн выбирал за него каждый предмет одежды каждый день. Часть Оуэна наслаждалась этой властью, но иногда он чувствовал себя родителем, а не Доминантом. Стерлинг подходил ему больше, и эта мысль почти не вызывала в нем чувства вины; Майкл был слишком хорошим другом, чтобы Оуэн в самом деле переживал из-за того, что потерял его как любовника.
  - Немного масла для тела, и можешь сам выбрать, куда лепить павлинье перо.
  Стерлинг рассмеялся тем громким звонким смехом, от которого казался еще моложе и беззаботнее. Во время особо напряженных сессий, когда ему разрешалось кончить, он выглядел так же.
  - Может, к черту перо, и пусть все увидят меня во всем великолепии. - Он сделал шаг назад, раскинул руки и покрутился.
  - О нет, - возразил Оуэн. - Оно только для того, чтобы я смотрел и наслаждался. И поверь, я наслаждаюсь. - Он прошелся взглядом по телу Стерлинга, и его почти мгновенно накрыло горячей волной. - Боже, ты заставляешь меня хотеть... - Он замолчал, закусив губу, чтобы не произнести слов, которые выдали бы, как сильно он жаждет того же, о чем умоляет Стерлинг. Он хотел отшлепать его так, чтобы ягодицы стали ярко-красными, а потом оттрахать, не убирая рук с горячей, ноющей кожи, хотел поставить Стерлинга на колени и смотреть, как этот рот послушно открывается, чтобы взять его член. Хотел связать его и иметь, оттягивая и оттягивая оргазм, пока Стерлинг не начнет рыдать, чтобы ему позволили кончить, доведенный до отчаяния, снедаемый жаждой... само совершенство. - Иди домой, прими душ и переоденься, встретимся здесь. Что касается одежды... Ты знаешь, что подходит для клуба, и знаешь, что нравится мне.
  Стерлинг улыбнулся и сказал два самых любимых для Оуэна слова в английском языке:
  - Да, Оуэн.
  
  
Глава Девять
  Стерлингу понадобилось больше часа, чтобы вернуться к дому Оуэна - тот не говорил ему спешить, поэтому он и не торопился, к тому же Стерлинг знал, что Оуэн хотел бы, чтобы он хорошо выглядел, поэтому тщательно подбирал одежду. Самые новые джинсы, такие узкие, что сидеть в них было неудобно. Черные кожаные модельные туфли - такие легко надевать и снимать. Черная же рубашка из шелковистой ткани, похожей на атлас - хотя он был уверен, что это синтетика, - две верхние пуговицы расстегнуты.
  Оуэн открыл дверь, когда Стерлинг поднимался по ступенькам, и улыбнулся.
  - Наконец-то.
  - Я же не опоздал? - Стерлинга охватило легкое беспокойство, хотя Оуэн и не говорил, к которому часу ему прийти, к тому же, пусть он и не спешил, но совершенно точно не тратил времени попусту.
  - Нет, но я уже начал думать, что что-то заставило тебя задержаться. - Оуэн вышел на крыльцо, все еще заваленное мебелью, закрыл и запер входную дверь. Положив ладонь на затылок Стерлинга, он крепко сжал его, заставив того вздрогнуть. - Садись в машину.
  - Да, Оуэн.
  Оуэн задумчиво посмотрел на него.
  - Знаешь, я собирался заменить это на "Да, сэр", когда ты слегка попривыкнешь, но теперь не уверен, что сделаю это. Мне слишком нравится, как ты произносишь мое имя.
  - Мне тоже нравится, - заверил его Стерлинг. Он уже привык к этому, хотя Алекс выглядел удивленным, когда он рассказал ему об этом.
  Клуб находился недалеко - минутах в двадцати езды. Оуэн явно был не склонен к разговорам, и Стерлинг молчал. Он хотел хорошо провести время, а это возможно, только если у Оуэна хорошее настроение, а это бывает, только когда все идет так, как нравится Оуэну. Стерлинг уже научился любить то, что тому нравится, потому что только так можно было заслужить множество таких приятностей, как порка, оргазмы и, что лучше всего, одобрение Оуэна.
  Парковку за клубом заливал свет, но тут все равно было жутковато; сам клуб располагался за рядом других зданий и по сути снаружи больше походил на заводское помещение. Стерлинг вспомнил свой первый вечер здесь и то, как он был уверен, что они с Алексом ошиблись адресом.
  Теперь, спустя всего десяток посещений, это место казалось ему почти родным, к тому же Стерлингу доставляло удовольствие ходить сюда с Оуэном, который был известен своей разборчивостью и тем, что ему сложно угодить. Стерлинг был иного мнения, но если то, что он саб, который может заставить Оуэна улыбаться, имеет здесь значение, он готов был согласиться с чем угодно.
  Первым знакомым лицом, увиденным им в клубе, был Алекс, который, опустив глаза, нес стакан с выпивкой какому-то парню - наверное, своему новому Дому. Стерлинг смотрел, как Алекс садится на колени, протягивая стакан высокому, крепкому мужчине с аккуратно подстриженными усиками, а потом, не вставая с колен, в ожидании устраивается у его ног.
  - Стерлинг, - сказал Оуэн, в голосе его прозвучал упрек. - Не пялься по сторонам и смотри на меня, пожалуйста.
  Это был нелегкий урок - необходимость каждую секунду, проведенную в клубе, помнить, кто он и что он. Может, ему Оуэн и говорил не пялиться, но множество других людей следили за Стерлингом, ожидая, что саб Оуэна совершит ошибку, оступится. Все, что он делал и говорил, отражалось на Оуэне, и Стерлинг хотел, чтобы все было идеально, ради Оуэна и ради себя. Он не желал быть сабом второго сорта, или что еще хуже - все испортить. Это единственное, чему он научился у отца - урок, который он усвоил.
  Опустив голову, Стерлинг пошел за Оуэном к барной стойке, где тот заказал себе выпить. Оуэн поблагодарил Сола, бармена, протянул Стерлингу свой стакан и направился к пустому столику недалеко от бара. Следуя за Оуэном, Стерлинг не мог сдержаться и все-таки незаметно поглядывал по сторонам, но когда Оуэн сел, он опустился на колени, ни на кого не обращая внимания.
  Сидя на коленях у ног Оуэна в первый раз, он ужасно смущался. Станут ли все смотреть на него? Что они подумают? Но теперь он знал, что полы здесь безупречно чистые, а многим хватает ума не глазеть на него, и единственное, о чем они думают, смотря на него, это как хорошо он выглядит. В этом его заверил Оуэн, когда они возвращались домой, прошептав на ухо:
  - Все тобой восхищались. Видели, какой ты красивый, и жалели, что ты принадлежишь не им.
  Сейчас, наблюдая за капельками, выступившими на стекле стакана Оуэна, Стерлинг почему-то вспомнил об этом.
  Вскоре к столу Оуэна подошла женщина - ее звали Элиза, больше Стерлинг ничего про нее не знал. Скуластое худое лицо, обесцвеченные волосы, чересчур внимательный взгляд. Оуэн расцеловал ее в обе щеки, и они начали о чем-то разговаривать, их голоса были слишком тихими, а музыка - громкой, так что Стерлинг не мог ничего разобрать. Он не то чтобы отключился - Оуэну могло что-нибудь понадобиться, и он должен быть готов, - но ощущение было очень похоже на погружение в транс. Когда он опускался на колени - тело словно само принимало правильную позу, - с ним такое нередко бывало, и только прикосновение Оуэна приводило его в себя.
  Пальцы Оуэна погладили его по лицу, заставляя поднять голову и посмотреть ему в глаза.
  - Красивый, - прокомментировала Элиза, в голосе ее звучал легкий акцент - наверное, французский. Стерлинг не мог сказать наверняка. Он никогда не был заграницей. Отец как-то заявил, что и Штаты для него достаточно хороши. - Хотя не совсем твой тип.
  - Мой, - ответил Оуэн, потрепав Стерлинга по щеке. - И что касается моего типа... кое-кто, чье мнение я очень ценю, говорит, что он то, что мне нужно.
  - И кто же это? - спросила она.
  Стерлинг рискнул мельком взглянуть на нее и решил, что на самом деле она не злится, хоть и пытается хмуриться. Ее глаза явно весело поблескивают.
  - Майкл.
  - А! Ну да, уж кому знать, как не ему. - Элиза кивнула, и Стерлинг почувствовал, как губы словно сами по себе недовольно надуваются.
  Он слишком часто слышал про Майкла и чертовски ревновал. Он знал, что отношения с Майклом у Оуэна были самыми серьезными и продолжительными, что они расстались по обоюдному согласию, и что Майкл переехал в Новую Зеландию или, может, Австралию - куда-то очень далеко, и только это примиряло Стерлинга с существованием этого Майкла.
  - И все же... тебе всегда нравились сабы попроще, - протянула Элиза. - А этот совсем не кажется мне простым. Новичок, ведь так?
  - Да, - сказал Оуэн. - Девственник.
  Было трудно держать себя в руках, когда Оуэн выдавал такую интимную информацию, потому что формально Стерлинг не был девственником ни в одном из смыслов этого слова. И все же он продолжал смотреть в пол и прислушиваться к разговору - пусть он и не может принять в нем участие, но следить за ходом никто не запрещает.
  - Может, выведешь его на сцену, чтобы все могли оценить его по достоинству? - спросила Элиза, и Стерлинг тут же взволнованно поднял голову, умоляюще посмотрев на Оуэна.
  - Нет, - уверенно отрезал Оуэн. - Еще слишком рано.
  - Я могу, - не менее уверенно возразил Стерлинг, хотя он и не имел права говорить без разрешения.
  - Ты только что доказал, что не готов, - холодно произнес Оуэн, и в его взгляде вспыхнуло раздражение. Этот огонек подсказал Стерлингу, что он только что потерял те немногие привилегии, которыми наградил его Оуэн, наверное, просто для того чтобы было что забирать, когда Стерлинг не слушался.
  - Или что заслуживает наказания, - заметила Элиза. Стерлинг не знал, чувствовать ему себя благодарным или возмущаться из-за явного удовольствия, которое вызывала у нее мысль о том, что его накажут прилюдно. - Я бы очень хотела посмотреть, как ты учишь своего мальчика хорошим манерам.
  - Не сегодня, Элиза, - сказал Оуэн с твердостью, которая была так хорошо знакома Стерлингу.
  Он вздохнул чуть тяжелее, чем следовало, и Оуэн рассерженно поглядел на него - ну ладно, наверное, не стоило выражать свое раздражение так явно.
  - Иди, - сказал ему Оуэн.
  У Стерлинга сжалось сердце.
  - Что? Эмм, то есть... простите?
  - Иди, - повторил Оуэн, махнув рукой в сторону танцпола, где сейчас был Алекс, за которым с явным удовольствием наблюдал его Дом. - Иди поговори с другом, поздоровайся со знакомыми. Просто уйди. - Прежде чем Стерлинг поднялся, Оуэн сжал его плечо, ненадолго, но довольно сильно, предупреждая и одновременно обещая будущее наказание. - Возвращайся, когда сможешь нормально себя вести.
  Хотя ему и хотелось возразить, заявить, что он уже готов, Стерлинг знал, что лучше подчиниться и вернуться позже, чем спорить, поэтому лишь кивнул, сказав:
  - Да, Оуэн, - и поднялся на ноги.
  Уже уходя, расстроенный не из-за того, что его несправедливо прогнали - он знал, что облажался, - а потому что Оуэн очевидно считал, что он так и не сдвинулся с мертвой точки, Стерлинг услышал, как Элиза протянула:
  - Оуэн? Ты всегда был так консервативен, mon petit ; что с тобой случилось?
  Стерлинг не знал, можно ли ему танцевать с Алексом или говорить с ним без разрешения его Дома - боже, как его там зовут? Кирк, точно, - поэтому просто стоял у края танцпола, пока Алекс не перехватил его взгляд и не прошептал беззвучно "привет". К этому тоже было трудно привыкнуть - разному уровню контроля со стороны Домов у всех членов клуба. От некоторых Стерлинга бросало в дрожь, потому что они обращались со своими сабами как с грязью под ногами; другие были, наоборот, слишком снисходительны. Для него они как крошка медвежонок со Златовлаской, Оуэн был абсолютно прав.
  Когда песня закончилась, Алекс направился к столу Кирка и сел на колени у его ног. Стерлинг в ожидании замер, и мгновение спустя Кирк кивнул, Алекс снова встал, улыбнулся и подошел к нему.
  - Привет, как дела? - спросил он.
  Стерлинг пожал плечами.
  - Нормально.
  - Звучит убедительно. Хочешь воды?
  Он покачал головой.
  - Оуэн не разрешал. Он отослал меня, чтобы я поговорил с тобой - я действовал ему на нервы. - Ладно, может, он и преувеличил, но не слишком.
  Алекс обеспокоенно посмотрел на него.
  - Что ты натворил?
  - Возразил ему. - Стерлинг не собирался углубляться в детали, но Алекс ждал, поэтому он вздохнул и добавил: - Я сказал, что готов к сцене на публике. Он не согласился.
  - Ну, он за тобой следит и вовсе не кажется таким уж рассерженным. Скорее он выглядит так, словно думает, что ты самое прекрасное, что он когда-либо видел.
  Каким-то образом Стерлингу удалось удержаться и не повернуться, чтобы посмотреть на Оуэна, хотя ему бы очень хотелось увидеть это выражение на его лице. Особенно сейчас, когда он не мог думать ни о чем, кроме осуждения в его голосе.
  - А как у тебя дела?
  - Отлично, - сказал Алекс и энергично закивал. - Я очень нравлюсь Кирку. Он говорит, что я лучший из всех, с кем он играл.
  Стерлинг постарался не показать своих сомнений, потому что Алексу совсем ни к чему это видеть. Он не смог бы объяснить, почему сомневается, но все-таки сомневался. Кирк не делал ничего плохого, а Алекс выглядел счастливым, так что...
  - Здорово. Рад, что мы оба нашли себе кого-то. - Стерлинг огляделся. - Помнишь тот вечер, когда ты привел меня сюда? Все это походило на бред. То есть я хотел этого, боже, очень хотел, но, казалось, мне здесь не место.
  - Но теперь все по-другому, да?
  - Да, Оуэн... - Стерлинг замолк на полуслове. - Эмм, Кирк смотрит сюда. Наверное, хочет, чтобы ты... - Кирк поманил Алекса рукой, и тот с виноватой гримасой отошел от Стерлинга и направился обратно к столику. Кирк перехватил взгляд Стерлинга и, едва заметно улыбнувшись, позвал и его.
  Оуэн не приказывал ему говорить только с Алексом, а обычно он был очень конкретен. В любом случае, он саб в БДСМ-клубе - ведь вряд ли у него возникнут проблемы из-за разговора с другим Домом, если тот сам этого хотел? К тому же Кирк не стал бы подзывать его, если бы это было против правил, ведь так? Размышляя о том, сколькому ему надо еще научиться, Стерлинг послушно подошел к столу Кирка. Алекс уже опустился около него на колени, и было странно стоять, когда Алекс сидел.
  - Здрасьте, - сказал он. - Я Стерлинг. Не знаю... простите, не знаю, должен ли я тоже сесть на колени.
  - Не надо, - демонстративно великодушно ответил Кирк. - Можешь называть меня господин Кирк. Развлекаешься?
  - Конечно, - отозвался Стерлинг. - Ну то есть... я новенький. Я пока еще учусь.
  Кирк окинул его медленным оценивающим взглядом. Боже, ну и здоровый же парень. Наверное, на фут выше Стерлинга и фунтов на шестьдесят потяжелее. Стерлинг не смог удержаться - особенно в свете такого явного интереса - и задумался, каково это - заниматься сексом с кем-то настолько властным. Каково это, когда тебя имеет такой мужчина?.. Боже.
  - Я бы с удовольствием кое-чему тебя научил, - сказал Кирк, облизнув губы. - Не то чтобы я пытаюсь увести тебя у Оуэна, я, конечно, лучше воспитан, но если вдруг тебе станет интересно, позвони.
  В руку Стерлингу незаметно перекочевала визитка.
  - О, вы с Алексом вместе... ну разве не прекрасная картина? Мне нравится представлять это. - Кирк улыбнулся и так сильно сжал пальцы на затылке Алекса, что побелели костяшки, а Алекс вздрогнул. - Не забудь, красотуля. Мы бы славно повеселились. Не так ли, Алекс?
  - Да, господин Кирк, - тут же ответил тот и всхлипнул, когда хватка Кирка стала еще крепче. Стерлинг почувствовал, что интерес к мужчине сошел на нет, хотя он с самого начала не испытывал к тому ничего больше влечения, вызванного такой несомненной силой и сексапильностью. Он подошел бы для одной ночи, и Стерлинг был уверен, что боль после нее обеспечена, но на более длительное время? Скучно. Слишком... банально.
  - Сомневаюсь, но спасибо. - Стерлинг старался говорить спокойно и вежливо, но судя по поджатым губам Кирка, у него не очень-то получилось.
  - Может быть, учить тебя манерам мне понравится даже больше, чем трахать эту тугую маленькую задницу. - Кирк хлебнул из стакана бурбона со льдом, тут же на столе стояла бутылка. Оуэн не заказывал больше одной порции виски или небольшого бокала вина в те вечера, когда у них были сессии, а чаще вообще не пил. - Я всегда думал, что репутация Сойера заслужена, но с тобой, малыш, он явно плохо работал. - Кирк сверкнул зубами. - У меня вышло бы лучше.
  Почему-то в это верилось мало, но, с другой стороны, Алекс выглядел довольным, а этот вечер напомнил Стерлингу, насколько мало все-таки у него во всем этом опыта.
  - Я признателен за предложение, - сказал Стерлинг Кирку, то же, но другими словами - может, хоть так до него дойдет. Судя по выражению его лица, не дошло. - Спасибо. Я, наверное, пойду к Оуэну, пока он не заскучал. Увидимся, Алекс.
  Тот не ответил, но на мгновение поймал взгляд Стерлинга и чуть заметно улыбнулся. Ничего, завтра или послезавтра они поговорят.
  Не успел он сделать и нескольких шагов, как его остановила женщина, судя по виду, Домина - даже если не обращать внимания на миниатюрную рыжую девушку, что висела у нее на руке, - если подумать, Стерлинг уже видел их здесь.
  - Привет, красавчик. Не хочешь поиграть с нами?
  - О, простите, - запнувшись, ответил Стерлинг, говорить "нет" абсолютно незнакомым людям было неловко. - Я... я здесь не один.
  - А твой хозяин не любит делиться? - Женщина проследила за его взглядом и наткнулась на Оуэна. - О, понятно. Ну ладно, попытка не пытка. Уверена, тебе бы понравилось. Мы здесь каждую неделю, так что если передумаешь, нас легко найти. - Она протянула руку и погладила Стерлинга по щеке, длинные покрытые темно-красным лаком ногти царапнули кожу.
  Боже, может, он случайно выбрал дезодорант, который, как в рекламе, притягивает всех в зоне видимости? Стерлинг почувствовал подступающую панику, как вдруг Оуэн медленно поднялся и направился к нему, приближаясь с неизбежностью стихийного бедствия - торнадо, цунами, землетрясения, неотвратимый и пугающий, даже несмотря на то, что какая-то частичка Стерлинга захлебывалась восторгом оттого, что этот взгляд направлен на него. Взгляд, кричащий "Мое!", перекрывая все звуки вокруг.
  Тихо пробормотав "да, мэм" и заработав одобрительную гримаску, он шагнул в сторону и молча застыл. Оуэн шел к нему, а людям хватало ума расступаться перед ним, хотя шагал он расслабленно, не торопясь и вежливо улыбаясь.
  Все читалось только по глазам, а они обжигали холодом.
  Если бы Стерлинг мог придумать причину броситься к Оуэну прямо там, он бы поступил так, не раздумывая. Вместо этого, когда тот подошел к нему, он сделал единственно возможное: встал на колени на твердый пол и опустил голову, открывая шею, как послушный пес подставляет брюхо. Он мог думать только об одном: Оуэн был абсолютно прав, он совершенно не готов к этому, и он надеялся, что Оуэн уведет его от этой женщины и заберет в безопасное место, потому что это уже слишком, очень слишком.
  - Я просто беседовала с твоим мальчиком, - сказала женщина Оуэну. - Такой хорошенький. Не знала, что он твой - я не видела, с кем он пришел, к тому же сейчас он был один. Я всегда думала, что ты лучше заботишься о своих сабах.
  Стерлинг поморщился. Оуэн этого не заслужил, в самом деле, виноват был только он сам: не в том, что к нему приставали, конечно, а в том, что произошло раньше. Боже, он жалел, что не может забрать обратно те необдуманные слова. Он не осмеливался поднять голову, но не мог заткнуть уши, хотя ему и не хотелось слышать, как Оуэн оправдывается, или обвиняет его, или кричит, или делает то же, что всегда делал отец, когда считал, что Стерлинг подвел его.
  - Спасибо, - ответил Оуэн ровным, довольным голосом. - И да, он очень хорошенький, но он совершенно точно не один. - Он не поднимал голоса, но по залу тут же разнесся шепот, люди вокруг не могли не заметить возросшего напряжения, и следующие слова Оуэна лишь довершили картину:
  - Он принадлежит мне, а, как тебе должно быть известно, Талия, я не делюсь.
  - О, знаю. Я так ему и сказала. - Талия говорила так спокойно и непринужденно, что Стерлинг задумался, это результат долгих тренировок или она просто не слишком умна. - И все же лучше присматривать за ним, не думаешь? Любой будет рад получить его - сейчас, если тебе все равно, или позже, когда он тебе надоест.
  Тьфу, его самое любимое, очередное напоминание, что рано или поздно Оуэну он наскучит. Стерлингу хотелось огрызнуться, сказать Талии, что Оуэн замечательный, а его самого она никогда не получит в сабы, потому что даже без Оуэна он никогда не падет так низко, но ему хотелось доказать Оуэну, что он может держать себя в руках, поэтому он не поднял головы и не сказал ни слова.
  - Пока что ему с легкостью удается удерживать мой интерес, - сказал Оуэн. - Если что-то изменится, ты узнаешь об этом первой. А сейчас прошу меня простить, я собираюсь воспользоваться твоим замечательным советом и не выпускать его из поля зрения и пределов досягаемости. - Щелчок пальцев заставил Стерлинга подняться, и он впервые за время этого разговора заглянул прямо в холодные серые глаза. Оуэн бесстрастно смотрел на него, почти как в ту ночь, когда они встретились тут, но тогда между ними была стена, которой не чувствовалось сейчас.
  - Время игр закончилось, - тихо произнес Оуэн, в его голосе или словах не было угрозы, зато она читалась в тяжелом взгляде.
  - Спасибо, - с благодарностью выдохнул Стерлинг. Даже раздраженный Оуэн был лучше Талии, от которой у него бегали мурашки по коже. Ему так хотелось оказаться в тишине спальни Оуэна, и он вдруг поймал себя на том, что прижимается к нему, словно ища утешения.
  - Посмотрим, что ты скажешь, когда я с тобой закончу. - Оуэн не стал ждать ответа, развернулся и направился к двери, так что Стерлингу ничего не оставалось, кроме как последовать за ним, держась в шаге или двух позади, как, он видел, делали другие сабы. Если бы ему приказали, он бы пополз отсюда на четвереньках, опустив голову, лишь бы показать всем зрителям - а казалось, что смотрит весь зал, - насколько он хочет принадлежать Оуэну.
  Весь путь до машины он молчал, зная, что Оуэн не пожелает слушать его доводов, пока сам о них не попросит. Хотя это было нелегко - Стерлингу так хотелось объяснить, что все это не его вина, что он не начинал этих разговоров.
  Захлопнув дверцу, Оуэн вставил ключ в зажигание, положил руки на руль и внезапно спросил:
  - Все еще думаешь, что готов к игре на публике?
  - Нет, - тут же отозвался Стерлинг. - Боже, нет. Мне так жаль, я понятия не имел, что все начнут подбивать ко мне клинья. Я не пытался с ними заговорить, клянусь, и я думал, что с моей стороны будет невежливо проигнорировать их, и что они не стали бы обращаться ко мне, если бы это было, ну вы понимаете, против правил. Но я не хотел этого.
  К его удивлению, Оуэн пожал плечами.
  - Я знаю. Я видел, что тебе не по себе... и что бы там ни говорила Талия, я все время за тобой присматривал. Я всегда это делаю. Ты еще научишься говорить "нет" так, чтобы это хорошо отражалось на нас обоих, просто нужно немного практики. Талия была права в одном - мне не следовало отпускать тебя от себя, как бы я ни был раздражен. Прости, мне нужно было лучше о тебе заботиться.
  От слов Оуэна Стерлинг почувствовал себя таким жалким, каким не чувствовал даже после порки.
  - Вы хорошо обо мне заботитесь! - возразил он. - Куда лучше, чем Кирк об Алексе.
  - Не суди отношения других, - сказал Оуэн. - Может быть, Алексу нравится, когда все именно так. Хотя Кирк... он не слишком опытен, и говорят, что он иногда заходит чересчур далеко. Я не говорю, что он игнорирует стоп-слова, но он нередко доводит сабов до предела.
  Это куда больше походило на беседу, чем ожидал Стерлинг, особенно учитывая их прошлые приезды в клуб, которые заканчивалось тем, что они в полном молчании возвращались к Оуэну, где тот задавал Стерлингу порку, на которую тот так напрашивался, а однажды даже связал и оставил на два часа: поначалу к разочарованию Стерлинга, а позже - и к удовольствию.
  - Мне тоже так показалось, - признался Стерлинг. - Он дал мне свой номер.
  - Я так и думал, - ответил Оуэн. - Выбрось его, пожалуйста. Незачем пособничать соблазну.
  - Я бы не соблазнился, - вздохнул Стерлинг. - Я серьезно - вы заботитесь обо мне. Вы ведь не позволили мне уговорить вас на то, на что, по-вашему, я не готов, верно?
  - Верно, - согласился Оуэн. - Кирк тоже не позволил бы, между прочим, но он мог бы сам попытаться уговорить тебя на... то, чего ты не хочешь или к чему не готов. Я так не делаю. Если я когда-нибудь предложу тебе что-то, в чем ты не уверен, надеюсь, что ты будешь таким же дивно словоохотливым, как и всегда - и тут же мне все выскажешь.
  "Дивно словоохотливым" было сказано с издевкой, так что Стерлинг сразу вспомнил, что, может, Оуэн и с пониманием отнесся к тому, что произошло, но лишь отчасти.
  Оуэн завел мотор и выехал с парковки.
  - Тебе любопытно, какое наказание полагается за встревание в разговор. - Это был не вопрос; Оуэн знал его достаточно, чтобы понимать, о чем именно думает сейчас Стерлинг: внутри все сжималось от страха и возбуждения. Обычно Оуэн старался убедиться, чтобы в настоящем наказании присутствовал элемент, который бы пришелся Стерлингу не по душе, но нельзя отрицать тот факт, что Стерлингу нравилось, когда его учили дисциплине, а Оуэну - его наказывать.
  - Да, Оуэн. - "Любопытно" - не то слово.
  - Что ж, не волнуйся. Очень скоро ты все узнаешь.
  Конечно, этого хватило, чтобы заставить его сидеть как на иголках весь оставшийся путь, но, слава богу, было уже довольно поздно и на дорогах почти не осталось машин, так что они добрались до дома Оуэна очень быстро. Подъездная дорожка и крыльцо были завалены результатами их дневной работы; Стерлинг виновато подумал, что ему стоило бы складывать вещи поаккуратнее. Дому явно не хватало того, что домашние телешоу называли семейным очарованием... правда, едва ли Оуэн собирался продавать свой коттедж.
  - Заходи, - приказал Оуэн. - Ты знаешь, что делать.
  Да, Стерлинг знал. Раздевшись, он опустился на колени у любимого кресла Оуэна и стал ждать, когда узнает, каким будет наказание.
  - Хочешь еще что-нибудь сказать мне о том, что случилось в клубе? - спросил Оуэн, усаживаясь в кресле.
  - Нет, - нерешительно произнес Стерлинг. - Вы ведь все и так знаете, а я уже извинился. Я не о том, что вы не должны... эээ... делать что-то с тем, что я заговорил без разрешения, потому что я знаю, что вы должны, но я хочу, чтобы вы знали, что мне жаль, и...
  - Хватит, - прервал Оуэн, и Стерлинг закрыл рот, не закончив следующего слова. - Хорошо. Я запрещаю тебе говорить до утра. Совсем. Твое стоп-слово на время наказания мы заменим жестом; если по какой-либо причине тебе понадобится тайм-аут или срочно домой, можешь сказать мне об этом, сев на колени и сцепив пальцы на затылке. Сделай это сейчас, пожалуйста, чтобы показать, что все понял.
  Стерлинг замер на мгновение, потом положил обе ладони на затылок и сплел пальцы. Подняв голову, он посмотрел на Оуэна, надеясь, что тот видит, как ему жаль и что он доверяет ему и сделает все, что ему скажут.
  - Очень хорошо. - Оуэн провел пальцами по волосам Стерлинга и отвернулся. - Подожди. Не двигайся.
  Размышляя о том, какой козырь прячет в рукаве Оуэн - да, он все еще слишком много думал, но ничего не мог с собой поделать, - Стерлинг ждал, пока Оуэн не вернулся с черным резиновым круглым кляпом на ремешках. Он видел такие раньше, но Оуэн никогда не вставлял ему кляп, и при этой мысли рот наполнился слюной, а член стал еще тверже.
  - Открой рот, - сказал Оуэн, и Стерлинг послушно подчинился.
  Сжимать зубами резиновый шарик было странно; он не давал закрыть рот, натягивая губы. Стерлинг несколько раз неловко сглотнул, пока Оуэн застегивал ремешки у него на шее. Стерлингу пришлось опустить руки, чтобы не мешать ему, поэтому он завел руки за спину - как обычно.
  - Он будет на месте ровно час, - непринужденно бросил Оуэн. - Во-первых, чтобы закрепить урок, но большей частью - потому что мне нравится, как ты с ним смотришься. Твой рот - это часть тела, которую я еще особо не напрягал, но, думаю, это изменится, потому что ты просто не представляешь, как выглядишь сейчас; твои губы обхватывают кляп, а глаза умоляют о прикосновении. И ты его получишь.
  Хотелось облизнуть пересохшие губы, так много сказать Оуэну... а еще очень хотелось пить, но это могло подождать. Он знал, что, как только истечет час, Оуэн разрешит ему попить, сам держа бутылку у его губ, если к тому моменту у Стерлинга будут связаны руки. Ему не нужны были слова, чтобы сказать Оуэну, если ему понадобится, например, в туалет - для этого он всегда мог нарушить позицию без разрешения, хотя и старался по возможности не прерывать Оуэна.
  Тот наклонился в кресле, не сводя взгляда с лица Стерлинга, словно не мог отвести глаз.
  - Завтра я обязательно спрошу, какие ощущения это вызывает, но сейчас я и сам вижу, насколько это тебя заводит. - Оуэн провел босой ногой по бедру Стерлинга, задев пальцами подобравшиеся яички. Наверное, ему следовало бы как-то выразить протест, отпрянуть, но Стерлинг услышал свой беспомощный стон. - Раздвинь ноги шире. Я хочу видеть, как сильно тебе нравится это наказание.
  Какая-то часть его умирала от смущения, одно дело - возбуждаться, когда ты с кем-то целуешься, занимаешься сексом, и совсем другое - когда Оуэн просто смотрит на него, не делая больше ничего. Слегка расставив колени, чтобы Оуэн мог видеть его возбужденный член, торчащий прямо вверх, Стерлинг вдруг подумал, что сказали бы родители, если бы увидели его сейчас. В каком они были бы ужасе, какое испытали бы отвращение. Мысль о маме заставила его вспыхнуть.
  И плевать, что подумает отец.
  - Мой красивый мальчик, - произнес Оуэн, и игривые нотки в его голосе заставили Стерлинга залиться краской еще сильнее, потому что от этого ему стало еще более стыдно. - О да, я надеялся, что это заставит тебя покраснеть снова. Ты так привык ко всему этому, что уже не смущаешься так часто, как раньше. Мне этого не хватало.
  Оуэн показал на низкую скамеечку для ног, задвинутую под один из маленьких столиков, раскиданных по комнате: темное дерево и сиденье, обтянутое розовым бархатом. Стерлинг уже достаточно часто бывал здесь, чтобы научиться определять, какие комнаты Оуэн обставлял сам, а какие остались такими же, как были при его матери. Эта гостиная была странной смесью двух стилей, хотя Оуэн часто пользовался ей, и было бы логично переоборудовать ее первой. Стерлинг не спрашивал его об этом - он догадывался, что Оуэн старается сохранить хоть малую толику воспоминаний о тех днях, когда его родители были живы.
  - Принеси ее сюда и сядь лицом ко мне, пожалуйста. Я хочу прикасаться к тебе, не наклоняясь.
  Стерлинг послушно принес скамеечку и сел, как было приказано, радуясь, что сидение такое мягкое. Да, Оуэну и впрямь было гораздо легче дотянуться до него, и тот тут же воспользовался этим, усадив Стерлинга так, чтобы было удобнее дотрагиваться до его члена.
  - Так намного лучше. - Оуэн медленно погладил яички Стерлинга кончиками пальцев, улыбнувшись, когда они поджались еще сильнее. - Мне нравится смотреть, как ты отзываешься. Ты такой красивый, когда так обнажен - весь словно напоказ.
  Напоказ. Это слово напомнило Стерлингу о причине своего настоящего положения, и, должно быть, Оуэн вспомнил о том же, потому что улыбнулся.
  - Ты правда хотел оказаться на сцене, чтобы все смотрели на тебя, да? Это обязательно произойдет, но не сейчас. Я сказал, что ты не готов, но на самом деле я тоже не готов. Мне нужно знать, как ты реагируешь на все, что от тебя хотят, а до этого еще далеко. О, не делай такое лицо; мне нравится этот период, когда еще так много предстоит о тебе узнать.
  А когда вы узнаете все, то я стану вам неинтересен? Стерлинг не мог говорить, но слова все равно громко прозвучали у него в голове, и он задушенно замычал сквозь кляп и покачал головой.
  Оуэн нахмурился.
  - Что-то тебя расстроило? - Он ждал, но так как Стерлинг не двинулся с места, пожал плечами, хотя беспокойство все еще читалось на его лице. - Расскажешь мне об этом завтра, хорошо? Не забудь.
  Лучше он попытается представить, каково это, оказаться полураздетым - или даже обнаженным - на полу посреди клуба. Оуэн будет возвышаться над ним, как в ту ночь над Кэрол, и делать что пожелает. И Стерлинг ему это позволит, позволит все, и они окажутся в центре всеобщего внимания - как на сцене.
  - Так, - сказал Оуэн. - Давай займем тебя чем-нибудь более приятным, а? - Тон, которым он это произнес, непринужденный и уверенный, подсказал Стерлингу, что нужно приготовиться к боли, которой он ждал с таким нетерпением. Он очень хотел отвлечься.
  Сначала его резко дернули за мошонку - это несомненно отвлекло, - а за этим последовала серия щипков в чувствительные места. Внутренняя сторона бедер, соски, впадинки у тазовых косточек, место, где шея переходила в плечо. Уже через несколько минут Оуэн заставил Стерлинга всхлипывать и вздрагивать, растеряв все мысли.
  Ковер под ногами был мягким, воздух в комнате - очень теплым, потому что Оуэн никогда не позволил бы Стерлингу подхватить простуду, бархатное сидение под ягодицами - удобным... а искры боли, безжалостные и сильные, обжигали, сводя все приятные ощущения на нет.
  Он закрыл глаза, когда Оуэн, что-то прошептав, отошел куда-то, и открыл, только почувствовав холод металла у своего соска. О боже, ему нравились зажимы, но в первое мгновение, впиваясь в кожу, они причиняли такую боль, с какой не могло сравниться ничто, из того, что делал с ним Оуэн. Боль, конечно, пройдет со временем, превратится в жжение, которое можно перетерпеть, но только до того момента, когда придется снимать зажимы, и тогда прилив крови к пережатой, набухшей плоти заставит его задыхаться.
  Один сосок, затем второй - он сосредоточенно дышал, следя за Оуэном затуманенными глазами, не скрывая слез, потому что Оуэн никогда не запрещал ему плакать от боли или удовольствия. Когда можно было не сдерживаться, становилось легче. В руке Оуэна блеснуло что-то еще, и Стерлинг сморгнул слезы, чтобы рассмотреть что.
  Оуэн показал ему вещицу - это была цепочка с крошечными крючками на обоих концах и крючочками, свисающими с нее.
  - Сама по себе она легкая; ты вряд ли заметишь, если прикрепить ее к зажимам, но если повесить на крючки грузила, о, тогда ты обязательно обратишь на это внимание. - На столе рядом с Оуэном обнаружилась плоская коробочка, он протянул руку и вытащил из нее маленькую серебряную слезу. - Думаю, на сегодня хватит одной.
  Стерлинг мог бы начать просить Оуэна не делать этого, если бы не кляп; вместо этого он сглотнул слюну - челюсть заныла - и умоляюще посмотрел на него. Хотя это не слишком помогло - не успел он оглянуться, как Оуэн повесил слезу на цепочку и выпустил ее из пальцев. Цепочка натянулась - казалось, даже гравитация работает по желанию Оуэна, - и соски Стерлинга прожгло огнем.
  Мышцы превратились в желе, спина согнулась, и Стерлинг инстинктивно попытался последовать на пол за грузилом. Однако, сидя на скамеечке для ног, он не мог этого сделать. Боль не утихала, но и не становилась сильнее, Стерлинг часто дышал, стараясь не шевелиться, потому что от малейшего движения все тело пронзало болью.
  Оуэн протянул к нему руку, остановившись в дюйме от лица Стерлинга, не дотрагиваясь, предоставляя ему выбор: прижаться, принимая утешение этой ладони, кожа к коже, или не двигаться, стараясь сбалансировать боль и возбуждение - в этот момент одинаково невыносимые.
  Он хотел сделать это, хотел быть сильным для Оуэна, взять все, что тот готов ему дать, но боже, как же больно. Ирония заключалась в том, что Оуэн не так уж и злился на него. Это не было настоящим наказанием, впрочем, как и кляп; худшее, что он мог сделать - это отослать его прочь, и оба это знали. Это была всего лишь боль, и Оуэн считал, что Стерлинг с ней справится, боль не самая сильная - в конце концов, в коробочке на столе оставались еще грузила.
  Пытаясь хоть немного снять напряжение, Стерлинг наклонился, давая себе что-то, кроме боли, на чем можно было бы сконцентрироваться - ощущение ладони Оуэна под своей щекой. Тот погладил большим пальцем нижнюю губу Стерлинга, там, где она, растянулась вокруг кляпа, и Стерлинг благодарно всхлипнул. Он столько бы сказал, если бы мог, но пока оставалось лишь надеяться, что Оуэн сумеет догадаться, о чем он думает и что чувствует, по выражению его лица и глаз.
  - Хорошо, - протянул Оуэн. - Умница... ты все делаешь правильно.
  Стерлинг издал сдавленный звук, оттого что он знал, что все делает правильно, это казалось уже не таким ужасным. Он мог вытерпеть и больше. Он непроизвольно взглянул на коробочку с грузилами, а потом на Оуэна.
  - Нет, - сказал тот. - Сейчас хватит и одной. - Он сжал слезу пальцами, мгновенно принося облегчение, как оказалось, уже не столь желанное. Стерлинг попытался возразить, но слова застряли в горле, он боялся, что Оуэн выпустит грузило из рук, и то резко дернется. Вместо этого Оуэн заставил его встать, поддерживая под локоть, так что цепочка ни разу не натянулась.
  - Иди к дивану, - сказал Оуэн. - Я хочу, чтобы ты лег мне на колени.
  При мысли о том, каково будет чувствовать тяжесть цепочки в таком положении, Стерлинг понял, почему Оуэн не стал добавлять грузила. На коленях Оуэна, чувствуя его руки на спине и ягодицах, спокойно и уверенно изучающие его тело, прежде чем начать шлепать, заставляя его корчиться и извиваться... Боже, он не мог пошевелиться, не натягивая цепочки и не дергая измученные соски.
  Если бы во рту не было кляпа, сейчас он бы обязательно что-нибудь сказал, но что это было бы: "пожалуйста", или "нет", он не знал наверняка.
  Шлепки были не такими сильными, как обычно, но, казалось, что все длится бесконечно. Стерлинг тонул в боли. Это было ощущение обратное тому, когда ты словно паришь и смотришь на себя со стороны, ничего не чувствуя, Стерлинг погрузился в свое тело глубже, чем когда-либо за всю свою жизнь, и ничто, кроме боли, больше не имело значения.
  Соски горели, с каждым ударом ладони Оуэна по обнаженным ягодицам цепочка дергалась - и ощущение походило на сильный щипок искусных, безжалостных пальцев. Стерлинг всхлипывал, чувствуя, как от слез колет в носу, и дыхание становится испытанием - приходилось контролировать каждый вдох и выдох, подстраиваясь под удары. Он не мог сдержать слезы, да и не пытался их остановить. Член набух, и из кончика сочилась прозрачная жидкость, но когда Стерлинг открывал глаза, то ничего не видел. Мир стал белым пятном, сузился до его тела и тела Оуэна там, где они соприкасались, и он чувствовал приближение разрядки, такой сильной и острой, что это пугало его. Она накатывала как приливная волна, накрывала с головой и отступала, оставляя задыхаться - тонуть.
  А потом Оуэн перекатил его на спину и прижал к себе, поддерживая сильной рукой. Острая боль от дернувшейся цепочки была едва заметна - капля в море, - но даже ее оказалось слишком много. Стерлинг выгнулся, толкнувшись вперед, смутно осознавая, что теперь ладонь Оуэна сжимает его напряженный член, делая это движение более значимым и материальным. Он трахал руку, которая только что отшлепала его, и от этой мысли оргазм стал неизбежен. Сперма выплеснулась на живот и грудь. Перед глазами все плыло, но Стерлинг чувствовал горячие капли на своей коже и слышал шум крови в ушах.
  Оуэн потянулся к ремешкам кляпа, но помедлил. Мысли у Стерлинга слишком заплетались, чтобы он мог сформулировать вопрос, но мгновение спустя он уже получил ответ, когда Оуэн быстро и решительно снял зажимы, бросив клубок металла на пол.
  Стерлинг впился зубами в резиновый шарик, тело прошило судорогой, чистой болью, так же как оргазм только что был чистым наслаждением - они снова разделились. Свободной рукой Оуэн бесконечно нежно растирал измученную плоть, каждый сосок по очереди, губы складывались в утешающие слова.
  Когда Стерлингу наконец удалось разжать зубы, он расслабленно обмяк в объятиях Оуэна, и тот вытащил кляп и бросил его на пол.
  Стерлинг чувствовал себя ужасно: слезы, сопли, слюни, размазанные по лицу, голова, пустая и в то же время свинцово тяжелая, - но это не помешало Оуэну наклониться и поцеловать его, легко коснувшись сначала лба Стерлинга, а потом его губ.
  - Молчи, - предупредил его Оуэн, напоминание было как нельзя кстати.
  Стерлинг кивнул и показал на упаковку одноразовых платков на ближайшем столике, вскинув бровь.
  - Конечно, - сказал Оуэн, но когда Стерлинг начал вставать, добавил: - Нет, не двигайся. Лежи. - Поднявшись, Оуэн потянулся за упаковкой и передал ее Стерлингу, который вытащил сразу три платка и вытер глаза, а потом высморкался.
  Какой кошмар.
  Правда, снова дышать было просто восхитительно, а чувствовать руки Оуэна - еще лучше. Стерлинга настолько переполняли любовь и восхищение, что он готов был опуститься с дивана на пол и нести бессмысленные нежности, целовать ноги Оуэна, делать хоть что-то, что угодно. Если бы у него оставались хоть какие-то силы, он бы так и поступил. Вместо этого он повернулся к Оуэну и поцеловал того в губы, изливая всю свою нежность.
  Ответ Оуэна походил на эхо всего, что Стерлинг не мог выразить словами - нет, не эхо, потому что оно обычно слабее, а поцелуй Оуэна был таким же жарким и страстным. Стерлинг застонал и прижался к Оуэну, не обращая внимания на то, что хлопок его рубашки царапает соски как наждак. Оно того стоило - лишь бы чувствовать его одобрение, знать, что ты нужен.
  Стерлинг вдруг понял, что хотя сам и кончил - и вся рубашка Оуэна теперь перепачкана в доказательстве этого, - Оуэн все еще возбужден. Если бы ему разрешили заговорить, он бы попросил, чтобы ему позволили встать на колени, и пусть Оуэн делает с ним что пожелает, черт, да хоть дрочит на него. Стерлингу просто хотелось всего раз помочь Оуэну кончить - или хотя бы посмотреть.
