Карачёв Алексей Анатольевич: другие произведения.

Золотой дракон

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
  • Аннотация:
    Вот она - нога судьбы! Так ты и лежал бы себе дальше в тенёчке, если бы не увесистый пинок под зад. Да кто ещё и лягается? Дурачок - сын фермера. Ну как тут не съязвить. А теперь расхлёбывай! Никогда не знаешь, что изменит твою судьбу, откроет древние тайны и навсегда перевернёт представление о мире. Последнее обновление 22.05.2020. Главы 1-18. Исправление ошибок.


Золотой дракон

  
   Когда-то давно - ещё не родился и дед моего деда - далеко на севере, где горы подпирают небо, появился дракон. Откуда прилетел ящер, никто не знал, зато все видели, как переливалась в лучах солнца его чешуя. Дракон был болен, ведь за собой в полёте он оставлял след из кусочков золота, что дождём сыпались на землю. Чудовище искало убежище. Наконец найдя подходящую долину, ящер острыми когтями вырыл себе огромную яму и улегся в неё.
   С той поры дракон спит, просыпаясь лишь для того, чтобы разобраться с очередными охотниками до золота. А тех поначалу было превеликое множество - всем хотелось иметь хоть кроху драгоценного металла. Шли годы, а древний ящер всё так же чутко спал. Желающих оторвать от дракона заветную чешуйку становилось всё меньше и меньше, пока их поток не прекратился совсем. Лишь иногда кто-то случайно забредал в долину, чтобы потом снова пустить по миру слухи о волшебном существе. Но никто уже не верил в подобные байки.
   С момента появления дракона прошло немало лет, давно заросла дорога в долину. История превратилась в легенду, легенда в сказку, а сказка и вовсе забылась. А дракон продолжал спать.
  

Из дагорских легенд

  
  

Глава 1

Как я дошёл до жизни такой, или с чего всё началось

  

16 номарка, одиннадцатый месяц 1456 года, окрестности Вараса, Лимаркская долина

  
   Солнце сегодня опять палило немилосердно. Как и вчера, как и всю эту неделю. Работать по такой жаре мне не хотелось, и я пристроился в тенёчке, закрыл глаза и стал представлять себя героем баллады о Белинге Великом. У меня был конь, меч, копьё, а главное - блестящие доспехи. Я ехал верхом в столицу нашего королевства, город Растан, чтобы поквитаться со злым тираном Тибургом. Солдаты на пути разбегались в стороны только от моего грозного вида, а девушки плакали и махали платочками вслед. И вот передо мной стены замка. Ну держись, Тибург! Раз-раз-раз - от ударов меча гвардейцы разлетались в стороны. Я уже было ворвался в роскошные королевские покои, но тут мне в зад больно прилетело носком чьего-то сапога.
   - Опять разлёгся, скотина! - послышался знакомый голос. - А ну вставай и иди работать.
   Пришлось подыматься, потирая ушибленную ягодицу. С Рамиром, сыном фермера, шутки плохи, чуть что не так - сразу бьёт, когда ногой, а когда и кулаком приложит. Кулачище у него что надо, однажды я видел, как он ими насмерть забил харала. Харал даром, что старый был, но плуг тянуть ещё мог. А тут захворал немного, остановился в поле и не идёт ни туда и ни сюда, плохо ему стало. И нет, чтобы обратно в стойло отвести да, может, лекаря ихнего вызвать, ну животинного, так Рамир сдуру как начал мутузить бедное животное, так оно и сдохло. Рамир сильный от того, что магией почти не умеет пользоваться. Компенсирует нехватку одного другим. Дагоры все колдуют, кто меньше, кто больше, но все. Не то, что люди. Мы не умеем. Дагоры - это другой народ, можно сказать, чуждый человеку. Они старше нас, они мудрее нас и они сильнее нас. А мы у них нечто среднее между харалом (тупой скотиной) и лошадью. Только разговариваем, а так ленивы, что твой хаск. Хаски-то иногда и полезней бывают - они толстые, пушистые, красиво выглядят, а главное, когда их гладишь, то у любого дагора запас магии чуть-чуть возрастает. Немного, но приятно. А у нас никакой магии нет, совсем никакой. Наша участь - заниматься грязной работой. Ну и в слугах, куда уж без этого. Такие у нас отношения.
   Рамира я знаю с детства. Выросли, так сказать, на одном огороде. Я, как и дагор, родился здесь, в деревне Варас, что на наш язык можно перевести как Солнечная. И правда, погода здесь почти весь год стоит отличная. Для людей жарковато будет, но ничего - привыкли. Кругом обработанные поля, сады, каналы с мельницами и прочими деревенскими прелестями. Красота, в общем. Если бы каждый день не заставляли работать, то здесь было бы вполне ничего. Мы ещё хорошо живём - говорят, в горах люди в шахтах безвылазно киркой махают, добывая для короля золото да драгоценные камни. Или на мануфактурах от зари до зари всякой гадостью дышат и мрут как мухи. А тут свежий воздух, вода, и еды достаточно.
   А Рамир ухмыляется, смотрит, как я поднимаюсь с земли, потирая ушибленное место. Эх, говорила мне мама: "Ник, держи язык за зубами". Но я её никогда не слушал, а стоило бы.
   - Рамир - задница из дыр, куда не присядет - везде нагадит! - выпалил я дразнилку и бросился наутёк.
   Зря, наверное. Поймает и забьёт до смерти, а мне рано помирать, я ведь с утра не жравши. В чём в чём, а вот в ловкости люди ничем не уступали дагорам, так что петлял я по полю, словно длинноухий царг, стараясь оторваться о Рамира. Фермерский сынок уже запыхался, но упорно бежал за мной. Дважды он пытался крикнуть заклинание, но только сбил дыхание. Слабенький он насчёт магии, я же говорил. Не знаю, как долго ещё бы продолжалась наша беготня, но вскоре показался мостик через канал. Я в два счёта перелетел через хлипкую конструкцию, а под весом Рамира старенькие доски треснули, и мой преследователь всем своим весом рухнул в грязную воду. Я остановился, развернулся и показал неудачнику язык. После чего снова побежал. Знать бы тогда, что больше никогда не увижу ни кричащего в мой след ругательства дагора, ни нашу ферму, ни Варас, может быть и подумал ещё вернуться, когда обиженный Рамир успокоится. Но бег мой был лёгок, а в мыслях витал ветер.
   Вокруг простирались знакомые места, и никто бы не заподозрил меня в том, что я сбежал от хозяев. Мало ли мальчишек шныряет окрест, выполняя различные поручения. Но к вечеру, когда в животе у меня уже урчало так, словно там поселилось стадо недовольных харалов, а ноги сами подгибались, стало понятно: попал ты, Ник, в переделку, хуже не придумаешь. Ни еды, ни крова над головой, и не у кого даже попросить помощи. Рамир уже наверняка сообщил о моём побеге, как бы не устроили погоню да с собаками. На самом-то деле никакие они не собаки, а вовсе даже ларды.
   - А как она выглядит, собака-то? - спрашиваю у мамы.
   - Ну вот почти как лард, только красивее и шерстью покрыта, - отвечает. - Видела на картинке однажды.
   А я не видел ни настоящих собак, ни картинок. Книжки с рисунками, нашими человеческими, - большая редкость. Нынче людям запрещено их иметь под страхом смерти. Раньше, говорят, когда книг было побольше, у некоторых из нас даже хранились вырванные страницы. Но это дела давние, а сейчас и старой завалящейся бумажки не сыскать. Местных-то дагорских полно, только я читать всё равно не умею, да и не научит никто. Так что по-ихнему если чего и называю, то только тогда, когда по-нашему сказать не получается.
   Ну вот, накаркал. Вдалеке послышался вой собак. За мной всё-таки гонятся. И жрать хочется. Я когда не задницей кумекаю, а головой, то, бывает, соображаю вполне нормально. Но где нахожусь сейчас, лишь примерно представляю. С обеда, когда эта кутерьма началась, прошло около семи часов, так что до дома теперь лиг двадцать. Бежал-то не всё время, только поначалу, а потом где-то шёл, где-то отдыхал. А то и вовсе прятался в кустах - таки сообразил, что не стоит каждому встречному-поперечному показываться на глаза. Но, похоже, поздновато. Кто-то приметил слишком беспечного мальчишку.
   Мысли начали лихорадочно бегать туда-сюда в моей пустой голове, ища выход из сложившейся ситуации. Судя по слышимости, до преследователей около лиги. Там стоял очередной хутор, где они, скорее всего, ненадолго задержались, чтобы расспросить про меня. Их заминка и дала возможность услышать лай собак - наверняка ларды-ищейки сцепились с хуторскими. Вокруг на многие лиги простирались поля, укрыться почти негде, так что сцапают меня, зуб даю. Дай бог не забьют, а покалечить под горячую руку вполне могут. Куда потом такому? Родни не осталось, мама умерла ещё два года назад, отца я не знал. Чужие люди не примут, если только спрячут где-нибудь. Местные содержать чужую порченую собственность тоже не станут. А прознают, что кто-то тайком подкармливает, то достанется всем. Такие у нас тут порядки.
   Ветер дул со стороны хутора, что давало мне небольшое преимущество. Но следы уже никак не замести. Найдут не по ним, так по запаху. Что делать? Ответ так и не пришёл, но это не помешало мне дать дёру сразу же после того, как снова услыхал вой собак. Впереди только темнота - ни одного огонька в полях не видать. Как бы не угодить в очередную канаву, все ноги переломаю. А это мысль! Теперь я осознанно стал искать, как его называет наш хозяин, оросительный канал. Мне показалась удачной идея перепачкаться в вонючей жиже, что всегда оседала там на дне. Вдруг это поможет сбить нюх ищейки-ларда? Поиски закончились, как и должны были. Я прямо с разбегу плюхнулся в воду. Хорошо, что она ещё не остыла после жаркого дня. Пахло тут, скажем так, не очень, но дормам такое нравилось. Теперь и я стал похож на одного из них, только тощеват слегка.
   Звук падения услышали птицы, до этого тихо дремавшие где-то неподалёку, и подняли невообразимый гвалт. Вот тут окончательно стало понятно, что сегодня не мой день. Времени сидеть в грязной воде не оставалось, погоня совсем рядом - стали слышны крики догоняющих. Они уже не сомневались, что взяли правильный след. Позади меня мерцали факелы в дагорских руках, впереди меня - тёмное ничто. Выбора нет. Если бы я был учёным из столичной академии, то наверняка бы знал, как устроены наши ирригационные сооружения, но тогда даже слово академия казалось лишь каким-то заклинанием из книги волшебства. Да и реку, что питает всю долину, никогда не видел. Но не прошло и пяти минут, как я снова оказался в воде, упав с ходу сначала в водохранилище, а потом и вовсе с дамбы. Последнее, что запомнилось в тот день - это стоящие на берегу дагоры и лающие, что есть мочи ларды.
  

* * *

  
   - Рамир, ты знаешь, что мне придётся писать кучу бумаг?
   - Нет, папа, а зачем? - ответил парень. - Я сам видел, как он упал. Там такое течение и высота, наверняка помер. Скажешь нашему голове, да и дело с концом.
   - Харалья твоя башка, тела никто не видел, значит, мог и выжить. Теперь в сыск пиши приметы, мытарям пиши, чтобы приостановили исчисление налога до поимки...
   - Если и так, то всё равно поймают, никуда не денется, - уверенно произнёс сын фермера. - Сыскари быстро найдут. Да и дурачок он, где спрячется?
   - Это ты у нас дурак, сил моих нет на тебя смотреть! Пока другие работали, этот малец всё время где-то отлынивал. И не попадался! Это он тебя каждый раз водил вокруг пальца, а я всё смотрел, когда же ты поймёшь. На кого я хозяйство оставлю, если ты и за одним человеком усмотреть не можешь? - отец Рамира поднял руки, изображая вселенскую скорбь.
   Фермер прогнал своего непутёвого сына и принялся за бумаги. Поймают - хорошо, спуску больше Нику не даст, заставит вкалывать по-настоящему, не поймают - тоже ничего, купит нового нормального, правда придётся потратиться, но ничего, не оскудеет.
  

* * *

  

Начальнику сыскного управления г. Лимарка

от фермера Домира Вераска,

проживающего в д. Варас, Лимаркская долина

  

уведомление.

   16 номарка 1456 г. совершил побег человек по прозвищу Ник, 1439 года рождения. На вид 15-18 лет, волосы светлые, длинные, растительность на лице отсутствует, роста 5 с половиной футов, худощав. Особые приметы отсутствуют, какого либо клейма не имеет. Прошу Вас уведомить, если таковой человек найдётся, и вызвать меня для последующего опознания и возвращения. Комиссия за розыск уплачена, квитанция прилагается.

18 номарка 1456 г. Домир Вераск

  

* * *

  

Главному налоговому инспектору г. Лимарка

от фермера Домира Вераска,

проживающего в д. Варас, Лимаркская долина

  

заявление.

   Прошу приостановить исчисление налога на 1 (одного) человека с 18 номарка 1456 г. в связи с объявлением оного в розыск. Справка из сыскного управления прилагается. Список находящихся у меня в собственности людей прилагается.

20 номарка 1456 г. Домир Вераск

  

* * *

17 номарка 1456 г., ночь, где-то далеко от Вараса, но всё ещё в Лимаркской долине

  
   Я лежал и смотрел на звёзды. Вот Дева несёт воду, вот её брат Охотник изготовился для стрельбы. Ярко мерцает Корона Тибурга, а Великая Река Времени пересекает всё небо и прячется за горизонтом. Звёзды всегда манили меня своей красотой, и я в детстве часто сбегал по ночам из нашего барака поглазеть на чудесную россыпь драгоценных камней. Иногда даже казалось, что и они смотрят на меня. Я помнил все названия созвездий. Бывало, их вид портился новой яркой звездой, и представлялось мне, что это древние боги подглядывают за нами своим немигающим взором. Как я хотел оказаться там, высоко, рассказать им о людях, попросить о помощи. А все смеялись и говорили, что это только лишь яркие алмазы, прибитые к небесному своду, и ничего там нет.
   Лежал я неспроста. Сердце моё бешено колотилось, а разум ещё не осознавал, какую смертельную опасность удалось пережить. Плавать у нас никто не умеет и то, что я выжил, можно отнести к чуду. Первым делом на берегу меня вырвало. И тошнило до тех пор, пока в желудке не осталось и капли воды. Когда всё закончилось, я в изнеможении упал на влажный песок, перевернулся на спину и тяжело задышал, стараясь успокоиться. Не знаю, сколько времени прошло после падения с плотины, и как далеко унесла меня река. Всё произошедшее представлялось одним кошмаром, и я дал себе зарок на будущее обязательно научиться плавать, хоть как-нибудь. Правда, где можно постичь эту науку, а главное - у кого, представлялось с трудом.
   Теперь моя недавняя выходка казалась просто неимоверной глупостью. Сбежать-то хотел давно, а после смерти матери желание ещё больше окрепло. Но всё как-то не решался, да и просто боялся. Пойманных беглецов обычно не калечили (хотя всякое бывает), но обязательно клеймили. Клеймили магически. А по этой метке снова найти пропажу становилось лишь делом времени. Почему так не делали со всеми? Я, конечно, слышал россказни, где все крепостные у хозяина были под присмотром, но у нас считалось, что без метки мы работаем лучше. Возможность клеймения давила на людей, и они усерднее трудились. Некоторые рассказывали ещё более жуткие истории: будто есть такие заклинания, что могут подчинить разум и тело человека, сделать его полностью послушным. Но я в такое не верил.
   Куда идти теперь? Говорят, есть свободные люди, но где они, как таким стать - непонятно. Ни одного из них встречать не доводилось. Да и как ни крути, но собственностью Домира Вераска я быть не переставал. Он-то меня никуда не отпускал. Раньше подобные вопросы, если и волновали меня, то в последнюю очередь. Дальше мыслей просто о побеге я никогда не заходил. Ну что ж, теперь тебе выпала такая возможность - подумать головой, а не как всегда задницей. А желание пожрать, нет - ПОЖРАТЬ, никуда не делось.
   Пока в животе кишка бьётся об кишку, думать о дальнейшей судьбе рановато. Хотя меня недавно вырвало, я снова подошёл к реке. Мама говорила, что вредно пить такую воду, можно заболеть, но мне сейчас было всё равно, лишь бы притупить голод. В животе забулькало, голова чуть прояснилась. Не на много, но достаточно, чтобы оглядеться и понять - теперь-то ты точно неизвестно где. Одежда сырая, в карманах пусто, обувка покоилась на дне. Ложись и помирай. Прямо здесь. Да хрена с два!
   Света Великой Реки едва хватает, чтобы разглядеть, куда ступать. Люди этим частенько пользуются, мы лучше видим в темноте. А дагоры, кто побогаче, прибегают к помощи магического стекла; в нашей деревне такого точно нет. Вокруг только обычные ночные звуки: ни лая собак, ни криков погони. Только плеск воды и шуршание ветра в кустах. Значит, меня унесло достаточно далеко от места падения. Это хорошо. Не думаю, что хозяин станет меня дальше искать самостоятельно, отпишет сыскарям и дело с концом. Подати на нас он платит, пусть теперь поимкой королевство занимается. Всё-таки не совсем в глуши живём, видал я и как кто-то сбегал, и как того потом возвращали. И кто возвращал. Быстро это дело не обернётся. У меня будет время уйти подальше. Как и любой юноша, я тогда считал себя умнее всех беглецов, а уж дагоров и подавно. Уж я-то никогда не попадусь.
   До рассвета ещё далеко - Корона Тибурга висела высоко и заходить пока не собиралась. Что ж, придётся заночевать прямо здесь. Я разделся, отжал одежду и повесил её сушиться на кусты. Ночи у нас тёплые, не замёрзну даже голышом. Утром разберусь, что к чему.
  

* * *

  
   - На, поешь, - сказал кто-то и весело рассмеялся.
   Какой интересный сон, а главное, в нём можно подкрепиться! Я протянулся к еде, но незнакомец неожиданно отдёрнул назад свою руку с зажатым в ней куском хлеба. Теперь смеялись уже трое. Тут до меня дошло, что никакой это не сон, и произошло именно то, чего боялся больше всего. Меня схватили и везут обратно в родную деревню! Я завертел головой, пытаясь рассмотреть сидящих в лодке дагоров. Именно в лодке, что слегка покачивалась, плывя по реке.
   - Смотри не крути башкой, не дай бог отвалится! - хохотнул один из незнакомцев, самый старший, лет пятидесяти.
   - Да ему она и не нужна: надо же, разлечься отдохнуть посреди святилища, да ещё и без штанов, - ответила девушка, что сидела на носу и брезгливо посмотрела мне туда.
   Самооценка моя и так достигшая дна, попыталась с силой пробиться ещё ниже. Как можно было умудриться лечь спать в таком месте? Видимо, я вчера настолько устал, и ночь была особенно темна, что и не заметил рядом огромных камней, из которых обычно строят святилища богини воды Сакарты. И ещё проспал рассвет и позволил себя похитить, да так, что не проснулся!
   - А может он, того? Пытался его осквернить? - отозвался третий, самый молодой. - Ну или что там у этих людей на уме бывает.
   - Признавайся, что ты без портков делал у святилища Сакарты? - снова захохотал старший.
   Все оттенки заходящего солнца отразились на моём лице. Никогда я ещё не падал так низко. Вид запуганного, голого, краснеющего человека моим похитителям пришёлся настолько по душе, что хохотали они долго. А я так и продолжал лежать на дне лодки, вертя в голове мысли одна чернее другой. И только некоторое время спустя до меня дошло, что плоскодонка-то плывёт вниз по реке - за вёсла никто не брался, только молодой изредка поправлял руль.
   - Вы же не сыскари, - утвердительно сказал я, обращаясь ко всем дагорам сразу.
   - Ну почему, я вот - сыскарь, - ответил старший, - а ты, Велина, "сыскарка"?
   - Ну как не "сыскарка", коли нашла такого милашку. А вот Темир - нет, он просто сильный.
   - И ничего я не сильный, - огрызнулся тот, но тут же понял, какую сказал глупость. Мышцами боги его не обидели, ростом он вымахал, наверное, все семь футов, а корма лодки, где он сидел, так и норовилась черпнуть воды.
   Дальше плыли молча. Моя нагота их нисколько не смущала, как не волнует меня вид обычного харала. Но через некоторое время старший из похитителей всё-таки сжалился и бросил мне мою старую одежку. Та с ночи успела просохнуть, и я было попробовал одеться, но лишь раскачал лодку. За что получил увесистый подзатыльник от Темира. Пришлось просто накинуть рубаху поверх причинного места. Я постепенно начал отходить от такого подлого удара судьбы. И желудок незамедлительно напомнил о том, что он не жравши уже больше суток. Наверное, вид моего лица настолько стал схож с мордой хаска, выпрашивающего у хозяина вкусняшку, что старший из дагоров сжалился и кинул тот самый кусок хлеба. А я не поймал. Но никто в этот раз не засмеялся - все о чём-то сосредоточенно размышляли. Ну мне думать стало некогда, я с упоением жевал слегка засохший, но такой божественно вкусный хлеб.
   - Фамир, а вдруг он нам подойдёт? Сдать властям всегда успеем, - неожиданно спросила Велина.
   - Он будет уже третьим. А ты всё веришь в старые сказки, брось эту затею, в мире и без того хватает мест, где можно поживиться, - ответил ей главный в странной троице.
   - Эй, я не хочу быть третьим! - запротестовал я.
   - Тебя никто не спрашивает, человек, - Темир врезал мне по ноге.
   - Ну третьим-четвёртым, какая разница, тебе что жалко их?
   - Мне жалко не их, а потраченного впустую времени и денег, - Фамир был непоколебим. - Полгода туда, полгода обратно, да и путь небезопасный. За это время можно найти несколько мест.
   - А если они пустые? И так каждый раз приходится заходить всё дальше. Сколько мы заработали на них за последние два года? Две тысячи? Три? А я как и в прошлый раз скажу: в том месте лежит денег на всю оставшуюся жизнь, тебе с Темиром столько не пропить!
   - Я не пью! - вмешался молодой, его задели слова девушки.
   - Вот видишь, значит ещё больше, - Велина оставалась непреклонной. - А по пути всё равно на пару другую наткнёмся. Прошлый раз так и получилось.
   - Ладно, - нехотя согласился Фамир, - но сперва заскочим в город, выправим на этого документы, и прибарахлиться не помешает.
   - Всегда знала, что ты у меня лапочка, - улыбнулась Велина.
   - А как же я? - возмутился Темир, но не дождался ответа.
   Лодка через несколько дней причалила в Лимарке и была продана за 20 солов.
  

* * *

  

Г-ну Домиру Вераску.

   Сим документом официально подтверждается, что описанный вами человек по прозвищу Ник найден мёртвым в реке Лимее в десяти лигах ниже по течению от деревни Ферки. Данный документ считается основанием для подачи заявления в налоговую инспекцию о прекращении взыскания подати на 1 (одного) человека.
   25 номарка 1456 г. Начальник сыскного управления г. Лимарка Ларен Кавас
  

* * *

  

Свидетельство о праве собственности

   Выдано 21 н. 1456 г. г-ну Фамиру Дастарку и подтверждает право владения 1 (одним) человеком. Описание собственности указано в приложении на обратной стороне. Комиссия в 20 с. уплачена в кассу магистрата г. Лимарка.
  
  

Глава 2

Доверяй, но проверяй

21 номарка 1456 г., Лимарк

  
   До начала этих событий я представлял себе город как эдакое сборище больших хижин. Ну таких как у нас в Варасе, только повыше. И ожидания почти оправдались: дома действительно были огромными (аж два этажа!), но стояли они так близко друг к другу, что почти сливались в единое целое. И ни у одного из них не оказалось огорода. У моего-то бывшего хозяина весь участок в деревне засажен всякой зеленью, а про ферму и говорить нечего. Улицы в городе были такими узкими, что и пара повозок не разъедется. А что ещё сразу бросилось в глаза - люди здесь какие-то забитые, не ходят, а передвигаются. Прячут взгляд, озираются, постоянно кланяются каким-то богатым дагорам. Я не стал уточнять почему, целее буду. У нас-то в деревне всё по-другому, нравы несколько проще. Не сильно, однако люди живут чуть повеселее. Но это я несколько забегаю вперёд.
   После продажи лодки мы покинули пристань. Я хоть и привык ходить босиком, но в городе без обувки делать нечего. Тут и осколки стекла, и лужи зловонной воды, в которых плавало непонятно что. Про тухлую рыбу, что запахом пропитала весь город, стоящий на реке, и говорить нечего. Но главной проблемой стали булыжники мостовых - от прогулки по ним ноги просто отваливались.
   Пришли же мы в местный отдел по поиску беглых. Знак, висящий на здании, знал каждый из людей - управление сыска. Сердце тут же ушло в пятки: всё-таки решили сдать, а не брать с собой в какой-то очередной поход. Но к моему удивлению, Фамир зашёл внутрь один.
   - Дороговата игрушка получается, - высказал главарь, вернувшись из здания управления. - Можно было поступить и как в прошлый раз.
   - Прошлый раз ты брал людей на границе, - возразила Велина, - а этого придётся тащить через всё королевство, надоест прятать.
   - И чем же он тебе так приглянулся? - спросил Фамир. - Вроде, ничем не отличается предыдущих.
   - Вот ты заладил. Может, это знак, что дала нам сама Сакарта. А богиня просто так ничего не делает, - ответила девушка.
   - Раньше как-то и без знаков обходились.
   - То было раньше, а теперь, сам знаешь, наше ремесло уже не такое прибыльное как лет десять назад. Затрат много - отдачи мало.
   - От ваших разговоров, - вмешался Темир, - уже тошнит, а мне ещё есть хочется, не портите аппетит.
   - Ладно, пойдём в трактир, перекусим. Но до вечера надо ещё заглянуть в магистрат, оформить этого. А завтра займёмся всем остальным.
   Весь этот день мы потратили на всякие хождения. На меня сразу навалили кучу вещей, объяснив это отработкой затраченных денег. Особенно тяжко пришлось после посещения оружейной лавки, где к ноше прибавилась ещё куча железного и кожаного хлама, о назначении которого я мог только догадываться. В деревне-то у нас ничего страшнее палки в драках и не применялось. Меня обрадовали, что в городе мы задержимся по крайней мере ещё на пару суток, поэтому таскать придётся много. Ничего не оставалось, как только тяжко вздохнуть.
   Этот длинный день наконец-то закончился на постоялом дворе, где на привязи в небольшой конюшне мирно дремала пара лошадок, а из открытых окон доносились разговоры. Темир, видимо предвкушая хороший вечер, улыбнулся и потёр руки.
   Дагоры, сидевшие за несколькими столиками, вели непринуждённую беседу под кружечку чего-то горячительного. После дня, проведённого на ногах, мне жуть как захотелось к ним присоединиться, но я понимал, что в лучшем случае на ужин будет кусок хлеба и ночёвка в общей комнате с другими слугами.
   Фамир перекинулся несколькими словами с хозяином и, получив от того разрешение, исчез за дверью, которая уходила куда-то внутрь здания. Мне показалось, что дагоры давно знакомы, раз поняли друг друга, обменявшись лишь короткими фразами. Велина и Темир быстро уселись за свободный стол и позвали подавальщицу. Ничего удивительного, что та была человеком. Про меня, казалось, забыли, и я стоял посреди зала со всем скарбом, который притащил сюда на своих двоих. Дурацкое положение, ничего не скажешь. Никто даже голову не повернул в мою сторону и не спросил: "Что ты тут делаешь?" Темир и Велина вовсю уминали жареного царга, запивая его чем-то из больших кружек. "Наверняка пиво", - мечтательно подумалось мне. И только один из слуг хозяина этого заведения всё время на меня смотрел, а когда очередной раз прошёл мимо, то прошептал: "Жди ночью". Чего именно ждать я так и не понял, а он больше близко не подходил.
   Фамир вернулся лишь через час и тут же велел следовать за ним. В этот раз он направился соседнюю дверь. За ней оказался обычный коридор, ведущий к жилым комнатам, в одной из которых я и оставил весь хлам, что принёс с собой. Затем мы вернулись в общий зал. Приглашения отужинать, как и следовало ожидать, не последовало.
   Но хозяин, каким бы плохим он не был, должен заботиться о своём имуществе. Поэтому меня вскоре проводили в другое помещение, видимо предназначенное для таких же бедолаг, как и я. Сейчас оно пустовало. На полу лежало несколько топчанов, к стене был придвинут стол, на котором тускло горела лампа. Окна отсутствовали, что ещё больше добавляло мрачности этому и так не слишком уютному месту. Я уж совсем было отчаялся - не хотелось снова провести ночь на голодный желудок - когда неожиданно принесли еду. Кружка слабого разведённого пива, рыба и кусок хлеба скрасили мне этот вечер. Совсем не помню, как уснул, но, похоже, прямо за столом, так и не добравшись до лежака. Проснулся я в полной темноте от прикосновения к плечу.
   - Тише, - послышался шёпот, - не шуми.
   Затем мой неведомый гость чуть приоткрыл шторку фонаря, который держал в левой руке. Передо мной стоял тот самый слуга, что предлагал дождаться его ночью.
   - Пошли со мной, если хочешь на свободу, - так же тихо сказал он.
   С какой такой стати ему приспичило помогать мне, я не понял, но и идти с Фамиром и компанией куда-то, чтобы стать "третьим", тоже не сильно хотелось. Снова бежать? Попробовал один раз - не получилось. Но тогда я просто сдуру наболтал лишнего и дал дёру. Теперь же предлагают помощь. Наверняка, не бесплатно, но надо же что-то делать. "Третий" не значит последний, и, похоже, меня собираются использовать как какую-то приманку. Нет, спасибо, мне с вами точно не по пути. Попытаем счастья в другом месте.
   Я уж было начал вставать со стула, как слуга остановил меня, приложил палец ко рту и указал вглубь комнаты. Фонарь еле светил, но в полутьме мне удалось разглядеть, что парочка топчанов теперь занята. Крепко я заснул, ничего не скажешь. Действуя как можно тише, мы двинулись к выходу. Весь постоялый двор как будто вымер: ни единого звука, даже вездесущего храпа. Пока шли, ни одна половица не скрипнула. И только едва слышались наши шаги и дыхание. В помещении, где я оставил своих новых хозяев, тоже никого не было. Это не трактир, здесь ночью не гуляют, а дают постояльцам хорошо отдохнуть. Вышли мы не с той стороны, с которой я с компанией попал сюда, а на задний двор. Я посмотрел на небо, ища Корону Тибурга: та уже начала заходить, значит, сейчас около трёх часов ночи. Самое время для тёмных дел, когда все крепко спят, особенно дагоры.
   - Держись рядом и не отставай, - сказал мой новый попутчик.
   - Погоди, объясни хоть, куда идём, - ответил я. - И с какой стати ты решил мне помочь?
   - Не сейчас, давай отойдём подальше: хотя все спят, но нас всё равно могут услышать.
   Ночная тьма не только надёжно укрывала нас от посторонних взглядов, но и не давала возможности видеть, что происходит перед самым твоим носом. Поэтому через каждый десяток футов я слал проклятия, стукавшись босой ногой об очередной камень, или ещё хуже, наступив во что-нибудь жидкое и холодное. Когда мы отошли на достаточное расстояние, я снова спросил своего спутника:
   - Объясни, наконец, куда мы идём и кто ты такой?
   - Я? Всего лишь слуга хозяина постоялого двора, где вы остановились на ночь. А ещё я помогаю людям обрести свободу.
   - Какую свободу? - новость ошарашила.
   - Меня наняли одни очень влиятельные дагоры, что ратуют за равноправие между обеими расами, - пояснил слуга. - Они переправляют людей в Диланг, а затем в Дикие земли.
   - Это где?
   - Далеко на севере, - ответил мой новый знакомый.
   - Если они такие влиятельные, то почему мы идём куда-то ночью?
   Но услышать ответ на свой вопрос мне так не посчастливилось. Внезапный удар пришёлся точно по затылку, а за ним наступила темнота. Хотя и до этого было почти ничего не видать.
   Очнулся я связанным и опять полностью голым. Ну да, нам не привыкать. Просто теперь я лежал животом вниз на довольно мягкой кровати, а руки и ноги были разведены в разные стороны и привязаны к её краям. Куда я попал, что со мной собираются делать?
   - Эй, есть тут кто-нибудь?
   Никто не ответил. Тогда я принялся вертеть головой в разные стороны, чтобы понять, где нахожусь. Немного, но кое-что рассмотреть удалось: небольшое помещение, довольно богато отделанное, и почти всё его пространство занимала кровать. На стенах - дорогие магические светильники, дававшие ровный красный свет. Помимо них на крючках висело множество странных предметов, из которых я признал только несколько. Такие были у нас на ферме: одними клеймили харалов, другими их хлестали, когда погоняли. И тут до меня дошло, для кого всё это предназначено, и я задёргался, пытаясь освободиться.
   - Даже не пытайся, - послышался знакомый голос, - верёвки магически усилены.
   - Развяжи меня, быстрее! - закричал я.
   - Хочу, но не могу. А может, и не хочу. Знаешь, доставлять вас сюда, наивных деревенских дурачков, одно удовольствие. Помани свободой, и вы готовы бросить всё и идти вперёд за любым проходимцем. Но потерпи, недолго осталось. Сейчас придёт мой хозяин, другой, настоящий, и вы с ним славно проведёте остаток ночи. Ну и мне перепадёт немного под утро.
   Волосы зашевелились у меня на голове от ужаса, а по спине побежали мурашки. Я ещё сильнее забился, но всё было тщетно - путы крепко держали.
   - Можешь быть свободен, Нил, - раздался уже другой голос, - приходи позже, чтобы убрать здесь.
   И снова я не уловил момент, когда кто-то вошёл. Но звук закрывающейся за слугой двери прозвучал отчётливо. Прозвучал приговором, и его я услышал.
  

* * *

22 номарка 1456 г.

  
   - А я тебе сразу сказал - сбежит! При первой же возможности драпанёт, - сказал Фамир Дастарк, подул на обжигающий кофе и сделал глоток.
   - Вот ты заладил: "сбежит", "сбежит". Всё равно собирались за ним присматривать этой ночью, - ответила Велина. К кофе она предпочитала свежую выпечку.
   - Зато, если кому рассказать, то не поверят. У него, похоже, умение такое - вляпываться в истории, - Темир жевал холодное мясо харала.
   - Да, попасться в лапы к человекофилу - это надо постараться. Тьфу, как вспомню, что там увидела, так противно становится. Бр-р, - девушка передёрнула плечами.
   - Велина, ты всё ещё хочешь оставить его? - задал вопрос Фамир. - Мы и так уже сильно потратились, а теперь ещё придётся ставить клеймо. Тоже деньги.
   - Да, хочу, - утвердительно ответила та. - У меня на него, можно сказать, предчувствие. А траты окупятся уже скоро, когда ты получишь расчёт в магистрате, сам знаешь.
   - Ага, - улыбнулся Темир, - кто ж знал, что за этого человекофила назначена награда.
   - Положим, не за конкретно него, а за серийного убийцу. Он испортил имущества почти на пять сотен солов! - воскликнул Фамир и снова сделал глоток.
   - И как твой знакомый не заметил, что его слуга замешан в похищении людей? - спросила Велина.
   - Говорит, что не знал. Может, не врёт, а может, имел долю. По крайней мере, у нас теперь здесь есть скидка. Жаль, нечасто тут бываем, - ответил ей Фамир. - Допивайте кофе и идём. Нас ждёт ещё куча дел.
  