  Однако объяснить это жестами не выйдет, к тому же он не хотел давить на Оуэна, поднимая такую щекотливую для них тему, как секс, только не сейчас. Потому что хотя Оуэн всего лишь прикоснулся к нему, то, что он только что делал со Стерлингом, лучше всего можно было охарактеризовать словом "дрочить".
  - Я принесу тебе попить, - сказал Оуэн, поцеловав его еще раз. - А потом ты можешь принять душ, пока я переоденусь. - Он оттянул воротник своей измазанной рубашки, местами приставшей к телу, и удрученно посмотрел на Стерлинга. - Оставь мне немного горячей воды.
  Хотя Стерлингу совсем не хотелось отпускать Оуэна, он знал, что должен это сделать. Он оставался на диване - от усталости скорее лежа, чем сидя, - пока Оуэн не вернулся со стаканом воды - сегодня никаких бутылок, правда, ему совсем не хотелось спорить из-за этого. Он с благодарностью выпил весь стакан, слишком быстро и шумно глотая, оказалось, что пить хотелось сильнее, чем он думал поначалу. Пот высох, стянув обнаженную кожу солоноватой корочкой.
  - Мы могли бы... могли бы принять душ вместе? - предложил он. - Ну то есть... я не буду вас трогать. Но я... хотел бы побыть с вами.
  В ответ на свои слова он заработал первый разочарованный взгляд с их возвращения из клуба, и потому как он все еще не пришел в себя после случившегося, Стерлинг понял, что наделал, только когда кончики пальцев Оуэна прижались к его губам. Дерьмо. В довершение всего ему тут же захотелось извиниться, и с губ сорвался первый слог слова "простите".
  Оуэн вздохнул.
  - Я понимаю, что это трудно, труднее, чем ты думал, когда я сказал тебе, каким будет твое наказание, но тебе нравится, когда трудно, ты любишь вызов, Стерлинг. - Он кивнул на зажимы и кляп, валяющиеся на полу. - Мы оба только что это видели. - Он встал. - Иди в душ. Не одевайся. У тебя ровно семь минут, чтобы к концу их был тут на коленях передо мной. Когда я позволю тебе говорить завтра утром, сможешь принести сколько угодно извинений, которыми ты собирался со мной поделиться, но сегодня я не хочу их слышать. - Он холодно поглядел на часы. - Время пошло.
  На подгибающихся ногах Стерлинг встал и спешно направился в ванную, где помылся так быстро, как только мог, яростно оттирая член и живот. Про себя он считал секунды, пытаясь быть как можно более пунктуальным, но это значит, что у него осталось меньше минуты, чтобы вытереться и вернуться к Оуэну. Не желая рисковать, он пару раз небрежно мазнул по себе полотенцем, повесил его обратно на крючок, закрыл дверь душа и поспешил к Оуэну, вода все еще капала с длинных волос и текла по шее, когда Стерлинг несколько резче обычного упал на колени.
  Он вздрогнул, но с надеждой поднял глаза на Оуэна.
  - Принеси мне полотенце, - сказал тот. - Белое, пожалуйста.
  Четкость формулировки приказа сделала то же, что и всегда - успокоила Стерлинга, так что он смог взять себя в руки, куда более грациозно подняться с колен и не спеша пойти к ванной. Это был еще один урок, который он усвоил благодаря Оуэну: торопись медленно. Тот не любил, когда он начинал дергаться и волноваться.
  Сухое белое полотенце нашлось в узком шкафчике у ванной комнаты, Стерлинг вытащил его из стопки наконец-то переставшей дрожать рукой и вернулся к Оуэну со сложенным полотенцем, борясь с желанием промокнуть струйки воды, стекающие по спине. Оуэну нужно сухое полотенце.
  - Спасибо, - ответил Оуэн, без улыбки принимая полотенце. - Сядь спиной ко мне. Вот так.
  Стерлинг почувствовал прикосновение мягкого ворса к обнаженной коже, когда Оуэн стал вытирать его спину. Махровая ткань впитывала воду. Оуэн действовал быстро, но когда добрался до волос Стерлинга, его движения изменились. Он приподнимал густые пряди, оборачивал полотенцем, выжимал, вытирал, казалось, он совсем не спешил приводить Стерлинга в надлежащий вид.
  Ощущения заставляли Стерлинга дрожать; он весь покрылся гусиной кожей. Это напомнило ему, как любила дурачиться Джастина, делая вид, что разбивает над его головой воображаемое яйцо - маленькие пальчики едва касались его волос. Хотя он знал, что это шутка, все равно не мог сдержать мурашек.
  Однако Оуэн не дурачился. Он медленно, тщательно сушил его волосы, укладывая их, что было не слишком сложно, учитывая, что они были довольно коротко подстрижены, правда, мокрые, они начинали завиваться. У Джастины волосы были прямые. "Вот что значит, правильные гены, даже волосы ведут себя достойно", - подумал Стерлинг, но сдержал смешок.
  Когда Оуэн перешел к его затылку, Стерлинг резко вдохнул носом, и новая волна мурашек побежала по коже. Его член, до этого обмякший, шевельнулся, кровь вдруг прилила к паху, а ноющие соски запульсировали. Стерлинг застонал сквозь зубы.
  И его тут же осуждающе дернули за прядь волос, что совсем не помогло унять возбуждение, но напомнило ему, как важно больше не делать ошибок. Оуэн был прав; Стерлинг думал, что вынужденное молчание - всего-навсего жест, не больше, а вот зажимы и порка - это реальное наказание за то, что он заговорил без разрешения, но он ошибался, так же как и насчет сцены в клубе. Со своим грузилом и цепочкой Оуэн зашел чуть дальше обычного, но на самом деле он просто расширил границы того, что они уже делали раньше, а шлепки были несильными.
  Молчать же, когда ему столько хотелось сказать, оказалось ужасно тяжело, и Оуэну это было известно.
  - А сейчас ты перестанешь бороться с этим, - сказал Оуэн. - Если бы ты сопротивлялся, когда я тебя шлепаю, мне бы это не понравилось, и мне не нравится, как ты реагируешь сейчас. Прими это. Признай. Ты совершил ошибку, и тебя за это наказывают, так же как ты будешь наказан за свою обмолвку перед душем.
  Полотенце упало на колени Стерлинга.
  - Но это может подождать, пока я помоюсь, - сказал Оуэн. - Вставай. Пойди в мою комнату и принеси халат, простую белую футболку и какие-нибудь джинсовые шорты в ванную. Пока я моюсь, ты должен стоять на коленях на полу, а потом можешь вытереть меня и одеть. Покажи мне, какой ты у меня почтительный и раскаявшийся мальчик.
  От звука льющейся в душе воды Стерлинг возбудился еще сильнее, представляя, как Оуэн раздевается. Он пошел в спальню, быстро отыскал нужные вещи, принес их в ванную и аккуратно сложил на краю раковины, прежде чем встать на колени. Оуэн сказал "на полу", вспомнил он, поэтому опустился на твердую плитку вместо мягкого банного коврика, на котором было бы гораздо удобнее.
  Встав на колени, Стерлинг сумел кое-как успокоиться, найти то место, где нужно было лишь существовать, не беспокоясь о том, что происходит или еще только произойдет. Это оказалось славное место, особенно когда Оуэн - пусть видно сквозь стеклянную дверь было и расплывчато, но все же различимо, - начал дрочить.
  Этого нельзя было не хотеть, не обращать внимания на видимое и слышимое доказательство возбуждения Оуэна и почти болезненное желание помочь ему избавиться от него, но Стерлинг держался. И все же каждый стон, каждое движение, даже едва уловимое, он любовно запоминал на будущее. Размах плеч Оуэна, напряженная линия ягодиц, когда он наконец кончил, запрокинутая от удовольствия голова отпечатались в мозгу Стерлинга.
  Он молча ждал, пока Оуэн закончит и выйдет.
  Дверь душевой открылась. Кожа Оуэна раскраснелась от горячей воды, все тело было в каплях, тело, которое Стерлинг видел и к которому прикасался, но не достаточно. Каштановые завитки на груди потемнели, прилипли к коже, взгляд Стерлинга скользнул к члену, все еще полувозбужденному. Ему хотелось проползти те несколько шагов, что их разделяли, и лизнуть головку, взять член в рот и снова сделать твердым. Хотелось почувствовать вкус Оуэна, пусть и едва заметный, на языке, даже если это единственное, что он может получить, пока не закончится это бесконечное ожидание.
  Оуэн громко откашлялся, напоминая Стерлингу о его обязанностях, и он потянулся к полотенцу и сорвал его с вешалки. Он не знал, за что браться, но поскольку и так стоял на коленях, решил приступить снизу. Зажав полотенце в одной руке, он, не поднимая головы, подполз к Оуэну и стал вытирать его ноги. Он начинал получать удовольствие от этого - ухаживать за Оуэном, исполняя все его желания. Так близко он мог видеть волоски на его ногах и изредка попадающиеся веснушки, вдыхать запах чистой влажной кожи и иногда, если полотенце соскальзывало, дотрагиваться до нее.
  Хотелось коснуться ее губами, но можно ли? Он не знал и не мог спросить. Его одолевала неудовлетворенность, едва слышно всхлипнув, он поцеловал Оуэна под коленом и умоляюще потерся щекой о теплую кожу.
  Оуэн протянул руку и потрепал его по голове; но Стерлинг решил, что это просто нежность, а не одобрение, и скрупулезно продолжил работу. Вытер колени Оуэна, бедра, лишь бегло промокнув полотенцем член, а потом встал, сосредоточившись на груди и руках Оуэна.
  Он жалел, что не может делать это каждый раз, когда тот принимает душ. Это все равно что давать ему что-то в ответ, самую малость в обмен на все, что Оуэн сделал для него.
  Задержавшись на его волосах, коротких и вряд ли нуждающихся в такой тщательной сушке, Стерлинг вдохнул запах его шампуня. Прикасаться к Оуэну подобным образом казалось ему такой привилегией, что он чувствовал что-то сродни благоговению и осознавал, что глаза его широко распахнуты, а губы слегка приоткрыты.
  - Ты заставляешь меня жалеть, что дни, когда у каждого джентльмена был камердинер, прошли, - заметил Оуэн, голос его звучал уже не так сурово, как перед душем. Стерлинг задумался, отчего это: оттого что Оуэн наконец кончил или благодаря его усилиям угодить, и решил, что скорее второе.
  Он положил влажное полотенце в плетеную корзину для белья в углу комнаты и повернулся, собираясь снова опуститься на колени.
  - Еще не так уж поздно, но такое ощущение, что день был очень долгим, - сказал Оуэн, прикрыв рукой зевок. - Осталось решить последний вопрос, и спать.
  Последний вопрос, который требовал решения, это его недавняя оговорка - и Стерлинг стал в волнении кусать губу, ожидая, когда Оуэн скажет, что задумал.
  - Перестань, - приказал тот, и Стерлинг почему-то почувствовал себя виноватым. Это же его губа, в конце концов, но даже если бы ему было позволено говорить, он бы не стал указывать Оуэну на этот факт. - Ты заговорил без разрешения, потому что хотел быть со мной. Это лестно, и желание взаимно, но это тебя не извиняет. - Какое-то мгновение Оуэн молча смотрел на него.
  - Можешь спать в комнате для гостей или в моей на полу. Это не проверка и не способ что-то мне доказать. Если выберешь ту, что для гостей... - Стерлинг твердо покачал головой, его выбор был сделан еще до того, как Оуэн закончил предложение. Он в любом случае предпочел бы возможность быть рядом с Оуэном удобству, к тому же было что-то волнующее в том, чтобы спать, свернувшись у постели Оуэна, как домашний любимец.
  - Хорошо. - Оуэн махнул рукой на раковину. - Чисть зубы и делай свои дела, а потом ложись.
  Пол в спальне Оуэна едва ли был тверже, чем в любой другой, но пока Стерлинг лежал, уставившись в стену, казалось, что ему никогда еще не было так неудобно. Он не мог лежать на животе, да и не стал бы, если уж на то пошло - соски слишком болели, - и он не мог лежать на спине из-за саднящей задницы. На боку у него тут же начинало затекать бедро, но это было единственное более менее терпимое положение, и он не собирался жаловаться, даже про себя.
  В темноте спальни прошелестел вздох.
  - Ты ужасно беспокойный. - Скрипнула кровать, а потом дверь стенного шкафа. Что-то мягкое и тяжелое накрыло Стерлинга мгновение спустя - плед, судя по всему. - А теперь спи, - тихо добавил Оуэн без особого раздражения в голосе, и Стерлинг позволил себе улыбнуться, прежде чем завернуться в плед.
  
  
Глава Десять
  Оуэн проснулся, смутно осознавая, что что-то не так, настойчивая боль сдавила виски. Секунд позже в ванной спустили воду, открылся кран, потом закрылся, и в комнату вошел Стерлинг, испуганно посмотрел на Оуэна и виновато пожал плечами.
  - Тебе не нужно разрешение, чтобы воспользоваться туалетом, - сварливо напомнил Оуэн.
  Стерлинг нахмурился, встревоженно посмотрел на него и вскинул бровь.
  - И можешь перестать играть в шарады и забираться в постель, - сказал ему Оуэн. - Я не готов сейчас вставать и не хочу быть один. - Головная боль наверняка из-за перенапряжения, учитывая вчерашнее, и сейчас ему хотелось одного - закрыть глаза и заснуть под теплым боком Стерлинга, понадеявшись, что когда он снова проснется, ему станет лучше, или может, что этот чертов день закончится.
  На самом деле он, конечно, сомневался, что такое произойдет, но попробовать стоило.
  Стерлинг скользнул в кровать поближе к нему.
  - Вы в порядке? - прошептал он.
  Перед глазами предостерегающе плясали мушки, еще немного - и он будет фактически слеп на один глаз.
  - Мигрень, - неохотно признался Оуэн. Он ненавидел, когда чему-то столь банальному удавалось сделать его абсолютно беспомощным, пусть и всего на несколько часов. - Со мной иногда бывает. Раз, может, два в год. Пройдет.
  Стерлинг заботливо понизил голос еще на тон.
  - У вас есть таблетки или что-нибудь еще?
  Вообще-то были, и если бы он был один, то не принял бы их, потому что лежать в постели было куда проще, чем вставать и искать их.
  - В ванной, - коротко отозвался он. - Имитрекс.
  - Я найду. - Стерлинг легко поцеловал Оуэна в плечо и вышел из комнаты, для болезненно чувствительных ушей Оуэна топот босых ног прозвучал необычно громко.
  Стерлинг вернулся вечность спустя, помог Оуэну сесть, сунул ему в рот таблетку и поднес к губам стакан с водой.
  Оуэн проглотил воду и лег на взбитую подушку, наволочка приятно холодила щеку. Он закрыл глаза, представил, как таблетка в желудке медленно растворяется, и лекарство всасывается в кровь, повсюду снимая боль. Где-то во время этого процесса он снова заснул.
  Когда он опять проснулся, его голова лежала на плече Стерлинга, и он нагло пускал на него слюни.
  Стерлинг ничего не сказал, но слегка подвинулся, повернувшись к Оуэна и медленно скользнув ладонью по его спине в молчаливом приветствии.
  Мушки перед глазами пропали, и в голове прояснилось, хотя слабость еще не прошла. Конечно, сегодня никаких резких телодвижений, но он хотя бы сможет что-то сделать с остатком воскресенья, пусть и придется немного подкорректировать свои планы.
  - Ты еще здесь, - прошептал Оуэн и обнаружил, что слова больше не отдаются эхом в голове. - Тебе не обязательно было оставаться.
  - Вы шутите, - мягко возразил Стерлинг. Его ладонь скользнула выше и легла на затылок Оуэну, Стерлинг запустил пальцы в его волосы, легко массируя. Это было так приятно, что Оуэн снова прикрыл глаза. - Думаете, я оставлю вас, когда вы больны? Ну то есть не больны, а когда вам плохо. Я бы так не смог.
  - Слушать мой храп - не слишком-то интересное занятие, - сонно заметил Оуэн. Он положил руку на плечо Стерлинга, чувствуя, как перекатываются мускулы, пока тот продолжает массировать его шею. - Правда, не могу пообещать, что стану более занятным собеседником теперь, когда проснулся.
  - С вами нескучно, даже когда вы спите. - Наверное, Стерлинг просто пытался показать свою преданность, но прозвучало довольно искренне. - Вы не проголодались? Я мог бы что-нибудь приготовить. Например, тосты?
  Оуэн приподнялся на локте, лишившись успокаивающего прикосновения пальцев Стерлинга, зато получив возможность посмотреть ему в лицо.
  - Не нужно за мной ухаживать, - резко сказал он. - Я все равно не готов к тому, что мы планировали на сегодня, будь то уборка комнаты или продумывание очередной сцены для тебя, может, мы просто... - Он не мог придумать, как сформулировать то, что хотел сказать, не показавшись грубым. Не то чтобы он мог включать и отключать режим Дома; он был учителем даже во время каникул и Домом, даже когда не был возбужден, но ему никогда не удавалось поддерживать подобные отношения постоянно, это было одной из причин, почему у них с Майклом ничего не вышло. Сегодня при одной только мысли об усилиях, которые потребуются, чтобы быть для Стерлинга только Домом - что, в конце концов, составляло основу их отношений, - ему становилось нехорошо. - Возьмем тайм-аут? Прости.
  Стерлинг с еще более встревоженным видом протянул руку, словно хотел коснуться лица Оуэна, но не знал, как тот отреагирует. Однако все-таки неуверенно дотронулся до него.
  - Не извиняйтесь и не надо думать, что я считаю, что мне приходится за вами ухаживать. Может, мы могли бы просто... могли бы провести день вместе, даже если у нас тайм-аут? Я совсем не против. Вы мне нравитесь, Оуэн - вы, а не то, чему вы можете меня научить. Давайте притворимся, что сегодня мы просто друзья? Не волнуйтесь, я ничего такого не жду.
  - Нам не нужно притворяться, что мы друзья, - возразил Оуэн, уцепившись за эти слова просто из чувства противоречия - и еще потому что был заинтригован и немного тронут столь явной заботой Стерлинга. - Мы и так друзья. По крайней мере... - Он замолк, собираясь с мыслями, прежде чем продолжить. - Нет, не друзья. Ведь так? Наши отношения слишком неровные для этого; в чем-то мы очень хорошо знаем друг друга, а в чем-то совсем не знаем. - Пожалуй, для переоценки ценностей рановато. Он пихнул Стерлинга в плечо и с облегчением отметил, что от резкого движения не нахлынула боль. - И это ты виноват, что бесстыдно втянул меня во все это и заставил поспешить.
  - Эй, я не...
  - Тебе никогда не приходило в голову, - спокойно продолжил Оуэн, не скрывая ухмылки, - что походи ты вот так пару недель в клуб, и я мог бы выбрать тебя сам, узнав получше? - Он чмокнул Стерлинга в нос. - А как же иначе, ведь ты такой хорошенький и совершенно неотразимый.
  Улыбка, которую послал ему Стерлинг, была такой довольной, что у Оуэна закружилась голова. Конечно, вполне возможно, что дело в лекарстве от мигрени.
  - Вы... вы что, дразните меня? - спросил Стерлинг. - Ну то есть без всяких намеков, да? - Он слегка покраснел, но теснее прижался к Оуэну и медленно и глубоко поцеловал. - Хорошо, думаю, друзья так друг друга не целуют. Может быть, любовники, но...
  Услышав это слово, Оуэн оцепенел, и сейчас, когда они были так близко - во всех смыслах, - Стерлинг просто не мог этого не заметить. Оуэн тут же заставил себя расслабиться и дышать ровно. Любовник.
  - Я не думал так о тебе, - начал он, - но дело не в тебе... просто я ни о ком так не думал после...
  - Майкла.
  - Да. - Оуэн неуверенно посмотрел на Стерлинга и решил не пытаться исправить все поцелуем. - Если бы мы были любовниками, то ходили бы вместе обедать в кафе или рестораны, смотрели бы кино, приглашали к себе друзей, планировали отдых, может, жили бы вместе... - Все это казалось странно заманчивым, поэтому он решил сосредоточиться на главном камне преткновения. - У нас было бы будущее, которое не закончится, когда следующим летом ты выпустишься из колледжа и отправишься со своей блестящей ученой степенью покорять мир, что, впрочем, тебе и следует сделать. У нас нет ничего этого, и если продолжать в том же духе, не будет. Если тебе станет от этого легче, меня это совсем не радуем. Я буду скучать по тебе сильнее, чем думал. - Он перекатился на спину и уставился в потолок, тот хотя бы не смотрит на него ошарашенными глазами. - Ты совсем не это хотел услышать, да?
  - Я... - Стерлинг явно не знал, что сказать, и едва ли его можно было за это винить. Последовало долгое молчание, а потом он снова нерешительно дотронулся до Оуэна - в этот раз до его груди. Осторожное, нежное поглаживание кожи кончиками пальцев. - Во-первых, если вы думаете, что я закончу и уеду, вы меня плохо слушали, я собираюсь получать степень магистра - может быть, даже не одну, - а потом, возможно, и докторскую. Думаю, использовать как можно больше отцовских денег. К тому же это даст мне время решить, чем я хочу заниматься.
  - Значит, ты еще не решил? - спросил Оуэн.
  Стерлинг пожал плечами.
  - Время есть. Я по-любому собираюсь поступать в магистратуру, так что у меня еще по меньшей мере два года здесь. Может быть, четыре. И... просто к сведению, раз уж мы с вами все равно говорим о том, о чем, по нашему мнению, другой не желал бы услышать... Я хочу всего этого. Кино, друзей, отдых. Будущего. Я знаю, вы считаете меня слишком незрелым, но я думаю, вы неправы.
  - Я не считаю тебя слишком незрелым для того, чтобы влюбиться, - возразил Оуэн. - В конце концов, тебе почти двадцать один. Я просто думаю, что влюбиться в меня может оказаться несколько... проблематично. Я дал тебе то, что внезапно помогло тебе разобраться с твоей жизнью; недавно ты не мог дать выход этому - всей этой скопившейся массе эмоций и желаний, а теперь у тебя есть то, чего ты хотел, пусть и не подозревая об этом. - Он перевернулся на бок, лицом к Стерлингу и печально посмотрел на него. - Я твоя фея-крестная, и я это понимаю. А еще я намного старше тебя и знаю, что никогда не брошу этот образ жизни. Не смогу. А ты еще не знаешь этого наверняка, только не после пары месяцев.
  - Значит, я подожду, - сказал Стерлинг. Сейчас он казался таким уверенным в себе и способным быть терпеливым, что любой поверил бы ему. - Я подожду сколько потребуется. Когда, по-вашему, я буду знать это? Через год? Два?
  Оуэн вздохнул.
  - Я знаю, когда ты в тридцати секундах от того, чтобы воспользоваться стоп-словом, и знаю, когда ты вот-вот кончишь. Я также знаю, когда ты пытаешься обмануть меня, говоря, что якобы перешерстил уйму литературы для работы над эссе, когда нам обоим известно, что ты лишь пролистал книги по верхам, чтобы провести побольше времени со мной. Но я не знаю, сколько времени нужно, чтобы исчезла новизна ощущений от того, что тебя шлепают по заднице. Может быть, это никогда не произойдет; на первый взгляд, ты саб от природы - немного настырный, но не для меня. Однако я не раз видел, как люди уходят из Темы; влюбляются в кого-то, кого шокировало бы, если бы его попросили отшлепать кого-то или наоборот, а любовь важнее странных вкусов в сексе. Или после рождения ребенка, когда родители решают, что паддлы и наручники не стыкуются с памперсами и игрушечными мишками. - Он опер подушку на спинку кровати и сел. - Если ты хочешь сочетать сессии с обычным времяпровождением - и например, ходить куда-нибудь время от времени, это можно устроить, но, должен предупредить, это изменит положение вещей.
  - Это было бы здорово, - с воодушевлением ответил Стерлинг. - Я был бы не против. То есть я не об изменении положения, но мне хотелось бы узнать вас получше. И вряд ли я когда-нибудь заведу детей... хотя может быть, вы хотите их? Я знаю, у вас были женщины... - Эта мысль явно встревожила его.
  Оуэн фыркнул.
  - Поверь мне, отца из меня не выйдет. На практике мне пришлось преподавать в начальной школе, и после шести месяцев вытирания сопливых носов, успокаивания нытиков и хулиганов и общения с маленькими принцессами, я решил, то мое счастье - обучать студентов. С детьми очень трудно работать, а я слишком эгоистичен, чтобы жертвовать жизнью ради кого-то еще - кого-то, кого я даже не знаю, кто может вырасти кем угодно. - Он вскинул брови. - Ты совсем не хочешь детей? В наше время нет ничего невозможного; в конце концов, есть и усыновление, и суррогатное материнство...
  - Я никогда не думал об этом, - сказал Стерлинг. - Нет, дети мне нравятся, ну вы понимаете, чужие. Думаю, мама до сих пор ждет, что я исправлюсь и пойму, что вовсе не гей. Когда она узнает о БДСМ... повезет, если она не взорвется. - Похоже, он относился к этому куда более спокойно, чем думал Оуэн, как к чему-то неизбежному.
  - Я никогда не рассказывал об этом родителям, - сказал он. - О, они знали, что я бисексуал, и... - Он нахмурился. - Не знаю, что они об этом думали, - признался он. - Я привел домой своего первого бойфренда после целой вереницы девушек, и родители спросили, не гей ли я, и я ответил, что нет, просто мне кажется, что этот парень очень сексуальный. После него у меня снова появилась девушка, и они просто перестали спрашивать. Ко всем моим партнерам они относились одинаково, и если им и хотелось, чтобы я исправился, они никогда об этом не упоминали. - Он пожал плечами и, повинуясь порыву, скользнул рукой в ладонь Стерлинга, обрадовавшись, когда в ответ тот слегка сжал его пальцы. - А когда я обзавелся квартирой, то перестал знакомить их со своими любовниками. Это стало слишком сложно и опасно. Они знали Майкла, но понятия не имели, чем мы с ним занимались вместе. Я старался делать так, чтобы они поменьше встречались. Он бы, конечно, снял ошейник, если бы я ему приказал, но нужно было быть слепым, чтобы не заметить, как он вел себя рядом со мной. Я умею притворяться нормальным; Майкл - не хотел. Я завидую его самоуверенности, но я просто не мог пойти на это. - Он провел большим пальцем по костяшкам Стерлинга. - Ты, должно быть, очень близок с матерью, если думаешь о том, чтобы рассказать ей об этом?
  Ему вдруг подумалось, что рассерженная родительница может броситься в университет, требуя, чтобы учителя, совратившего ее сына, уволили, но мысль о том, чтобы попросить Стерлинга не упоминать его имени показалась ему глупой. Оуэн не афишировал свою личную жизнь, но не стыдился ее, и тут он чувствовал себя не вправе диктовать Стерлингу, что делать.
  Даже если ему грозит увольнение.
  - Пожалуй, - согласился Стерлинг. - Да, мы довольно близки. Ей я первой рассказал, что гей, и именно она посоветовала мне не говорить отцу. По крайней мере в лоб ему я так ничего и не сказал... но я никогда не ходил на свидания или школьные дискотеки, не обсуждал девушек, чтобы сбить его с толку. Я все время говорил о своих друзьях, и судя по тому, как отец на меня смотрел, ему это не нравилось, хоть он и не говорил. - Его губы дрогнули. - Но, конечно, он никогда не забывал говорить мне о другом.
  - О чем именно? - спросил Оуэн.
  Вздохнув, Стерлинг опустил голову и коснулся губами широкой костяшки большого пальца Оуэна.
  - Ну вы знаете, что обычно говорят в таких случаях. Что если я продолжу общаться с парнями из бейсбольной команды вместо того, чтобы встречаться с девушками, люди начнут подозревать, что я гомик. Он был вне себя от радости, когда я вывихнул плечо и не мог больше играть, пока я не записался в театральный кружок. - Понизив голос, видимо, имитируя отца, Стерлинг протянул: - Ты же знаешь, какая репутация у мальчиков, которые участвуют в театральных постановках, не так ли, Уилл? Уверен, ты не станешь рисковать опозорить наше имя.
  Оуэн искренне рассмеялся.
  - Джейк и Гэри - парни, с которыми я встречаюсь на Рождество, стали бы подтверждением всех его страхов относительно театра, но боже, неужели можно быть таким узколобым?
  - Самое смешное, что я начал играть в бейсбол, потому что он не хотел, чтобы я тратил время на спорт. Наверное, он слегка остыл, когда я стал выигрывать игры, и люди в городе привыкли, что у них есть собственная звезда, но он думал, что раз с бейсболом покончено, я сосредоточусь на оценках. До него не доходило, что я прекрасно могу учиться, независимо от того, куда трачу свободное время. - Скользнув ниже, Стерлинг прижался губами к груди Оуэна, не поцеловав, просто выдохнув воздух. - Теперь меня волнует только, что он рассказывает обо мне сестре.
  Стерлинг довольно часто упоминал о ней с явной нежностью в голосе, но Оуэн, будучи единственным ребенком, не мог понять, что значит - иметь брата или сестру. Он погладил Стерлинга по волосам, наслаждаясь тем, какие они гладкие и шелковистые, и как ласкают пальцы.
  - А она прислушивается к нему? Или такая же бунтарка, как ее старший брат?
  - Совершенно точно не бунтарка, - сказал Стерлинг. - Но прислушивается ли она к нему, я не знаю. Зато я практически уверен, что мама никогда не станет опровергать его слова, что бы он ни сказал, даже если его не будет рядом. Но думаю, если бы он хотел убедить Джастину, что я какой-нибудь извращенец или еще что, ему бы это уже удалось. Просто... мне не все равно, что она обо мне думает.
  Стерлинг явно намекал, что мнение отца ему неважно, хотя Оуэн был уверен, что это неправда.
  - Это нормально, Стерлинг.
  - Знаю. Просто иногда мне хочется, чтобы мнение других людей не беспокоило меня так сильно. Жизнь тогда была бы намного проще. - Стерлинг натянуто улыбнулся. - Ну а что насчет вас? Как вы себя чувствуете?
  - Намного лучше. - Он импульсивно притянул к себе Стерлинга, наклонился и поцеловал, нежные губы приоткрылись, заставив Оуэна вздрогнуть. - Спасибо за заботу. Обычно я не принимаю лекарства, сплю весь день и после чувствую себя совсем разбитым.
  - Ну, мы ведь не можем это допустить, - сказал Стерлинг уже с гораздо более теплой улыбкой, хотя в глазах застыла неясная тень. Чтобы успокоить растревоженные воспоминания требовалось время. - Так хотите тост?
   Как по сигналу в животе у Оуэна забурчало, напоминая, что не помешало бы его чем-нибудь набить.
  - Как насчет позднего завтрака? На Форрест есть местечко, где по воскресеньям фуршет, а их вафли чертовски хороши. - Он изобразил руками форму. - Я беру штук пять и выкладываю на них слоями свежие фрукты, взбитые сливки, кленовый сироп... очень много сиропа...
  - Ну не знаю, мистер Сойер, - протянул Стерлинг, сделав ударение на слове "мистер". - Вам не кажется, что это подозрительно похоже на свидание? - И он отскочил от кровати, прежде чем Оуэн смог отвесить заслуженный шлепок по голой заднице. - Конечно... поздний завтрак звучит здорово.
  В кафе было многолюдно, как и обычно по воскресеньям. Родители, навещавшие детей в колледже, тоже любили в это время посидеть за чашечкой кофе, наверное, потому что им нравилось смотреть, как их дети уминают дневную порцию еды в один присест. Место было приятное, однако не настолько, чтобы надевать парадную одежду... хотя Оуэн все равно нацепил костюм. Он понимал, что вполне может встретить одного - или больше - из своих студентов, настоящих или бывших, но решил, что лучше не думать о том, как кто-то там посмотрит на то, что он завтракает со Стерлингом.
  Они заняли столик, заказали кофе и пошли к фуршетным стойкам. Оуэн расхохотался, когда, вернувшись к их столику, увидел на тарелке Стерлинга небольшую гору еды.
  - Ты действительно сможешь все это съесть?
  Стерлинг ответил не сразу, потому что как раз сунул в рот огромный кусок блинчика с беконом. Он дожевал, проглотил и наконец сказал:
  - Эээ, да? А может, и еще возьму. Поверьте, у меня замечательный метаболизм.
  - Я же видел, как ты бегаешь, так что думаю, тебе известно, как оставаться в форме. - Оуэн усилием воли заставил себя сперва съесть клубничину. Она истекала сиропом, так что едва ли в нем можно было заподозрить сторонника здорового питания, но следующий за ней кусочек золотистой вафли, хрустящей снаружи и мягкой внутри, так покажется еще вкуснее. - Я плачу, - добавил Оуэн, желая прояснить это как можно скорее. - Считай завтрак чаевыми за проделанную вчера работу.
  - Совсем необязательно... - начал Стерлинга, немного чересчур заинтересованно изучая свою тарелку, словно пытаясь удержаться от того, чтобы сказать что-то, что не стоило бы говорить.
  - Да, необязательно, - согласился Оуэн. - Я заплатил тебе столько, сколько и обещал, и не должен давать больше... но мне хочется. - Он подцепил вилкой кусочек грейпфрута с тарелки Стерлинга и - тот успел лишь возмущенно охнуть, - закинул его в рот. Прожевав и проглотив грейпфрут, Оуэн сказал: - Если тебе станет от этого легче, на следующее свидание мы можем пойти в кино, и ты купишь попкорн. Вполне возможно, что получится даже дороже завтрака, если ты еще и угостишь меня газировкой.
  Стерлинг улыбнулся.
  - Значит, это все-таки свидание.
  - Я никогда этого не отрицал, - заметил Оуэн.
  - Но и что это оно, не говорили. - Стерлинг сделал глоток кофе, сверкая глазами над ободком чашки. - И тогда за кино тоже плачу я. Если, конечно, нам удастся договориться о том, на что пойдем.
  - Это может оказаться проблемой, - согласился Оуэн. - Но мы всегда можем пойти на разные фильмы и встретиться в фойе.
  - Если вы будете сидеть в другом зале, я не смогу держать вас за руку.
  - О, так, значит, это свидание из таких? Ну тогда все равно на что идти, - парировал Оуэн, - потому что мы вряд ли будем что-то смотреть.
  Взгляд Стерлинга метнулся к левой руке Оуэна, лежащей на столе рядом с тарелкой, а потом он откинулся на спинку стула.
  - Мне очень хотелось бы подержать вас за руку. Когда я закончу колледж, вы позволите?
  - Не думаю, что небо обрушится нам на головы, - сказал Оуэн. - Может, кто-нибудь и бросит на нас парочку косых взглядов или начнет шептаться, но я это переживу. - Он мог бы, конечно, заявить, что не любитель романтических жестов, но это было бы так же бессмысленно жестоко, как сказать ребенку, что Санта Клауса не существует. Стерлинг, несмотря на всю видимую уверенность в себе и напускную храбрость, в чем-то оставался очень уязвимым.
  Оуэн решительно, не глядя, не видит ли кто, протянул руку и позволил Стерлингу подержать его пальцы, прежде чем, виновато улыбнувшись, забрать ладонь.
  - Не могу резать вафли одной рукой.
  - И правда. - Стерлинг запихнул в рот еще один такой же огромный кусок омлета с колбасой и стал жевать, откинувшись на стуле.
  "Очень красивый мальчик, - подумал Оуэн, - из тех, что, даже состарившись, остаются красивыми".
  - А вы... может быть, через пару лет или позже... вы захотите с ними познакомиться? С мамой и сестрой.
  Оуэн сделал глоток кофе, чтобы потянуть время. Через пару лет? Да Стерлинг не только ест большими кусками...
  - Да, я бы хотел с ними познакомиться, - наконец сказал он. - Я так полагаю, они будут здесь на твой выпускной?
  - Боже, я даже не подумал об этом, - простонал Стерлинг. - Не знаю. Может, мне повезет, и отцу срочно придется уехать по каким-нибудь делам, или еще куда. Если вы с ним встретитесь, то не захотите больше иметь со мной дела.
  - Я уже знаю, что он идиот, - сказал Оуэн. - Это не изменило того, как я к тебе отношусь, так что не представляю, с какой стати нашей встрече что-то менять. - Он пожал плечами. - Хотя не могу сказать, что горю желанием с ним познакомиться. Быть с ним вежливым может оказаться трудно, а грубым... боюсь, декану это не понравится. - Он осторожно ткнул носком туфли лодыжку Стерлинга. - Давай сменим тему, пока не заработали несварение. Я уже достаточно хорошо себя чувствую, чтобы продолжить разбирать завалы, но мне нужно сперва кое-что сделать, не хочу начинать работу, чтобы бросить ее через час. Тебя подвезти до общежития?
  Стерлинг покачал головой и едва заметно надулся.
  - Нет, я останусь. Я могу помочь, если нужно. Или просто побыть с вами.
  - Это не... - Оуэн помедлил, он не привык делиться чем-то столь личным. - С этим мне помощь не нужна, обычно я езжу один, но это не займет много времени, и думаю... - Он замолчал, потому что предложение становилось чересчур длинным и запутанным, не в первый раз задумавшись, как Стерлингу удается сломить его сопротивление надутыми губами или несчастным взглядом. - Сегодня годовщина гибели моих родителей. Я не религиозен и не могу сказать, что думаю, что они продолжают жить где-то там, хотя часть меня хочет в это верить, но я отвожу цветы на их могилу и просто... вспоминаю их. - Розовые розы для матери и что-нибудь броское - отцу, что-нибудь яркое и солнечное. - Я пойму, если ты не захочешь ехать; кладбище - не самое веселое место.
  Хотя ему там нравилось, он любил немного побродить по заросшим дорожкам. Старые надгробия с датами прошлых веков, стершиеся от времени надписи на могильных камнях, старомодные имена, безжалостно короткие сроки жизни.
  Когда Оуэн поднял глаза, Стерлинг уже отложил вилку, словно забыв о еде на своей тарелке - хотя осталось там не так уж и много.
  - Я бы хотел поехать с вами. Я пойду куда угодно, если вы меня попросите, но не только поэтому. Я... не знаю, как лучше выразиться... для меня честь, да, пожалуй именно так, что вы разрешите мне поехать с вами.
  Можно было бы небрежно усмехнуться в ответ, и Оуэн по привычке чуть не сделал этого... но притворяться, что слова Стерлинга его не тронули, было бы по меньшей мере лицемерием. Он никогда не лгал сабам или друзьям, а Стерлинг был и тем, и другим и заслуживал серьезного ответа.
  - Если они в самом деле знают, что я рядом, что вспоминаю их, если только это возможно, думаю, они были бы рады увидеть тебя рядом со мной. - Он посмотрел в глаза Стерлингу. - Они были бы рады, что я счастлив.
  Стерлинг ответил на его взгляд, в его глазах читалось медленное осознание того, что только что сказал Оуэн.
  - Вы... вы этого заслуживаете, - наконец сказал он. - Я хочу, чтобы вы были счастливы. Хочу, чтобы... хочу... - Он вздохнул и отвел глаза. - Я хочу еще бекона. Простите. - Оттолкнувшись от стола, Стерлинг встал и направился к фуршетным стойкам, оставив Оуэна задаваться вопросом, что же он собирался сказать.
  После этого Стерлинг упорно придерживался обыденных тем, а поскольку так было проще, Оуэн позволил ему это. Они вышли из ресторана и направились в местный цветочный магазин, где Оуэн покупал цветы родителям в прошлом году... он был по пути.
  - Как насчет этих? - предложил Стерлинг, и, развернувшись, Оуэн увидел, что тот держит в руках что-то лиловое, похожее на ирисы.
  Он бы никогда такие не выбрал, потому что предпочитал желтые или красные, что-нибудь яркое, напоминающее об осени, но так как он не верил, что отец в самом деле узнает, какие цветы будут лежать на его могиле, кивнул. Почему-то из-за участия Стерлинга все это казалось более важным, чем просто традиция, которая существовала еще недостаточно долго, чтобы называться таковой.
  - Они очень красивые. - Он взял букет ирисов из рук Стерлинга и добавил их к охапке розовых сильно пахнущих роз. - Пошли.
  Дорога на кладбище оказалась недолгой, а на маленькой парковке стояло не так много машин, хотя на дорожках между более новыми могилами то здесь, то там мелькали люди. Оуэн всегда очень сочувствовал одиноким скорбящим, кто-то неловко раскладывал цветы или рвал сорняки, кто-то стоял молча, опустив голову.
  Раньше он и сам был таким - он не старался ходить на могилу родителей по каким-то особым дням, кроме этого, просто когда ему их не хватало, или когда что-нибудь напоминало о них, он останавливался у кладбища, всего на пару минут, - но не сегодня. Сегодня, как той женщине, цепляющейся за руку брата - внешнее сходство сразу выдавало в них родственников - или как той паре с ребенком, ему было с кем разделить свое горе, пусть за несколько лет оно и притупилось.
  Стерлинг выглядел очень серьезным, хотя почти все его внимание было сфокусировано скорее на Оуэне. Когда они шли по тропинке к центру кладбища, он даже взял Оуэна за руку, и тот не стал возражать.
  Под ногами лежали опавшие листья, шелестя и поскрипывая на холоде. Хотя снега не было, земля была жесткой, промерзшей.
  - Надо было взять перчатки, - сказал Оуэн, когда они остановились перед могилой его родителей. - Здесь холоднее, тебе не кажется?
  Он не ждал, что Стерлинг согласится - это было просто глупое замечание, мысль, что место смерти должно быть более холодным и тихим, чем любое другое, - но тот кивнул, крепче стиснул его ладонь, а потом засунул их сплетенные пальцы в карман своего шерстяного пальто.
  - Так лучше? - спросил он.
  - Да, - кивнул Оуэн, чувствуя костяшками какую-то монетку и другую мелочевку, обычно валяющуюся в карманах. Через минуту или две он вытащил руку и обнял Стерлинга за плечи, притягивая ближе, а тот обвил рукой его талию. У их ног яркой грудой лежали цветы, их запах и цвет были словно позаимствованы у весны и лета. От мороза бархатно-нежные лепестки почернеют, а ветер и дождь раскрошат их.
  В голове было как-то странно пусто. Оуэн стоял, уставившись на имена на надгробии, и никак не мог взять в толк, что там, под ним люди, которых он знал и любил, но постепенно чувство умиротворения вытравило пустоту. Он наклонился и поднял один из ирисов, вывалившихся из букета, зеленый стебель холодил ладонь.
  Он возьмет его домой и сохранит еще ненамного.
  
  
Глава Одиннадцать
  Мать Стерлинга приехала бы за ним в колледж, но в канун Рождества отец устраивал рабоче-праздничную вечеринку (хотя, само собой, называть ее так было нельзя - Стерлинг запомнил это, еще когда ему было девять, то есть продолжал делать это просто назло отцу), и у нее было очень много дел. Они, конечно, могли позволить себе заказать еду в ресторане, но если на чем Одри Бейкер и могла настоять - так это на том, чтобы самой готовить еду для вечеринок, которые проходят у нее дома.
  Однако двадцать третьего она все равно заехала за ним на автовокзал на новеньком серебристом "БМВ" - Стерлинг совершенно точно помнил, что, когда он осенью уезжал в колледж, у матери была другая машина.
  - Уилл! - закричала она, махая рукой, и он помахал в ответ и схватил свой чемодан.
  Мать крепко обняла его, когда он добрался до машины, что было очень неудобно с чемоданом в руках.
  - Наконец-то! Я так соскучилась. Дай посмотреть на тебя. - Она отодвинула его на расстояние руки и оглядела. - Хорошо выглядишь. Решил отрастить волосы?
  Оуэну нравилось, он любил запускать в них пальцы, а если Оуэну что-то нравилось, Стерлинг делал это. По большей части.
  - Так, немного. Я был занят.
  - Все еще работаешь в магазине мороженого? Должно быть, тебя там любят.
  Он засунул чемодан в багажник и забрался на пассажирское сидение.
  - Мне опять повысили зарплату, так что, наверное, ты права. Мне нравятся ребята, которые там работают.
  Мать выразительно на него посмотрела. Стерлинг знал, что означает ее взгляд. Он означал: "Это здорово, дорогой, но пожалуйста, не упоминай об этом при отце".
  - Хорошо. Джастина так радовалась, что ты приезжаешь... я едва заставила ее пойти сегодня на уроки. Пришлось пообещать отпросить ее из школы пораньше. Заедем за ней по пути домой, если ты не против?
  - Конечно. Я тоже очень хочу ее увидеть.
  Джастина ходила в местную школу - дорогую, престижную и, по мнению Стерлинга, предназначенную для того, чтобы с раннего возраста воспитывать из девочек идеальных жен для мужчин вроде его отца. В свои двенадцать Джастина могла назвать вино, подходящее, пожалуй, к любому блюду, и знала все самые популярные места отдыха. Справедливости ради надо признать, что ко всему этому она еще и получала отличное образование и шанс заниматься у лучших тренеров и учителей. Джастина обожала теннис; Стерлинг все еще мог обыграть ее, но с каждым годом это становилось все труднее.