* * *

   Честно говоря, я и не думал, что всё так обернётся. Надеялся сбежать, ага, держи карман шире. Куда сбежать, к кому? Доверился первому встречному. У нас в деревне таких подлостей ждать не приходится. А тут городские. Как вспомню, что они хотели со мной сделать, так до сих пор мурашки по спине бегают. Хорошо, что Фамир с компанией оказались рядом. Да-да, оказались "совершенно" случайно. Следили они за мной, и без всяких ихних магических штучек, просто знали - попытаюсь удрать. А я их и не разочаровал, причём дважды: сначала тем, что сбежал, а потом и тем, что на этом побеге дал заработать. Когда по вызову на происшествие прибежал стражник, то только присвистнул и стал объяснять.
   - Эка вам свезло, мы этого негодяя уже год ищем. Сначала думали, что люди просто сбегают - дело не новое. А потом трупы пропавших стали находить, да ещё в таком непотребном состоянии. Людишки даже под угрозами стали отказываться куда-то по ночам идти. Боялись, как тут не бояться. Затем мы решили, что какой-то человек спятил, бывает и такое. Но в итоге поняли, не при дамах сказано каким образом, - это один из нас. Когда он только приезжих убивал, то никто особо из местных не переживал, а вот когда перешёл на собственность городских... Тут уж все переполошились, на нас взъелись, а потом и вовсе награду назначили за поимку. И он вроде как поуспокоился, ан нет, нутро своё взяло верх. И как раз на вас. Так что получите вы свою награду, а мы значится, и не при делах останемся.
   Стражник ещё долго распинался, в красках описывая подробности предыдущих случаев. Не преминул и пнуть лежавшего и визжавшего слугу из постоялого двора. Затем пришли вызванные кем-то другие стражники, увели извращенцев-душегубов, и посоветовали компании Фамира идти домой. А я всё это время так и лежал на кровати, сгорая от стыда. Но что им до меня, разве харал умеет стыдиться?
   Утро я встретил там же, где и уснул вчера вечером до начала этой истории - в комнате на постоялом дворе. Проснулся от пинка. Неприятные пробуждения начинают уже надоедать. Но в этот раз обидчиком стал какой-то человек, поэтому он немедленно получил ответку в виде моего кулака в морду. Ибо нечего, распоясались тут.
   Да когда-нибудь я начну смотреть вперёд хотя бы на один шаг!? Завтрак, что нёс мне тот человек, тут же оказался на полу. Руки у слуги были заняты, вот он меня ногой и разбудил. Не мог, гад, сначала поставить тарелки на стол. За что получил в морду и второй раз! Что-то я разбушевался слегка, надо остынуть. Никто снова готовить для меня уже не будет, поэтому пришлось всё собирать с пола обратно.
   В общем, утро не задалось с самого начала, а ведь ещё неизвестно, что со мной будут делать новые хозяева. Этот вопрос вскоре решился, и все прошлые неудачи показались по сравнению с ним сущими пустяками. Меня клеймили.
   Но сперва в комнату зашёл Темир и велел следовать за ним во двор, где уже ожидали все остальные. Велина при виде нас загадочно улыбнулась, а Фамир как всегда скривил рожу. Видок у меня, конечно, после всего случившегося был ещё тот, но я надеялся, что они как добрые хозяева подберут для своей собственности что-нибудь новенькое. Не в обносках же идти туда, не знаю куда, и не босиком. Эдак я по дороге где-нибудь ненароком и сдохнуть могу. Но прямо сейчас настолько далеко идти никто не собирался: мы просто пошли снова в город. Настроение у меня, и так с утра пребывавшее в заднице, сделалось совсем чёрным, так что брёл я с опущенной головой и по сторонам особо не глядел.
   Фамир, уже успевший, как оказалось, побывать в магистрате и получить причитающиеся за поимку опасного злодея солы, довольно улыбался. Впервые за несколько дней. Видимо вопрос денег, а именно их отсутствие, в последнее время сильно его напрягал: одни расходы и никаких доходов. Как потом выяснилось, ничего странного тут не было, с прошлого их дела прошло немало времени, и компания успела изрядно поиздержаться. Да и у остальных заметно прибавилось настроения: дагоры весело болтали ни о чём, иногда многозначительно упоминая богиню Сакарту.
   Их боги их благословляют, всё правильно. Человеческие же давно нас покинули. Я раньше никогда особо не задумывался, как так получается, что одним всё, а другим - ничего. Можно, конечно, всё списать на магию, так большинство и считает. Но ведь такой порядок вещей был, как мне кажется, не всегда. Откуда взялись тогда древние человеческие книги? Почему их запрещают? А наш родной язык настолько отличается от дагорского, как харал по сравнению с лошадью. Я спрашивал маму об этом, но и она ничего не знала, как не знал и её отец, и её дед. Существует ли человеческая магия, не в книгах ли знания о ней? Можно ли её вернуть, если прочесть древние тексты? Кто бы дал ответы на эти вопросы, кто бы ещё научил меня читать?
   Поток мыслей прервался - Темир положил свою руку мне на плечо и приказал остановиться. Похоже, мы пришли, но куда? Вроде это не управление сыска, в котором мы побывали накануне, но его знак тут тоже висел.
   - Проходи, не стесняйся, - сказал Темир и подтолкнул меня к двери, - здесь любят таких как ты.
   После слова "любят" меня забила дрожь от нахлынувших воспоминаний, а ноги сами подкосились.
   - Эй, эй, ты чего удумал? - грозно крикнула Велина. - Ещё ни с кем из людей мы так не возились, будь добр не помри раньше срока. Темир, что ты ржёшь, подними его и тащи вовнутрь.
   А внутри я готов был увидеть всё что угодно, но только не это: множество диковинных инструментов, непонятные банки с непонятным же содержимым, светящиеся штуковины, ящики с торчащими из них во все стороны палками. И главный герой - стоящий посередине помещения узкий длинный стол с закреплёнными по краям зажимами. И в придачу мага, улыбающегося во все свои белые дагорские зубы. Стало ясно, почему над входом висел значок отделения сыска. "Всего лишь заклеймят", - подумалось мне. А значит, прощай прежняя иллюзия свободы: теперь-то ты, Ник, всегда будешь под присмотром. Словно что-то оборвалось во мне, я спокойно подошёл к магу и лёг на стол.
   - Вот это хорошо, вот это правильно, молодой человек, зачем же себя мучить? Раньше ляжешь - раньше выйдешь. А вы, господа, проходите пока в кассу и внесите плату, а затем можете немного передохнуть там на диванчике, ничего интересного тут не увидите. Получите через пятнадцать минут своего подопечного живым и здоровым.
   Как только мои хозяева скрылись за дверью в соседнее помещение, маг повернулся к столу и принялся застёгивать у меня на руках и ногах зажимы. Затем достал откуда-то снизу большую изогнутую железную полоску и закрепил ей голову, после чего взял полоску поменьше для шеи.
   - Ну вдруг ты бузить-таки начнёшь, - пояснял при этом маг, - а я, знаешь ли, люблю работать спокойно. Иногда такие особи бывают, просишь их не баловать, а они ни в какую. Приходится вас немножко обездвиживать.
   И всё же степенный голос мага начал вызывать во мне раздражение, и я дёрнулся в безумной попытке освободиться. Зря. Тут же дикая, невозможная боль пронзила всё тело, я забился как припадочный, а беззвучный крик застрял в горле. Всё прекратилось так же быстро, как и началось.
   - Ну вот видишь, у старого Рависа в запасе есть немного чудодейственных средств для таких как ты, - маг всё так же спокойно продолжал приготовления. - Зачем пытаться сделать то, что тебе не под силу?
   "Убью. Когда-нибудь вернусь сюда и убью, убью вас всех: и тебя, и Фамира с его компанией, и всех дагоров, что живут на этом свете", - во мне бушевал гнев, но я, наученный горьким опытом, давал выход ярости молча.
   - Понимаю, о чём ты сейчас думаешь, - усмехнулся маг. - Догадаться несложно - вон как бешено вращаются твои глаза, а на голове вздулись вены. Но пойми, участь всех людей служить нам, и никто не в силах изменить сложившийся порядок вещей.
   - Я найду древние книги, выучу человеческую магию! - не удержался я, и уже хотел было продолжить, как вдруг Равис дико захохотал. Он смеялся долго и громко, из глаз его катились слёзы. На шум прибежали мои хозяева. Маг только махнул рукой в знак того, что беспокоиться не о чем.
   - Кого вы привели ко мне? Не в первый раз вижу дикого человека, но первого, кто упомянул о древней человеческой магии.
   - Не знала, что такая существует, - ответила Велина.
   - А её и нет, нет никакой "человеческой" магии и не существовало никогда. Диким людишкам хочется верить, что они могут когда-нибудь стать нам ровней.
   - Но моя мама сама видела вырванные страницы из книг! - крикнул я.
   - Ха-ха-ха, - Равис снова засмеялся, но всё-таки продолжил: - Очень давно, когда наши предки несколько фривольнее относились к вам, людям дозволялось рисовать на бумаге. Вот они и малевали всякую непотребщину, а потом, бывало, сшивали листки в альбомы. С тех пор прошло много лет, а ваши художества превратились в легенды о каких-то книгах с человеческой магией.
   - Я вам всё равно не верю! - снова не удержался я.
   - Верить - это всё, что только людям и остаётся, - ответил маг. - Ну-с, продолжим.
   Фамир проворчал что-то наподобие: "Велина, не проще ли избавиться от него?" На что заслужил ответ в виде: "П-ф-ф, я верю в наш талисман". После чего компания опять удалилась.
   - А теперь, когда мы развеяли твои заблуждения, приступим к тому, ради чего, собственно, здесь и собрались.
   Голова моя была повёрнута на бок, и я мог видеть, как маг раскладывает перед собой непонятного вида инструменты. Затем он открыл один из ящиков и извлёк из него небольшой плоский предмет, напоминающий монету. Амулет! С одной стороны вещица была гладко отполирована, а с другой стороны имела множество тонких волосков.
   Маг положил амулет перед собой, затем взял что-то вроде ножа с малюсеньким лезвием и полоснул им мой висок! Я чуть не за орал, но вовремя спохватился: пережить снова ту боль не хотелось, поэтому пришлось терпеть.
   - Ну вот видишь, ничего страшного, сейчас добрый дядюшка Равис поставит тебе вот этот замечательный амулет-клеймо, - он повертел в руках ту самую монету. - И ты навсегда забудешь обо всяких дурных мыслях. Хочу тебя обрадовать, твои хозяева расщедрились и заказали клеймо подчинения. Хотя не понимаю зачем, вами можно управлять и без этого. Ну их воля.
   Клеймо подчинения! А ты, Ник, не верил россказням о его существовании, теперь сам на своей шкуре узнаешь каково это!
   Кровь из раны на виске текла вниз и обжигала лицо, а маг не спешил её останавливать. Вместо этого он с силой прижал амулет к моей голове, и тут же словно тысячи иголок вонзились в неё. Но это было совершенно другое ощущение, можно сказать даже приятное. Я услышал невнятное бормотание, но не смог разобрать, откуда оно идёт, а вскоре всё прекратилось. Кровь перестала течь, видимо клеймо прижгло рану.
   Вот так я и стал обладателем красивой блестящей штуковины на левом виске. И это навсегда - клеймо можно вырезать, но только после смерти его обладателя. Равис по "доброте душевной" продолжал делиться сведениями и предупреждениями, чтобы я не пробовал самостоятельно удалить клеймо-амулет. Ни к чему хорошему такое не приведёт. И про последствия рассказывал, но я уже слушать не мог, так как провалился в сон.
  

* * *

  
   - Вы же сказали, что через пятнадцать минут мы сможем его забрать, - сказал Фамир.
   - Действительно, обычно эти процедуры проходят быстро и без каких-либо проблем, сами понимаете, процесс отлаженный веками, - ответил маг.
   - Но тут что-то пошло не так? - съязвила Велина.
   - Не так, первый раз за всё время вижу подобное, - Равис, похоже, был растерян.
   - Что не так? Он умер что ли? - спросил Фамир.
   - В том-то и дело, что нет, ваш человек просто спит. Я попытался его разбудить с помощью амулета управления, но никакого результата, - маг развёл руками.
   - А если сделать так? - Темир быстро подошёл к человеку и ударил того по лицу.
   - Думаете, я не пытался? - фыркнул Равис.
   - Дайте амулет мне, - сказал Фамир, - я сам попробую.
   Маг протянул ему магический предмет и не преминул при этом закатить глаза, выражая свой скепсис. Но командовать "пробуждение" не пришлось: Ник вдруг открыл глаза, затем - так как уже был освобождён от удерживающих защёлок - приподнялся и сел на край стола, свесив ноги.
   Ему снился замечательный сон, но детали уже исчезали из памяти, как песок утекает сквозь пальцы. Через пару секунд Ник почти ничего не помнил. Он посмотрел перед собой и увидел удивлённых дагоров.
   Равис резко выдернул амулет из рук Фамира и скомандовал "лечь". Человек подчинился. Затем провёл ещё несколько тестов, после чего спокойно вернул предмет.
   - Ну вот видите, просто небольшая накладка, теперь всё в порядке, - уверенно сообщил маг.
   - Надеюсь на это, - ответил Фамир Дастарк, - а так же на то, что он нам не доставит больше неприятностей.
   - Я верю в нашего мальчика, - Велина не изменяла своему мнению. - Он у нас особенный, правда?
   - Правда, правда, а теперь давайте уже пойдём, и так задержались и опять из-за человека, - произнёс Темир.
   Все с ним согласились.
  

Глава 3

Дороги, которые мы не выбираем

   Никогда я ещё не чувствовал себя так плохо, как после пробуждения от этого странного сна. Болело не тело, болела душа. Мне снился прекрасный мир, в котором всемогущий Ник мог сворачивать горы, творить чудеса, силой мысли управлять диковинными зверями. Я уподобился богам, что сотворили наш мир. Но сон прервался, и все подробности тут же улетучились, осталось лишь ощущение пустоты. Будто из меня выдернули какую-то важную деталь. Теперь я должен её обязательно найти и вставить обратно.
   Следующие несколько минут слились в кошмар наяву: тело само соскочило со стола и плюхнулось на пол. Больно, очень больно. И не от удара об твёрдую половицу, а от огня, что "жёг" изнутри. Огонь говорил, огонь приказывал, огонь заставлял двигаться так, как ему нужно. Противостоять действию клейма подчинения - это словно двигать дом. Сколько бы ты не напрягался, результат будет предсказуем. Только других насмешишь. О том, что теперь меня могут заставить делать хозяева, лучше и не думать - нынче моя жизнь в их полном распоряжении. Рано радуются, ещё посмотрим кто кого. Но улыбаться и давать лишний повод не стал.
   Надолго задерживаться у мага после моего пробуждения дагоры не стали. Как сказал Фамир: "Дел ещё завались". Дел и вправду оказалось много, но в этот раз хозяева, наконец, вспомнили и об одежде для своего недавнего приобретения. Новые ботинки, штаны, рубаха и куртка. Больше всего вопросов вызвала именно куртка. Как я и говорил, у нас тут тепло, в Лимаркской долине уж точно. Поэтому, скорее всего, мы идём туда, где холодно. На юге делать нечего, там Тёплое море, и оно действительно такое. Наша долина с севера упирается в Старые горы, названные так очевидно по ошибке - по-моему, это просто очень высокие холмы. Не думаю, что там понадобится что-то большее, чем рубаха с длинными рукавами. А значит, идём мы очень далеко, но куда именно никто не горел желанием сообщать. Сколько они говорили туда идти? Точно, полгода! Да, попал ты, Ник.
   На покупку лошадей ушли почти все деньги, вырученные за вчерашнее. Фамир опять принялся причитать и даже хотел излить гнев на мне, но своего разбушевавшегося главаря остановила Велина, заявив, что не за этим они ставили клеймо, а совершенно для другого дела. Она хотела сказать и для какого, однако вовремя спохватилась - не стоит болтать лишнего, когда вокруг столько посторонних ушей.
   Планы у этой странной троицы серьёзные - потратились-то на покупки дагоры прилично. Может, даже сейчас у них в кошельках совсем пусто. Не зря же Фамир так разорялся. Впрочем, у меня были дела поважнее. Ну кроме замыслов о побеге, конечно. Я смотрел на лошадок и прикидывал, как буду управляться с ними, если до этого никогда не ездил в седле. Ладно, разберусь. Невелика премудрость. Только чую, что и обязанности по уходу за животными лягут на меня. Не привыкать, вырос-то в деревне. С лошадьми всегда приятно иметь дело - они с людьми ладят лучше, чем харалы или ларды.
   К вечеру мы вернулись на тот же постоялый двор. Меня отправили в конюшню проверить, как ведут себя лошадки. Их привели сюда ещё днём, и по Лимарку наша компания передвигалась налегке, так как больше особо тяжёлых покупок не предвиделось. Дагоры про меня опять словно забыли и вели себя так, будто рядом с ними шло пустое место. Но теперь я знал - это обманка, они следили за мной постоянно. По старинке, а не с помощью клейма. Ну вот опять про него вспомнил: рука невольно почесала висок. Интересно, а если убежать ночью достаточно далеко, не потеряет ли амулет свою силу? Не может же магия быть настолько мощной, чтобы работать через десяток лиг. Или может? Додумать эту мысль не дал забежавший в конюшню паренёк и сказавший, что меня требуют господа. И чего им понадобилось на этот раз?
   Общий зал сегодня был забит почти полностью. За столиком вместе с Фамиром и его друзьями сидел ещё один дагор в добротной походной одежде, чем-то неуловимо схожий с остальными тремя.
   - Иди сюда, - приказал Темир и указал на свободное место рядом с незнакомцем.
   Раньше мне ещё никогда не приходилось сидеть за одним столом вместе с такой компанией, обычно людей кормят отдельно. Но есть и не предложили.
   - Можешь полюбоваться на наше новое приобретение, Келар. Что скажешь? - спросил Фамир.
   - Человек как человек, молодой, крепкий. Не понимаю, зачем ты потратился на него здесь, проще было на границе купить, да и дешевле там.
   - Это Велина всё, чудится ей, что в нём что-то есть.
   - Я думаю, в тот раз была случайность, не более, - сказал Келар.
   - Велина так не считает, правда? - спросил Фамир у девушки, на что та согласно кивнула.
   - Есть причины? - удивился Келар.
   - Пока только смутные сомнения, не более, но ей их достаточно.
   Новый дагор продолжал пристально смотреть на меня, изучая и ища одному ему знакомые приметы. И, кажется, нашёл. Ну так показалось: губ его коснулась едва заметная улыбка. Затем он повернулся к остальным, и дагоры продолжили начатую ранее беседу, потеряв к "новому приобретению" всяческий интерес. А меня отправили к себе, и чем закончился их разговор, и кто этот дагор узнать так и не удалось.
   Следующее утро мы встретили уже в пути. Не знаю, зачем понадобилось выезжать в такую рань, но с приказами не поспоришь. Лошадка моя, самая неказистая из четырёх, вела себя покладисто, словно почувствовав в седоке неопытного наездника. Других же постоянно приходилось понукать, что приводило дагоров, особенно Темира, в бешенство.
   Выехали мы через восточные ворота. Отличная мощёная дорога шла в направлении восходящего солнца, отчего сам напрашивался вывод - путь наш лежал в сторону столицы королевства, в Растан.
   О нём я не знал почти ничего, только обрывки слухов и легенд. Когда-то давно наше королевство простиралось на многие и многие лиги и было единственным на весь мир, в нём царило благоденствие и процветание. Дагоры прозвали то время "золотым веком". Всё изменилось внезапно: случилось нечто, что навсегда перевернуло их жизнь - в Растанию пришла магия. Вспыхнули восстания, расколовшие королевство на множество мелких княжеств, каждое из которых начало воевать друг с другом до тех пор, пока силы их не истощились. Говорят, что именно тогда и появились люди. Тибург, один из правителей того времени, снова объединил разрозненные земли в единое королевство и поработил людей. С тех пор прошло много лет: Растания то распадалась, то воссоединялась вновь. Сейчас, вроде как, снова раздрай, но на нашей долине это никак не сказывается - долгие годы у нас царит мир.
   Поэтому дорога была в полном порядке: ни ям, ни колей от телег, а через каждую лигу стояли столбы, отмечающие пройденный путь. Частенько нам навстречу попадались всадники в форме. Я таких до этого не встречал, но решил, что это дорожная стража: ловят беглых, следят за порядком. Вскоре догадки подтвердились. Один из них остановил нашу компанию и стал расспрашивать про меня. Фамир показал бумаги и что-то ответил, после чего мы продолжили путь.
   - И ты ещё не хотел оформлять на него документы, - съязвила Велина. - Знал ведь, что тут на юге с этим строго.
   - Знал, - ответил Фамир.
   - Зато теперь мы спокойно и без приключений дойдём до границы.
   - Эх, юг! - мечтательно произнёс Темир. - Так бы и остался здесь на всю жизнь: круглый год тепло, отличная еда и девушки красивые.
   - Ага, а платить за всё это папочка будет? - вставил Фамир.
   - Заплатит, догонит и ещё раз заплатит! - засмеялась Велина.
   - Что вы пристали ко мне из-за отца? - огрызнулся Темир. - Ну выгнал он меня из дома, что с того?
   - Выгнал сгоряча, а теперь жалеет, наверное. Ты же промотал все ваши фамильные драгоценности, - ухмыльнулся Фамир.
   - Подумаешь, брал-то по чуть-чуть.
   - Пока не показалось дно, - хохотнула девушка.
   - Можно подумать, ты у нас вся такая чистенькая, - не остался в долгу Темир. - До сих пор боишься каждого стражника. Расскажи-ка нам ещё раз, чем ты так провинилась?
   Ещё долго дагоры обвиняли друг друга во всех грехах, но, похоже, им это доставляло удовольствие. А я ехал и слушал. Компания, надо сказать, подобралась отличная: первый - бывший аристократ, некогда потерявший всё своё состояние и имение из-за неуёмной страсти к азартным играм, вторая - молодая девушка из хорошей семьи, совершившая какое-то ужасное преступление и вынужденная скрываться от закона в другой стране, третий - молодой повеса, прокутивший всё отцовское состояние, и выгнанный с позором из дома. Встретились они друг с другом случайно в каком-то кабаке несколько лет назад и с тех пор промышляют непонятными делами.
   День уже подходил к концу, когда впереди показались очередные дома. Местность здесь населена не в пример больше, чем та, откуда я родом. Дорога постоянно проходила через деревеньки и сёла, было с чем сравнивать. Но на первый взгляд, от Вараса они особо не отличались: добротные строения, ухоженные палисадники, хорошие дороги. Юг был благодатным краем. Для дагоров.
   У развилки дорог, одна из которых уходила на север, приютился небольшой трактир. Он, похоже, и был целью нашего сегодняшнего путешествия. Если можно передохнуть под крышей над головой, то незачем останавливаться на ночлег в чистом поле. После разгрузки всех лошадей меня отправили к стойлу, где животных нужно было привести в порядок после долгого дневного перехода. И чего они так взъелись на дагоров? Милые зверюшки.
   Закончив дела, я отправился в трактир. До своего бегства мне никогда не приходилось бывать в подобных местах. У нас в деревне, несмотря ни на что, дагоры теснее общаются с людьми, а в большом мире существуют чёткие границы между двумя народами. Поэтому нет ничего удивительного, что для людей здесь тоже выделены отдельные помещения, как для еды, так и для сна. И всё же чем хороший хозяин отличается от плохого? Конечно, заботой о своём имуществе: для меня уже был приготовлен ужин. Не бог весть какой, в деревне едал и получше, но сойдёт. До ночи меня никто больше не побеспокоил.
  

* * *

  
   Теперь действуем самостоятельно. Первый вопрос - как выбираться: на своих двоих или верхом? У каждого варианта есть как достоинства, так и недостатки. Пешком можно улизнуть, не привлекая внимания, но далеко сразу уйти не получится. За лошадью преимущество в расстоянии, но пока выводишь её из конюшни, есть опасность наделать шума. Второй вопрос: куда, собственно, бежать? В нашем королевстве никаких вольных людей нет. На юг идти бессмысленно - недалеко море, а назад возвращаться не хочется. На востоке ещё хуже, там столица. Остаётся север с непонятными Дикими землями. Да и тёплая одежда теперь у меня была.
   Ну и третий вопрос: можно ли уйти так далеко, чтобы не сработало клеймо? Никто и никогда не расскажет правду про него человеку. Остаётся только проверить на себе. И ночь самое удобное время, ведь, как известно, дагоры плохо видят в темноте. В лучшем случае они пустятся в погоню на рассвете. Итак, решено: я попытаюсь ночью убежать так далеко, как только смогу. Не буду пытать счастья с лошадью, положусь на ноги. Надеюсь, магия клейма не такая сильная и через какое-то расстояние она просто перестанет работать. Ещё вечером часть еды я заботливо убрал в карманы: будет, чем питаться по дороге. А ещё раньше обследовал обстановку внутри и снаружи трактира и узнал, как можно выйти, не привлекая внимания.
   Глаза давно привыкли к темноте. Из окна лился слабый свет звёзд - этого мне хватало, чтобы ни обо что не споткнуться. Осталось только осторожно надеть куртку и прихватить ботинки. Храп, раздававшийся в комнате, был только на руку. Приподнявшись, на цыпочках пошёл к выходу. "Хр-р!" Сердце тут же ушло в пятки.
   - Достал уже храпеть, - проворчал кто-то и затих.
   Я стоял ни жив ни мёртв и, похоже, не дышал. Прошло несколько долгих минут, прежде чем всё успокоилось. Слышалось только мерное дыхание спящих людей - храпун перевернулся на другой бок и тоже затих.
   Выйдя во двор, я остановился и посмотрел на небо, определяя стороны света. Ага, север там - не слишком высоко над горизонтом висел Дракон. Ботинки решил надеть сразу за забором, а не прямо здесь. Ворота не закрыты, только притворены, поэтому выбраться отсюда труда не составляет. Отлично, первая часть плана прошла успешно, нужно заняться ботинками. Едва я только наклонился, голова тут же разорвалась болью. Огонь, терзавший меня у мага, никуда не делся, а спокойно дремал до подходящего случая. Он снова приказывал, я снова повиновался. А требовал он вернуться, и едва я шагнул обратно во двор, как огонь исчез, словно его и не было.
   Дурак! Решил проверить действие магии? Проверил, лучше стало? Я ругал себя последними словами. Снова ты, Ник, посчитал себя умнее всех. Они видят тебя насквозь, знают людей как облупленных. Я сидел и жевал недоеденный ужин, чтобы хоть как-то заесть обиду. Слёзы текли из глаз, попадали на хлеб и придавали ему привкус поражения.
   Утром мы тронулись в путь как ни в чём не бывало. Ни словом, ни намёком дагоры не показали, что знают о произошедшем ночью.
  

* * *

   Последующие дни пролетели в дорожной суете. Я постепенно привыкал к постоянной верховой езде на Ласточке, а другие лошадки привыкали к дагорам. Места здесь, как уже упоминал, густонаселённые, тракт торный, так что каждую ночь мы останавливались в придорожных гостиницах и особых неудобств не испытывали. Фамир с друзьями обычно вспоминали прошлые дела и радовались здешнему беззаботному и безопасному пути. Дагоры начисто забыли про человека, поэтому у меня было достаточно времени поразмыслить над своей горькой судьбой. Мысли блуждали от попытки выкрасть управляющий амулет и уничтожить его до очередного способа покончить с собой. Последний вариант я хоть и пытался старательно выкинуть из головы, но он постоянно напоминал о себе. Так что все эти дни настроение было чернее чёрного.
   Первые странности начались, когда до Растана оставалось два дня пути. На самом деле, они начались ещё раньше, просто я их не замечал и старательно игнорировал, списывая на действие клейма. Однажды меж ушей моей Ласточки появился маленький замочек: обычный такой, их вешают на двери для защиты от непрошеных гостей. Попытка смахнуть его ни к чему не привела: рука просто прошла насквозь. Повторил, затем ещё раз - никакого результата. Огляделся по сторонам: вокруг ничего не изменилось, а дагоры всё также ехали впереди меня, о чём-то разговаривая. Не похоже, чтобы они пытались ставить надо мной опыты. Остаётся два вывода: или я сошёл с ума или вмешалась магия. Несколько следующих часов ушло на попытки воздействия на эту странную штуку. Но без толку - замок так и висел над головой лошади. Я и руками "хватался" за него, и заглядывал в то место, где должна была быть замочная скважина, а когда это надоедало, то принимался внимательно осматривать окрестности в поисках других таких же.
   Чёрные мысли давно отошли на задний план, и теперь всё моё внимание занимало это загадочное явление.
   - Что ты там пытаешься сделать? - прервал меня Темир. Его лошадь как-то внезапно оказалась рядом с моей.
   - Просто мух отгоняю, - ничего умнее в голову не пришло.
   - Нет здесь никаких мух, я уже полчаса за тобой и твоими "пассами" наблюдаю. Если учудить снова вздумал, то запомни, у меня твои выходки уже вот где сидят, - Темир провёл ладонью по горлу. - Моё терпение не безгранично.
   - Темир, оставь нашего мальчика в покое, - вмешалась Велина, - видишь, ему плохо от мыслей о своей невесёлой судьбе.
   - А у меня, значит, судьба весёлая?
   - Всяко получше, чем у него, - ответила девушка.
   Темир заворчал и, ударив пятками в бок лошади, ускакал вперёд.
   - А ты запомни его слова, - Велина обратилась уже ко мне. - Я тоже не могу вечно играть в добрую хозяюшку. Только по моей милости ты ещё жив, здоров, накормлен и неплохо одет. Пока я в тебя верю, хотя эта вера почти ничем подкреплена.
   Да боги, зачем я им вообще понадобился? Сдали бы сразу сыскарям и дело с концом, а теперь мучайся. В общем, опыты, если их так можно назвать, пришлось прекратить. А затем они стали и вовсе не нужны: замочек исчез также внезапно, как и появился. Не сказать, что я не расстроился, значит не сказать ничего. Это магия, настоящая магия, а не разыгравшееся воображение. И она была у меня, у человека! А это значит, маг или врал или действительно не верил в её существование. Но почему магия появилась именно сейчас, именно у меня? На этот вопрос я не находил ответа.
  

* * *

  
   Столица встречала гостей редким в здешних краях проливным дождём. Погода будто ждала нашего приезда и решила расстараться на славу. Нарая, на правом берегу которой стоял Растан, спокойная в обычные дни, сейчас оказалась непреодолима. Вода бурным потоком неслась к морю, прихватив заодно вырванные с корнем деревья, непонятные обломки и всяческий мусор. Я заметил даже харала: несчастное животное из последних сил держалось на поверхности, но очередная коряга сильным ударом прекратила его мучения.
   Моста через Нараю не было - река здесь слишком широка. А ни один из паромщиков не согласился переправить нас на другой берег, где продолжался тракт. Пришлось задержаться в городе на пару дней. Фамир в своей манере не преминул выразить недовольство - жильё и еда здесь дороговаты.
   Мир погрузился в серость. Местные жители, не привыкшие к такому, ворчали и просили Сакарту смилостивиться, но богиня не слышала их молитвы и продолжала поливать дождём. Город превратился в большое озеро, жизнь замерла, все предпочитали днём отсиживаться по домам. Похолодало, хорошо, что в тавернах всегда есть тепло. У нас на юге печки ни к чему, но сейчас многие, наверняка, об этом жалеют. В месте, где мы остановились, к вечеру стало не протолкнуться от гостей, желающих выпить чего-нибудь согревающего. Для людей здесь тоже приготовлено место. Я сидел, пил горячий чай из большой кружки и слушал сплетни большого города. Ничего нового: одни перемывали косточки своим хозяевам, другие жаловались на жизнь, третьи рассказывали байки. Одна из них и привлекла моё внимание.
   Старик со сломанным носом рассказывал историю про волшебного дракона. Кто бы ты ни был, человек или дагор, ты можешь попросить у чудовища исполнить своё желание, но только одно. И оно обязательно сбудется. Рассказчик уверял, что однажды сам побывал в логове и даже высказал просьбу, но дракон не понял его слов и прогнал. Старик попытался попросить второй раз, но чудовище даже не стало его слушать, а сразу полыхнуло огнём.
   - Да враки это, разве такое бывает на свете? - спросил один из слушателей.
   - Если бы всё было правдой, то давно уж каждый из нас сходил туда и попросил его избавить мир от дагоров! - поддержал другой.
   - Вот-вот, я бы первый записался! - вставил третий. - Только не бывать такому.
   - Не верите? - воскликнул рассказчик. - Тогда смотрите!
   Старик приподнял рубаху: вся его спина и живот оказались в шрамах от ожогов.
   - П-ф-ф, - усмехнулся кто-то, - эка невидаль, прогневал, небось, хозяина, он тебя и наказал.
   - Ты старик, прикройся лучше, смотреть тошно, а то аппетита и так нет, - сказал один из слушателей.
   Люди ещё некоторое время продолжали обсуждать дракона. Затем разговоры постепенно перешли на другие темы, и про старика забыли. Я же подошёл к нему и поделился горячим чаем.
   - А ты, значит, поверил? - спросил меня старик после нескольких глотков.
   Я кивнул в ответ.
   - Расскажешь поподробнее?
   - Да чего рассказывать-то? Слышал где-то байку, вот и вспомнилось.
   - Прямо так просто слышал? А как же это, - я указал на ожоги.
   - Всё правильно, паря, тебе сказали - облил меня хозяин кипятком, делов-то.
   Я уже почти отчаялся получить ответ и собирался уходить, когда старик остановил меня и продолжил:
   - Зря ты надеешься на дракона.
   - Почему же?
   - Вижу, зачем тебе он, - старик постучал себя по виску, намекая на клеймо, - но затея эта ни к чему хорошему не приведёт. Смирись.
   В ответ на его слова оставалось лишь тяжело вздохнуть.
   - Но если уж сильно хочешь знать всю историю, то расскажу. Не осталось там у тебя ещё этого чая?
   Я перелил немного из своей кружки.
   - Ну, слушай. Звать меня Шенк, а дело было лет тридцать назад. Да, аккурат в двадцать шестом году оно всё и случилось: отец нынешнего короля в то лето взошёл на престол, вот и запомнилось. Значится, хозяин мой тогдашний, не к ночи будет упомянут покойничек, по пьяни перед дружками похвастался, что есть у него чешуйка дракона.
   - А она была? - спросил я.
   - Нет, конечно, - ответил Шенк. - Не перебивай. Похвастался-то похвастался, по пьяной лавочке чего не скажешь, но на утро друзья его стали требовать показать чешуйку. Ага. Обвинили его, в общем, во лжи. Хозяин обиделся сильно, чуть до драки дело не дошло. Даже стража прибегала. Как бы то ни было, решили они всей компанией идти к дракону. Уж где путь узнали, то я не ведаю, но месяца через два мы выехали на север. Мы - это те дагоры и слуги из людей. В том числе и я. Налей-ка ещё чаю, что-то в горле пересохло.
   Я выполнил просьбу старика.
   - Не буду про всю дорогу рассказывать, ничего там интересного не случилось. Только именно тогда я и узнал про заветные желания. И все остальные люди тоже. Долго ехали, денег дагоры на одёжку и провиант не пожалели. А через несколько месяцев мы живые и здоровые добрались до дракона.
   - Какой он? - затаив дыхание, спросил я.
   - Из чистого золота! Сам видел, - старик отхлебнул чая. - А дальше всё пошло наперекосяк. Дружки-то моего хозяина сразу ломанулись к дракону. Вот тут-то чудовище и показало свой нрав. Как полыхнуло огнём! Так они и остались там лежать кучкой.
   - Кучкой?
   - Ага, кучкой золы, - уточнил Шенк и засмеялся.
   - И что потом?
   - А потом хозяин приказал мне идти вперёд. Тут уж не до смеху стало. Говорит: "Ты близко не подходи, а сначала спроси его". Я отвечаю: "А что спрашивать?" А он мне: "Что-нибудь". И пистолем в меня тыкает. Хошь не хошь, а идти пришлось. Ну а дальше ты знаешь. Еле успел я сбежать, огонь только чуть задел. Но и то шрамы остались на всю жизнь.
   - А сам хозяин не пошёл?
   - Куда ему, - махнул рукой старик. - Золота не добыл, но и дружков, кто его на эту авантюру подбил, тоже не осталось. Так что вернулись мы в Растанию, ну кто жив остался.
   Мы ещё некоторое время сидели и пили чай, а Шенк рассказывал местные байки, пока не уснул прямо за столом. Ну а я думал о загадочном драконе. Интересно, что именно он спросил у Шенка? Может, и удалось бы подобрать ответ, но старик и сам не знал, теперь остаётся только гадать. Или и правда, придумал он всё от начала и до конца: нравится ему всяким деревенским типа меня за кружку горячего чая небылицы травить. История, конечно, занимательная, но моему горю вряд ли поможет. Придётся снова ждать удобного случая.
   Дождь прекратился на третий день: вот только что беспрестанно лились потоки воды, и вот их как отрезало. Снова засветило яркое южное солнце, и если раньше здесь было промозгло и сыро, то сейчас стало сыро и жарко, так что пот с меня лился не переставая. Едва только последняя капля дождя упала с крыши, как наша компания поспешила к переправе. И не зря - желающих уже набралось немало, многие захотели покинуть город как можно скорее. Темир верхом на свой лошади без колебаний вклинивался в толпу, расчищая нам проход. То тут, то там раздавались недовольные возгласы, а некоторые не стеснялись и более крепких слов. На что у моих хозяев всегда находились ответы.
   Не сразу нам удалось найти подходящий паром, многие, как бы мы не спешили, были уже забиты под завязку и готовились отчаливать. Лишь на пятый раз нам повезло. Выбранное судёнышко не вызывало у меня доверия, слишком уж ненадёжным казалось, однако Фамир без колебаний направился именно к нему. Лошади наши имели мнение, совпадающее с моим, и никак не желали идти по тонкому шатающемуся мостику, что был переброшен с парома на пристань. И как не увещевали их дагоры, но животные отказывались сделать хоть шаг.
   - Давайте попробую, - зачем-то сказал я.
   Как ни удивительно, но меня Ласточка послушалась, и хоть с великой неохотой, всё же перебралась на паром. За ней последовали и другие. Как выяснилось, Фамир выбрал это судно по простой причине: на нём оставались свободные места для лошадей, куда те и были незамедлительно пристроены. Расплатившись с паромщиком, мы стали ждать, усевшись на скамейки вдоль борта. А народ всё прибывал и прибывал. Казалось, весь Растан хочет переправиться на другой берег, или на тот свет: паром сильно просел от такого числа дагоров и людей. На соседних судёнышках ситуация была ни чуть не лучше. Наконец помощник капитана убрал трап, прозвенел колокольчик, и паром медленно принялся отходить от берега.
   Мне никто не препятствовал свободно передвигаться, и я решил посмотреть, с помощью чего мы движемся: ни гребцов, ни каких-нибудь приспособлений заметно не было. Судно бежало по воде само по себе. По правде сказать, делало оно это с трудом. И всё же берег медленно, но верно отдалялся. Протиснувшись сквозь толпу, я подошёл к задней части парома, перегнулся через перила и стал рассматривать воду, что бурлила внизу. Наверняка, внутри судна спрятан магический артефакт, иначе и не объяснить.
   Мы едва достигли середины реки, когда случилось непоправимое. Вот только я смотрю на тёмные воды Нараи, а вот резкий толчок и я лечу за борт. Одежда тут же намокла, а ботинки стали как камни и потянули на дно. Я то опускался под воду, то поднимался вверх, чтобы попытаться глотнуть воздуха. И с каждым разом это становилось всё труднее и труднее. Последнее, что я запомнил, так это вид уходившего под воду парома и мысли про так и не сбывшееся обещание научиться плавать.
  

* * *

  
   Пока Ник шнырял по палубе, Фамир и компания обсуждали насколько велики шансы доплыть до противоположного берега, если не дай Сакарта, судно потонет. Так и не придя к определённому мнению, каждый из дагоров занялся своими делами. Время тянулось неспешно, и так же медленно шел перегруженный паром. Фамир проверил, чем занимается Ник, не нашёл ничего предосудительного, выключил артефакт управления, закрыл глаза и постарался вздремнуть. Велина достала зеркальце и принялась поправлять наспех наложенный утром макияж. Темир нашёл себе нового собеседника и обсуждал особенности какой-то карточной игры. Остальные дагоры и люди занимались кто чем, но в основном просто глядели на противоположный берег.
   Как потом утверждали некоторые из выживших, это был топляк, пробивший гнилой борт парома. Другие говорили, что произошёл магический взрыв. Но как оно произошло на самом деле, не знал никто.
  

Глава 4

Что-то теряешь, а что-то находишь

  

Левый берег Нараи, несколько часов спустя

  
   Я жив! Как это чудесно дышать воздухом, просто дышать. Когда у тебя ничего не болит, и ничто, и никто тебе не мешает. Вокруг снова ни души, а звёзды горят так ярко и близко, что можно достать их рукой. Сначала беру с неба первую, затем вторую, а потом и третью, четвёртую. Кручу их в руках, рассматриваю одну за одной, замечаю, какие они оказывается разные: красные, жёлтые, белые, оранжевые. Маленькие, большие и огромные, мигающие. Отпускаю их обратно и наблюдаю, как они возвращаются на место.
   Я стою на земле. Осматриваюсь вокруг и осознаю, что знаю каждую травинку, каждое дерево, каждую птицу, каждое животное. Весь мир передо мной как книга, которую я прочёл и выучил наизусть. Да, я умею читать, понимаю любое слово. Я знаю, кто я и откуда взялся, и откуда взялись все остальные. Я знаю, как исправить этот мир!
   - Нет, ты от нас так просто не отделаешься, - слышу знакомый голос Темира. Открываю глаза и вижу знакомую троицу дагоров. Помятых, немного грязных, но живых.
   Пытаюсь ухватить остатки сна, но они улетучиваются с такой быстротой, что через несколько мгновений от них не остаётся и следа.
   - Что случилось, как я здесь оказался? - задаю вопрос, ни к кому конкретно не обращаясь.
   - И это он нас ещё спрашивает, что случилось, - прозвучала насмешка Велины. - Видимо, Сакарта действительно хранит тебя.
   Я встал и осмотрелся. Снова берег реки, но на этот раз на мне одежда и нет никакого святилища неподалёку. Уже утро, рядом догорает костёр, вокруг которого разложены вещи для просушки. Лошадок нет, видать, утонули. Эх, жаль, хорошая была Ласточка.
   - Ты нам помог, без тебя мы наверняка бы погибли, но не думай, что этим обяжешь нас. Ты всего лишь человек, - сказал Фамир странные слова.
   - Помог? Но как? - брякнул я.
   - Он не помнит ничего, ещё лучше. Не люблю такие ситуации, - сказала Велина.
   "Не помню что?" - мне так и хотелось спросить у дагоров, но вместо этого я присел на бревно, протянул руки к огню и стал размышлять обо всём, что случилось. Из раздумий меня вырвал голос девушки.
   - На, подкрепись, - Велина протянула мне прутик с нанизанными кусочками жареного мяса.
   Я начал жадно есть, утоляя внезапно возникший голод. Потом остановился и посмотрел на дагоров: те глядели на меня и улыбались. Темир так еле сдерживался, чтобы не заржать. И тут меня осенило: откуда у них свежее мясо? Ласточка! Я бросил прутик на землю. Велина тут же прыснула в ладошку. Видимо, на моём лице отразилась вся гамма чувств, что я сейчас испытал.
   - Ну и видок у тебя был, - сказала Велина, успокоившись. - Нет, это не из наших лошадей, мы их так и не нашли.
   А я уже и забыл про мясо, меня волновал другой вопрос. Гамма - что это за слово? От него пахло чем-то древним, человеческим. Я не слышал его раньше и не понимал, откуда оно взялось. Прутик давно вернулся в руки и уже успел опустеть, а мысли о странностях последних дней не выходили из головы.
   - Так, - наконец сказал Фамир, - думаю, что мы достаточно отдохнули, пора собираться.
   - Куда теперь? - спросил Темир. - Почти всё утонуло вместе с лошадьми в этой реке.
   - Возвращаться в Растан смысла нет: в столице денег на покупку новых лошадок нам не хватит. Наниматься к кому-нибудь в охранники здесь на юге бессмысленно, дороги безопасны.
   - Может, сами попытаем счастья на тракте? - предложил Темир.
   - Только если в Диланге, здесь не стоит рисковать, - ответил Фамир.
   - До его границы ещё идти и идти, - вздохнула девушка, - пешком недели три, как-то не хочется.
   - Есть ещё предложения? - спросил Фамир.
   - Да, - сказал я.
   Все обернулись ко мне и удивлённо посмотрели, будто увидели говорящего харала.
   - Я знаю, где наши лошади. Ну по крайней мере Ласточка.
  

* * *

  
   Что-то изменилось вокруг, пока я сидел и размышлял у костра. И мне никак не удавалось понять, что именно. Но оно мешало как муха в темноте: ты слышишь, но не можешь ни увидеть, ни поймать назойливое насекомое. Дагоры разговаривали, а я вертел головой в разные стороны, пытаясь отыскать это нечто. И, кажется, нашёл: "Ласточка", вот что мешало. Висящая вдалеке надпись "Ласточка". На неизвестном языке, но понятная мне. И не спрашивайте как - не отвечу. Уверен, что это тот самый замочек сменился надписью! Так выходит, я научился читать? Где бы только проверить?
   Вот она, человеческая магия! Не знаю, как так получилось, но теперь она есть во мне. Ха, как бы удивился старый пердун Равис. Нужно только научиться пользоваться, но я не знаю, как даже подступиться к ней. Пока все её проявления были только спонтанными. Ох, похоже, и новых слов в башке прибавилось!
   Что же мне делать дальше? Тут я вспомнил про старика-рассказчика. Можно ли верить Шенку? Тогда история показалась мне красивой выдумкой, но сейчас я начал сомневаться. А если смогу понять дракона? Ведь я раньше не умел читать, а теперь - пожалуйста, хоть и одно слово, но всё вперёд. Решено: зачем бежать, если дракон живёт на севере? Туда же, скорее всего, направляемся и мы. Отложу все попытки на потом, когда станет ясно, что пора делать ноги. А север - это далеко, будет время на изучение магии. По крайней мере, попытаться стоит. Компания мне попалась не самая плохая, если не считать установку амулета - тут умысел хозяев ускользал от понимания. И да, я должен избавиться от этой мерзкой штуковины!
  