  Когда они подъехали к школе, Джастина уже ждала на ступеньках, переминаясь с ноги на ногу, дорогой ранец, скорее всего полный домашних заданий на каникулы, висел на плече, яркая голубизна школьного пиджачка оттеняла ее волосы, делая их ярко-золотистыми. Стоявшая рядом с ней учительница помахала Одри, которая помахала той в ответ, и скрылась в здании.
  Стерлинг выбрался из машины и широко раскинул руки, улыбаясь, когда сестра огромными прыжками бросилась к нему через площадку.
  - Привет, Жираф, - сказал он, крепко обнимая ее. - Как поживает моя любимая младшая сестренка?
  Она сделала вид, что собирается ударить его кулаком под дых, но промахнулась из-за болтающегося на плече рюкзачка и нескольких дюймов, которые прибавила с лета.
  - Я твоя единственная сестра, тупица.
  Высунувшись из машины, их мать ахнула в притворном ужасе:
  - Вы оба ужасны. Что бы сказал ваш отец?
  - Иди почитай словарь, - хором ответили Стерлинг и Джастина и пошли к БМВ. Стерлинг шел медленно, оставляя следы в тонком слое снега, и Джастина, воспользовавшись тем, что он отвлекся, бросилась вперед и запрыгнула на переднее сидение.
  - Эй!
  - Сам виноват - это же ты решил поиграть в замедленную съемку, - сказала Джастина, захлопывая дверцу и не оставляя Стерлингу другого выбора, кроме как забраться на заднее.
  - У меня ноги длиннее, - сказал он и с силой толкнул коленями спинку ее кресла - Джастина взвизгнула. - Мне нужно больше места. Так что до конца каникул переднее сидение мое.
  - У тебя есть своя машина, - напоминал ему сестра, а потом вдруг просияла: - Ты сможешь покатать меня. Папа всегда слишком занят, но ты ведь отвезешь меня к Синди и Лоре?
  Стерлинг очень хорошо помнил эту парочку. У обеих была тенденция смотреть на него, заливаться румянцем и хихикать, прикрывая рот руками, переглядываясь и пихаясь. Они почти пугали его, и Стерлинг порой не мог отличить одну от другой, хотя родственницами они не были.
  - Я не против возить тебя, но эти ужасные двойняшки к моей машине ни ногой, ясно?
  - Мам! Скажи ему, чтобы не называл их так. И что он должен быть со мной милым.
  Одри вздохнула и вывернула на главную дорогу.
  - В следующий раз, когда я подумаю, что соскучилась, вспомню этот момент.
  - Но тебе же нравится, - сказал Стерлинг. Он знал, что это правда; это он любил больше всего - когда они были втроем. В детстве - лет в тринадцать или четырнадцать - он мечтал о том, чтобы отец попал в аварию или просто уехал и не вернулся, чтобы они могли всегда быть только втроем. Хотя едва ли такое могло произойти, и теперь он понимал, что и не произойдет, потому что по абсолютно необъяснимым причинам мать любила отца.
  Вряд ли он когда-нибудь поймет за что.
  Он наклонился и дернул Джастину за волосы, небольно.
  - Я буду с тобой таким милым - ты решишь, что я не твой брат.
  - Ну это уже перебор, по-моему. Купи мне мороженое, и будем считать, что мы квиты. - Джастина бросила что-то через плечо, чуть не попав Стерлингу в лицо. - Вот, возьми жвачку.
  - Боже, предупреждай в следующий раз, я мог остаться без глаза.
  Мать повернулась и посмотрела на них.
  - Это все очень весело, пока кто-нибудь в самом деле не лишится глаза, так что давайте поаккуратнее, ладно?
  - К тому же папа взбесится, если непредвиденная поездка в травмпункт нарушит его планы относительно вечеринки, - заметила Джастина, и Стерлинг назвал ее тайной фанаткой "Симпсонов", а она стала громко это отрицать.
  К тому времени когда они добрались до дома, Стерлинг чувствовал напряжение из-за предстоящей встречи с отцом и в то же время странное спокойствие из-за того, что все это было очень знакомо. Это его дом; он забирался на это дерево, учился подавать мячи на этой лужайке, сейчас присыпанной снегом, на этом самом газоне, который не раз подстригал. У Уильяма Бейкера имелся садовник, но он считал, что у сына должны быть домашние обязанности, чтобы воспитывать в нем характер. Стерлинг не возражал; лужайка была такой огромной, что единственный способ подстричь ее целиком - это верхом на газонокосилке, он любил вместо ровных полос выделывать на ней кривые загогулины.
  К его облегчению, машина отца стояла перед домом - раз он не поставил ее в гараж, значит, просто заглянул ненадолго, прежде чем опять уехать на какую-нибудь встречу, деловой обед, или что-нибудь еще, что благоприятно скажется на его репутации и банковском счете. Стерлинг не знал, что для отца важнее - хотя какая разница, если семья все равно на третьем месте.
  - Папа не останется? - спросил он.
  Одри покачала головой и припарковала машину.
  - У него деловой обед. - По крайней мере она перестала убеждать Стерлинга, что отец хотел бы провести время с ним, просто был слишком занят.
  Едва сдержавшись, чтобы не сказать "Здорово", Стерлинг покатил чемодан к крыльцу и поднял по ступенькам.
  Дом, милый дом - вот только вряд ли он мог так называть это место.
  Широкая витая лестница была щедро и со вкусом украшена ветками сосны и крошечными золотистыми бантиками; в воздухе стоял пьянящий запах пряностей и имбирного хлеба. Посреди холла возвышалась огромная ель, сверкая гирляндами и игрушками, но не сделанными вручную Стерлингом и Джастиной. Украшения менялись каждый год; в этом мать увлеклась викторианским стилем, очень консервативным; а в прошлом все переливалось белыми, серебристыми и голубыми цветами. Стерлинг как раз мучился от похмелья, но не мог признаться в этом, и поэтому был вынужден сидеть спиной к ели, пока открывал бесполезные - а если их выбирал отец, еще и ненужные - подарки.
  Он отнес чемодан в свою комнату, принял душ, а потом, надеясь, что возился достаточно, чтобы отцу хватило времени уехать, пошел вниз.
  Удача оказалась не на его стороне. Уильям уже в выходном костюме стоял у подножия лестницы, нетерпеливо поглядывая не часы. Высокий, сильный, красивый, светлые волосы на висках посеребрила седина, взгляд голубых глаз внимательный и холодный, как и сам он.
  - Вот ты где, - сказал отец вместо приветствия.
  У Стерлинга неприятно похолодело внутри; давно пора было запомнить, что глупо ждать, что отец изменится.
  - Вот он я, - сказал он. - Как бизнес?
  Иногда этим вопросом отца удавалось отвлечь, но сегодня, видимо, был не его день.
  - Отлично, как и всегда, - ответил Уильям. - А твои оценки?
  Конечно, он никогда не спрашивал: "Как ты?" или "Надеюсь, у тебя все хорошо?".
  - Одни пятерки, - сообщил ему Стерлинг, радуясь, что это правда. - Я ведь не хочу запятнать блестящее имя Бейкеров.
  - Нет, ты нашел несметное число других способов это сделать. - Уильям вздохнул и снова посмотрел на часы. - Я опаздываю из-за того, что ждал тебя. Мне пора. Вернусь около одиннадцати... тогда и поговорим.
  "Ни за что, если это будет зависеть от меня", - подумал Стерлинг, но все равно кивнул, потому что в холле появилась мать, чтобы поцеловать отца на прощание.
  - Не забывай есть овощи, - пожурила она Уильяма, и на какое-то мгновение его лицо смягчилось.
  - Съем все, что будет на моей тарелке, обещаю. Если там окажется что-нибудь зеленое, так тому и быть. - Уильям нежно похлопал жену по щеке - и от этого жеста у Стерлинга екнуло сердце. Оуэн часто так делал, обхватывал его лицо ладонью, гладя по щеке... Боже, он уже скучал, ограниченность этой жизни так не походила на то, что было у него в колледже. Здесь он был ненастоящим, насквозь фальшивым для отца, обманывал друзей, никому не говорил, кто он есть.
  Нет, он, конечно, не собирался делиться с кем-нибудь подробностями отношений с Оуэном, но не потому что стыдился, а потому что мысль, что у них есть что-то на двоих, что-то личное - интимное - была приятной. Из разговоров с Оуэном и Алексом он знал, что мало кто из членов клуба обсуждает это за пределами своего круга.
  Стерлинг никогда не был масоном, как отец, но он понимал, что такое преданность единомышленникам.
  Однако необходимость изображать натурала перед всеми, кто появлялся в этом доме во время каникул... ужасно бесила. Сейчас мало кого можно было удивить нетрадиционной ориентацией, но разве отцу это объяснишь?
  Он спустился по лестнице, собираясь перехватить что-нибудь на кухне. Уильям развернулся, даже не посмотрев на него, но Одри тронула мужа за плечо, в ее глазах стояла мольба, тот замер и оглянулся на Стерлинга.
  - Хорошо, что приехал, сынок.
  Слова прозвучали чопорно и неестественно, но лицо Одри просияло от облегчения и удовольствия, и ради нее Стерлинг подошел к отцу, чтобы пожать ему руку, коротко и равнодушно.
  Никаких объятий; Уильям Бейкер не обнимался с мужчинами - даже с единственным сыном.
  Дверь закрылась, и Одри тепло обняла сына, погладив его по спине.
  - Спасибо, - прошептала она. Отодвинувшись, она откинула волосы с его лица и улыбнулась. - Я знаю, с твоим отцом иногда трудно, но он тебя любит.
  Начав спорить, он просто сделал бы ей больно; Стерлинг знал это, потому что пробовал десятки - или больше - раз, прежде чем сдаться. Пусть продолжает обманывать себя - в конце концов, это мелочь, и всем, кроме нее самой, нет до этого дела.
  Джастина сидела за гранитной стойкой на огромной кухне и пальцами ела фруктовый салат.
  - У нас есть столовые приборы, - сказала ей Одри, когда они со Стерлингом вошли в комнату.
  - Знаю, но я не могу вилкой определить, какой виноград хороший, а какой - плохой. - Джастина подняла руку и пошевелила указательным и большим пальцами, демонстрируя их превосходство.
  Одри подошла к духовке и открыла ее проверить запеканку.
  - Я думала, что плохого винограда в салате нет.
  - Никогда не знаешь наверняка. Бывает и плохой. - Джастина выбрала ягоду, сжала и положила рядом с чашкой. - Как этот.
  Стерлинг поставил табурет рядом с ней и сел.
  - Ты определяешь это на ощупь?
  - Она мягкая, - сказала Джастина.
  Стерлинг выхватил ягоду и покатал по ладони.
  - По-моему, обычная виноградина.
  - Нет. - Джастина нахмурилась. - Она плохая.
  - Думаю, я съем ее и проверю.
  - Нет! - Джастина поморщилась, когда Стерлинг закинул ягоду себе в рот. - Фу!
  - Виноградина как виноградина, - сказал Стерлинг, жуя. - Мягковата, но на вкус нормальная.
  - Кошмар, - сказала Джастина и бросилась вместе с салатом к раковине. - Это лазанья? - спросила она мать.
  - Ну если тебе приходится спрашивать, чтобы узнать наверняка... - Одри печально покачала головой. - Наверное, она тоже плохая. Лучше мне ее выкинуть...
  - Нет! - Джастина обвила мать руками за талию - ее голова уже доставала Одри до плеча. - Обожаю твою лазанью. А у нас есть чесночный хлеб?
  - Домашнего приготовления, с маслом, - пообещала Одри, приглаживая волосы дочери. - Накроешь на стол для меня, пожалуйста?
  - А может, сегодня просто поедим на кухне? - спросила Джастина. - Уилл же только приехал.
  Одри закусила губу, и Стерлинг словно в живую услышал голос отца, который настойчиво твердил, что есть надо только в столовой, накрыв на стол, и возле каждого прибора должна лежать тяжелая льняная салфетка. То, что для Одри это означало дополнительную работу - потому что именно ей приходилось стирать и гладить белоснежные салфетки и натирать поверхность стола красного дерева до зеркального блеска, его не волновало; а то, что зачастую обедали они вчетвером, без гостей, к делу отношения не имело. Необходимо всегда соответствовать стандартам и соблюдать формальности.
  - Ну, только один раз, - наконец сдалась Одри. Молчаливое "Не говорите отцу" само собой разумелось.
  Не дожидаясь, когда его попросят, Стерлинг подошел к холодильнику, чтобы проверить, там ли салат - он не хуже Джастины знал, что к лазанье полагается чесночный хлеб и салат. Вытащив большую стеклянную чашку, он поставил ее на стойку и спросил мать:
  - Хотите, я приготовлю гренки?
  Одри уставилась на него, открыв рот. Наверное, это было самое удивленное выражение, которое он когда-либо видел на ее лице, что казалось довольно забавным, учитывая, что вопрос был про гренки.
  - С каких это пор ты умеешь готовить?
  - У меня есть друг, - сказал Стерлинг, потому что лучше не мудрить. - Он научил меня паре вещей. - Оуэн всегда умалял свои таланты на кухне, но еда, которую он готовил, всегда была съедобной и хорошо выглядела - эта комбинация не переставала восхищать Стерлинга.
  - Ну кто я такая, чтобы стоять на пути прогресса, - сказала Одри и махнула рукой на печку.
  - Я буду помогать! Покажешь? - спросила Джастина.
   Чтобы порезать хлеб кубиками, посыпать его специями и поджарить на сковороде, которая, кстати, оказалась, новее тех, что достались Оуэну от родителей, много времени не понадобилось. Когда они закончили, Одри вытащила лазанью из духовки и порезала хлеб.
  Ко всему этому подошло бы красное вино, но Стерлинг не стал предлагать. Ему уже несколько лет разрешали один бокал вина за обедом; Уильям считал, что мужчина должен уметь пить и ценить хорошие вина, но Джастина только наморщит нос, а Одри сделает лишь пару крохотных глотков. Поэтому он налил всем воды и улыбнулся, разглядывая салфетки с узором из остролиста на каждой тарелке.
  Может, в кои-то веки каникулы пройдут хорошо, без всяких ссор. В конце концов, он же изменился, сессии с Оуэном научили его терпению и сдержанности. Теперь он знал, сколько готов выдержать от рук того, кому небезразличен, не сломавшись. Он хотел от Оуэна не только заботы и нежности, но не мог позволить себе надеяться, что тот даст ему это и еще кое-что.
  Ну ладно - думать о том, что Оуэн отменит это дурацкое правило и что произойдет потом, было не лучшей идеей. Он сел за стол, бросил на колени салфетку и глотнул воды со льдом.
  - Почему ты краснеешь? - спросила Джастина.
  - Здесь жарко.
  - Неправда. - Она схватила огромный кусок чесночного хлеба и впилась в него зубами. - Думаешь о своей девушке? У тебя же она есть? Она красивая?
  - Джастина, говорить с полным ртом некрасиво, в какой бы комнате мы ни обедали, - сказала Одри, взглядом умоляя Стерлинга не отвечать.
  Младшие сестры - настоящий геморрой; и как это он постоянно об этом забывает?
  - Нет, у меня нет девушки, - наконец сказал он и добавил, чтобы уж точно сменить тему: - Я думал о том щеночке, которого мы нашли тогда в парке, помнишь?
  Глаза Джастины загорелись.
  - Да! Он был такой миленький, но папа не разрешил его оставить.
  - За собаками надо присматривать, - дипломатично заявила мать, благодарно посмотрев на Стерлинга. - И они постоянно устраивают беспорядок.
  - Все равно он был очень миленький, - повторила Джастина. - Когда я вырасту, обязательно заведу щенка. Двух щенков. Наверное, одного как у президента Обамы - какой он там породы?
  - Португальская водяная собака, - сказала Одри.
  Джастина кивнула, а Стерлинг сунул в рот еще кусочек лазаньи, которая оказалась так же хороша, как он запомнил.
  - А может даже трех, - сказала Джастина.
  - Целую стаю, - согласился Стерлинг, и разговор зашел о книге, которую недавно прочла Джастина - о стае диких псов, живущих на улице, и Стерлинг выбросил из головы мысли о том, что когда-нибудь ему все равно придется признаться во всем сестре.
  
  * * * * *
  Праздничная вечеринка следующим вечером прошла хорошо, в основном потому что Стерлинг сделал то, чего хотел от него отец - и все-таки появился там. Он изо всех сил старался держаться как подобает, ради матери и Джастины, поэтому надел скучный темно-синий галстук вместо радужного, который купил несколько месяцев назад и подумывал надеть, пока в последнюю минуту не передумал.
  Он вернулся к себе, когда гости начали разъезжаться, решив, что вряд ли кто-то станет из-за этого переживать. К тому времени осталось всего человек шесть, и Джастина уже ушла спать.
  Часом позже Стерлинг услышал на лестнице шаги отца. Он думал, что Уильям пройдет мимо к родительской спальне, но, к его удивлению, раздался громкий стук, и Уильям распахнул дверь так, что та с силой ударилась о стену.
  Звук заставил Стерлинга, который сидел с книгой на постели, вздрогнуть.
  - Что...
  - Как ты смеешь так себя вести? - перебил его Уильям. - Пытаешься разрушить мою репутацию? - Низкий голос звенел от гнева.
  - Каким же образом? - Стерлинг был искренне озадачен.
  Уильям шагнул в комнату и свирепо уставился на сына.
  - Ты намеренно игнорировал людей, когда они пытались с тобой беседовать, а потом исчез, не попрощавшись! Мне пришлось извиняться за тебя перед гостями! Я еще никогда не попадал в столь неловкое положение!
  - О, а мне кажется, попадал, - заметил Стерлинг. - Вряд ли это первый раз, когда я поставил тебя в неловкое положение. Помнишь, как я получил главную роль в школьном спектакле?
  - Тебе не удастся утащить нашу семью за собой в сточную канаву... все, ради чего я работал, все, чем пожертвовал...
  Стерлинг отбросил книгу и встал, смотря отцу в лицо, потому что он всегда так делал. Уильям научил его не отступать, научил находить слабые места врага, манипулировать людьми и ситуацией в своих интересах. Он не думал, конечно, что сын будет использовать эти навыки против него самого, что, если подумать, было чертовски глупо с его стороны.
  - Единственное, чем ты пожертвовал - это твоя семья! Я вырос, презирая тебя, а Джастина, да она тебя даже не знает. Отличная работа, папа. Гениальная.
  Лицо Уильяма потемнело от бешенства. Боже, казалось, у него сейчас случится сердечный приступ или еще что. Стерлинг не понимал, что во время вечеринки могло послужить причиной этого взрыва. Его отец мог немного выпить, но даже пьяный вдрызг никогда не терял самообладания. Пожалуй, лучше разрядить обстановку и все такое.
  - Послушай, что бы я ни сделал, это было ненарочно, ясно? Единственные, кто оставался, когда я ушел наверх - это твои приятели, с которыми ты играешь в покер, да они вряд ли вообще обратили на меня внимание. - И поскольку отец играл в карты с мэром и начальником полиции, Стерлинга это вполне устраивало. - А насчет того, что я кого-то там игнорировал... кого, ради бога? Да я сегодня умудрился побеседовать с половиной города!
  - Не спорь со мной и не огрызайся! - Уильям подошел к кровати, дрожа от какой-то необъяснимой ярости. - Каждый мужчина на вечере, у которого есть сын, знает, что у него есть будущее, что ему есть кому завещать свой бизнес, есть тот, кому он доверяет. А что есть у меня? Жалкий выродок... о, я видел, как ты заигрывал с этим молоденьким барменом. Какой стыд! Ты стоил ему работы, понимаешь? Я позвоню в гольф-клуб... и его уволят...
  Стерлинг закатил глаза. Карлу было чуть за двадцать, он был красавчиком и работал барменом в гольф-клубе, даже когда сам клуб закрывался на зиму. Иногда он подрабатывал, смешивая коктейли, на вечеринках: дружески улыбаясь мужчинам и игриво подмигивая женщинам. Стерлинг разговорился с ним, пока тот открывал ему бутылку Пино-Нуар, и почти тут же выкинул разговор из головы.
  - У меня для тебя новость, Дональд Трамп ; Карл - не гей. Да он перетрахал половину женщин из гольф-клуба. А даже если бы и был, у меня уже есть бойфренд, и я ему не изменяю...
  Под дверью кто-то громко ахнул, Стерлинг резко повернулся, и кулак отца скользнул по скуле, удар оказался достаточно сильным, так что у Стерлинга закружилась голова, и во рту появился солоноватый привкус крови. Он пощупал языком место, где зубы ободрали щеку, и сплюнул кровь на бледно-серый ковер.
  - Ублюдок.
  - Извращенец, - прошипел его отец. - Ты слишком девчонка, чтобы дать сдачи, да?
  Вообще-то Стерлинг был слишком пацифистом, что было забавно, если подумать, чем он занимался в свободное время... но это совсем не то. Позволить Оуэну его отшлепать - это одно; а ударить кого-то, потому что он тебя раздражает, или даже бесит - другое.
  - Нет, я слишком умен, - парировал он. - Скорее всего, ты натравишь на меня копов.
  На самом деле это было маловероятно, потому что такое точно разойдется по всему городу, а отец не хотел "очернить семейную репутацию".
  - Ты никогда не был сыном, которым я мог бы гордиться, - прорычал отец, - ты мне противен, - и вышел из комнаты, не обращая внимания на жену и дочь, застывших в дверях.
  - Уилл... - Джастина вошла в спальню, ее лицо побледнело, волосы были распущены. В ночной рубашке с "Хеллоу, Китти " - слишком короткой, но любимой - она казалась младше своих двенадцати. Рядом с ней в черном элегантном платье для коктейлей стояла такая же ошеломленная и расстроенная Одри.
  Стерлинг развернулся, поднял свой почти неразобранный чемодан на кровать и, осторожно вытащив подарки для матери и сестры, положил их на подушку. Потом запихнул остальные вещи обратно в чемодан и застегнул молнию, прежде чем повернуться к Джастине - она плакала, а Одри обнимала ее за плечи. Сестра посмотрела на него и вырвалась из рук матери. Стерлинг усадил ее на свою кровать, обнял и прижался щекой к ее волосам; Одри беспомощно смотрела на них.
  - Прости, - прошептал он. - Тсс, все в порядке. Все будет хорошо.
  - Нет, не будет! - Джастина отстранилась и подняла на него покрасневшие глаза. - Папа поэтому тебя ненавидит? Из-за того что у тебя бойфренды?
  Вот он, разговор, о котором он думал последнюю пару лет, заранее пугаясь того, какой он примет оборот.
  - Думаю, папа ненавидит меня по целому ряду причин, - сказал он. - Но да, наверное, это самая важная. Я гей, и мне жаль, что я не сказал тебе об этом раньше. Я очень хотел.
  - Ты думал, я разозлюсь? - Скорее Джастина выглядела встревоженной.
  Стерлинг перехватил ее взгляд.
  - Я думал, ты тоже можешь меня возненавидеть.
  Глаза Джастины наполнились слезами, и она уткнулась лицом ему в грудь и крепко обняла.
  - Я люблю тебя, Уилл. Я никогда не буду тебя ненавидеть. Особенно из-за такой глупости. Мне плевать, подружки у тебя или друзья. У нас в школе есть девочки-лесбиянки.
  Одри, стоявшая все это время рядом, спросила:
  - В самом деле? - Голос ее звучал испуганно.
  Джастина кивнула и вытерла глаза.
  - Да, парочка. Но мне все равно. Не понимаю, кому какое дело.
  - Папе есть дело, - мрачно возразил Стерлинг. - Послушайте, я вас очень люблю, но не хочу портить вам Рождество. Я, наверное, поеду, пусть отец спустит пар без меня.
  Его мать не стала возражать, что сказало Стерлингу, на чьей она стороне - на стороне отца, как, впрочем, и всегда. О, она любила детей, но Уильям всегда был важнее.
  Отец ждал его у входной двери, держа в руках стакан с виски.
  - Так и думал, что ты сбежишь. Всегда был бесхребетником.
  - А ты никогда не знал, что тебе от меня нужно, - сказал Стерлинг, стискивая ручку чемодана. - Сначала хочешь, чтобы у меня был характер, а потом чтобы я делал то, что ты говоришь. Чего ты хочешь?
  - Другого сына.
  Стерлинг кивнул, чувствуя почти благодарность за честный ответ, несмотря на неприязнь в голосе отца.
  - Ясно. Я понимаю, правда. Хотя мы с тобой никогда не ладили, так что сомневаюсь, что, будь я натуралом, это имело бы значение. Для тебя это просто удобная отговорка.
  - Это имеет значение. Я всегда подозревал, что с тобой что-то не так...
  Стерлинг холодно посмотрел на него, казалось, что холод в глазах начинает вымораживать сердце. Черт, он впервые за много лет собирается в Рождество уйти из дома, оставить семью. А самое ужасное - чувствует при этом облегчение.
  - Со мной все так. Удивительно, конечно, учитывая, какие у меня родители, но со мной все в гребаном порядке.
  - Убирайся из моего дома, - сказал Уильям. - И не возвращайся, пока не решишь жить как должно, не забывая о морали.
  Стиснув зубы, Стерлинг заметил:
  - О, о ней я не забываю. Но если ты, в самом деле, думаешь, что я стану жить так, как хочется тебе, то ты бредишь. - И чтобы не сболтнуть лишнего, он поспешно толкнул входную дверь и направился к гаражу, надеясь, что машина заведется с первого раза.
  К его облегчению, она действительно завелась, хотя, пока он осторожно выезжал на дорогу, сердце продолжало громко колотиться. По крайней мере, руки на руле не дрожали, и Стерлинг вдруг понял, что почти ничего не чувствует. Все внутри словно онемело.
  Но это даже хорошо. Лучше, чем слететь с катушек посреди дороги.
  Он почти доехал до колледжа, когда вспомнил, что общежитие закрыто на каникулы... он не мог там остановиться. Он мог бы позвонить на работу и узнать, не нужна ли его помощь на следующей неделе - хорошо, если будет чем заняться. Однако сегодня он знал, куда пойдет.
  Почему-то Стерлинг так и не смог заставить себя позвонить Оуэну, пока не остановился перед его домом. Может, потому что боялся, что тот куда-нибудь ушел... когда он увидел машину Оуэна, руки все-таки начали дрожать, но с кем не бывает? - или может, он просто боялся, что Оуэн не пустит его к себе. Нет, они не ссорились, просто Стерлинг был почти уверен, что Оуэн не любитель сюрпризов, особенно вызванных многолетними семейными распрями.
  Свет в доме не горел. Было уже довольно поздно, заполночь, и Оуэн, наверное, спал. Стерлинг мог бы поехать в местный отель и снять номер на ночь, а о завтрашнем дне волноваться, когда встанет солнце, но ему не хотелось.
  Может, это и эгоистично, но он хотел почувствовать, как его обнимают руки Оуэна.
  Вытащив мобильный, Стерлинг набрал знакомый номер. Оуэн поднял трубку на четвертом гудке и сказал:
  - Алло? - его голос звучал сонно.
  - Привет, - выдохнул Стерлинг, теперь его голос тоже дрожал. - Оуэн, это я, Стерлинг. Я... эмм... Я сижу у тебя перед домом. Я знаю, что сейчас поздно, и мне очень жаль, но... мне нужно где-нибудь переночевать. Можно мне войти?
  
  
Глава Двенадцать
  Поразмыслив, позвонит ли Стерлинг ему на каникулах, Оуэн, к своему сожалению, пришел к выводу, что вряд ли. Не потому что с глаз долой, из сердца вон - он был уверен, что Стерлинг будет думать о нем время от времени, - просто Оуэн не вписывался в тот мир, в который возвращался Стерлинг.
  Впрочем, как и сам он.
  Услышать его голос было чертовски неожиданно, телефонный звонок, когда он только выключил свет и почти начал засыпать, подействовал не хуже чашки эспрессо. И все же ему понадобилась пара секунд, чтобы понять, о чем говорит Стерлинг.
  - Перед домом? Ты здесь? - Он потер глаза и прикрыл их, пытаясь нащупать выключатель на прикроватной лампе. Яркий свет помог наконец начать соображать, и Оуэн открыл глаза и заморгал. - Боже, да, конечно, можно. Я сейчас спущусь.
  - Спасибо, - сказал Стерлинг.
  Когда Оуэн открыл дверь, мальчик ждал на крыльце, все еще сжимая в руке мобильник. Даже в тусклом свете уличного фонаря, Оуэн видел синяк на его скуле, кожа опухла и покраснела.
  - Прости, - прошептал Стерлинг, слегка пожав плечами. - Я не знал, куда еще пойти. - Его лицо сморщилось, и он поднял свободную руку, чтобы закрыть его, плечи затряслись.
  Оуэн был босиком, и морозный воздух забирался под полы халата, который он накинул на голое тело, сбегая по ступенькам, но все равно шагнул на крыльцо и обнял Стерлинга. Правда, объятие вышло недолгим, но он не убрал руки с плеча Стерлинга, пока вел его в дом, и как только дверь за ними захлопнулась, снова прижал к себе.
  Дрожь, пробегавшая по телу Стерлинга, все усиливалась. Оуэн слышал, как стучат его зубы, хотя внутри было тепло, а на мальчике был толстый пуховик. Шок, а вовсе не температура, явно вызвал эту реакцию. Стерлинг уже всхлипывал, тихо, судорожно, так что почти не мог дышать и тем более - говорить. Оуэн погладил его по волосам и изо всех сил притиснул к себе, но тот, видимо, не собирался успокаиваться, поэтому пришлось отпустить его. Взяв Стерлинга за руку, Оуэн провел его в гостиную и усадил в кресло у камина, там уже тлели угли, но все равно было тепло.
  - Садись, Стерлинг, - сказал он тоном, требовавшим повиновения. - Я налью нам выпить, а когда вернусь, ты успокоишься, и мы поговорим, понятно?
  Чтобы наполнить два стакана и принести их в гостиную, понадобилось немного времени, но когда он вернулся, Стерлинг уже скинул куртку и вытирал слезы. Он поднял глаза на Оуэна, но тут же отвернулся и ничего не сказал.
  - Выпей это, - приказал Оуэн, вручив ему стакан. Это было виски, и при обычных обстоятельствах Оуэн не стал бы предлагать его несовершеннолетнему по множеству причин, но сейчас он решил сделать исключение, потому что было ясно, что Стерлингу просто необходим тот легкий успокаивающий эффект, который оказывает спиртное.
  Стерлинг сделал глоток и откинул голову на спинку кресла.
  - Прости... я был немного расстроен. Со мной уже все в порядке.
  - Очень сомневаюсь, но уверен, у тебя есть на то причина. Расскажи, что случилось.
  - Да ничего особенного, просто я родился не в той семье, - усмехнулся Стерлинг, уставившись в огонь. - Мой отец - ублюдок, а моя мать всегда на его стороне. Я наконец-то сказал обо всем ему и сестре... и он вышел из себя... это было глупо, ведь он знал, просто я никогда не говорил ему этого.
  - И твои слова вызвали такую реакцию? - спросил Оуэн, нежно проведя пальцами по кровоподтеку на щеке Стерлинга. Он с трудом сдержал гнев, когда тот едва заметно кивнул. Он сам оставил на теле Стерлинга множество синяков, делал такое, по сравнению с чем какой-то удар кулаком - мелочь... черт, да он заставлял Стерлинга плакать от боли.
  Но это не одно и то же.
  Черт побери, не одно и то же!
  Очень медленно, следя за каждым движением Стерлинга, он сжал его подбородок и повернул лицо на свет. Стерлинг посмотрел на него потухшими глазами. Этот померкший взгляд выводил Оуэна из себя даже сильнее синяка на принадлежащем ему теле, поставленного рукой, которую нельзя было поднимать. Может, Стерлинг и взрослый, но он сын Бейкера, а ударить своего ребенка...
  Оуэн сделал глубокий вздох и легко коснулся губами покрасневшей щеки, словно ставя свою метку поверх чужой и жалея, что на самом деле поцелуи не утоляют боль.
  - Немного арники - и опухоль спадет, удар пришелся достаточно далеко от глаза, так что яркого фингала у тебя не будет. Ты все такой же хорошенький, не волнуйся.
  - Я просто... очень устал. - Стерлинг и в самом деле выглядел каким-то измученным, и Оуэн порадовался, что тому удалось доехать сюда, не попав в аварию. Подумать только, что он испытал бы, узнав, что Стерлинг слетел с дороги... - Я не хочу никакой арники, ничего не хочу. Можно мы просто пойдем спать, пожалуйста?
  - Конечно. Давай это мне. - Он забрал у мальчика стакан и поставил его на столик, помог Стерлингу подняться на ноги и повел наверх.
  Оуэн быстро расстелил постель, и когда он укрывал их обоих одеялом, Стерлинг смотрел на него уже совсем сонными глазами.
  Мальчик заснул почти сразу. Оуэну понадобилось куда больше времени.
  Он проснулся несколько часов спустя... на будильнике было три утра. Поначалу он не понял, что его разбудило, но потом вдруг заметил, что Стерлинг дышит слишком неровно и часто.
  - Ты в порядке? - прошептал он, и у того перехватило дыхание.
  - Да. Просто не могу заснуть.
  - Тогда не стоит себя заставлять. - Оуэн потянулся, разминая затекшие мышцы. - Иди сюда, - сказал он и притянул Стерлинга к себе, обняв налитое какой-то свинцовой тяжестью тело. Он поцеловал Стерлинга в висок, чувствуя губами гладкую теплую кожу. - Хочешь поговорить? Или просто полежим так?
  - Рождество, - прошептал Стерлинг, не ответив.
  - Да. - Решив, что это может немного его утешить, Оуэн добавил: - Можешь сегодня пойти со мной. Джейк и Гэри возражать не станут... они всегда говорят, что чем больше - тем веселее. - Вслух это прозвучало не так хорошо, как казалось, но все равно лучше, чем ничего.
  - Хорошо. - Голос Стерлинга звучал глухо и безжизненно, и Оуэн не знал, как долго еще сможет это выносить. Стерлинг... его Стерлинг, его красивый, светлый, упрямый мальчик - был совсем разбит.
  И кому - если не ему - собирать его снова?
  Оуэн слегка повернулся, прижавшись к губам Стерлинга, уговаривая их раскрыться. Поначалу Стерлинг не отвечал, но через несколько секунд начал откликаться, словно жар губ Оуэна пробудил его от глубоко сна.
  - Не останавливайся, - попросил Стерлинг, когда Оуэн на секунду отстранился.
  - Я и не хочу останавливаться, - прошептал он. - С тобой никогда не хочу. - Он прикусил мочку уха Стерлинга, просто нежно сжал зубами, не больше, дразня бархатно-нежную кожу, а потом поцеловал чувствительное местечко за ухом, заставив Стерлинга вздрогнуть. - Я скучал. Всего два дня, а я уже страшно соскучился. - Он снова приник к губам Стерлинга, на этот раз поцелуй вышел более жадным, как будто в подтверждение его слов. Стерлингу надо знать, что он нужен, что Оуэну несложно показать ему это.
  Стерлинг ответил на поцелуй, но теперь движения его стали беспокойными, даже в пальцах, которые впились в плечи Оуэна, читалось какое-то почти отчаяние.
  Оуэн уже собирался спросить, в чем дело, но эти слова прозвучали в голове как-то резко, неправильно. Стерлингу ни к чему сейчас отвечать на вопросы, принимать решения. Ему надо успокоиться, а Оуэн не давал ему этого.
  Он отстраненно подумал, что для Стерлинга было бы лучше, если бы он не влюбился в мальчика; месяц назад он бы сразу сообразил, что делать, и отнесся к нему, как к любому расстроенному сабу... направлял бы твердой рукой. Сегодня вместо этого он был слишком мягок, нянчился с ним, как с маленьким, обнимал его... и теперь Стерлинг лежал, стиснув зубы, напрягшись и трясясь всем телом.
  - Тшш, - сказал Оуэн. - Все хорошо... я знаю, что тебе нужно. - Ему нужно было то же самое, почти так же сильно, и сейчас казалось глупым это отрицать.
  Он заставил Стерлинга приподняться и стащил с него водолазку, поцеловал в шею и уложил обратно на подушки, а потом прижался к губам, нежно ущипнув один из сосков; Стерлинг заскулил и выгнулся, задрожав. Он перевернулся на бок и скользнул ладонью по спине Оуэна к его ягодицам, толкнулся бедрами ему навстречу, так что их члены потерлись друг о друга сквозь ткань пижамных штанов - Оуэн пожалел, что не снял их раньше.
  - Пожалуйста, - выдохнул Стерлинг в его губы, отодвинувшись недостаточно, чтобы говорить разборчиво, но все равно продолжая повторять: - Пожалуйста, пожалуйста, Оуэн. Пожалуйста...
  Это слово вместе с его именем на губах Стерлинга заводило просто неимоверно, всегда так. Боже, помоги ему, когда тот это поймет, если еще не понял, но сегодня эти мольбы были искренни, непроизвольны.
  - Я хочу почувствовать твою кожу, - четко проговорил Оуэн, проведя пальцами по губам Стерлинга, успокаивая отчаянный поток слов. - Сосредоточься, Стерлинг. На мне, на том, что я тебе говорю. Не отвлекайся.
  Стерлинг застонал, но отчаяние пошло на убыль, и он позволил Оуэну отстраниться, чтобы снять с них обоих оставшуюся одежду. Оуэн потянулся к лампе, стоявшей на ночном столике, но замешкался. Темнота для этого подходила лучше; он хотел, чтобы Стерлинг мог расслабиться и заснуть, однако ему необходимо видеть, что он делает. В конце концов, он все-таки включил лампу, но убрал ее на пол, глаза быстро привыкли к тусклому свету. Ладонь Стерлинга дотронулась до его бедра, в осторожной ласке чувствовалась та же просьба, что и в словах, но Оуэн заставил его подождать еще пару секунд, чтобы вытащить из ящика стола то, что обещал себе не использовать еще несколько недель.
  У него не было ощущения, что Стерлинг добился своего, впрочем, Оуэн и проигравшим себя не чувствовал.
  А потом он сделал то, чего хотел так долго... перекатился, накрыв Стерлинга своим телом, прижимаясь к обнаженной коже под собой, гладкой и нежной. Член Оуэна скользнул по мягким волоскам на бедре Стерлинга, и он с трудом сдержал стон, потому что хотя он и делал это ради них обоих, ему не хотелось терять контроль.
  Он выпрямил руки, приподнявшись, и заглянул в лицо Стерлинга. Его глаза были широко распахнуты, на лице застыло что-то похожее на изумление, как будто он не верил в реальность происходящего, и Оуэн не мог винить его. Это была воплотившаяся мечта. Он повел бедрами, и головка члена потерлась о нежную кожу мошонки Стерлинга, тот резко втянул в себя воздух.
  - Я сосредоточен, - заверил его Стерлинг. - Боже, я так хочу тебя, Оуэн. Хочу.
  Он никогда в этом не сомневался.
  Вообще-то у него были свои планы для первого раза; черт, да и какой Дом не получает удовольствия от планирования сцены? Но несчастный Стерлинг с кровоподтеком на щеке не входил ни в один из них, и все они включали в себя то, что он не мог сегодня использовать. Он примерно представлял себе силы Стерлинга, но они недостаточно пробыли вместе, чтобы Оуэн был уверен в том, как тот отреагирует, если связать его сейчас, когда он весь на взводе; это могло успокоить его, а могло заставить совсем потерять самообладание. К тому же Оуэну совсем не хотелось оставлять постель, чтобы отыскать все, что для этого нужно, но это вовсе не значит, что он не может воспользоваться тем, что под рукой.
  Он встал на колени между раскинутыми в стороны ногами Стерлинга, пробежался пальцами по его рукам и обхватил запястья. Подняв руки Стерлинга к металлическому изголовью, он сказал:
  - Держи и не отпускай, пока я не разрешу. - Пальцы Стерлинга сжали металл, глаза расширились, в них наконец-то появилось какое-то живое выражение, и Оуэн наградил его, с силой стиснув тонкие, сильные запястья. - Чувствуешь? - прошептал он. - Как мои руки удерживают твои? Сейчас я уберу их, но ты все еще будешь ощущать, как я держу тебя, и не отпустишь перекладину, как если бы твои руки были к ней прикованы. - Он наклонился и запечатал губы Стерлинга неторопливым, глубоким поцелуем, вылизывая языком нёбо, пробуя его на вкус. - Я могу пристегнуть или привязать тебя так крепко, что даже дышать будет тяжело, но это лишь видимость. На самом деле, чтобы ты оставался там, где я хочу, мне нужно только приказать. - Он ослабил хватку и потер большими пальцами пульсирующие на запястьях жилки. Кожа казалась горячей, и завтра на ней наверняка проступят синяки. Запястья Стерлинга, наверное, уже ноют, но это была чистая, теплая боль, приятная и ожидаемая, а не вызванная шоком и предательством удара в лицо.
  Оуэн скользнул ладонями вниз по рукам Стерлинга, его груди, не столько лаская, сколько заявляя свои права на каждый дюйм этого тела.
  - Ты мой, Стерлинг. Ты принадлежишь мне. Скажи это.
  Передернувшись, когда пальцы Оуэна обвели головку его члена, Стерлинг простонал:
  - Я твой, Оуэн. Я принадлежу тебе. Только тебе. Я хочу только тебя.
  - Вот и хорошо. - Оуэн наклонился к нему и лизнул сосок. Царапнув его зубами, он прихватил нежный комочек и стал сосать и гладить языком, пока тот не сморщился и не покраснел, а Стерлинг не начал всхлипывать. Такой отзывчивый... Оуэн занялся вторым соском... и к тому времени когда он закончил, член Стерлинга весь блестел от смазки, а руки стиснули перекладину в изголовье так, что побелели костяшки.
  - Пожалуйста, - прошептал Стерлинг, и Оуэн задумался, понимает ли тот, как на него действует это слово, даже когда он произносит его ненарочно, потому что в таком состоянии вряд ли он мог отдавать себе в этом отчет.
  Впервые за все время, что они были вместе, Оуэн наклонил голову и коснулся члена Стерлинга губами. Стерлинг вскрикнул, но не разжал пальцев, когда Оуэн стал пробовать его на вкус, дразня невыносимо нежную кожу губами и языком. Он медленно изучал Стерлинга, подмечая каждый стон, каждое движение, слизывая накапливающуюся на головке солоновато-горьковатую влагу, от которой у Оуэна просто текли слюнки. Когда он наконец втянул член Стерлинга в рот, скользя губами по стволу, Стерлинг задержал дыхание, напрягшись всем телом.
  Стерлинг прекрасно понимал, что не может кончить без разрешения, но Оуэн не мог отрицать, что ему было любопытно, как далеко он может зайти.
  Он всегда любил это. Он знал Домов, которые никогда не отсасывали своим сабам, заявляя, что это слишком сбивает баланс, нарушая установленные границы. Оуэн считал это чушью. Именно он все контролировал, так же как если бы его член был во рту Стерлинга, горячем, боготворящем, послушном. Черт, да если бы он захотел, мог бы приказать Стерлингу отшлепать его, и все равно остался бы главным.
  Почувствовав, как головка члена Стерлинга упирается в заднюю стенку его горла, Оуэн слегка ослабил напор, наслаждаясь беспомощными всхлипами Стерлинга и лениво лаская языком скользкую плоть. Стерлинг инстинктивно шевельнул бедрами, но даже в добром расположении духа Оуэн не собирался позволять такое. Он выпустил член Стерлинга изо рта и придавил его бедра к постели, удерживая на месте.
  - Я приказал тебе лежать и не двигаться. Если попробуешь еще раз так сделать, придется отменить спанкинг, который я запланировал в качестве одного из подарков.
  Стерлинг вздрогнул; на глазах у него выступили слезы.
  - Прости. Я больше не буду, обещаю. Я не буду двигаться.
  "Не стоило выдавливать это из него, - запоздало подумал Оуэн. - Стресса ему и так хватает".
  - Я разрешу тебе сегодня кончить, - сказал он Стерлингу. - Но не сейчас... и не так. Я знаю, ты можешь потерпеть, и я очень на это рассчитываю; уверен, ты меня не разочаруешь.
  - Да, - прошептал тот и закрыл глаза. - Боже, мне так хорошо. Не могу поверить, что ты правда... я так мечтал об этом. Представлял, как ты прикасаешься ко мне. Я все сделаю. Все что угодно.
  - Сейчас я хочу лишь, чтобы ты не двигался и не кончал, - сказал Оуэн, снова обхватив член Стерлинга губами, и расслабил горло, впуская его по самые яйца.
  Крик, вырвавшийся у Стерлинга, был очень похож на тот звук, который он издавал, кончая, и Оуэн почти ожидал, что почувствует горьковато-солоноватую влагу на языке, но Стерлинг сдержался. Оуэн не знал, сколько еще они оба смогут вытерпеть, но все равно немного помучил Стерлинга, чтобы довести его до той грани, где он не станет напрягаться, когда реальность происходящего схлестнется с его возбуждением.