* * *

  
   Вернувшись в реальность, обнаружил, что дагоры удивлённо смотрят на меня и чего-то ждут. Я произнёс "да" вслух? Похоже на то. Что ж, раз уж решил остаться, то верхом ехать лучше, чем тащиться на своих двоих.
   - Я знаю, где наши лошади. Ну по крайней мере Ласточка.
   Мне поверили. И даже убеждать не пришлось. Фамир лишь хмыкнул и сказал: "Темир, останься и присмотри за вещами, пока мы не вернёмся".
   Местность на этой стороне реки холмистая, поэтому не удивительно, что лошадям было, где скрыться. Но у меня перед глазами маячил чёткий ориентир, и мы без труда отыскали пропажу. Сразу четверых. Лошади мирно паслись примерно в лиге от реки. Со всеми нашими вещами и снаряжением. Ну может, и что потерялось в той суматохе, но у меня ничего не пропало, ибо всю поклажу составляла одежда и разные ложки-миски. Велина и Фамир быстро осмотрели лошадей, и на лицах дагоров, явно ожидавших худшего, появилось облегчение.
   Обратно к лагерю решили возвращаться пешком. Когда я взял за поводья Ласточку, то с удивлением обнаружил, что они перерезаны. А значит, лошадей кто-то освободил во время крушения парома, а не они сами вырвались. По предыдущим разговорам было понятно - это не дагоры. Но кто тогда? Я? У меня нет даже самого простецкого ножичка.
   - Кто мог обрезать поводья? - спросил я, ни к кому конкретно не обращаясь.
   Дагоры вместо ответа лишь загадочно посмотрели на меня.
   "Лошадь", "Лошадь", "Лошадь", и "Ласточка". Пока мы шли, я заметил новые надписи над головами животных. Но только у моей Ласточки было имя. Странно. Почему так? Может потому, что никто из дагоров не удосужился их назвать? Так, попробуем. Что бы такого придумать? Ага! Ты станешь Чернышом, ты Морковкой, а ты будешь, ну например, Туманом.
   Надписи мгновенно сменились на имена! Ах, если бы это работало и для всего остального! Но сколько я пристально ни глядел на другие предметы, сколько бы ни произносил их названия - ничего не менялось. Ладно, у меня ещё впереди куча времени, наверняка что-нибудь прояснится.
   - Ого, - удивился Темир, когда мы вернулись, - а человек-то не соврал.
   Дагоры приказали мне заняться лошадьми, а сами в это время отошли в сторону и принялись что-то обсуждать. Речь шла о странном человеке, то есть о Нике из деревни Варас, который повстречался им на пути при необычных обстоятельствах. Решают, что со мной делать? Конечно! Но теперь, похоже, я из дорогой покупки с неясными перспективами превратился в их золотой ключ. Ключ к чему? И почему они жалеют, что засветили меня перед кем-то? Да и вообще откуда я знаю, о чём они беседуют?
   Вот так неожиданно проявилась новая сторона магии. Оказалось, достаточно просто прислушаться, и дагоры начинали говорить так громко, как будто стояли на расстоянии вытянутой руки. Интересно. Я перевёл внимание на поле и снова попытался вслушаться. Да! Оно работало не только на дагоров! Шум травы, писк какого-то насекомого, далёкий топот копыт, ржание, бряканье амуниции. Хм, похоже, не такой уж и далёкий - неизвестные гости ехали в нашу сторону. Предупредить? Уж лучше иметь дело с проверенными хозяевами, чем неизвестно с кем.
   - У нас скоро будут гости, - крикнул я.
   - Какие ещё гости? Мы никого не ждём, - ответил Фамир.
   - Не знаю, но я слышу топот копыт, лошадей пять-шесть, совсем рядом. У меня с детства слух хороший.
   Дагоры переглянулись. Поверили моим словам?
   - Келар? - спросил Темир.
   - Возможно, но как он тогда узнал, где мы? - ответил Фамир.
   - Подкинул амулет слежения, он может, - фыркнула Велина.
   - Хорошо, что мы с ним решили не иметь больше дел. Плохо, что ты, Фамир, снова где-то его отыскал и решил похвастаться.
   - Хватит, признаю, сглупил, сильно на радостях был. Дело прошлое! Велина, Темир, вы знаете, что делать. Попробуем устроить им сюрприз, - Фамир при этом загадочно подмигнул, но остальные его поняли и засмеялись.
   Не прошло и пяти минут, как к нам подъехали шесть всадников. Один из них, предсказание Фамира было верным, оказался давним знакомцем, которому меня показывали в Лимарке.
   - Как я вижу, вы собирались уехать не попрощавшись? - начал Келар.
   - А ты, вижу, - передразнил его Фамир, - нашёл себе новых шестёрок взамен старых испорченных?
   Пятеро всадников недовольно посмотрели на своего предводителя, на лице каждого читался немой вопрос.
   - Фамир, дорогой, зачем же так грубо, мы ведь друзья, - ничуть не обидевшись, продолжил Келар.
   - Зачем же ты тогда приезжаешь к нам с такой компанией? По-дружески заглянуть на огонёк? Когда мы расстались в прошлый раз, у нас с тобой нерешённых вопросов не было.
   - Ошибаешься, Фамир, ошибаешься, - покачал головой Келар. - Сейчас ты добровольно отдаёшь мне этого человека, и мы мирно уезжаем. Все остаются живыми, здоровыми и даже при деньгах и лошадях.
   Выходит, мне тогда не показалось, и Келар в курсе про некую "особенность" человека по имени Ник и для чего её нужно использовать. И похоже, шансы перейти к новому хозяину у меня совсем не маленькие. Противников шестеро, хорошо вооружены, верхом. Нас же трое, меня можно не считать. И убежать не получится - сработает амулет.
   Фамир с остальными дагорами даже не успели толком натянуть на себя хоть какую-нибудь защиту. Конечно, шпаги были и так при них, но чем они могут помочь против шестерых конных воинов? Но почему-то мои хозяева вели себя спокойно, будто это они владеют ситуацией.
   - Что значит, остаются при деньгах и лошадях? - спросил один из всадников. - Мы о таком не договаривались.
   - Вот видишь, Келар, ты опять ищешь себе в помощники не тех, - усмехнулась Велина.
   - О чём ты, девка? Не тебе решать, где и кого мне нанимать и какого качества.
   - Не понял, а мы для тебя какого качества? - вмешался ещё один всадник. - Ребята, да ну его, берём всё и сваливаем.
   - Стойте, стойте, у них может быть... - закричал Келар, но было уже поздно.
   Что произошло дальше, я предугадать не смог бы никогда. Пятеро дагоров, обнажив клинки, двинули лошадей в нашу сторону с вполне чёткими намерениями - не оставить в живых никого. И думается, меня в том числе. Фамир и Велина выхватили шпаги, а Темир вытянул руку в сторону противников. Первый из нападающих лишь ухмыльнулся в ответ на это и продолжил движение. Внезапно из руки Темира вырвалась молния и ударила сначала одного всадника, затем второго.
   - Магия, магия! Грёбаный колдун, уходим! - заорал кто-то, разворачивая лошадь и пускаясь в галоп.
   - Жаль, что у меня было всего два заряда, - вздохнул Темир после того, как нападающих и след простыл.
   - Ничего, найдём ещё, - ответила Велина. - Хорошо ты стреляешь, у меня бы никогда так не получилось.
   - Всегда к вашим услугам, - Темир улыбнулся и выполнил шутливый полупоклон.
   - Келар тоже ушел, - недовольно проворчал Фамир. - Боюсь, он ещё вернётся.
   - Надо отыскать следящий амулет, - напомнил Темир.
   - Да, займитесь этим, - приказал Фамир. - Но всё равно он знает, куда мы идём и где будем останавливаться.
   Следующие полчаса все были заняты поисками таинственной "блохи", как её назвал Фамир. Меня тоже привлекли и приказали искать нечто, выглядящее, скорее всего, как серебряная монета. Ну деньги я видал, только в руках не держал. И всё же тридцать минут прошли впустую.
   - Куда Келар мог его нам подсунуть? Общались мы с ним только за столом, в комнаты к нам он не заходил, - Фамир ходил и задавал сам себе вопросы. - Ник! Ты сидел всех ближе к нему. Раздевайся.
   Пришлось снимать одежду кроме исподнего. Затем дагоры тщательно проверили все складки и карманы.
   - Нашёл! - крикнул Темир, отложил мою куртку и показал плоский кругляш, который действительно напоминал серебряную монету. Вот только на ней красовались странные буквы, а не король.
   Темир уже хотел треснуть по амулету камнем, когда его остановила Велина.
   - Погодите, сломать "блоху" всегда успеем, в ближайшее время Келар не рискнёт снова заявиться к нам. Подбросим амулет в какой-нибудь караван, идущий на север.
   - Почему на север? - спросил Темир.
   - Ведь он и так знает, что мы туда идём, и смена направления его насторожит, - ответила девушка.
   - Велина дело говорит, - сказал Фамир. - Так и сделаем. А теперь давайте, наконец, убираться отсюда!
  

* * *

   Дорога тянется лига за лигой. Тело давно привыкло к седлу, и путешествие уже не кажется столь изнурительным как в начале. Ничего не происходит, и мне это нравится. Давно позабыты события у Нараи, дагоры снова веселы и ведут свои обычные беседы, травя друг другу одни и те же байки, и каждый раз смеясь, как будто услышали их впервые. Только теперь никаких разговоров про будущее и место, куда мы едем. Дагоры будто опасаются сболтнуть лишнее.
   Ну а я в изучении магии так никуда и не продвинулся. Да, теперь могу хорошо слышать, да, над лошадьми красуются их имена. И это пока всё! Я пытался, о сколько раз я пытался понять суть какой-нибудь вещи. Или пучил глаза в надежде приблизить далёкий горизонт. Но всё никак. В итоге я забросил эти бессмысленные занятия.
   Наверное, чтобы появилось что-то новое, нужно оказаться в смертельной опасности. И тогда либо откроется неизвестная ранее сторона магии, либо высшие силы возьмут надо мной власть и сделают всё самостоятельно. Жаль, что во втором случае ничего не буду помнить. С одной стороны, я желал заполучить новые знания и умения, а с другой стороны, влипать для этого в неприятности совсем не хотелось.
   И если есть эти высшие силы, то кто они? И зачем за мной присматривают? Человеческие боги? Хотелось бы в это верить, но молитвы тоже пока ни к чему не привели.
   А ещё я всё больше стал задумываться о природе их магии. Сейчас даже смешно вспоминать старые деревенские байки про поглаживание пушистых хасков. Я вижу иногда магию дагоров, иногда ощущаю её действие на себе. А есть ли она у всех них, как нам твердили с детства? Да, Темир отпугнул нападавших, даже не подойдя к ним. Но как он это сделал? Может, опять с помощью вездесущих амулетов? А не за ними ли мы и идём? Хорошая мысль. Другой вопрос, откуда они берутся, эти амулеты? Их изваяли древние боги? Кто бы дал ответ.
  

* * *

  
   Вчера мы впервые остановились на ночёвку под открытым небом. Это событие прибавило мне хлопот: ведь раньше, каждый раз останавливаясь в придорожных гостиницах, мы не заботились ни о пище, ни об обустройстве лагеря, и даже лошадьми чаще всего занимались местные слуги. Мы покидали мирные обжитые места Растании и приближались к границе неспокойного Диланга. Встреченные жители уже не выглядели эдакими жирными беспечными рохлями с Лимаркской долины. Всё чаще стали попадаться конные разъезды дорожной стражи, нас останавливали, проверяли документы, подозрительно смотрели уже не только на меня, но и на всю компанию. Затем отпускали, чтобы вся история вновь повторилась через десяток лиг. Велина опять хвалила Фамира за предусмотрительность. Темир после каждой такой проверки ругался и вздыхал: "Скорее бы граница". А Фамир не переставал напоминать ему, что за безопасность надо платить, и в Диланге тебя сначала проткнут, а потом будут спрашивать, кто таков. "Мы ещё посмотрим, кто кого первым ткнёт", - отвечал на это Темир.
   Тем временем сегодняшний день перевалил за середину, а с обедом почему-то никто не торопился. В животе заурчало, и я достал из кармана предусмотрительно заныканный с завтрака кусок хлеба. Но попробовать начинающее твердеть творение пекаря из "Отдохни тут!" - а именно так назывался последний трактир, встреченный нами на пути - было не суждено.
   - Вроде здесь, - неожиданно сказал Фамир, указывая рукой куда-то в сторону от дороги.
   Я глянул в нужном направлении, но ничего подозрительного не увидел.
   - Похоже, - отозвалась Велина. - Ты действительно хочешь проверить? Тут всё вычистили ещё до моего рождения.
   - И до моего тоже, - сказал Фамир, - но побывать у самой южной точки и не использовать такой шанс, считаю глупо.
   Мы свернули с дороги и направились в сторону перелеска. Минут через пятнадцать Фамир остановил лошадь и спешился. За ним последовали остальные, так что и мне пришлось слезать с Ласточки. Попасть в почти настоящий лес посреди полей и холмов Растании было сродни чуду. Даже удивительно, что здесь росло так много деревьев.
   Дагоры разделились и стали искать одним им известные приметы. Я стоял около лошадей и просто наблюдал за происходящим. И ничего особенного вокруг не находил: обычный лес, а не какая-то точка. Хотя... Он тут, наверное, стоит неспроста. У нас бы его давно извели под пашню, а местные, похоже, обходят лесок стороной. Я снова попытался увидеть что-нибудь особенное, но безрезультатно.
   - Ничего, - услышал я голос Велины.
   - У меня тоже, - ответил ей Темир.
   Через минуту троица дагоров снова собралась у лошадей. Вид у моих хозяев был несколько разочарованным, хотя и не скажешь, что они сильно расстроились.
   - Может, ошиблись местом? - девушка обратилась к Фамиру.
   - Да нет, приметы верные.
   - Или приметы сами не верные, - переиначил Темир.
   - А если? - девушка указала на меня.
   - Попробовать стоит. Только недолго, а то ещё не обедали, - сказал Фамир.
   - Вот и займитесь, - усмехнулась Велина, а затем обратилась ко мне: - Идём.
   Когда мы отошли в сторону шагов на пятьдесят, девушка остановилась и спросила:
   - Ничего не замечаешь?
   - А должен?
   - Оглянись по сторонам.
   Я осмотрелся, но как и в прошлый раз не нашёл здесь ничего примечательного. Хотя если приглядеться, на том месте, где мы остановились, деревья немного отличались от остальных. Но только чуть-чуть, и если бы мне не сказали, что здесь нужно что-то искать, то никогда бы и не заметил между ними разницы. Магические способности тоже молчали: никаких намёков.
   А что я вообще должен был здесь найти? Источник силы или что-то в этом духе? Ведь не зря же они сюда заглянули. Если магия молчит, то нужно хотя бы изобразить какую-нибудь деятельность, после чего виновато развести руками. Я присел на корточки, взял в ладонь горсть земли и потёр между пальцами. Велина удивлённо посмотрела на меня, но ничего не сказала. Интересно, что она хотела увидеть в действительности?
   Я уже собирался ей сказать, что ничего не нашёл, когда со стороны, где остались Фамир и Темир с лошадьми, послышались крики. Велина, ничего не говоря, выхватила шпагу и бросилась на помощь. А мне что делать? Остаться здесь или тоже идти? Если это нападение, то боец из меня никакой, и так ясно. Но с другой стороны, опасность может раскрыть новые возможности в магии. Решено.
   Чем ближе я подходил к месту стоянки, тем отчётливее слышался звон железа. Да, похоже, в этот раз обошлось безо всяких дагорских штучек, и в ход вступила обычная сталь.
   Изображать из себя Белинга Великого? Нет уж, спасибо. Поэтому сначала решил оценить обстановку. Не доходя до места стычки, я пригнулся, надеясь, что так меня будет меньше видно, а затем и вовсе спрятался за широким деревом. А ситуация оказалась и впрямь не очень: пятеро дагоров в одинаковых доспехах наседали на моих хозяев. Шестой, схватившись за живот, корчился на земле, но и Фамир тоже был ранен - левую руку он прижимал к боку.
   Я сидел и не знал, что предпринять. Подходящего решения не находилось: и так и эдак мне не светило ничего хорошего. Может, и правда спрятаться неподалёку, подождать развязки. Наверняка после смерти хозяина амулет слежения надо мной перестанет работать. Не хотел я этого делать раньше времени, но видимо придётся. Не пришлось.
   - А вот и четвёртый, - сказал кто-то позади меня, после чего свет померк.
  

* * *

  
   Темир присел на корточки и подложил сухого валежника в маленький костерок.
   - Зря сюда заехали, только время потеряли, - проворчал молодой дагор.
   - Может и зря, а может и нет. Подождём Велину, - ответил ему Фамир.
   - Ай, как бы нам это всё боком не вышло. Напоминать, что случилось на пароме, надеюсь, не нужно?
   - Не нужно, как и болтать об этом.
   - Хорошо-хорошо, - примирительно сказал Темир.
   Дагоры замолчали. Темир достал из кармана нож и принялся мастерить подвес для котелка. Фамир воспользовался амулетом управления и посмотрел, что там делают Ник с Велиной: в это время человек зачем-то нюхал землю.
   - Хотя мне иногда так и хочется спросить, что же там произошло на самом деле, - не выдержал Темир. - Как бы это не звучало дико, но я начинаю его побаиваться.
   - Да уж. Много чего повидал в жизни, но такое в первый раз. Как тут не поверить в древние легенды.
   - А я не верю. Если бы в них была хоть крупица истины, то мир сейчас выглядел бы по-другому.
   - Тогда откуда это всё? Всё, чем мы занимаемся? - спросил Фамир. - Ты не знаешь и я тоже.
   - И никогда не хотел узнать?
   - Если только в детстве.
   - А я хотел, - сказал Темир, - да и сейчас хочу. Может, я к вам только из-за этого и присоединился?
   - Ага, сразу после того, как был выгнан из дома, - усмехнулся Фамир.
   - Ничего не слышишь? - Темир отложил нож и положил руку на эфес шпаги.
   - Нет, а что?
   - Показалось, что неподалёку ветка хрустнула.
  

* * *

  
   В это время Миран Дуку шёл по тропинке, ведя за собой шестерых стражей границы.
   - А мне они сразу не понравились, господин сержант. Как только увидел их на дороге. Сначала, думаю, наёмники едут к границе, у нас тут такое бывает, а они ни с того ни с сего р-раз и шасть в запретный лес. Сами посудите, какой же добропорядочный дагор сунется в это место? Только бандит. Хорошо, что вы мимо проезжали, а то уж я хотел звать наших.
   - А сами, значит, не боитесь сюда ходить? - спросил сержант.
   - Ни-ни, - начал оправдываться крестьянин, - упаси нас Дилана от этого места. Сами-то мы туда ни ногой.
   - Но лишний сол не помешает?
   - Оно, конечно так, господин сержант.
   - И вы бы пошли с вилами, или что там у вас, против хорошо вооружённых наёмников?
   - Так мы не одни, мы бы лардов с собой прихватили. Они у нас здесь о-го-го какие.
   - Ах, с лардами, тогда да, - усмехнулся пограничник.
   Сержанту Фарошу, несмотря на двукратное превосходство в живой силе, никак не хотелось идти против троих хорошо вооружённых дагоров. Неизвестно чего от них ожидать. Если у них окажется с собой только холодное оружие, то тогда в результатах боя - а он будет наверняка - Фарош не сомневался. А если среди бандитов маг? Но приказ есть приказ: задерживать всех, кто пытается войти в запретное место. Только почему оно запретное сержант не знал. Ходили, конечно, истории, но сколько в них правды? Дела давно минувших дней.
   Лошадей стражники оставили ещё на опушке леса и теперь старались не шуметь. Парни Фароша шли тихо, как и подобает настоящим пограничникам. А вот местный крестьянин, вызвавшийся проводником, хоть и старался идти осторожно, но нет-нет, да и наступал на сухие ветки. И когда стражники уже заметили дым от костра, а среди деревьев угадывались силуэты лошадей, раздался звук, в тишине показавшийся треском от падения огромного дерева. А это всего лишь под ногой Мирана Дуку хрустнула очередная ветка. Все тут же остановились, надеясь, что противник их не услышал. Секунд десять ничего не происходило, а затем раздался крик:
   - Велина, на помощь!
  

* * *

   - Ну и кто тут у нас? Дастарк, Ривас и Арно. Знакомые лица. Вся компания в сборе, - сержант пограничной стражи расхаживал около связанных дагоров.
   - С ними ещё человек, - вмешался крестьянин.
   - Да-да, человек с интересными приметами, - сержант достал из сумки стопку листов, затем принялся их перебирать и, когда нашёл нужный, начал читать: - 1439 года рождения. На вид 15-18 лет, волосы светлые, длинные, растительность на лице отсутствует, роста 5 с половиной футов, худощав. Особые приметы отсутствуют, какого либо клейма не имеет.
   - А клеймо имеется, - подсказал всё тот же крестьянин.
   - Имеется, - подтвердил стражник. - Ладно, здесь не место и не время для допросов. Карас, Силар, привяжите пленных к их лошадям, возвращаемся в крепость. Дираш, позаботься о раненом, только осторожней, не хотелось бы, чтоб он умер до того, как с ним поколдует наш маг.
   - А как же я? - спросил Дуку.
   - А вам объявляется благодарность, - отчеканил Фарош. Он посчитал разговор законченным и уже собирался заняться отрядными делами.
   Крестьянин стоял, переминаясь с ноги на ногу, и вопросительно смотрел на сержанта.
   - Что ещё?
   - Ну... Хотелось бы... - замямлил Миран, - за труды, так сказать.
   - За какие ещё труды? Если есть претензии, милости просим на приём к нашему командиру, Челезу Тираску.
   Отряд давно ушел, а Миран Дуку всё стоял на опушке леса. В душе крестьянина зарождалась злоба.
  

Глава 5

Извлечение одного

Таверна около пограничной крепости Ферин, два дня спустя

  
   - На днях мне попался один очень интересный экземпляр.
   - Никогда бы не подумал, что здесь можно найти что-то стоящее. Вы уверены?
   - Более чем. Сами знаете, мне по должности часто приходится работать со всяким отребьем, повидал достаточно, но такого загадочного объекта ещё не встречал.
   - Что же в нём необычного?
   - А вы приходите сегодня вечером в крепость, я всё покажу и расскажу.
   - Заинтриговали вы меня. Но как же...
   - О, об этом не беспокойтесь, я изъял этот экземпляр ещё до того, как о нём мог узнать капитан. Всего-то пара солов.
   Двое старых знакомых обедали в "Конце пути", последней таверне по эту сторону границы. Через какие-то пол-лиги стояла крепость Ферин, а за ней начинались земли Диланга. Одним из собеседников был сам владелец этого заведения, а вторым - маг, служивший при стражах границы. Места здесь хоть и оживлённые, как-никак тракт, но порядочные дагоры встречались на удивление редко. Так что найти себе компанию по душе было большой удачей.
  

* * *

  
   Темнота, только слышно, как где-то в углу скребётся мышь. После событий в лесу прошло уже много времени, но сколько точно сказать трудно. Я давно потерял счёт дням. И так же давно потерял надежду.
   С тех пор я не видел никого из нашей компании. Не знаю, можно ли её так называть, но они, по крайней мере после случая на переправе, перестали относиться ко мне как к говорящему харалу. Да и все их издёвки и шуточки сейчас казались детскими шалостями - здешний маг отлично знал толк в пытках.
   Всё началось с того, что меня подключили к большому артефакту. Именно так: крепко привязали к столу, чтобы не дёргался, а затем воткнули в тело кучу иголок, от которых шли тонкие гибкие прозрачные трубочки. Иголки ещё ничего, они острые и легко вошли в плоть. Но когда в ладони и ступни стали вбивать металлические штыри, я узнал, что такое настоящая боль.
   Через одни трубочки в меня вливали разноцветные жидкости, с помощью других откачивали кровь. Иногда тело словно пронзало молнией. Я не мог ни кричать, ни даже дёргаться. Старому Равису из Лимарка до нового мучителя было ой как далеко. Боги не слышали мои молитвы, желанное забытье всё никак не приходило. А маг только и делал, что постоянно цокал языком и говорил много непонятных слов, среди которых самое частое было "великолепный экземпляр".
   Так в мучениях проходил день за днём. Маг постепенно утрачивал задор и всё больше раздражённо ворчал. Мне думается, "экземпляр" оказался не таким уж необыкновенным, как представлялось вначале.
   Как-то к магу пришёл гость. Они долго обсуждали странную связь людей и ещё чего-то. Я не мог разобрать с чем именно. Постоянный шум в голове мешал сосредоточиться, а все попытки лишь добавляли новую порцию боли.
   А потом ко мне потеряли интерес, новая игрушка надоела. Это было вчера. Или два дня назад. А может, с того момента прошла неделя? Я не знаю, я лежу на полу в тёмном помещении, слушаю, как скребётся мышь, и жду, когда умру. Боли нет, как и нет никаких чувств. От прежнего меня не осталось ничего. Все те немногие магические способности тоже исчезли. Всё кончено.
  

* * *

  
   - Говорил я вам, вот он лежит, живёхонький! Состояние, конечно, не ахти. Но бывали случаи и похуже. Наш маг, думаете, почему здесь прозябает, а не где-нибудь в столице интриги крутит? Он слишком часто берётся за то, что никогда не может довести до конца. Однажды это стоило ему карьеры при дворе. Так, поднимайте осторожно. И на что он вам сдался, ума не приложу? Граница рядом, а там такого пруд пруди. Воля, конечно, ваша. И деньги тоже. Я, мистер Келар, всегда к вашим услугам, вы же знаете.
   - Заткнись, идиот, не произноси здесь моё имя!
   - Ой, простите. Это всё моя дурная голова. Так вы говорите, что в Диланг собираетесь?
   - Куда я собираюсь - это моё дело, - раздражённо ответил Келар.
   - Ой, простите ещё раз, люблю я жуть как поговорить, а здесь не с кем. Так, осторожно, тут ступенька, не упадите. Ага, о чём это я? А ваши друзья?
   - У меня здесь нет друзей.
   - Ой, я думал, что та троица, которая сидит у нас третью неделю к ряду, ваши знакомцы.
   - Нет.
   - Странно, а они про вас разговаривали.
   - Меньше болтай, а то ещё попадёмся.
   - Ха, да сегодня же Диланин день, все пьяные, - засмеялся собеседник Келара.
   - Только ты не пьёшь, писарь.
   - О, в такие дни удобно делать сами знаете какие дела.
   - Не знаю.
   - А вот мы и пришли, здесь есть проход через стену.
   - Везде бардак, - вздохнул Келар.
   - Именно так, мистер. Но надо же на что-то жить бедным солдатам короля.
   - Не заметил здесь таких.
   - Так и живём, только благодаря пожертвованиям, - пожал плечами писарь. - Вы уж дальше давайте сами.
   - Погоди, даю ещё сол, если поможешь дотащить до лошадей.
   - Не положено так-то мне покидать крепость во время дежурства. Да и лошади поди-ка далеко...
   - Хорошо, два сола.
   - Ну да, наверное, не так уж и далеко ваши лошади, ничего не случится, если я ненадолго отлучусь.
   - Конечно, ничего не произойдёт, - пробормотал Келар после того как достал нож из спины писаря. Можно заплатить хоть сто солов, но деньги не всегда означают молчание. А вот мертвый уже ничего не разболтает. Конечно, пропажу заметят, но к тому времени Келар будет уже далеко отсюда. Да и кто его видел здесь, в Ферине? Никто, а значит, и искать не будут.
   Сегодня явно его день. Бывшие друзья сидят за решёткой и больше не смогут ему помешать, а "ключ" теперь у него. Как было бы проще, если бы успех предстоящего дела не зависел от человека. Несмотря на неудачу с силовым захватом, дальнейшие события пошли как нельзя лучше. Келар даже не надеялся на такой простой исход дела. Маячок, подброшенный человеку, исправно вёл за собой. Были сомнения, что слежку обнаружили, но нет - видимо, Фамир перехитрил сам себя.
   Келар ещё раз проверил человека: сомнений нет, это именно тот, кто ему нужен. Когда на постоялом дворе у дагора завибрировал "определитель", так он называл этот странный артефакт, то Келар сперва даже не поверил своей удаче. Главное было, чтобы Фамир и его друзья ничего не заподозрили. Дагор надеялся на это, но похоже, нервы не выдержали, и он невольно выдал себя.
   Келар перебросил человека через седло и привязал верёвками для надёжности. Вообще странно, что после страшной экзекуции тот был ещё жив. На виске красовалась рваная рана от извлечённого амулета подчинения. Келар не припоминал подобных случаев - это считалось невозможным. Он вообще не понимал, зачем Фамиру потребовалось устанавливать клеймо, да ещё столь сильное и очень дорогое. Ведь для цели их похода ничего подобного и не требовалось, Келар знал точно. Человек-ключ работал сам по себе. Впрочем, ведь именно из-за находки "определителя" дагор и решил расстаться с бывшими напарниками. Хотя, чего тут думать, ну кто кроме него знает больше всех о Золотом драконе?
   Теперь нужно доставить человека на место живым. Не обязательно здоровым. А для этого нужен маг-лекарь. И такой имелся в Диланге, но до туда ещё надо было доехать. Путь не самый далёкий, и всё же. Келар запрыгнул в седло и направился в сторону границы.

* * *

В это же время внутри крепости Ферин

  
   - Не крепость, а проходной двор какой-то, - проворчал Фамир.
   - А чего ты хочешь, это же граница, здесь шастают туда-сюда все кому не лень, - ответил Темир.
   - Но не около же камер с заключёнными! И вообще, с какой стати нас здесь держат уже третью неделю?
   - Это ты лучше у начальника крепости спроси, как там его?
   - Челез Тираск, - в разговор вмешался незнакомый дагор. Он стоял напротив камеры, где сидели Дастарк и Ривас, и вертел в руках связку ключей.
   - Ты ещё кто такой?
   - Моё имя Миран Дуку.
   - А я тебя помню, - Велина встала с койки соседней камеры, подошла к решётке и внимательно посмотрела на гостя, - именно ты и сдал нас.
   - Истинно так.
   - Так чего тебе ещё надо? - бросил Темир.
   - Освободить вас, конечно.
   - С какой такой радости? - фыркнула Велина.
   - О, это долгая история, можно я вам расскажу её потом?
   Миран завозился с замками, подбирая нужный ключ. Через пару минут у него получилось отпереть первую решётку. Темир, не теряя ни секунды, тут же отобрал ключи у крестьянина и освободил Велину.
   - Наконец-то, а то мне уже осточертело сидеть в этом вонючем клоповнике, - сказала она. - Теперь нужно выбираться.
   - Погодите.
   - Чего тебе ещё, убогий? Помог - спасибо, хотя и этого слишком много для тебя, - раздражённо произнёс Темир.
   - Но как же...
   - Слушай, достал уже, - Велина замахнулась и уже хотела ударить крестьянина.
   - Погоди, - остановил её Фамир, - чего сказать-то хотел? Только быстро.
   - Ну в общем-то мне за вас деньги полагались, - начал Миран.
   - Только у нас их нет, - засмеялся Темир. - Поищи в другом месте.
   - Вот об этом я и хотел с вами поговорить.
   - А попозже нельзя? Мы собираемся сбежать отсюда поскорее.
   - Ай, зачем спешить? Сегодня же праздник Диланы. Думаете, почему я так просто к вам сюда попал.
   - Ах, вот оно что, - усмехнулся Фамир. - Пока мы тут сидели, то почти потеряли счёт времени.
   - Я с утра уже здесь, - продолжил Миран. - Как привёзли вино, так и ждал удобного момента. А как все напились, спустился в подвал, взял ключи у спящего стражника и к вам.
   - От нас-то что хочешь? Все в отключке - грабь не хочу.
   - Ну как же, за деньгами мне сказали обращаться лично к Челезу Тираску. Вот я и подумал...
   - Как ты себе это представляешь? - спросил Фамир. - Одно дело пьяный стражник, другое дело личная охрана Тираска.
   - Так это, вино-то не простое. Пойдёмте, сами убедитесь.
   - О, Дилана, что ты натворил!
  

* * *

  
   Через час троица дагоров уже пересекла границу Диланга. Почти всё имущество удалось вернуть, а кое-что и преумножить. Даже лошади были теми же самыми, с ними ничего не случилось. Единственной невосполнимой потерей стал человек: он просто исчез, а разговорить пьяных стражников не было никакой возможности. Ну не рыскать же в архивных бумагах, куда его дели! Во-первых, дагоры спешили, а во-вторых, в том нагромождении всяческих отчётов, актов и рапортов разобраться мог только тот, кто их составлял. Но вот незадача, писарь тоже куда-то запропастился, видать сегодня у него как раз случился выходной.
   - Куда теперь? - спросила наконец Велина, когда дагоры решили, что уехали достаточно далеко, и остановились.
   - Чем тебя Диланг не устраивает? Делай что хочешь, едь куда хочешь. Свобода! - попытался пошутить Темир.
   - Именно этим и не устраивает. У нас была цель! А теперь нет.
   - Так что же, давайте продолжим заниматься тем, чем и раньше. Невелика потеря, - Темир Ривас настаивал на своём.
   - А может, мне надоели эти бесконечные дороги? - зло бросила Велина.
   - О, никак соскучилась по нашему миленькому человечку, - засюсюкал Ривас.
   - Фамир, передай этому балбесу, что если он не заткнётся, я за себя не ручаюсь!
   - Хватит, хватит! Что делать я и сам пока не знаю. Идти к дракону теперь особого смысла нет, но и возвращаться тоже вариант так себе. Нас будут искать.
   - Думаешь? Тогда почему мы сидели взаперти в этой дыре почти три недели, и никому до нас дела не было? - спросил Темир.
   - Я знаю не больше вас. Так, пока деньги есть, едем в Диланг, а там видно будет. Может и подвернётся что-нибудь толковое.
   - Мы и так в Диланге, - Темиру несмотря ни на что было весело.
   - Ты и так понял. В Диланг! То есть в столицу Диланга. Поумнее ничего придумать не могли, - проворчал Дастарк.
   - Ну, в Диланг, так в Диланг, - ответил Ривас.
   - Заткнись!
  

* * *

  
   Как это обычно и бывает, чёрная обида застилает глаза, и ты делаешь вещи, не задумываясь о последствиях. Задумывался ли о них Миран Дуку, когда подсыпал сонный порошок в бочки с вином? Конечно, нет. Он просто хотел отомстить. И уж никак не мог предположить, что его найдут. А когда на следующее утро к нему в дом ввалились разъярённые стражники, он был очень удивлён. Ровно до того момента, пока в живот не вонзилась холодная сталь.
  

* * *

Где-то в Диланге

   - И чего ты его ко мне притащил?
   - Как чего, подлатать надо.
   - Кого, этого человека? Так он вроде не умирает.
   - Как это? Когда я его нашёл, он выглядел словно харал на живодёрне.
   - Так сам посмотри.
   С того момента, как Келар оставил крепость Ферин, прошло два дня. Не сказать, чтобы они дались ему легко, с таким-то грузом, но доставить человека к кому надо удалось. А сейчас выясняется, что дагор торопился зря: бывший подопытный мага из крепости выглядел хоть и скверно, однако помирать вовсе не собирался. Раны на теле практически зажили, и о них теперь напоминала лишь розовая кожа. И никаких шрамов. Никогда Келар такого не встречал, но сейчас обрадовался этому факту несказанно.
  

* * *

  
   С тех пор, как я умер, прошла вечность. Вечность в пустоте. Ни мыслей, ни снов, ни единого звука. Просто чёрное ничто: оно было вокруг, и оно было бесконечно.
   Но первое, что я увидел, когда открыл глаза, стало солнце. И небо без единого облака. Лёгкий ветерок ласкал лицо, слышалась трескотня кузнечиков. Наверное, вот так и выглядит человеческий рай. Ничего не болело. Я попробовал пошевелиться, но тут же накатила слабость. И пришёл он. Дикий всепоглощающий голод.
   - А, очнулся. Давно пора, - раздался чей-то голос. - Дарс сказал, что ты захочешь есть. Я тут отложил кое-что. Будешь?
   - Буду! - хотелось крикнуть мне, но из горла вырвался жалкий хрип.
   Сил хватило лишь на то, чтобы приподняться и сесть, скрестив ноги. Передо мной на небольшом куске материи лежала еда. Это всё, что я сейчас мог видеть, остальное не просто не интересовало, а забылось. Глаза разбегались от обилия пищи. Никогда раньше я не ел с таким аппетитом, даже не жуя, а отрывая и проглатывая целые куски. И очнулся только после того, как вокруг не осталось ничего, что можно было бы принять за еду. Я вопросительно посмотрел на сидящего рядом дагора, которого где-то уже видел.
   - Нет, больше ничего нет, не думал, что ты и это съешь, - ответил тот.
   Звёзды, почему на небе звёзды? Только что светило солнце, точно помню. Рядом слышалось потрескивание костра. Я снова приподнялся, на этот раз значительно увереннее.
   - О, ты наконец очнулся, - засмеялся тот же дагор. - Спать ты горазд.
   - Сколько прошло времени?
   - С прошлого пробуждения? Двое с половиной суток.
   - Что случилось, кто ты?
   - Ты меня не помнишь?
   - Келар?
   - Ха, у тебя хорошая память. Да, это моё имя. И последняя наша встреча прошла, скажем так, не при самых приятных обстоятельствах.
   Стычка после переправы, ну конечно. Он пытался меня похитить и убить прежних хозяев. Я попытался встать, но тут же упал обратно.
   - Извини, мера предосторожности, - ответил на это Келар. - Но как видишь, я не стал их туго завязывать, в любой момент ты можешь освободиться.
   - Что ты хочешь со мной сделать? - спросил я, а сам в это время стал распутывать верёвки.
   - Ничего такого, о чём ты можешь подумать плохого. Просто пойдём на север, до Золотого дракона.
   - Куда? - я не смог скрыть своего удивления.
   - Твои бывшие хозяева не рассказывали тебе о нём?
   - Нет, - и это было правдой. Так вот куда они шли!
   - О нём поговорим позже, в пути, если ты, конечно, согласишься идти со мной.
   - А что произошло с дагорами?
   - Их убили. Но предвещая вопрос про моё участие, сразу скажу - я тут ни при чём. Я наоборот освободил тебя из крепости, где с тобой творили не слишком хорошие вещи.
   В голове тут же вспыхнули воспоминания. Меня передёрнуло. Не хотелось бы ещё раз попасть в лапы настоящего живодёра. Даже тот из Лимарка теперь казался ребёнком по сравнению с этим магом. Но наш мир слишком несправедлив к людям, и то, что Келар разговаривал со мной на равных, ровным счётом ничего не значило. Ему это сейчас выгодно. А мне?
   - Но тогда как ты узнал, где меня искать? - я точно помнил, что Темир нашёл "блоху".
   - Я следил за вами, магически конечно. Настал момент, когда вы просто перестали передвигаться. И я понял, что с вами либо что-то случилось, либо вы обнаружили слежку.
   - Ещё у реки, - признался я.
   - Даже так? - удивился Келар. - Ну значит, Фамир не так хитёр, как хочет казаться. А дальше ничего особенного - просто шёл по направлению, которое указывал маячок, пока в лесу не обнаружил три обезображенных тела. Их уже успели сильно обглодать животные, но не узнать своих бывших друзей я не мог. А вот человека там не было, но совсем рядом находилась пограничная крепость.
   - Где в это время меня мучили.
   - Совершенно верно, правда к тому моменту ты уже лежал в беспамятстве в одной из камер. Там я тебя и нашёл. Выкупил, вылечил, и вот ты здесь.
   - А где это - здесь? - решил уточнить.
   - О, это Диланг, страна свободы. Для дагоров, конечно. Но к людям здесь отношение попроще, чем в благословенной Растании.
   - Насколько?
   - Не настолько, не обольщайся. Я догадываюсь, о чём ты думаешь. И если захочешь сбежать, а мне бы не хотелось, чтобы такое произошло, то ничем хорошим это для тебя не кончится.
   Я тут же прижал руку к виску, где было клеймо. И ничего не обнаружил!
   - Вот видишь, твои предыдущие хозяева тебе не доверяли, а я доверяю.
   - Но этого не может быть! Тот маг говорил...
   - Мало ли что болтают. Теперь ты мне веришь?
   Верю ли я ему? Насколько правдивы его слова? Сложно сказать, особенно если ты был в беспамятстве всё это время и ничего не помнишь. Наплести с три короба и я могу. Да и ведёт себя дагор уж больно подозрительно дружелюбно. Даже Фамир с компанией себе такого не позволяли, как и сам Келар при последней встрече. Но дагора тоже можно понять - путь до мифического Золотого дракона всё ещё неблизкий и небезопасный, и лучше уж "ключ" будет идти сам.
   И клеймо. Его больше нет. Хотел бы я знать, как Келар провернул такое. По крайней мере, он не желает мне ничего плохого. Вроде. Выбора-то у меня всё равно немного. Да и кто знает, что он придумал взамен удалённого клейма. А он наверняка это сделал.
   - Хорошо, я согласен идти с тобой.
   - Вот и отлично. Пока ты спал, я принёс еды. Ешь, тебе нужны силы. А завтра с рассветом выдвигаемся. Твоей лошадки не было в крепости, но думаю вот эта, - дагор указал на стоящую неподалёку кобылку, - тоже подойдёт.
  