  Одной рукой он сжал тугие яички Стерлинга, а другой - его член, игриво водя самым кончиком по своим сомкнутым губам, а потом задевая зубами. Стерлинг дышал тяжело и прерывисто, но решающим фактором стало то, что Оуэн и сам оказался слишком близок к разрядке, чтобы тянуть еще. Слишком много месяцев ему приходилось только дрочить, не рассчитывая на большее, слишком долго он ждал этого.
  Оуэн опустился на колени, не выпуская член Стерлинга из руки. Ловким, доведенным до автоматизма движением он раскатал по своему члену презерватив и налил немного смазки себе в ладонь.
  Несколько раз проведя по нему ладонью, теми же скользкими от смазки пальцами он начал растягивать Стерлинга. Кончики влажно скользили по тугому кольцу мышц, в которое он столько раз входил пальцами и фаллоимитаторами, но никогда своим членом. Стерлинг застонал и расслабился - уже хорошо обучен - даже пошире раздвинул ноги, когда Оуэн скользнул в него двумя пальцами. Мышцы на мгновение сократились, обхватив их, жадно, умоляя о большем, неохотно поддались, и Оуэну пришлось медленно подышать через нос, чтобы сдержаться и не оттрахать Стерлинга, войдя одним рывком, растворившись в его теле.
  Главное, что Стерлингу это нравилось, вынуждало хотеть еще и еще.
  Оуэн слегка согнул пальцы, задев простату и заставив Стерлинга ахнуть и вздрогнуть.
  - Открой глаза, - сказал ему Оуэн, высунув пальцы и слегка подвинувшись, так что головка его члена оказалась у самого входа. Стерлинг подчинился. Он казался ошеломленным, доведенным до отчаяния, но все же ответил на взгляд Оуэна. - Я не стану этого делать, пока ты сам меня не попросишь. Если ты не этого хочешь, это твой шанс...
  - Пожалуйста, - шепотом произнес Стерлинг, не дожидаясь, когда Оуэн договорит, нетерпеливый, капризный мальчишка. - Оуэн, я хочу, чтобы ты меня трахнул. Пожалуйста, пожалуйста, пожалуйста. - Стерлинг слегка приподнял бедра; дыхание его сбилось, зрачки расширились. - Пожалуйста, трахни меня. Ты мне нужен, мне нужно...
  - Я знаю, что тебе нужно, - перебил Оуэн и толкнулся вперед... на дюйм, не больше. Тело Стерлинга было таким горячим, таким чувствительным. - Видишь? - Он подвигал бедрами вперед назад, медленно проникая глубже, на спине выступил пот, потому что, господи, этот тугой жар, окутавший его, казался невообразимым, и хотелось войти еще глубже, сильными рывками, чтобы Стерлинг принадлежал ему каждой клеточкой.
  - Еще, - сказал тот, и, черт, это было очень похоже на требование, и Оуэн порадовался, что Стерлинг пришел в себя, прежде чем наказать его за нетерпение, выйдя почти полностью и строго посмотрев на него.
  - Я сказал, что знаю, что тебе нужно, но не говорил, что ты получишь это, стоит тебе попросить, как бы сильно ты ни умолял. - Он провел рукой по груди Стерлинга, пользуясь этой заминкой, чтобы успокоиться и немного унять желание, от которого его всего трясло. Судя по тому, что он чувствовал сейчас, все могло закончиться секунд за тридцать, а его гордость не вынесла бы такого удара. - Сосчитай до двадцати для меня, Стерлинг. Медленно. Покажи, что умеешь ждать.
  Звук, который издал Стерлинг, напоминал гортанный полувздох-полустон нетерпения и желания, но затем он осторожно перевел дыхание и едва заметно кивнул.
  - Один, два. - Голос Стерлинга звучал хрипло; его ноздри раздувались после каждой цифры, и Оуэн чувствовал, как тот подрагивает.
  - Семь. Восемь.
  По телу Стерлинга пробежал озноб, и он сжался вокруг члена Оуэна, заставив обоих застонать. Оуэн знал, что это неспециально, поэтому ничего не сделал, только облизнул губы и стал ждать, когда Стерлинг продолжит.
  - Одиннадцать. Двенадцать.
  Оуэн чувствовал, как по лопатке стекает капля пота... было щекотно, и он стиснул зубы. На лице Стерлинга появилось какое-то беззащитное, доверчивое выражение, когда он досчитал до конца.
  - Девятнадцать, - сказал он, сглотнув. И заставил себя выдержать ту же паузу, что и между всеми предыдущими числами, хотя Оуэн слышал, как от предвкушения зачастило его сердце: - О боже, Оуэн... двадцать.
  - Ты никогда меня не подводишь, - прошептал Оуэн, начиная двигаться, и тут же задумался, что он такого сказал или сделал, чтобы вызвать это изумленное, благодарное выражение в глазах Стерлинга.
  Его руки все так же стискивали спинку кровати, и с каждым медленным, осторожным толчком Оуэна, мышцы на них напрягались и перекатывались.
  - Боже. Оуэн, пожалуйста, не останавливайся. Пожалуйста.
  - Скажи мне, что чувствуешь, - приказал Оуэн, потому что обоим нужно было на что-то отвлечься. Он вышел и снова подался вперед, наслаждаясь жаром этого тела.
  - Мне... хорошо. Это здорово. Я не могу... - Стерлинг задрожал и закусил губу; Оуэн приподнял его бедра и скользнул внутрь, слегка изменив угол, заставив Стерлинга застонать.
  - Знаешь, как долго я хотел этого? Хотел трахнуть тебя? - Оуэн посмотрел на полувозбужденный член Стерлинга, лежавший у того на животе, и член шевельнулся, словно почувствовав его взгляд... мышцы Стерлинга стиснули Оуэна. - Хотел узнать, на что это похоже - чувствовать тебя вокруг себя, слышать, как ты кричишь, требуя еще?
  Следующее его движение и правда заставило Стерлинга вскрикнуть.
  - Быстрее. О боже, это... я не могу ждать.
  Еще немного - и Оуэн тоже не сможет, ему просто необходимо утолить эту жажду. Он погладил большим пальцем головку члена Стерлинга и начал дрочить, в пару секунд приводя в полную готовность, не замедляя глубоких, плавных движений. Стерлинг замотал головой, мышцы рук натянулись, четко проступив под кожей. Наверное, все это время не отпускать спинку кровати было нелегко, но Стерлингу, похоже, было все равно, а Оуэн не собирался разрешать ему отпустить перекладину. Ему очень хотелось почувствовать на себе руки Стерлинга, но тогда пришлось бы лишиться этого замечательного вида - напряженных, натянутых мускулов.
  - Двигайся, - сказал он хрипло, почти грубо, перед глазами поплыла серая пелена. Боже, он не хотел, чтобы это заканчивалось, но ему нужно было кончить, нужна была эта разрядка... Он выпустил член Стерлинга и сильно шлепнул ладонью по его ягодице, ему необходимо было услышать звонкий, идеальный звук шлепка. - Давай, кончи.
  Стерлингу удалось пару раз неловко шевельнуть бедрами, прежде чем он закричал и кончил, изогнувшись всем телом под Оуэном, забрызгивая спермой его грудь и живот. Казалось, это самый сильный оргазм, который Оуэн когда-либо видел, хотя всего через секунду его настигла собственная разрядка... он сделал еще несколько движений, и его прошило сладкой судорогой. Дрожа, он повалился на Стерлинга, тяжело дыша ему в грудь.
  Он не разрешал Стерлингу отпускать перекладину, но ощутил его ладонь в своих волосах. Стерлинг ничего не говорил, но его прикосновение казалось таким непривычным и одновременно таким знакомым, что Оуэн почувствовал, как его глаза закрываются.
  Хотелось, чтобы это мгновение продлилось подольше, но нужно было выйти из Стерлинга, ну и хоть немного привести их обоих в порядок. Смазка - вещь полезная, но сейчас она была кругом. Оуэн поцеловал Стерлинга, не в силах оторваться, это оказалось так трудно, что за поцелуем последовал еще один, а за ним - еще, и только тогда Оуэн смог дотянуться до коробки одноразовых платков на столике.
  - Ох уж эта романтика, - лукаво улыбнулся Оуэн и бросил несколько платков Стерлингу, который расслабленно растянулся на спине, мягкий влажный член лежал на его бедре. Оуэн жадно смотрел, впитывая каждую деталь, надежно пряча эту картинку в воспоминаниях. - Ты в порядке?
  - Да. - Стерлинг приподнялся на локтях и поморщился, промокая грудь и живот. - Немного саднит задница, но все хорошо. - На его лице расцвела мягкая, радостная улыбка; у Оуэна защемило сердце. - А который час?
   - Слишком рано, - ответил он. Солнце еще и не думало вставать, но день все равно обещали холодный и ветреный. "Сегодня рождество", - вспомнил он. - По-моему, я не вставал в такую рань лет с десяти, - и запоздало подумал, что Стерлингу, наверное, не хочется, чтобы ему напоминали о прошлых праздниках, которые он проводил с семьей, но тот совсем не отреагировал, только перекатился на бок, чтобы выбросить охапку платков в маленькую мусорную корзину у кровати.
  - Тогда, наверное, нам лучше поспать хотя бы несколько часов, - сказал Стерлинг. Он потянул Оуэна за руку, так что ему пришлось лечь рядом, и прижался к нему всем телом. - Счастливого рождества, - сказал он, и Оуэн поцеловал его макушку и прошептал в ответ:
  - Счастливого рождества.
  
  
Глава Тринадцать
  - О черт, мы опаздываем! - слова Оуэна разбудили Стерлинга. Он уже несколько часов просто дремал, то просыпаясь, то снова проваливаясь в сон, рядом с Оуэном было так уютно, что вставать совершенно не хотелось.
  А сейчас тот вдруг вскочил с кровати, отбросив одеяла, так что тело Стерлинга тут же протестующе пошло мурашками.
  - Давай... поднимайся. Джейк и Гэри ждали меня еще час назад. Нужно позвонить и сказать, что я опаздываю и что со мной будет еще один гость. - Оуэн нежно поглядел на Стерлинга и хлопнул его по заду. - Вставай! Иди в душ, я буду через минуту.
  Не жалуясь, Стерлинг потащился в ванную, включил горячую воду и намылил голову шампунем. Он тянул время, дожидаясь, когда Оуэн тоже зайдет в душ, чтобы можно было убедить его опоздать еще на часок... нет, второй раунд так скоро ему ни к чему - задница болела довольно ощутимо, - но против обоюдного минета он бы не возражал.
  Однако когда Оуэн вошел в ванную, Стерлингу достался только еще один шлепок по заднице и:
  - На выход! Одевайся, спускайся вниз и вытащи пирог из холодильника, пожалуйста.
  Одеться оказалось не такой трудной задачей, как могло бы показаться, потому что Стерлинг перевез кое-какие вещи к Оуэну, просто на всякий случай... чемодан остался в машине, а мысль о том, чтобы выйти на холод с мокрой головой совсем не привлекала. "Темно-синие хлопковые слаксы и серый свитер сойдут", - решил он, разглядывая себя в зеркале, висевшем над комодом в спальне Оуэна, и побежал к лестнице, услышав, что вода в душе перестала течь.
  Шоколадный пирог выглядел очень вкусным. Украшенный малиной и стружкой темного, молочного и белого шоколада - судя по аромату, он еще и был пропитан ромом.
  Правда, Стерлинг никогда не стал бы есть такое на завтрак. Слава богу, Оуэн успел включить кофеварку, так что Стерлинг налил себе чашечку, чтобы голова заработала, но мысли были все в таком же беспорядке, а ему совсем не хотелось распутывать этот клубок.
  Он не думал о том, чем занимался бы сейчас дома; он и так знал. Они бы как раз возвращались от родни, Джастина была бы возбуждена из-за сладкого, небольшой чулок, набитый подарками, что она получила за завтраком, уже практически забыт. Подарки покрупнее вручали позже, у елки, когда родители сидели рядом и потягивали вино, и даже отец почти походил на человека.
  Он скучал по Джастине и матери. Да, он любил Оуэна, но казалось странным находиться в этот день с ним.
  - В шкафчике должны быть булочки, - сказал Оуэн, входя в комнату и прерывая его мысли. - Захвати парочку, съедим по дороге. Пирог на десерт... это традиция. Не шоколадный пирог, а то, что за десерт отвечаю я. И вино, но оно уже в машине. Белое, так что, думаю, ночь на улице ему не повредит... все равно пришлось бы его охлаждать.
  Знать, что Оуэн не ждал, что он будет есть пирог сейчас, было облегчением. Стерлинг быстро допил кофе, отыскал булочки и взял всю коробку - просто на всякий случай.
  Под шинами приятно похрустывал снег... но на дороге было чисто, солнце к этому времени уже хорошо потрудилось. Джейк и Гэри жили всего кварталах в восьми отсюда, но Стерлинг так внимательно смотрел, как Оуэн ведет машину, что ни за что бы не нашел путь назад.
  - Что? - спросил Оуэн, поглядев на него.
  - Не знаю, - честно ответил Стерлинг. - Я просто подумал... что сегодня ты выглядишь по-другому.
  Оуэн мельком оглядел себя. На нем были черные брюки и темно-зеленая рубашка из ткани, похожей на замшу, отчего Стерлингу очень хотелось ее потрогать - она казалась такой мягкой. Его длинное пальто - тоже черное - было расстегнуто, а шею он замотал шелковым шарфом с серебристо-зеленым узором.
  - Тебе не нравится, во что я одет? - спросил он, голос его звучал удивленно, но не обиженно. - Это слишком? Джейк и Гэри - творческие люди; они съедят меня заживо, если я оденусь как обычно. Стоит им учуять запах твидового пиджака с кожаными вставками на локтях, и они клянутся, что вырвут страницу с моим именем из своей маленькой черной книжечки.
  - Дело не в этом... - начал Стерлинг. - Постой, неужели в наше время еще остались люди, которые пользуются маленькими черными книжечками? Я думал, они вышли из моды лет этак сто назад.
  С трудом сдерживая улыбку, Оуэн закатил глаза.
  - Да, спасибо... именно этого и не хватало нашим отношениям - еще одного напоминания о разрыве поколений.
  Стерлинг засмеялся.
  - Угу, выражаешься совсем не как учитель английского. Посмотрим, сможешь ли ты удержаться от того, чтобы начать цитировать Шекспира.
  - Ну, если тебе покажется, что я вот-вот сорвусь, отвлеки меня, - сказал Оуэн, выруливая на дорожку у маленького, но очень аккуратного коттеджа в стиле модерн и глуша двигатель.
  - И как же? - "Это забавно", - подумал Стерлинг. Совсем не похоже на то, как они обычно проводили время, но вовсе не плохо.
  Оуэн искоса посмотрел на него и криво усмехнулся.
  - Ну, классический способ - раздеться догола. И не думай, что я не заметил, что ты все еще не объяснил, что значит "по-другому". Если я полностью перейду в учительский режим, то обязательно вспомню о розгах, так что готовься меня задабривать, и нет, яблоки не годятся.
  - Как насчет шоколадного пирога? - Стерлинг потянулся на заднее сидение и попытался достать коробку, но та оказалась слишком тяжелой, а бумага, из которой она была сделана, - слишком тонкой, чтобы выдержать, если поднять ее так. Он вышел из машины, открыл заднюю дверцу, подсунул руку под коробку и поднял ее. - Ты уверен, что они не против еще одного гостя?
  - В десятый раз повторяю - да, - сказал Оуэн, зажимая бутылки с вином под мышками и захлопывая водительскую дверцу. - Если бы они были против, я бы остался с тобой дома, но здесь будет веселее.
  Как по сигналу, входная дверь распахнулась. И в проходе возник высокий мужчина со светлыми - почти белыми - волосами.
  - Вы только поглядите, кто все-таки решил осчастливить нас своим присутствием!
  Стерлинг с вежливой улыбкой последовал за ухмыляющимся Оуэном, чувствуя себя ужасно неловко. В любой другой день все было бы нормально, но сегодня Рождество, к тому же обед почти официальный, а он по матери знал, в последнюю минуту готовить порцию на еще одного гостя - почти так же приятно как травить тараканов.
  - Гэри, если ты хочешь, чтобы я покаялся, хорошо, но мы оба знаем, что я пропустил только первую перемену коктейлей, потому что единственное, что может заставить меня опоздать на один из ваших обедов - это мои похороны.
  Оуэн умудрился крепко обнять Гэри, не уронив при этом вино, и прежде чем Стерлинг успел извиниться за то, что пришел, его подхватили и затащили в дом, забрали из рук торт и пальто, Гэри тепло улыбнулся ему и бегло осмотрел.
  - Скажи, что ты играешь. Я мог бы использовать тебя...
  - Ради бога, уверен, что мог бы, но ты обещал вести себя хорошо. - В прихожую влетел Джейк и встал в такую деланную позу, что Стерлинг заморгал, а потом, когда тот подмигнул ему, улыбнулся. Джейку, как и Гэри, было за сорок, он оказался невысоким и элегантным, темные волосы на висках посеребрила седина, а ярко-голубые глаза сверкали. - Оуэн, милый, я знаю, ты уже называл нам имя этого юноши, но лучше представь нас еще раз, чтобы он знал, что мы цивилизованные люди и не кусаемся. Ну, по крайней мере - гостей не кусаем.
  - Да, это скорее в духе Оуэну, - добавил Гэри, усмехнувшись и невинно захлопав глазами.
  - Это Стерлинг. - Оуэн положил руку ему на плечо. - Это белобрысое чудовище - Гэри, и заверяю тебя, он совсем не так аристократичен, как прикидывается. А это Джейк - именно он всем заправляет.
  - Во всех смыслах этого слова, - сказал Гэри. - Кстати о...
  - Мне доводилось играть, - перебил его Стерлинг, догадавшись, что разговор сейчас снова зайдет именно об этом. - Не особо важные роли, потому что я слишком поздно пришел в театральный кружок. - В школьном театре была строгая иерархия. Конечно, театр в колледже - совсем другое дело... но у него было слишком мало свободного времени, чтобы это проверить, а может, он просто искал отговорку.
  - Давай, я расскажу тебе о нашей маленькой труппе. - Гэри приобнял его за плечи и повел в сторону кухни, откуда доносились восхитительные запахи. - Оуэн, ты не возражаешь, если я одолжу его у тебя ненадолго?
  Стерлинг оглянулся, не сомневаясь, что ответом будет "нет", потому что здесь не клуб, и в Оуэне не чувствовалось той ревности, но ему нужно было посмотреть на него последний раз, потому что кто знает, когда они снова окажутся наедине.
  - Я справлюсь с этой потерей, если Джейк найдет мне что-нибудь перекусить. - Оуэн похлопал себя по животу и жалобно посмотрел на того. - Мы не успели позавтракать.
  Гэри резко остановился.
  - Серьезно? Совсем не завтракали?
  - Кофе и булочки, - ответил Стерлинг. - Мы... эээ... опоздали, потому что проспали.
  Гэри усмехнулся и снова направился к кухне, таща Стерлинга за собой.
  - Угу. Риски, связанные с общением с Оуэном.
  Стерлинг не понял, что означают его слова, и задумался, сколько же коктейлей тот успел прикончить, хотя глаза Гэри казались достаточно ясными. Удивительно зеленые, они могли бы быть натуральными, но скорее всего это все-таки были контактные линзы.
  Кухня производила двойственное впечатление, тут одновременно царили безупречная чистота и абсолютный бардак: все стойки были заставлены кастрюлями, завалены ложками и разделочными досками, все конфорки - заняты. Все здесь было темно-синего, светло-желтого или черного цвета, кривые гранитные стойки походили на кусочки неба. Комната казалась необычной и уютной, а знакомый запах готовящихся блюд - так же как теплый прием хозяев - помог Стерлингу расслабиться даже прежде, чем ему в руку сунули какой-то убийственный на вид коктейль.
  - Эээ, нет, - сказал Оуэн, появляясь откуда-то сбоку и выхватывая бокал из пальцев Стерлинга.
  - Но сегодня же Рождество! - запротестовал он. - Ты же дал мне выпить вчера.
  - Это ничего не меняет; вчера были особые обстоятельства, и я сказал "нет". - Оуэн сурово посмотрел на него, как бы говоря, что спорить не имеет смысла, и Стерлинг сдался. Не то чтобы ему так уж сильно хотелось выпить... он собирался расслабиться, насладиться прекрасным днем и по возможности не думать о том, где должен был сейчас находиться.
  Джейк понимающе посмотрел на Оуэна.
  - Так сколько лет мальчику, Оуэн?
  Первой реакцией Стерлинга было ответить, но вопрос задали не ему, и Оуэн, скорее всего, не обрадуется, если Стерлинг вмешается, пусть разговор и о нем.
  - Почти двадцать один, - сказал Оуэн. - И я знаю, о чем ты думаешь... да, я для него староват. Но он слишком упрям и не желает принимать отказ.
  - Чертовски верно, - вставил Стерлинг и обнял Оуэна за талию. Тот тоже обвил его рукой и поцеловал в висок, так что Стерлингу вдруг стало на все плевать.
  - Оуэн называет кого-то упрямым? - Гэри тряхнул головой и игриво посмотрел на Стерлинга. - Да ты, должно быть, твёрд как скала.
  - Да нет, вообще-то... Ну, разве что немного, - пожал плечами Стерлинг. - Мне трудно смириться, когда люди говорят "нет", если я чего-то хочу.
  С заинтригованным выражением на лице Джейк подошел к холодильнику.
  - Разве это не усложняет положение? - Он открыл дверцу, вытащил две банки газировки: колу и имбирное ситро, и, вопросительно вскинув брови, поднял их.
  - Кока-колу, пожалуйста, - сказал Стерлинг, забирая банку. Рука Оуэна на его талии на мгновение сжалась крепче, а потом он отошел, зачерпнул из чашки на стойке немного орешков и стал по одному закидывать их в рот. Бокал, который он забрал у Стерлинга, незаметно перекочевал на стол за высокую мельницу. Стерлинг открыл банку и сделал большой глоток - ему очень нужен был кофеин.
  - Если вы о том, часто ли мы спорим по разным поводам, то не слишком.
  Оуэн закатил глаза, но промолчал. Джейк подозрительно прищурился.
  - Он позволяет тебе с собой спорить?
  Стерлинг почувствовал, что краснеет. Он был не против обсуждать то, чем занимаются они с Оуэном, с кем-нибудь вроде Алекса. Алекс был частью этого мира; он понимал, но сейчас все было иначе. Стерлинг сделал слишком большой глоток, вода попала не в то горло, и он закашлялся.
  - Я что-то не то сказал? - спросил Джейк, встревоженно поглядев на Оуэна. - Он один из твоих... эээ... сэндвичей?
  - Не надо кодовых слов в его присутствии, - отозвался Оуэн куда более спокойно, чем ожидал от него Стерлинг. - Тем более это твое изобретение - просто верх идиотизма.
  - Я уже говорил это ему, - вставил Гэри, - но ему кажется, что это смешно. Или что он похож на агента 007.
  - Бонд, - произнес Джейк с каменным выражением лица, - Джейк Бонд.
  - Ключевое слово - "кажется", - ухмыляясь, пояснил Гэри.
  Стерлингу понадобилось довольно много времени, чтобы перевести "сэндвич" как "саб".
  - Да, - сказал он наконец. - Я его... эээ... сэндвич. Но мне разрешается с ним спорить. Иногда. - Он посмотрел на Оуэна за подтверждением.
  - Это зависит от обстоятельств, - согласился тот. - Сегодня он просто мой бойфренд.
  - За исключением того, что ты решаешь, можно ему пить или нет, - нерешительно заметил Гэри, как будто не знал, как глубоко он готов влезть во все это. Стерлинг не мог винить его.
  - Закон запрещает ему пить. Прошлая ночь была исключением - и выпивка была только в медицинских целях. - Оуэн потер руки. - Так чем я могу помочь?
  Это была явная попытка сменить тему, но Джейк и Гэри ее благополучно проигнорировали.
  - Если ты бойфренд, значит, все серьезно, - заметил Джейк.
  - Эмм, - протянул Стерлинг и посмотрел на Оуэна.
  - Да ладно тебе, дорогуша... ты можешь и сам за себя ответить, - подбодрил его Гэри. - Если даже на Рождество нельзя говорить что думаешь, то когда еще?
  - Спасибо, - сказал Стерлинг, вдруг поняв, что до сих пор их не поблагодарил. - За то что вы разрешили мне прийти. Я правда очень признателен.
  Гэри лишь отмахнулся.
  - Если бы мы знали о твоем существовании, все равно бы пригласили, к тому же... - он мягко посмотрел на Стерлинга, заставив его задуматься, что именно Оуэн о нем рассказывал, - ты здесь не единственный, чьи родители не слишком хорошо реагируют на некоторые новости. Мы очень рады познакомиться... и лишняя пара рук, чтобы помочь с уборкой после обеда, никогда не помешает.
  Кинув еще один взгляд на гору посуды, Стерлинг был склонен согласиться. В остальных комнатах, которые он видел, был идеальный порядок, но тут творилось форменное безобразие. Хотя соблазнительные запахи, пожалуй, помогали смириться с мыслью о предстоящей уборке.
  - Ну так что, собираешься отвечать на вопрос? - лукаво поинтересовался Джейк.
  - Вы о том, серьезно ли все у нас? - спросил Стерлинг. - Эмм... Думаю, это зависит от того, кого спросить. Для меня - да. - Он немного побаивался смотреть на Оуэна, не зная, как тот отреагирует.
  - Но он назвал тебя своим бойфрендом, даже если у вас и свободные отношения. - Гэри вытащил из холодильника овощи, наверное, для салата. - Он бы не стал использовать это слово, если бы для него все было несерьезно.
  - Я могу и сам за себя ответить, - тихо пробормотал Оуэн. - Давай это мне. Их надо порезать?
  - "Порезать" сойдет для мещан. Их надо нарезать соломкой.
  Ухмыльнувшись Оуэну, Стерлинг предложил:
  - Давайте я. - Гэри передал ему разделочную доску из полосок светлого и темного дерева.
  - Так каков твой ответ, Оуэн? - Гэри поднял брови и подтолкнул нож, лежащий на стойке, к Стерлингу.
  - По-моему, ты забыл про оливки, - сказал Оуэн. - Ты обещал мне их две недели назад.
  Гэри вздохнул и вернулся к холодильнику.
  - Я не забыл.
  - Замечательно, - мягко сказал Оуэн, взяв небольшой пластиковый контейнер из рук Гэри. - И прошу, оставим эту тему, уверен, для беседы найдется немало более интересных. Мы со Стерлингом теперь вместе, и, как видите, я очень этому рад. Скажи, что у вас есть цикорий.
  Стерлинг крепко стиснул рукоять ножа, пытаясь переварить эти тщательно подобранные, уклончивые слова. Оуэн был не из тех, кто обсуждает личную жизнь с другими; может, он просто не хочет делиться своими чувствами с друзьями, как бы близки они ни были, но с него бы не убыло, если бы он хотя бы рассмеялся и сказал что-нибудь ободряющее.
  Он не заметил, как выпал из разговора, сосредоточившись на резке моркови и паприки, потому что это было лучше, чем думать о том, что Оуэн чувствует, а что нет. Уже заканчивая, он вдруг понял, что все молчат, и смутился.
  - О, простите... я что-то пропустил?
  - Мы спросили, в порядке ли ты, - сказал Гэри. - Оуэн, может, ты все-таки разрешишь ему выпить? Немножко?
  - Нет, не стоит, - возразил Стерлинг. - Я просто... задумался. - Хотя как раз этим он точно не занимался, но вряд ли кто-то мог поймать его на лжи.
  - Иногда это тяжело, - тихо произнес Джейк. - Проблемы в семье. Хочешь поговорить об этом?
  Стерлинг покачал головой, потом пожал плечами.
  - Не знаю. Просто... о чем тут говорить? Мой отец дурак, и я рад, что я здесь, а не там. Правда, мне хотелось бы, чтобы мама и сестра тоже могли сбежать от него. Но к ним он нормально относится.
  Гэри подошел поближе, осторожно взял Стерлинга за подбородок и повернул его лицо на свет.
  - Зато к тебе нет. Знаешь, ты мог бы подать на него в суд. У нас есть подруга-юрист... хочешь, я позвоню ей завтра, чтобы ты мог проконсультироваться? - Его голос был полон тепла и сочувствия.
  Это было слишком интимно... Стерлинг еще раз с трудом качнул головой.
  - Если передумаешь...
  Оуэн все еще был у стойки и резал салат, но от его властного голоса сердце Стерлинга забилось быстрее:
  - Гэри. - Тот убрал руку с лица Стерлинга и повернулся к Оуэну, который улыбнулся: - Что Стерлингу не помешает, так это немного поесть. Бедный мальчик умирает от голода.
  - Ах да, ну конечно, - несколько чересчур радостно подхватил Джейк. - До обеда еще долго, но у нас есть божественные бутерброды с копченой семгой и ржаным хлебом из Булочной Фрэнка...
  Джейк начал вытаскивать из шкафа тарелки, чтобы разложить закуску, хотя Стерлинг совсем не был уверен, что сможет что-нибудь съесть. В желудке было пусто, да, но от переизбытка эмоций к горлу подкатывала тошнота, все это слишком...
  Оуэн подошел к нему, и в мире Стерлинга все начало вставать на свои места, когда ладонь Оуэна уже привычной тяжестью легла на его затылок. Поцелуй, последовавший за этим, помог даже лучше - Оуэн заслонял Стерлинга собой, хотя едва ли Джейк и Гэри за ними следили.
  - Все будет хорошо, - прошептал Оуэн. - Я здесь, с тобой. - Он погладил Стерлинга по щеке. - А теперь пойдем, чего-нибудь перекусим.
  
  - Было так здорово, - мечтательно протянул Стерлинг восемь часов спустя на крыльце дома Оуэна, дожидаясь, пока тот отопрет дверь.
  День прошел за чудесной едой и разговорами по душам, иногда настолько шокирующе откровенными, что у Стерлинга пересыхало в горле. Он рассказывал о вещах, о которых никогда прежде не говорил вслух, а ладонь Оуэна, лежащая на затылке, придавала сил. Стерлинг чувствовал себя почти счастливым; когда Оуэн сказал:
  - Разденься и встань на колени у моего кресла, пожалуйста, - предвкушение растеклось теплом внизу живота... и он поспешно подчинился.
  - Вот уж не думал, что сегодняшний день закончится для меня так, - заметил Оуэн, играя с волосами Стерлинга, поглаживая, иногда дергая за пряди. - Если бы я составлял список самых желанных подарков на Рождество, то красивый саб, ждущий у моей постели, чтобы его отшлепали, шел бы первым пунктом. - Оуэн приподнял подбородок Стерлинга двумя пальцами, заставив его запрокинуть голову. - Нет... не просто любой саб. Ты. Мой мальчик. Мой Стерлинг.
  Благодарный стон сорвался с губ. Стерлинг посмотрел Оуэну в глаза, мысленно обвел каждый миллиметр его лица: крупный нос, легкий излом верхней губы, мягкий изгиб нижней. Ему хотелось столько всего сказать: "Спасибо, пожалуйста, отшлепайте меня". И самое важное, что, он знал, Оуэн еще не готов услышать, отчего, впрочем, оно не становилось неправдой.
  Ему казалось, признайся он Оуэну в любви, и это будет последним гвоздем в крышке его гроба, последней каплей, что точно наведёт на Оуэна скуку. А как только тому станет скучно, он больше не захочет его.
  Поэтому Стерлинг просто закрыл глаза, облизнул губы и стал ждать, когда Оуэн скажет, что делать дальше.
  - Мы так и не вручили друг другу подарки, - сказал Оуэн. Стерлинг очень хотел, нет, ничего особенного или дорогого, просто подарить хоть что-то, но Оуэн сказал "нет", почти приказал, когда Стерлинг попытался спорить. - Можешь считать сегодняшнюю порку своим подарком мне, если хочешь. Потому что я собираюсь ею насладиться. - Оуэн обвел его губы пальцем, и от этого неспешного движения у Стерлинга внутри все заныло. - И ты тоже, - добавил Оуэн с легкой улыбкой. - Сделаем это наверху. У тебя есть пять минут, чтобы почистить зубы, а потом я жду тебя на коленях у своей постели.
  Пять минут - это достаточно много, но Стерлинг все равно не стал медлить... он все еще чувствовал вкус мятной пасты во рту, когда его колени коснулись мягкого прикроватного коврика в спальне Оуэна. Воздух холодил обнаженную кожу, но его члену было все равно, пока Стерлинг ждал, когда почувствует на себе тяжесть ладони Оуэна. Ну, по крайней мере он думал, что это будет именно ладонь Оуэна, а не что-нибудь еще. Однажды Оуэн отшлепал его за непослушание щеткой для волос, и ему повезло, что на следующий день было воскресенье, потому что он бы ни за что не смог отсидеть пары на жестких стульях аудиторий. Лиловые синяки продержались больше недели.
  Оуэн все еще не поднялся, наверное, запирал замки и выключал свет. Чемодан Стерлинга, который он наконец вытащил из машины, закрытый стоял у стены. Ненужное напоминание о том, что он здесь лишь временно, а не навсегда.
  Стерлинг напомнил себе, что Оуэн назвал его "своим". Это помогло, немного.
  Звук шагов на лестнице заставил Стерлинга судорожно сглотнуть. Боже, как он обожал этот момент... когда ты все еще ждешь, но знаешь, что скоро ожидание закончится, и ты получишь то, что тебе нужно. Он закрыл глаза, пытаясь успокоиться, обычно в этом ему помогало прикосновение руки Оуэна. Ничего не выходило; он не мог добиться этого в одиночку.
  Ему нужен был Оуэн.
  Тот, видимо, завернул в ванную, и Стерлинг, зажмурив глаза, стал напряженно прислушиваться к шуму льющейся воды. Когда Оуэн наконец вошел в спальню и захлопнул дверь, Стерлинг открыл глаза и закусил губу, чтобы сдержать всхлип. Он услышал, как Оуэн выдвинул ящик стола и стал искать там что-то, что, Стерлинг знал, предназначено для него... для его удовольствия.
  - Ты готов, - сказал Оуэн, одобрительно, с восхищением... ведь так, да? Оно нужно было Стерлингу от Оуэна не меньше боли и контроля. - Я вижу даже отсюда, но ты слишком напряжен. Мне нужно, чтобы ты расслабился.
  Оуэн подошел к нему и встал у Стерлинга за спиной.
  - Я собираюсь воспользоваться этим и своей рукой, но я еще не решил, в каком порядке и сколько раз. - На постель перед Стерлингом легли черная блестящая деревянная щетка для волос и маленький затянутый кожей паддл раза в два больше щетки. Он смотрел на них так пристально, что перед глазами поплыло. Это будет больно, но Стерлинг просто сгорал от желания узнать, каково будет почувствовать прикосновение паддла - так же скоро будет гореть его кожа под ударами. У Оуэна имелись и другие вещицы; он как-то показывал некоторые из них Стерлингу: флоггер из мягких, толстых полосок кожи; стек, обещающий обжигающую боль, но один вид которого возбудил Стерлинга до такой степени, что уже через несколько секунд член истекал смазкой. А Оуэн показал и убрал, сказав "позже" и оставив Стерлинга мучиться от ожидания.
  - Но сегодня Рождество, - заметил Оуэн, положив руку Стерлингу на плечо, - и я очень тобой доволен. Так что можешь выбрать что-нибудь еще под конец, когда ты будешь плакать и умолять, извиваясь у меня на коленях, а твоя кожа будет красной и горячей. Я сам решу, сколько еще ты в силах вытерпеть, но ты можешь выбрать, чем именно я нанесу последние удары, а после я разрешу тебе кончить. - Стек и флоггер присоединились к щетке и паддлу на кровати.
  Знать, что ему позволят кончить, для Стерлинга стало той самой вишенкой на рождественском торте, хотя он бы не возражал, даже если бы Оуэн оставил его ни с чем. Он кивнул и сказал то, что тому так нравилось слышать:
  - Да, Оуэн.
  - Думаю, на стуле будет удобнее, - задумчиво протянул тот. - Принеси его сюда, пожалуйста.
  Стерлинг встал и сходил за стулом - старинный, деревянный, с мягким сидением, обитым цветочной тканью, он стоял у шкафа. Иногда Оуэн садился на него, надевая по утрам туфли, а иногда ему нравилось сидеть на нем, пока Стерлинг лежал у него на коленях, послушный и готовый на все.
  - Да, сюда. - Оуэн сел и показал рукой на свои ноги, Стерлинг моментально принял нужное положение, устроившись поудобнее. Нет, на самом деле им обоим было не слишком-то удобно, но Стерлинг знал, что ощущения будут куда приятнее, если постараться, чтобы запястья и лодыжки не ныли от перенапряжения.
  Просто мучением было лежать вот так и ждать первого удара. Стул стоял у кровати, так что Оуэн мог с легкостью дотянуться до игрушек, которые приготовил; и Стерлинг никак не мог угадать, чем из них Оуэн воспользуется первым, разве что тот сам захочет предупредить его.
  Первой была ладонь, что-то сродни растяжки перед забегом в несколько кругов, хотя Оуэну хватило бы и этого, чтобы привести Стерлинга в нужное ему состояние. Однако, как тот один раз сухо заметил, иногда это становилось болезненным для его руки, а они добивались вовсе не этого.
  Шлепки сыпались один за другим, как капли на сухую землю, его кожа словно впитывала в себя каждый. Если бы он жил с Оуэном, то они занимались бы этим каждый день, может быть... по крайней мере в своем списке желаний на Рождество первым пунктом Стерлинг поставил бы именно это, пусть ему и известно, что это крайне маловероятно. Хотя не то чтобы студенты не могли снимать комнаты, а у Оуэна было полно места; цокольный этаж был почти закончен, там даже сделали встроенную ванную, не хватало только сантехники. Оуэн рассказывал, что его родители хотели сделать там гостиную и спальню для гостей, потому что некоторые приезжали довольно часто и оставались неделями.
  Ягодицы, бедра; сильнее, кожа стала такой чувствительной, что каждый удар казался все болезненнее, с губ Стерлинга рвались гортанные звуки, он пропускал боль через себя, позволяя ей уносить все неприятности прошедших дней.
  Последовала пауза, Оуэн нежно потер его горящий зад и поясницу:
  - Отлично, - сказал он. - Хороший мальчик. А теперь я продолжу, и мне нужно, чтобы ты отсчитал пятнадцать ударов, пожалуйста.
  "Он всегда так вежлив", - подумал Стерлинг, дожидаясь следующей игрушки. Может, это будет щетка для волос - твердая и тяжелая? Или паддл? А есть ли у него самого предпочтения, или в конце ему будет все равно?
  Было ясно одно - удар будет куда сильнее любого шлепка... Стерлинг понял это по тому, как Оуэн отвел руку для замаха. Что-то со свистом опустилось на его уже горящую задницу, пронзая тело болью и выбивая воздух из легких. "Паддл", - рассеянно отметил Стерлинг, голова закружилась. Перед глазами заплясали черные точки, и он понял, что задерживал дыхание, пока паддл не коснулся его кожи; он резко втянул в себя воздух, кислород наполнил легкие, и взгляд прояснился.
  Все это время Оуэн ждал, пока он придет в себя, почувствовав, что что-то не так. Теперь он продолжил - четыре удара через равные промежутки времени. Было странно... паддл бил не так больно, как ладонь, но у Стерлинга каждый раз перехватывало дыхание. Ощущения стали такими яркими, к тому же паддл был гораздо больше ладони.
  И производил куда больше шума, что тоже казалось частью всего этого. Стерлинг задумался, на что это было бы похоже, если бы он не мог слышать; Оуэн как-то отшлепал его с завязанными глазами, и теперь Стерлинг часто зажмуривал их, чтобы отгородиться от всего, кроме прикосновений ладони Оуэна, но если бы он не мог слышать, может, ощущения стали бы еще острее, или наоборот?
  Надо поговорить об этом с Оуэном... он любит обсуждать то, чем они занимаются. Стерлинг видел, как тот наслаждается их беседами, и стоило ему сказать, что он хочет что-нибудь попробовать, со временем это всплывало во время сцен. Он никогда не забывал, насколько то, что они делали, отвечало прежде всего его собственным желаниям; и от этого его долг перед Оуэном становился еще больше.
  С завязанными глазами, заткнутыми ушами... Боже, может, Оуэн еще и вставит кляп ему в рот, чтобы лишить единственной отдушины, оставив Стерлингу только осязание и больше ничего?
  Следующий удар заставил его тихо вскрикнуть, потому что паддл действительно глубоко впился в кожу.
  - Сосредоточься, - сказал Оуэн строгим голосом. Растворяться в ощущениях разрешалось; позволять своим мыслям мешать им - нет, а Оуэн всегда чувствовал разницу - один бог знает как, но чувствовал.
  Стерлинг не мог выдавить из себя извинение; он не мог говорить, но сумел выжать из себя покаянный стон и подставить зад под следующий удар, заставив Оуэна тихо рассмеяться и прошептать "такой нетерпеливый", как будто это было для него новостью.
  Еще два, и Оуэн остановился и спросил:
  - Сколько?
  Стерлинг отлично научился считать про себя, думая при этом о своем.
  - Четырнадцать. - И все же самым сильным оказался пятнадцатый, достаточно сильным, чтобы вырвать у Стерлинга крик, и он почти вздохнул с облегчением, зная, что эта часть закончилась. Однако еще две ждали своей очереди, и следующей была щетка, поэтому он заранее представлял, какими будут ощущения.
  Его член, видимо, тоже представлял, и ему явно нравилась эта идея.
  Стерлингу так хотелось почувствовать жжение от шлепка щеткой, что он поерзал - совсем чуть-чуть, - предвкушая боль. Это движение принесло немного облегчения напряженному члену, и Стерлинг хрипло застонал.
  - Я разрешил тебе кончить после этого, - напомнил ему Оуэн. Он потер гладкой прохладной стороной щетки ягодицы Стерлинга, а потом перевернул ее. Щетинки царапали нежную кожу, пока Оуэн безжалостно водил щеткой, и Стерлинг задергался и протестующе застонал: - Не раньше, - договорил Оуэн. - Лежи спокойно, пожалуйста.
  Это было тяжело; хотелось двигаться, бороться с болью, даже несмотря на то что она была желанной, но он старался. Первый шлепок щеткой свел все его старания на нет. Слезы потекли из глаз, руки сжались в кулаки.
  - Боль такая сконцентрированная, да, - говорил Оуэн, работая рукой. - И острая; это не моя ладонь и не славный упругий паддл. Не такая сконцентрированная, впрочем, как от стека, но не думаю, что ты готов к этому.
  Обычно Оуэн не говорил так много, но Стерлинг заметил, что его слова помогают отвлечься, хотя голос Оуэна и был едва слышен сквозь шум крови в ушах. Он хотел добраться до того места, где боль прекращалась, где каждый удар становился маленьким оргазмом, заставляя всем телом дрожать от удовольствия, сотрясая весь мир. Так близко.
  - Пятнадцать, - сказал Оуэн вслух, а Стерлинг - про себя. Его прохладная ладонь прошлась по горящей коже. - Думаю... да, думаю, ты вытерпишь еще шесть ударов. Что бы ты хотел, чтобы я использовал, Стерлинг? - Его рука продолжала гладить ягодицы Стерлинга, пока Оуэн ждал, когда он отдышится, чтобы ответить, щекоча, играя: нежно пощипывая, похлопывая, иногда так сильно, что это можно было принять за шлепки, иногда медленно проводя пальцем по впадинке между ягодиц, добираясь до места, которое до сих пор ныло от сладкой, глубокой боли, напоминая Стерлингу, как приятно, когда тебя наполняют, имеют, берут.
  Ему хотелось, чтобы что-нибудь оставило следы, следы, до которых он мог бы дотрагиваться следующие несколько дней, чтобы вспомнить, что принадлежит Оуэну.
  - Стек, - хрипло выдавил он. - Пожалуйста.
  Ладонь Оуэна замерла.
  - Эээ. Мне кажется, это не самая хорошая идея...
  - Пожалуйста. - Стерлинг повернулся и попытался заглянуть в лицо Оуэну, но не смог из того положения, в котором лежал, а двигаться ему не разрешали. - Пожалуйста, Оуэн. Я хочу этого. Разрешите мне опуститься на колени. Разрешите показать, как сильно я хочу этого от вас.
  - Будет больно, - сказал Оуэн, и что-то в его голосе подсказало Стерлингу, как больно будет и как сильно Оуэну хочется это сделать. В самом начале их отношений он никак не мог объяснить себе то чувство защищенности, которое дарил ему Оуэн, причиняя боль, оставляя синяки, отметины, вызывая слезы. Будь это кто другой, Стерлинг бы испугался, но Оуэна он не просто любил, он ему доверял. Целиком и полностью. Безгранично.