* * *

   Корона Тибурга снова висела над головой, а Река Времени всё так же опоясывала чёрное небо. Келар давно заснул, костёр почти погас. Я лежал и размышлял о своих исчезнувших способностях. Они появились неожиданно, и они были странные: никакой боевой магии, только улучшение собственных чувств. И пропали они при довольно печальных обстоятельствах, которые я теперь старательно пытался забыть. Но не получалось: память моя, несмотря ни на что, работала отлично. Похоже, это единственное приобретение, которое удалось сохранить. Вспоминая, каким я был всего лишь несколько месяцев назад, я не могу не удивляться, как изменились мои мысли. И даже просто увеличился словарный запас. Раньше такого и слова не знал, а теперь - пожалуйста. И ведь никто мне его не сказал. Откуда взялось? На эти вопросы может ответить только Золотой дракон. Надеюсь. Как и на возвращение своей магии.
   С этими мыслями я не заметил, как заснул. А когда проснулся, то уже наступило утро. Надеюсь, оно принесёт только хорошее. Но оно принесло лишь чувство голода. Келар отсутствовал, как и одна из лошадей. Куда он уехал? А вчера сказал, что выдвигаемся с рассветом. А, разберусь позже, сейчас бы съесть чего-нибудь. Из еды нашлись остатки вчерашнего позднего ужина. И подкрепившись кое-как, мне нужно было решить, что делать дальше. Самый простой вариант - это подождать. Скорее всего, Келар где-то неподалёку и должен вернуться с минуты на минуту. Иначе какой смысл оставлять меня одного, да ещё с припасами и лошадью. Но прошёл час, за ним второй. Солнце успело подняться довольно высоко, а дагор всё не появлялся. Я даже начал переживать за него: не случилось ли чего. Наступил полдень. Что ж, думаю ждать достаточно. Нужно собираться в путь, сидеть на месте не очень хорошее решение.
   Вопрос, куда ехать, не стоял. Конечно на север, к Золотому дракону. Жаль только пути не знаю, и где точно нахожусь. И спросить не у кого. Понятно, что в Диланге, и скорее всего на юге, неподалёку от границы с моей родной Растанией. Диланг - столица Диланг, Растания - столица Растан. Да, у дагоров с фантазией не очень.
   Полдень решил проблему с определением направления на север. Отлично, только дороги рядом не видать: вокруг поляны, где я сейчас находился, шелестел лес. Нужно поискать следы и понять, откуда мы приехали, или куда мог отправиться Келар. Задача для опытного следопыта пустяковая, но это для опытного. Я же вырос в обычной деревне, и все эти премудрости мне не знакомы. Но всё же спустя несколько минут следы нашлись. Они уходили на восток, а значит мне туда и нужно.
   Ещё минут двадцать я потратил на сбор и осмотр доставшихся вещей и провизии. Не густо. Всё купленное Фамиром пропало, что и не удивительно. Удивительно другое: Келар оставил приличного вида одежду, совсем не такую, что обычно носят люди, и хорошие сапоги моего размера. Сойти в этом за дагора конечно можно, но только издалека. А мы и не будем ни к кому приближаться слишком близко. Ха, а куртка-то с капюшоном, ещё лучше: накину на голову для большей скрытности. Не бог весть какая маскировка, но в случае чего может помочь. Надеюсь. Кобылку я опять назвал Ласточкой. Хорошее имя, ей тоже подходит. Ещё раз огляделся: не забыл ли чего, а затем двинулся по следам на восток.
   Да, это вам не наша уютная Растания, где всё вокруг распахано, а с края одной деревни видно начало другой. Лес и не думал кончаться, и как и стоило предполагать, след Келара потерялся. Я остановился посреди деревьев, решая, куда ехать дальше. Движение на восток потеряло всякий смысл, и за неимением лучшего проще всего двинуть прямиком на север в надежде выйти к какой-нибудь дороге. По солнцу я определил, что мне примерно в эту сторону, ничем не отличавшуюся от всех других.
   День не принёс ничего кроме усталости и разочарования. Лес никак не хотел заканчиваться. Немного радовало ещё, что он хорошо проходим, и никаких серьёзных препятствий не встретилось. О том, что я в конец заблудился, даже не хотелось думать, но садящееся солнце навевало нехорошие мысли. И когда на пути встретился очередной ручей, я решил устраиваться на ночлег. Хватит на сегодня бесполезных блужданий.
  

* * *

  
   Голос из ниоткуда, мёртвый, неживой. Он что-то говорит, ничего не разобрать. Но я пытаюсь его понять, я должен это сделать. Зачем? Не знаю, но так надо. Кому? Тоже не знаю, может мне самому. Голос меняется: он то булькает, то хрипит, то звенит, то затихает. И, в конце концов, становится понятным.
   "На основании полученных сведений, предполагается использовать вот эти точки. Есть возражения? Возражений нет, принимается. Приступим к обсуждению других вопросов". Затем наступает тишина.
  

* * *

  
   Каких сведений, о чём это? Я никак не мог прийти в себя после пробуждения. Снилась какая-то ерунда. Или нет? Память не подведи, прошу. И она не подводит. Да! Ко мне начинают возвращаться способности. Теперь я опять вижу. Не так как раньше, но они снова работают! Снова видятся какие-то буквы, не разобрать. Это не имена. Просто какая-то бессмыслица. Нет, это я не понимаю их значения. Повертев головой в разные стороны, прихожу к выводу, что каждый набор букв остаётся на месте и не перемещается со взглядом. Указатели? Но куда? Да к "точкам", тебе же всё сказали. А кто сказал? Знать бы ответ, но его нет. И некому подсказать. Не дагорам же в самом деле. Думаю, они сами не знают и сотой доли магических чудес нашего мира. Так, нашли, что лежало на поверхности. А понимают ли они суть? Кто-то наверняка да, но большинство просто пользуются результатами трудов горстки сведущих.
   Эх, вот бы и направление к Золотому дракону показывалось. Но чего нет, того нет. Хотя если я дойду до одной из них, может там найдутся ответы? Ещё бы узнать, какая из них ближе. Ладно, разберусь чуть попозже. Сперва нужно заняться лошадью, да и самому подкрепиться не помешало бы. Голод, хоть и поумерил свой пыл с того первого пробуждения, но давал о себе знать. Спустя некоторое время, разобравшись с неотложными делами, я принялся решать задачу по определению расстояния.
   Если некоторые буквы мне уже были знакомы, спасибо неизвестному знанию, то новые знаки сильно от них отличались. Почему? Зачем использовать что-то другое для записи расстояния? Или это знаки для счёта? Почему бы и нет. Иначе можно и запутаться. Как их там называл Домир Вераск? Цифры? Да. Пускай будут они. А ведь считать-то я умел, даже лучше всех из людей в деревне, но на дагорском и только вслух.
   Для начала расчистил небольшой участок до земли, где веточкой начертил все цифры, которые видел: а они менялись от того, в какую сторону делаю шаг. Всего таких знаков оказалось десять. Теперь нужно расставить их по старшинству. Как это сделать? Да очень просто: нужно идти точно по направлению к одной метке, и запоминать в какой последовательности идут знаки. Тогда каждый следующий символ будет меньше предыдущего, а для надёжности смотреть на противоположную точку, где они же будут прибывать.
   Ещё я заметил, что цифры меняются примерно через один мой широкий шаг. Каждый десятый шаг последняя цифра повторяется, при этом предпоследняя изменяется только на следующую или предыдущую, смотря в какую сторону иду. А через сто шагов и третья справа. Посидев и подумав некоторое время, я выяснил, что цифры меняются в строго определённом порядке, и никаких сложностей нет. Чем больше знаков - тем больше расстояние до точки. И что самое удивительное, до ближайшей было примерно сто сотен шагов или около десяти лиг. Почти что рядом. День ещё только начинался, но поторопиться стоило: не известно, что ждёт меня впереди, и хотелось бы успеть до темноты.
   Лес казался бесконечным, и если не знать, куда идти, то обычному путнику из него никогда не выбраться. И вроде десять лиг расстояние не такое уж и большое, но то по ровной дороге. Всё чаще и чаще путь преграждали упавшие деревья и неглубокие овраги. Их приходилось обходить: там, где пройдёт человек, лошадь просто переломает ноги. Однако с каждым шагом конец пути становился всё ближе.
   Сперва я даже не заметил изменений вокруг, но в прошлый раз Велина сказала присмотреться к деревьям. Присмотрелся. Что-то с ними не так. Они... Они были другими, не такими как у нас. Чужеродными что ли. И по мере продвижения их становилось всё больше.
   Сердце уже не выдерживало напряжения, и чем ближе была цель, тем сильнее оно билось. Когда до точки оставалось совсем чуть-чуть, я не удержался и бросился бежать, привязав Ласточку к первому попавшемуся дереву (о чём позже, конечно, пожалел). Но тогда все мои мысли были только об одном - скорее добежать.
   Я даже не представлял себе, что могу здесь увидеть, но оно обязательно должно быть чем-то необыкновенным. И когда между деревьями, наконец, показалось чёрное бесформенное нечто, то даже растерялся. И это оно? Непонятная точка, куда стремились и Келар и Фамир со своей компанией?
   Нет, когда-то это непременно было домом. Пусть странным, нездешним, но точно каким-то жилищем. Причём без углов. В голове вертелась мысль, но я никак не мог её поймать. Как будто всё мне это было когда-то знакомо, но теперь позабыто или даже вынуто кем-то. Я обошёл жилище по кругу, но не нашёл ни дверей ни окон. Как же хозяева туда заходили? Через чердак? Глупости, это просто я чего-то не понимаю.
   Дом был не слишком высоким, где-то в полтора меня. Тёмные стены частично заросли мхом, а из провала на месте крыши торчало молодое деревце. Стало понятно, что здесь давно никто не бывал, и скорее всего ничего ценного нет, а если и было, то сгнило во времена Тибурга Великого. И никаких ответов мне не получить.
   Но чтобы убедиться наверняка, нужно залезть внутрь и всё там проверить. До края провала можно легко допрыгнуть, а затем, подтянувшись, перелезть внутрь. Так я и сделал. День ещё не спешил заканчиваться, солнце стояло достаточно высоко, и света, проникающего сквозь провалившуюся крышу, было достаточно для того, чтобы понять - внутри действительно ничего кроме заросших стен нет. Я с досады пнул какой-то гриб, а затем выбрался наружу. Где и осознал, что остался один в лесу без лошади, а значит, и без еды. И как теперь искать Ласточку, не имел ни малейшего понятия. Я зло выругался сам на себя и с силой ударил кулаком по стене, чтобы затем затрясти ушибленной рукой.
   - Ну а что ты хотел здесь увидеть? - сзади раздался знакомый голос.
   От неожиданности я вздрогнул и обернулся. В десяти шагах от меня стоял и ухмылялся Келар, в одной руке держа под уздцы свою лошадь, а в другой мою Ласточку.
  

Глава 6

Приложение силы

  
   Сейчас я даже рад, что снова встретил Келара. Точнее он никуда и не пропадал - с его точки зрения, конечно, - а внимательно за мной следил, воплощая свой "хитрый" замысел. Впрочем, ничего особенного в этом плане и не было: дагор просто хотел выяснить, есть ли у спасённого им человека какие-нибудь способности. Ну а расположенная неподалёку загадочная точка, о которой Келар, без сомнения, знал, как нельзя лучше подходила для проверки. И я оправдал его ожидания.
   Как я понимаю, это всё из-за Фамира, который не сдержался при встрече с Келаром и похвастался своим новым приобретением. А Велина ещё больше подлила масла в огонь, заявив про некую особенность. Однако ничего такого тогда у меня и не было, уж я-то точно знаю! Но звёзды сложились именно так, как сложились. Всё произошло именно так, как и должно было произойти. И я ни о чём не жалею.
   За то время пока мы выбирались из леса, Келар успел мне многое рассказать. Стало ясно и понятно, чем же именно занимались Фамир и его друзья. Они были обычными искателями различных артефактов. Да-да, именно тех, из которых и состоит большая часть нынешней дагорской магии. Не вся, но и не малая. А артефакты, как не трудно теперь догадаться, лежат себе преспокойненько в этих самых точках, разбросанных по всему миру. Но чем дальше на север, тем их больше. Правда найти нетронутые уже не так-то просто. За долгие годы большинство из них давно разграблены, а другие не пощадило время. Келар не знал, кто, когда и зачем их создал, почему магические штуки находят именно там. Но предполагал, что наверняка это дело рук волшебников Золотого века. И что настоящая магия существовала уже тогда, а не пришла внезапно из ниоткуда и не принесла с собой войны и разрушения.
   Я попытался воспользоваться внезапной разговорчивостью Келара и спросил про людей. В ответ он лишь предположил, что мы тоже дело рук дагорских магов. Тогда я задал вопрос про человеческие книги, существование которых отрицал Равис. Келар только посмеялся: "Надо же было вас сначала научить чему-то, чтобы потом использовать". Про другой язык я даже заикаться не стал, всё равно скажет: "Это древние дагоры зачем-то постарались". А зачем - непонятно. И мне тоже. Не клеится история.
   К моему немалому удивлению, после нашей встречи мы вышли к дороге совсем скоро. И если бы не Келар, то я, наверное, совсем бы заблудился в этих лесах. Какой толк от висящих в воздухе указателей, если цифры там были со столькими знаками, что я даже не представлял, сколько это может быть в лигах, а уж тем более в шагах?
   По пути на север мы должны были сделать остановку в столице Диланга. Келар не собирался там надолго задерживаться, лишь уладить парочку незначительных дел и немного отдохнуть, как он выразился, в "последнем цивилизованном пристанище". Путь хоть и не близкий, но в целом должен быть относительно безопасным, если, конечно, не сходить с главного тракта, на который мы свернули с лесной дороги несколько дней назад.
   Но чем дольше мы ехали, тем больше Келар недоумевал. Ни разу ещё ему не доводилось доехать до Диланга совсем без стычек. Проходимцев разного пошиба здесь хватало. Но большинство таких встреч ограничивалось только словесной перепалкой, а за шпаги хватались редко. Сейчас же мы ехали едва ли не как по родной Растании.
   - Странно всё это, - на одном из привалов сказал Келар.
   - Что именно?
   - Да вот это, - дагор сделал неопределённый жест рукой. - Куда все подевались? Уже едем который день по тракту, а хоть бы какой завалящийся разбойник устроил засаду. Нет же, всё тихо. И меня это беспокоит. Не случилось ли чего?
   - Может оно и к лучшему? - спросил я.
   - Нет, если в одном месте убыло, значит в другом обязательно прибыло. Надо бы в ближайшей деревне порасспросить. Только, боюсь, они ничего не скажут. Или обманут.
   - Почему?
   - Народец здесь гнилой. Да и не жалуют они всяких проходимцев вроде нас.
   - Наверное, есть за что?
   - Да уж не без этого, - грустно усмехнулся Келар. - И всё же надеюсь, что пока мы шлялись с тобой по лесам, никакой внезапной войны не случилось.
   Но ещё больше Келар удивился, когда на тракте стали попадаться спешащие куда-то дагоры. Шли они как поодиночке, так и целыми компаниями, с людьми и без. Пеших обгоняли мы, конные нас. И никто не хотел с нами разговаривать. Кто-то в ответ на вопросы только ехидно улыбался, а кто-то просто делал вид, что нас не существует. А объединяло их одно: почти у каждого с собой была лопата, а то и несколько.
   - Золотую жилу раскопали что ли? - задал вопрос в никуда Келар, а затем обратился ко мне: - Что думаешь?
   - Если ты о точках, то поблизости их нет, - не стал врать я.
   - Вот это и странно.
   Келар хотел было добыть сведения силой у какого-нибудь одинокого копателя, но не пришлось: всё же нашёлся словоохотливый путник, в отличие от большинства других шедший без лопаты. Он-то нам и рассказал, куда так спешат встреченные нами неразговорчивые дагоры. Ну а заодно с усмешкой признался, что сам собирается "половить рыбку в мутной воде", ибо простачков там собралось видимо-невидимо. А ещё посоветовал нам туда не соваться.
   По словам рассказчика, началось всё довольно просто. Один из местных фермеров работал у себя на поле, когда его внимание привлекла тонкая полоска серебристого металла, торчавшая из-под земли. Дагор сначала попытался достать странную находку руками, потом взялся за лопату, но "лента" сидела уж больно глубоко, и возиться одному тут пришлось бы долго. Людьми фермер не обзавёлся, поэтому позвал на помощь своего соседа. Дагоры копали, копали, а полоска и не думала кончаться и уходила дальше на глубину. Они уже решили всё бросить, отрезать ненавистный кусок металла, а затем пойти в трактир отдохнуть и пропустить стаканчик другой, когда наконец показалось то, к чему крепилась лента. Трактир откладывался. Дагоры почесали затылки и решили, что всё-таки нашли какую-то магическую штуку.
   Позвали третьего соседа, который вроде как хвастался своими знаниями обо всяких артефактах. Врал, конечно, но это не помешало ему заявить о большой ценности находки, и что должно быть тут закопано ещё десяток таких же. А затем все пошли в трактир. Ну и по пьяной лавочке похвастались. По округе поползли слухи. Охотников до сокровищ долго ждать не пришлось. Сначала припёрлись местные, потом из соседних деревень, а за ними и Дилана знает откуда.
   И фермер уже жалел, что вообще решил выкопать этот несчастный кусок металла: никакой силы не хватило бы остановить поток жаждущих легко обогатиться. Поле вскоре перерыли вдоль и поперёк, и теперь оно представляло собой чередование ям глубиной в дагорский рост и ещё большей высоты отвалов земли.
   - Ничего не могу с собой поделать, - сказал мне Келар, когда мы съехали с главного тракта в сторону раскопок.
   Тут уж никаких указателей не нужно было - их отлично заменяли бредущие в нужном направлении дагоры и люди с лопатами наперевес.
   - Такое чувство, что пол-Диланга решило бросить свои дела и заняться кладоискательством, - заметил на это Келар. - Прав был тот дагор, здесь нужно держать ухо востро.
  

* * *

  
   - О, ещё одни, - в сердцах произнёс какой-то дагор, едва мы вечером подъехали к месту раскопок.
   Судя по всему, ему не по нраву пришлись новые гости, и он всячески старался нам это показать.
   - Чего изволите? У нас тут всё есть: магические погремушки, алхимические субстанции, волшебные амулеты. Или вам чего попроще? Вот тут закопаны монеты эпохи Золотого века, здесь королевские украшения, а вот на этом участке ещё никто не копал, может, и найдёте что-нибудь эдакое.
   Незнакомый дагор в сердцах сплюнул и удалился.
   - Чего это он? - удивился я.
   - А это, видимо, и есть тот фермер. Понять его не сложно: только посмотри, что тут творится. И кажется мне, ему совсем это не по нраву, - ответил Келар. - Пойдём пройдёмся, посмотрим, что тут интересного.
   Лошадей мы оставили у таверны, которую уже успели сколотить за такой короткий срок. И дагоров, сидящих там и выпивающих, было ничуть не меньше копающихся в земле. Мы заплатили хозяину за стоянку, питание и уход за нашими животными, а сами пошли, как выразился Келар, на разведку.
   Прогулка принесла немало сведений о здешних делах. Келар то и дело вступал в разговоры как бы ни о чём, попутно выведывая нужное у ничего не подозревающего собеседника. Мне было поручено при помощи своих способностей искать артефакты. Сам же дагор иногда доставал из кармана небольшую коробочку, вертел её в руках, а затем убирал обратно, при этом каждый раз негромко ругаясь.
   Артефакты я, конечно, "искал", даже щурился для виду. Только что землю не нюхал как в прошлый раз. Со стороны смотрелось, наверное, смешно. Я бы и сам не против заиметь такие способности, а ещё вдобавок вернуть старые. Но для этого надо всего лишь оказаться в смертельной опасности. Однако самому себе искать неприятности среди кучи раздражённых дагоров дураков нет.
   - Куда?! Не видишь, это мой участок. Иди копай у себя, я не виноват, что ты выбрал пустышку.
   - Чего это тут твоё место? Сам колышки передвинул, а теперь говоришь, что так и было!
   И такие разговоры здесь не редкость, а мы ходили всего ничего, но наслышались и навидались предостаточно.
   Когда солнце уже почти село, Келар решил, что с нас на сегодня хватит, и нужно перекусить. Я как вечно голодный был обеими руками за.
   Этот голод преследует меня уже давно, но особенно он начал доставать после пыток в крепости. Иногда казалось, что желудок сделался бездонным: столько туда могло вместиться зараз! Но в отличие от Фамира, Келар никогда не скупился на еду для меня.
   В деревне я не очень-то старался нагружать себя тяжёлой работой. По мере возможности, конечно: иногда увильнуть ну никак не получалось. А кормили нас там хорошо, это я потом узнал, когда оказался в большом мире. И если ты постоянно не надрывался до потери сознания, то мышцы вырастали о-го-го! Я имею в виду для человека - до дагорских им далеко. Но тогда я был слишком ленив. И почему-то мне это всегда сходило с рук.
   Не сказал бы, что за время пути я тоже как-то сильно напрягался, да и кормили большую его часть так себе. Однако то, что раньше давалось с трудом, нынче просто детская забава. Особенно это стало заметно в последнюю неделю. Как будто кто-то вкачал в меня увеличитель силы, да не поскупился и дал тройную дозу. Или четверную.
   За этими мыслями я не заметил, как чуть не столкнулся с каким-то дагором.
   - Смотри, куда прёшь! - прокричал он и тут же попытался двинуть мне кулаком в лицо, но промахнулся.
   Ещё бы тут не промахнуться - реакция у меня стала, что у хаска. Лежит себе этот пушистый проныра на солнышке, вроде как спит, так и хочется руку протянуть, чтобы погладить. Но не успеешь ты и шага сделать, как хаск мгновенно оказывается где-нибудь на крыше и смотрит на тебя, ухмыляется.
   Мне почему-то вдруг резко захотелось ударить в ответ пьяного дагора, однако вмешался Келар и сказал тому несколько "ласковых" слов, после чего несостоявшийся драчун сник и отошёл в сторону. Ладно, будет ещё возможность проверить себя.
   Нравы в местной таверне, как мне показалось сколоченной из чего попало за пару часов, были не в пример свободнее, чем в таких же на Растанийской земле. Никто не выделял для людей особых мест или комнат, все ели и пили в общей зале. И никто не обращал на нас внимания: подумаешь, ещё одна парочка таких же, как они сами, бродяг. Когда мы пристроились с нехитрой едой и выпивкой на свободном месте с краю длинного грубо отёсанного стола, Келар спросил:
   - А теперь рассказывай, что тебе удалось заметить.
   - Да собственно ничего, никаких намёков, - ответил я.
   - Вот и мне тоже. Если здесь что-то и было, то всё выкопали в самом начале. Или это какой-то глупый розыгрыш.
   - Но зачем? - спросил я.
   - Кабы я знал, - ответил Келар и отпил пива.
   - Значит, тот дагор соврал?
   - Может и нет, а может и да. Рассказывать интересные истории я тоже умею. А пока всё что здесь увидел - это куча народа, копошащегося в земле в надежде вырыть чудо. И ещё столько же всякого рода проходимцев.
   - Так что, завтра уезжаем?
   - Да, не будем здесь задерживаться. А пока надо подыскать место для ночлега.
   Но сегодня его нам найти было так и не суждено.
   Как только мы вышли из таверны, то перед нами предстала компания из четырёх дагоров во главе с тем самым грубияном. Судя по выражениям их лиц, они пришли немного поболтать с нами по душам. А чтобы беседа протекала в более дружественной обстановке, прихватили с собой по дубинке. Деревенские, что с них возьмёшь. У нас такие тоже были: ни дня без выпивки, ни дня без драки. И как это бывает, вокруг необычайно быстро собралась толпа зрителей. Их тоже можно понять: развлечений мало, а разочарований предостаточно, неплохо бы разбавить скучную жизнь просмотром отличной драки, ну или простого избиения, тут уж как пойдёт.
   - Не думал, что окажусь в подобной ситуации с другой стороны, - заметил Келар.
   - А болтун, с тобой-то нам и надо поговорить. А заодно и твоего человека подучить манерам. А то совсем распоясался, не уважает.
   - Всё сказал? Может, сразу приступишь к делу? А то нам некогда: завтра рано вставать, - ответил Келар.
   - Ах ты! Ребята, бей их! - закричал главарь. Затуманенный выпивкой разум не подсказал ему ничего более лучшего, чем просто броситься на нас.
   Позднее я спрашивал Келара, на что он рассчитывал, когда вступал в перепалку с той компанией, но вразумительного ответа так и не получил. Возможно, у него в кармане после встречи у реки был припасён какой-нибудь боевой артефакт как у Темира. Иначе всерьёз рассчитывать на победу пусть и с деревенскими увальнями сложно: один на один легко, два на одного - сложнее, но против толпы любое мастерство бессильно.
   Если только ты не странный худой человек по имени Ник, в мгновение ока превращающийся из безобидного подростка в безжалостного убийцу. Нет, конечно, убивать я никого не хотел, но по неопытности попросту не рассчитал силы.
   В тот самый момент, когда дубинка главаря была готова опуститься на мою бедную голову, сработал невидимый переключатель, и дагор так и застыл с поднятой рукой. Время остановилось. Воздух, казалось, звенел от напряжения: он словно натянутый канат был готов вот-вот лопнуть. А неживой голос где-то внутри меня громко считал: девять, восемь, семь... Похоже, стоит поторопиться, удивляться и разглядывать противника некогда. И не придумав ничего лучше, я просто протянул руку к неподвижному дагору, с необычайно лёгкостью забрал дубинку себе, а затем ударил. Один, ноль. Бам-с!
   Звенящая тишина лопнула, мир вернулся в обычное состояние. Только теперь в нём на одного дагора было меньше: передо мной на земле лежал главарь. Без головы, ибо от неё осталось только кровавое месиво.
   - Храни меня Дилана! - запричитал кто-то и попятился назад.
   - О боги, - вторил ему ещё один дагор и тоже стал отступать.
   Через несколько секунд мы с Келаром остались в одиночестве.
   - Да уж, - только и смог выговорить он, - думаю, нам пора убираться отсюда.
   Весть о том, что произошло, со скоростью молнии облетела всех вокруг. И поэтому когда мы зашли в таверну прикупить провизии, там уже никого не было кроме хозяина. Да и тот смотрел на нас с опаской и молча выложил затребованное. Наверное, он бы это сделал и забесплатно, лишь бы мы убрались поскорее, но Келар всё равно заплатил. И после того как за нами закрылась дверь, мне вроде как послышался вздох облегчения.
   Да, сегодняшняя ночь снова пройдёт под светом звёзд.
   Всю дорогу до привала, место для которого пришлось выбирать уже в темноте, Келар не произнёс ни слова. И его можно было понять: человека, пусть и с необычными способностями, ты считаешь ниже себя просто по тому, что он не дагор. Он другой. Так было всегда. Можно его приблизить к себе, изобразить почти дружеские отношения, но ровней человек тебе не станет никогда. И все это знали: и люди и дагоры. И вдруг ты осознаёшь, а ещё хуже - видишь, как этот низкий человек совершает нечто такое, что ни тебе, ни другим не под силу. И это Келар, наверняка, знал точно. Иначе бы и не начал этот разговор. Когда над головами уже сияли звёзды, а огонь костра весело пожирал собранные неподалёку ветки, дагор сказал:
   - Я до этого не спрашивал, как тебя зовут.
   - Ник.
   - Хорошо, Ник. С этого момента мы с тобой на равных. Это звучит, наверное, дико для тебя, а для меня так вдвойне. Но то, что я видел, не позволяет мне больше относиться к тебе иначе.
   - Как ты себе это представляешь? Всё равно мы не ровня, это ваша земля и ваш мир.
   - Это так, но вне его нам ничто не мешает быть, можно сказать, напарниками.
   - Вне его - это где? Здесь, посреди леса, или в море? Мы не можем быть равными, как бы мне этого ни хотелось. Пока мир вокруг нас принадлежит дагорам, ни один человек не станет таким же свободным как вы.
   - Не станет, но и без меня тебе всё равно никак не обойтись. Я и так с самого начала относился к тебе с симпатией.
   - Фамир, Велина и Темир тоже.
   - Забудь про них, их уже не вернуть.
   - Это будет непросто.
   - Непросто, но я в тебя верю. Как и в твои возможности. Кто знает, что нас ждёт у Золотого дракона?
   - Именно, я думаю раз уж мы напарники, пора тебе рассказать про это существо.
  

Глава 7

Непредвиденные встречи с непредсказуемыми последствиями

  

Диланг

   Самым приятным местом в столице считался бордель мадам Нивель. А высокий уровень обслуживания в нём давно вошёл в поговорку. "Это вам не у Нивели обслужиться", - бывало вздыхали дагоры, если им продали дрянной товар или предоставили некачественную услугу. Но и цены здесь были соответствующие, не каждому по карману. И если звонкий сол не оттягивает мошну, иди в заведение попроще.
   Темир Ривас как раз этим и занимался: искал, где бы спустить несколько золотых, так удачно прибранных у сонных стражников крепости Ферин. Сегодня он был один. Компания разделилась, каждый предпочёл снова провести вечер, а может быть и ночь, по отдельности. В долгом пути видеть день за днём даже лучших друзей порядком надоедает, да и темы для разговоров подходят к концу. А путешествие по Дилангу изрядно затянулось.
   Поиски Риваса завершились около здания с выцветшей вывеской, на которой когда-то был изображён радостный фермер, державший в руках две огромные дыни. От былой красоты осталась только регулярно подновляемая пара овощей. Правда художник пририсовал им несвойственные природой лишние детали, но именно они и привлекли Темира.
   За час до этого Келар с его спутником въехали в Диланг через Южные ворота. Несмотря на известную на весь город безалаберность местной стражи, прибывших всё же наскоро проверили и сочли вполне добропорядочными гражданами. Особенно если эти граждане жертвуют немного денег на борьбу с трезвостью. Скромный взнос в целый сол сподвиг Дафура устроить очередную встречу с врагом в одном милом местечке. Передав смену, стражник прихватил с собой честно заработанные нечестным трудом деньги и направился в питейное заведение, где на вывеске красовались те самые диковинные растанийские фрукты.
   Мальчишка, один из тех, что всегда трутся около ворот, высматривая простачков на предмет незаметного перемещения ценностей из одного кармана в другой, увидев новоприбывших, тут же покинул свой пост и убежал в сторону Старого квартала.
   Диланг, как и любой большой город с долгой историей, делился на многочисленные районы. В каждом из них были свои правила. Где-то вы можете всю ночь пролежать пьяным прямо на улице, и ничего не случится - утром встанете, отряхнётесь и пойдёте по своим делам. А где-то опасно ходить даже днём. Старый квартал являл собою нечто среднее и считался в целом спокойным местом со вполне пристойными заведениями для желающих потратить свои кровные на непритязательные развлечения.
   Келар не в первый раз посещал столицу королевства. Поэтому на сегодня он ничего не планировал, кроме как отдохнуть в "Весёлом фермере", а делами заняться на следующий день. И если бы не случайная встреча с давним знакомым, которая неожиданно затянулась, то события этой ночи могли бы пойти совсем по-другому.
   Дафур уже допивал вторую кружку пива, когда в дверях таверны появился молодой дагор. На лице вошедшего сияла улыбка, он был явно в предвкушении хорошего вечера. Впрочем, осмотрев помещение, гость нахмурился, сплюнул на пол, произнёс несколько нецензурных слов в адрес хозяина и развернулся к выходу. В другой обстановке стражник непременно разъяснил бы этому дагору всю ошибочность его утверждений. С помощью силы, конечно. Но в животе Дафура плескалась пара кружек недурного пива, поэтому настроение у него было самое благодушное.
   Темир уже собирался уходить, когда его окликнул сидящий за столом стражник. "Ну только проблем с законом мне ещё не хватало", - подумал Ривас. Вывеска обманула его - вместо борделя за дверью скрывался обычный кабак. Так что Темир не сдержался и в сердцах обматерил хозяина. Как оказалось достаточно громко, чтобы стражник это услышал. Форму с отличительным знаком тот снять не удосужился, и поди разбери, при исполнении он или нет. А выпитое им пиво могло только усугубить ситуацию.
   - Присядь, - стражник указал Темиру на скамейку с другой стороны стола.
   Ривасу не оставалось ничего другого, как последовать его словам.
   - Так ты говоришь, что сие заведение почтенного Ларма обманывает своих клиентов? Или как там было?
   Темир не рискнул повторить сказанное им раньше. Намного лучше попытаться уладить это дело, например, заказав ещё выпивки: как видно, стражник был охоч до местного пива. И всё же сначала неплохо бы поговорить, вдруг всё обойдётся и так.
   - Сами посудите, господин стражник, ищу я, значит, где бы мне пообщаться поближе с какой-нибудь хорошенькой дамочкой. Вижу вывеску, а на ней...
   - Ха-ха-ха, - не дал договорить Темиру стражник, - так ты подумал, что здесь бордель?
   - А как не подумать, если там такое нарисовано.
   - Ларм! - крикнул Дафур хозяину, стоявшему за стойкой. - Почему у тебя на вывеске намалёваны сиськи?
   - Какие ещё сиськи? Это же две растанийские дыни! А что там кому мерещится - то его проблемы. У нас тут место приличное.
   - Слыхал?
   - Слыхал. Лучше подскажите тогда, где найти неприличное место.
   - Первый раз в городе что ли?
   - Первый, - соврал Темир. - Только позавчера приехал.
   - Позавчера, - повторил Дафур. - То-то я смотрю лицо у тебя знакомое. В мою смену, значит, проезжал.
   - Видимо, в вашу, - согласился Ривас, зачем спорить с пьяным? - Я пойду?
   - Куда пойдёшь? Ночь скоро, а туда, куда тебе надо, идти опасно. Или на Нивель деньги есть?
   - Наслышан. Мне бы что попроще.
   - Попроще ему подавай. Нет, никуда ты сегодня не пойдёшь. Остаёшься здесь, - Дафур стукнул кулаком по столу.
   Несмотря на вечер, ни одного знакомого стражник сегодня здесь так и не встретил. Пить он предпочитал в компании (чего не скажешь об обратном), а если у этой компании ещё и водились деньги, то было совсем хорошо.
   - Ларм, тащи пива, мой новый знакомый желает отведать твоего фирменного!
   Темир не слишком обрадовался предложению стражника. Пить, а особенно в таком обществе, ему не хотелось. Может, под предлогом малой нужды удастся ускользнуть? Но для этого необходимо выпить хотя бы одну кружку. Или изобразить.
   Служанка принесла холодный кувшинчик и немудрёную закуску. Ривас налил себе и пригубил кружку. Удивительно, но на вкус пиво оказалось вполне себе ничего, и у дагора даже промелькнула мысль никуда не идти, а остаться здесь.
   - Ну как, хорошо варит Ларм? - спросил Дафур.
   - Недурно.
   - Во-от, - сказал стражник и поднял указательный палец вверх, - а ты собирался по бабам. Зачем тебе бабы, когда здесь такое пиво?
   - Лучше, конечно, пиво и бабы, - ответил Темир.
   - Подумаем об этом позже, а пока послушай. Недавно была моя смена, и тут...
   Следующий час стражник без умолку, отвлекаясь только на очередной глоток, рассказывал истории со своей службы. Едва Темир порывался выйти, Дафур останавливал его рукой и говорил: "Ещё был у нас случай", при этом каждый раз добавляя непременное "вот".
   - Дафур, ты как хочешь, а мне надо в уборную, - терпеть уже и в правду не было сил.
   - Погоди, вот что я тебе ещё расскажу. Не далее как пару часов назад оформлял я въезд в город одной парочке - дагору с рабом. На первый взгляд ничего особенного, через меня за день много кто проходит. Сижу, значит, заполняю документы, всё чин по чину. Тружусь, вывожу старательно имена в журнале. А этот белобрысый человек на меня так и зыркает. Зло смотрит, будто прибить хочет. Ну я и предупредил хозяина, чтобы его раб вёл себя подобающим образом. И что, ты думаешь, на это ответил дагор?
   - Что?
   - Сказал: "Ник, веди себя, как договорились ранее". Представляешь? Договорились они, ага.
   - Как ты сказал, его звали? - удивился Темир.
   - Кого именно?
   - Да этого белобрысого человека.
   - Вроде, Ник.
   - А хозяина?
   - Хозяина? - переспросил Дафур, мысли в голове стражника уже немного путались от выпитого. - Кулар или Калар, не помню.
   - Может, Келар?
   - Да, точно - Келар! Вы что, знакомы? Ты не из этих случайно, не из сторонников?
   - Не из этих и не из тех. Вот что, Дафур. Сил моих нет терпеть, я сейчас вернусь, - Темир отставил недопитое пиво и выскочил из "Весёлого фермера".
   - Ларм, а у тебя разве уборная на улице? - удивлённо спросил стражник.
   - Дафур, только не вздумай делать это перед крыльцом!
   - Причём тут я?
   А Темир уже бежал к друзьям рассказать новость, остановившись лишь раз, чтобы всё-таки облегчиться.
  

* * *

  
   - Келар? Не ожидал тебя здесь увидеть, - сказал подошедший к нам странного вида тип. Было во внешности незнакомца что-то плутовское, хотя и выглядел он как обычный законопослушный дилангец. Но вот движения, мимика выдавали дагора, которого стоит немного опасаться. Нет, не быть ограбленным или побитым, а его возможности втянуть тебя в неприятности.
   - Тарен! Какая встреча! Действительно неожиданно. Особенно после той истории.
   - И не напоминай, я с этими делами завязал. Теперь я честный дагор. Ну почти, ты же знаешь, что бывших не бывает.
   - Да, так я тебе и поверил, - усмехнулся Келар. - Наверняка сорвал большой куш и теперь отдыхаешь.
   - Ну не то что бы большой, но приличный. Пока хватает, не бедствую. А ты как? Смотрю, себе нового раба купил?
   - Не купил, достался по наследству.
   Ещё в дороге мы придумали небольшую историю на случай расспросов со стороны знакомых Келара о том, кто я и откуда. У дагора не так часто бывали рабы, и это не входило в его привычку. Так что при друзьях Келара, а также для сыскарей и прочих представителей власти, я должен следовать легенде.
   А Тарен всё продолжал задавать вопросы, сам рассказывал истории: про себя, про общих знакомых, про дела давно минувших дней. Ни я, ни Келар не заметили, как пролетело время, а мы очутились совсем не в той части города, куда намеревались попасть.
   - Дайте-ка я ваших лошадей подержу, - внезапно сказал кто-то за спиной и попытался выхватить из моих рук поводья, за которые я вёл Ласточку.
   - Не дёргайся, парниша, никто тебе не хочет причинить вреда.
   Нас окружили несколько дагоров совсем бандитского вида. Этого стоило ожидать, особенно если попадаешь вечером не в тот район.
   - Тарен, куда ты нас завёл? - Келар как будто впервые осознал, что он совсем не в Старом городе.
   - Прости, мне приказали вас задержать на время, зная, что я могу уболтать любого. Даже такого недоверчивого как ты. Не переживай, ничего страшного ни с тобой, ни с твоим рабом не случится. Просто поговорите кое с кем и всё.
   - Так и знал, что ты не случайно попался нам по дороге, - сказал Келар. А потом повернулся ко мне и с надеждой спросил:
   - Ник?
   Я отрицательно покачал головой. Дагоры выглядели опасно, слов нет. Но почему-то мой дар не спешил просыпаться. Кто определяет, когда нужно спасать этого дурачка Ника, а когда, наоборот, оставить всё как есть, пусть мучается? Кто управляет моими магическими способностями? Во всяком случае, точно не я. Но в данный момент мне хотелось этого больше всего.
  

* * *

  
   Бывает так, что случайные встречи таковыми вовсе не являются. Впрочем, Келар и Ник об этом догадаться не могли, ведь они только что прибыли в город. У дагора здесь были знакомые, но чтобы вот так с ними столкнуться на улице - явление редкое. Род деятельности накладывает определённые ограничения.
   Когда Тарена выдернули из уютных объятий одной горяченькой вдовушки и приказали срочно бежать к Южным воротам, Келар ещё только успел миновать несколько кварталов после того, как заплатил слишком въедливому стражнику целый сол.
   Не сказать, чтобы Тарен был доволен таким неожиданным вызовом, но особые просьбы следовало выполнять безотлагательно. А требовалось старому вору задержать Келара, своего старого знакомого, на максимально возможный срок.
   Через полчаса после "тёплой" встречи Келар и Ник сидели в хорошо обставленной комнате и пили чай. Компанию им составил грузный дагор средних лет с уже наметившейся сединой на висках. Был он не беден, так как помимо коллекции старинного оружия, что само по себе показывало определённый статус хозяина, на стенах висели магические светильники. А это уже говорило о многом.
   - Келар, - наконец произнёс дагор, - сколько лет мы с тобой не виделись?
   - Много, но лучше бы не видеться ещё столько же.
   - Ну зачем так грубо, ты же понимаешь, что с нашей прошлой встречи ты остался мне должен.
   - Извини, но я забрал лишь только свою долю.
   - Забрал и ушёл. Так не делается. Мы бы с тобой посидели, порешали и пришли бы к согласию, но ты предпочёл сделать то, что сделал.
   - К чему весь этот разговор? Зачем ты притащил меня сюда? - спросил Келар.
   - Не тебя, а вас, - хозяин указал на сидящего рядом человека.
   - Это всего лишь раб.
   - Да, всего лишь. Но так как ты мне задолжал, я его у тебя заберу. Согласен?
   - Нет.
   - Прости, Келар, твоё "нет" здесь никого не интересует. Ты жив и здоров только по моей воле.
   - И всё же я не понимаю, зачем тебе нужен обычный человек. Если хочешь компенсацию, то у меня есть чем оплатить.
   - Конечно, есть, я не сомневаюсь. Вот им, - хозяин указал на Ника. - И отдай амулет управления добровольно, хорошо?
   Келар скорчил лицо, но передал требуемое.
   - Эй, Лас, проводи нашего гостя на улицу! - крикнул хозяин. - Не забудь обыскать только.
   Келар попытался что-то возразить, но когда в комнату вошёл амбал, который, по всей видимости, и был тем самым Ласом, дагор не стал упорствовать и сам пошёл к выходу. Ник остался.
  

* * *

  
   Не знаю, почему я тогда не попытался удрать. Ни когда нас окружили, ни когда Келара так бесцеремонно увели. Какое-то чувство подсказывало мне, что здесь всё не так просто, как могло показаться на первый взгляд. Если бы нас хотели убить, то дело закончилось бы включением магии. Но нет, мой "защитник" никак не прореагировал ни в первый, ни во второй раз. Надеюсь, он не просто сломался, и из этой ситуации можно будет извлечь выгоду. Пока непонятно какую. Посмотрим, что этот таинственный дагор сможет предложить, ведь у него явно есть интерес ко мне. И вот ещё странное дело: Келар ни разу не упомянул, что у него с собой был амулет управления моим клеймом. Откуда дагор его взял? Да и как я понимаю, после удаления артефакта подчинения на меня невозможно воздействовать магией.
   Итак, Келара увели, а мы остались в комнате с другим дагором один на один.
   - Можешь звать меня господин Равир, - наконец начал хозяин. - Не буду долго ходить вокруг да около: я знаю кто ты и откуда. Зовут тебя Ник, родом ты из небольшой деревни Варас, что в соседней Растании. Там ты прожил семнадцать лет, работая у фермера Домира Вераска. Шестнадцатого номарка прошлого года совершил побег. Прибился к банде некоего Фамира Дастарка, который впоследствии выложил немалую сумму за то, чтобы признать беглеца мёртвым. Пока всё верно?
   - Да, - согласился я. И откуда ему столько известно? Впрочем, пока он не сказал ничего такого, что не могли бы знать те же сыскари. Ну может, кроме суммы, уплаченной за меня, но и это при нужных связях, думаю, узнать не составит труда.
   - Первый раз у тебя проявились необычные способности при крушении парома через Нараю. Оставшиеся в живых рассказывали невероятные истории про человека, спасшего их от неминуемой гибели.
   Интересно, ведь ни Фамир, ни его друзья ничего мне не рассказывали про те события, предпочли отмолчаться. А оно вон как было! Ну точно Белинг Великий, защитник людей. Хотя я спас ещё и несколько дагоров в придачу, а для древнего героя такое было бы немыслимо. И это при том, что в обычной жизни я плавать-то и не умею! Ха, если выберусь из этой переделки, надо будет попробовать, теперь-то точно не утону.
   - Затем следы твои теряются вплоть до поимки банды Фамира на границе. Расследование в крепости Ферин выявило, что местный маг занимался незаконными экспериментами над заключёнными, одним из которых и оказался человек по имени Ник. Если судить по дневнику мага, подопытный был подвергнут многочисленным испытаниям, после чего оставлен умирать в камере. Откуда человек и пропал.
   Б-р-р, до сих пор как вспоминаю этот артефакт, так по коже пробегают мурашки. Если мне будет суждено когда-нибудь вернуться в ту крепость, то сраный маг заплатит за всё. И ещё должен останется!
   - Ничего пока не пропустил? Нет? Хорошо. Вроде бы после такого любой человек и даже дагор должен умереть, но ты снова появляешься как ни в чём не бывало на каких-то раскопках "древних" артефактов. Да ещё и не один, а с Келаром, известным авантюристом и пройдохой. И там происходит второе проявление твоих способностей. Практически все свидетели утверждали, что человек сначала исчез, а затем у нападавшего на него дагора взорвалась голова. Было такое?
   - Да, - похоже, он знал обо мне многое, но надеюсь не всё.
   - Ну вот мы и подошли к тому, что ты заявился в Диланг. Я, знаешь ли, уже привык к спокойной жизни, а твоё появление может нарушить равновесие в городе. Поэтому предпочитаю, чтобы такие необычные люди работали на меня. Не знаю, как там у вас в Растании, а в Диланге человек может вполне хорошо жить. А при моём покровительстве ещё лучше.
   - Выходит, вы решили сделать это раньше других? Чтобы я случайно не натворил здесь дел?
   - Ты догадливый, это хорошо. Зная Келара, не удивлюсь, если уже завтра вы бы занялись его очередным "маленьким" делом.
   Так, похоже, Равир не знает истинной цели нашего пути. Пускай Келар мне многое не договаривает (тут его можно понять), но наша дорога лежит к Золотому дракону, а это самое главное. Не хочется мне здесь оставаться, хотя и предложение заманчивое. При первой же возможности нужно отыскать дагора и уходить из города.
   - Да, Келар что-то говорил об улаживании завтра пары мелких дел, но подробно про них не рассказывал, - сказал я.
   - Ха! Пусть теперь попробует сам выкручиваться без такого чудесного помощника. Что же до тебя, Ник, то у меня будет к тебе предложение. Так скажем, небольшое испытание. Что скажешь?
   - А если скажу, что не согласен, и уйду?
   - Вот тут мы и подходим к ещё одной интересной вещи, - усмехнулся Равир. - Весь мой дом защищён от магии, поэтому тебе попросту не удастся ей воспользоваться. Впрочем, помимо этого у меня есть ещё одно средство кроме амулета подчинения, на крайний случай.
   Дагор достал из кармана и положил на стол небольшую, всего с большой палец руки, чёрную палочку.
   - С помощью простого нажатия на этот красный камушек, - продолжил Равир, - артефакт может навсегда лишить человека всех его способностей. Хочешь проверим?
   Струйка холодного пота пробежала по спине. Один раз я уже проходил подобное и повторять желания не имел.
   - Ага, вижу, как ты побледнел. Значит, про дар правда, - сказал Равир и убрал артефакт обратно в карман.
   Про дар правда, тут не поспоришь. Не поспоришь и с его бесполезностью в обычной жизни. Но если у дагора имеется артефакт, способный лишать магических способностей, то это означает, что я не один такой. Были и другие, или есть и сейчас. И раз Равир так уверенно об этом говорит, то скорее всего, он уже им пользовался.
   Проверить слова дагора насчёт защиты от магии оказалось легче всего. И результат меня одновременно и озадачил и удивил. Метки точек никуда не исчезли, они всё так же хорошо виднелись. Только теперь около них не было привычных цифр. Выходит, защита действительно работает, но не в полную силу. И поди узнай, что именно она ограничивает. Больше мне не на чем было её проверить. Хм, можно ещё попросить нажать на красный камушек. Хотя нет, это уже слишком. Лучше просто держаться от дагора подальше - не думаю, что у кого-то есть ещё один подобный артефакт.
   - Ну так что, согласен? - второй раз спросил Равир.
   Мне ничего не оставалось делать, как ответить "да". Пока что я ничего не теряю, а может и приобрету что-нибудь.
   - Только у меня два вопроса: что нужно делать, и кто вы такой?
   - На первый вопрос ответить легко: нужно забрать у одного дагора книгу, обычную человеческую книгу по магии. Ты ведь интересовался ими в Лимарке?
   Интересовался ли я человеческими книгами по магии? Книгами, которых, как утверждают некоторые, не существует? Да, да, да! Ещё бы я не был согласен на такую работу.
   - А время ответа на второй вопрос пока не пришло, для тебя будет достаточно того, что моя работа - знать всё. Лас! - Равир снова крикнул своему охраннику. - Проводи гостя до его комнаты, ты знаешь до какой, ему нужно отдохнуть. А с тобой, Ник, мы продолжим завтра.
   Поспать бы не помешало, это точно. Ещё с утра ты предполагаешь задержаться в Диланге всего на пару дней и продолжить путь, как только отдохнёшь и пополнишь припасы, а уже вечером тебе предлагают нечто такое, ради чего можно остаться здесь и подольше.
   Интересно, как там Келар? Похоже, Равир, сегодня был в настроении, раз так легко отпустил моего напарника. Чем же он так насолил хозяину этого места? Без сомнения, Келар мошенник и авантюрист, я и без сторонней подсказки знаю. Но всё же без него будет сложновато продолжить путь. Здесь вам не тихий мирный Варас, тут людям просто так даже из города не выйти: нужен либо сопровождающий, либо специальная бумага с разрешением. Но кто выписывает эти листки мне неизвестно, я лишь видел их на посту охраны - дежурный стражник прикалывал пропуска на острый штырь у себя на столе.
   Впрочем, сейчас эти проблемы интересовали меня меньше всего, в крайнем случае можно попробовать найти обходной путь, в таком большом городе их предостаточно. Все мои мысли занимала книга. А ведь даже непонятно, смогу ли я её прочесть? Точно ли она магическая? Вдруг это просто сборник рисунков, как утверждал маг из Лимарка? Нет, не будет же Равир в самом деле интересоваться ерундой. Наверняка там записано что-то ценное. И раз она человеческая, значит, у Равира есть и человек, способный её прочитать!
   Так, хватит! Гадать сейчас бессмысленно, лучше подумать о чём-нибудь более понятном, например, о еде. Тут ничего не изменилось - постоянно хочется жрать! Иногда мысли о большом жареном куске мяса вытесняли все остальные. Вот и сейчас стоило только о нём вспомнить, как живот тут же предательски заурчал.
   - Лас, а кормить будут? - спросил я у охранника.
   - Будут, будут, - проворчал тот в ответ.
   - А что дадут? - мысли о мясе не давали покоя.
   - Что дадут, то и будет, - ответ не сильно отличался от предыдущего.
   - Лас, а ты чего такой хмурый?
   - Опять Равир завёл себе игрушку, - пробормотал Лас, будто не слыша меня. - А ты за неё отвечай, пальцем не тронь.
   - В каком смысле игрушку? - не понял я.
   - В таком. Поиграется с тобой и выбросит за ненадобностью, если раньше сам не сдохнешь. Лучше раньше, мне меньше заботы.
   Больше я ничего спросить не успел - мы пришли.
   - Вот твоя комната, - Лас указал на дверь. - Располагайся. Ужин скоро будет.
   - А что насчёт лошади? У меня там вещи были!
   - Это теперь не твоя забота.
  

* * *

  
   Но ни завтра, ни послезавтра, ни через неделю за мной так никто и не пришёл и никакую человеческую книгу "забрать" не послал. Несколько дней я ещё ждал, когда меня позовут, как и обещали. А затем сам полез с расспросами. И только тогда выяснил, что никто здесь со мной не собирается даже разговаривать. Останавливаясь в придорожных гостиницах, я почти всегда находил компанию, где можно было, как поговорить, так и послушать. Обычно под простецкий ужин шли разговоры об обыденных вещах и событиях, но иногда удавалось узнать и кое-что интересное, как про Золотого дракона из рассказа старика Шенка. В этом же доме только уже знакомый Лас, если его удавалось увидеть, иногда снисходил до ответов и то лишь на самые простые вопросы.
   Однако в любой ситуации есть и свои положительные стороны. Впервые за несколько месяцев я никуда не ехал, не ночевал под открытым небом, не мучился от вечного голода, а главное, меня никто не пытался убить. Это было так необычно, что первые пару дней, я просто ел, спал, потом снова ел и опять спал. Какие там человеческие книги по магии, что вы? Дайте большой кусок исходящего паром жареного мяса и отстаньте от меня. А лучше принесите ещё. Мой вечно голодный желудок был даже очень доволен своим положением: кормили здесь отлично, можно сказать как на пиру у короля. Впрочем, там я не бывал, поэтому буду считать, что так и есть. Завтрак, обед и ужин подавали точно в одно и то же время. Их приносила симпатичная девушка, но так же как и с другими людьми даже имени её узнать не удалось.
   День шёл за днём, но в этом доме ничего не менялось и не происходило. Точнее в той небольшой его части, доступной мне. Я снова находился в заточении, хотя стоит признать, нынешние условия разительно отличались от камеры в крепости Ферин. Поэтому ничто не мешало мне снова попытаться разобраться со своими магическими способностями. И для начала я решил проверить, насколько хорошо и, главное, насколько далеко работает защита, про которую говорил Равир.
   Сделать это было легче всего: нужно просто пройтись и проследить за метками. Вроде никаких сложностей, помешать может только недоступность некоторых мест в доме. Возможно, граница действия защиты находится именно там, куда мне не попасть. Напустив на себя самый беззаботный вид, какой только смог изобразить, я тихонько потопал в сторону двери, за которую мне точно нет хода. Именно оттуда мы и пришли вместе с Ласом.
   В моей комнате направления на точки работали прекрасно, а значит, и защиты там никакой не было. Всего для исследования мне были доступны два этажа с выходом во внутренний дворик и небольшая часть подвала. Полчаса я бродил туда-сюда по коридорам, несколько раз дошёл до той двери, заходил в небольшой сад под открытым небом, спускался на кухню, где не сдержался и попытался стащить кусок сыра. Не удалось. Служанка едва не высказала всё, что обо мне думает, но вовремя спохватилась и просто прогнала жестами.
   Но где бы я ни ходил, метки работали, как им и положено, то есть чётко отсчитывали расстояние и указывали направление. И мне это не нравилось. Уж лучше бы цифры расстояний исчезали как тогда при разговоре с Равиром. Сейчас я не мог точно определить, включена ли защита вообще или работает на столь маленьком расстоянии от создающего её артефакта, что досюда не достаёт. В общем, поиски ни к чему не привели, и, вернувшись в свою комнату, я лёг на кровать и стал размышлять о магии, причинах её появления у меня, а также как со всем этим может быть связан Равир.
   До попадания в крепость мне было доступно определение вещей, ограниченное, правда, только нашими лошадками, и хороший слух. А ещё раньше никаких магических способностей я у себя не замечал. Как такое можно объяснить? Амулетом подчинения, поставленным мне магом из Лимарка? Но про такие клейма слышали все и некоторые даже видели. Хотя чаще всего людям ставили самые простые, с помощью которых хозяин мог лишь следить за своим рабом. Что-то тут не сходится.
   И потом амулет же мне извлекли, а способности окончательно никуда не исчезли! Пропали одни, но появились другие. Хотя признаюсь, старые мне больше нравились. Они полезнее были, нежели нынешнее определение расстояния до точек. С другой стороны, заблудиться теперь где-нибудь стало значительно сложнее - ведь у тебя перед глазами всегда имеется точное направление до одной из нескольких целей. Дошло до того, что я уже стал определять своё положение не по сторонам света, а по отношению к одной из точек.
   И только одна способность не исчезла, а даже улучшилась и немного видоизменилась. Тут за сведения спасибо Равиру. При замедлении времени я не только не отключаюсь, но даже могу управлять своими действиями. Неловко, правда, получается - не рассчитаешь чуть удар, и вот уже дагор лежит без головы. А может, тогда на реке было что-то другое? Что за истории рассказывали выжившие? Так, я запутался. Короче, буду считать, что способность была та же самая. И если в будущем вдруг выяснится другое, то не беда. Главное суметь воспользоваться.
   Ага, держи карман шире! Внезапно выясняется, что все твои расчудесные способности могут мгновенно исчезнуть от одного прикосновения к красному камушку на маленьком чёрном артефакте! Я-то думал, это только у меня есть такой необыкновенный дар, а оказалось, о нём не только знают, но и умеют выключать! Было тут от чего перепугаться: если один раз не получилось в Ферине, то почему бы не удастся в Диланге?
   Тогда "игрушки", о которых говорил Лас: не люди ли это с такими же как у меня возможностями? Почему бы и нет? Человек с магическим даром опасен, особенно в мире, где он всего лишь раб. Лучше держать такого при себе. И Равир, если хочет заполучить подобных людей, должен их как-то заманить, например, наобещав с три короба. Ну вот как мне книгу. Но что он делает с ними потом? Тут полная неясность. Не хотелось бы, чтобы мной поигрались и выбросили, как предупреждал равирский громила.
   - Вставай, тебя хозяин зовёт, - в комнату без предупреждения зашёл Лас.
  

Глава 8

Всё только начинается

  

"Весёлый фермер", ночь неделю назад, 9 форварка, четвёртого месяца 1457 года

  
   - Дафур, всё, тебе пора. На сегодня хватит!
   - Ларм, не надоедай. Ты же видишь - мой друг сбежал, с кем мне теперь разговаривать как не с кружкой?
   - Какой он тебе друг, обычный пройдоха.
   - Почему сразу пройдоха?
   - Да потому что он не заплатил.
   - Как не заплатил? Почему? - удивлённо спросил стражник. - А-а, ну и дорм с ним. Сколько я тебе должен?
   - Ещё кружка и будет сол.
   - Ха, тогда я беру одну! - Дафур достал ту самую монету и показал Ларму. - Как раз без размена.
   - Но только одну, - ответил хозяин.
   Однако выпить ещё по кружке пива стражник не успел: дверь "Весёлого фермера" внезапно распахнулась от удара ногой, в помещение ввалился раздражённый дагор и с размаху налетел на несущую заказ служанку. Нетрудно догадаться, что пиво от такого обращения не захотело оставаться в кружке и выплеснулось на пол.
   - Сакарта, ну что за день! - выругался вошедший и начал отряхиваться. - Ещё и куртку испачкал.
   - Да, день у тебя сегодня точно не очень! Ларм, неси ещё - Келар платит, - крикнул Дафур.
   - Откуда... - дагор не договорил. - А, ты тот самый стражник, что сегодня у меня за проход взял целый сол!
   - Ночь перестаёт быть скучной, - Дафур потёр руки и встал из-за стола.
   Келар понял, что наговорил лишнего. Возможно, реши он просто убежать из таверны, то дальнейшие события пошли бы совсем иначе. Но сегодня у него был плохой день, очень плохой. Дафур же хоть и достаточно выпил, но на ногах держался уверенно, и упустить возможность подраться, а затем отправить за решётку дагора, столь нагло порочащего честь дилангской стражи, не мог. А Ларму, хозяину местного заведения, ничего не оставалось делать, как вызвать помощь в виде сослуживцев Дафура. Драки ни к чему, здесь же приличное место.
   Так или иначе, но эту ночь Келар провёл не в чистой постели, а на грязной соломе в местной тюрьме. Дафур же, как говорят, несмотря на все увещевания Ларма, упился до полусмерти. Нашли стражника грязным и голым под одним из мостов. Живого, но ничего не помнящего о том, как он попал туда.

* * *

  
   - Я нашёл его! - сходу заявил Темир, когда бесцеремонно вломился в комнату к Фамиру.
   - Кого? - ответил сонный Дастарк, но перед этим убрал обратно под подушку предусмотрительно вынутый нож. - Он не может подождать до утра?
   - Да Ника же!
   - Как Ника, где? - удивился Фамир.
   - Всё расскажу, нужно только найти Велину, чего два раза объяснять.
   - Нет, её до утра не будет, это точно. Свалила по каким-то своим делам, сказала, чтобы не ждали. Так что рассказывай.
   Темир сел на стоящую у стены табуретку, предварительно убрав с неё фамирские штаны, а затем произнёс:
   - Так-то особо много я и не узнал. Только то, что несколько часов назад он в компании с одним дагором прибыл в город. Как думаешь, с кем он приехал?
   - Давай, говори, не тяни хаска за хвост.
   - С нашим общим другом Келаром!
   - С кем? Ты точно уверен? - переспросил Фамир.
   - Именно, информация из первых уст, так сказать. Я искал место, где бы отдохнуть.
   - Да, помню, как ты ушёл, - произнёс Дастарк.
   - Не прерывай. Так вот, искал и зашёл в один кабак. Там за столиком выпивал стражник, который сегодня днём стоял на воротах. Он-то мне всё и рассказал.
   - Что-то мне не верится, что ты запросто поговорил по душам со стражником и не оказался после этого за решёткой.
   - Ну почти так и случилось, - усмехнулся Темир, - но обошлось.
   - И что дальше? Что он ещё сказал?
   - Да много чего, таких историй поведал, потом можно самому при случае прикинуться стражником. Примут за своего. Но про Ника он рассказал только в самом конце. И очень злился при этом.
   - Почему же?
   - Утверждал, что вели они себя вызывающе, особенно человек. И Келар этому потворствовал.
   - Ну да, Келар может, если ему надо. Притворится кем угодно. Хотя раньше в особой любви к людям замечен не был.
   - В общем, еле я удрал от этого словоохотливого стража. И сразу к тебе. Нужно перехватить их.
   - Нужно и как можно скорее. Похоже, Келар тоже идёт к Золотому дракону, так что здесь надолго он не задержится.
   - Но где их искать? Диланг большой.
   - Есть у меня знакомый, который может нам помочь. Ну как знакомый, пересекались пару раз. Звать Тареном. Сам-то он невелика шишка, но в курсе всех местных дел, да и с Келаром он тоже вроде как шашни водил.
   - Идём сейчас? - спросил Темир.
   - Нет, без понятия, где он по ночам шляется, но с утра попробуем отыскать. Так что иди к себе, поспи, завтра будет долгий день.
  

* * *

  

10 форварка 1457 г.

  
   Тарен считал, что искать его дело гиблое. Если только ты не особый посыльный Равира. Эти мальчишки, наверное, знали не только, кто где находится, но и кто с кем спит, кто кому и что должен, и кто вчера прирезал или обокрал несчастного приезжего. В общем, много всего. Да и сам Тарен частенько прибегал к их услугам за монетку другую. Прошлым вечером именно такой мальчишка и передал ему просьбу Равира. А Равиру не принято отказывать, в Диланге это знал каждый.
   Сегодняшнюю ночь Тарен провёл в заведении мадам Нивель. Хорошо выполненные просьбы и оплачивались хорошо. Но Тарен считал такой заработок лёгким, поэтому и расставался с полученными деньгами так же легко. Наутро в прекрасном настроении дагор оставил бордель и неспешно выдвинулся позавтракать в какое-нибудь достойное место. Таковых Тарен знал несколько. Но именно сегодня у него были дела в Старом квартале, так почему бы и не перекусить там по пути?
   Тарен уже заказал себе яичницу из четырёх яиц с беконом и кружку хорошего пива, дождался, пока служанка всё принесёт, и только успел поднести ко рту ещё скворчащий кусочек, когда его самым наглым образом прервали.
   - Да, я, конечно, всякого повидал, но такого везения ещё не было, - сказал окликнувший Тарена пожилой дагор, обращаясь при этом к более молодому.
   - Что, какое везение?
   - Зашли в первую забегаловку, а он тут как тут.
   - Да кто же?
   - Ну вот, тот самый знакомый, о котором я тебе вчера и говорил.
   - Так даже лучше, - сказал молодой. - Не нужно никуда больше бегать. Поговорим, а заодно и поедим.
   Дагоры сели за столик к Тарену и тоже сделали заказ.
   - Ты, Тарен, ешь, что-то ты устало выглядишь. Не у Нивель ли ночь провёл?
   - Фамир, а если и так, тебе что с того?
   - Ты не рад меня видеть? Не припоминаю, чтобы мы с тобой ссорились.
   - Не люблю, когда меня отвлекают от еды, - ответил Тарен, хотя на самом деле ему не нравились случайные встречи: неизвестно, что от них ждать. Он-то об этом знал не понаслышке. Хорошее настроение улетучилось.
   - Так ты ешь, мы тоже поедим. Заодно и поговорим, - Фамир переиначил слова Темира.
   Служанка принесла такую же яичницу с беконом. Некоторое время все молчали. Наконец Темир отложил вилку, смачно рыгнул и, улыбнувшись, откинулся на спинку стула. Тарен с неприязнью посмотрел на Риваса, но ничего не сказал.
   - Ну что, я вижу, все утолили свой голод, пора и поговорить, - сказал Дастарк.
   - Пора, - ответил Тарен. - Рассказывай, зачем ты меня искал в столь ранний час.
   - Тебе бы в поэты идти, - вставил слово Ривас.
   - Темир, заткнись.
   - Всё, умолкаю.
   - Тарен, я не буду ходить вокруг да около: мы сами ищем одного дагора.
   - А я тебе тогда зачем? Поспрашивай у мальчишек, они быстрее помогут, - пожал плечами Тарен.
   - В том-то и дело, что ты его должен знать. Он только вчера прибыл в Диланг. Звать его Келар Варн.
   - А Келар, да, пересекались мы как-то давненько. Зачем он вам?
   - Ну, Тарен, я же не спрашиваю, какие дела у вас с ним были. Ищем - значит, нужен.
   - Хорошо, постараюсь вам помочь. Только услуга за услугу, идёт?
   - Идёт.
   - Тогда завтра в это же время здесь же, - Тарен встал из-за столика и собрался уходить.
   - Погоди, погоди. Сядь. Ты не сказал, какая нужна ответная услуга.
   - Завтра, Фамир, завтра. В любом случае, ты сможешь отказаться от сделки прежде, чем я озвучу стоимость.
   - Стоимость?
   - Услуга, стоимость. Какая разница? - пожал плечами Тарен. - Бывайте.
   Дагор вышел из трактира.
   - Не нравится он мне, Фамир.
   - Да, что-то здесь не так. Проследить бы за ним, да Велины нет. Мы с тобой только спугнём его.
   - Когда она нужна, так всегда где-то пропадает, - сказал Темир, - а когда нет, так не оттащишь за уши.
   - Я оставил ей записку, где нас искать.
   - Отлично. А где нас искать надо? - задал вопрос Ривас.
   - Помнится, ты жаловался, что у тебя больше нет зарядов для пистоля, - улыбнулся Фамир.
   - О, а что, есть, где взять? - Темир чуть не подскочил со стула от радости.
   - Пока ты по бабам шлялся, я времени даром не терял, а думал о нашем будущем, - Фамир назидательно поднял указательный палец.
   - Ну да, куда уж мне, - попытался изобразить сарказм Темир.
   - Не ёрничай. Заряды всё равно пригодились бы, а теперь уж точно без них не обойтись.
   - Дорого?
   - Ты бы хотел бесплатно, как на точке взять?
   - А то! Я так-то всякие магические безделушки предпочитаю сам добывать.
   - Да, потом пропивать их за бесценок или спускать в борделях.
   - Фамир, ну чего ты прицепился? Рассказывай лучше.
   - Так, на чём я остановился? А, на зарядах. За эти пару дней я навестил нескольких своих знакомых, поспрашивал, нет ли какой работы по нашему профилю. Все в отказную. Да ещё так демонстративно: завязал, не участвую, болею. Дело ясное, что дело тёмное. Что-то в городе изменилось за время, пока нас не было. Никто с артефактами связываться не хочет.
   - Кто-то явно подмял под себя всю торговлю магическими вещицами, - вставил Темир. - Зря ты засветился.
   - Не переживай, в Диланге нас принимают за обычных авантюристов, иногда промышляющих поиском артефактов. Ничего особенного, тут таких полно.
   - А Келар?
   - Это другое дело. Он успел показать себя не с самой лучшей стороны. Здесь многие на него зуб имеют.
   - Погоди, что-то мы ушли не в ту сторону. Что там с зарядами? - спросил Темир.
   - Ну так к ним и веду. Вышел я на улицу после очередной неудачной встречи, как ко мне подходит мутноватый тип и спрашивает, не интересуюсь ли я возможностью подзаработать?
   - Вот так прямо посреди белого дня? - брови Риваса поползли вверх.
   - Я тоже так подумал и уже хотел было спросить: "Не попутал ли ты чего?" А он продолжил: "Имею честь предложить вам, мистер Фамир Дастарк, от имени господина Равира, который лестно отзывался о вас и вашей компании, принять участие или сделать ставки на городских магических играх. Победителям достаются интересные и полезные артефакты, заряды к оружию".
   - Играх? Что ещё за игры?
   - А, Сакарта знает. Не люблю я такое, ты же знаешь мою историю. Отказался, в общем.
   - Ну и зря, я бы пошёл: если и не сыграть, так посмотреть, что это и с чем едят.
   - Ага, посмотрю, потом сам начну, а там, глядишь, и без штанов останусь. Но ночью мне подумалось, что пополнить арсенал всё же не помешает. Ведь после той драки у реки, когда ты израсходовал последние припасённые заряды, дела у нас пошли так себе. И я оставил записку Велине, что обедать мы будем в таверне "Весёлый фермер".
   - Где-где? - удивился Темир.
   - Знакомое заведение?
   - Ещё бы, ведь именно там я пил сегодня ночью.
   - Удивительные совпадения. Тот малый сказал, что если передумаете, спросите Ларма в "Весёлом фермере".
   - Не находишь всё это странным? Артефакты, игры, непонятный господин Равир.
   - Про Равира я слышал, - заметил Фамир, - но ничего такого, чтобы связать его с нашими делами. Обычный вор.
   - Или нет? Мы не сильно вхожи в местные преступные круги.
   - И лучше держаться от них подальше, - сказал Дастарк. - Но вполне возможно, что Равир и тот, кто теперь контролирует рынок артефактов в Диланге, - один и тот же дагор. А насчёт игр решим вот что: время до завтра есть, сходим, посмотрим. Если всё это не стоит и ломаного сола, то уйдём.
   - А как же заряды?
   - Возьмёшь в схроне у границы Диланга.
   - О, до него "год" ползти. Вляпаемся опять во что-нибудь.
   - Постараемся никуда не влезать.
   - Так неприятности сами нас находят, хотим мы этого или нет.
   - Всё, - Дастарк прервал стенания Темира, - пора уходить, а то на нас уже косо смотрят.
  

* * *

  
   Тарен в это время шёл по Старому кварталу и тоже размышлял о совпадениях: "Кто такой по сути Келар Варн? Мелкий воришка и не слишком удачливый охотник за артефактами. Почему он, не успев заехать в город, в срочном порядке понадобился одному из самых влиятельных дагоров Диланга? А на следующий день о нём спрашивает Дастарк. Шишка тоже не велика, но вот как искателю артефактов ему нет равных. Келар и Фамир когда-то работали вместе, видели их в Последнем пристанище. Так, Последнее пристанище. Что там такое было с ним связано? Вспомнил: рассказывали, что они покупали там людей, после чего ушли с ними на север. Вернулись только дагоры. А при въезде в город с Келаром был мальчишка. У парня дар! Им всем нужен вовсе не Келар, а человек. Одному для его знаменитых игр, а другим для похода на север. Про Равира всё ясно, а вот зачем им там в диких землях человек с даром? Неизвестные артефакты? Нужно разузнать побольше".
  

* * *

  

16 форварка 1457 г.

  
   - Вставай, тебя хозяин зовёт, - в комнату без предупреждения зашёл Лас.
   - Зачем? - спросил я, хотя было понятно, что вряд ли мне скажут.
   - Не задавай глупых вопросов, - бугай не разочаровал с ответом. - Если зовёт, значит так надо.
   Не будем спорить. Сейчас важнее узнать про защиту дома от магии, а не хлопать ушами как в первый день. Впрочем, мне тогда было не до каких-либо проверок.
   Я встал с кровати и последовал за Ласом. Весь путь до заветной двери я внимательно следил за метками расстояний. Пока ничего необычного: как и раньше цифры оставались на месте, указатель направления тоже работал, как и положено.
   Бугай шёл впереди, насвистывая весёленькую мелодию.
   - Лас, чему ты радуешься? - задал я вопрос.
   - А? - тот обернулся. - Тебе кажется.
   - Нет, сегодня ты в хорошем настроении, - продолжил я.
   - Странно, с чего бы это? - Лас ответил вопросом, а затем изобразил зловещий смех.
   Похоже, нужно ждать неприятностей. Ну мне не привыкать: последние месяцы они следовали за мной по пятам, то и дело догоняя. Я не стал продолжать расспросы, и дальше мы шли молча. Навстречу нам пару раз попались слуги из людей. Заметив огромного дагора, они тут же отходили в сторону. Может мне показалось, но в их взгляде читалось сочувствие. Не к Ласу - к человеку, который следовал за ним. Уверен, они знают, что будет дальше.
   - Стой, я открою, - произнёс Лас около той самой двери.
   Затем он подошёл к ней вплотную и посмотрел в располагающийся на высоте человеческого роста глазок. Боится, что с той стороны может кто-то поджидать? Как мне кажется, должно быть в точности наоборот!
   - Всё в порядке, - Лас открыл дверь и предложил мне идти первым. Никаких замков или ключей. Но она точно была заперта, я проверял, когда исследовал дом. Хотя чему я удивляюсь? Наоборот, если бы Лас воспользовался ключом - это было бы странно.
   Коридор, что начинался дальше, ярко освещался магическими светильниками. В прошлый раз я был занят мыслями об опасном артефакте, книге и куске жареного мяса, чтобы отвлекаться на верчение головой по сторонам, но уж такое запомнил бы.
   Едва за Ласом закрылась дверь, как исчезли цифры расстояний, а указатели направлений начали в беспорядке перемещаться. Одной загадкой меньше. Защита работает не на весь дом, как говорил Равир, а только в определённых пределах. Например, точно не выходит за эту дверь. Вроде ничего особенного в ней нет: окованное полосками из железа дерево. Посмотреть бы повнимательней, но Лас не дал задержаться, а сказал двигаться дальше.
   Снова та же богато украшенная комната, за столом всё тот же грузный дагор. За неделю ничего не поменялось, да и не могло. Равир читал какое-то письмо и пока не обращал на меня внимания. В правой руке он вертел знакомую чёрную палочку. По спине пробежали мурашки. Готов поклясться, что Равир делал это нарочно!
   Я стоял и внимательно следил за движениями дагора. На мгновение Равир прекращал играться с артефактом, подносил к камушку большой палец, а затем будто передумывал нажимать и снова продолжал крутить палочку. Наконец дагор отложил бумагу, внимательно посмотрел на меня и произнёс:
   - Садись.
   Мне ничего не оставалось, как последовать его приказу - по тону сказанного иначе и не назовёшь.
   - Извини, что держал тебя в неведении почти неделю, - как мне показалось, с показным радушием произнёс Равир. - Тебе нужно было отдохнуть, набраться сил.
   - Отдохнуть для чего? Ведь никакой книги нет?
   - Почему же, книга есть. И не только она. Только, боюсь, тебе её никак не достать сейчас. Нужна подготовка, хорошая подготовка. А для этого нет ничего лучше, чем бой с таким же хорошим соперником, правда?
   - Зачем мне это делать?
   - Потому что иначе убьют тебя.
   - Это вряд ли, - усмехнулся я.
   - А если соперник такой же человек, как и ты? И он может всё, что можешь ты.
   Значит, правда. Равир действительно собирает людей со способностями. Но зачем? Всего лишь для того, чтобы столкнуть их между собой? Я был о нём лучшего мнения.
   - В чём тогда смысл? Не думаю, что нас таких много. А каждый бой - новая смерть. Так вы лишитесь всех бойцов.
   - Наверное, я сгустил краски, - пошёл на попятную Равир. - Бой человека с человеком редкость, это большие ставки и большие деньги. Такое случается нечасто.
   - Но почему другой человек захочет меня убить, если я такой же, как он?
   - Тебе, наверное, кажется, что люди стоят друг за друга горой? Нет, Ник, они такие же, как и мы. И ничто дагорское им не чуждо, в том числе и жажда убийства.
   - Никогда не думал об этом, - я даже растерялся.
   - Всё потому, что ты жил в деревне, где люди действительно сплочены. У вас в Растании с рабами поступают жёстко. Лепят метки направо и налево, ставят клейма подчинения...
   Я непроизвольно прикоснулся к виску, вспоминая мага из Лимарка и его пыточный стол.
   - Честно признаюсь, я ещё не видел такой модели артефакта как у тебя, - заявил Равир, заметив моё движение.
   - Какой модели? - мне не очень понятен был смысл его слов.
   - Которая вшивается под кожу. Обычно они на самом виду, но у тебя нет. Только тонкий шрам. Работа искусного мага; надо бы узнать, чем он пользовался.
   Молчи! Сделай вид, что всё идёт как надо. А ведь шрам и вправду до конца не исчез как другие. Равир напрямую связывает наличие амулета подчинения и магию. Но у меня-то ничего нет! Нужно расспросить, вдруг расскажет.
   - Так вот всё из-за чего! - воскликнул я.
   - А ты ещё не догадался? Не буду скрывать, что у некоторых людей, очень-очень редко, после установки амулета подчинения просыпаются определённые возможности.
   - А вы их стравливаете.
   - Готовлю, - ответил Равир.
   - К чему же? К ещё большим ставкам и более кровавым боям?
   - Узнаешь, если согласишься. Поверь, масштабы моего замысла огромные. А деньги? Они ещё никому не помешали. Я так и заработаю и отберу наиболее сильных из вас. Видишь, я уговариваю тебя вместо принуждения, - при этом дагор не переставал вертеть в руках чёрную палочку, прямо намекая мне, что будет за отказ.
   - Хорошо, я согласен.
   - Ну вот и ладненько. Пойдём, я познакомлю тебя с другими людьми.
  

Глава 9

Кто ты?

Городская тюрьма Диланга, 10 форварка 1457 г.

   - Тебя нелегко было найти в этот раз, - произнёс подошедший к решётке дагор.
   - Но ты справился, не так ли? - ответил узник.
   - Да, хотя потратил на это целый сол.
   - Не думал, что стою так дёшево.
   - За тебя здесь не дадут и ломаного медяка, - усмехнулся гость. - Я заплатил за сведения.
   - Зачем ты припёрся? У меня уже нечего взять, - заключённый демонстративно вывернул карманы.
   - Хочу помочь тебе, - спокойно продолжил его собеседник. - В обмен на кое-какую информацию.
   - Ха, меня и так сейчас выпустят, что мне твои услуги.
   - А если нет? Ты задолжал господину Равиру.
   - С твоим Равиром я в расчёте. В полном. Ещё со вчерашнего вечера, так что не надо меня им пугать.
   - Ты отдал долг? И чем же?
   - Тарен, я же тебе сказал: у меня ничего нет. Всё забрал твой господин. Передавай ему привет!
   - Хм, - гость почесал подбородок. - Две лошади, десяток другой солов - не думаю, что ты таскал с собой много. Ах, да. Человек. Я склонен считать, что ты расплатился именно им.
   Келар на этот раз промолчал.
   - Угадал. Всё дело в нём. Чем этот мальчишка так для тебя ценен?
   - Прислуживает хорошо, - процедил сквозь зубы Келар Варн.
   - Верю. А ещё? У него дар, правда? Иначе зачем бы он понадобился Равиру? По глазам вижу, что так и есть. А ты идёшь на север и тащишь с собой человека с магическими возможностями. Зачем?
   - Тарен, что ты хочешь?
   - Хочу, чтобы ты взял меня с собой. А взамен я вытащу мальчишку от Равира.
   - Почему я должен соглашаться?
   - Потому что такое же предложение я могу сделать Фамиру Дастарку. Знакомое имя? Он не далее как четыре часа назад интересовался тобой.
   - Я согласен.
   - Вот и хорошо. Стража! - крикнул Тарен. - Откройте решётку.
  

* * *

  

16 форварка 1457 г.