  Это и позволяло ему просить больше, чем он мог стерпеть. Возбуждение делало Стерлинга опрометчивым, но он всегда знал, что Оуэну известно, где пролегают его границы, даже лучше, чем ему самому. Оуэн возбуждался, шлепая его, заставляя кожу гореть, но контролировать Стерлинга, укрощать его, сдерживать его порывы нравилось ему еще больше, и Стерлинг знал это.
  Однако сейчас он хотел именно этого. Стек. Шесть ударов. Сможет ли он вынести еще шесть ударов по уже звенящей, кричащей от боли коже? Может быть и нет. Но он мог просить об этом, зная, что Оуэн пойдет ровно на то, что необходимо, чтобы привести его к такой желанной разрядке.
  - Пожалуйста, - сказал он, вкладывая в это слово все, что сейчас испытывал. - Оуэн, я смогу. Я хочу этого. Мне это нужно. - Его затрясло, дрожь прошла от головы до самых кончиков пальцев на ногах - даже член дрогнул.
  На мгновение Оуэн задумался, и Стерлинг уже был почти уверен, что ему откажут, когда Оуэн сказал:
  - Шесть ударов. Не забудь свои стоп-слова и не бойся использовать их, если потребуется. Обещай мне.
  - Обещаю, - выдохнул Стерлинг. Сейчас он хотел этой яркости, этой новизны ощущений больше, чем чего-либо в жизни... он готов был пообещать что угодно, как бы безрассудно это ни выглядело, поэтому даже не задумывался об этом. Он не собирался использовать стоп-слова: ни одно, ни другое, никогда.
  Он почувствовал, как Оуэн потянулся к кровати, и все его тело напряглось от осознания того, что сейчас произойдет.
  Хотя, конечно, на самом деле он не имел об этом ни малейшего понятия.
  - Один, - сказал Оуэн... он впервые стал считать вслух - Стерлинг счел это предупреждением - и опустил стек на его ягодицы.
  Сказать, что он закричал, было бы преувеличением. Он никогда и не представлял себе, что может быть так больно, тонкий стеклопластик впился в кожу, и мир взорвался. Его крик затих, потому что кончился воздух, и Стерлинг задышал так часто, что легкие стали гореть, а живот свело.
  Он услышал, как Оуэн со свистом вдохнул и почувствовал, как после удара стека, тот весь напрягся, как будто это его задница горела огнем, его тело вспороли, взрезали. Никакой крови. Он как-то говорил об этом Оуэну, ведь так, довольно давно? Никакой крови. Он не хотел истечь кровью... о, Боже, у него течет кровь, как может быть так больно, если крови нет?
  Боль захватила его, поглотила. Слишком много, впервые ее было слишком много. Ему нужно было, чтобы она помогла попасть туда, куда он хотел, но это толкало его куда-то за грань, и он не знал...
  - Два, - сказал Оуэн, никакой неуверенности в его голосе.
  Стек рассек воздух и с силой ужалил кожу, Стерлинг снова вскрикнул. Он не пытался сдерживаться, потому что это требовало слишком много усилий, а Стерлинг знал, что у него в любом случае ничего не выйдет. Боль растеклась по телу, и он позволил ей овладеть собой, затянуть глубже в собственное тело, отгораживая от всего остального, пока он не остался одним во вселенной, он внутри своего тела и больше ничего.
  Здесь он в безопасности.
  Три и четыре не заставили его кричать, потому что он больше не мог, хотя его лицо горело и было мокрым от слез, а бедра двигались, подаваясь вперед, не встречая сопротивления, но, казалось, что и этого достаточно, чтобы кончить. Так близко, он так близко...
  На мгновение звуки словно включились, и голос Оуэна:
  - Пять, - вырвал его из тумана обратно в реальный мир, от которого он так отчаянно хотел спрятаться, и когда он почувствовал удар, в нем не было ничего запредельного или прекрасного, и он не заставил Стерлинга кончить, это было просто чертовски больно, и Стерлинг закричал.
  - Нет, - прохрипел он. - Нет, Оуэн... инф-филд.
  Оуэн остановился, погладил Стерлинга по волосам и отвел прядь с мокрого от пота лица.
  - Хороший мальчик. Я горжусь тобой.
  Гордится? С какой стати Оуэну...
  - Очень важно знать свой предел, - продолжил тот. - В том, что тебе нужна передышка, нет ничего стыдного, так же как и в моем решении, что на сегодня этого достаточно.
  Испугавшись и в то же время испытав огромное облегчение, Стерлинг вскинул голову, пытаясь разглядеть выражение лица Оуэна.
  - Нет, просто...
  - Это не тебе решать, - сказал Оуэн. - А мне. На колени, пожалуйста.
  Хотя ягодицы горели, Стерлинг подчинился, соскользнув с колен Оуэна на пол, а Оуэн присоединился к нему через пару секунд.
  Было странно видеть его на полу рядом с собой. Он обнял Стерлинга за плечи и потянулся рукой к кровати. Стерлинг напрягся, хотя знал, что Оуэн не возьмет ничего вроде паддла.
  Подушка. Мягкая и белая, приятно холодящая кожу, когда Оуэн подсунул ее Стерлингу под ягодицы.
  - Если тебе так нужен толчок, - сказал Оуэн, поддерживая Стерлинга, - можешь получить его так, от моей руки.
  Прежде чем Стерлинг успел обдумать это, не говоря уже о том, чтобы что-нибудь сказать, сильные пальцы обхватили его член, поникший после случившегося, лишь наполовину твердый, и Оуэн начал двигать рукой, нежно, настойчиво уговаривая его вернуться туда, где все: эта поза, боль, Оуэн - подходило друг другу как детали конструктора.
  Он позвал Оуэна по имени, наслаждаясь тем, как складываются губы, его звучанием. Стерлинг повторил, и Оуэн прижался губами к его губам, поцелуй рождал ощущения не хуже, чем ладонь на его члене.
  - Не двигай руками, - прошептал Оуэн, и почему-то этот приказ заставил Стерлинга кончить. Он вскрикнул, рука Оуэна крепче обвила его плечи, а пальцы на члене сжались и ускорили движения, и не осталось ничего, кроме наполненной вспышками темноты, и его тело на какое-то время перестало принадлежать ему, отдавшись только наслаждению и Оуэну, навсегда Оуэну.
  
  
Глава Четырнадцать
  На следующий день Оуэн проснулся от приглушенного шелеста снега за окном. На карниз намело уже несколько дюймов, а значит, на земле будет еще больше. Хорошо, что у него не было на сегодня особых планов, подумал он и обнял Стерлинга.
  - Ммм. Что такое? - пробормотал тот.
  - Ничего, - прошептал Оуэн. - Спи. На снегопад полюбуешься позже.
  - На улице метель? - Стерлинг зевнул и заморгал. - Серьезно?
  - Не знаю, похоже. По крайней мере снега должно быть много.
  Стерлинг сел, поморщился и перекатился на бок.
  - Надо испечь печенье и слепить снеговика.
  - Позволь мне познакомить тебя с одной из радостей домовладельцев в этом городе, - сухо ответил Оуэн. - Уборкой снега.
  - Разве этим занимаются не городские службы? - спросил Стерлинг и снова зевнул.
  Оуэн закатил глаза.
  - Они чистят дороги. А двор и тротуар приходится убирать самим. Обычно я еще и разгребаю снег у дома Сары, соседки. Ей почти восемьдесят, и для нее это слишком. - Он нежно улыбнулся и поцеловал Стерлинга в мягкие со сна губы. - А она печет мне печенье. Очень много печенья. Сара любит готовить, перед Рождеством она принесла мне целую корзину. Они в книжном клубе обмениваются выпечкой, но шесть дюжин разного печенья многовато для одной пожилой леди, во всяком случае, мне она говорит именно так. Будешь хорошо работать, дам тебе парочку, но притронешься к шоколадно-имбирному, и приготовься встретить мою ярость.
  - О, я уже боюсь, - ухмыльнулся Стерлинг и снова поморщился. - Оу. Ну ладно, наверное, я и правда побаиваюсь, - однако он не прекращал улыбаться.
  - Пойди прими долгий горячий душ, - предложил Оуэн. - Сразу почувствуешь себя лучше. А потом позавтракаем перед выходом.
  - Не легче ли купить снегоочиститель? - предложил Стерлинг, вставая.
  - Во-первых, скорее всего сейчас они уже распроданы, во-вторых, уборка снега - хорошее физическое упражнение, в-третьих, чтобы добраться до машины и поехать в магазин за очистителем, нам придется сперва откопать ее, а если мы это сделаем, снегоочиститель будет уже не нужен.
  - Ты, наверное, считаешь себя очень умным, - заметил Стерлинг и показал Оуэну язык, отчего еще больше стал походить на мальчишку.
  - Считаю? Нет. Знаю? Да. - Оуэн поднялся с постели, накинул халат и поманил Стерлинга пальцем. - Иди сюда. - Тот осторожно подошел к нему. На следующий день все болит сильнее, ну, или так однажды сказал ему Майкл. Оуэн развернул Стерлинга к себе спиной и осмотрел его бедра и ягодицы. Кожа вокруг следов стека - тонких ярко-красных полос - была розовой, а под пальцами оказалась чуть шероховатой и теплой. - Я приложу арнику после душа, дашь мне знать, если боль станет слишком сильной.
  Стерлинг молча пожал плечами, и Оуэн укоряюще хлопнул его по бедру.
  - Я не шучу; мне не нравится, когда ты доводишь себя до крайности. Прошлой ночью ты показал, что можешь за себя постоять, но я вижу, что тебе это не понравилось. Просьбу остановиться ни в коей мере нельзя считать промахом, тебе ясно?
   Взгляд Стерлинга стал растерянным, но мальчик был достаточно умен, чтобы понять, каким должен быть правильный ответ, хоть и недостаточно мудр, чтобы поверить в него.
  - Да.
  Оуэн вздохнул.
  - Нет, неясно. Сядь.
  Стерлинг настороженно опустился на край постели.
  - А теперь послушай меня. Знать свои границы очень важно, и то, что ты понял это сам и дал мне понять, что нужно остановиться, говорит о том, что ты достаточно взрослый для таких отношений. - Оуэн положил ладонь на бедро Стерлинга чуть выше колена. - Это хорошо, Стерлинг.
  - Знаю, - кивнул тот. - Знаю! Я тебе верю.
  - Но?
  Стерлинг скользнул рукой под ладонь Оуэна, переплетя их пальцы.
  - Но легче от этого не становится. Мне все равно кажется, что я подвожу тебя, и это чувство мне не нравится.
  - А кому нравится, - резко бросил Оуэн, - у меня никогда - никогда - не было саба, который бы ни разу не использовал ни одного стоп-слова, и, по правде говоря, если бы ты не сделал этого в скором времени, мне пришлось бы тебя заставить. Эти слова необходимы; они не просто для видимости. Я понимаю, что ты испытываешь, и читаю язык тела, но когда все уже сказано и сделано, на кону в буквальном смысле твоя задница.
  Стерлинг поерзал, словно упоминание задницы заставило ее заныть сильнее, и Оуэн машинально сжал его руку, чтобы приободрить.
  - Дело не только в физическом аспекте; то, что обычно ты терпишь с легкостью, может стать невыносимым в зависимости от твоего настроения. И я говорю не о боли; если ты расстроен и чувствуешь себя одиноко, а я заставлю тебя стоять в углу за пререкания, это способно довести тебя до критической точки, когда ты не сможешь больше ни секунды терпеть, чтобы тебя игнорировали. - Оуэну хотелось верить, что хоть толика того, что он говорит, доходит до Стерлинга. - Пользоваться этими словами просто потому, что наказание тебе скучно, непозволительно - и поверь, я узнаю, если это так, и последствия тебе не понравятся... но, используя слова при необходимости, ты никогда меня не разочаруешь. Поспрашивай других, поговори со своим другом Алексом. Ты поймешь, что я прав. Чтобы то, чем мы занимаемся, оставалось безопасным, мы оба должны быть ответственными, а не только я. Это для удовольствия, да, игра, если тебе так больше нравится, но в ней есть свои правила и меры предосторожности, и они существуют не без причины.
  Он вздохнул и провел свободной рукой по растрепанным волосам.
  - Ну ладно, хватит, еще слишком рано для чтения лекций. Мне нужен кофе. Ступай в душ, а я включу кофеварку.
  Пока Стерлинг был в ванной, Оуэн приготовил кофе и уселся на кухонный столик. Он слушал, как наверху течет вода, чтобы, как только Стерлинг закончит, сходить в душ самому.
  Сегодня ему нужно было придумать, как загрузить Стерлинга работой и заставить расслабиться. После такой напряженной сцены, как вчерашняя, мальчику нужно время подумать, не говоря уже о том, что, чтобы уровень эндорфинов после такого пришел в норму, тоже требуется время.
  Нужно хорошенько позавтракать, не печеньем (хотя мысль и заманчивая). Совсем недавно он как раз ходил за покупками и запасся на несколько дней вперед, так что в доме было полно еды... на обед можно будет приготовить суп и сделать горячие бутерброды с сыром, а на ужин заказать пиццу, если снег к тому времени прекратится. Оуэн бросил взгляд в окно - судя по всему, метель лишь усиливалась, весь мир казался затянутым ледяным белым покрывалом.
  Вода перестала течь, и сверху раздался крик Стерлинга:
  - Я все!
  Оуэн одним глотком допил кофе и пошел наверх, думая о Стерлинге: мокром и раскрасневшемся после душа, потому что эта мысль была куда более привлекательной, чем размышления о предстоящих часах за уборкой снега. Сейчас хватит с него и душа, но потом он пообещал себе помокнуть в ванне. Ему это просто необходимо.
  Накладывание мази на ягодицы Стерлинга оказалось забавной кодой порки. Обычно стоически перенося боль, сейчас тот лежал на кровати, извивался, всхлипывал, стонал и даже один раз вскрикнул, жалуясь на щекотку, пока улыбка Оуэна не переросла в смех.
  - Ты как маленький, - заявил он Стерлингу. - Хорошенький, конечно, но нытик. Мазь помогает синякам рассасываться.
  - Она холодная и склизкая. - Тот перевернулся на бок и надул губы. О да, очень хорошенький. - И мне нравятся синяки.
  - Минут пять любовался ими в зеркале ванной, да? - вздохнул Оуэн. Это не было предположением.
  - По меньшей мере, - согласился Стерлинг, нисколечко не устыдившись. - Интересно, а до начала нового семестра они продержатся?
  - Сомневаюсь. На тебе все быстро заживает. - Оуэн закрутил крышку и встал. - А теперь одевайся, пошли завтракать.
  Они неторопливо ели яичницу с тостами и канталупой - последнее стало очередным поводом для жалоб Стерлинга.
  - Сбалансированное питание очень полезно, - сообщил ему Оуэн.
  - Я просто не люблю дыни, - сказал Стерлинг, хотя продолжил ее жевать. - И арбузы тоже. Не знаю почему - наверное, потому что у них такая странная консистенция.
  Оуэн доел тост и заметил:
  - Ты постоянно на что-нибудь жалуешься.
  Стерлинг замер и задумался.
  - В самом деле?
  - Нет, я пошутил. - Просто надо было что-нибудь сказать.
  - Нет, серьезно, я слишком много жалуюсь? Я знаю, что на лекциях это тебя раздражало. Я больше не буду, правда. - Стерлинг открыто смотрел на него.
  - Стерлинг... - Оуэн нечасто чувствовал себя растерянным, но сейчас был один из этих редких моментов. - Я не собираюсь убеждать тебя, что ты не нервировал меня на лекциях, потому что мы оба знаем, что это неправда, и ты, конечно, нередко делал это нарочно, но, нет, я не считаю, что ты слишком много жалуешься. Это было глупое замечание с моей стороны; я просто пошутил, вот и все. Не обращай внимания. Ты нравишься мне таким, какой есть. - Он махнул рукой на остатки дыни. - Доешь или оставь. Как хочешь. В холодильнике должна была остаться малина, может, она нравится тебе больше.
  - Да нет, не надо, - сказал Стерлинг. - Я тоже сморозил глупость. Это всего лишь дыня - ты же не просишь меня есть фасоль или окру, или что-нибудь действительно отвратное. - Он слегка улыбнулся, похоже, чувство юмора наконец вернулось к нему. - Кстати, я ненавижу окру.
  - Я догадался, - кивнул Оуэн. - Я тоже не особо ее люблю. И еще не перевариваю цветную капусту.
  Стерлинг оставил последний кусочек дыни нетронутым и выпрямился на стуле.
  - А что ты любишь? Ну, то есть какая твоя любимая еда?
  - Шоколад, - ответил Оуэн. - И все острое, но не чересчур перченое; мне нравится вкус, а не острота. Утку, как ее готовят во Франции, сочную, с кровью... что угодно свежесобранное из своего сада... Боже, да много чего. - Он улыбнулся. - Но больше все-таки шоколад.
  - Я запомню, - сказал Стерлинг, а Оуэн задумался, не ждать ли ему в будущем шоколад в подарок. Стерлинг встал, взял свои тарелки, отнес к раковине, чтобы сполоснуть, и уставился в окно. - Вау, ну и снегопад.
  Оуэн подошел к нему со своей тарелкой, чашкой и вилкой. Сгрузив все в раковину, он встал за спиной Стерлинга и обнял его за талию, любуясь кружащимися снежными хлопьями. За окном нещадно мело, знакомые очертания кустов и дорожек были едва различимы.
  - Все еще хочешь лепить снеговика?
  - Может быть, если снег прекратится. - Судя по всему, в ближайшее время надеяться на это было глупо. Стерлинг довольно вздохнул. - Как здорово.
  - Любоваться на снегопад из окна? Как только мы окажемся на улице, ты сразу изменишь свое мнение.
  - Нет, быть здесь, с тобой.
  Второй раз за утро Оуэн растерялся. Стерлинг был так искренен, выражал свои эмоции, не сдерживаясь и не смущаясь. Не то чтобы Оуэн не разделял мнения Стерлинга о том, что здорово быть с тем, кто тебе нравится, и наслаждаться его обществом, когда на улице непогода, но он не думал, что мог бы сказать об этом так открыто.
  - Ты романтик, да? - спросил он насмешливо. - Мне теперь ждать дюжину роз на День Святого Валентина?
  Стерлинг повернулся к нему, случайно задел многострадальной пятой точкой стойку и вздрогнул.
  - Дюжину дюжин, если я смогу это себе позволить, и мне кажется, ну не знаю, тебя ведь это не задело бы? - Он вопросительно посмотрел в глаза Оуэна. - Знаешь... некоторые парни не любят цветы. Ну то есть когда им их дарят. А ты?
  - Не помню, чтобы кто-нибудь когда-нибудь дарил мне цветы, - ответил Оуэн. Какая-то непривычная нежность заставила его улыбнуться в полные тревоги глаза Стерлинга и серьезно сказать: - Пожалуй, мне было бы приятно, если бы ты подарил мне несколько. Две розы, например. Белую и красную. - Он положил ладонь на зад Стерлинга, обхватив ягодицу, но не сжимая. - О символике цветов тебе придется догадаться самому.
  - До Дня Святого Валентина еще пара месяцев, но, думаю, я не забуду, - сказал Стерлинг и нарочно чуть подался назад, тихо охнув, когда давление на синяки усилилось. - А если ты решишь, что я могу забыть, то всегда можешь мне напомнить.
  Нежность сменилась желанием, чистым и незамутненным, возбуждение накрыло так внезапно, что Оуэн не смог скрыть его. Глаза Стерлинга потемнели, губы приоткрылись. Оуэн понимал: один его жест, и тот опустится на колени и будет ждать приказа, чтобы доставить ему удовольствие, с готовностью открывая рот для пальцев Оуэна, а потом и члена. Умение Стерлинга отдавать и подчиняться казалось безграничным, и горячая волна, захлестнувшая Оуэна при этой мысли, пьянила почище, чем могла бы реальность.
  Но как бы Оуэн ни хотел почувствовать губы Стерлинга на себе, как бы ни хотел связать его и заставить всхлипывать и улыбаться, пока Оуэн бы медленно овладевал им, так медленно, что от попыток сдержаться перед глазами бы плыло, а от желания войти до конца одним рывком кружилась бы голова... сейчас все же не подходящее время. Чтобы научить того дисциплине, нельзя давать Стерлингу то, о чем он просит, за так, как бы сильно Оуэну самому этого ни хотелось. Он заставит Стерлинга подождать.
  Еще совсем немного.
  Однако им обоим нужно было хоть что-нибудь, чтобы продержаться сейчас. Оуэн положил руки на стойку по бокам от Стерлинга, прижал того всем телом к раковине и поцеловал, глубоко врываясь языком в его рот, чувствуя, как Стерлинг постанывает и ерзает, но не для того чтобы избежать прикосновений к саднящим ягодицам, а чтобы увеличить давление.
  - Вот же распутное создание, - прошептал Оуэн на ухо Стерлингу, он говорил это многим мужчинам и женщинам, но никогда с таким убеждением, таким голодом. - Хороший мальчик. - Он запустил руку под футболку Стерлинга, как бы между прочим, не спрашивая, и нащупал большим пальцем его сосок. - Я мог бы надеть на них зажимы. Заставить тебя разгребать снег, пока они не набухнут и не станут гореть и ныть, но, думаю, я оставлю это на потом, когда смогу следить за твоим лицом, видеть в глазах, как сильно тебе это нравится.
  Стерлинг тихо застонал и повернул голову, выпрашивая еще один поцелуй, его губы были такими жаждущими, что Оуэн просто не мог ему отказать, тем более когда сам хотел того же. Он начал ласкать язык Стерлинга своим, положив ладонь ему на затылок, удерживая на месте.
  - Я мог бы опуститься для вас на колени, - прошептал Стерлинг и резко втянул в себя воздух, когда Оуэн снова сдавил его сосок. - Позвольте мне, пожалуйста.
  Оуэн ответил не сразу, и Стерлинг, видимо, счел молчание знаком согласия, потому что сделал полшага в сторону, чтобы можно было сесть на пол у ног Оуэна, потерся щекой о его бедро, а потом и о твердеющий член, и подышал на него сквозь ткань слаксов.
  - Боже, обожаю, когда ты такой, - простонал Оуэн и сам поразился тому, как неровно прозвучал его голос, - но тебе лучше остановиться... Стерлинг, мы же только позавтракали, черт побери.
  Стерлинг поднял глаза и ухмыльнулся.
  - Этим нельзя заниматься после завтрака? Это правило? Мне нужно его запомнить? Или, может, записать куда-нибудь?
  Оуэн сжал пальцами прядь шелковистых волос и игриво потянул.
  - Не смей. Мы можем заниматься этим когда угодно, но только не когда нам нужно разгрести снег. - Он кивнул на окно. - Смотри, уже не так метет. Пошли одеваться - у меня есть еще одни теплые сапоги, если нужно - и приступим.
  Может, снег поможет ему охладиться, чтобы смотреть на Стерлинга, не желая послать к чертям все свои принципы, но надежды на это было мало. В конце концов, снег - всего лишь замерзшая вода, чудеса не в его компетенции.
  * * * * *
  Может, снег поможет ему охладиться, чтобы смотреть на Стерлинга, не желая послать к чертям все свои принципы, но надежды на это было мало. В конце концов, снег - всего лишь замерзшая вода, чудеса не в его компетенции.
  
  Зато в его - утомить любого сверх меры. Сорок минут спустя рубашка уже липла к спине, и Оуэну пришлось снять шапку, потому что лучше уж снег в волосах и за воротом куртки, чем тепловой удар. Стерлинг, разгребавший здоровую кучу снега и льда, оставленную у подъездной дорожки, снял куртку и бросил на капот своей засыпанной снегом машины. Его щеки и кончик носа покраснели от холода, но он продолжал работать, хотя Оуэн заметил, что тот держит лопату только левой рукой, а не меняет руки, как он сам.
  - Фух! - раздался голос Стерлинга где-то через минуту. - Почти закончил... мне заняться соседским домом? А который из них тот самый?
  - Маленький белый коттедж, - ответил Оуэн, показывая рукой, и проследил за Стерлингом, который подошел к тротуару и стал разгребать снег в сторону дома Сары.
  Оуэну захотелось пить, и он вернулся в дом, чтобы принести им обоим воды. Теплый воздух здесь, еще недавно казавшийся таким приятным, сейчас напоминал туман, густой и удушливо-влажный. Оуэн жадно напился прямо из крана, а потом сунул две бутылки воды в карманы пальто и вышел обратно.
  Стерлинг уже не разгребал снег, но вовсе не потому что остановился наконец передохнуть, а потому что беседовал с Сарой. Она смело прошлась по скользким дорожкам и сейчас стояла и улыбалась Стерлингу, седые волосы были убраны под веселую вязаную фиолетово-зеленую шляпу. Оуэн усмехнулся, увидев, что Стерлинг прислонил лопату к горе снега и теперь держит в руках большую чашку чего-то слабо дымящегося на морозном воздухе.
  - Оуэн! - крикнула Сара, заметив его. - Этот молодой человек разгребает мой снег и заявляет, что это вы сказали ему это сделать, так что, боюсь, мне пришлось отдать ему какао, что я готовила для вас. Если у вас есть минутка, я могу и вам вынести.
  Оуэн подавил улыбку.
  - Не нужно, - ответил он, подходя к ним. - Я только что напился воды, еще немного - и я лопну. - Он наклонился и поцеловал ее в щеку. - С Рождеством.
  - И вас также. Вы, наверно, рады, что снег не выпал вчера, а то встречать Рождество у друзей стало бы почти невыполнимой задачей. - На одной руке у Сары была рукавица под стать шляпе, а другую такую же она держала во второй руке.
  - Ну, у меня был бы помощник, - сказал Оуэн, кивнув на Стерлинга.
  Сара немного растерянно улыбнулась.
  - Вот как?
  - Да, - кивнул Оуэн. - У Стерлинга внезапно изменились планы, и мне повезло заполучить его в гости.
  Тот несколько натянуто улыбнулся, в несколько глотков допил какао и вернул чашку Саре:
  - Большое спасибо, было очень вкусно. Я лучше вернусь к работе. - Он отвернулся, поднял лопату и пошел к началу подъездной дорожки.
  Сара нахмурилась и наклонилась поближе к Оуэну.
  - Я сказала что-то не то и расстроила вашего юного друга?
  - Он просто очень хочет поскорее закончить, - дипломатично отозвался Оуэн. - Энергия бьет ключом.
  - Ах, я помню эти дни, - вздохнула Сара и покачала головой. - А сейчас у меня едва хватает сил даже на мои маленькие хобби.
  Так как клубы занимали у нее пять дней в неделю, Оуэна это совсем не удивляло. Саре нужно было куда-то девать энергию, пусть даже она и была слишком хрупкой для физической работы. Он поболтал с ней еще немного, пока она, дрожа от холода, не вернулась к себе: в дом, завешенный фотографиями, заставленный книгами и растениями, в котором царил деспотичный кот с очень подходящим именем Сатана.
  Оуэн проводил ее взглядом, а потом подошел к Стерлингу, тот искоса глянул на него и продолжил разгребать снег.
  - Передохни, - велел Оуэн.
  - Я почти закончил.
  - Считай это приказом, если тебе так легче, - спокойно отрезал Оуэн. - Остановись и посмотри на меня.
  Стерлинг воткнул лопату в высокий сугроб у дороги и, уперев руки в бока, сердито уставился на Оуэна. На манжетах его свитера и в волосах белели снежинки, уши покраснели от холода.
  - Ну что? - возмутился он.
  - Я хотел задать тот же вопрос, правда моя формулировка была бы повежливее. Что с тобой такое?
  - Ничего. - Стерлинг поднял руку и провел по волосам, так что снег полетел с него во все стороны. Оуэн не отводил от него глаз, и тот вздохнул и опустил руки. - Я просто подумал, что она сейчас спросит, что случилось, и придется объяснять все о том, что отец меня видеть не может, и мне захотелось уйти, вот и все. Людям любопытно, я это понимаю, но это же не значит, что я готов принимать в этом участие.
  - Нет нужды пускаться в объяснения с незнакомыми людьми, - возразил Оуэн. - Хотя едва ли Сара стала бы лезть в чужие дела, но если кто-то начнет, просто не обращай внимания. Ты никому не должен ничего объяснять, если дело касается личных вопросов. - Стерлинг выглядел таким подавленным и таким вызывающе недоверчивым, что Оуэн пожалел, что они не дома, где он мог бы обнять того и целовать, пока на губах с опустившимися уголками не появилась бы снова улыбка. - Вчера... я не посвящал Гэри и Джейка в детали. Они просто додумали все сами по своему опыту общения с родителями, не заслуживающими этого звания.
  - Да, я понял. Все нормально. Мне с ними было спокойно. - Стерлинг говорил так, словно это его удивило.
  - Ты им понравился, - сказал Оуэн, пытаясь понять, как заставить мальчика улыбнуться. - И поверь мне, им очень нелегко понравиться.
  - Мне они тоже понравились. Было здорово встречать рождество с людьми, которые так... ну ты понимаешь, которые не скрывают того, кто они есть. Я таких раньше не встречал.
  Оуэн рассмеялся, звук разнесся по улице; снег пошел сильнее, засыпая асфальт, который они совсем недавно расчистили.
  - О, они совершенно ничего не скрывают. Они хорошие ребята. Но предупреждаю, они полностью зациклены на театре; когда они начнут работать над новым спектаклем, не удивляйся, если они попытаются тебя запрячь. Я видел, как у них загорелись глаза, когда ты сказал им, что тебе доводилось играть.
  - Класс. Пожалуй, это будет поинтереснее некоторых вечеринок, на которые таскал меня сосед, хотя одна из них вроде как и привела меня к тебе. - Стерлинг наконец-то улыбнулся, пусть и едва заметно; Оуэну даже страшно стало, насколько полегчало сразу на душе. - Надо это доделать, - добавил Стерлинг, показав на снег под ногами.
  - Я помогу расчистить до забора Сары, - предложил Оуэн, - но, боюсь, эта битва проиграна заранее.
  - Эй! - Оуэн обернулся и увидел на другой стороне дороги машущего рукой мужчину, в высокой крупной фигуре он узнал соседа, хоть и не вспомнил его имени. Тот стоял рядом с очень старой на вид машинкой для уборки снега. - Я собираюсь завести эту малышку и могу закончить с тротуаром у Сары. А вам двоим явно не помешает передышка.
  - Скажи "да", - прошептал Стерлинг. - Прошу тебя, скажи "да".
  - Спасибо, - ответил Оуэн, он был только рад принять это предложение. Машинка за несколько минут оставит аккуратную широкую дорожку, а Оуэн никогда не был таким уж любителем работы на свежем воздухе. - Буду очень признателен.
  Мужчина поднял руку, показывая, что понял, и спустя мгновение все разговоры стали невозможными из-за громкого гудения снегоочистителя.
  Оуэн махнул на дом и наклонил голову в его сторону, Стерлинг кивнул. Они вместе побрели к дому по снегу, нападавшему уже после того, как Стерлинг расчистил дорожку... "Может, нужно было заняться этим попозже", - подумал Оуэн, хотя, посмотрев на небо, он готов был поклясться, что оно стало светлее.
  По пути Стерлинг поднял куртку и перчатки с капота - они были все в снегу - и отряхнул их, пока они с Оуэном поднимались на крыльцо.
  - Интересно, сколько еще будет мести, - заметил Стерлинг. - Когда я был маленьким, такие снегопады меня только радовали, ведь в школе отменяли занятия. К тому же мне не нужно было разгребать снег. - Он ухмыльнулся и придержал перед Оуэном дверь.
  - Ну, нам же с тобой никуда сегодня не нужно, - сказал Оуэн. - Не думаю, что метель продержится долго; в прогнозе погоды говорили, что циклон заденет нас всего лишь краем.
  Они повесили мокрую одежду в кладовку, где вода могла спокойно капать на плитку, не уродуя паркет, и Оуэн включил кофеварку.
  - Чем ты хотел бы заняться? - спросил он. - Если прояснится, мы могли бы пойти прогуляться к Озеру Джаспера и, может, чего-нибудь перекусить в городском пабе. В Fiddle and Firkin хорошо готовят. - Оуэн чувствовал себя растерянным; у него редко бывали гости, и даже если бы Стерлинг пожелал все время проводить голым в постели... В общем, Оуэн бы ему не позволил.
  - Как хочешь, - пожал плечами Стерлинг. - Если у тебя много работы, ничего... я могу почитать или заняться чем-нибудь еще. Не думай, что ты обязан меня развлекать. Просто делай то, что делал бы, если бы меня здесь не было, я найду чем заняться.
  - Ну... - Оуэн закусил губу. - У меня всегда есть работа, но черта с два я буду составлять учебный план в день после Рождества... и я не хочу развлекать тебя, словно ты здесь гость или что-то в этом роде, но я хочу провести это время с тобой. - Он беспомощно развел руками. - Я просто не знаю, чем ты любишь заниматься.
  - Мне кажется, я задолжал тебе поход в кино, но, пожалуй, сейчас не лучшее для поездок время, - сказал Стерлинг, мимо дома как раз проехал очередной снегоочиститель, заливая желтым светом серо-белый снег. - Не знаю. А у тебя есть настольные игры? Или мы могли бы посмотреть что-нибудь по телевизору. Или... эмм...
  Было бы так легко шагнуть к Стерлингу и поцеловать его, вернувшись к тому, на чем они остановились до того, как начали разгребать снег, но Оуэну не нравилось, когда легко, и если они со Стерлингом собираются превратить свои отношения во что-то продолжительное, то им нужно, чтобы их объединял не только секс.
  Они с Майклом очень долгое время дружили, наверное, поэтому они и были до сих пор близки; им нравилась одинаковая музыка, они читали одни и те же книги... со Стерлингом же от разницы в возрасте были одни проблемы. Непреодолимые? Оуэн надеялся, что нет.
  - Давай смотреть кино, - решил он.
  Он позволил Стерлингу перерыть все полки с дисками и выбрать один, что заняло куда больше времени, чем думал Оуэн. А потом они свернулись на диване, поставив на столик перед собой корзинку с печеньем Сары, и стали смотреть "Жизнь Брайана", фильм, который Оуэн мог цитировать отрывками, а Стерлинг никогда раньше не видел. На середине Оуэн, почувствовав, что замерзает, стащил со спинки дивана покрывало и накрыл их обоих.
  - Спасибо, - сказал Стерлинг, повернув голову, и улыбнулся.
  Оуэн вдруг понял, что их лица совсем близко.
  - Всегда пожалуйста, - ответил он и медленно поцеловал Стерлинга.
  У его губ был вкус мятного печенья, он издал радостный звук, а его ладонь легла Оуэну на колено.
   После позавчерашней ночи и сегодняшних физических упражнений Оуэну совсем не хотелось торопиться. Фильм продолжался, а Оуэн целовал Стерлинга, иногда в шею и горло, иногда в волосы, снова и снова возвращаясь к его губам. Если бы ему пришлось в этот момент подобрать определение для Стерлинга, то это было бы "аппетитный", Оуэн никак не мог им насытиться. Сонный и расслабленный, а потому не жаждущий острых ощущений, он обнял Стерлинга и притянул к себе, устроившись в уголке дивана, так что Стерлинг растянулся на нем, и оба стали целоваться, как тинэйджеры, закрыв глаза и неторопливо гладя друг друга руками.
  - Ты делаешь меня счастливым, - прошептал он в волосы Стерлинга, нащупав губами его ухо. Его рот слишком долго был занят поцелуями и довольными стонами, и слова выговаривались как-то странно. Целоваться куда проще. - Ты... ты хотел услышать это от меня?
  Ответ Стерлинга был нежным и теплым, таким же, как его рука на талии Оуэна под задранной рубашкой.
  - Боже, да. Конечно. А кто бы не захотел? - Кончик его языка лизнул Оуэна в уголок рта. - Я хочу делать тебя счастливым, - выдохнул он.
  - А я хочу, чтобы ты был счастлив, - сказал Оуэн. Это уточнение показалось ему важным, хоть он и не мог ясно мыслить, когда Стерлинг был так близко, абсолютно расслабленный и такой сладкий. Боже, такой сладкий... под всей его наглостью и издевательскими ухмылками, высокомерием и нахальством, которые выводили Оуэна из себя и искушали, Стерлинг был таким...
  Поток без конца повторяющихся несвязных мыслей внезапно прервался из-за незнакомого рингтона. Оуэн вздрогнул, испуганный и недовольный тем, что им помешали.
  - Это твой телефон?
  Глупый вопрос на самом деле, к тому же голос Оуэна прозвучал чересчур резко - в конце концов Стерлинг не виноват, что ему позвонили, - но громкая, излишне радостная мелодия произвела на него эффект ледяного душа.
  - Черт... это мама, - сказал Стерлинг, пытаясь сесть и выгибаясь, чтобы вытащить мобильник из кармана; он чуть не заехал локтем Оуэну в живот и, пробормотав: - Извини, - открыл раскладушку. - Мам? Все в порядке? Да.
  Он замолчал, слушая голос матери в трубке. Стерлинг выпрямился, отчего покрывало сползло с колен Оуэна, но он не двинулся с места.
  - Но это же не значит, что вы должны... хорошо, но... мама, ты можешь хотя бы попытаться... но... - Стерлинг встал, набросив покрывало на ноги Оуэна, и остановился в дверях гостиной. - Ладно, отлично, но ты хотя бы передашь Джастине, что я...
  Он замолчал, его плечи опустились. Несколько секунд спустя он повернулся, на его лице застыла невеселая, какая-то блеклая улыбка.
  - Она повесила трубку.
  - Твоя мать... - Оуэн заставил себя замолчать и тщательно стер с лица удивление. Судя по тому немногому, что говорил Стерлинг, они с матерью были близки, и столь резкий разрыв оказался для него полной неожиданностью и явно выбил из колеи. - Так зачем она звонила? Что случилось? - Он откинул покрывало, но не стал подниматься, неуверенный, нужно ли Стерлингу сейчас его утешение. Когда тебе хочется спустить пар или закричать, чужие объятия лишь раздражают, а Оуэн еще не слишком хорошо читал чувства Стерлинга.
  - Она просто хотела дать мне знать, что отец ввел новое правило: теперь ей нельзя звонить мне, поэтому от нее и не было вестей эти два дня. Она хотела убедиться, что со мной все в порядке. - Стерлинга, похоже, такой поворот не слишком удивил, что казалось странным, хотя, может, он просто еще не до конца осознал случившееся? - Все нормально. Он всегда был таким. Следовало этого ожидать. Досмотрим фильм, хорошо?
  Он вернулся к дивану и сел, позволив Оуэну закутать себя в покрывало, а потом свернулся в том же положении, в котором лежал до этого, обвив талию Оуэна рукой.
  Положив голову на плечо Оуэну, Стерлинг едва ли мог видеть экран, но Оуэн решил, что это неважно. Он обнимал Стерлинга - своего мальчика, своего Стерлинга - и пытался подавить злость на двух человек, которых никогда не встречал, чтобы та не передалась мужчине в его руках.
  Значит, Уильяму Бейкеру нравится изобретать правила и навязывать их своей семье. Оуэн подумал, что объективный наблюдатель счел бы их похожими, но он не чувствовал родства с этим человеком. Бейкер казался ему тираном, мелочным и жестоким. Оуэн не мог объяснить, что именно так сильно привлекает его в контроле и причинении боли, но дело было не в жестокости и не в желании сломать. Уильям же Бейкер делал и то, и другое.
  Оуэн медленно и размеренно гладил Стерлинга по голове и спине и думал, сможет ли тот расслабиться настолько, чтобы заплакать. Неважно, трудно это для него или нет, если Стерлингу нужно облегчение, Оуэн даст это ему.
  С удовольствием.
  * * * * *
  На следующий день Стерлинг напоминал Оуэну пчелу, гневно бьющуюся о стекло, не в силах понять, почему не может прорваться сквозь воздух, но отказываясь бросать попытки.
  Спал Стерлинг плохо, то прижимаясь к Оуэну, то беспокойно ворочаясь, раскидываясь на всю кровать. Немного поковыряв завтрак, он занялся печеньем, присоседившись к коробке, что принесла Сара, пока на дне не остались лишь крошки и, заметил Оуэн с усмешкой, шоколадно-имбирное печенье, которое он просил не трогать.
  Оуэн уже собирался немного поучить дисциплине превратившегося в надутого подростка Стерлинга, но ему хотелось посмотреть, как далеко тот готов зайти. Оуэн предпочел бы, если бы это его плохое настроение прошло само; да, поведение Стерлинга раздражало, но причины его были вполне понятны. Если же тому требовалось внимание, что ж, Оуэн даст ему столько внимания, сколько сможет выдержать его многострадальная задница, но какая-то часть его противилась мысли о том, чтобы хоть что-то из того, чем занимаются они со Стерлингом, ассоциировалось с отцом - причиной всех его бед.
  - Не хочешь сходить перекусить в город? - спросил он около одиннадцати, откладывая книгу, которую пытался читать. - Или позвонить Алексу и узнать, не хочет ли он выпить с нами кофе?
  - Не особо, - ответил Стерлинг. Он то стоял у окна, разглядывая ярко-голубое небо и огромные снежные сугробы, то бродил по первому этажу, хватая попадающиеся под руки вещи и разглядывая их, прежде чем снова начать бесцельное движение. Сейчас он как раз вертел в руках деревянную подставку, придерживавшую книги на столике у стены. Без держателя книги попадали друг на друга, несколько соскользнуло на пол. - Упс.
  Так, с него хватит. Если спускать Стерлингу с рук такое поведение, ни к чему хорошему это их отношения не приведет, а Стерлинг в режиме невоспитанного подростка не слишком-то привлекателен.
  - В самом деле "упс". Подними их, пожалуйста. - Какое-то мгновение ему казалось, что Стерлинг не послушается, но тот со слабой вызывающей улыбкой скрупулезно собрал книги, выставив идеально ровно, с такой тщательностью, которая, учитывая не сходящую с лица улыбку, граничила с дерзостью.
  Оуэн откинулся на спинку стула.
  - Значит, хочешь поиграть, - насмешливо протянул он. - Мог бы просто сесть на колени и подождать, когда я тебя замечу; я бы понял намек, поверь мне.
  Наглая улыбка Стерлинга померкла, он замер на мгновение, а потом подошел к стулу Оуэна и тяжело опустился на колени. Наклонившись, он коснулся виском его ноги, открыв бледную шею, такую беззащитную во внезапно наступившей тишине.
  Протянув руку, Оуэн положил ее Стерлингу на затылок.
  - Эти дни были для тебя не самыми легкими, но это не извиняет твоего грубого поведения. Тебе нужно найти другой способ выражать свои чувства. - Он улыбнулся. - Или я могу сделать это за тебя. Ты ведь этого от меня хочешь, не так ли?
  Он услышал, как Стерлинг сглотнул.
  - Да.
  - Да, - согласился Оуэн, и в комнате воцарилось молчание, пока Стерлинг не начал ерзать, скорее от нетерпения, чем оттого что затекли мышцы. - А теперь ты еще и плохо себя ведешь, сидя на коленях, а я не могу спустить такое с рук. - Стерлинг поднял на него глаза, сейчас в них читалось облегчение. Ему нужны были логичные и понятные границы... но какому сабу они не нужны?
  - Ты все утро пытался вывести меня из себя, - сказал Оуэн, в его голосе не слышалось злости, потому что эта эмоция никогда не была частью всего этого. - Неугомонный, шумный, неуклюжий... мне это не нравится. Начнем с извинений, пожалуй. Заставь меня поверить своим словами, иначе будешь стоять в углу и ждать, пока я дам тебе второй шанс.
  Стерлинг прижался губами к колену Оуэна и передернулся, а потом снова поднял глаза и решительно встретил его взгляд.
  - Мне жаль, - прошептал он. - Я не хотел... я ничего не мог с собой поделать. Я собирался остановиться, но не знал как и не знал, что могу попросить... об этом. Мне жаль, Оуэн. Пожалуйста, простите меня.
  Иногда он забывал, как неопытен Стерлинг.
  - Ты всегда можешь попросить, - сказал Оуэн, обхватив его лицо, этот жест давно стал для них молчаливым посланием. - Я не всегда буду давать тебе именно то, чего ты хочешь, но что-нибудь обязательно. Я никогда не оставлю тебя жаждущим, обещаю. - Он похлопал Стерлинга по щеке. - Ты прощен... но это не значит, что тебе не придется иметь дело с последствиями, но ты же знал, что все не так просто?
  - Да. Я знаю, что заслужил наказание... я и себя тоже сводил с ума, не только вас. Мне очень жаль. - Стерлинг закрыл глаза и снова прижался к бедру Оуэна. - Мне кажется, я теряю рассудок. Я такой никчемный, Оуэн. Иногда я не знаю, можно ли это исправить. Или, если и можно, то на это уйдет...