  
   Снова коридоры. Повороты, ответвления, спуски и подъёмы. Здесь темно, магические светильники выключены. Лишь изредка на стенах встречаются обычные масляные лампы, дающие немного света. Воздух сухой и пыльный как в жаркий летний день на чердаке хозяйского дома Домира Вераска. Иногда дует свежий ветер, и ты начинаешь сомневаться, что находишься под землёй. Мы идём долго, но коридоры и не думают заканчиваться. А что если они пронизывают весь Диланг? Я на всякий случай запоминаю каждый поворот и считаю двери. В моём положении лишних знаний не бывает, всякое может случиться.
   Способность видеть направления снова работает. Мои предположения оказались верны: защита действует только в комнате Равира и на небольшом расстоянии от неё.
   Лас шагает впереди, держа в руках фонарь и освещая нам путь на самых тёмных его участках. Внезапно дагор останавливается перед небольшой лужицей на полу.
   - Опять треснуло и течёт, господин, - произносит бугай, направив луч света на потолок.
   - Пошли потом кого-нибудь заделать, - отвечает Равир.
   Я тоже останавливаюсь и смотрю на образовавшуюся трещину, из которой капает вода.
   - Видал такое, Ник? - спрашивает Равир.
   - Нет.
   - Древние строили, сейчас так не умеют, - отвечает дагор.
   Сквозь узкую трещину на потолке проглядывают непонятные трубы. Внутри меня возникает чувство, что ещё чуть-чуть и я пойму их предназначение.
   - Идём, - произносит Равир и толкает меня в плечо, не давая поподробнее рассмотреть осколок творения древних дагоров.
   Судя по ощущениям, мы прошли минимум пару лиг, не меньше. Полумрак скрадывает расстояние и время. Лас останавливается около очередной неприметной двери и уже привычно смотрит в глазок, открывая невидимый замок.
   Первое, что я замечаю, когда входим в большой зал - это свет. Обычный солнечный свет, льющийся через окна на потолке, а значит, мы покинули подземную часть пути. Указатели направления снова начинают бессмысленно двигаться - здесь тоже работает защита от магии. И понятно для чего: так никто из людей, собранных здесь, не сбежит.
   - Вот мы и пришли в твой новый дом, - заявляет Равир. - Здесь живут и тренируются люди, владеющие даром. Лас, собери всех. Нужно представить им Ника.
   Почему-то я думал, что раз изменилось моё тело, то и у других тоже будут какие-то особенности. Скажем, большой рост или мускулы как у самца харала. Но нет, на первый взгляд перед нами стояли самые обычные люди. Но только лишь на первый. Несмотря на молодость, этих ребят изрядно потрепала жизнь: почти у каждого были шрамы. Большие и не очень, страшные и едва заметные. Одна из "игрушек" Равира щеголяла повязкой на лице, скрывающей отсутствие глаза. Не знаю, к чему дагор их готовит, но выглядели они так себе. Могу представить, как я смотрюсь на их фоне. Откуда им знать, что ещё недавно на моём лице красовались ужасные раны от вырванного клейма, а тело представляло собой хорошую отбивную с кучей дырок от игл и толстых штырей.
   Людей было пятеро: две девушки и трое парней. По внешнему виду сразу и не скажешь, откуда они, впрочем, я могу судить только за Растанию и Диланг. Но двое точно не местные, я таких никогда не видел: у парня была тёмная кожа, что плодородная земля в окрестностях Вараса, а девушка будто щурилась от слепящего солнца.
   И да, у каждого из них на виске имелось клеймо, и у каждого во взгляде читалось презрение.
   - Кого вы к нам привёли? Что за сопляк?
   А они совсем не боятся Равира. Да и тот после вопроса лишь заулыбался.
   - Так ребята, это Ник. Он ваш новый товарищ. Как вы знаете, скоро Большие игры. Нужно его подготовить.
   - Подготовить к чему? К смерти? - выкрикнул один из людей.
   - Нет, он не будет в этот раз участвовать в боях против дагоров, - спокойно ответил Равир.
   - А, корм для животных... И давно у него? - спросил темнокожий и постучал себя по виску.
   - Полгода.
   - П-ф-ф, сопляк, - фыркнула одна из девушек. - Да ещё и гладенький какой.
   - Он хозяину для утех был нужен, вот и берегли, - сказал парень с повязкой на лице и заржал.
   Внутри меня всё готово было взорваться. Я покраснел от злости, а их это только раззадорило, смеялись уже все. Спокойно, спокойно, Ник. Держи себя в руках. Ты же прекрасно понимаешь, что так они лишь провоцируют тебя. Или вовсе пытаются за глупыми шутками скрыть безнадёгу своего положения. Чтобы ни говорил Равир, эти люди пленники. А я? Я - пленник?
   Не-ет, я лишь гость. И когда выясню точно, как связаны между собой амулеты подчинения и магия, найду способы обхода защиты Равира, узнаю секрет чёрной палочки, а главное - научусь самостоятельно управлять своими возможностями, то свалю отсюда к Сакарте на кулички. А нет, на север к Золотому Дракону. Один или отыщу Келара. Он неплохой мужик, хоть и дагор. Но это дело будущего. Ещё бы и про книжку не забыть. Фух. Я успокоился.
   - И что ты можешь, гладенький? - они наконец перестали смеяться.
   - Ничего, - пожал я плечами, ведь это была почти правда.
   Чего я умею такого? Если подумать, то и, правда, ничего. Я обычный деревенский парень, волею судьбы оказавшийся вовлечённым в круговорот непонятных событий. Болтаюсь в мутной воде как дерьмо харала. Помнится, последним самостоятельным решением была попытка сбежать от Фамира. Два раза даже пробовал - оба неудачно. Сейчас же хочу использовать шанс чему-то научиться и изменить свою судьбу.
   - Десять, девять...
   Что происходит? О, Сакарта, я вывалился в замедление времени! Я посмотрел вниз - около моего живота в нескольких дюймах застыл нож. А с другой стороны лезвия за рукоять держался темнокожий. Но как он успел? Тоже умеет управлять временем? Отойду в сторону - пусть промахнётся.
   Бам-с. Секунды снова текут как надо. Мимо меня пролетает нападавший и со всего размаху грохается на пол. Нож отлетает в сторону, и в наступившей тишине слышится обиженный звон стали.
   - Хорошее представление, Ник, - захлопал в ладоши Равир.
   - Ха, гладенький, ну ты даёшь! - захохотала узкоглазая девушка. - Что, Мартин, съел?
   Темнокожий парень в это время с изумлённым видом сидел на полу и потирал ушибленный локоть.
   - Давай руку, - я подошёл к Мартину. Тот, чуть поколебавшись, принял помощь.
   - Вижу, вы поладите, - сказал Равир. - Ник, оставляю тебя здесь. Линда, ты ответственная за новичка, покажи и расскажи ему всё. Остальным ещё раз напоминаю, что скоро состоятся Большие игры.
   - Чем Большие отличаются от обычных? - спросил я у Равира.
   - Вот это тебе Линда и объяснит, - ответил тот.
   Дагоры ушли, и я впервые за долгое время остался только в обществе людей. Последний раз такое произошло ещё в Растании, в одной из придорожных таверн. Даже у Равира, в доме полном человеческой прислуги, дагоров было предостаточно.
   Молчание длилось недолго.
   - Давай знакомится что ли, - ко мне подошла девушка с узкими глазами. - Меня, как и сказал наш хозяин, зовут Линда. Того парня, который пытался тебя продырявить, тоже некоторым образом уже представили - это Мартин. Ещё с нами Лиза и Алекс. А этого красавчика с повязкой на лице зовут Джек. Тебя мы уже знаем - ты Ник.
   Я поочерёдно пожал всем руки. После чего ребята моментально утратили ко мне интерес и разошлись по своим делам.
   - Пойдём, покажу сначала, где будешь жить, - Линда тронула меня за плечо. - А у тебя своих вещей совсем нет?
   - Было немного, но забрали, когда попал сюда, - ответил я и последовал за девушкой.
   - Ничего, попросишь у Тарса, он за нас некоторым образом отвечает. Ну, там одежду и прочее барахло.
   - Судя по имени, он дагор?
   - Ага, прикольно - дагор прислуживает людям, - Линда засмеялась. - Только не вздумай сказать ему это. Вмиг получишь ответку.
   - Почему?
   - Глупый вопрос. Здесь же постоянно включена защита, а у Тарса амулет подчинения всегда при себе. Сделать ты ничего не сможешь, а вот дагор тебе только так. Ты что, никогда не пробовал бежать?
   - Было дело. Один раз после установки клейма, - припомнил я прошлогодний случай в придорожной таверне.
   - Один раз? Да ты совсем больной, - фыркнула Линда. - Я регулярно пытаюсь найти способ обойти защиту.
   - И как, успешно?
   - Нет, - вздохнула девушка, - каждый раз одно и то же.
   - Вот и я не хочу снова это испытать, - мне пришлось соврать.
   Идти до моей будущей комнаты оказалось совсем недолго.
   - Заходи, - Линда открыла дверь, пропуская меня вперёд.
   Внутри ничего особенного: кровать, пара стульев, на пол брошен небольшой коврик, окон не было. Свет давала обычная масляная лампа, стоявшая на столе.
   - А зачем стол?
   - Хороший вопрос, но я и сама не знаю. Едим мы всегда вместе, учить писать нас точно никто не будет, - девушка пожала плечами.
   - А кто здесь раньше жил?
   - Не спрашивай, - в голосе Линды послышались нотки металла, - его уже нет.
   Не спрашивать, так не спрашивать. Я не стал настаивать. Лучше подожду - думаю, что она сама когда-нибудь расскажет.
   - Пойдём дальше, у тебя всё равно с собой ничего нет.
   - Погоди, - остановил я Линду. - А нельзя у этого Тарса узнать судьбу моих вещей и лошади?
   - У тебя была лошадь? - удивилась девушка.
   - Ну не то чтобы моя, но я к ней привязался за время путешествия.
   - Ты удивляешь меня: лошадь, путешествие. Да тебя к нам привёл сам Равир! А не этот придурок Лас.
   - Лас вроде нормальный, - ответил я.
   - Все они на поверку полные мудаки, - заявила Линда, - даже если на первый взгляд кажутся тебе приличными дагорами. Обманут - недорого возьмут. На людей им плевать, мы для них мусор под ногами. Или дорогие игрушки, но это ничего не меняет.
   - Равир сказал, что готовит вас к чему-то.
   - Чего? - Линда едва не взорвалась от возмущения. - Этому толстому дорму от нас ничего не надо кроме того, чтобы мы дрались на арене.
   - Эй, не горячись, я только передал его слова, - я попытался утихомирить девушку. - Равир разве вам такого не говорил?
   - Нет, всех нас выкупили у предыдущих хозяев и привезли сюда безо всяких сказок.
   Странное дело: зачем Равир тогда мне рассказал про книгу, приказал готовиться, а потом почти неделю откармливал? Если у него на меня есть какие-то планы, то других людей он о них не предупреждал. А стоит ли мне это делать? Пожалуй, нет.
   - Ты так и не ответила про Тарса.
   - Да чего о нём говорить? Спросишь, когда заявится, - фыркнула Линда, и мы наконец вышли из комнаты.
   Мне ещё не приходилось видеть такие просторные дома! Даже жилище Равира намного скромнее. Тесные комнатушки деревенского дома в Варасе и не менее тесные закутки в придорожных гостиницах - разве можно их сравнить с этим великолепием? А ещё там везде куча народу. Ночью иногда нельзя сделать и шага, чтобы не наступить на спящего человека. Ну и куда же без постоянной вони от немытых тех, от плохой пищи и от дешёвого пойла. А нас здесь было всего шестеро!
   Наверное, только в королевском замке места ещё больше. Я там не бывал, но надеюсь сказать нашему достопочтимому Тибургу несколько ласковых слов, как когда-то Белинг Великий. Что-то меня не туда понесло, прошлый раз это закончилось пинком под зад от Рамира, хозяйского сынка.
   - Линда, скажи, а какие у вас способности? - мне и вправду было интересно.
   - Такие же, как и у тебя, у всех одинаковые. Почему ты спрашиваешь? - удивилась девушка.
   - Я думал, что у каждого какие-то свои особенные возможности. Ну там полёт или управление вещами силой мысли, - пришлось сочинять на ходу.
   - Ну ты смешной, если бы кто-то из нас такое умел, то не сидел бы здесь, а давно сбежал. Надо же, управлять силой мысли! Это только дагорам доступно.
   - А ты сама видела, как они колдуют?
   - А то! Взять того же Равира. Он и слова не скажет, а ты валяешься на полу и корчишься от жгущего тебя изнутри огня. Знакомо?
   - Знакомо, - ответил я. - Но это понятно, на нас же амулеты подчинения.
   - Конечно, как иначе? Но что-то я никаких верёвочек, тянущихся от них до Равира, не видела. Магия, одним словом, - серьёзно заявила Линда, а затем со злостью произнесла: - Как же мне иногда тоже хочется увидеть его на полу, извивающимся от боли!
   - Почему?
   - Он не такой добрый, как кажется. Сегодня ты у него в любимчиках, а завтра будешь молить о пощаде. Если сможешь произнести хоть слово.
   Я промолчал. Не скажешь же ей, что к тебе относились по-другому. Обманывал Равир меня? Если рассудить здраво, то нет. Не договаривал - это да. Но пока лучше последовать его совету учиться, во всяком случае, мне новые знания не помешают.
   - И всё же, какие умения открываются после установки амулета? - вернулся я к началу разговора. - У меня он не такой, как у вас.
   - А ведь и правда. Мы сначала подумали, что ты самый обычный человек - у тебя на виске ничего нет. Но я потом разглядела шрам, - Линда даже дотронулась до него.
   - Да, мне вшили амулет под кожу в Лимарке, - чистая правда, ни капли лжи. - Не самое приятное воспоминание.
   - Не стану спрашивать, зачем тебе это сделали, но лично я бы с радостью воткнула нож под рёбра своему предыдущему хозяину. Пошли на арену, покажу тебе, что умею.
   Предусмотрительно со стороны Равира оставлять во всём доме только одно место, где работает человеческая магия - очерченный круг в центре зала. Когда меня представляли, то дагоры стояли в стороне на безопасном расстоянии от Линды и других ребят. Я же был выдвинут вперёд, чтобы попасть как раз в пределы арены. И каждый знал об этом. А значит, выпад Мартина не был спонтанным! Сакарта, и правда устроили представление. С другой стороны, если знать заранее, то вывалиться в замедление времени не удалось бы. И вот ещё что. Раз здесь везде включена защита, то почему Равир был уверен, что сам сможет воспользоваться магией? В чём различие между дагорами и людьми?
   - Не стой там как болван, заходи в круг, - крикнула Линда.
   - Прости, я задумался.
   - О чём же?
   - Почему Равир был уверен в своей безопасности, если магия здесь не работает, - высказал я свои мысли.
   - Да потому что он дагор. Глупый вопрос!
   - Ну да, кто же ещё, - похоже, она до сих пор принимает на веру сказки про дагорское волшебство. - Так почему ты не задумывалась, что за пределами арены Равир бессилен?
   - Задумывалась и не раз. И не я одна. Только снова проверять после смерти Андрэ никто не хочет.
   - Андрэ - это тот парень, что раньше жил в моей комнате?
   - Да, будь он трижды проклят из-за свой глупости! - вскипела Линда. - Хватит болтать, иди сюда.
   Ничего не изменилось после захода в круг. Расстояния до точек по-прежнему не отображались, а указатели всё так же бессмысленно передвигались, потеряв направление.
   - Ты точно уверена, что магия здесь работает? - спросил я Линду.
   - Ну, смотри! - сказала девушка и исчезла, чтобы через мгновение появиться у меня за спиной и дать подзатыльник.
   - Ай, больно, - я приложил руку к ушибленному месту. - Как ты это сделала?
   - А как ты ушёл от атаки Мартина? - Линда ответила вопросом на вопрос.
   - Не знаю, - честно признался я. - Оно само выходит, я тут ни при чём.
   - Странно, - девушка задумалась. - Мне стоит только представить, где необходимо оказаться и всё, ускорение работает.
   - Можешь ещё раз показать?
   - Только один, потом нужно отдыхать. Смотри!
   - Ай, - Линда заехала по затылку второй раз.
   - Уф, - девушка отошла от меня и тяжело задышала.
   - Что с тобой?
   - Говорила же, что будет нужна передышка. Этот трюк редко кто использует два раза, только в критической ситуации.
   - Я не смог разглядеть, как ты двигалась.
   - А дагоры с трудом, но видят, в этом и проблема. Мы не становимся сверхлюдьми, - вздохнула Линда. - Повышенная сила, ловкость, скорость реакции - всё.
   - Как же вы тогда дерётесь на арене?
   - Так с дагорами нечасто случается. В обычные дни, например сегодня вечером, только с дикими животными. Тут хватает повышенной силы и ловкости. Но всякое бывает, найдётся какой-нибудь дурак и вылезет силой помериться. К счастью, настоящих бойцов среди них немного. Справляемся.
   - Убивала дагоров?
   - А как же, - Линда заулыбалась. - Бой насмерть самый интересный. Когда ещё выдастся возможность пришить одного из этих недомерков?
   - Хорошо, у тебя есть возможность ускоряться, что ещё?
   - Погоди, сам сначала попробуй, а потом и поговорим.
   Да сколько раз я до этого пытался самостоятельно выйти в замедленное время, но безрезультатно. Не думаю, что и сейчас получится. И всё же я последовал совету Линды и представил, как я оказываюсь у неё за спиной. Уф, даже вспотел от напряжения. Нет, стою на том же месте.
   - Ну и рожа у тебя сейчас была! - засмеялась девушка.
   - Чем вы тут занимаетесь? - к нам подошёл Мартин.
   - Да пытаемся ускорить нашего Ника, но пока не выходит.
   - Погоди, Линда, есть у меня идея, - сказал парень.
   - Какая же? - ответила девушка.
   Мартин подошёл к Линде и начал что-то говорить ей на ухо. Где мой усиленный слух? Остался в крепости Ферин вместе со всем остальным. Мартин периодически поглядывал на меня и усмехался, Линда тоже улыбалась.
   Бам-м. Они снова провернули тот же самый трюк! Отвлекли для начала, а затем парень подскочил ко мне с ножом в руке. Как и полчаса назад, защита сработала чётко. Я снова отошёл в сторону и дождался конца отсчёта.
   - Идея так себе, - я прокомментировал действия Мартина, пока тот вставал с пола.
   - Нет, что-то тут не так. Ты слишком быстрый, даже для меня, - ответил парень. - Если мы с Линдой или ещё с кем-то одновременно ускоряемся, то видим друг друга. А тебя - нет.
   Бам-м. Да что такое? Мартин снова атаковал. Я огляделся: похоже, здесь не только он. Меня окружили со всех сторон, когда и успели? Вываливаюсь в обычный поток времени.
   - Что происходит? - едва успеваю сказать, как снова всё замедляется. Третий раз подряд, хотя Линда говорила, что больше двух нельзя.
   - Да вы решили меня добить? - кричу, но меня никто не слышит. Они сделали это и в четвёртый раз.
   "Предупреждение: замедление времени было автоматически активировано четыре раза подряд. При дальнейшем использовании рекомендуется применять ручной режим работы для предотвращения опасной ситуации".
   Да как его включить-то? Если бы я знал! Хорошо, давай я снова попробую: "Включить ручной режим".
   "Ошибка. Работа невозможна. Подождите, идёт анализ".
   Чего идёт? Эй, кто ты такой, и что ты делаешь в моей голове? О, Сакарта, я стал сумасшедшим!
   "Анализ завершён. Все найденные ошибки были исправлены". Три, два, один, ноль.
   - Всё, хватит с него, ребята, - слышу голос Линды. - Убьём ещё ненароком. Ты как, в порядке?
   - В полном.
   Чувствовал я себя действительно нормально, что никак не соответствовало предыдущим утверждениям девушки. После второго раза Линда выглядела так, как будто пробежала десяток лиг без остановки.
   - И правда, - Мартин обошёл вокруг меня. - Ничего не болит, не устал?
   - Нет, только жрать охота, - есть действительно захотелось. Не так как раньше, терпимо.
   - Всё равно нужно передохнуть, - сказала Линда. - Пошли, найдём тебе что-нибудь из остатков обеда.
  

Глава 10

Ошибки

  

10 форварка 1457 г., "Весёлый фермер"

  
   - Ну и где вы пропадали? Я вас уже полчаса жду! - возмутилась Велина Арно, когда двое её друзей наконец-то появились в стенах таверны.
   - Расстраиваешься, что никто не пристаёт? Судя по лицу, у тебя сегодня была та ещё ночка, - ответил Темир. - Сама искала, кого бы приголубить?
   Ривас не успел договорить, как получил от Велины тычок в живот.
   - Задолбал со своими дурацкими шуточками!
   - Ой, не могу. Видела бы ты сейчас свою рожу, - Темир, согнувшись, начал смеяться.
   Велина ударила посильнее, но это лишь заставило Риваса ещё больше расхохотаться.
   - Эй, девочки и мальчики, - вмешался Фамир, - повеселились и хватит. Есть у нас дела поважнее, чем ваши препирания.
   - И чем же вы готовы меня порадовать? - съязвила девушка.
   - Во-первых, нашёлся твой любимчик, - начал отвечать Фамир.
   - И это не я, - притворно вздохнул Ривас.
   - Ник? Где, как? - Велина была одновременно и обрадована и удивлена.
   - Да прямо здесь, в Диланге. Догадываешься, с кем его тут видели? - продолжил Фамир.
   - Ну да, этого следовало ожидать, - задумчиво сказала Велина. - Келар, я угадала?
   - Именно. Вчера он появился в городе в сопровождении раба, которого опознали как Ника.
   - Так, и где они сейчас? Когда идём? - с нетерпением в голосе спросила Арно.
   - Мы пока не знаем, где остановился Келар, - ответил Темир, - но уже занялись этим вопросом.
   - Дай угадаю - вы не стали обходить забегаловки и всякие притоны, где раньше бывали с Келаром, а попытались узнать у местных, тем самым давая им информацию, которую не следовало разглашать?
   - Э... - только и смог выговорить Фамир.
   - Ага, я опять оказалась права!
   - Погоди-погоди, - опомнился Дастарк. - Почему ты решила, что мы что-то выдали?
   - Да потому что знаю вас как облупленных! Вы наверняка обратились к какому-нибудь общему с Келаром знакомому, жутко мутному типу! К кому? - Велина вопросительно уставилась на дагоров.
   - Тарен, его имя Тарен, - ответил Дастарк.
   - О боги, - Велина приложила ладонь к лицу.
   - Что? Что? - поочерёдно спросили Дастарк и Ривас.
   - Тарен-пройдоха, Тарен-плут - вот под какими прозвищами он мне известен!
   - И что теперь делать? - взволнованно спросил Темир.
   - Вам, болванам, ничего. Закажите поесть, а то хозяин этого кабака своим взглядом уже дырку на нас проделал. А я займусь поисками сама.
   - Погоди пока, мы не только для этого тебя сюда пригласили, - остановил собирающуюся уходить девушку Дастарк.
   - И для чего же ещё?
   - Фамир предложил нам поучаствовать в неких играх, которые устраивает один дагор по имени Равир. Призы за выигрыш - артефакты и прочие магические безделушки, вроде зарядов к пистолю Темира.
   - Однозначно сегодня день разочарований, - ответила Велина. - Какие игры, какие призы? Это обычные бои на арене. Только в качестве соперников выступают люди. Равир их обвешивает артефактами разной силы, а потом выставляет против зверей или желающих показать свою удаль дагоров.
   - Откуда ты знаешь? - удивился Фамир.
   - Потому что слышала об этом сегодня ночью.
   - Слышала или сама участвовала? - спросил Темир. - Хотя с тебя станется и подраться.
   - Нет, я только слышала. Но зрелище должно быть интересное.
   - Тогда обязательно сходим! - воскликнул Темир.
   - Только ставки не вздумайте делать. У нас и так денег мало, - напомнила Велина о бедственном положении троицы.
   - Расстроила ты меня, - произнёс Дастарк. - Я Темиру уже объяснял, что работы по нашему профилю тут нет, нужно идти в Последнее пристанище. Это было вчера, до того, как мы узнали о Нике. А после известия я хотел немного пополнить запас артефактов, чтобы снова не вляпаться в историю.
   - Заряды к пистолю нужны, это точно, - подтвердила Велина.
   - А их здесь теперь не купить: кто-то подмял по себя всю торговлю артефактами. Есть мнение, что тут тоже замешан Равир, - сказал Дастарк.
   - Если где-то в одном месте чего-то не хватает, а в другом этого завались, то вполне разумное предположение, - произнесла девушка.
   - Есть ещё кое-что. Предложение поучаствовать мне передал подручный Равира, после того как я обошёл своих старых знакомых по ремеслу.
   - Ага... Скорее всего от них этот дагор и узнал про тебя, - заметила Велина. - Но зачем он позвал на игру? Нет, лучше не связываться со всем этим. Давайте просто найдём Ника и свалим отсюда подальше.
   - Я согласен, - заявил Темир. - Между тёмными делишками и хорошей дорогой я выбираю дорогу.
   - Сожалею, но с ней вам придётся подождать, - к троице обратился Ларм, хозяин "Весёлого фермера". - Господин Равир желает видеть вас прямо сейчас. А чтобы между нами не возникло недоразумений, я пригласил вот этих крепких ребят.
  

* * *

  
   - Добрый день, господин Дастарк. Мы с вами не встречались ранее, так что представлюсь: Равир Чакрас.
   - Я уже немного наслышан о вас.
   - Надеюсь, только хорошее, - улыбнулся Равир. - О плохом пусть судачат на рынке.
   - Это вам решать, - пожал плечами Фамир. - Нам хотелось бы узнать причину столь требовательного приглашения.
   - Ах да, вы же работаете в команде, - развёл руками Равир, изображая извинение.
   - Именно, - подтвердил Темир, стоявший вместе с Велиной позади Дастарка.
   - Лас, принеси ещё два стула для наших гостей, - обратился Чакрас к своему подручному и, когда просьба была исполнена, продолжил: - Я некоторым образом интересуюсь всем магическим в нашем маленьком городке. Собираю, коллекционирую, продаю.
   - Мы тоже некоторым образом знаем об этом, - Темир улыбнулся.
   - Замечательно, тогда перейдём сразу к делу. Во время своих изысканий я неоднократно натыкался на упоминание одного предмета, точнее не скажу, под названием Золотой дракон.
   - Не слышали никогда о нём, - вмешалась Велина.
   - Правда? - удивился Равир. - Впрочем, я не настаиваю, чтобы вы поделились информацией об этом Драконе. У меня к вам будет другое предложение: мне нужны проводники.
   - Куда?
   - До Золотого дракона, конечно. Госпожа Арно, спешу вас разочаровать: я знаю многое, в том числе и о ваших попытках пробраться к предмету нашего разговора. О неудачных попытках.
   - Если вы всё знаете, могли бы и сами пойти.
   - Конечно, в этом нет сомнений. Но всё же с вами оно получится быстрей и продуктивней. Быстрей, потому что вы знаете дорогу, а продуктивней - по пути поищем так называемые точки. Для вас это такая же работа, как и прочие.
   - Фамир, соглашайся, - сказал Темир. - Какая нам разница? Всё равно к Золотому дракону не подойти. Плёвая работа.
   - А вот тут вы не правы. Ещё до нашей встречи я узнал, что есть некая книга, в которой упоминается предмет нашего интереса. Говорят, она написана ещё во времена до прихода магии. И я собираюсь эту книгу отыскать.
   - Даже так? - настало время удивляться и троице дагоров. - Хорошо, мы согласны. Только у нас будет одна просьба.
   - Отлично, я так и знал, что вы согласитесь, и не придётся вас принуждать, - с улыбкой на лице произнёс Равир. - Что же до просьбы, то если она в моих силах - исполню.
   - По пути сюда у нас украли нашего раба, - начал Фамир. - Мы к нему привыкли, он хороший слуга. Хотелось бы его вернуть.
   - Тогда почему вы просто не обратились к сыскарям?
   - До последнего момента мы думали, он погиб. Но вчера выяснилось, что человек живее всех живых и находится в городе.
   - Как же его звать? Особые приметы? - спросил Равир, хотя прекрасно знал, о ком идёт речь.
   Зачем им человек в действительности - это оставалось для дагора загадкой. Но Чакрас планировал выяснить. До этого момента планов на Ника, кроме боёв на арене, Равир не имел. Даже про книгу дагор сказал человеку лишь для привлечения внимания: Чакрас любил всё решать с помощью переговоров, прибегая к насилию только в крайнем случае.
   Всё сегодняшнее утро Равир думал о Золотом драконе. Упоминание книги в разговоре с Ником напомнило дагору про этот то ли артефакт, то ли мифическое животное.
   Всё на уровне слухов, мифов и легенд: одни гласили, что дракон просто исполняет желания, другие, что с ним можно вступить в поединок, где в случае победы тебе достанется куча золота. Почему нельзя сразу пожелать богатства и не участвовать в сомнительных дуэлях - не ясно. Вполне возможно, драконов вообще два. Что же до книги, то и она до последнего момента считалась Равиром за вымысел. Чего стоит одно только название: "Как приручить дракона". Старые человеческие байки.
   К Равиру стекалась любая информация об артефактах или необычных людях, но не каждая заслуживала внимания. О Фамире с компанией дагор интересовался только по причине слухов об их рабе. Ник считался интересным экземпляром, чего не скажешь о его бывших владельцах: ну искатели артефактов, таких на примете у Чакраса полно. А вот идея проверить эту троицу тщательнее пришла Равиру в голову только сегодня утром.
   Из записок, аккуратно подшитых и отсортированных, он узнал: среди искателей артефактов ходили слухи, что не так давно несколько дагоров, прихватив с собой рабов, отправились к Золотому дракону. Ничего необычного для этой братии: всем им хочется когда-нибудь отыскать нечто воистину ценное. Вернулись обратно только дагоры. Из людей - никто. Тоже ничего такого: рабы расходный материал, жалеть их особо не за что. На этом в прошлый раз Равир и убрал записки в архив.
   Теперь же, снова перечитав текст, Чакрас отметил имена дагоров: Келар Варн, Фамир Дастарк, Темир Ривас и Велина Арно. Что ещё кроме общего прошлого может их связывать? Конечно, человек по имени Ник, который, вот уж совпадение, владеет магией!
   Части головоломки сошлись в голове у Равира к обеду. Если легенды о Золотом драконе не вымысел? Если человеческая книга действительно описывает, как приручить мифическое существо? Оставалось только выяснить, зачем им человек, но за этим дело не станет. Поэтому Равир даже отложил еду и приказал срочно доставить Фамира. С Келаром желания связываться не было, хотя сейчас Чакрас даже пожалел, что отпустил его. Варна необходимо обязательно изолировать, во избежание, так сказать. И чем скорее, тем лучше.
  

* * *

  

16 форварка 1457 г.

  
   Из еды, оставшейся с обеда, нашлось немного холодного мяса харала и хлеб. Сойдёт, чтобы немного притупить голод.
   - Рассказывай, - произнесла Линда, когда я съел первый бутерброд.
   - Что именно?
   - Всё.
   - Ничего интересного: жил на ферме, сбежал, поймали, поставили клеймо. Обычная история.
   - На ферме, говоришь? - переспросила Линда.
   - Ну да, что такого? - удивился я.
   - А деньги на клеймо подчинения у твоего хозяина откуда?
   - Так я с Лимаркской долины, богатейший край - несколько урожаев в год. Там и палка прорастёт, если её в землю воткнуть. Ничего удивительного. Почему ты спрашиваешь?
   - Ладно, не хочешь - не рассказывай, - Линда пошла на попятную.
   - Не обижайся, но у меня и вправду самая заурядная жизнь была. Лучше скажи, откуда ты сама? И Мартин. Я таких как вы никогда не видал.
   - Что правда, то правда. Таких как мы немного, - ответила девушка. - Честно говоря, мы и сами не знаем, где наша родина, так как почти всю жизнь прожили в Последнем пристанище. Это на границе Диланга и Диких земель, откуда нас и выцепил Равир. Тоже, как ты говоришь, ничем не примечательная история.
   - Последнее пристанище? Дикие земли?
   - Ага, - подтвердил Мартин, - это на севере. Там, где кончается цивилизация дагоров и начинается территория свободы. Многие люди туда сбегают.
   - А вы пробовали?
   - Нет, конечно, - ответила Линда, - клеймо у нас с детства.
   - Так вы и магией так же давно владеете? - удивился я.
   - Нет, у всех по-разному получилось, у меня раньше всех - год назад.
   - То есть ты хочешь сказать, что до этого ничего подобного не было? Человеческой магии, я имею в виду.
   - Ну, никто точно не скажет. Мы жили в месте, где цвела магия дагоров, ведь именно из Диких земель они приносили артефакты, так что должны были слышать. Но нет, ничего такого.
   Последний бутерброд закончил свой путь у меня в желудке. Что мне теперь нравилось - еда почти сразу придавала сил.
   - Пойдём продолжим? - предложил я.
   - Ты уверен? - скептически спросила Линда.
   - Более чем, - я начал вставать.
   - Хорошо, твоё дело. Хотя стой, - девушка остановила меня. - Ты должен рассказать нам.
   - Что?
   - Как у тебя получилось четыре раза войти в ускорение и после этого всего лишь проголодаться. Это важно для нас, понимаешь?
   - Не совсем, - признался я.
   - Думаешь, нам тут нравится? - вместо Линды сказал Мартин.
   - Вы хотите сбежать?
   - Мы хотим найти способ, как противостоять магии дагоров. Избавиться от зависимости. Должен быть способ, - Линда ударила рукой по столу.
   - Я не знаю его.
   - Ты другой, Ник. Я вижу. Поговорим об этом потом. А сейчас идём.
   Снова очерченный круг. Как там было? "Все найденные ошибки исправлены?" Попробуем: нужно только представить. "Внимание, вы действительно хотите воспользоваться режимом замедления времени?" Хочу, конечно, хочу! Не нужно меня спрашивать об этом! "Перед использованием, пожалуйста, прочтите инструкцию". Перед моим взором появилась непонятная абракадабра из букв и цифр. Если последние я ещё понимал, то вот что они значат здесь - нет. Эй, я же читать не умею! "Отмена перехода в ручной режим". О, боги, куда всё исчезло?
   - Нет, Линда, - обратился я к ожидавшей моих действий девушке, - сейчас не могу.
   - Почему? Ещё минуту назад ты был готов.
   - Кое-что изменилось, позже расскажу. Мне нужно в свою комнату, - и под удивлённые взгляды Линды и Мартина я пошел к себе.
   Инструкция, покажи мне инструкцию! Появилась знакомая абракадабра. Что здесь написано? Ты можешь мне прочитать? Эй, как там тебя зовут? Ответа не последовало. Да что же это такое! Когда надо, от тебя ничего не добьешься. Раньше же работало. Я прекрасно помню, что над лошадьми висели надписи с именами. Где ты теперь, Ласточка? Наверняка осталась в той крепости.
   Что произошло после того, как мне извлекли амулет подчинения? Нет, нужно начать с начала. Лимарк, полгода назад: Фамир приводит меня к магу и зачем-то устанавливает амулет. Как потом сказал Келар, в этом не было никакой необходимости. И всё же после этого события я начинаю незаметно меняться. Будто вспоминаю то, что когда-то знал, но забыл. Вся моя жизнь прошла в Варасе среди простых людей, никто нас специально ничему не учил - это было не нужно. П-ф, Рамира, хозяйского сынка пытались, но он так и остался дурачком. Но всё же я знаю два языка. Понятное дело, что на человеческом мы общаемся в основном между собой, но и на дагорском нам никто не мешает разговаривать. Иногда мы даже не замечаем перехода между ними. И на этом все мои познания заканчивались - ну ещё что-то немного по географии, истории и мифам. Знакомый мир ограничивался Варасом и несколькими лигами вокруг него.
   В то время я мыслил и действовал совершенно по-другому. Интересно, встреть я тогда себя сегодняшнего, вот бы удивился и, наверное, не признал. С момента установки амулета со мной начинают происходить изменения. Равир сказал, что такое бывает, редко, но бывает. Только не сказал, как точно меняется человек. Здесь со мной находятся ещё пять таких же изменённых. Нет, не таких: амулет у меня извлекли, причём самым зверским образом - просто выдернули. После такого не выживают - это мне маг Равис рассказал. Но я выжил и даже неплохо выгляжу. Почему тогда не пропала магия? Это я такой особенный или амулет. Не знаю, и спросить не у кого - не к Равиру же обращаться.
   И какой вывод, Ник, ты можешь сделать из всего этого? Самый простой: если после установки клейма всё шло свои чередом, мне постепенно открывались новые возможности, в голову незаметно помещались новые знания, то после извлечения магом амулета всё сломалось. Как говорил голос: "произошла ошибка и нужно её исправить". Голос, что интересно, говорил вовсе не на дагорском, а значит, и текст был тоже на человеческом языке. Попробуем заново: "Голос, найди и исправь ВСЕ ошибки". "Внимание, полное обследование займёт двенадцать часов. Вы уверены, что находитесь в безопасном месте?" Уверен ли я? Конечно - нет. Но у меня нет выбора, не думаю, что где-нибудь в лесу будет лучше. Я закрыл дверь изнутри на задвижку, разделся и лёг на кровать. Через полсуток выясним, было ли моё решение правильным. "Подтверждаю", - ответил я на сообщение и, лишь теряя сознание, вспомнил, что забыл предупредить остальных.
  

* * *

  

11 форварка 1457 г.

  
   - Ты всё ещё надеешься на Тарена? - задала вопрос Велина.
   - Не очень, - ответил Фамир.
   - Может, нам не стоило пренебрегать советом Равира? - спросил Темир.
   - Не искать Ника самим? Так нам нужен не он, а Келар, - усмехнулся Дастарк. - А это две большие разницы.
   - Только мне кажется, что Тарен не придёт, - заметил Ривас.
   - Почему же? - спросил Фамир.
   - Я вчера вам уже рассказывала почему, - вмешалась Велина. - Уверена, он нашёл Келара и сговорился с ним.
  

* * *

  

Ночь с 10 на 11 форварка 1457 г.

  
   Старый квартал поглотила тьма. Все гуляки давно разошлись: кто-то отдыхать, а кто-то продолжать кутёж в кабаках и борделях. Лишь редкие стражники фонарями освещали себе путь на узких улочках. Старый квартал место почти безопасное. Но всё же лучше держаться настороже, мало ли кому взбредёт в голову проверить ваши кошельки на наличие лишней пары-тройки солов.
   Ночи в Диланге темны: только свет звёзд и Великая река Времени слегка разгоняют мрак вокруг. Келар достаточно побродил по миру, чтобы знать - так везде. Поэтому надевай тёмную одежду, и тебя до утренних сумерек никто не заметит. Как и ты в случае чего. Остаётся полагаться на слух или на магическое стекло, которое и прихватил с собой Тарен. Говорят, у людей со зрением получше, но Варн не проверял.
   Тарен и Келар стояли напротив большого здания без окон. Известное в городе место, именно здесь и проводились игры. Сегодняшний вечер не был исключением, но бои давно закончились.
   - Ты уверен, что мы сможем попасть внутрь? - с сомнением в голосе спросил Келар.
   - Ещё бы, - ответил Тарен. - Здесь есть проход. Не переживай: зайдём по-тихому, выведем твоего человека и дело с концом.
   Конечно, Келар рассказал Тарену не всё, но достаточно, чтобы они решили не медлить, а попытаться провернуть дело сегодня же ночью. Варн был уверен, что Равир вскоре разберётся во всём и упрячет Ника подальше. А пока человека должны были, по словам Тарена, поместить к остальным.
   - А откуда ты знаешь, где именно их содержат? Дом большой, наверняка с парочкой этажей под землёй.
   - Лас, подручный Равира, как-то по пьяни проболтался, - объяснил Тарен. - Тихо, кто-то идёт.
   Они сделали два шага назад и прислонились к стене. Мимо прячущихся прошла компания пьяных дагоров. Когда шаги затихли, Тарен произнёс:
   - Вроде ушли. Идём, хватит ждать.
   - Веди, я за тобой, - ответил Келар.
   Диланг - очень старый город и ничего удивительного, что под землёй у него за долгие годы было понастроено множество ходов. Кем и когда - сейчас не так важно. Какие-то из них давно обвалились, а какие-то использовались по назначению и поддерживались в хорошем состоянии. Один из них связывал арену с резиденцией Равира. Чакрас предпочитал пользоваться подземными путями: так не только быстрее, но и намного безопаснее, чем идти по улице.
   К удивлению Келара, Тарен направился совсем в другую сторону: через ближайший переулок на соседнюю улицу. Напарник Варна то и дело смотрел через волшебное стекло, ища одному ему известные приметы. Пару раз он возвращался назад, снова осматривался, хмыкал, затем отрицательно качал головой, и дагоры шли дальше.
   - Вроде здесь, - тихо сказал Тарен, когда они отошли от арены уже на достаточно приличное расстояние. - Если я правильно помню слова Ласа, то между домами с двумя одинаковыми наличниками на окнах второго этажа должен быть проход.
   Дома действительно стояли почти вплотную друг к другу, но между ними всё же мог пройти дагор, даже Равир протиснулся бы. Тарен снова пошёл первым. Келар немного задержался, осмотрел пустую улицу, но не увидел, а главное, не услышал ничего подозрительного. Ночь в Старом квартале протекала спокойно, свет во всех окнах давно погас. Даже удивительно, что всего в паре лиг отсюда тебя могут прирезать просто так, ни за что. Здесь же, в царстве Равира Чакраса, было спокойно как в центральной Растании.
   Келар только успел повернуться в сторону прохода, когда услышал знакомый звук срабатывания магической ловушки. Варн сам обезвреживал и снимал их на точках для последующей перепродажи. Дело сложное и опасное, но приносило неплохие деньги. Тарен же никогда прежде ни с чем подобным не сталкивался, иначе бы сразу понял, что хорошо различимое в темноте мигание красного кристалла означает работу ловушки в боевом режиме.
   Всё, что успел сделать Келар перед тем, как прозвучал взрыв - это броситься на землю и закрыть глаза. "Так глупо попасться", - подумал Варн.
   Бабах! Ещё недавно сонную улицу потряс грохот взрыва. Из прохода, куда ушел Тарен, полетели камни, обломки досок и пыль. Что-то ударило Келара по голове, он выругался и приложил ладонь к ушибленному месту. Ещё несколько секунд дагор лежал и приходил в себя. В ушах звенело, а когда Келар открыл глаза, то понял, что не видит вообще ничего. Кроме оторванной руки Тарена с зажатым в ней призрачно светящимся магическим стеклом. "Ну хоть что-то от тебя осталось полезное, - подумал Келар и взял артефакт. - Теперь нужно уходить, наверняка Равир уже в курсе произошедшего". Келар встал и, не разбирая дороги, бросился наутёк. Сейчас для него важнее всего было уйти как можно дальше от места происшествия, а лучше вообще свалить из города.
   Не пройдёт и дня, как Равир найдёт связь Келара с действиями Тарена. Чакрас знает всё, что происходит в городе, даже лучше чем королевский сыск. Весь Диланг наводнён информаторами, а сам Равир сидит в центре паутины и собирает полученные сведения. Тарен первый раз сглупил, когда дал взятку страже, чтобы освободить Келара раньше срока, а второй раз, когда поверил пьяным россказням Ласа. Равир часто подкидывал дезинформацию, причём каждому разную. И если кто-то решал воспользоваться полученными сведениями в своих целях, то Чакрас сразу знал виновного. Впрочем, магическая ловушка, которая сработала в проходе между домами, была скорее исключением, чем правилом. Но то, что про несуществующий проход было рассказано именно Тарену - ничего удивительного.
   Келар ничего этого не знал, но нутром чуял: нужно как можно скорее покинуть столицу Диланга. Даже без Ника, даже с пустыми руками. Ничего, у искателей артефактов всегда найдутся схроны, где кое-что припрятано на чёрный день. Келар считал, что такой наступил. Лучше уйти до Последнего пристанища, передохнуть там, а позже вернуться и попытаться, наконец, самому без чужой помощи найти человека. Лошадки дело наживное, если и не купить, то украсть их Келар был способен. И не раз проворачивал подобные дела.
   Ещё до рассвета Варн покинул Диланг. И не с пустыми руками и не на своих двоих. Тарен с его магическим стеклом протянул руку помощи, как в прямом, так и в переносном смысле. Келар не стал терять времени и в одночасье разрушил репутацию Старого квартала как почти безопасного места: несколько дагоров этой ночью не досчитались своих кошельков и вещей, а кое-кто и целой лошади. Про взрыв и говорить нечего.
   Сонный стражник без вопросов выпустил одинокого всадника. Служитель порядка даже получил полсола, чтобы чуть подольше вспоминать приметы ночного путника. Всё равно Равир узнает, но лучше немного попозже. О погоне Келар не беспокоился, не та он фигура для Чакраса. Равир думал по-другому.
  

Глава 11

Потерянные истории

  

11 форварка 1457 г., вечер

  
   Лесной лард был существом опасным. И вдобавок очень умным. Не то что его дальние родичи, давно ушедшие к дагорам и обменявшие свободу на кров и еду, а природную сообразительность на тупое следование приказам. Конечно обычных лардов тоже не стоило недооценивать, но только лишь из тех редких бойцовых пород, по характеру отдалённо напоминающих своих диких собратьев.
   Ему никогда не нравился свет. Он может выдать тебя слишком глазастой жертве. На свету опасно. Когда на небе яркое солнце, наступало время хитрых двуногих существ. Лард знал о них многое, он не боялся никого в лесу - только их. Поэтому днём хищник предпочитал отлёживаться в каком-нибудь укромном местечке, где его никто не смог бы отыскать. А ночью... Ночью приходило его время: тихий и незаметный, он мог убить любого, даже двуногого, становившегося слепым, словно только что родившийся щенок.
   Но однажды ночь подвела ларда. Они знали, где он, видели каждый его шаг, они загнали его в ловушку, поймали и посадили в клетку. Да, это были всё те же хитрые двуногие, но они нашли себе помощников со странным, непонятным и чуждым запахом, чем-то очень с ними схожих, но при этом абсолютно других.
   Лард остановился перед решёткой. За ней горел так нелюбимый им свет, за ней стоял странный двуногий. Хищник принюхался: предчувствие не обмануло, именно с этим существом ему пришлось драться в прошлый раз. Он не знал, почему проиграл тогда, ведь двуногий не выглядел опасным. Лард бросился на врага и просчитался: тот оказался быстр и ловок, а вдобавок имел очень острый коготь. Хищник не понимал и почему остался жив - уж он-то обязательно перегрыз бы горло поверженному противнику, не нужно никого оставлять за спиной.
   Несколько дней лард зализывал раны, которые неожиданно быстро заживали. Ему было невдомёк, что ненавистные двуногие лечат ценное животное. Он чувствовал их запах, но не мог понять, когда они приходят, ведь как ему казалось, он был всегда начеку.
   Иногда ему чудилось, что где-то неподалёку есть и его сородичи. Не такие как в лесу - неправильные. Лард будто бы слышал отголоски их разговоров и даже чуял запах, но всё это было нереальным, на грани обмана.
   Вскоре хищнику уже не терпелось выйти из клетки. Он не понимал этого желания: здесь всё было так, как и в укромном месте в лесу, а на любимую темноту никогда не посягало солнце. Но однажды дверь убежища наконец отворилась, и кто-то невидимый будто подтолкнул ларда вперёд. Животное не сопротивлялось, оно чувствовало, что там в конце пути его ждёт враг. Тот самый.
   Хищник шёл по узкому коридору и слышал впереди голоса двуногих, они звали его всё громче и громче. Лард их уже не боялся. Он остановился перед перекрывающей проход тяжёлой решёткой и принюхался. Он знал, что она вскоре откроется, после чего наступит час крови, час смерти. Его или странного двуногого - всё равно. Ждать осталось недолго. Железная решётка заскрежетала, поднимаясь вверх. Лард приготовился к прыжку. Туда, где свет, туда, где не спрятаться.
  

* * *

  
   - Ну не знаю, - с некоторой долей разочарования в голосе сказала Велина после представления. - Бегают, прыгают, кувыркаются. Я думала, будет интереснее. Что тут такого?
   - Ничего, кроме того, что это люди, - ответил Фамир.
   - Экзотика так себе, - Велина была непреклонна. - Да и после нашего Ника, это всё уже не кажется чем-то невероятным.
   - Тут ты права, подруга, - вмешался Темир.
   - Я тебе не подруга, - огрызнулась Арно.
   - Ну, раз так, то пошла бы сама на ринг да и показала класс, - хмыкнул Ривас.
   - Я ещё не выжила из ума, чтобы напрасно рисковать.
   - Так ты сама говоришь, что это всего лишь люди. Разделаешься в два счёта, - начал подначивать девушку Темир.
   - Сегодня боёв между людьми и дагорами нет, только со зверьми, - напомнила Велина.
   - Скоро должны как раз начаться, - напомнил Фамир.
   - Эти дни ещё прожить надо. Напомню, что мы пока не сдвинулись с мёртвой точки в поисках Ника, хотя убили на это почти двое суток. А ваш дружок Тарен как сквозь землю провалился. Потратили кучу денег, но всё, что нам стало известно, так это то, что нашего дорогого Тарена видели выходящим из городской тюрьмы в компании с дагором, подозрительно напоминающем Келара!
   - По крайней мере стало понятно, что Ника у Варна нет, - попытался найти положительные стороны Фамир.
   - А вот это ещё совсем не ясно. Может, прежде чем угодить в тюрьму, Келар приказал Нику спрятаться где-нибудь, - Велина была не намерена сдаваться в этом вопросе.
   - Даже в таком случае Ник долго не просидит в "укромном месте", - Фамир продолжил убеждать девушку, что ещё не всё потеряно. - Еда и вода не бесконечна.
   - А если они уже сбежали из города? - подвёл дагоров к неприятной мысли Темир.
   - Нет, иначе Равир бы нам сказал об этом, - засомневался Дастарк.
   - П-ф, - фыркнула Велина, - вот уж кому до нас особого дела нет, так это Чакрасу.
   - Добрый вечер, - дагоры обернулись на голос. Только вспомни о плохом, так оно тут как тут.
   - Я слышал, вы меня обсуждали, не так ли? - Равир улыбнулся. Однако от такой улыбки у друзей мурашки пробежали по коже.
   - Добрый вечер, господин Чакрас, - поприветствовал в ответ подошедшего хозяина арены Фамир. - Мы вспоминали вас только в связи с пропажей нашего раба.
   - Об этом можете больше не волноваться, - заявил Равир.
   - Вы нашли его? - спросила Велина.
   - Нашёл, но не совсем так, как вам хотелось бы.
   - Что с ним случилось? Где он? - взволновалась девушка.
   - Вынужден с прискорбием сообщить, что ваш раб был найден сегодня мёртвым.
   - Как, где?
   - Возможно, вы слышали новости о ночном взрыве в Старом квартале?
   - Что-то такое болтали в таверне, но мы как-то не придали этому значения, - ответил Фамир.
   - А зря. На старой магической ловушке подорвались двое: некто Тарен и человек, по приметам полностью совпадающий с вашим рабом.
   - Я же говорила! - со злостью в голосе заявила Велина.
   - Ну прости, откуда нам было знать? - начал оправдываться Фамир.
   - Оттуда! Могли бы просто подождать меня. Но куда там, мы же самые умные!
   - Эй, полегче, - прервал девушку Темир. - Что-то ты за эти два дня нам не сильно помогла!
   Девушка фыркнула и отвернулась.
   - Простите, что вмешиваюсь в ваш спор, - сказал Равир. - Как бы то ни было, но вашу просьбу я выполнил. Вы согласны?
   - Согласны, - кивнул Фамир.
   - А теперь вам необходимо выполнить свою часть.
   - Прямо сейчас? - удивился Темир.
   - Завтра, господин Ривас, завтра. Сегодняшнее представление ещё не закончилось, вы можете и сами поучаствовать, - Равир кивнул головой в сторону арены, где стоял на изготовке темнокожий человек. - Я сделаю исключение, если захотите.
   - О нет, мы лучше посмотрим со стороны, - отклонил предложение Дастарк.
   - Решение остаётся за вами, - пожал плечами Чакрас. - Что же насчёт завтра. Для похода, сами знаете куда, нужна подготовка, вот вы ей и займётесь. С утра получите у казначея деньги, а затем выдвинетесь к Последнему пристанищу и там организуете временную базу.
   - Почему не здесь в Диланге?
   - Слишком много глаз и ушей, - пожал плечами Чакрас. - Даже сейчас при разговоре с вами я использую "глушилку".
   Судя по удивлённым выражениям на лицах друзей, для них наличие такого артефакта было новостью.
   - В Последнем пристанище любые сборы не вызовут подозрений, - продолжил Равир.
   - Конечно, - согласился Дастарк. - Там весь город состоит из таких искателей приключений разного пошиба.
   - Именно, - подтвердил Равир. - Что же до самой подготовки, то все конкретные указания я дам вам завтра перед отъездом.
   - Лучше на бумаге, - произнёс Темир.
   - Лучше, - согласился Равир, - но не безопаснее. Поэтому вам нужно будет всё запомнить. Надеюсь, что вы втроём справитесь. За сим прощаюсь, у меня ещё есть дела.
   Чакрас ушёл, а вместе с ним и стоявший неподалёку в стороне телохранитель.
   - Ну и как вам всё это? - спросил друзей Фамир.
   - Даже не знаю, что и сказать, - почесал затылок Ривас. - С одной стороны плохо, что погиб Ник, с другой стороны, у нас есть работа.
   - Ты веришь ему? - с вызовом спросила Велина.
   - Не понял вопроса, - удивился Темир. - Как можно полностью доверять одному из лидеров бандитского мира Диланга?
   - Я про смерь Ника, балбес!
   - Но ведь взрыв и правда был, ты сама слышала. Судя по болтовне, там всё в крови было, - ответил Темир. - Поэтому мы и не могли найти ни Келара, ни Ника, ни уж тем более Тарена.
   - Я согласен с Темиром, - встал на сторону Риваса Фамир. - К тому же у меня есть подозрения, что Равир возьмёт с собой кого-то типа Ника.
   Дастарк показал пальцем на человека, танцующего танец смерти сразу с тремя лесными лардами. При этом не было видно, чтобы темнокожий как-то устал или сам собирался отправляться на тот свет. Наоборот, человек с азартом продолжал уклоняться от бросков животных, будто играя с ними. И не переставал постоянно улыбаться. Зрители вовсю подбадривали бойца, улюлюкали и свистели при особо удачных или красивых приёмах.
   - Может ты и прав, - согласилась с выводами Велина. - Остаёмся или идём в гостиницу? Завтра много дел предстоит.
   - Вы как хотите, - ответил Темир, - а я ещё посмотрю.
   - Только не вздумай делать ставки, - строго предупредила Велина.
   - Не буду, не буду, - отмахнулся Ривас.
   Велина и Фамир ушли, а Темир всё же дождался боя, где человека едва не разодрали. Но, похоже, Равир ценил своих рабов, и схватка была приостановлена. Несмотря на просьбы Велины, Темир проиграл все свои последние деньги.
  

* * *

  

13 форварка 1457 г.

   Равир редко покидал свою резиденцию, но всё же для сегодняшнего посещения королевской библиотеки Диланга он сделал исключение. И человек по имени Ник был тому виной. А особенно нездоровый интерес к нему со стороны всяких искателей артефактов. Компанию Фамира Чакрас отправил от греха подальше в Последнее пристанище, чтобы им не взбрело в голову вытворить нечто подобное попытке Тарена. И так по городу поползли слухи про необычного человека. Возможно, это просто отголоски событий на раскопках, но Чакрас на всякий случай решил попридержать Ника у себя в доме, а не поселять его со всеми остальными людьми.
   Библиотека Диланга, как и всё королевство, сейчас находилась не в самом лучшем состоянии. На содержание её из казны почти не поступало средств. Чакрас иногда даже задумывался приобрести собрание у короля, но не сомневался, что властитель Диланга запросит неподъёмную сумму. Возможно, было бы проще подкупить хранителей и забрать наиболее ценные книги себе в коллекцию, однако именно в библиотеке работали самые упёртые дагоры, каких Равир только встречал. Но от небольшой доплаты за свои труды ещё никто не отказывался, так что любая интересующая Чакраса информация находилась быстро, как и без проблем делались копии документов на специальном артефакте (им хранители особенно дорожили).
   Равир, несмотря на свой обширный кругозор, с древней историей был поначалу мало знаком. Но увлечение сбором и торговлей артефактами заставило Чакраса всё чаще посещать Королевскую библиотеку в поисках информации. В первую очередь, дагора интересовали не сами события седой старины, сколько упоминания об артефактах, амулетах, оружии и всего прочего магического. По мере изучения книг Равир сделал вывод, что чем ближе дело происходит к сегодняшнему дню, тем меньше в нём используется магия. Можно даже сказать, нынешние "волшебники" просто шарлатаны: они не понимают ни сути, ни принципов работы артефактов, а в своих опытах тыкаются наугад как слепые котята, зачастую ломая ценные вещи.
   Всю историю появления магии можно было поделить на три этапа. Первый, длительностью около ста пятидесяти лет, - это её зарождение, активное использование и создание новых артефактов. Второй, самый короткий, - всего при жизни одного поколения дагоров происходит внезапный упадок, когда знания и умения вмиг теряются. Третий этап, нынешний, идёт уже лет пятьсот. Прошлое превратилось в мифы и легенды, большинство артефактов исчезло или попросту сломалось. А за новыми сейчас нужно почему-то идти на север, где они сохранились в специальных местах, так называемых "точках". Зачем там когда-то спрятали артефакты, ни Равир, ни хранители библиотеки не знали. Резонно было бы предположить, что древние дагоры догадывались о скором упадке и заранее побеспокоились, но никаких сведений об этом тоже нет.
   Ещё большей загадкой оставалось появление людей. Как гласят предания, когда-то, во времена так называемого Золотого века, во всём мире жили только одни дагоры. Некоторые исследователи напрямую связывают появление магии с приходом людей, как ответ на вторжение. Мол, с помощью неё только и удалось их победить, а затем и поработить. То ли действительно была война, то ли ещё по каким-то другим причинам - но за это время записей нет. Остались только устные предания. Место появления людей тоже не ясно: в одних мифах они пришли из-за моря на гигантских кораблях, в других самозародились где-то на севере. Равир не придерживался ни одной из версий, надеясь когда-нибудь найти достоверный документ.
   - Какая честь видеть вас сегодня у нас в гостях, - поприветствовал вошедшего Равира хранитель.
   - Бросьте, Дерсан. Это для меня честь бывать у вас во вместилище вековой мудрости, - вежливо ответил Чакрас.
   - Вековой, действительно, - хранитель обвёл взглядом обшарпанные стены и вздохнул. - К сожалению, столько же лет король не уделяет нам должного внимания.
   - Так перебирайтесь ко мне, обеспечу все условия. Я не раз предлагал.
   - Не будем снова возвращаться к этому разговору, - хранитель прервал Равира. - Мы, несмотря ни на что, люди короля и верим, что всё наладится.
   - В Диланге никогда не было порядка, - напомнил Равир.
   - Такова наша натура, - пожал плечами хранитель. - Но это не значит, что нам надо снова сдаваться на милость Растании.
   - Тут вы правы, где ещё можно насладиться по-настоящему свободной жизнью?
   - На севере, конечно, в Диких землях, - хранитель улыбнулся.
   - Несомненно, но там нет цивилизации, а значит, и никаких благ, предоставляемых ею.
   - Раз вы заговорили о севере, наверняка он и привёл вас сюда?
   - И да и нет, - ответил Равир. - Давайте лучше пройдём к вам, присядем. Там и поговорим более серьёзно.
   - Конечно-конечно, - согласился хранитель, - Хотя сейчас здесь никого нет кроме нас с вами, но и у стен бывают уши.
   Равир только улыбнулся в ответ.
   Кабинет Дерсана всегда представлял собой оплот чистоты и порядка: каждая вещь, даже если она по какой-то причине оказывалась на полу, была выровнена словно по линеечке. Хранитель, несмотря на скудное содержание библиотеки, старался поддерживать в ней по мере сил такой же порядок. Стены могут облезть, а с потолка кое-где капать вода во время дождя, но это не повод прекращать создание главного каталога.
   Главный каталог был любимым детищем Дерсана, ведь до этого никто даже и не пытался хоть как-то систематизировать книги. Бывало, они терялись на годы и находились в самых неожиданных местах, а иногда пропадали и вовсе бесследно. Если книга была в единственном экземпляре, то вместе с ней уходили в небытие и все знания, записанные там. Но чаще потери случались по более прозаическим причинам: мыши, вода и плесень, а то и обычная кража.
   С приходом Дерсана десять лет назад процесс бесконтрольного разрушения библиотеки удалось приостановить и даже начать немного пополнять фонды, найти заряды для копировального артефакта, а также заняться восстановлением наиболее древних или ценных книг. А с наступлением относительного порядка дошла очередь и до создания каталога. Пусть не полного и примитивного, но раньше и такого не было. Поэтому Равиру и нравилось работать с Дерсаном: если хранитель и не знал чего, то благодаря каталогу найти информацию становилось пустяковым делом.
   - Итак, Равир, - обратился к гостю Дерсан, когда оба дагора уселись в удобные мягкие кресла в кабинете хранителя, - что в действительности вас привело сегодня в нашу скромную обитель?
   - Люди.
   - Люди? Не север? Ах, да! Наслышан о вашем увлечении, но я, к сожалению, не бывал ни на одном представлении.
   - Так приходите, я только буду рад показать вам свою "коллекцию".
   - Так вы их называете? В чём её особенность?
   - Увидите, уверен, что удивлю вас.
   - Нет, всё же я воздержусь. С некоторых пор такое мне не по душе. Уж лучше прочитаю какую-нибудь хронику, там крови предостаточно.
   - Воля ваша, конечно.
   - Не думаю, что увижу на этих представлениях то, чего не знаю, - развёл руками Дерсан. - И всё же люди, чем они вам так интересны?
   - Мы привыкли считать их низшей расой, предназначенной только для служения нам, - Дерсан кивнул в подтверждение слов Равира. - В общем-то, так оно и есть. Но однажды я приобрёл особенного человека - есть у меня страсть ко всяким диковинкам. Он сильно отличался от остальных, поэтому я заинтересовался, нет ли ещё подобных людей. И нашёл. Открытие меня поразило - некоторые из них способны потягаться с нами не только силой, но и умом! Мне подумалось: будь все люди такими, то смогли бы мы их контролировать? Как наша история вообще связана с людьми, кто они такие и откуда пришли?
   - Ну, на один из вопросов с ходу могу дать ответ, - Дерсан прервал Равира. - Не так давно, года два назад, разбирая очередной завал из древних бумаг, я наткнулся на отчёт Растанийской пограничной стражи.
   - Растанийской? - спросил Равир.
   - Да, именно, то есть бумага действительно очень старая, времён единого королевства, - ответил хранитель. - Так вот, там описывается встреча со странными существами, которые пришли с севера.
   - Первый контакт? - предположил Равир.
   - Не думаю, но пограничники, судя по записи, никогда раньше не сталкивались ни с чем подобным. А по описанию внешнего вида - это были именно люди.
   - И что же произошло во время встречи?
   - Это самый печальный момент. Их убили, - с сожалением в голосе произнёс Дерсан. - В отчёте указано, что люди были абсолютно дикие, вели себя точно звери. Не понимали дагорского языка.
   - Глупо, конечно, этого ожидать, - заметил Равир.
   - Несомненно, но для простых солдат простительно. В общем, люди напали на стражу, а та не осталась в стороне. Вот и всё, дальше отчёт обрывается.
   - Тогда у меня возникает вопрос, - сказал Равир. - Почему пограничники вообще стали разговаривать с людьми, а не приняли их за животных?
   - Да, я тоже задумывался над этим, - ответил Дерсан, - но ничего умнее, чем предположить, что на людях уже тогда была одежда, не смог.
   - Если была одежда, значит, не такие они и дикие, как описывается в том отчёте, - заключил Чакрас.
   - Тут мы вступаем на очень зыбкую почву домыслов.
   - Хорошо, пришли они с севера, - начал Равир, - но кто они изначально?
   - Не знаю, и сведений, по крайней мере в этой библиотеке, нет. Конечно у нас ещё много неразобранного, процесс идёт медленно, сами знаете.
   - А как насчёт человеческой магии?
   - Тоже есть кое-что, - ответил Дерсан, а Равир облегчённо вздохнул.
   Хранитель встал с кресла, подошёл к одному из стеллажей и взял небольшую книжицу.
   - Вот, держите, - Дерсан передал книгу Равиру, а затем сел обратно и продолжил: - Давно уже у меня лежит. В ней описываются несколько артефактов, способных влиять на магические способности людей. В частности упоминается "выключатель" и "определитель". Не трудно догадаться по названиям, для чего они предназначены. Но честно сказать, сведения эти не представляют особой ценности, ибо самих этих артефактов, как и проявлений человеческой магии, никто никогда не видел и записей не оставил.
   Чакрас некоторое время рассматривал картинки с изображениями артефактов и читал описания. Кое-что ему уже было знакомо, а некоторые из "не представляющих особой ценности" предметов он и сам имел. Например, артефакт, взятый у Келара, точно являлся "определителем", чего уж говорить про "выключатель", которым Равир не только владел, но и несколько раз пользовался - люди дикие всегда.
   - Можно мне скопировать книжку? - спросил Равир. - И отчёт тоже.
   - Для вас - без проблем, - ответил хранитель. - Есть ещё книга по практике применения амулетов поиска и подчинения в королевском сыске, где рассказывается о некоторых редких случаях побочных явлений после процедуры клеймения.
   - Тут есть и мне чем поделиться с вами, - Равир улыбнулся. - Насколько мне известно, именно эти побочные явления и приводят к появлению магии у людей.
   - Интересно, - заметил Дерсан, - не хотите ли вы сказать, что вся ваша коллекция - это люди с магическим даром?
   - Именно, - подтвердил Равир, - поэтому я вам и предлагал на них взглянуть.
   - Тогда несомненно, несомненно приду.
   - Договорились, - кивнул Чакрас. - Как раз восемнадцатого я устраиваю большое представление, буду ждать. И всё же вернёмся к истории. Где тогда искать информацию, если её нет даже у вас?
   - Самый очевидный вариант - это посетить библиотеку в Растане. Коллекция там значительно богаче, да и собирать её начали едва ли не со времён появления самих книг. Растания меньше всего пострадала во времена раскола, поэтому если и есть наиболее полные сведения о приходе людей, то только там. Я могу попросить своего знакомого узнать нужную вам информацию. Конечно, это не быстро, но всё же лучше, чем ехать туда самому.
   - Простите за наивный вопрос, Дерсан. А вам не кажется, что записи о тех событиях специально стёрты из истории?
   - Почему же наивный? Вопрос в определённых кругах известный. Не только я, но и мои коллеги, и друзья склоняются к такому варианту. Немного попахивает теорией заговора, однако со времён Золотого века прошло относительно немного времени, а мы о нём ничего толком и не знаем, - заключил Дерсан.
   - Хорошо, а какой второй, не очевидный способ найти информацию? Вы упомянули только один.
   - Второй - это искать по частным собраниям, в каких по слухам есть даже человеческие книги.
   - По таким собраниям просто так не поищешь, на то они и частные, - заметил Равир. - Что же до человеческой книги, то я слышал только об одной.
   - Интересно о какой же? - удивился хранитель.
   - "Как приручить дракона", если мне не изменяет память.
   - Ах, об этой, - с сожалением в голосе произнёс Дерсан.
   - Не верите в её существование?
   - Почему же, верю, и даже лично держал её в руках.
   - О, вы меня удивляете! - воскликнул Равир.
   - Не всегда же я был хранителем библиотеки Диланга, - усмехнулся Дерсан. - В своё время я пересёк Дикие земли с севера на юг и с запада на восток. Так что я тоже слышал легенду о Золотом драконе.
   - Так он действительно существует?
   - Ну я сам несколько раз порывался до него дойти, но не сложилось. Среди искателей он не является такой уж тайной. Просто делать там особо нечего: вокруг него давно всё разграблено. Что же до самого Золотого дракона, то разгадать его тайну периодически пытаются, но результаты всегда плачевны. Там настолько сильная магическая защита, что её не пробить и не обойти.
   - А откуда тогда истории про желания, богатства?
   - Всё просто: не может же быть, чтобы за такой мощной защитой не находилось нечто воистину ценное. А оправдать свои неудачи тоже как-то нужно, поэтому и придумывают всякую чушь. Вот и всё.
   - А что книга? - напомнил Равир.
   - Книга, - повторил Дерсан. - Во-первых, она написана на человеческом языке. Точнее, это только предположение, ибо никто ещё не смог расшифровать подобные тексты, хотя пытались и пытаются до сих пор. Во-вторых, само её название произошло от изображения на обложке.
   - И что же там нарисовано?
   - А нарисован там летящий дракон, на спине которого восседает человек. Отсюда и все предположения о происхождении текста. А в-третьих, известно несколько экземпляров книг, один из которых я и держал в руках.
   - Что же с ним стало?
   - Надеюсь, ничего, и книга до сих пор лежит там, где я её и оставил.
   - Можно на неё взглянуть? - попросил Равир.
   - Я, наверное, не так выразился. Здесь её, конечно же, нет. Она осталась в Диких землях. Там произошла одна неприятная история, после которой я и забросил ремесло искателя артефактов и решил заняться чем-то более спокойным, - Дерсан замолчал.
   Воспоминания о события тех дней хранитель упорно гнал из головы, так как увиденное никак не уживалось с привычной и такой понятной картиной мира. Никому он об этом не рассказывал, не собирался и сейчас.
   - Так, что-то на меня накатило, - извинился хранитель. - Ну и в-четвёртых, раз она написана на непонятном языке, то и управиться с драконом никак не поможет.
   - Дерсан, - начал Равир, - у меня к вам есть предложение по доставке этой книги.
   - О, господин Чакрас, - удивился хранитель. - Только не говорите мне, что решили сами отправиться к Золотому дракону, и ради него и был затеян весь этот разговор.
   - Признаюсь, вы меня раскусили, - подтвердил догадку хранителя Равир.
   Дерсан в этот момент призадумался: не лучше ли свернуть беседу, пока она не ушла совсем в другое русло. Чакрас, в первую очередь, известен в городе как один из самых опасных дагоров. Какие планы в действительности вынашивает Равир, никто не знает, и лучше Дерсану не лезть дальше своей компетенции. Так, на всякий случай.
   - Упаси меня Дилана от знакомства с вашими задумками, - наконец произнёс Дерсан и попытался непринуждённо засмеяться. Вышло не очень убедительно. - Но с книгой помогу.
   - Я тоже не останусь в долгу, - заверил Равир. - Всё, что будет потребно библиотеке, постараюсь исполнить.
   - Хорошо, тогда к нашей следующей встрече восемнадцатого числа я подготовлю всю информацию, как о книге, так и о том, где ещё можно найти сведения о людях и их истории. А завтра мой помощник занесёт обещанные копии.
   На этом дагоры распрощались.
  

Глава 12

Из тьмы прольётся свет

  

17 форварка 1457 г.