  - Я не хочу тебя исправлять, - отрезал Оуэн. - С тобой все в порядке. Открой глаза. Посмотри на меня. - Он подождал, пока Стерлинг подчинится, и продолжил; он с трудом сдерживал раздражение, направленное на человека, с которым никогда не встречался, а не на того, который сидел на коленях перед ним. - Помнишь первый раз, когда я привел тебя в клуб? - Стерлинг кивнул и нахмурился. - Несколько дней спустя я пришел туда один и провел целый вечер, отвечая на вопросы о тебе. Чтобы подвести итог всех разговоров, мне понадобится всего одно слово: счастливчик. И они имели в виду вовсе не тебя; Домы, сабы... неважно. Они говорили обо мне. Это мне повезло, потому что они видели, что ты особенный, и что ты делаешь меня счастливым. Черт, да Майкл никогда тебя не встречал, а стоило рассказать ему о тебе, первое, что он мне заявил, это что мне улыбнулась удача. - Оуэн сделал глубокий вдох. - Ты гей, и твоего отца это не радует. Такое случается так часто, что это фактически закономерность. Ты узнал, что тебе нравится подчиняться; это необычнее, согласен, но ты был в клубе и знаешь, что ты такой не единственный. Родители практически отреклись от тебя, и ты расстроен; ну, кто бы не расстроился на твоем месте? Я не вижу, что в тебе не так.
  Он положил ладони на щеки Стерлинга, чтобы тот не мог отвернуться.
  - Ты мой, Стерлинг. Мой. Все, что я делаю с тобой или для тебя, мне не трудно, я не считаю тебя обузой.
  Было видно, что Стерлингу хочется поверить ему, но он никак не может заставить себя.
  - Я просто... вы можете забрать меня отсюда? Отсюда, я о... об этой реальности. Мне нужно, чтобы вы сделали мне больно. Нужно почувствовать хоть что-то вместо всего этого. Боже, наверное, я несу какую-то чушь...
  Оуэн вздохнул и скользнул ладонями на плечи Стерлинга.
  - Конечно, нет, - терпеливо сказал он. - Ты просишь о том, чего желает каждый саб, том, что каждый Дом хочет дать. Однако боль... мне не нужно причинять ее, чтобы вырвать тебя отсюда туда. Сабспейс. Слышал этот термин? Да. Конечно же, слышал.
  - Пожалуйста... - Стерлинг прильнул к ноге Оуэна и потерся щекой о внутреннюю сторону его бедра, чуть не задевая член. - Прошу, Оуэн? Я сделаю все, что вы захотите, обещаю. Просто скажите, что мне делать. Мне раздеться? Я знаю, вы любите, когда я голый.
  - Стерлинг. Сосредоточься, - одернул его Оуэн, и тот отпрянул и заглянул ему в лицо, широко распахнув глаза.
  - Да, Оуэн.
  - Я делаю это - все это - не для того чтобы наказать тебя за то, кто ты есть, или за то, чего ты хочешь, - произнес Оуэн, четко выговаривая слова. Стерлинг казался обескураженным и потерянным. Что, конечно, так и было; Оуэн и то, что он предлагал, было для него непривычно, а семья была рядом всю жизнь, и теперь он остался один. Оуэн не мог себе представить, как не по себе сейчас Стерлингу. Он помедлил и тихо добавил: - Я не твой отец.
  Взгляд Стерлинга, открытый и умоляющий, вдруг стал жестче, он отстранился и встал.
  - Поверить не могу, что ты говоришь мне это.
  - Мне нужно быть уверенным, что ты это осознаёшь, - сказал Оуэн. - Нужно знать, что ты понимаешь, что есть что.
  - Я никогда не думал о тебе как об отце, - холодно бросил Стерлинг. - Я никогда не хотел от тебя этого. Если ты так считаешь... - Резко тряхнув головой, Стерлинг сделал шаг назад. - Ты меня совсем не знаешь, да?
  Оуэн встал, не понимая, как все так обернулось.
  - Конечно, знаю. Иногда мне кажется, я знаю тебя лучше, чем ты сам.
  - Значит, ты ошибаешься. - Стерлинг отступил еще на шаг; его голос звучал зло, Оуэн никогда его таким не слышал. - Боже, поверить не могу, что я думал, что у нас что-нибудь выйдет. Наверное, мне лучше немного передохнуть. И нет, мне не требуется твое разрешение. - Он замолчал, а потом медленно, чуть ли не по слогам произнес: - Джуниор.
  Потрясенный услышанным стоп-словом, которое сейчас означало куда больше, чем просто конец сцены, Оуэн молчал, а Стерлинг развернулся и пошел наверх.
  Оуэн слышал, как тот собирает вещи, а потом спускается вниз по лестнице и надевает кроссовки. Ему хотелось пойти за Стерлингом, обнять его и успокоить, но сейчас тому нужно было совсем другое, и Оуэн не мог дать ему то, что было нужно. Не сейчас и не так. Он позволит Стерлингу немного остыть, а потом они поговорят.
  Не двигаясь с места, Оуэн вслушивался в тишину, наступившую, когда дверь за Стерлингом захлопнулась.
  Это было самым трудным, что ему когда-либо приходилось делать.
  
  
Глава Пятнадцать
  О том, что общежитие еще закрыто, а значит, идти ему некуда, Стерлинг вспомнил, только когда уже ехал вниз по улице. Что-то он в последнее время то и дело от кого-нибудь бежит. Может, все, что говорил отец, правда? Может, он трус, забывший о морали? Оуэн о нем явно не слишком высокого мнения. Лучше побыть одному, пока он не сумеет разобраться, что же делать.
  Он снял номер в первой же гостинице на десятом шоссе и решил, что лучший способ убить время - это просмотр скучных телешоу и сон. Есть совсем не хотелось, и слава богу, потому что, чтобы достать что-то питательнее шоколадных батончиков или чипсов из автоматов в холле, пришлось бы выйти из гостиницы, а Стерлинг всерьез подумывал никогда больше этого не делать. Кому нужен этот диплом? Он мог бы жить в этом номере, пока одежда не сопреет прямо на теле. И разговаривая с гостями Джерри Спрингера, отращивать самую длинную бороду в мире.
  Может, он даже попадет в Книгу рекордов Гиннеса.
  Стерлинг проспал весь день и весь вечер смотрел гетеросексуальное порно, отвратительное и скучное, и только после двух смог снова заснуть. Проснулся он утром от стука в дверь, очень долго не мог сообразить, что это за звук, а потом все-таки выбрался из кровати и спросил:
  - Кто там?
  - Это твой отец, - произнес такой знакомый и пугающий голос. - Открой дверь.
  - Нет, - ответил Стерлинг.
  - Открой дверь, или пожалеешь, - сказал Уильям. - Ты же знаешь, я не угрожаю попусту.
  Стерлинг знал, что отец может перестать оплачивать колледж - если еще не решил это сделать - и тогда он окажется в заднице. Останется без возможности продолжить учебу, без опыта работы, чтобы найти приличное место...
  Заранее презирая себя за это, Стерлинг открыл дверь.
  - Чего ты хочешь? - буркнул он. Оуэн за такое поведение хорошенько бы его выпорол, и от этой мысли заныло в груди.
  Уильям не стал обходить Стерлинга, он просто шагнул вперед, ожидая, что тот попятится, что Стерлинг и сделал. Отец словно заполнил собой всю комнату, нависая над ним, хотя разница в росте у них была и небольшая. В руках Уильяма был здоровый пластиковый пакет с эмблемой дорогого гастронома. Стерлинг хмуро посмотрел на него, а потом перевел взгляд обратно на отца.
  - Что-то недолго твои дружки тебя терпели. - Уильям холодно оглядел комнату. - Мог бы найти что-нибудь и получше, учитывая, что плачу за все я, но твоя планка всегда была невысока.
  На какое-то безумное мгновение Стерлингу показалось, что Уильям знает об Оуэне, все о нем. Его затошнило, паника захлестнула ядовитой волной, нужно было вытравить ее, прежде чем она разъест его изнутри. Может, отец нанял кого-то следить за ним, детектива, чтобы тот рылся в чужом грязном белье и делал снимки...
  - Я все ждал, когда придет счет, - продолжил Уильям, и Стерлингу захотелось заплакать от облегчения. Кредитка. Гребаная кредитка. Отец потянул за ниточки, надавил на кого-то... черт, да ведь кредитка была на его имя, так что, может, ему и не понадобилось больше одного звонка, чтобы узнать, в какую дыру забился блудный сын. - Но, видимо, есть еще люди, которые терпят твои отвратительные выходки, потому что сами не лучше. - Он поковырял носком ботинка дырку в паласе, на лице его застыла маска омерзения, как будто он стоял в луже блевотины. - Можешь остаться тут до начала семестра. Это послужит тебе уроком.
  - Я думал, что вы теперь со мной не разговариваете, - съязвил Стерлинг и, сообразив, что выдал мать, почувствовал, как екнуло сердце. Он поспешно добавил: - Ну, раз уж ты...
  Уильям усмехнулся:
  - Не будь идиотом. Думаешь, я не знал, что мать тебе звонила? Она всегда питала к тебе эту необъяснимую слабость, даже когда я начал подозревать, что ты с отклонениями. Но теперь, когда мы знаем это наверняка, уверен, она согласится с моими доводами.
  Стерлинг не стал говорить, что мать давно обо всем знала.
  - Это твое. - Уильям бросил пакет ему, и Стерлинг поймал его, просто потому что не знал, что внутри, и не хотел ронять его на пол, на случай если там было что-то действительно нужное. - Не смей говорить с матерью или сестрой, пока не решишь оставить свой богомерзкий образ жизни. Когда поймешь, что готов стать достойным и респектабельным мужчиной, мы поговорим. А до тех пор мы не желаем тебя знать.
  Стерлинг заглянул в пакет. Внутри лежали рождественские подарки, которые он так тщательно выбирал и запаковывал, те, что он оставил на кровати в своей спальне для матери и Джастины.
  - Ты не желаешь, - поправил он, чувствуя какое-то отупение вместо злости.
  - Я глава семьи, - сказал Уильям, как будто это все объясняло. - Для меня это не пустые слова. Мой долг - сохранить честь нашей фамилии незапятнанной. Я не желаю, чтобы о нас ходили слухи; я готов оплачивать твою учебу, пока ты не закончишь. Никто не сможет сказать, что я плохо выполняю свои обязанности.
  - Я не хочу твоих денег...
  - Но возьмешь их, не так ли? - перебил Уильям. - Возьми и держись от нас подальше. Если тебе не безразличны мать и сестра, надеюсь, ты будешь... благоразумен, хотя, наверное, я прошу слишком много? Такие как ты любят порисоваться, выставляя все напоказ. Тебе плевать, кому ты сделаешь больно. Эгоистичный, испорченный... - Уильям стоял так близко, что с каждым словом Стерлинг чувствовал на лице его дыхание - его замутило. Одеколон отца отравлял каждый вдох, тяжелый, дорогой запах, напоминавший о доме. - Ты самое большое мое разочарование.
  - Знаю, - тихо ответил Стерлинг. Зачем сейчас спорить? - Я всегда это знал. Ты ведь никогда и не пытался это скрыть. Но мама и Джастина... они все равно любят меня. Зачем было забирать их подарки?
  Уильям окинул его таким брезгливым взглядом, что внутри у Стерлинга все похолодело.
  - Потому что они заслуживают лучшего.
  Стерлингу казалось, что он стоял и смотрел на отца не меньше часа. Он разглядывал его не как человека, а как кусочки мозаики: седые волосы за ушами, верхняя пуговица рубашки. Наконец словно издалека он услышал свой голос:
  - Как скажешь. - Как будто услышанное было так легко пропустить мимо ушей, отбросить за ненадобностью, потому что это неважно.
  Жаль, что он так не считал.
  Отец развернулся и, не говоря ни слова, вышел из номера. Стерлинг продолжил стоять. Он ждал чего-то, хотя не знал чего.
  В конце концов, он все-таки запер дверь, сел на кровать и вытащил телефон. Первым желанием было позвонить Оуэну, но из этого все равно ничего хорошего не вышло бы. Оуэну он не нужен... ему нужна игрушка, простая и интересная, которая со временем наскучит, чтобы потом ее можно было с легкой душой выбросить. А не бракованная, которая включается через раз и работает из рук вон плохо. Вроде Стерлинга.
  Поэтому он позвонил Алексу, он знал, что тот на работе, но ему было все равно.
  - Стерлинг! Хорошо, что позвонил. Как у вас дела, ребята? - На заднем фоне послышались громкие голоса, и Алекс засмеялся. - Прости, у нас тут сумасшедший дом. Люди до сих пор празднуют... а может, они просто так и не протрезвели с Рождества. Ты успеешь вернуться к новогодней вечеринке в клубе? Это будет что-то.
  - На самом деле я уже вернулся, - сказал Стерлинг. - Поругался с отцом... это длинная история, не хочу углубляться в детали. А потом мы поссорились с Оуэном, и нет, об этом я тоже не хочу говорить. Как ты?
  - Судя по всему, лучше, чем ты. - Теперь голос Алекса звучал обеспокоенно, а через минуту звуки на заднем плане стали тише, будто тот вышел в место поспокойнее. - Ты в порядке? Не хочешь посидеть вместе после работы? Сегодня вечером я свободен - на две ночи в неделю Кирк дает мне передышку.
  - Да, я в порядке. - Это было неправдой, но Стерлинг начинал понимать, что и помимо Оуэна есть люди, которые могут помочь ему. - Эээ... знаю, это прозвучит... странно, но... помнишь тогда, в клубе, Кирк дал мне свой номер? - Стерлинг давно его выбросил, но если Алекс согласится на то, о чем он просит, можно будет получить его снова. - Как ты думаешь... нет, ты не будешь против, если я...
  Молчание в трубке заставило его сглотнуть. Может, это не такая уж и хорошая идея. Он знал, что почувствовал бы, если бы ему пришлось делить Оуэна с другим сабом, даже с таким хорошим другом, как Алекс, одно дело - фантазии, но в действительности, Боже, ему не хотелось даже думать о том, что Оуэн станет дарить свое внимание другим, его руки - прикасаться к ним, его улыбки и слова поощрения будут обращены к ним, а не к нему. Так, похоже, к списку его прегрешений надо добавить ревность и жадность...
  - Ты хочешь поиграть с нами? - с сомнением спросил Алекс, без труда заполнив пробелы в сказанном. - Господи, Стерлинг, уверен, мне бы это понравилось... я так скучаю по твоей тощей заднице, и ты знаешь это... а Кирк, мне казалось, что ты ему очень приглянулся, но я не думаю, что это хорошая идея. Возбуждает, конечно, и я бы с удовольствием посмотрел, как далеко Кирк заставит тебя зайти... черт, да у меня встает только при мысли об этом, и что теперь делать? Боже, я в гребаной копировальне со стояком; теперь мне придется записаться к шринку. Ненавижу тебя.
  - Пожалуйста, - сказал Стерлинг, надеясь, что на Алекса это подействует так же, как на Оуэна. - Пожалуйста, Алекс.
  Он услышал, как тот шумно вздохнул.
  - Оуэн будет в бешенстве, если узнает. - Было ясно, что Алексу хочется, но он нервничает. - Так со своими Верхними не поступают, Стерлинг, даже если вы очень друг на друга злитесь. Иди найди Оуэна и сделай то, что у тебя получается лучше всего: похлопай ресницами, надуй губы, полижи его ботинки, что угодно, пусть он сам о тебе позаботится. Это будет здорово. Что может быть лучше порки после ссоры?
  - Дело не в этом, - возразил Стерлинг. - Он не хочет меня. Я... Алекс, я стоял на коленях у его ног, умоляя меня отшлепать, сделать мне больно, а он не стал. Он думает, что я ищу замену отцу или что-то в этом роде, а я просто... я схожу с ума. - У него перехватило горло, как при удушье; он не мог дышать. - Ты можешь просто одолжить мне Кирка? Всего на один вечер, если он... мне даже секс не нужен. Мне просто надо забыться хотя бы на час, не думать ни о чем. Если ты против, ладно, но... может, Кирк сумеет меня с кем-нибудь познакомить? Кем-нибудь, кто в этом понимает. - Он прерывисто вздохнул. - Я не знаю, что еще делать.
  - Мне надо сделать парочку звонков, - сказал Алекс, в его голосе звучало сочувствие. - Не ходи искать один, договорились? Я понимаю, что ты испытываешь, и со стороны Оуэна действительно нехорошо было бросить тебя вот так, но ты же не можешь просто пойти и подставиться какому-нибудь уроду. Я позвоню Кирку, но, что бы он ни сказал, не ходи никуда один, слышишь меня?
  - Хорошо, - согласился Стерлинг. - Перезвони мне поскорей, ладно?
  - Как только смогу, - пообещал Алекс.
  Он не соврал, и спустя полчаса у Стерлинга уже был план на вечер, который включал в себя Алекса, Кирка и игровую комнату у того дома - Алекс заверил Стерлинга, что там есть все.
  - Будет здорово, - сказал он. - Кирк просил не опаздывать, и он не шутил... если опоздаешь, отдуваться придется мне. И поесть не забудь, но не слишком много. Он наверняка захочет тебя трахнуть.
  Мысль о том, как Кирк будет входить в него, заставляя кричать, завела Стерлинга сильнее, чем он считал возможным раньше, особенно учитывая, как это пугало его всего несколько месяцев назад. Теперь он знал, что дело не в сексе, а скорее в способности прогнуться, несмотря ни на что, умении позволить другому заставить тебя отрешиться от всего, подарить ощущение покоя. От понимания, насколько он на самом деле разбит и бесполезен, его скрутила тошнота, ощущение было таким болезненным, что он готов был сделать что угодно, обратиться к кому угодно, лишь бы забыть обо всем хотя бы ненадолго.
  День тянулся вечно, но наконец время пришло, ну, или почти. Стерлинг приехал по адресу, который дал ему Алекс, на двадцать минут раньше. Машина Алекса уже стояла на подъездной дорожке, так что было ясно, что с местом он не ошибся.
  Вытащив ключ из зажигания, Стерлинг посмотрел на дом. Он оказался меньше, чем у Оуэна, более современным и почему-то не таким уютным. Подъездная дорожка была расчищена, голая и аккуратная, и от такого внимания к мелочам у Стерлинга пересохло во рту.
   Он думал об этом все это время, член стал таким твердым, что Стерлинг с трудом сдерживал желание подрочить, но обучили его хорошо. Если Кирк вдруг об этом спросит, Стерлингу хотелось, чтобы он мог сказать, что ждал. Игровая комната... Перед глазами вставали мрачные картинки из порнофильмов, что совсем не помогало успокоиться. Цепи, рамы, плети и кожа, Алекс, наблюдающий за тем, как он умоляет и кричит, и... Стерлинг застонал и часто задышал. С одной стороны, когда они познакомились в клубе, Кирк показался ему привлекательным. Он был сильным, мускулистым, источал уверенность, а это Стерлингу нравилось.
  Однако Оуэн того явно недолюбливал; это было абсолютно ясно. Оуэн считал, что Кирк не разбирается в том, что делает. Но Оуэн может и ошибаться. К тому же ему не нужно, чтобы Кирк был экспертом - главное, чтобы тот был достаточно хорош в своем деле.
  Еще пятнадцать минут. Может, постучать? Интересно, если прийти раньше, это тоже аукнется ему, как и опоздание?
  Зазвонил мобильник, и Стерлинг вытащил его из кармана. Что он будет делать, если это Оуэн, что говорить? Черт, может, просто уехать...
  - Вижу, ты пунктуален, - протянул Кирк, его голос был глубоким и вкрадчивым. - Хороший мальчик. Но тебе нет нужды сидеть на улице и морозить задницу. Входи и позволь мне согреть ее.
  - Да, сэр, - слабо отозвался Стерлинг и открыл дверцу, все еще прижимая телефон к уху. - Спасибо, что разрешили мне прийти.
  - Не делай поспешных выводов, - сказал Кирк. В голосе зазвучал смех, видимо, он считал себя остроумным. - Мне нравится, когда другие держат рот на замке, пока я не задам вопрос. Я не люблю пустой болтовни.
  Стерлинг послушно замолчал и подошел к двери, которая распахнулась прямо перед ним. Кирк оказался даже крупнее, чем ему помнилось, волосы и усы были аккуратно подстрижены. На нем были белая рубашка с черным кожаным жилетом, кожаные брюки и тяжелые ботинки.
  - Входи, - велел он, закрыл дверь и, взяв Стерлинга за подбородок, стал разглядывать его лицо. - На колени.
  Боже, да этот парень времени зря не теряет. Стерлинг сел на колени, опустив голову, и сказал себе, что Кирк - мастер Кирк, как ему нравилось, чтобы его называли - сейчас главный, а ему остается лишь подчиняться. Это просто. Он сумеет.
  - Значит, вы с Оуэном расстались, - заметил Кирк, - я так и думал, что долго вы не продержитесь. У него репутация чертовски требовательного Дома, все эти правила и нормы, к тому же он цацкается с девственниками, а я нет, - и с силой потянул Стерлинга за волосы, заставив откинуть голову, так что он сквозь выступившие слезы уставился в холодные карие глаза Кирка. - Я сразу показываю новичкам, кто их хозяин, и если они хотят этого так же сильно, как ты, то им нравится, и они умоляют о большем. Ты собираешься делать то же самое, мальчик-красавчик? Будешь меня умолять?
  Слова были грубыми, почти пошлыми, но в их искренности не приходилось сомневаться. Кирк был возбужден; стоя на коленях в такой позе, его член, толстый и длинный, трудно было не заметить, выпуклость четко проступала под кожаными брюками, а все остальное было неважно. Если он уже довел Кирка до такого состояния, значит, делает все правильно. Значит, он хоть на что-то годен.
  - Да, сэр, - сказал он. - Пожалуйста, мастер Кирк. Прошу, делайте со мной что захотите... ударьте, отшлепайте, выпорите. Т-трахните. Пожалуйста... обещаю быть послушным.
  - Ну конечно, ты будешь послушным, - оборвал Кирк. - Я не собираюсь давать тебе выбор. Я намерен сделать тебе очень больно... связать, заставить кричать и плакать, отшлепать по этой сладенькой попке, пока она не покраснеет. А потом, когда тебе будет казаться, что ты больше не можешь, я тебя трахну. Просто одним толчком войду по самые яйца. - Его улыбка стала почти жестокой, и на какую-то долю секунды у Стерлинга внутри все сжалось, как будто это по-настоящему, и ему угрожает реальная опасность.
  Кирк заметил выражение лица Стерлинга, и его глаза сверкнули, а губы растянулись в еще более широкой улыбке, на мгновение он словно стал моложе и как-то непринужденнее. Наверное, это должно было бы успокоить, но почему-то лишь напомнило Стерлингу о том, что для Кирка это игра. Для Оуэна же все это было частью его самого, естественной и неподдельной. Боже, как ему не хватало Оуэна...
  - Да. Будет весело, - сказал Кирк довольно. - Теперь иди за мной.
  Стерлингу понадобилось несколько секунд, чтобы понять, что идти он должен, не вставая с колен. Золотистый махровый ковер пощелкивал от статического электричества, пока Стерлинг полз за Кирком по коридору к лестнице, которая, на первый взгляд, казалось, вела в обычный подвал.
  - Можешь встать, - милостиво разрешил Кирк, когда Стерлинг уже собирался спускаться. - Не хочу, чтобы ты покалечился до того, как я получу свое.
  У подножия лестницы обнаружилась дверь, закрытая на защелку. Кирк открыл ее и толкнул, жестом приглашая Стерлинга присоединиться к Алексу, стоящему на коленях с кляпом во рту и тугим кольцом, обхватывающим член.
  Стерлинг машинально опустился на колени, глаза его удивленно распахнулись. Алекс был заперт внутри. Бог с ним, его не связали, но ведь он был в ловушке, один. Когда Оуэн связывал Стерлинга, то не отходил дальше нескольких футов, а если надевал повязку ему на глаза, то всегда старался, чтобы Стерлинг слышал его голос или тихий шелест одежды и негромкое, размеренное дыхание.
  Нужно встать и убраться отсюда. Сейчас же. Мозг кричал бежать, а член... о черт, был до боли твердым.
  - Видишь этого непослушного мальчишку в углу? - спросил Кирк, захлопнув дверь ногой. - Ему нельзя кончать сегодня, но он будет смотреть на все, что я с тобой делаю, так, малыш?
  Алекс кивнул, глаза его блестели от слез и обиды.
  - Ч-что он сделал? - выпалил Стерлинг, не подумав. Вся грудь и бедра Алекса были в следах плети, едва заметный алый узор проступал на светлой коже, соски опухли, вокруг них тянулись красные полосы, как будто Кирк целился по ним специально. Никакой крови, да и отметины скоро пройдут, но это должно быть очень больно. Со своего места Стерлинг не видел спину Алекса, но подозревал, что на ней тоже нет живого места.
  - Ты забыл, что я сказал о разговорах? - поинтересовался Кирк шелковым голосом. Стерлинг напрягся и опустил голову, надеясь успокоить Кирка, который казался почти довольным, будто радовался, что Стерлинг дал маху. - Пожалуй, я понимаю, почему Оуэн тебя бросил, раз уж ты не в силах запомнить простой приказ и не знаешь, как обращаться к своему Дому. Сними одежду - придется оставить тебе напоминание.
  Стерлинг начал раздеваться: стащил рубашку, бросив ее на пол к куче одежды Алекса, затем расстегнул джинсы. Снимая все, он напоминал себе, что в первый вечер с Оуэном тоже нервничал. То, что ему не по себе, вовсе не значит, что что-то не так. Алекс много месяцев был с Кирком, доверял ему. Это должно успокаивать.
  Раздевшись, он завел руки за спину, скрестил запястья и, не говоря ни слова, наклонил голову. Мастер Кирк приказал молчать, значит, он будет молчать. Если он будет хорошим и послушным, то скорее окажется там, где ему нужно быть.
  - На колени, - рявкнул Кирк и хлопнул его по затылку с такой силой, что у Стерлинга вырвался удивленный вздох. Оуэн никогда не бил его так, ни за что, без предупреждения, и хотя это было не слишком больно, все же чертовски неожиданно, поэтому Стерлинг среагировал не сразу и, опустившись на колени, заработал еще одну затрещину. - Такой хорошенький и такой тупой и медлительный...
  Стерлинг просто ничего не мог поделать - когда он поднял глаза на Кирка, на его лице наверняка читалась досада. Черт, опять он все портит, ему просто нужно было отключить голову, а он никак не мог это сделать.
  Слишком поздно он осознал, что это выражение могут понять неправильно - и судя по гневу в глазах Кирка, так оно и было.
  - Знаешь, я начинаю сомневаться, что ты этого заслуживаешь, - сказал тот звенящим от раздражения голосом. - Заслуживаешь моего внимания, моего члена в своей заднице. Ты производишь не слишком приятное впечатление, и Алексу придется заплатить за свои сказки о том, какой ты замечательный любовник и в каком отчаянном ты положении, потому что ты просто тратишь мое время зря.
  Несмотря на всю нарочитость поведения Кирка, сейчас он был искренне недоволен, и Стерлинг понимал, что небезосновательно. Он делал одну ошибку за другой, от напряжения и жажды становился неуклюжим, когда хотелось быть самим совершенством.
  Он закрыл глаза, пытаясь взять себя в руки. Нужно все исправить. Сделать так, чтобы Кирк захотел поиграть с ним, и вытащить из дерьма Алекса. Он сумеет, сумеет.
  Заставить себя смириться, не испытывая должного уважения к Кирку, было нелегко, но Стерлинг тихо, виновато заскулил, словно щенок, подполз ближе, наклонился и прижался губами к кожаным ботинкам Кирка. Это было самое унизительное, что он когда-либо делал, и его затопили стыд и возбуждение. Он перестал думать о том, чтобы отступиться и уйти - он зашел слишком далеко. Это напоминало день, когда он вырвал у Оуэна согласие стать его Домом; Стерлинг испытывал то же нетерпение, ту же иссушающую жажду, которую просто необходимо было утолить, и плевать на последствия.
  Это было эгоистично. У Оуэна могли возникнуть проблемы; а Алекса, судя по всему, высекли уже сегодня, к тому же если Оуэн обо всем узнает, он будет огорчен и разочарован. Стерлинг все понимал, но не собирался останавливаться.
  Чувства других не в счет. Отец на собственном примере научил его, что безжалостные в своих стремлениях люди всегда достигают успеха. Уильям умело пользовался своими методами, и Стерлинг решил заставить их работать на себя.
  Ему нужна была боль, нужно было потерять контроль, и раз уж Оуэн не дал ему этого, он возьмет это у кого-нибудь еще.
  Он потерся щекой о ботинок Кирка и жалобно, тоскливо всхлипнул.
  Видите, я умоляю вас, мастер? Видите, как мне жаль? Неужели вам не хочется наказать меня? Сделать мне больно, трахнуть, овладеть сейчас же, черт возьми, сейчас...
  - На скамейку, - бросил Кирк, и Стерлинг поспешно ринулся выполнять приказ. Он видел такие в клубе; на них имелись крепления для рук и ног, так что разобраться было несложно, но Стерлинг все же порадовался, что как-то наблюдал сцену с ее использованием, потому что теперь мог встать на нее, ничего не напутав. - Молодец. - Ладонь Кирка прошлась по голой заднице Стерлинга, потом хлопнула по ней, но не сильно. - Пожалуй, мне нравится, как ты выглядишь в такой позе.
  Стерлинг снова занервничал, но положение было отчаянным, и он все равно готов был согласиться на что угодно, поэтому послушно лежал, пока Кирк пристегивал его толстыми ремнями. Он чувствовал себя совсем беззащитным, с выставленным напоказ задом и болтающимся членом и яичками, а когда Кирк затянул ремни, он понял, что не может пошевелиться.
  Однако Кирк не дал ему времени поволноваться - Стерлинг почувствовал, как его ягодицы погладили паддлом.
  - Я собираюсь сделать эту попку очень красной, - сказал Кирк. - Разогреть тебя.
  И началось. Первый удар громким эхом отдался в ушах, тут же сменившись теплым покалыванием - он оказался не слишком сильным. Стерлинг не знал, испытывать ли облегчение оттого, что это все-таки не выйдет из-под контроля, или расстраиваться, потому что такого вряд ли будет достаточно, чтобы забыть обо всем, но несколько секунд спустя удары стали сильнее, и вскоре Стерлинг поймал себя на том, что охает с каждым движением паддла. Кирк не возражал против звуков, по крайней мере во время порки.
  Было приятно. Иначе - он не чувствовал между собой и Кирком той связи, что с Оуэном, того единения, - но все же это было так близко к тому, чего он хотел, что Стерлинг жадно впитывал каждое ощущение.
  - Оуэн хорошо тебя отделал, - заметил Кирк, вырывая Стерлинга из теплого тумана, потому что удары прекратились. - Чем?
  Отвечать на вопросы или обсуждать Оуэна совсем не хотелось, но он заставил себя вежливо сказать, несмотря на сковавшее тело напряжение:
  - Стеком, мастер Кирк.
  - Когда?
  - На Рождество, - ответил Стерлинг, стиснув зубы, чтобы не крикнуть Кирку продолжать.
  Тот усмехнулся.
  - Славный подарок, но этого недостаточно. Я заставлю тебя по-настоящему корчиться от боли.
  Стерлинг вспомнил те пять ударов и передернулся. Боже, да он тогда не только корчился...
  - О, тебе нравится эта мысль, да? - спросил Кирк. Удары возобновились, но как-то торопливо и небрежно, словно Кирку вдруг стало скучно. - Знаешь, за что наказан Алекс?
  - Нет, мастер Кирк. - Произносить эти два слова искренне становилось все труднее и труднее. Ему нужно было еще, нужно было наращивать напряжение постепенно, а не как сейчас.
  - Он просил меня обращаться с тобой полегче, - засмеялся Кирк. - Сказал, что тебе сейчас тяжело и ты новичок... Но ведь здесь не он главный, так? Все решаю я.
  Это был вовсе не вопрос, поэтому Стерлинг не стал отвечать. Никакого удовольствия - ни эмоционального, ни физического - от такой порки ему не грозило, поэтому он начал надеяться, что Кирк скоро приступит к чему-нибудь другому.
  Тот швырнул паддл через всю комнату; он ударился о цементный пол с гулким стуком, от которого Стерлинг вздрогнул, натянув ремни.
   Усмехнувшись, Кирк протянул:
  - Ты в самом деле совсем зеленый. Хмм. Думаю, я знаю, что хочу сделать с тобой теперь.
  Стерлинг понял, что его отстегивают. Зад саднил, но приятно; это лишь немного отвлекало, когда он выпрямился - мышцы слегка заныли - и опустился на колени, заведя руки за спину.
  - Повернись, чтобы все видеть. - Подойдя к Алексу, Кирк небрежно вытащил кляп. - Встань. - Стерлинг смотрел, как Алекс шевелит онемевшей челюстью, поднимаясь на ноги, как было приказано. Кирк обхватил стянутый кольцом член и погладил.
  При других обстоятельствах выражение на лице Алекса могло бы показаться Стерлингу забавным, но тот так сильно закусил губу, когда Кирк начал дрочить его член, темный и набухший от крови из-за кольца... Алекс всхлипнул, и Кирк убрал руку и несколько раз похлопал по члену, так что он мотнулся туда-сюда, а Алекс еще раз заскулил.
  - На колени, - сказал Кирк, и Алекс подчинился.
  Кирк вернулся к Стерлингу и заставил поднять голову, рассматривая его губы, а потом грубо впихнул между ними два пальца.
  - У тебя такой хорошенький ротик; пожалуй, я не против трахнуть его. Вытащи мой член.
  При мысли об этом рот наполнился слюной, Стерлинг стал неумело бороться с пуговицами на джинсах Кирка и вытащил его пенис, впечатляющий как длиной, так и толщиной, как, впрочем, и весь Кирк.
  - Скажи мне, чего ты хочешь, - приказал тот.
  Стерлинг поспешно отреагировал:
  - Пожалуйста, мастер Кирк, позвольте мне пососать ваш член. Я так хочу этого. Прошу.
  Должно быть, этого оказалось достаточно, потому что Кирк не стал больше тянуть, просто скользнул большим пальцем в уголок рта Стерлинга, чтобы придержать его открытым, и толкнулся внутрь своим членом. Вкус оказался горьковатым, как будто Кирк сегодня не мылся, и Стерлинг с трудом подавил рвотный позыв, когда головка прошлась по языку, скользнув в горло.
  - Ты уж постарайся, - предупредил его Кирк.
  Стерлинг давно никому не отсасывал, хотя всегда любил, и поэтому решил сделать для Кирка все, что в его силах, но вскоре обнаружил, что тому плевать на его изобретательность. Кирку нужен был просто мокрый открытый рот, который можно было трахать, вот и все. После нескольких болезненных рывков за волосы и пары резких замечаний Стерлинг сосредоточился на том, чтобы не напрягать мышцы горла и не захлебнуться при этом слюной. Что, мать его, Алекс нашел в этом придурке?
  Движения Кирка ускорились: рваные, грубые, до боли стирающие онемевшие губы. Челюсть заныла, и оставалось лишь надеяться, что Кирк скоро кончит. Но тот вдруг остановился и отстранился. Взяв член одной рукой, он мазнул им по щеке Стерлинга, оставив влажный, липкий след.
  - Тебе нужно научиться сосать. Алекс может взять меня целиком, так, малыш?
  Стерлинг не стал поворачиваться к Алексу, чтобы увидеть, как тот кивает. Он не хотел вспоминать о том, что его друг тоже в этой комнате, наблюдает, участвует; думать об этом было стыдно.
  - Я хочу кончить в твою задницу, - заявил Кирк. - Алекс, тебе все так же запрещено кончать сегодня, как бы ты ни умолял и не пресмыкался, но я позволю тебе подготовить его, раз уж ты так о нем печешься. Побольше смазки, я не собираюсь торопиться.
  - Да, мастер. - Алекс на коленях подполз к Стерлингу и, взяв бутылочку смазки у Кирка, с явной нежностью поцеловал его руку и блаженно прикрыл глаза, когда тот куда ласковее, чем ожидал Стерлинг, погладил его по волосам. Может, он все-таки не совсем ублюдок. Может, какие-то вещи у него хорошо выходят... может, ему удастся так оттрахать Стерлинга, что он обо всем забудет?
  - Не трогай его член, - приказал Кирк, а потом отошел в сторону и стал возиться с креплениями на чем-то, похожем на гигантский крест.
  Алекс заглянул Стерлингу в глаза, открутил крышку с бутылочки и выдавил немного себе на пальцы, Стерлинг попробовал взглядом показать, что все нормально, что с ним все в порядке. Облегченно вздохнув, Алекс обошел его сбоку и скользнул пальцами в ложбинку между ягодиц. Трудно было не напрягаться, но Стерлинг доверял Алексу, знал, что тот не сделает ему больно; он даже послушно опустился на четвереньки, когда тот положил ладонь ему на плечо и слегка надавил.
  Он жалел, что не может поговорить с Алексом, поэтому наклонил голову и закрыл глаза, сконцентрировавшись на пальцах, которые влажно щекотали его анус. Он едва не всхлипнул, когда пальцы исчезли, но они вернулись несколько мгновений спустя, еще более скользкие. Один вошел в него, и Стерлинг задержал дыхание и подался ему навстречу, пытаясь втянуть его еще глубже. Так близко к простате... Боже, он так хотел этого. Его член был таким твердым... Палец выскользнул и вернулся обратно, проталкивая в него еще смазку и вырывая крик, прежде чем Стерлинг сообразил остановиться.
  - Достаточно, - приказал Кирк. Стерлинг повернул голову и увидел, что тот, облизываясь, смотрит на них. Кирк разулся и снял брюки, обнажив длинные, сильные ноги с тугими мускулами. "Да, на него действительно приятно смотреть", - рассеянно отметил про себя Стерлинг, разглядывая его толстый член и дрожа от возбуждения. - Иди сюда.
  С чуть большим энтузиазмом Стерлинг присоединился к Кирку возле странной рамы, думая, что же будет дальше. Он никогда никого не трахал стоя, впрочем, и его тоже никто не трахал, а если его привяжут к кресту, то места для маневра будет не слишком много.
  - Встань, - приказал Кирк, ну прямо сама деловитость, как будто секс - это самое главное. Стерлинг уже бросил попытки понять, что из всего этого извлекает Кирк; сцены были ему явно не слишком интересны, и исполнять все свои угрозы он тоже не стремился. Да, игровая комната была забита игрушками, а Кирк старательно строил из себя Дома, но не более того.
  Стерлинг позволил Кирку поставить себя рядом с обитым кожей крестом, так что член прижался к прохладной поверхности, и почувствовал знакомый прилив возбуждения, когда Кирк застегнул ремень на его левом запястье. Да. Так гораздо лучше. Так может и получиться...
  Кирк схватил его за второе запястье и завел вверх, движение оказалось слишком резким. Плечо пронзило болью - предупреждение, к которому Стерлинг привык прислушиваться с тех пор, как повредил сустав. Господи, только не сейчас...
  Он поерзал, пытаясь устроиться поудобнее, и Кирк хлопнул его по боку.
  - Стой на месте.
  - Нет, я просто...
  - Замолчи, или мне придется заткнуть тебе рот, - перебил Кирк. - Я не могу позволить, чтобы ты меня отвлекал. Думаешь, это просто? - Он затянул ремень на правом запястье Стерлинга и ткнул ногой его лодыжку. - Раздвинь ноги шире. - Это был уже перебор: давление, неудобная позиция, напряженные вытянутые руки - плечо просто горело.
  Пытаясь уменьшить напряжение, Стерлинг сделал полшага назад и наткнулся на Кирка - он не сразу заметил, что тот так близко, но все же то, что сейчас упиралось ему в ягодицу, определенно было членом Кирка.
  - Так хочешь этого, да? - Голос того сочился самодовольством.
  - Ничего не получится, - решительно сказал Стерлинг. - Не то чтобы я не хотел - просто у меня давняя... - Прежде чем он успел договорить, объяснить, что нужно поменять положение, в рот ему сунули обещанный кляп. Только тогда Стерлинг вспомнил, что они даже не говорили о стоп-слове, хотя едва ли он смог бы сказать что-нибудь с кляпом во рту.
  Кирк обхватил ягодицы Стерлинга обеими руками и сжал, раздвигая, поглаживая большими пальцами влажную, скользкую дырочку.
  - Просто закрой рот и слушай. Это будет самый лучший секс в твоей жизни - обещаю, тебе понравится. Разве я не говорил расставить ноги шире? - Он снова пнул лодыжку Стерлинга, и его ступня скользнула вправо дюймов на восемь. В панике от острой обжигающей боли, охватившей руку, Стерлинг изо всех сил дернул левое запястье, пытаясь удержать равновесие.
  Не сработало, и он почувствовал тошнотворный щелчок, когда правое плечо, которое так толком и не зажило после давней травмы, выпало из сустава. Стерлинг закричал, задыхаясь из-за кляпа. Он не мог пошевелиться, потому что висел на одном запястье, а его гребаная рука горела огнем, и почти все мысли от боли куда-то разбежались.
  Он смутно слышал недовольный голос Кирка и встревоженный - Алекса, а потом кто-то подхватил его, придерживая обеими руками, принимая его вес на себя. От этого боль пронзила еще раз, и Стерлинг снова закричал, казалось, крик разрывает горло и легкие.
  - Вытащи кляп, - бросил Алекс - Стерлинг с радостью сделал бы это, но его руки были связаны. Как он должен...
  Кляп вытащили. Стерлинг знал, что нужно объяснить, что происходит. Говорить из-за боли казалось почти невозможным, поэтому он лишь выдавил:
  - Вывих, - сквозь стиснутые зубы, а Алекс выругался и сказал Кирку отстегнуть ремни.
  - Я ничего не делал, - оправдывался тот, возясь с ремнями, его движения были нестерпимо неуклюжими и медленными. Стерлинг с трудом дышал, но от крика становилось легче, чем от кислорода, и он никак не мог остановиться, втягивая воздух, чтобы в очередной раз закричать. - Эй, заставь его прекратить, - бросил Кирк. - Кто-нибудь может услышать. - Он посмотрел на Стерлинга. - Боже, тише ты!
  - Кирк! - Алекс был расстроен и обеспокоен, но не паниковал, и в его голосе слышались нотки раздражения. - Заткнись уже, хорошо? Просто развяжи его. - Обняв Стерлинга за талию, Алекс потянулся к ремням сбоку, наконец высвободив поврежденную руку. Запястье выскользнуло из кольца, и Алекс подхватил его и медленно опустил. Правда, от боли это не спасло. Рука торчала под странным углом, предплечье неестественно скрутилось.
  - Готово, - почти радостно воскликнул Кирк, справившись с последним ремнем. - Вот.
  С помощью Алекса Стерлинг встал и пошатнулся. Комната закружилась перед глазами, но он не мог отрубиться. Он не собирался терять сознание в этой комнате, хотя, пожалуй, заблевать Кирка с ног до головы казалось заманчивым. Тяжело дыша, он баюкал вывихнутую руку. Неужели раньше было так же больно?
  Кирк сложил руки на груди и задумчиво поджал губы.
  - Так, вот что надо сделать. Сначала решим, что будем говорить...
  - Сначала отвезем Стерлинга в больницу, - отрезал Алекс, подведя его к стулу у стены. С него тоже свисали ремни, но Стерлингу было все равно. Он тяжело опустился на стул, кожа стала липкой от пота, волны жара и холода накатывали одна за другой. - Боже, Кирк, ну неужели ты такой мудак? Ему плохо, а ты думаешь только о себе. - Алекс собрал их одежду и понес к Стерлингу.
  - Только... джинсы, - выдавил Стерлинг. Он старался поддерживать больную руку, но не мог найти положение, в котором было бы не так больно. Ладно, сейчас они поедут в больницу. Врачи дадут ему обезболивающего. Пока он повторял это себе, Алекс оделся и помог ему просунуть ноги в джинсы - никакого белья, да и бог с ним, сейчас Стерлингу было не до него - а затем кроссовки без носков.
  Алекс выглядел растерянным, ему явно хотелось помочь Стерлингу встать, но он не знал, можно ли к нему прикасаться и где, если можно. Стерлинг же был лишь благодарен за то, что его никто не трогает; покачиваясь и стискивая зубы, он сам поднялся, чтобы Алекс мог натянуть его джинсы на бедра и застегнуть их.
  - Не надо упоминать мое имя, - продолжал говорить Кирк, как будто его кто-то слушал. Он был уже полностью одет, только без обуви, и его ступни в ярко-красных носках, выглядывающие из-под кожаных брюк, смотрелись абсурдно. - Я потеряю работу, я...
  - Я никому ничего не скажу, - оборвал его Стерлинг. Боже, сейчас декабрь, а он собирается выйти на улицу без верхней одежды, и это все равно лучше альтернативы, потому что иначе ему пришлось бы надевать рубашку. - Для меня ты не существуешь. - Было приятно говорить это - пожалуй, это единственное, что сейчас вызывало приятные ощущения.
  Подъем по ступенькам показался ему бесконечным, а когда он забирался в машину, устраиваясь на сидении и закидывая ноги внутрь, боли стало так много, что он чуть не отключился. Стерлинг не позволил себе этого только потому, что знал, что, когда придет в себя, боли меньше не будет, он был почти уверен, что станет только хуже.
  - Все будет хорошо, - заверил Алекс. - Господи. Опустить стекло?
  "Тебя не тошнит?" осталось за кадром, и Стерлинг ответил:
  - Да, - машина была его, потому что она загораживала выезд Алексу, а ему совсем не хотелось обделать собственный салон.
  Они ехали в больницу, и ледяной ветер бил в лицо, так что пот, которым Стерлинг, казалось, покрыт с ног до головы, застывал прямо на коже. Он закрыл глаза, изо всех сил пытаясь сделать так, чтобы боль утянула его глубже, как это происходило, когда все было хорошо, но, похоже, сейчас это не работало, и он не знал почему.
  - Мне так жаль, - сказал Алекс через какое-то время.
  Слова требовали усилий, на которые Стерлинг сейчас был не способен, но он замычал, надеясь, что Алекс переведет это как "ты не виноват", хотя какая-то часть его и хотела обвинить Алекса в том, что тот познакомил его с этим козлом. А это было несправедливо.
  - Обычно он не такой, - продолжил Алекс, пригнувшись к рулю, словно это могло заставить машину ехать быстрее. - Ну, то есть такой, но обычно все в порядке, понимаешь? Мне нравится, и ему тоже, и нас все устраивает, но ты... мне кажется, ты заставил его нервничать.
  Это звучало настолько нелепо, что Стерлинг даже на мгновение забыл о боли.
  - Что?
  Алекс виновато поглядел на него, а потом выругался, заметив, что светофор загорелся красным, и нажал на тормоз.
  - Боже, мы никогда туда не доберемся... Кирк крутится во всем этом довольно давно, но недостаточно, и его вроде как еще не считают своим, понимаешь? Не слишком хорошо знают. И ему это не нравится. А ты принадлежишь Оуэну, вот его-то как раз знают хорошо, и он всех знает, и все его уважают. Получить тебя для Кирка было все равно что осуществившейся фантазией, все равно что взять напрокат гребаный Феррари, но он переживал, потому что боялся не оправдать твоих ожиданий.
  - Он и не оправдал, - кивнул Стерлинг.
  - Знаю. - Остаток пути Алекс молчал, только под конец пробормотав: - Слава богу, - когда они въехали на стоянку перед пунктом первой помощи. - Подожди тут; я сейчас приведу кого-нибудь с каталкой.
  Мысль об этом почему-то встревожила Стерлинга, и он ответил:
  - Нет. Я могу идти.
  - Да, но можно ли тебе идти? - спросил Алекс, но все же обошел машину и, открыв пассажирскую дверь, стал ждать, пока Стерлинг, постанывая, выберется из машины. - Ты, наверное, замерз.
  Вообще-то, вовсе нет, но он чувствовал, как на коже снова выступает холодная испарина. Стерлинг крепче сжал предплечье; идти, не двигая плечо, было невозможно, и у него кружилась голова.
  - Сейчас отключусь, - выдавил он; перед глазами заплясали черные точки.
  "Даже красиво", - подумал он, а потом чьи-то руки заставили его нагнуться и сесть на что-то, похожее на качели. Он двигался. Он что, в парке? А не слишком ли плохая погода для прогулок? И какого хрена у него так болит плечо?
  Яркий свет разогнал темноту, и Стерлинг уронил голову на грудь, крепко зажмурив глаза.
  - Так, давайте его на каталку, - сказал кто-то, и Стерлинг закричал, потому что плечо стало единственной частью тела, которую он мог чувствовать. - Ладно, ладно. Попробуй расслабиться.
  Более идиотского предложения Стерлинг в жизни не слышал. Расслабиться? Черт, да он же орет каждый раз, когда до него дотрагиваются. Он попробовал отмахнуться от врачей - было слишком больно, он не хотел, чтобы к нему прикасались, он хотел только Оуэна. Кто-то попытался прижать его к столу, взявшись за здоровое плечо, и Стерлинг опять вскрикнул и дернулся, боль вспыхнула с новой силой.
  - Не трогайте меня, - выдохнул он. - Не надо. - Он позволил кому-то, кроме Оуэна, дотронуться до себя, и вот во что это вылилось. На запястье снова легла чья-то рука, и он опять закричал: - Не трогайте меня! Только Оуэн. Где Оуэн?
  Стерлинг откинул голову, чувствуя, как горячие слезы стекают по вискам и застревают в волосах. Где же Оуэн?
  
  
Глава Шестнадцать
  Оуэн вздохнул и почти с остервенением вычеркнул целых три параграфа из статьи, над которой работал. Он и в нормальном-то настроении был придирчив к себе как к автору - приходилось десятки раз переписывать, чтобы результат начал ему нравиться.
  Отбросив листы в сторону, он откинулся на стуле - от долгого сидения в одной позе заныла спина. Надо остановиться, пока он не поддался желанию смять всю статью и выбросить в мусорную корзину.
  Он встал и, поскольку делать больше было нечего, поднял полупустую чашку с холодным кофе и отнес на кухню. Не торопясь, он сполоснул ее, тщательно вытер и поставил на полку. Однако это заняло не больше пары минут, вечер тянулся бесконечно.
  Стерлинг так и не позвонил. Нет, Оуэн не собирался позволять этому молчанию затягиваться, но он думал, что Стерлинг, этот нетерпеливый, раздражающий, невозможный мальчишка, как обычно сделает первый шаг. Оуэн ждал еще одного полуночного звонка, ждал, что Стерлинг, меча глазами молнии, ворвется прямо в дом, все такой же требовательный, настойчивый и бесконечно желанный. Он дремал на диване, пока наконец в два часа не отправился спать наверх, оставив свет на крыльце - этакое молчаливое приглашение.
  Девять тридцать. Да к черту! Он сам позвонит Стерлингу. Еще одна ночь порознь не сулит им обоим ничего хорошего.
  Телефон зазвонил, как раз когда Оуэн подходил к столику, и это совпадение заставило его улыбнуться, он был уверен, что это Стерлинг. Мысль о том, что даже переломный момент для них наступил одновременно, была очень приятной.
  Все еще улыбаясь, он снял трубку:
  - Алло?
  - Оуэн? Это Алекс. Друг Стерлинга, помните? Послушайте, я понимаю, что, наверное, есть и более подходящий способ это сделать, но не знаю какой, поэтому я просто... Стерлинг в больнице, у него вывих плеча, он не в себе, кричит не переставая, не позволяет врачам до себя дотрагиваться, зовет вас. Я знаю, что вы вроде как поссорились...
  - Алекс, подожди, - перебил Оуэн, доставая из шкафа сапоги и пальто и прижимая телефон к уху плечом. - Что случилось?
  - Он сказал, что сходит с ума, попросил меня о ночи с Кирком. Но Кирк не сделал ему ничего плохого, клянусь. Он всего лишь пристегнул его ремнями, а потом рука Стерлинга просто... я не знаю, как это произошло.
  - Я знаю, - мрачно отозвался Оуэн. - И когда я доберусь до Кирка... - Нет, об этом он позаботится позже. - Я уже выхожу. Буду через несколько минут. Скажи ему, что я еду. - Оуэн бросил трубку на стол, проверил, в кармане ли ключи, и вышел из дома.
  Он всегда быстро реагировал в чрезвычайных ситуациях; на панику просто не было времени, и он никогда не терял самообладания, потому что это едва ли могло помочь. Мысль о том, что Стерлинг зовет его, ничего не меняла; напротив, сейчас для Оуэна все было невероятно просто. Он сидит в машине, едет в больницу, а в конце пути его ждет Стерлинг, которому он очень нужен. Значит, надо ехать быстро, но не слишком, ведь авария задержит его, как, впрочем, и штраф, поэтому приходилось не думать о Стерлинге слишком много - иначе от боли и гнева упорядоченный поток мыслей, подсказывающих ему, где свернуть, когда сменить полосу, когда обогнать тупого урода, который просто ползет, превращался в хаотичный клубок.
  Все просто.
  Уже на больничной стоянке, захлопывая дверцу машины, он неожиданно понял, что почти не помнит, как сюда добирался.
  Алекс ждал прямо у дверей, на лице его застыло что-то среднее между облегчением и страхом.
  - Оуэн! Слава богу, вы здесь.
  - Где он? - спросил Оуэн, отмахнувшись от сумбурных попыток Алекса шепотом объяснить, что случилось. - Неважно. Где Стерлинг?
  - Сюда, - кивнул Алекс и повел его к палате, отгороженной от коридора не дверью, а одной занавеской. Нетерпеливо отдернув ее, Оуэн наконец увидел Стерлинга, тот лежал на каталке в одних джинсах и кроссовках на босу ногу. Сейчас, без рубашки, вывих заметить было нетрудно - его плечо было какой-то неправильной формы, Стерлинг неловко прижимал к груди больную руку.
  Его лицо было очень бледным и мокрым от слез, но он уже не кричал. Оуэн направился к нему, разглядывая доктора и медсестру, которые стояли у стены и совершенно точно не помогали Стерлингу, просто говорили ему что-то - Оуэн не мог разобрать.
  А потом Стерлинг перехватил его взгляд, и Оуэн заметил, как на его лице отразилось облегчение.
  - Ты пришел, - едва слышно пробормотал Стерлинг.
  Оуэн кивнул, не доверяя своему голосу. Он подошел к Стерлингу, прижал ладонь к его щеке - кожа была влажной и холодной. Стерлинг не сводил умоляющего взгляда с его лица, голубые глаза затуманились от боли.
  - Дай им помочь тебе, - сказал Оуэн, нарочно делая так, чтобы слова прозвучали как приказ, а не как просьба. - Я буду с тобой, а когда они закончат, мы поедем домой.
  Он повернулся к доктору, седовласому мужчине с самыми густыми бровями, которые Оуэн когда-либо видел - тот хмуро смотрел на Оуэна. Если этот взгляд должен был его напугать, то ничего не вышло.
  - Ему делали рентген? Его осмотрели? Дали что-нибудь от боли? - спросил Оуэн, подняв брови, голос даже в его собственных ушах казался сухим и холодным.
  - Нам только несколько минут назад удалось дать ему обезболивающее, но ничего больше. Он не хотел, чтобы к нему прикасались, а мы не хотели пристегивать его, пока он не расслабится хотя бы немного - слишком большой риск повредить нерв. - Доктор выглядел виноватым, но теперь Оуэн понимал, почему они ждали. - Если вы сможете заставить его полежать спокойно, мы вколем ему миорелаксант. Тогда можно будет сделать снимок, чтобы точно знать, с чем мы имеем дело, хотя учитывая, как он получил травму, думаю, с этим все и так ясно.
  Оуэн перевел взгляд на Алекса, который теперь, когда Оуэн стоял здесь, выглядел не таким испуганным. Хотя, может, дело в том, что Стерлинг перестал кричать.
  Видимо, поняв, о чем хотел спросить Оуэн, Алекс объяснил:
  - Я рассказал им правду. Я не стал бы рисковать его здоровьем, даже чтобы защитить себя. - Оуэн сообразил, что Алекс, видимо, сказал, что вывих произошел по его вине, чтобы выгородить Кирка. Но это неважно. Кирком он займется позже.
  - Стерлинг? - Оуэн посмотрел ему в лицо, чтобы понять, слышит ли тот. Стерлинг слабо кивнул. - Сейчас тебе сделают еще один укол, чтобы ты мог расслабиться. Я хочу, чтобы ты лежал и не двигался и позволил врачам сделать все необходимое.
  Стерлинг снова едва заметно кивнул. Его губы покраснели и потрескались. "Наверное, искусал от боли", - подумал Оуэн и, подсунув руку ему под голову, утешающе сжал затылок. Стерлинг всхлипнул, когда Оуэну пришлось встать и отойти к изголовью каталки, чтобы доктор мог сделать укол.
  - Скоро должно подействовать, - сказала сестра. - Постарайтесь успокоить его, и как только он чуть-чуть расслабится, мы попытаемся вправить плечо.
  - Оуэн? - Боже, его голос звучал ужасно. Оуэн подтащил поближе стул и сел. Взяв здоровую руку Стерлинга своими, он осторожно сжал ее.
  - Стерлинг. Мне нужно, чтобы ты сосредоточился, - начал он. Самому ему было чертовски трудно это сделать; мысли перескакивали с одного на другое: то он зачем-то думал о том, что еще сделал Кирк со Стерлингом, то вдруг цеплялся за совершенно ненужные детали, вроде крохотного пореза от бритвы у Стерлинга под подбородком, тоненькая красная полоска на бледной коже. Все, что осталось за гранью этого момента, было неважно, хотя он знал, что позже ему придется иметь дело с медиками. Нельзя, чтобы Алекс один за все отдувался. Хорошо, что врачей скорой помощи практически невозможно удивить, они привыкли иметь дело с самыми дикими случаями, так что вывихнутое из-за связывания плечо - для их мира всего лишь рутина. - Сосредоточься не на боли, а на мне. Остальное неважно. Боль уходит. Расслабься, и пусть эти люди сделают свою работу.
  - Больно, - выдохнул Стерлинг.
  - Ну, так и должно быть с вывихнутым-то плечом. - Оуэн пытался говорить строго, несмотря на то что нежно сжимал пальцы Стерлинга. - Я бы удивился, если бы больно не было, но я хочу, чтобы стало не так больно, а для этого тебе нужно расслабиться. Ты расслаблен?
  Стерлинг глубоко, прерывисто вздохнул и кивнул, закрыв глаза - напряжение сведенных судорогой мышц стало чуть меньше.
  - Да, Оуэн.
  Врач и сестра, перешептываясь, вышли из палаты, оставив их одних, за что Оуэн был им чертовски признателен. Но Алекс выбрал именно этот момент, чтобы подойти:
  - Боже, Стерлинг, мне так жаль. Если бы я знал, чем все закончится, я бы никогда...
  - Нет, - слабым голосом отозвался Стерлинг и снова заплакал, стараясь не шевелиться, что, видимо, было трудно и больно. - Ты не... не виноват...
  - Тшш. - Оуэн повернулся к Алексу. - Я знаю, ты хочешь помочь, но сейчас ты ничего не можешь сделать. - Да, жестоко говорить Алексу, что он лишь усугубляет положение, даже если это в самом деле так. - Ступай домой. Я позвоню тебе позже и расскажу, как он. И если будешь говорить с Кирком, передай, что я с ним свяжусь.
  Алекс кивнул.
  - Мне так жаль. Так, так...
  - Мы знаем. А теперь иди. - Когда тот скрылся за занавеской, Оуэн вздохнул с облегчением, радуясь, что Стерлинга ничто не отвлекает, потому что сейчас ему нужно было целиком сосредоточиться на одном. - Тшш. Все хорошо. Я здесь. Просто слушай мой голос и расслабься. - Он ласково погладил Стерлинга по волосам. - Все будет хорошо.
  У Стерлинга перехватило дыхание, он содрогнулся и закрыл глаза.
  - Я... я так рад, что ты пришел.
  - Приятно слышать, - сказал Оуэн, стараясь говорить небрежно, и вытер пальцами слезы, текущие по лицу Стерлинга. - Потому что, смею тебя заверить, я не собираюсь уходить.
  - Мне тоже жаль, - прошептал Стерлинг. - Не надо было... Кирк... Боже, я такой идиот...
  - Единственный идиот в этой комнате - это я, потому что позволил тебе уйти в таком состоянии, - с горечью возразил Оуэн. - Но извинения лучше оставим на потом. А сейчас я позову врачей, и ты дашь им заняться своим плечом. Да, будет больно, но я теперь с тобой. Ты в безопасности.
  - Хорошо, - прошептал Стерлинг, доверчиво заглядывая ему в глаза, стараясь принять боль, потому что Оуэн так приказал.
  Как только Стерлинг расслабился, ровно и глубоко дыша и не сводя взгляда с лица Оуэна, сделать снимок, чтобы убедиться, что можно без проблем вправить плечо, оказалось делом пары минут. Он не вырывался из рук врачей и сестры, просто лежал без движения, пока они крутили его руку, хотя задушенно вскрикнул, когда плечо встало на место. Судя по тому, как Стерлинг обмяк после этого, облегчение наступило почти мгновенно.
  - О господи, - тяжело дыша, выдавил он. - Слава богу. Так намного лучше.
  - Вот, мы только немного подвигаем его, чтобы убедиться, что все в порядке, - сказал врач. Он приподнял руку Стерлингу и покрутил ее, потом довольно кивнул и подал знак сестре, которая протянула ему эластичную повязку. - Сядь... отлично, молодец... сейчас я зафиксирую руку. - Он действовал быстро, плавными движениями, и Оуэн был благодарен ему за то, что Стерлингу не пришлось мучиться больше необходимого. - Ну вот и все.
  - Спасибо. Простите... за недавнее... - Стерлинг все еще был бледен, но выглядел гораздо лучше.
  - Ничего страшного. Некоторые и не такое устраивают. - Доктор похлопал Стерлинга по здоровому плечу и повернулся к Оуэну. - Конечно, вести машину ему нельзя, и полегче с рукой эту неделю, а лучше две. Он должен прийти на прием в пятницу самое позднее. Ему подойдет любое обычное обезболивающее, но нужно прикладывать лед, чтобы опухоль уменьшилась. Вы сами отвезете его домой?
  - Да, он со мной, - ответил Оуэн, запоминая краткие инструкции. Он не думал, что Стерлинг слушает разговор, в полубессознательном состоянии от лекарств и происшедшего. - Я о нем позабочусь.
  - Молодой человек, что привез его, рассказал нам, что случилось... - Доктор замешкался и добавил: - Если вам потребуется консультация, или ваш друг захочет заявить об этом инциденте...
  - Нет, - сказал Стерлинг, его голос стал громче, он сел и повернулся, свесив ноги с каталки. - Я просто хочу домой с Оуэном. Я в порядке.
  - Воля ваша, - пожал плечами доктор. Из коридора донесся пронзительный высокий детский плач, и тот повернул голову. - Похоже, меня вызывают, - сухо добавил он. - Вам нужно заполнить кое-какие бумаги у регистратора, а в вестибюле есть аптека. - Кивнув им обоим, он вышел из палаты.
  - Ты без рубашки, - заметил Оуэн.
  - Я не хотел надевать ее. Она должна быть в машине. О нет! Ключи у Алекса. - Стерлинг захихикал, а Оуэн уложил его ноги обратно на каталку. - Я как обкурился.
  - Да уж. - Оуэна раздирали противоречивые эмоции: облегчение оттого, что Стерлинг в порядке, беспокойство оттого, что ему сделали больно, злость на Кирка за то, что полез в то, о чем ни черта не знает, и на себя за то, что сразу не положил конец неуклюжим попыткам Кирка подкатить к Стерлингу. - Жди здесь. Я посмотрю, что нам нужно, чтобы поскорее забрать тебя отсюда. Хорошо?
  Стерлинг кивнул и свернулся на здоровом боку, прикрыв глаза. Оуэн бы не удивился, если бы нашел того спящим, когда несколько минут спустя вернулся с бумагами, но глаза Стерлинга были открыты.
  - О, отлично. А я-то думал, мне придется тебя нести. Впрочем, это не так уж и далеко от истины, потому что твоя машина на стоянке заперта. Ты был прав - Алекс забрал ключи. Стерлинг?
  Тот блаженно улыбнулся.
  - Хмм?
  - Ничего. Вот, притворись, что подписываешь. - Оуэн поставил на бумаги свою подпись, отнес их женщине за стойкой и пошел на стоянку подогнать машину, чтобы Стерлингу не пришлось далеко идти. Одна из сестер усадила того в кресло и выкатила на улицу, а потом помогла Оуэну пересадить его в машину. К тому моменту когда Оуэн выехал на дорогу, Стерлинг был даже чересчур расслаблен: сонный, но явно в хорошем настроении.
  - Эй, - нахмурился Стерлинг. - Куда мы едем?
  - На луну и обратно, - прошептал Оуэн. - Домой, - сказал он вслух. - Помнишь? Я не знаю, где ты остановился, но мы можем заехать за твоими вещами завтра. И за машиной тоже. Не волнуйся.
  Похоже, завтра будет полно дел, но все они могут подождать, пока они со Стерлингом не поговорят и не выяснят, что произошло. Оуэн искоса посмотрел на Стерлинга. Мальчик лежал на сидении, фальшиво напевая под нос и уставившись в крышу машины.
  - Тебе нужен кабриолет, - произнес Стерлинг. - Без крыши. Будет классно. - Он хихикнул. - А в такую ночь особенно.
  - Я подумаю, - ответил Оуэн. Ему не хотелось давить на Стерлинга, но, может, если задать свои вопросы, пока тот в таком состоянии, будет легче. Боже, ему хотелось разорвать Кирка на кусочки. Мелкие кусочки. Крошечные. Стерлинг принадлежал ему, а Кирк посмел...
  Оуэн стукнул кулаком по рулю и глубоко вдохнул, руку прожгло болью. Расплата подождет, пока у него не будет полной картины, к тому же на самом деле единственный, кто во всем виноват - это он сам. Кирк сделал Стерлингу больно, но именно Оуэн позволил этому случиться, это произошло по его вине, все это.
  - Ау, - сочувственно протянул Стерлинг. Его лицо прояснилось. - Хочешь, поцелую, чтобы не болело? Буду целовать тебя в любое время, ты же знаешь, да? Я люблю целовать тебя. Люблю...
  - Стерлинг, у тебя болит что-нибудь, кроме плеча? - перебил Оуэн. Он не видел следов на спине или груди Стерлинга, но его поза говорила сама за себя. Оуэну была слишком хорошо знакома осторожность, с которой сидят выпоротые или отшлепанные сабы, и, даже обколотый обезболивающим, Стерлинг явно старался беречь пятую точку.
  Бесконечно крошечные кусочки...
  Казалось, вопрос поставил Стерлинга в тупик. Тот растерянно нахмурился и отвернулся, провожая взглядом машину, проехавшую по встречной полосе.
  - Постой, что?
  - У тебя болит что-нибудь, кроме плеча? - повторил Оуэн, стараясь быть терпеливым.
  - О. Эмм... не особо.
  Оуэн вздохнул; похоже, придется выражаться конкретнее.
  - Расскажи мне, что сделал Кирк.
  - Ты хотел сказать "мастер Кирк", - фыркнул Стерлинг, хотя вряд ли он находил это звание более смехотворным, чем Оуэн. Его голос звучал уже не так сонно. - Он пристегнул меня к скамье... мягкой... и отшлепал. Паддлом. Но ему не особо нравилось. Не знаю, зачем было заморачиваться. По-моему, он просто ловил кайф от того, как я выгляжу в этой позе. А может, ему нравилось бить меня. Не знаю. - Хриплый голос стал задумчивым. - Я просто хотел забыться, но ничего не вышло.
  Оуэн стиснул руль так, что побелели костяшки. Это он должен был помочь Стерлингу справиться со всем этим.
  - И что он сделал потом?
  - Трахнул меня в рот. - Было такое ощущение, что Стерлинг рассказывает какой-то сон, а не что-то, случившееся на самом деле. - Но мне кажется, это ему тоже не понравилось. Он хотел трахнуть меня по-настоящему, понимаешь? Он заставил Алекса меня смазать, а потом стал пристегивать меня к какой-то похожей на крест хреновине, и тогда... - Он замолчал, отвернувшись, его лица не было видно. Оуэн не мог разглядеть, открыты его глаза или закрыты.
  Могло быть и хуже. Могло быть намного хуже. Самовнушение не помогало, но Оуэн повторял это себе, пока сам чуть не поверил. Ладно. Теперь он знал, с чем имеет дело, и, слава богу, похоже, Стерлинг особо не пострадал, разве что кончить ему так и не удалось.
  А с этим Оуэн ему помогать не собирался. Да, он готов был признать свою вину за то, что произошло, но вины Стерлинга это не отменяло. Одной ссоры недостаточно, чтобы саб бежал искать своему Дому замену, и позже Оуэн обязательно ему об этом напомнит.
  - Последний вопрос, - сказал он, выворачивая на подъездную дорожку. - Кирк остановился, когда ты использовал стоп-слово?
  Да, Кирк заслуживал осуждения за то, что тщательно не обсудил с новым сабом физические и эмоциональные границы, но если Стерлинг так хотел, чтобы его отшлепали и хорошенько оттрахали, что вынудил Кирка устроить сессию, Оуэн мог с легкостью представить, как не отличающийся терпением Кирк соглашается на все. Это прекрасно вписывалось в характеры обоих, к тому же он знал, каким соблазнительным может быть Стерлинг. Однако если Кирк проигнорировал стоп-слово, то Оуэну нужно предупредить всех, что он представляет опасность для любого саба и его лучше избегать. Клуб закроет для него свои двери.
  Да, мелочь, но это только начало.
  Оуэн остановил машину, но не стал выключать мотор - на улице было слишком холодно, салон остынет в считанные минуты, а он не знал, сколько еще они здесь просидят. Он повернулся к Стерлингу и стал ждать.
  Тот вздохнул, перекатил голову по спинке и посмотрел на Оуэна. Света на крыльце было достаточно, чтобы они могли видеть друг друга.
  - Его не было. Он не спросил, а я забыл. Когда он стянул мое запястье и стало больно, я пытался сказать ему, что ничего не получится, но он приказал мне замолчать и заткнул рот кляпом, прежде чем я успел что-нибудь объяснить. - Стерлинг выглядел взволнованным, как будто не знал, как Оуэн воспримет его слова.
  Словно боялся его реакции.
  С кляпом во рту. Беспомощный. Мучающийся от боли. Его мальчик. Бешенство, холодное и горькое, затопило его, утягивая в мутный водоворот, пока во рту не появился привкус гнили. Хотелось стукнуть по чему-нибудь посильнее, чтобы проделать в воронке дыру и выпустить эту муть, не то он утонет, задохнется, молча, совсем как Стерлинг недавно.
  Стерлинг тихо, расстроенно всхлипнул, видимо, что-то прочитав по его лицу.
  - Прости... Боже, мне так жаль. Я подвел тебя, разо... разочаровал тебя, и я... Оуэн, пожалуйста.
  - Не надо, - возразил Оуэн и накрыл ладонью рот Стерлинга, чтобы остановить поток слов, потому что он бы не вынес, если бы они присоединились к крикам, которых он не слышал, но которые все равно до сих пор звучали в его ушах. - Господи, Стерлинг. Я не разочарован. Это все я виноват. Я должен был уберечь тебя, но не смог... - Ему хотелось прижать Стерлинга к себе, обнять его, но он даже этого не мог теперь, не сделав ему больно.
  - Пожалуйста, - прошептал Стерлинг. Он схватил ладонь Оуэна левой рукой - не слишком удобно, но все же лучше, чем ничего. - Это была не твоя вина. Это ведь я сбежал, вместо того чтобы во всем разобраться... в этом весь я, я хочу измениться, но не знаю как. И это я пошел к Кирку. Ты вовсе не обязан защищать меня от моей собственной глупости. Нужно было думать головой. Повезло еще, что Алекс был там, а еще больше повезло, что ты захотел приехать в больницу, потому что ты ведь не обязан был.
  - Я хотел, - сказал Оуэн. - Хотел позвонить тебе уже через пару минут после того, как ты ушел, но думал, что тебе нужно время.
  - Мне нужен был ты, - прошептал Стерлинг.
  - Я должен был знать это.
  Оуэн сидел так близко, что видел, как Стерлинга трясет. Он наклонился к нему, собираясь поцеловать, чтобы успокоить, прежде чем вести его в дом, но Стерлинг отпрянул, почувствовав прикосновение губ Оуэна.
  - Не надо. Он... я все еще чувствую его вкус.
  Оуэн прищурил глаза.
  - Напомни мне завтра помыть твой рот с мылом, а сейчас я хочу поцеловать тебя, и когда я это делаю, ты должен чувствовать только меня. - Он положил руку на затылок Стерлинга, растопырив пальцы, наслаждаясь тем, как волосы ласкают ладонь. Он попытался прочесть в глазах Стерлинга хотя бы намек на то, что для него это все слишком, но, так ничего и не увидев, поцеловал его. Губы Стерлинга приоткрылись, и Оуэн скользнул языком в его рот, выталкивая из головы образ Кирка. Это его мальчик, только его, и только он может прикасаться к нему, обнимать и успокаивать.
  Он не хотел останавливаться, но пора было все же перебраться в дом, чтобы устроить Стерлинга поудобнее. На нем были только куртка Оуэна и повязка, к тому же он, наверное, еще так и не пришел в себя после случившегося.
  - Так... давай зайдем в дом и уложим тебя в постель. Как думаешь, съесть что-нибудь сможешь? - Оуэн выбрался из машины и подошел к пассажирской дверце, с которой Стерлинг пытался бороться. - Не надо. Я помогу. Полегче. Принести тебе одеяло?
  - Нет. - У Стерлинга застучали зубы. - Просто пошли. Не так уж и холодно.
  На самом деле было очень холодно, но они стояли прямо у дома, так что это не имело значения. Оуэн придерживал Стерлинга, пока они поднимались по ступенькам, и обнаружил, что забыл запереть входную дверь, только когда попытался повернуть ключ в замке.
  - Иди наверх, - твердо сказал он, чтобы Стерлинг случайно не заснул там, где ему будет неудобно.
  - В твою комнату? Я могу спать с тобой?
  - Естественно, со мной, - мрачно отозвался Оуэн. - Я не собираюсь больше выпускать тебя из виду. - Судя по слабой улыбке, угроза совсем не испугала Стерлинга. - Я схожу за льдом. А ты поднимайся и ложись; я скоро.
  - Да, Оуэн, - ответил Стерлинг и покачал головой. - Боже, это гораздо приятнее говорить, чем...
  - Не надо, - перебил Оуэн. Если он еще хоть раз услышит "мастер Кирк" от Стерлинга, его стошнит. - Я буду через минуту. Нужно позвонить Алексу.
  Он проводил взглядом Стерлинга, поднимающегося по лестнице, а потом вытащил пакет со льдом, прихватил стакан воды и обезболивающее и, отнеся их в спальню, сгрузил все на столик у кровати. Стерлинг был в ванной, Оуэн услышал, как тот спустил воду, а потом, видимо, открыл кран, и решил, что уже поздно спрашивать, нужна ли ему помощь, потому что и так ясно.
  Он спустился вниз и позвонил Алексу, просто чтобы ввести в курс дела. Алекс заслуживал благодарности, но и совсем отпускать вожжи Оуэн не собирался.
  - Да? - ответил тот после первого же гудка.
  - Алекс, это Оуэн. У Стерлинга все хорошо. Плечо вправили... ему нужно будет сходить на прием к врачу на этой неделе, а сейчас он со мной.
  - О, слава богу. Спасибо, - выдохнул Алекс. - Я так волновался, вы просто не представляете. И Кирк...
  - Не говори, что он тоже волновался, - резко прервал его Оуэн. - Я не хочу этого слышать. Если бы он и правда волновался, то сам бы привез Стерлинга в больницу. Любому нормальному Дому хватило бы на это порядочности.
  - Он просто был не в себе, - всхлипнул Алекс. - Он боялся...
  - Ему следует бояться меня, - отрезал Оуэн. - Я думал, Стерлинг - твой друг.
  - Это так!
  - Тогда давай беспокоиться о нем, а не о человеке, из-за которого он угодил в больницу. Стерлинг в порядке. Я скажу ему, чтобы он позвонил тебе завтра. - Оуэн сделал паузу, а потом повесил трубку, решив не напоминать Алексу, что еще свяжется с Кирком. Пусть тот помучается, думая, когда это будет... заслужил.
  Поднявшись наверх, Оуэн зашел в спальню, где Стерлинг уже разулся и снял джинсы, и теперь голый стоял у кровати. Покрывала были откинуты, но Стерлинг выглядел растерянным. Увидев Оуэна, он сказал:
  - Не знаю, как лечь, чтобы было не больно. Наверное, я думал, если простоять тут достаточно долго, кровать превратится в облако или вроде того. Или может, я засну стоя, и это будет уже неважно.
  - Можно подложить подушки, - предложил Оуэн, радуясь, что перед ним наконец-то встала проблема, которую можно относительно легко решить. - Ляг на спину, посмотрим, как оно. Если не получится, попробуем что-нибудь еще. Я так понимаю, главное тебе - не перевернуться во сне на больное плечо, а подушки не дадут.
  Стерлинг кивнул, он выглядел абсолютно измотанным, как будто на это маленькое решение ушло слишком много сил. Оуэн помог ему опуститься на кровать, внутренне содрогаясь от каждого стона и вздоха Стерлинга, когда тот задевал плечо, и обложил того подушками, лежавшими на другой половине кровати.
  - Ну как?
  - Нормально. - Стерлинг сжал губы, кожа вокруг них побелела, но его глаза почти сразу начали слипаться.
  Оуэн подождал, пока дыхание Стерлинга не выровняется - казалось, тот уснул - положил пакет со льдом ему на плечо и спустился запереть двери. Проверив все и выключив свет, он вернулся наверх, разделся, стоя в дверях, и побросал одежду прямо на пол - он почти никогда такого не делал.
  Взяв подушку из гостевой комнаты, он скользнул под простыни, стараясь не шевелить матрас, но, видимо, не удалось, потому что Стерлинг тихо что-то забормотал и потянулся к нему.
  - Тшш, я здесь, - сказал Оуэн. Пакет соскользнул с плеча Стерлинга, но Оуэн решил, что лед пролежал там достаточно, так что не стал класть его обратно. - Спи.
  - Не могу, - капризно захныкал Стерлинг, хотя Оуэн был уверен, что тот только что спал. - Больно, а еще я по тебе соскучился.
  - Хочешь обезболивающего?
  Стерлинг попытался придвинуться ближе и всхлипнул.
  - Нет. Тебя.
  - Так... не двигайся. Я сам. - Оуэн осторожно скользнул ближе, положив руку на бедро Стерлинга, чтобы не задеть его плечо. - Так лучше?
  - Ммм, - Стерлинг посмотрел на него расфокусированным взглядом. - Я люблю тебя.
  Оуэну совсем не хотелось это слышать сейчас, когда ему казалось, что он подвел Стерлинга. Чувство было неприятное и незнакомое. Он хорошо выполнял свою работу, был хорошим Домом; его жизнь была устроенной и размеренной. Стерлинг разрушил этот карточный домик, и Оуэн сейчас чувствовал себя таким же потерянным, как Стерлинг, когда бросился искать утешение не там и не у того.
  Но сказать об этом Стерлингу сейчас было невозможно. Черт, да к утру боль и лекарства, скорее всего, сотрут этот разговор из его памяти.
  Поэтому Оуэн поцеловал его, легко коснувшись губ Стерлинга своими, и сказал:
  - Я тоже тебя люблю. А теперь спи.
  Это было правдой уже довольно давно, но Оуэн все равно чувствовал себя виноватым, говоря это, даже несмотря на то, что на лице Стерлинга появилась довольная улыбка, прежде чем тот снова заснул.
  
  
Глава Семнадцать
  Стерлинг проснулся оттого, что невыносимо ныло плечо, впрочем, член ныл не меньше. "Наверное, это реакция на постель Оуэна", - сказал он себе, сел, поморщился и прислонился к спинке. Это тоже оказалось не слишком-то удобно - изголовье кровати Оуэна было просто создано для того, чтобы привязывать к нему, но не особо подходило для того, чтобы опираться. И все же, устроившись, двигаться уже не хотелось, поэтому Стерлинг остался сидеть так.
  Снизу доносились какие-то звуки, и он задумался, чем занят Оуэн. Пьет кофе? Пытается решить, куда послать Стерлинга до начала нового семестра? Оуэн слишком ответственный, чтобы выставить его на улицу в таком состоянии, не говоря уже о том, что наверняка чувствует себя виноватым из-за того, что он пострадал. Не то чтобы в этом была вина Оуэна, как раз наоборот, но Стерлинг не мог вспомнить, говорил ли это ему вчера ночью - все было как в тумане, он даже не знал, как оказался у Оуэна дома.
   Зад тоже болел, осознал вдруг Стерлинг, но совсем не так, как плечо. Оказывается, когда плечо выпадает из сустава во второй раз, это еще ужаснее и болезненнее, чем в первый.
  Стерлинг опустил глаза и сердито уставился на свой член. Как же не вовремя! Услышав на лестнице шаги Оуэна, он быстро натянул простыню и одеяло до пояса, чтобы прикрыть стояк.
  - Мне показалось, я услышал какой-то шум. - Оуэн держал в руках чашку кофе, и Стерлинг подумал, что ему бы не помешали несколько глотков. - Вот, держи, если хочешь, я сейчас принесу тебе завтрак. Или думаешь встать?
  Оуэн опустил глаза и протянул ему чашку. Она была полной на две трети, и Стерлинг молча порадовался этому; если облиться кипятком, конечно, проблема утренней эрекции решится сама собой, но существовали и менее радикальные способы это сделать.
  - Хмм.
  Судя по веселому блеску в глазах Оуэна, простыни и одеяло со своей задачей не справились.
  - О, давай смейся над инвалидом, - вздохнул Стерлинг. - Послушай, знаю, я тебе тут не нужен, так что не надо притворяться, хорошо? Если ты дашь мне что-нибудь перекусить и поможешь вернуть мою машину, это уже будет больше, чем я заслуживаю, и я буду очень благодарен.
  Оуэн внимательно посмотрел на него.
  - Стерлинг. Ты мне тут нужен, перестань нести чушь и пей свой кофе. А твоя машина стоит на подъездной дорожке - Алекс пригнал ее вчера ночью и кинул ключи в почтовый ящик.
  Стерлинг так удивился, что даже на мгновение забыл про кофе.
  - Это ты попросил его, да?
  - Я же обещал вчера, что обо всем позабочусь, но ты, наверное, не помнишь. - Оуэн очень осторожно сел на край кровати, чтобы движение матраса не потревожило больное плечо Стерлинга. Он оказался очень близко, что совсем не помогало заставить член понять, что сейчас не время здороваться. - Позволь мне освежить твою память, прежде чем мы займемся более насущными проблемами.
  Чтобы потянуть время, Стерлинг сделал глоток кофе. Все это звучало не слишком обнадеживающе, но он не собирался сегодня спорить с Оуэном. Слишком многим он тому обязан.
  - Хорошо. Говори все, что хотел.
  Оуэн ободряющего похлопал его по ноге и не стал убирать руки с бедра, рассеянно массируя его сильными пальцами. Он вопросительно вскинул брови.
  - Почему ты так напряжен? Думаешь, ты в немилости, и я на тебя злюсь? Что в любой момент я начну читать тебе нотации, кричать, а потом выставлю за дверь? Надеюсь, что нет, потому что я чувствую совсем не это.
  - Н-нет? - Стерлинг крепче стиснул чашку, впиваясь глазами в лицо Оуэна. Такое милое лицо - строгое, красивое, понимающее. Без сомнения лучшее из всех, что он когда-либо видел. Никто никогда не сравнится с Оуэном.
  - Я был... нет, все еще... зол на Кирка. Он не позаботился о тебе. Он не должен был соглашаться... а впрочем, бог с ним. - Оуэн лукаво улыбнулся. - Тебе хватило силы убеждения, чтобы уговорить меня взять тебя в сабы, несмотря на все мои сомнения; у Кирка не было никаких шансов. - Его улыбка поблекла. - Мне очень жаль, что ты пострадал. И еще больше жаль, что в таком отчаянии ты не вернулся ко мне, что не знал, что можешь вернуться, всегда можешь. Мы с тобой еще не закончили, Стерлинг. По сути мы толком и не начинали... но нам нужно убедиться, что мы оба хотим этого.
  Оуэн говорил, а его ладонь согревала ногу Стерлинга сквозь простыни. Сконцентрироваться, когда хотелось лишь чтобы эта ладонь скользнула чуть выше и легла на возбужденный член, было чертовски тяжело, но он все же пытался. Если Оуэн поймет, что он рассеян, скорее всего, скажет "сосредоточься" этим своим строгим, но мягким голосом, а Стерлинг не был уверен, но боялся, что одного этого ему хватит, чтобы кончить.
  - Я хочу, чтобы ты стал моим сабом, - сказал Оуэн, и это наконец заставило Стерлинга сосредоточить внимание на том, что тот говорит. - На этот раз я сам прошу тебя, без давления, уговоров, манипуляций и попыток соблазнить с твоей стороны - да, ты пробовал все это, и тебе это прекрасно известно. Я хочу, чтобы ты понял, что ты мой. Я могу держать тебя на более коротком поводке, если тебе это необходимо, или мы можем пока не спешить; надо проработать детали, но я хочу этого. Хочу, чтобы ты принадлежал мне.
  Сердце бешено заколотилось, Стерлинг открыл рот, чтобы что-нибудь сказать - хотя не знал что, - но поначалу не вышло ни звука. Он знал, что смотрит на Оуэна, широко распахнув глаза, в которых наверняка читается жажда. Он еще не до конца осознал, что тот сказал, еще не понял, что это реальность. Если все это на самом деле, и он ничего не придумал...
  - Да, - выпалил он. - Это... а мне можно было отвечать? Потому что я хочу того же. Наверное, это единственное, чего я хочу. Я... - Кажется, он говорил это прошлой ночью, поэтому можно и повторить - Оуэн не даст ему пойти ко дну. - Я люблю тебя. Я хочу быть твоим, только твоим. Пожалуйста.
  - Я уже говорил тебе вчера, что тоже люблю тебя, - ответил Оуэн. Это не могло быть правдой, потому что такого Стерлинг бы не забыл. Правда раньше Оуэн ему не лгал, но он ведь был обколот, а не мертв, такое он бы точно запомнил. - Тогда ты меня не особо слушал, но я не против повторить. Я люблю тебя. Хотя иногда ты и действуешь мне на нервы, тебя невозможно не любить. Лично я давно перестал пытаться.
  Стерлинг вдруг понял, что широко улыбается.
  - Значит, ты не выставишь меня за дверь?
  - Совершенно точно не выставлю, - кивнул Оуэн. - На самом деле мне хотелось бы совсем другого, если, конечно, мы сможем выяснить, как это устроить.
  Не совсем понимая, о чем он, Стерлинг пропустил его слова мимо ушей, сейчас ему хотелось только заставить Оуэна понять, как он счастлив.
  - Это... я... я хотел этого очень давно. Ты уверен?
  - Абсолютно. - Оуэн задумчиво склонил голову набок. - Так на чем мы остановились? Ах да. Насущные проблемы.
  Стерлинг разрывался на части. Ему не хотелось, чтобы Оуэн уходил; провести весь день рядом с ним было бы просто здорово, и все же он знал, что у них полно дел. Черт, нужно забрать чемодан и оставшиеся вещи из гостиницы, позвонить Алексу - тот, наверное, с ума сходит от беспокойства, договориться о приеме у врача и все такое прочее. Нет, он не хотел, чтобы Оуэн уходил, но чем дольше тот оставался, поглаживая его по ноге, тем труднее становилось игнорировать тот факт, что Стерлинг так возбужден, что уже почти готов умолять о том, чего наверняка не получит. Он приказал себе сосредоточиться - что оказалось большой ошибкой, потому что по телу пробежала дрожь - и попытался сфокусировать взгляд на Оуэне.
  Рука Оуэна внезапно плавным движением откинула покрывало, обнажая член Стерлинга, твердый, потемневший от крови, влажный на конце, с плотно поджавшимися яичками. Его губы дрогнули в улыбке.
  - Судя по виду, я бы даже сказал, неотложные.
  Стерлинг прерывисто вздохнул.
  - Эээ... ты... собираешься сказать, что мне теперь до конца года нельзя кончать, да?
  - Я думал совсем о другом, - отозвался Оуэн и сжал пальцы на члене Стерлинга, прямо под головкой.
  Стерлинг застонал.
  - О Боже, Оуэн, пожалуйста.
  - Поосторожней с кофе, - бросил тот. - Не пролей. И не шевелись... заденешь плечо, и я остановлюсь. - А ты ведь не хочешь, чтобы я останавливался, не так ли? - Идеальная, замечательная рука Оуэна ласкала его, слегка оттягивая кожу и скользя обратно. У Стерлинга поджимались пальцы на ногах.
  - Нет. Нет, не останавливайся. - Господи, не двигаться - это так трудно.
  - Не буду, если, конечно, ты не прольешь кофе и не станешь дергаться, - сказал Оуэн, продолжая двигать рукой, то дразняще-невесомо, то сильно сжимая пальцы, так что Стерлингу хотелось толкнуться в его кулак. - Видишь, сейчас все только в твоих руках. Если ты будешь меня слушаться, а я знаю, что тебе это под силу, и надеюсь, что со мной ты всегда будешь очень послушным хорошим мальчиком, то сможешь кончить, Стерлинг. Я буду продолжать, пока ты не кончишь, или не пошевелишься. Я собираюсь делать это, пока ты...
  - О Боже, - выдохнул Стерлинг. Лоб и затылок взмокли. Рука Оуэна - гребаная рука - так уверенно ласкала его, изредка большим пальцем тот выводил круг на влажной головке, заставляя Стерлинга беспомощно всхлипывать, тщетно вымаливая разрешение податься навстречу этой руке.
  Только Оуэн мог превратить обычную мастурбацию в такое мучительное, нестерпимое удовольствие. А вдруг это все-таки наказание за то, что он сделал, раз уж Оуэн не может его выпороть. Может, это будет повторяться снова и снова, пока его плечо не пройдет. Все время он будет проводить в этой постели, постели Оуэна, до боли возбужденный, а тот станет приходить к нему и делать это час за часом, заставляя кричать его имя, умоляя о пощаде и на самом деле не желая, чтобы это заканчивалось.
  Эта мысль, казалось, сделала его еще тверже, на кончике выступила прозрачная капля, которую Оуэн снова размазал большим пальцем. Головка стала невыносимо чувствительной, как будто нервные окончания со всего тела перекочевали в член.
  Стерлинг быстро и неглубоко дышал, отчаянно сжимая в левой руке кофейную чашку. Если пролить кофе... ну, не такой уж он и горячий, чтобы обжечься, хотя приятного будет мало. Куда больше сейчас беспокоило, что ему могут не дать кончить. Кончить хотелось, хотелось чертовски сильно, хотелось видеть, как его член сокращается в ладони Оуэна, видеть его лицо, когда это произойдет. Оуэн любил его и не находил никчемным. Оуэн не считал его разочарованием, хотя Стерлинг и не понимал, как такое возможно.
  - Пожалуйста, - прошептал он, не двигаясь. - Пожалуйста, Оуэн. Разреши. Можно? Скажи...
  Оуэн перехватил его взгляд и кивнул.
  - Покажи мне, - сказал он и поднял свободную руку к губам. Быстро лизнув средний палец, Оуэн провел им по головке, собирая смазку, снова поднес ко рту и медленно обвел его языком, пробуя на вкус.
  - О черт, - выдохнул Стерлинг и кончил, пачкая спермой себя и Оуэна, не сводя глаз с его губ. Сам он застыл, а его член подрагивал, выплескивая струю за струей, пальцы ног поджались, грудь сдавило. Он не мог вымолвить ни звука, пока все не закончилось, а потом застонал и содрогнулся - плечо отозвалось болью.
  - Я возьму? - спросил Оуэн и забрал у него кофе, Стерлинг с благодарностью выпустил чашку из пальцев, сейчас ему было плевать даже на то, что, наверное, узор от изголовья кровати отпечатался на его спине.
  - Ты скажешь... скажешь мне еще раз? - спросил Стерлинг. Он все еще не отдышался, но ему нужно было это услышать.
  Оуэн насмешливо посмотрел на него.
  - Раз уж ты уже кончил, полагаю, речь о другом. Хорошо, скажу. - Наклонившись ближе, он пощекотал губы Стерлинга своими и сказал: - Я люблю тебя.
  Это было такое облегчение, что Стерлинг вздохнул и закрыл глаза.
  - Не знаю за что, но... я очень рад. Ты просто не представляешь. - Последние два дня были настоящим кошмаром.
  - Думаю, что представляю, - сухо возразил Оуэн, и Стерлинг снова открыл глаза. - Тебе не приходило в голову, что я чувствую то же самое? - Он поднял одну из подушек, на ночь отодвинутых в ноги кровати, и подсунул ее Стерлингу под спину. - Так лучше? - Стерлинг благодарно кивнул. - Я не понимаю, что ты во мне нашел, кроме того, что я знаю, какие надо нажимать кнопки, но давай оставим нежности на потом, когда будем не такими... мокрыми. - Оуэн вытащил из коробки у кровати несколько платков и вытер живот Стерлинга. - Тебе надо в душ; в больнице сказали, что ты можешь снять повязку, так что не волнуйся.
  - "Душ" звучит здорово, - согласился Стерлинг, совершенно не покривив душой. Ему хотелось стереть с себя все следы Кирка. - Очень долгий душ.
  - Я с тобой, - добавил Оуэн. - Ты будешь стоять и не двигаться, а я тебя мыть.
  Как и всегда Оуэн не преувеличивал - он не позволил Стерлингу и пальцем пошевелить, просто приказать стоять на месте. Начал он, промыв шампунем волосы Стерлинга, а потом медленно спустился к его лодыжкам, с интересом прислушиваясь к звукам, которые тот издавал, когда Оуэн касался его под мышками и намыливал яички. Хотя член Стерлинга вряд ли был сейчас способен на второй раунд, что, надо признать, радовало, потому что он не знал, позволит ли Оуэн ему кончить в ближайшее время.
  - Можно, я после завтрака съезжу за вещами? - спросил Стерлинг, когда Оуэн заставил его повернуться спиной. - Я недолго. Просто не хочу оставлять их там.
  - Одному нельзя, - отрезал Оуэн. - Поедем вместе. Я не шутил, когда сказал, что не собираюсь выпускать тебя из виду по меньшей мере еще дня два. Я так понял, что остановился ты не у Алекса, иначе он привез бы твои вещи вместе с машиной.
  - Нет, я снял номер в гостинице. - Он не стал говорить, что там было скучно и одиноко, а потом еще и явился отец.
  - Понятно, - только и сказал Оуэн. - Что ж, к счастью, Алекс привез твою куртку и рубашку; я занес их в дом.
  Оуэн говорил и гладил ладонями грудь Стерлинга - смывая мыло, наверное. Это отвлекало, как и всегда, когда Оуэн к нему прикасался, но сейчас что-то в его движениях изменилось: они стали более собственническими и гораздо более нежными, словно сказанные раньше слова помогли Оуэну наконец показать, что именно он чувствует. Каждое внешне обычное движение, пока Оуэн мыл его, было как завуалированная ласка.
  Оуэн закрутил краны, и в наполненной паром ванной воцарилась звенящая тишина. Он стоял так близко - их тела соприкасались: руки, грудь, колени. Поцелуй был просто неизбежен, и Стерлинг закрыл глаза, наслаждаясь влажными движениями языка Оуэна у себя во рту.
  - Ты еще пожалеешь, что я в тебя влюбился, - прошептал тот. - Я ведь теперь буду с тобой куда строже и куда требовательнее. - Его ладонь скользнула между их телами, и Стерлинг застонал, когда Оуэн обхватил его яйца и сжал. - Надеюсь, утро тебе понравилось, потому что еще несколько дней повторения не будет. Я люблю, когда ты в отчаянии умоляешь меня разрешить тебе кончить. А вот что касается меня... месяцы, когда мне приходилось отказывать себе в удовольствии чувствовать твои губы на мне... Не вижу причин продолжать это, а ты?
  С трудом сообразив, что означают эти слова - да, пожалуй, он сегодня несколько заторможен, но, наверное, дело во вчерашних лекарствах - Стерлинг в искреннем изумлении уставился на Оуэна.
  - Хочешь сказать... нам не нужно ждать моего дня рождения?
  - Смысла в этом все равно нет, так ведь? Мы уже дважды нарушили это правило. Думаю, я могу быть уверенным, что ты не известишь ректора о моем безнравственном поведении.
  - Можешь, - подтвердил Стерлинг. - Я бы не... я бы никогда не сделал ничего, что могло бы тебе навредить. Никогда.
  Оуэн похлопал его по бедру и кивнул.
  - Знаю. Я тебе доверяю. И я уже очень давно не говорил такого тем, с кем встречался, так что, надеюсь, ты это оценишь, потому что для меня это не пустые слова. А теперь пошли... оденем тебя, накормим и поедем в гостиницу за вещами.
  * * * * *
  Вернуться в номер оказалось куда труднее, чем ему представлялось, даже вместе с Оуэном. Отец словно все еще был здесь: эхо его слов, усмешка на его лице.
  Подарки, которые он привез обратно.
  Оуэн кивнул на кровать, сказав ему сесть и не шевелиться - Стерлинг знал, что со временем, когда его плечо заживет, этот приказ станет возмущать его, но не сегодня - и начал ловко складывать разбросанные по комнате вещи. Дойдя до пакета с подарками, Оуэн помедлил. Одна из коробок вывалилась на пол. Оуэн поднял ее, прочитал надпись и повернулся к Стерлингу.
  - Ты привез их обратно? Не хочешь отправить их матери и сестре почтой?
  Стерлинг едва заметно покачал головой, не зная, как объяснить.
  Оуэн положил подарок обратно в пакет и посмотрел на Стерлинга. Он не видел, как тот ответил, но сейчас заметил выражение его лица.
  - Что такое?
  - Отец. Это он их привез.
  Нахмурившись, Оуэн выпрямился.
  - Ты оставил их дома, а он привез сюда?
  - Это больше не мой дом, - поморщился Стерлинг. - Мне нельзя разговаривать с ними или возвращаться, пока я не получу его разрешение, а просить об этом мне позволяется, только когда я решу оставить свой "богомерзкий образ жизни". - Он улыбнулся, вернее - попытался. - Ни черта он не понимает, да?
  - Он тебя совсем не знает, - сказал Оуэн, подойдя к нему. - Он смотрит на тебя и не видит того, чем любой отец мог бы гордиться, цепляется за единственное, чего ты не в силах изменить... чего не нужно менять. Не мне говорить тебе, что он дурак. Это только его проблема, не твоя. - Оуэн шумно вздохнул, он был явно расстроен. - Боже, мне так жаль, Стерлинг. - Оуэн легко коснулся рукой его больного плеча. - Значит, это из-за него.
  Желание обвинить в собственной глупости отца было очень сильным, но Стерлинг все же удержался.
  - Нет, из-за меня. Я знал, что не стоит этого делать. Знал, что Кирк - не то, что мне нужно, но в тот момент мне казалось, что что-то все же лучше, чем ничего, понимаешь? - Он внимательно посмотрел Оуэну в глаза. - Я никогда больше не совершу такой ошибки, обещаю. - Сейчас, когда Оуэн признал его своим, пообещать это оказалось очень просто.
  
  
Глава Восемнадцать
  - Да, он в порядке. На прошлой неделе ему опять делали томографию, доктор считает, что необходима операция, но пока волноваться незачем; Стерлинг решил отложить это до конца семестра. - Стояла поздняя весна, и Оуэн разговаривал с Майклом, кстати, именно ему он позвонил через день после случившегося. Он знал, что только Майкл поможет ему остыть после разговора с Кирком, который, надо отдать ему должное, очень извинялся и предлагал оплатить лечение Стерлинга. Хотя проблема была не в этом; Оуэн и сам с радостью все бы оплатил, но тот до сих пор оставался студентом, а значит, на него распространялась медицинская страховка отца.
  Как он и ожидал, Майклу тогда прекрасно удалось его успокоить, и двадцать минут спустя он смог повесить трубку и вернуться в спальню к сонному Стерлингу, не скрипя зубами и не стискивая кулаков.
  Сейчас, пока Стерлинг готовился к их первой после той травмы поездке в клуб, Оуэн удобно расположился на диване и беседовал с Майклом, который позвонил узнать, как дела.
  - Ну, я рад, что ему лучше, - сказал тот, и в его голосе слышалась улыбка, - но на самом деле я хотел узнать, платит ли он за аренду, и если да, то как?
  Оуэн закатил глаза. Пусть между ними тысячи миль, он все равно точно знал, как в этот момент выглядит Майкл - дерзко и насмешливо улыбается. Несколько лет назад за такое он бы порол того, пока не выбил бы все нахальство, но теперь это не его забота. Стерлинг и Майкл... такие разные, но оба прекрасно знают, как получить от него то, чего им хочется.
  - Вообще-то, да. - Хоть и чисто номинально. - В подвале есть все удобства, дверь с замком, и в университете думают, что он просто снимает комнату, не более того. Да, ходят кое-какие слухи, но ничего такого, с чем я бы не справился, а Стерлинг... он очень хорошо умеет отмахиваться от вопросов, на которые не желает отвечать.
  - Но ведь на самом деле он не живет в подвале? - спросил Майкл, не скрывая любопытства.
  - Он им пользуется, - ответил Оуэн. - Мне хотелось, чтобы у Стерлинга было свое место, куда бы он мог приглашать друзей. А спит он, конечно, со мной.
  Спальню в подвале они использовали время от времени для ролевых игр, и изобретательность Стерлинга всегда подстегивала Оуэна, который поначалу воспринимал подобные предложения в штыки. Стерлинг любил притворяться не тем, кто он есть на самом деле, на пару часов, с головой погружаясь в каждую роль.
  - Ну само собой, - отозвался Майкл. - А как дела с его семьей?
  - Там все сложно, - вздохнул Оуэн.
  - А разве не всегда так?
  - Да, но от этого не легче. Мне очень жаль его. - Оуэн помедлил, прежде чем добавить: - Он общается с сестрой по интернету. Она, конечно, слишком маленькая, чтобы противостоять отцу в одиночку, но думаю, это уже что-то. Так он не чувствует себя полностью отрезанным.
  - И это все? А его мать не против такого положения дел? Не понимаю, - протянул Майкл. - Наверное, я уже привык к тому, что отцы, узнав, что их сыновья - геи, слетают с катушек, но матери... Мне всегда казалось, они должны быть более чуткими.
  - Я слышал, недавно его родители поссорились, - сказал Оуэн. - Думаю, через какое-то время она придет в себя. Судя по словам его сестры, мать начинает понимать, что не сможет попасть на вручение дипломов, что Стерлинг никогда больше не приедет домой на День Благодарения или Рождество. Не уверен, что она пойдет на полный разрыв отношений, несмотря на то что отца Стерлинга, похоже, все устраивает.
  Шаги на лестнице заставили Оуэна взглянуть на часы.
  - Так, ладно, пожалуй, пора пожелать тебе спокойной ночи.
  - Доброго утра, - поправил его Майкл.
  - Не дерзи, - усмехнулся Оуэн. - Я скоро позвоню. Передавай привет Дарену.
  - Береги себя, - сказал Майкл и, понизив голос, добавил: - Я рад, что ты счастлив, - и повесил трубку, как раз когда Стерлинг вошел в комнату.
  На нем была новая рубашка, купленная специально для сегодняшнего события, темно-красная, чтобы подчеркнуть высветленные пряди. Стерлинг также говорил о пирсинге, но скорее, чтобы просто прощупать почву. Оуэн не сомневался, что скоро тот заговорит о тату.
  - Я готов, кажется, - сказал Стерлинг. - Если, конечно, ни о чем не забыл. - Чтобы чувствовать себя увереннее, он все еще нуждался в поддержке и похвалах, хоть и довольно успешно скрывал это от всех, кроме Оуэна. Он был единственным, кто видел настоящего Стерлинга, Стерлинга, который прятался за тщательно воздвигнутыми защитными барьерами.
  - Ты хорошо выглядишь, - заметил Оуэн. Он встал и медленно обошел Стерлинга кругом, внимательно разглядывая, так что тот залился краской. Поправив рубашку на его плечах - что, впрочем, было совсем не нужно, но от такого внимания глаза у Стерлинга потемнели, и он нервно облизнул губы - Оуэн расстегнул еще одну пуговицу и кивнул: - Просто отлично. Я собираюсь насладиться, наблюдая за тем, как все будут раздевать тебя взглядами, а они будут. - Он провел пальцами по горлу Стерлинга и почувствовал, как дернулся у того кадык. - Может, лучше убедиться, чтобы дальше этого дело не пошло?
  - Никто не станет меня трогать. - Голос Стерлинга звучал очень уверенно. - Все наверняка слышали, как ты поставил Кирка на место.
  - Да уж, если кто-то не слышал, то он, должно быть, живет с затычками в ушах, - согласился Оуэн. Так, хватит пялиться на его шею, а то выдашь себя с потрохами. Оуэн с трудом отвел глаза.
  - Ой, черт, чувствовал же, что о чем-то забыл. Ты просил занести почту, я вытащил ее, но ты как раз готовил обед, и у меня совсем из головы вылетело. - Это даже непослушанием назвать было сложно, и Оуэн мог бы молча плюнуть на такое, но раз Стерлинг сам об этом упомянул, значит, надеялся на наказание.
  Тот пошел на кухню и вернулся с почтой.
  - Прости, что забыл.
  - Поговорим об этом позже, - пообещал Оуэн, просматривая стопку писем - в основном тут была реклама, но в самом низу обнаружился непонятный конверт. - Это тебе.
  - Я никогда не получаю писем. Ну, то есть... настоящих писем. - В голосе Стерлинга слышалось удивление, но он вскрыл конверт и вытащил открытку. - Это от мамы! - Вот теперь он точно удивился. - Она пишет... пишет, что сказала отцу, что он не имеет права решать, общаться ей со мной или нет, и они с Джастиной собираются на встречу "Родителей и Семей Лесбиянок и Геев". Ни фига себе!
  Оуэн был поражен не меньше Стерлинга. Судя по тому, что он слышал о Джастине, он само собой ожидал, что рано или поздно она свяжется со своим обожаемым старшим братом, и был очень рад за Стерлинга, когда спустя всего несколько недель после Рождества пришло ее первое сообщение по имэйлу, но Одри Бэйкер, казалось, во всем слушалась мужа, неважно, чего это стоило ее семье.
  - Это же замечательная новость, - искренне обрадовался он. - Может, твоя мать поняла, что пора постоять за себя, потому что у тебя скоро выпуск? Она наверняка захочет присутствовать на вручении; это памятное событие для любого родителя.
  - Я думал, что она попробует выбраться и приехать, не сказав ни о чем отцу, - произнес Стерлинг. - Она всю жизнь так поступала - время от времени делала что-то за его спиной. Помнишь, Джастина писала, что они ругались? Я думал, она преувеличивает, но... Наверное, он вне себя. Серьезно, поверить не могу. То есть я, конечно, верю, потому что это ее почерк... - Он улыбнулся Оуэну. - Но это так... удивительно. Хотел бы я видеть его лицо, когда она ему это заявила.
  - А я бы поаплодировал в сторонке, - заметил Оуэн. - После стольких лет слепого повиновения это для нее, должно быть, гигантский шаг. - Он погладил Стерлинга по лицу. - Шаг, на который ты, слава богу, решился без раздумий.
  Его прикосновение словно сказало Стерлингу, что возбуждение из-за такого события - это нормально. До сих пор тот казался просто шокированным, а сейчас обнял Оуэна и крепко прижался к нему.
  - Я так счастлив, - прошептал он. - И удивлен. Но счастлив.
  - Понимаю. - Оуэн нежно пригладил Стерлингу волосы. - И рискую показаться чересчур сентиментальным, но все же скажу. Я счастлив, что ты счастлив.
  - Тогда пошли! Давай уже пойдем? Пожалуйста! - Перенервничав, теперь Стерлинг походил на щенка: энергия бьет ключом, глаза блестят.
  Когда он был таким, ему требовалась твердая дисциплина. И любовь, конечно, но одно другого не исключает. Оуэн радовался, что глаза мальчика снова горят, но сегодняшний вечер был важен для них обоих, и ему хотелось, чтобы, когда они войдут в клуб, Стерлинг ни на что не отвлекался.
  Он сделал шаг назад, создавая между ними хоть какую-то дистанцию.
  - С каких это пор ты именно так просишь меня о чем-то?
  Добавить в голос строгости не получилось, хотя упрек был искренним. Оуэн много времени провел за обучением Стерлинга, доводя его реакции до автоматизма, но справиться с его нетерпеливостью, несмотря на то что сейчас Оуэн вполне ее разделял, ему пока так и не удалось.
  Сглотнув, Стерлинг опустил глаза и скрестил запястья у пояса - более традиционную позу с руками за спиной пришлось изменить, чтобы не напрягать больное плечо.
  - Прости, Оуэн. Я готов ехать, когда тебе будет угодно.
  Оуэн промолчал, с удовольствием отметив, что Стерлинг не начал дергаться или переступать с ноги на ногу, а стоял спокойно: его дыхание замедлилось, тело полностью расслабилось, пока он ждал ответа.
  - Так гораздо лучше, - наконец кивнул он. - Думаю, пора выходить, да?
  Стерлинг так и не поднял глаз, но Оуэн увидел, как губы его изогнулись в улыбке.
  - Да, Оуэн.
  Его не переставало удивлять, как в такие моменты Стерлингу удается ясно дать понять, что его имя значит совсем не то, что обычно. Оуэн подумывал перейти на более традиционное обращение, но понял, что будет слишком скучать по этому благоговейному и полному обожания "Оуэн".
  К тому времени когда они вошли в парадные двери клуба, Стерлинг просто вибрировал от возбуждения. В хорошем смысле этого слова - он ждал того, что может случиться в будущем, а не боялся этого. В клубе оказалось полно людей, многие завсегдатаи тоже недавно пришли, и воздух был словно наэлектризован предвкушением. Свободных столиков не осталось, но Оуэн заметил место у одного из танцполов и направился туда.
  Подойдя ближе, он понял, что за столиком сидит Элиза, а рядом с ней на коленях - молодая женщина.
  - Элиза, - кивнул Оуэн. - Как поживаешь?
  - Отлично. Я рада, что пришла, - ответила та. - Слышала, у тебя с твоим мальчиком все идет на лад - приятно видеть, что это не пустые слухи. Посидишь со мной?
  Оуэн снова кивнул:
  - Спасибо. Да, это не слухи. Стерлинг?
  Тот уже опускался на колени - теперь ему не нужно было об этом напоминать, - но спросил:
  - Да, Оуэн?
  - Принеси мне выпить. Содовой с лаймом, безо льда. - Он не стал спрашивать, не хочет ли Элиза чего-нибудь; если бы захотела, женщина, сидящая у ее ног, принесла бы.
  Стерлинг тут же выпрямился, слегка наклонил голову, а потом развернулся и пошел к бару, держа спину прямо, а глаза наверняка почтительно опустив. Стерлинг не стал бы сегодня пытаться привлечь чье-то внимание.
  - Красивый, - заметила Элиза. - Он гораздо спокойнее, чем когда я видела его в прошлый раз.
  - Да. Хочется верить.
  Элиза поджала губы.
  - Я слышала о случае с тем парнем. Нехорошо вышло. Совсем нехорошо, но ты молодец. - Она оперлась на стол и постучала по нему тыльной стороной ладони, довольно сильно. - Присматривай за своим мальчиком получше. Он слишком соблазнителен, когда ходит тут так, словно никому не принадлежит.
  - Не нужно напоминать мне об этом, - спокойно отозвался Оуэн. - Как тебе, вероятно, известно - потому что тебе всегда все известно, моя дорогая Элиза - я собираюсь сделать так, чтобы ни у кого больше не возникало сомнений насчет того, кому принадлежит Стерлинг.
  - И кому же, интересно? - протянула она, и глаза ее лукаво блеснули.
  - Он мой, - улыбнулся Оуэн. - И ты знала это с того самого дня, когда впервые его увидела.
  Элиза не стала на это отвечать - да и что тут можно было сказать? Оуэн осмотрелся и окинул придирчивым взглядом сцену, которая разыгрывалась на ближайшем к ним танцполе. Двое немолодых мужчин: Дом с седыми волосами и строгим выражением лица и саб без рубашки. Он был весь в татуировках: почти всю спину и одну из рук покрывали чернильные узоры, и Оуэн задумался, какие из них выбирал Дом. Если, конечно, вообще выбирал; многие из тех, кто приходил в клуб, были в той или иной степени партнерами, но большая часть все же - просто знакомыми.
  Он отвернулся, чтобы отыскать глазами Стерлинга, тот как раз отходил от барной стойки с напитком в руках. Теперь он смотрел не в пол - разумно, учитывая, что в руках у него был полный стакан - поэтому Оуэн сразу заметил, когда выражение его лица изменилось, и Стерлинг запнулся, уставившись на кого-то у входа в клуб.
  Кирк.
  - О нет, это что, шутка? - довольно громко сказала Элиза.
  Оуэн встал навстречу Стерлингу.
  - Поставь стакан на стол и сядь рядом, - приказал он. - Я займусь им сам.
  Бросив на него полный благодарности взгляд, Стерлинг кивнул:
  - Да, Оуэн.
  Кирк все еще стоял в дверях. Он, скорее всего, понимал, что прием будет более чем прохладным и что его тут не ждут, и ему явно было очень не по себе. "Вот и славно, - подумал Оуэн, направившись к нему. - Нужно было подумать об этом, прежде чем приходить сюда".
  Когда он приблизился к Кирку, тот стоял уже совсем один; люди подчеркнуто отвернулись и разошлись: кто-то, чтобы посмотреть сцену на танцполе, кто-то - потому что заметил Оуэна. Это только его проблема, и никто не собирался вмешиваться, хотя Оуэн знал, что, если ему понадобится, многие поддержат его словом или делом. Правда, едва ли до этого дойдет; в клубе, конечно, многое случалось, но драки - никогда. Только не здесь.
  - Добрый вечер, Кирк, - сказал Оуэн, стараясь говорить спокойно. Он огляделся. - Сегодня без Алекса?
  Как ни странно, Алекс остался с Кирком. Стерлинг не раз говорил с другом об этом, переживая за него - и Оуэн полностью разделял его беспокойство, - но Алекс казался уверенным, что Кирк усвоил урок. Хотя Оуэн сомневался, что у них что-нибудь выйдет; саб должен уважать своего Дома и доверять ему, а он не понимал, как такое возможно, когда речь о Кирке, но преданность также была важной составляющей таких отношений, надо отдать Алексу должное.
  - Он ждет в машине, - ответил Кирк, закусил губу и окинул взглядом зал, будто пытаясь запомнить его. - Я не хотел, чтобы он видел, как меня попросят уйти, но я уйду, если ты этого хочешь. Я лишь думал поговорить с тобой, а Алекс сказал, что сегодня вы оба будете здесь.
  Что-то подсказало Оуэну посмотреть на Стерлинга, и он повернул голову к столу. Стерлинг сидел на коленях как было сказано, но следил за ними с Кирком, и в его позе чувствовалось напряжение. Оуэн послал ему улыбку, чтобы успокоить, а потом сказал Кирку:
  - Тебе ведь известно, что почти все здесь знают о том, что ты сделал со Стерлингом?
  Тот покраснел.
  - Да.
  - И тебе также известно, что Домам, которые дурно обращаются со своим сабами, тут не рады?
  - Это был несчастный случай, - возразил Кирк. - Я не знал о его плече. Это, конечно, не отменяет того, что случилось, и я беру на себя полную ответственность. Я растерялся и ума не мог приложить, что мне делать.
  - Ты его никогда не прикладывал, - отрезал Оуэн.
  Кирк кивнул, ответив на его взгляд.
  - Я знаю. Ты прав. Но я надеюсь... надеюсь, что ты разрешишь мне остаться. Я просто хочу понаблюдать и поучиться. Я готов быть просто зрителем, пока ты не скажешь иначе.
  Оуэн задумчиво изучал его лицо. Просьба была вполне разумной, но чего-то во всем этом не хватало.
  - Можешь остаться, - медленно протянул он, - если Стерлинг не против. Ведь это ему ты задолжал извинения.
  - Я хочу извиниться, - заверил Кирк. - Ты... ты, конечно, не позволишь мне с ним поговорить - я понимаю, - но я хотел бы сказать ему, что мне жаль, что я не сделал все так, как надо. - Он был крупнее Оуэна - широкие плечи, крепкие мускулы, - но сегодня словно уменьшился. "Отношение, - подумал Оуэн. - Все дело в отношении". - Он хотел от меня того, что я не мог...
  Что-то в глазах Оуэна, должно быть, подсказало Кирку, что он ступает на опасную почву, потому что тот замолчал, и в его глазах застыло встревоженное, почти умоляющее выражение.
   Оуэну понадобилось немало времени, чтобы выбросить из головы образ Стерлинга, который, сидя на коленях у ног Кирка, просил о том, что должен был дать ему только сам Оуэн, и напоминание об этом лишь вновь распалило негодование, от которого давно пора было избавиться.
  - Можешь поговорить с ним, - бросил он Кирку, - все зависит только от него. Но если расстроишь его, будешь отвечать передо мной.
  Оуэн развернулся и подозвал Стерлинга, но не смог не заметить, как тот помедлил, прежде чем плавно подняться на ноги.
  Оуэну показалось, что, подойдя, Стерлинг встал к нему чуть ближе обычного, а значит, хотел чувствовать себя защищенным или просто знать, что при необходимости за него есть кому заступиться.
  - Кирк хочет поговорить с тобой, - сказал он, положив ладонь Стерлингу на затылок. - Но решать только тебе. Ты не обязан, если не желаешь. Так что? Хочешь услышать то, что он собирается сказать? Я буду рядом.
  Стерлинг взглянул на Оуэна, скользнул глазами по Кирку, и ответил:
  - Да, Оуэн. - А потом послушно, хоть и настороженно, посмотрел на Кирка.
  - Мне очень жаль, - сказал тот. - Я облажался везде, где только мог, и все произошло только по моей вине.
  - Знаю, - оборвал его Стерлинг. - Но я тоже совершил ошибку - она заключалась в том, что я обратился к тебе, считая, что ты знаешь что делаешь.
  Его слова явно задели Кирка, хотя тот и так чувствовал себя достаточно неловко, удивительно, что он вообще явился.
  - Мне действительно очень жаль. И я хочу загладить свою вину. Может быть, я могу что-нибудь для тебя сделать?
  Стерлинг покачал головой.
  - Нет. Просто... не поступай так больше, ни с кем. И не делай больно Алексу. Если ты...
  - Нет, - перебил Кирк. - Я никогда не делал ему больно всерьез. Я не пытаюсь оправдываться, но ведь ничего не случилось бы, если бы не твое плечо, ведь так? Да, моей ошибкой было не спросить об этом, но, Боже, я никогда бы не причинил тебе вред умышленно. Ты должен это понимать.
  Стерлинга это явно не убедило:
   - Я тебе не верю. Если честно, я думаю, все кончится тем, что ты и Алексу сделаешь больно, и наверняка не только душевно, но и физически. Поэтому я и пытался убедить его перестать с тобой встречаться. - Чем больше Стерлинг говорил, тем больше злился, тем выше поднимал голос, Оуэн чувствовал, что они привлекают больше внимания, чем хотелось бы.
  - Стерлинг, это решать Алексу, - вступился Оуэн и провел ладонью по его спине, чувствуя напряженные, туго натянутые мышцы. Внутри закипало раздражение; он хотел, чтобы сегодняшний вечер был идеальным, а Кирк все портит, пусть и не нарочно, но Оуэн не собирался быть справедливым, тем более когда дело касается Стерлинга. - Алекс решил дать Кирку второй шанс, и судя по тому, что мне известно, это решение он принял, хорошенько все обдумав, так что мы должны уважать его выбор. - "Даже если оба считаем, что он совершает ошибку", - добавил он про себя.
  Мрачный Кирк расстроенно кивнул.
  - Да, он сделал выбор, и я очень благодарен ему за это, но ему не хватает походов в клуб, как и мне, и я всего лишь... - Он снова огляделся, на его лице читалась неприкрытая тоска. - Нам больше некуда пойти, чтобы ощутить себя частью целого, почувствовать себя на своем месте. На работе даже не знают, что я гей, а если выяснится, что я еще и увлекаюсь БДСМ... Быть оторванным от всех... больно. Может, я это и заслужил, но...
  - И чего ты хочешь от меня? Прощения? Извини, это не так легко. - Стерлинг холодно посмотрел на Кирка.
  - Я сделаю что угодно, чтобы заслужить его, - сказал тот. - Я надеялся... я просто хочу приходить сюда с Алексом. Не играть, лишь смотреть и запоминать. Я хочу научиться делать все как следует.
  - Хорошо, - вздохнул Стерлинг. - Хорошо, как хочешь.
  Так, на сегодня хватит. Стерлинг явно расстроился, а до настоящего перемирия с Кирком еще далеко, но эта уступка - уже кое-что. Оуэн перехватил взгляд Кирка.
  - Почему бы тебе не сходить за Алексом?
  - Да, конечно. Я... спасибо. - Кирк нервно облизнул губы. - Спасибо, - повторил он, расправив плечи, словно вновь обретя часть своего достоинства.
  Зная, что за ними наблюдают и не желая, чтобы уход Кирка истолковали превратно, Оуэн протянул ему руку и, когда тот в ответ протянул свою, крепко пожал ее. Кирк спешно вышел на улицу, а Оуэн снова положил ладонь на затылок Стерлинга, чувствуя под пальцами гладкую теплую кожу.
  - Умница, - тихо произнёс он. - Не волнуйся; он не станет приближаться или разговаривать с тобой без моего разрешения, а я его не дам.
  Стерлинг повернулся к нему, он стоял очень близко, наклонив голову и почти уткнувшись в плечо Оуэна, так что никто не мог видеть его лицо. Он не дрожал - Оуэн бы почувствовал.
  - Да, Оуэн, - сказал Стерлинг, будто пытаясь ухватиться за знакомые слова, чтобы успокоиться. - Спасибо. Я просто... когда я думаю о том, какой он на самом деле и что он может сделать с Алексом, я начинаю сходить с ума. А я не хочу сорваться здесь. - Он слегка отстранился, чтобы Оуэн увидел его лицо и понял его просьбу.
  - Я этого не позволю, - ответил Оуэн, стараясь, чтобы его слова прозвучали как приказ, который был так нужен Стерлингу. - У меня все под контролем. Подыши и расслабься; а потом вернемся к нашему столику.
  Стерлинг послушно сделал глубокий вдох, и всего полминуты спустя они уже шли обратно. Элиза одобрительно кивнула Оуэну, а потом громко, чтобы Стерлинг слышал, заметила:
  - Твой мальчик так хорошо воспитан.
  - Да, он такой, - кивнул Оуэн, и Стерлинг, уже опустившийся рядом с ним на колени, не смог сдержать улыбку.
  Оуэн сделал глоток содовой и немного посидел, молча наблюдая за людьми вокруг, давая Стерлингу время взять себя в руки. В такие моменты, когда тот нервничал, Оуэн ощущал, как связь между ними усиливается и растет. Он словно почувствовал, когда Стерлинг был готов к прикосновению. Тот поднял голову - их взгляды встретились.
  - А тот саб неплохо держится, да?
  Получив разрешение посмотреть, Стерлинг повернул голову. Танцплощадка была утоплена в полу, и даже стоя на коленях, он мог видеть часть сцены. Теперь спину саба украшали не только татуировки; она вся была в красных полосах, и даже отсюда слышались его стоны. Оуэн воспринимал происходящее с точки зрения Дома, и ему было интересно, как смотрит на это Стерлинг. Оуэн следил, как поднимается и опускается рука Дома, слышал хлесткие шлепки плети о кожу и восхищался точностью каждого удара и тщательно выверенным темпом.
  Стерлинг, напротив, смотрел на саба: тот стоял на коленях, время от времени, когда он мотал головой, мелькало его лицо, его запястья были связаны, грудь ходила ходуном. Глаза его были закрыты, лицо искажено от возбуждения, губы шептали слова - скорее всего просьбы "еще", что вырывались с каждым стоном, каждым криком боли.
  Стерлинг ответил не сразу, его шепот был едва слышен:
  - Да, Оуэн.
  - Но у тебя получилось бы лучше, - сказал он и с силой сжал затылок Стерлинга, погладив большим пальцем чувствительную кожу за ухом. - Так ведь, малыш?
  - Да, Оуэн. - Стерлинг поднял глаза, выражение его лица было открытым и доверчивым - счастливым.
  Сцена закончилась, Дом и саб замерли, тяжело дыша. Последний поднял голову, и Оуэну не нужно было видеть его лицо, чтобы знать, что он смотрит на Дома так же, как Стерлинг - на него. Дом помог сабу подняться, погладил по щеке, наверное, шепча слова одобрения, и под тихие аплодисменты, которые здесь уже сами по себе считались немалой похвалой, повел того с танцпола.
  Оуэн подождал, пока толпа рассосется, и неторопливо допил содовую. Спешить некуда, он блаженствовал, наблюдая за тем, как старательно Стерлинг пытается сидеть, не ерзая, и не показывать своего нетерпения, хотя его дыхание участилось, а возбуждение стало очевидным.
  - Успокойся, - наконец сказал он, когда Элиза отвернулась к своему сабу. - Сосредоточься, помнишь? Когда будешь готов, я выведу тебя туда и покажу всем, какой ты. Сниму с тебя рубашку, надену зажимы на твои соски. Тебе понравится, и всем тоже понравится наблюдать за твоим лицом, потому что, когда тебе больно, на нем все отражается, все, что ты испытываешь. И ты такой красивый. Такой сексуальный. Нужно как-нибудь отшлепать тебя перед зеркалом и заставить смотреть. Да, пожалуй, так и сделаю...
  Стерлинг всхлипнул и замер, его дыхание стало выравниваться. Он хотел этого так сильно, что смог сконцентрироваться и успокоиться, довольно отметил Оуэн. Эмоции Стерлинга всегда так легко читать - он, наверное, самый открытый саб, которого Оуэн когда-либо встречал, и Оуэн не мог себе представить, чтобы это когда-нибудь ему надоело. Эти недели были очень занятными - ему чертовски понравилось больше месяца не давать Стерлингу кончить, хотя как-то утром тот со стыдом признался, что ему приснился мокрый сон.
  Оуэн, конечно, наказал его за это, но не слишком сильно.
  Образа Стерлинга на танцполе, мысли о том, как все будут смотреть на него, хватило, чтобы Оуэн тоже почувствовал нетерпение. Он знал, как соблазнительно выглядит Стерлинг с зажимами на сосках, когда кожа блестит от пота, зрачки расширены, а губы припухли от того, что он кусал их, так же, как опухнут соски, когда Оуэн наконец снимет зажимы...
  Он глубоко вздохнул, позволяя музыке и голосам достичь сознания, а потом заговорил снова, улыбнувшись, когда Стерлинг едва заметно повернул голову при первом же слове. Голос хозяина. Да.
  - А когда ты привыкнешь к тому, как они впиваются в кожу, и решишь, что сумеешь справиться с этой болью, мой храбрый мальчик, я заставлю тебя сесть на колени, выпрямив спину и подняв голову, чтобы ты не мог спрятать этот восхитительный румянец, и покажу всему клубу, что мне принадлежит, и как мне повезло иметь такого послушного саба, всегда готового сделать мне приятное. А потом я отхлещу тебя флоггером, тем, что использовал в тот первый раз, когда ты пришел сюда, но сегодня ты будешь не зрителем. Ты будешь чувствовать плеть на своих плечах, шее, спине и груди. Я не остановлюсь, пока твоя кожа не покраснеет, по лицу не потекут слезы, и пока ты не будешь готов кончить прямо там, на глазах у всех, и, может, я даже позволю тебе это, если ты мне угодишь, а я знаю, что так и будет. - Он вздохнул и пробежался пальцами по волосам Стерлинга. - Ты всегда делаешь все именно так, как надо. Мой Стерлинг.
  Его голос изменился, став резким, властным, Оуэну нужно было услышать Стерлинга, нарисованная им сцена была такой будоражащей, что он понял, что не может больше ждать.
  - Стерлинг, кому ты принадлежишь?
  - Тебе, Оуэн. - Его глаза ярко блестели, лицо точно светилось, как будто этого момента он ждал всю свою жизнь. Оуэн почувствовал непередаваемую гордость за то, что именно он сумел дать это Стерлингу, своему прекрасному мальчику, который заслужил то, чего хотел. - Я твой. Боже, пожалуйста. Я сделаю все, ты же знаешь. Что угодно.
  - Знаю. - Оуэн наклонился и поцеловал его в губы, скользнув по ним языком, давая понять, что Стерлинг может ответить на поцелуй, что тот и сделал с жадностью, от которой Оуэну захотелось уйти из клуба пораньше. Он так много собирался сделать со Стерлингом, а у клуба были свои правила и ограничения относительно того, что может происходить на публике. - Пора.
  Стерлинг задрожал, как радостный щенок, но не стал подниматься, пока этого не сделал Оуэн. Он последовал за Оуэном на танцпол и грациозно опустился на колени, скрестив запястья перед собой и склонив голову, когда Оуэн остановился и развернулся. Он знал, что почти всем в клубе известно о травме плеча Стерлинга, но даже если бы это было не так, у каждого Дома свои предпочтения, и это могли счесть одной из его причуд. Стерлинг не мог бы выглядеть сексуальнее или смиреннее, даже если бы завел руки за спину. Оуэн заметил, как постепенно затихают голоса, и внимание Домов и сабов обращается к сцене.
  Когда сегодня утром Оуэн отлучился "по делам", Стерлинг, слишком занятый работой, которую надо было сдавать на следующей неделе, не задавал вопросов. Приготовления отняли не слишком много времени - Оуэн точно знал, чего хочет.
  Не говоря ни слова, Сол, управляющий, вместе с двумя рыжими парнями-сабами - что, на взгляд Оуэна, было уже перебором, но тот всегда любил вызов - подошел к ним. Сабы застыли за его спиной, один - с небольшим столиком в руках, а второй - с серебряным подносом. Улыбнувшись Оуэну, Сол щелкнул пальцами, и столик поставили на танцпол рядом с ним, а поднос аккуратно водрузили сверху.
  - Спасибо, - сказал Оуэн Солу. Сабы последнего переглянулись и улыбнулись Стерлингу, который смотрел не на них, а на то, что лежало на подносе.
  Зажимы, флоггер... и ошейник, простая черная кожаная полоска темнела на натертом до блеска серебре.
  Стерлинг приоткрыл рот, собираясь что-то сказать, а потом беззвучно закрыл. Не сводя широко распахнутых глаз с подноса, он облизнул губы. Наконец его взгляд скользнул к Оуэну, щеки от изумления залились румянцем, который Оуэн так любил.
  - Твоя шея выглядела несколько... голой, - заметил Оуэн, - а я не желаю, чтобы кто-нибудь сомневался в том, что ты мой. - Он неохотно отвернулся от Стерлинга и обнаружил, что все вокруг улыбаются. Его взгляд наткнулся на женщину-саба чуть за тридцать, на ее шее, как и у Стерлинга, ничего не было, она смотрела снизу вверх на мужчину рядом с собой, и в ее глазах блестели слезы. Ее Дом, совсем молодой парень, не старше Стерлинга, опустил голову, и его губы шевельнулись, Оуэн прочитал по ним одно слово: "Скоро".
  Снова переведя взгляд на Стерлинга, Оуэн жестом приказал ему встать, и тот послушно повиновался. Движение будто помогло ему обрести толику прежнего спокойствия, и он почтительно опустил глаза, когда Оуэн протянул руку, чтобы развести его запястья и расстегнуть на нем рубашку.
  Обычно он заставлял Стерлинга раздеваться самого, но сегодня хотел сделать это собственноручно, чтобы как можно очевиднее заявить на него права. Одну за другой он высвобождал пуговицы из петелек, любуясь гладкой кожей и предвкушая тот час, когда они окажутся дома, и он сможет исследовать каждый дюйм губами и руками. Когда рубашка была полностью расстегнута, Оуэн медленно спустил ее по плечам Стерлинга.
  - Не шевелись, - приказал он, чтобы тот случайно не принял неудобную для его руки позу, и Стерлинг замер.
  Сняв рубашку, Оуэн аккуратно сложил ее и бросил на столик - красное на серебряном, пятно цвета. Он взял ошейник и повернулся к Стерлингу, держа кожаную полоску так, чтобы тот ее видел.
  - Сперва это. Все, что сегодня с тобой произойдет, случится потому, что ты мой, и я хочу, чтобы все это было твоим: боль, подчинение, все, что даю тебе я. Ведь ты мой. - Последние слова он произнес, делая паузу после каждого. - Вовсе не ошейник делает это реальностью. Это и так реальность. - Он похлопал Стерлинга по плечу. - Встань на колени, я застегну его.
  Стерлинг опустился на колени с такой скоростью, что при других обстоятельствах Оуэн мог бы подумать, что его подстрелили; он почувствовал, как завибрировал пол под ногами. Как оказалось, вибрировал не только пол - когда Оуэн встал за спиной Стерлинга и приложил к его шее ошейник, он почувствовал, что того трясет.
  Стерлинг, конечно, был не единственным, на кого так подействовал этот момент; наблюдавшие за всем люди молчали, в зале стояла абсолютная тишина, и это казалось куда более выразительным, чем подбадривание или даже аплодисменты. Оуэн обнаружил, что его руки дрожат, и с трудом заставил себя успокоиться.
  Застегнув ошейник, Оуэн поправил его и положил ладони на плечи Стерлинга, чтобы тот почувствовал прикосновение чего-то, кроме кожи и металла. Тело к телу... между ними словно пробежала искра, как с первой их встречи.
  Тогда Стерлинг был неспокойным и несчастным, как и Оуэн, пытаясь найти того, с кем почувствовал бы себя целым.
  Оуэн наклонился и коснулся губами уха Стерлинга:
  - Готов?
  Он знал, каким будет ответ.
   КОНЕЦ
Оценка: 7.50*12  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"