   Бам, бам, бам! Сакарта! Зачем же так громко? По двери лупили, что есть мочи. Если хотите войти, то можно просто постучать, а не ломать её!
   - Ник, ты там живой? - раздался знакомый голос.
   Почему я должен быть мёртв? Ничего не понимаю, вчера же лёг спать как обычно. Лёг спать? В голову ворвались воспоминания о прошедшем дне, о глупых разговорах и неловком бегстве от Линды. Да, голос принадлежал девушке. Я с трудом встал с постели и, в чём был одет, проковылял к двери. Засов не слушался и не хотел отодвигаться в сторону. Или это я настолько ослаб, что не могу проделать такую простую вещь?
   - Линда, - голос мой было почти не узнать, - не налегай, пожалуйста, на дверь, я не могу её открыть.
   Снаружи раздались проклятия. Некоторых мне ещё не доводилось слышать, надо запомнить на будущее. Когда поток ругательств иссяк, стало ясно, что на дверь никто не напирает - это я превратился в годившегося только на студень тощего дорма. Всё верно - кожа да кости. За двенадцать часов моё тело сильно преобразилось. Только в этот раз не в лучшую сторону. И ведь предупреждали. Как хорошо, что место оказалось действительно "безопасным", и меня не тревожили. Впрочем, решение проблемы худобы известно - усиленное питание в течение пары дней. Только даст ли мне столько времени Равир?
   Ещё раз со всей силы, что осталась в тщедушном теле, я навалился на засов, и он наконец поддался. Причём так неожиданно, что я улетел вслед за ним и приложился головой об стену. Из глаз посыпались искры. Я пропустил тот момент, когда отворилась дверь, и в комнату влетела разъярённая Линда. Но гнев девушки быстро иссяк, едва она увидела лежащий на полу "скелетик", бывший когда-то Ником.
   - О боги, что с тобой произошло? - Линда присела возле меня.
   - Ничего, кажется, перестарался, когда открывал дверь, - я попытался отшутиться, всё ещё прижимая руку к ушибленному месту.
   - Какая дверь, ты себя видел со стороны?
   - Нет, здесь нет зеркала, но примерно представляю, - я тихонько рассмеялся. - Страшный стал, да?
   - Не то слово. Ты выглядишь как оживший труп, а уж мертвых я навидалась.
   - Сейчас поем, и всё будет в порядке, - я попытался заверить Линду.
   - Поесть? Да тебе лекаря надо вызывать!
   - Кого?
   - Того, здесь не твоя деревня, здесь столица, - хмыкнула девушка. - Лечат не только прикладыванием листочков, но и магией.
   - Погоди, я не вру. Мне и правда нужна только еда. Завтрак ещё не приносили? - сказал я и начал подыматься.
   - Ну уж нет, в таком виде тебе точно нельзя никому показываться, особенно дагорам. Подожди, я принесу сама. Постарайся не умереть до моего прихода.
   Линда ушла. Я с трудом перебрался на кровать, проклиная вчерашнее решение. Хотя на нынешнее состояние грех жаловаться, бывало и похуже.
   Проверить сейчас или подождать? Проверить! "Внимание, вы слишком истощены!" Что? Привет, давно не виделись. Я ещё ничего не решил, но спасибо за напоминание. Придётся для начала подкрепиться.
   Линда пришла через несколько минут.
   - Что-то сегодня Тарс расщедрился, не к добру это, - сказала она, ставя кучу тарелок на стол. - А ты что всё в темноте лежишь?
   Линда не стала дожидаться ответа и сама зажгла свет. Интересно, что древнее: масляная лампа или артефакты, которыми пользуются дагоры?
   - Ты чего смеёшься? - удивилась девушка.
   - Да вот думаю, почему на столе стоит самая обычная масляная лампа, а не магический светильник.
   - Кто их поймёт этих дагоров, - Линда пожала плечами. - Ты вместо того, чтобы рассуждать, лучше садись есть.
   Второе поднятие с кровати далось ещё труднее: последние силы были потрачены на борьбу с дверной задвижкой.
   - Ну точно оживший мертвец, - сказала Линда и помогла мне перебраться за стол.
   Конечно, можно было попросить девушку подать еду прямо в кровать, но это выглядело бы уже слишком нагло с моей стороны. Что ж, силы поднять ложку нашлись, а значит, ещё не всё потеряно. Не могу сказать, что обычно здесь дают на завтрак, но если Тарс и вправду расщедрился, то таким количеством еды можно накормить человеческую половину нашей деревни. Однако сейчас этого даже мне будет мало, знаю точно.
   - Ты сама-то поела? - на всякий случай спросил я Линду.
   - Конечно. Давай не болтай, а жуй и показывай обещанные чудеса исцеления, - заявила девушка.
   - Угум, - ответил я с набитым ртом, - уже.
   Раньше еда тоже восстанавливала силы, но не настолько же быстро! С каждой новой ложкой я чувствовал себя лучше и лучше, а доев до конца, решил, что заново родился, и можно жить дальше. Жаль труды Равира по моей откормке в течение недели прошли даром. Если бы знать заранее! Хотя, нет. Вдруг именно из-за этого всё так удачно и прошло? Ну да ладно, как сложилось, так и сложилось, чего тут думать?
   Еды и вправду оказалось маловато, ведь чем хуже моё состояние, тем больше мне нужно пищи. Такое себе лечение без лекарств. Рассказать бы об этом Равису из Лимарка, который заявлял о том, что человеческой магии не существует. Существует, ещё как - и я тому пример. Не самый выдающийся, но других подобных нет. Даже Линда и её товарищи немного не такие.
   - Если бы я сейчас тут не сидела и сама своими глазами не видела, то ни за что бы не поверила, - нарушила ход моих мыслей девушка. - Только не нужно никому об этом рассказывать, даже остальным ребятам.
   - Ты о чём? - не то чтобы я удивился её словам, но догадывался, о чём она говорит.
   - Когда я сюда, так скажем, зашла, то выглядел ты словно покойник. Такой, знаешь, как из старых сказок, что рассказывают по ночам.
   - У нас в деревне не рассказывали, - признался я. - Постоянная работа без отдыха. Зачем ещё о мертвецах болтать.
   Хотя если вспомнить, то мне почти всегда удавалось отлынивать от обязанностей. Ух, как Вераск бесился, а особенно его туповатый сынок. Хорошие были времена.
   - Ты чего заулыбался? - спросила Линда.
   - Вспомнил своё житьё-бытьё в Варасе. Это деревня наша так называлась.
   - Сам же говорил, что сплошная работа.
   - Ага, но она такая привычная, деревенская. Иногда тяжёлая, иногда не очень, и никакой магии, никаких приключений. И хозяева нормальные.
   - Повезло тебе, - вздохнула девушка. - Так чего сбежал?
   - Приспичило мне подшутить над хозяйским сынком, - я снова улыбнулся.
   - Так не шутил и сидел бы сейчас тихо-мирно в своём диком углу, - сказала Линда.
   - Не, уж очень меня тогда этот сын фермера достал, - о том, что в это время я посапывал в тенёчке, отлынивая от работы, говорить не стал.
   Света в комнате было не так уж и много, поэтому Линда чуть подкрутила фитиль в лампе. А затем едва не упала со стула.
   - Ник, ты удивляешь меня всё больше и больше, - наконец произнесла девушка после того, как пришла в себя от увиденного. - Я тут пытаюсь ему рассказать, что он за десять минут из старого покойника превратился в свежий труп, а он в это время продолжает оживать дальше. Как ты это делаешь?!
   - Не знаю, - честно признался я, - однако очень хочу выяснить. И как я сейчас выгляжу?
   - Как обычный человек. Немного уставший, но нормальный, - ответила Линда. - Я думала, тебе придётся остаться в комнате, но сейчас мы вполне можем продолжить прерванное вчера. Как ты на это смотришь?
   - Чуть позже. Подождёшь? Мне нужно собраться с мыслями.
   - Вчера ты тоже хотел и убежал. Может, расскажешь почему, и что случилось с твоим телом всего за полсуток?
   - Расскажу, но не сейчас. Я ещё сам не во всём разобрался.
   - Как хочешь, - сказала Линда. - Но не забывай: чтобы ни произошло, я на твоей стороне. Мы должны держаться вместе. И не только потому, что люди. Ну ты сам понимаешь.
   Девушка легонько постучала указательным пальцем по своему клейму. Линда ушла, сказав, что будет ждать меня в общем зале для продолжения тренировки.
   Иногда кажется, что мною руководят некие высшие силы, не дающие мне сделать и шаг в сторону от намеченного плана, замысел которого они держат в строжайшем секрете. Каждый раз, когда я пытаюсь поступить по-своему, они вмешиваются и словно говорят: "Не дёргайся, всё идёт как надо". Вот и сейчас! Как только я запер дверь изнутри, наконец полностью оделся и приготовился проверить, что там со мной наделал таинственный "голос" - ну как приготовился, сел на кровать - снова раздался стук в дверь.
   - Ник, это опять я, Линда. Там Равир пришёл, приказал всем срочно собраться.
   - Иду, - ну что тут скажешь?
   Может праздник какой в Диланге? Я попытался прикинуть, что сегодня за день, но так и не смог. С этими вечными приключениями совсем потерял ход времени. Но вроде никакого торжества в ближайшее время не предвиделось. Только Большие игры, которые состоятся уже завтра - об этом вчера сказал Мартин.
   В общем так, невидимые силы, вы как хотите, а я участвовать в этих представлениях не намерен. У меня есть ещё примерно сутки, чтобы проверить работу своей магии и сбежать отсюда. Уверен ли я в своих силах? Нет. Боюсь ли я выключателя магии Равира? Да. Должен ли я брать с собой кого-то из людей? Ещё раз - да. Могу ли я отказаться от попытки побега? Нет, хватит с меня плыть по течению.
   Когда я пришёл в большой зал, все люди уже были на месте и выстроились по линеечке. С Чакрасом помимо Ласа пришли ещё несколько незнакомых дагоров. Вот это точно не к добру. Равир сегодня выглядел несколько взволнованным, хотя и всячески пытался скрыть свои чувства.
   - Ну вот и последний, - Чакрас улыбнулся мне, - можно начинать.
   Интересно, что именно? Я посмотрел на Линду, как бы задавая вопрос, но та только пожала плечами в ответ. Она ничего не знает, хреново.
   - Сейчас каждый из вас по очереди подойдёт ко мне. Вернуться обратно можно только по команде "свободен".
   Дальше началась какая-то совсем непонятная история. Первой к Равиру подошла Лиза. Дагор продолжал стоять, и, ничего не говоря и не делая, через полминуты сказал "свободна". И так с каждым, пока очередь не дошла до меня. Несмотря на ожидание подвоха, снова ничего не произошло.
   - И что это было? - одноглазый Джек первым нарушил тишину после ухода дагоров.
   - Думаю, проверка, - пожала плечами Линда.
   - Проверка чего? - снова задал вопрос Джек. - Нас за это время недостаточно изучили?
   - Видимо, нет, - сказал Мартин. - Только никак не могу взять в толк, чем и как проверяли. Не взглядом же в душу пытались заглянуть.
   - Тебе какая разница? Не оттяпали ничего, и способности на месте. Вот и стой спокойно, - съязвил Алекс.
   - Эй, прекратите, не хватало нам ещё тут поругаться, - вмешалась Линда. - Что бы там ни было, наверняка оно связано с Большими играми.
   - Уж скорей бы, так и хочется надрать задницу какому-нибудь милому дагору, - заявила Лиза. - Люблю, когда они ползают у меня в ногах.
   - Да кто ж не любит, - хмыкнула Линда.
   На этом разговор закончился, и все разошлись по своим делам. Кроме меня и Линды.
   - Готов? - спросила девушка.
   - Нет, Равир пришёл слишком неожиданно, но давай всё равно попробуем.
   - Жаль, что игры так скоро: мы только начали пытаться входить в ускорение. Однако этого не всегда достаточно. Дагоры тоже кое-что могут, особенно когда знают об этом трюке.
   - В прошлый раз им никакие знания не помогли, - заметил я.
   - В прошлый раз? Ты не рассказывал.
   - Да было дело, меня пытались убить. В итоге я перестарался и оторвал голову дагору.
   - Ничего себе, - удивилась Линда. - Не врёшь? Звучит сильно сказочно.
   - Не вру, там была куча народа, кто это видел.
   - Как-нибудь расскажешь поподробнее за чашкой чая, - засмеялась девушка. - А сейчас идём в круг.
   Вообще-то я хотел проверить магию вне арены у себя в комнате, чтобы точно знать, сработает защита Равира или нет. Ограничения по определению расстояния до точек никуда не исчезли, но тут у меня были другие соображения по этому поводу.
   До круга далеко идти не пришлось, так как мы и так находились в центральном зале. Несмотря на то, что Большие игры состоятся уже завтра, никто не спешил на тренировку.
   - Во-первых, ещё утро, - ответила Линда на мой вопрос, - а во-вторых, игры хоть и называются Большими, но особой разницы с обычными нет. Разве что дерёмся с другими желающими дагорами.
   - А что бывает, если вас ранят? У Джека, например, не хватает глаза.
   - С ним особый случай, он уже был такой до того, как попал сюда. А насчёт ранений: мы хоть и игрушки, но довольно дорогие и редкие. Как и звери, например, лесные ларды. Поэтому Равир вызывает доктора и тот лечит с помощью магии не только нас, но и животных. Последних, правда, не всегда, для разнообразия их нужно иногда менять.
   - Как Андрэ? - напомнил я о бывшем хозяине своей комнаты.
   - Равир это сделал в назидание нам, - со злостью ответила Линда. - Давай уже перейдём к делу.
   - Хорошо, только мне нужно несколько минут, чтобы сосредоточиться.
   - Да хоть десять, только не забывай, что завтра придётся драться и тебе, а ты не готов.
   - Дело поправимое.
   Линда пожала плечами и демонстративно стала рассматривать свои ногти. Не будем её расстраивать и рассказывать раньше времени, что участвовать в играх я не собираюсь. У меня были серьёзные опасения, что Равир может нас слышать или ещё хуже - видеть. Почему бы и нет? Не из-за этого ли планы людей по побегу так и оставались планами?
   Десять минут так десять минут. Линда, несмотря на показную безразличность, то и дело посматривала на меня. Итак, после полной проверки голос в моей голове никуда не делся, только грозно предупредил об истощении. Тут он полностью прав: я ходил-то с трудом, куда уж там до ускорения времени. Но сейчас тело вроде как снова в норме, поэтому проблем быть не должно.
   "Внимательно прочитайте инструкцию". Ага, это я уже слышал, проходили. Перед глазами снова куча букв и цифр, но теперь я могу прочитать первую строчку: "для озвучивания инструкции скажите "воспроизвести". А-а-а! То есть я мог ещё вчера просто приказать прочитать эту самую инструкцию? Не мог, потому что не знал, а сейчас не только понимаю написанное, но и, скорее всего, восстановил утраченные в крепости способности.
   Да ведь слух можно было проверить сразу после пробуждения! Ну лучше поздно, чем никогда. Я прислушался и... и он работает! Все боги мира, он работает!
   - Эй, Ник, сделай лицо попроще. Ты как будто хаск, объевшийся сметаны.
   - Ага, - согласился я.
   - Чего ага? - переспросила Линда.
   - Всё верно, я теперь человек полный магии. Под завязку, - и для лучшего понимания провёл ладонью по горлу.
   - Ты долго ещё?
   - Один момент.
   Так что там с инструкцией? Где она? А, вот. Несколько минут я потратил на чтение: всё же поначалу тяжело даётся то, чего раньше никогда не умел, а потом оно само собой появилось в голове. Но ничего, справился. Буквы складывались в слова, слова в предложения, предложения в абзацы, абзацы в текст. Даже сами эти понятия, несмотря на то, что раньше их не знал, выскочили из глубин памяти и встали на свои места. Такое бывало и раньше, но сейчас они пошли сразу целой кучей. Как бы не сойти с ума.
   Чем дальше я читал, тем больше понимал, что ничего действительно нового в самом "управлении временем" не узнаю. Да и никакое это было не управление. По сравнению с возможностями местных ребят оно, может, так и казалось, но на самом деле отличалось только степенью ускорения моих движений. Я временно начинал мыслить и действовать настолько быстро, что окружающие воспринимали это как исчезновение в одном месте и появление в другом. И ещё у меня нет прямого запрета на количество использований. Хоть десять раз подряд, если необходимо, но потом я должен был обязательно принять некие стимуляторы или в крайнем случае основательно подкрепиться. И пока что у меня были только эти крайние случаи. Но ничего, всё работало, как положено.
   А есть другие инструкции? Например, про слух. Как выяснилось - есть, но в ней тоже ничего особенно нового я не узнал. Улучшенный слух и есть улучшенный слух, управляется мысленно. Единственная действительно хорошая новость - это возможность выделять что или кого хочешь слышать. Например, только Линду. Что я незамедлительно и проделал.
   Вроде бы девушка стояла и молчала, но на самом деле она говорила! Чтение мыслей? Нет - я присмотрелся и заметил, что Линда едва шевелит губами. Но было бы неплохо иногда знать, что о тебе думают. Или лучше оставаться в неведении? Взять, например, ту же Линду. Зачем она мне помогает? Важна ли ей судьба всех ребят или она заботится только о собственном благополучии? Пока девушка на моей стороне, но Равир говорил, что все люди разные, и не стоит о них судить по своим деревенским меркам. Ладно, не буду пока забивать голову подобными мыслями, лучше продолжу начатое.
   - Я готов.
   - Ну, наконец-то, - вздохнула Линда. - Я уж думала, ты никогда не закончишь свои медитации.
   - Что такое медитации? - почему-то я не знал этого слова.
   - Забей, потом объясню. Начинай.
   Мы снова вошли в круг, в единственное место здесь, где по утверждению Линды работала магия. А так как я только что проверил восстановленное умение усиленного слуха, то можно сказать, что в этом месте работала только их магия, не моя. Лучше не буду пока сообщать никому об этой новости, а то мало ли что.
   Линда говорила, ей достаточно подумать, где хочешь оказаться, и всё - ты уже там. Попробуем снова. Бам-м. Время привычно остановилось, а голос принялся отсчитывать секунды до выхода. Теперь понятно, что человек просто не способен долго выдерживать ускорение. У меня ограничений на количество использований в отличие от других нет, но злоупотреблять этим не стоит, иначе после четвёртого-пятого раза я просто буду не в состоянии держаться на ногах. А если предварительно применить таинственные стимуляторы? Надо проверить, только где их достать, и как они выглядят? Неплохо бы наведаться в кладовую Равира. Осталось лишь узнать, где она находится, и как обойти защиту. Наверняка Чакрас повесил на дверь не только амбарный замок.
   Десять секунд прошло.
   - Я верила, что у тебя получится, - радостно сказала Линда, когда обнаружила меня у себя за спиной. - Спасибо, что не поддался искушению вернуть мне подзатыльник.
   - И в мыслях не было, - честно говоря, я уже и забыл про этот случай.
   - Хорошо, верю, - согласилась девушка. - Для закрепления давай повторим.
   Повторить дело нехитрое, почему бы и нет? Снова тикают секунды, вырывая меня из реальности. Начинаю уже привыкать, ничего необычного, просто человеческая магия. Хотя... Что-то не так, не могу понять. Оглядываюсь по сторонам. Вокруг безмолвный застывший мир, но что меня тогда зацепило? Ещё раз верчу головой и замечаю: Линда, она изменила позу! Подхожу ближе и вижу, что девушка действительно не замерла, а очень медленно, но всё-таки движется. Мартин говорил об одновременном ускорении, но как это возможно, если для остальных ты как будто исчезаешь? Ну ты и тупой, Ник! Если у тебя включалась защита при нападении, то она также начинает действовать и у других. Иначе против этой, что ни говори сверхспособности, не будет никакого спасения. Хорошо для людей - плохо для дагоров.
   - Мартин был прав, - тяжело дыша, заключила Линда, - когда говорил, что ты слишком быстрый. Ты не просто быстр, ты неуязвим! Это очень хорошо, очень.
   - Только мне не понятно, как ты ускорилась одновременно со мной, если я на тебя не нападал? Как ты определила момент?
   - Никак, - пожала плечами Линда и уселась на пол. - Когда рядом кто-то ускоряется, но не в опасной близости, то я это чувствую и могу принять решение.
   - А у других?
   - Так же. Но всегда нужно осторожно оценивать уровень угрозы, так недолго впустую оба раза использовать и остаться без защиты.
   - Но как же тогда дагоры, с которыми вы дерётесь на арене? У них нет ни единого шанса победить, - задал я вопрос. - Почему же они всё равно идут на бой против вас?
   - По-моему, я тебе уже это говорила, - вздохнула Линда. - Мы не становимся сильнее и быстрее их всех, разве только некоторых. Дагоры не дураки, они знают, что их ждёт на арене. У них есть не только амулеты, но и свои врождённые способности. Иначе бы мы никогда не стали рабами.
   - Ты не боишься об этом говорить вслух, вдруг они слышат? - задал резонный вопрос я.
   - Они слышат, это точно, - подмигнула мне девушка. - Только Равир и так знает наши настроения. Но ему всё равно: мы заперты здесь под надёжной защитой, поэтому наши разговоры для него пустая болтовня. Пускай мы ещё сотню раз обсудим планы побега - это ничего не изменит.
   Через несколько минут Линда наконец полностью пришла в себя и поднялась с пола арены.
   - То, что ты движешься очень быстро - хорошо, но не всегда нужно. Я думаю, у тебя тоже есть предел по количеству раз. Давай попробуй как-то сделать это помедленней, чтобы не так сильно уставать. Сможешь?
   - Наверное, - ответил я.
   А она права: не всегда мне будет грозить такая опасность, когда исход дела решают доли секунды. Пока что за всё время путешествия ускорение понадобилось только один раз, на раскопках. С другой стороны, моя защита может включаться и самостоятельно, а у них только по желанию. Они не смогут защититься от того оружия, что использовал Темир во время боя у реки, а я скорее всего успею что-то предпринять. Но всё равно экономия есть экономия: зачем тратить силы, когда они будут нужны для чего-то более важного?
   Ладно, попробуем.
   - Теперь тебе понятно, что мы делаем, если нужно сообщить другому человеку нечто действительно важное? - произнесла Линда, и мы вывалились из ускорения.
   Как-то я об этом раньше не подумал, но ведь и правда: когда двое ускоряются, то друг для друга они остаются в обычном времени, а значит, есть возможность переброситься парой-тройкой фраз. А тренируются ребята хоть и не весь день, но регулярно.
   - С этим разобрались, теперь перейдём к управлению с помощью мысли, - заявила запыхавшаяся Линда.
   - Но...
   - Ха, видел бы ты своё лицо, - засмеялась девушка. - Я пошутила. В отличие от них мы не можем этого делать. А жаль.
   - А я уж понадеялся.
   - Бывает. Давай продолжим, - Линда снова уселась на пол. - А пока мы говорим, я заодно и отдохну. Ты спрашивал про остальные наши умения, так?
   - Так, - подтвердил я.
   - А теперь скажи, не было ли случаев, когда ты, сам того не осознавая, делал удивительные для обычного человека вещи, кроме ускорения, конечно. Например, внезапно становился сильнее, или вдруг начинал биться как легендарный Белинг?
   - Пару раз, - во время крушения парома через Нараю мне удалось спасти Фамира и его друзей, хотя как именно не помню. Но, несомненно, об этом Линда и говорит.
   - Когда я впервые поймала брошенный в меня камень, то очень удивилась, ведь кинули мне его в спину. Дальше - больше. Внезапно оказалось, что я могу не только умело драться, но и побеждать, причём не людей, а дагоров. И я начала мстить. За всё: за годы унижений, за дормово клеймо, да и просто так. Долго не могли выяснить, кто же это безобразничает в Последнем пристанище: списывали то на сошедшего с ума в Диких землях искателя, то на разборки между бандитскими кланами, то ещё на что-нибудь. Болтали всякое. Единственное, что я не смогла сделать, так это убить хозяина, хотя очень хотелось. Но клеймо есть клеймо, оно работает всегда, даже если ты о нем забываешь. Так я и попалась. И быть мне казнённой за свои дела, если бы бывший хозяин не испугался огласки. А тут как раз и Равир объявился. Не исключено, что он-то знал, кто был замешан в убийствах.
   - Он мне сам рассказал, что ищет особенных людей, тут нет ничего удивительного, - объяснил я.
   - Скорее всего, - согласилась Линда, вставая. - Как ты понял, сейчас мы и проверим, какие боевые навыки приобрёл ты. Постарайся только не ускоряться.
   - Хорошо, - согласился я.
   И мы начали тренировку.
  

* * *

  

Комната Чакраса, тот же день

  
   Равир вертел в руках "определитель" - странный артефакт, взятый у Келара Варна - и размышлял о будущем. Сегодня Чакрас, воспользовавшись знаниями из копии книги Дерсана, проверил всех своих людей, включая слуг. Полученному результату дагор не удивился, только ещё больше уверился в своей исключительности. Оставалось решить, что делать дальше. Равир колебался между двумя вариантами, и ни один его полностью не устраивал. Выбрать первый путь, значит так и остаться лишь частью преступного сообщества. Другая дорога ещё более рискованная, но перспективы Равир даже не мог оценить, насколько непонятными, но в тоже время огромными они были. И хотя Чакрас уже начал подготовку, отказаться ещё не поздно. "Завтра, всё завтра, после встречи с Дерсаном", - решил наконец дагор.
  

Глава 13

Сомнения и решения

  

18 форварка 1457 года, вечер

  
   Я лежал на кровати и отдыхал. Час назад закончилась последняя тренировка. Надеюсь, таковой она и останется, ведь мысли о побеге постоянно лезли в голову и не давали покоя.
   Линда была права, когда говорила, что наши с ней "беготня" по арене и махание деревянными палками не являются изучением чего-то нового. Я как будто вспоминал однажды забытое, хотя никогда в жизни ничего подобного не делал. Мне всего лишь восемнадцать лет, семнадцать из которых прошли на ферме Домира Вераска. Я и не старик, получивший по голове чем-то тяжёлым и основательно всё забывший. Проснувшаяся память предков? Не знаю, никогда не слышал ни о чём таком. Да это и не важно - теперь-то навыки со мной и, хотелось бы верить, никуда не денутся. Особенно после того, как выяснилось, что вопреки утверждениям Равира магия работает везде. Но только моя.
   Да, она до сих пор была немного ограничена: те же указатели направления так и продолжали бродить перед взором туда-сюда безо всякого смысла. Я даже попробовал их скрыть, чтобы они не мешали мне во время боя. Указатели, как и положено, исчезли. Но ненадолго: я настолько к ним привык, что пришлось всё вернуть обратно. Снова появились и давно забытые замочки. Я поначалу обрадовался возможности определять неизвестные предметы, но тут со времён путешествия с Фамиром почти ничего не изменилось.
   Знаю ли я всё о своих как вернувшихся, так и вновь обретённых способностях? Конечно, нет. Уверен ли я в них? Вполне. Даже после жутких опытов они только отключились на время, поэтому и волшебная палочка Равира, которой он пугал при первой встрече, также не причинит мне вреда. Я на это рассчитываю, иначе любой мой план будет сразу обречён на провал.
   Для побега нужно всего ничего - открыть дверь, ведущую отсюда в подземные коридоры. И с этим, конечно, возникли проблемы: как отпереть то, что не имеет замочной скважины? В перерыве между тренировками, напустив на себя самый беззаботный вид, я подошёл к непростой двери. Несколько точно таких же было установлено и в доме Равира, например, на пути к кабинету хозяина.
   Лас открывал дверь, заглядывая в глазок. Скорее всего, и Тарс поступал так же, но я каждый раз пропускал его приход. Почему же не попробовать посмотреть и мне? Если бы существовала какая-то опасность, то кто-нибудь из ребят предупредил бы.
   Так как никто не отговорил меня от опрометчивого поступка, то я, подобно Ласу, прислонился к глазку. Вопреки ожиданиям, никакого коридора за дверью видно не было. Вообще ничего не было видно. Можно предположить, что она открывается лишь для дагоров, а я всё же человек. Если так, то дверь мне не отпереть. Даже с применением силы. Несмотря на все изменения, до мощи дагоров мне далеко. Взять для примера ту же Велину: она хоть и выглядит слабой беззащитной женщиной, но это обманчивое впечатление. Она в первую очередь дагорка, и этим всё сказано. Велина с лёгкостью открутит башку любому человеку голыми руками.
   В общем, самый простой путь для побега был закрыт. Конечно, если сильно постараться, то разобраться с замком в итоге получится. Только неизвестно, сколько для этого потребуется времени, да и никто не даст мне этим заниматься. Особенно после вчерашнего визита Равира. Странную "проверку", как бы ни хотелось Линде, продолжали обсуждать. По общему мнению, ничего хорошего ждать не следовало и нужно готовиться к худшему. Правда в чём конкретно должна заключаться подготовка, так и не решили. Своё мнение я не стал озвучивать, но и у меня было предчувствие надвигающейся беды.
   Если простой путь оказывается недоступен, нужно попробовать сложный. Нет, летать я не научился. Но идея заманчивая: подняться вверх до окон в потолке, выбить стекло и выбраться наружу. Обязательно попрошу у Золотого дракона крылья, когда доберусь до него. Помнится, ещё было желание научиться плавать, но здесь надеюсь всё же справиться самостоятельно.
   Сложный путь - это прорваться на свободу во время Больших игр. Сегодня будут походить бои между людьми и дагорами. А значит, на какое-то короткое время откроется дверь, чтобы на арену могли пройти желающие надрать задницу заносчивым людишкам. То есть нам. Но здесь была другая загвоздка: новичков ставили только против животных. А я как раз единственным новичком и являлся. С другой стороны, Равир вообще говорил о схватках друг против друга, хотя ребята о таком никогда не слышали. Что же задумал этот дагор? Умение читать чужие мысли - неплохая штука. Жаль, что не владею им. Я усмехнулся, представив, как проникаю в голову к Рамиру, сыночку фермера, и нахожу там лишь пустоту.
   Как бы то ни было, нужно попробовать уговорить Чакраса дать мне возможность проявить себя в бою против дагора и во время выхода соперника, воспользовавшись ускорением несколько раз, выскользнуть на свободу. Почему же так не сделать сейчас, когда придёт Тарс? А кто тогда откроет другие двери? Вот и ответ. Если уговорить не получится, то всегда можно выбрать путь крови. Интересно, а легендарный Белинг пользовался "стимуляторами"? Иначе его подвиги и не объяснишь.
   Весь вчерашний день я раздумывал, не посвятить ли кого-нибудь в свои планы, например, Линду. А то и сразу пятерых. Хороший напарник не помешал бы, особенно, если не удастся уломать Равира. Но в итоге отказался по двум причинам: во-первых, как намекнул Чакрас, среди ребят мог оказаться предатель, а во-вторых, из-за меня их могли лишить магии или вовсе убить. И непонятно, что хуже для человека, владеющего необыкновенными способностями.
   Конечно, ни в какого предателя я не верил. Ради чего этому человеку переходить на сторону дагоров? Ни свободы, ни денег такой шаг не принесёт, а гарантировать жизнь Чакрас не обещал. Несмотря на то, что Равир старался беречь свои "игрушки" и не доводить бои до смерти, за год два человека всё же погибли. Много это или мало? Тут как посчитать: для Диланга и Растании - пустяк, а для горстки избранных - серьёзная потеря. И ты никогда не узнаешь, захочет ли Равир сохранить тебе жизнь. Как не сделал это для провинившегося перед ним Андрэ. А может, предателю дают лучшую еду? Только если втайне и ночью. За эти три дня ничего подобного я не заметил. В общем, вера верой, а предосторожность не помешает.
   Чем дольше я думал о предстоящем побеге, тем больше сомневался в своих силах. Если что-то пойдёт не так? Если сработает "выключатель" магии Равира? Тысяча если. Поэтому, отбросив пораженческие мысли, я пошёл заниматься непосредственно подготовкой. Для начала нужно получить доспехи.

* * *

  
   Дерсан не любил вспоминать давнюю историю, после которой ему пришлось оставить опасную, не всегда прибыльную, но всё же увлекательную профессию искателя артефактов. Однако ради своей, а хранитель именно так и считал, библиотеки дагор восстановил на бумаге все обстоятельства того дела. Даже спустя столько лет ему неприятно было их вспоминать. Но король действительно выделял ничтожно мало денег на содержание, и Дерсану иногда казалось чудом, что работа по созданию каталога не прерывалась. В библиотеке остались только самые преданные служению знаниям сотрудники, и хранителю не хотелось их терять. Поэтому предлагаемая Равиром помощь была отнюдь не лишней.
   Хранитель не стал упоминать в тексте конкретных участников событий, лишь уточнил, что их имена и обстоятельства гибели ещё долго нельзя будет предавать огласке. Полученную рукопись он лично сшил в тонкую книжицу и убрал в специальный сейф, тщательно замаскированный под обычную каменную кладку. Затем взял черновики и, перед тем как их сжечь, переписал с них сведения, касающиеся Золотого дракона. В отличие от полной версии событий, в документе, предназначенном Равиру, рассказывалось только о том, как найти книгу и избежать при этом возможных опасностей. Дерсан и сам не знал, зачем решился записать на бумаге ту историю, гораздо проще было оставить её в глубинах памяти. "Пускай рассудят потомки, - решил дагор. - Лет через тридцать, уже при новом хранителе".
   Перед тем как отправиться на встречу с Равиром, Дерсан положил записи в конверт в дополнение к бумагам с заранее собранными сведениями о людях.
  

* * *

  
   Равир же в это время просматривал свой архив. Дагор ничего не пропускал мимо ушей, а особенно чужие оговорки. Тайнам прошлого иногда лучше так и оставаться тайнами, иначе у кого-то может появиться желание ими воспользоваться. Например, у Равира Чакраса. А может никогда не появится, кто знает? Сейчас это было не самое важное дело, поэтому так ничего и не найдя при беглом просмотре, дагор отложил бумаги, но оставил себе напоминание как-нибудь заняться хранителем всерьёз.
   Больше всего Равира беспокоил сегодняшний вечер. Несмотря на все приготовления к поиску Золотого дракона, окончательное решение по поводу своих дальнейших действий дагор так пока и не принял. Вчера Равир думал, что сделает это после встречи с Дерсаном, сейчас же снова засомневался. Чакрас так врос в преступный мир Диланга, что уйти лично к легендарному существу - значит перечеркнуть годы труда на пути к вершине власти. Никакие, даже самые верные слуги, не удержат его "империю" от развала. "Может бросить эти глупые хотелки и не дёргаться? Жил ты без Золотого дракона десятки лет и ещё столько же проживёшь".
   Но что Равиру было не занимать, так это чутья. Дагор понимал - в мире начинает происходить что-то непонятное. И в первую очередь это касалось людей. Столетиями никто не слышал ни про какую человеческую магию, а за последние полтора года произошло несколько десятков случаев её проявления в разных местах и странах. Что могло измениться?
   Чакрас поначалу воспринял это как шутку, а затем как возможность подзаработать. Его всегда тянуло ко всяким диковинкам. Но чем дальше, тем упорнее начинали ходили слухи о связях людей с Золотым драконом, а потом появились и желающие разгадать эту тайну. Келар и Фамир были одними из немногих, кто догадался искать особенного человека для этой цели. Вот здесь-то Равир и хотел опередить всех.
  

* * *

  
   Мы собрались все вместе в главном зале около тренировочного круга и ожидали появления Ласа. Он и ещё несколько подручных Равира должны были проводить нас до арены. Как я понял, опять через подземные коридоры, только вход в них располагался в другом конце зала. Там магия работала, поэтому людям полагались сопровождающие из дагоров. Оружие нам должны выдать на месте, а вот в доспехи мы облачились уже сейчас. Я ещё никогда подобных не видел: Фамир с компанией путешествовали в добротной дорожной одежде, Келар тоже. Стражники, как в Растании, так и в Диланге, носили только металлические нагрудники и шлемы. Редко у кого были наручи или поножи. На мне же сейчас надет полный комплект, причём сделан он из какого-то очень лёгкого, но в то же время прочного материала. И точно не из кожи дорма или харала. Линда сказала не забивать голову ерундой, защищает и хорошо. А мне почему-то казалось, что без магии сотворить такое чудо невозможно.
   - Я понимаю, ты у нас чуток особенный, но все же старайся не использовать ускорение в бою, - сказала Линда.
   - Да, Ник, - произнёс Мартин, - они хотят зрелища, а не убийства.
   - Дикие ларды тебе и так не соперники, - пояснила девушка, - справишься.
   - А если выпустят двоих или троих? - спросил я.
   - Помнишь, когда мы на тебя напали сразу вдвоём одновременно? Забудь, там такого не будет: ларды всегда действуют по очереди. Главное, не подставляй спину, и всё будет хорошо.
   - А вы сами не боитесь сегодня встретиться на арене с дагорами?
   - Глупо боятся того, что и так произойдёт, - усмехнулся Мартин. - Пока нам не попадались действительно опасные противники. Чаще всего в бой рвётся всякое отребье, желающее утвердиться.
   - Ага, - подтвердила Лиза, - особенно таких привлекаю я.
   - Правильно, - согласился Джек, - ты выглядишь неопасной и безобидной, как они могут устоять от вызова?
   - Если ко всему прочему ещё и назвать их трусливыми жирными дормами, - продолжила Лиза.
   - Помню того толстяка, - сказал Джек. - Как он ругался поначалу, а потом валялся на песке и просил сохранить ему жизнь!
   - И как, сохранила? - задал вопрос я.
   - Конечно. Это Линда может всем рассказывать байки, что она откручивает головы дагорам одной левой, - произнесла Лиза. - На самом деле всё решает Равир. Надо только не забыть на него посмотреть. Если кивнёт - значит, смерть.
   - Она мне ничего такого не говорила, - признался я и посмотрел на Линду. Девушка в это время как ни в чём не бывало поправляла наручи. Почему столь важную деталь я узнаю не от той, которой было поручено ввести меня в курс дела, а от другого человека и совершенно случайно?
   - Он сегодня всё равно не должен участвовать в схватках с дагорами, - запросто ответила Линда.
   - Но сказать о такой вещи ты могла бы, - заявила Лиза.
   - Дорогая, давай не будем сейчас выяснять, кто кому и что должен, хорошо? - парировала Линда.
   - Хватит, хватит, - вмешался Мартин, - только ссор нам ещё не хватало. Когда выберемся отсюда, тогда можете друг другу хоть в горло вцепиться. Здесь мы единая команда.
   - Ты всё мечтаешь сбежать? - наконец произнёс молчавший до этого Алекс. - Примера Андрэ тебе мало?
   - Андрэ был дурак, как дурак и погиб, - сказал Мартин.
   - Не смей о нём так говорить! - крикнула Линда.
   - Мартин ведь прав, - сказал Джек. - А ты ничем не могла помочь Андрэ.
   - Скажите наконец, что с ним произошло? - попросил я. - Вы постоянно упоминаете этого человека, но отказываетесь говорить о причинах его смерти?
   - Линда, я расскажу? - задал вопрос Мартин.
   - Хорошо, но прошу, никогда не называй Андрэ дураком, даже если он им и был.
   - Особой-то тайны тут и нет, - после согласия продолжил Мартин. - Просто его смерть произошла за несколько дней до твоего появления. Во время боя Андрэ ослушался команды Равира и убил своего соперника. А затем вызвал на бой самого Чакраса. Тот, конечно, не согласился и приказал убираться.
   - А зрители подумали, - вмешался Алекс, - что это часть представления.
   - Ага, они кричали и подбадривали Андрэ, - сказал Мартин. - Тогда он заявил, что не уйдёт с арены и станет убивать каждого, кто осмелится к нему подойти. Магия же работала, а как боец он был хорош.
   - И что произошло дальше? Равир воспользовался амулетом подчинения? - я попытался предугадать события.
   - Про амулеты ты бы и так узнал сегодня: перед выходом на арену Равир их демонстративно при всех зрителях отключает, а артефакты управления кладёт в специальный сейф.
   - Всё равно не понимаю, почему Чакрас не воспользовался амулетом, - усомнился я.
   - Дойдём и до этого, подожди. Дальше сейф опускают на арену, чтобы зрители не сомневались в честности Равира. Типа, я никак не влияю на человека, бой честный, - произнёс Мартин.
   - По мне это слишком сложно, - заметил я.
   - Так поначалу ничего такого и не было, - сказал Мартин. - Но когда мы стали постоянно побеждать, Равира обвинили в том, что он каким-то образом помогает нам. Поэтому Андрэ и был уверен в своих силах - артефакт-то управления у него на виду, пускай и запертый.
   - И что дальше?
   - Ничего особенного, - ответил Мартин. - Через полминуты на арену вышел Лас и проткнул Андрэ мечом. Просто и без затей.
   - Как так? - спросил я, вспоминая ту чёрную палочку с красным камнем.
   - Да вот так, - произнесла Линда. - Равир потом приходил и объяснял, что он всё про всех знает и был в курсе предстоящей выходки Андрэ. И ещё пару раз повторил для особо одарённых.
   - То есть Чакрас всё же воспользовался амулетом?
   - Да, - подтвердил Мартин. - Равир незаметно подменил артефакт.
   - Как всё просто, - вздохнул я. - И никакого тебе "отключателя" магии.
   - Никогда про такой не слышала, - сказала Линда, - а я всякого навидалась в Последнем пристанище. А ты, Мартин?
   - Нет, - ответил темнокожий парень.
   - И вы всё равно не боитесь Равира? Я же видел, как вы вели себя, когда Чакрас привёл меня сюда.
   - Боимся, но это не значит, что мы должны перед ним пресмыкаться, - ответил за всех Мартин.
   А ведь Равир при первой же встрече со мной показал "выключатель" и пояснил, как артефакт работает! Но ребята говорят, что никогда и не слышали ни о чём подобном. Чакрас, скорее всего, не врал о предназначении той чёрной палочки. Как мне показалось, он старается быть честным насколько это возможно в его положении. Просто не договаривает. Равир же не сказал прямо, что когда-либо пользовался артефактом: сначала дагор просветил меня насчёт последствий нажатия на красный камушек, а потом лишь демонстративно крутил палочку в руке. Остальное уже додумал я. Сакарта побери, у меня снова возникли сомнения! Спокойней, Ник, ты же прошёл через пытки и удаление клейма и всё ещё жив. Никакой Равир тебе не помешает!
   - О, Лас явился со своей компанией, - вырвала меня из раздумий Лиза.
   Мы дружно повернули головы в сторону вошедших дагоров. Лас был действительно не один. С ним пришло ещё шестеро мордоворотов, как раз столько, сколько и нас. Логично, учитывая каков путь до арены.
   - Что-то они сегодня невесёлые, - заметил я.
   - Да, вроде, как обычно, - пожал плечами Джек. - Они всегда такие.
   У меня снова промелькнула мысль проскочить мимо дагоров и рвануть в открытую дверь. Но, как и в прошлый раз, я решил этого не делать. Лас жестом приказал всем отойти подальше от тренировочного круга.
   - Боится, что когда-нибудь не успеет сработать защита от нападения на хозяина, - шёпотом заметила Линда.
   - От вас людей можно ожидать любой гадости, - ответил Лас. - Не забывай, у меня хороший слух.
   - Я ничего не забываю, - с вызовом произнесла девушка.
   - Отлично, тогда не буду напоминать недавнюю историю, - с усмешкой сказал Лас.
   Линда хотела продолжить, но Мартин ткнул её локтём в бок, чтобы помолчала.
   - Никто больше не хочет высказаться? - спросил дагор. - Отлично, тогда идём. Думаю, сегодняшний вечер вам понравится.
   Лас особо выделил слово "сегодняшний". Лиза плотоядно улыбнулась, остальные, как мне показалось, сделали то же самое. В том числе и Линда.
   У меня в голове как будто щелкнуло: все их разговоры о побеге, ненависти к Равиру или Ласу, неприязни к Тарсу и прочая болтовня на самом деле ничего не стоят. За три дня пребывания здесь они мне все уши прожужжали насчёт планов. Особенно Линда. А сейчас я увидел совершенно другое: они довольны. Людей кормят, одевают, лечат, а главное, дают возможность убивать не только ни в чём неповинных животных, но и самих дагоров. Пусть не всегда, однако не так уж и редко. И зачем нужно куда-то бежать и скрываться? Ничего хорошего людей там не ждёт. Вся эта игра в секретность от Линды и вправду только игра. Дагорам даже не нужно ничего подслушивать или подсматривать: любой из ребят добровольно сдаст своего товарища. Ну какой там предатель, если они все такие! И смерть Андрэ яркий тому пример.
   А предосторожности с количеством сопровождающих были связаны в первую очередь со мной. Я пока непонятный и мутный тип. Если обо мне не предупредили Равира, это ещё ничего не значит.
   Лас уже привычным образом открыл дверь, и мы вышли в коридор, ведущий к арене. Ход почти ничем не отличался от тех, по которым меня привели сюда. Тот же пыльный и сухой воздух, только здесь на удивление работало магическое освещение. Направления до точек тут же приняли привычное положение, чему я несказанно обрадовался.
   - Лас, а скажи, - спросил я дагора, - вот эти коридоры насколько большие?
   - Прилично, - ответил тот. Похоже, Равир не давал запрета на такие разговоры.
   - И что, господин Чакрас один ими владеет?
   - Он разгадал их секрет, - ответил Лас. - Так что сам думай.
   Вот те на. Равир не просто коллекционер всяких магических безделушек, но ещё и исследователь. "Моя работа - знать всё, масштабы моего замысла огромные", - что-то такое он говорил. Я-то думал, это относится только к его криминальным делам, а тут такое. Не удивлюсь, если и про Золотого дракона он знает.
   Шли мы не так уж и долго, но при этом дверей, закрывающих проход, было очень много. Наглядное подтверждение, что первоначальный план не имел шансов на успех. На пути встречались и лестницы, уходившие как вниз, так и вверх. Я спросил Ласа, куда они ведут, но тот не ответил.
   Наконец мы попали в небольшую пустую комнату с четырьмя дверьми, по одной на каждую стену.
   - Здесь мы вас покидаем, - сказал Лас. - Что дальше делать вы и сами знаете, а новичку объясните.
   - Расскажем, - подтвердила Линда.
   - Ну раз так, удачи, - произнёс Лас, и компания дагоров вышла через боковую дверь.
   - И что теперь? - спросил я Линду. - Где мы вообще находимся?
   - О, это и есть то место, откуда мы будем выходить на арену, - ответила девушка.
   - Подожди, здесь же ничего нет, кроме дверей.
   - Так и есть, - сказала Линда. - Каждая из них скрывает что-то своё. Впереди тебя выход на саму арену, слева оружейная. Справа, куда ушли дагоры, по всей видимости, путь к трибунам для зрителей.
   - А как вы узнаёте, что сейчас ваш бой?
   - Очень просто: Равир подаст команду, и мы её услышим, - сказала Линда.
   - Ещё немного магии? - усмехнулся я.
   - А как ты хотел? Чтобы он лично приходил? Это же Равир! - вместо Линды ответил Мартин.
   - Скорей бы уж начиналось, - с нетерпением в голосе произнесла Лиза.
   - Не то слово, - подтвердил Джек. - А помнишь, как в тот раз против тебя вышел тощий дагор в смешном костюме?
   Лиза засмеялась. К обсуждению присоединились остальные. Не прошло и пары минут, как все уже болтали о прошлых боях. Только Линда отошла в сторону и не стала принимать участие в разговорах.
   - Слушай, а нельзя мне сразу выйти на арену против дагора? - спросил я девушку.
   - Зачем тебе?
   - Хочется уже кого-нибудь из этих тварей прибить, - соврал я.
   - Какой ты шустрый. Для начала нужно заслужить репутацию у публики.
   - И кто определяет популярность?
   - Равир, конечно. Покажешь себя как хороший боец, может, кто и захочет потом сразиться с тобой.
   - И никаких других способов нет?
   - Разве что попытаться выйти вместо кого-то, - ответила Линда. - Но Чакрасу такое явно не понравится. Надо учитывать, что твой амулет управления в это время будет при нём.
   - Наверное, придётся сначала сразиться с лардами, как ты и говорила, - вздохнул я.
   - Именно, - сказала Линда, - Все мы через это прошли, ничего страшного. Лучше сначала хорошенько подготовиться.
   За моей спиной послышался какой-то шум. Я обернулся и увидел открывающуюся дверь. Люди радостно загомонили. "Ну наконец-то, - сказал кто-то, - я уже начал умирать от тоски". За дверью обнаружилась небольшая комната. Ровно в центре помещения стоял стол, на котором были разложены всякие острые предметы, предназначенные для убийства. Точнее различного вида мечи, шпаги, рапиры, ножи и стилеты. Откуда я знаю названия? А все железки были подписаны, даже удивительно для моего довольно избирательного определителя вещей.
   - Началось, - вздохнула Линда, глядя на своих товарищей, бросившихся к столу.
   Даже дети так не радуются новой игрушке, как эти четверо, дорвавшиеся до холодного металла, способного пролить горячую кровь.
   - Ты сама что предпочитаешь? - спросил я Линду.
   - Меня почему-то всегда тянет к рапире. Не могу описать точнее, но когда её вижу, то чувствую - моё. Она сама ложится мне в руку, я словно сливаюсь с ней.
   - Как будто ты провела годы тренировок именно с рапирой? - уточнил я.
   - Именно, - подтвердила девушка. - С другим оружием такого нет, хотя я без особых проблем могу его использовать.
   - Может, и мне стоит попробовать так же "приглядеться" к какому-нибудь мечу?
   - Ха, это скорее он приглядится к тебе. Пойдём проверим, - Линда кивнула в сторону стола.
   Остальные уже взяли себе всё что нужно, и теперь с серьёзным видом изображали бои с невидимыми противниками, размахивая клинками во все стороны. Наверное, поэтому Линда и смотрела на четвёрку великовозрастных детей с усмешкой.
   Для меня слова девушки значили только одно: способности, просыпающиеся в нас, не всегда универсальны и могут быть ограничены чем-то одним. Например, умением отлично пользоваться только рапирой. Но нельзя сказать, что ты не будешь знать за какой конец нужно держаться у того же меча. Сейчас проверим, что перепало мне из закромов неведомых магических сил.
   Я в первую очередь взял шпагу, очень похожую на те, какие были у Фамира Дастарка и Темира. Взвесил в руке: тяжесть металла вызвала приятное чувство уверенности в себе. Затем сделал резкий выпад, тут же перешёл в защиту и... не ощутил никакой разницы с той деревянной палкой, что мы использовали на тренировках. Возьмём что-нибудь другое. Через пару минут, после того как я перепробовал весь доступный арсенал, до меня наконец дошло: в отличие от Линды и ребят, мне без разницы не только чем сражаться, но и какой рукой. Даже обычный кусок дерева превращался в смертоносное оружие. Но это когда нет выбора. Не могу же я сейчас выйти на арену с дубинкой (которой здесь и нет), поэтому ограничусь шпагой - первым опробованным клинком.
   В руке оружие, в голове - желание сбежать отсюда. Раз я не могу ни выйти на замену кому-то из ребят, ни попросить Равира вступить в бой против дагора, то буду действовать по обстоятельствам. Наверняка в продуманной системе есть брешь. Остаётся только найти лазейку.
   - Началось, - снова произнесла Линда. Теперь это относилось уже не к ребятам, а к открывающейся двери.
   Я был готов рвануть вперёд, когда девушка положила мне на плечо руку и произнесла:
   - Не торопись, там ещё решётка. Самая обычная.
   И правда, за дверью начинался короткий коридорчик, заканчивающийся опущенными железными прутьями. Ребята, не сговариваясь, подошли к решётке. Их появление было встречено свистом и улюлюканьем. Затем прозвучал голос, призвавший всех зрителей к вниманию. Голос, в сто крат усиленный магически, принадлежал Равиру. Дагор, видимо уже до этого объяснивший публике, что сейчас произойдёт, объявил первый бой. Новичок против дикого лесного ларда. Меня подтолкнули вперёд, и тут же позади опустилась ещё одна решётка. Я оказался запертым со всех сторон. Предусмотрительный дагор предусмотрел всё. И в тоже время никто из людей не предупредил меня. Что ж, остаётся только выйти на арену. А там посмотрим!
  

Глава 14

Люди и звери

  

18 форварка 1457 года, ближе к полуночи

  
   - Рад, что вы всё-таки пришли, господин Дерсан, - Равир поприветствовал хранителя.
   - После ваших слов о необыкновенных людях у меня и мысли не было отказаться, - ответил тот.
   - Удивительных людях! Кто бы мог подумать ещё год-полтора назад, что такое возможно? - Равир указал вниз на арену, где два человека отбивались от пары лесных лардов, опаснейших из хищников, в то время как четверо других животных уже лежали без движения.
   - Вижу, я немного опоздал, - начал сокрушаться Дерсан.
   - Ничего, главное представление ещё впереди, - успокоил собеседника Равир.
   - Вы же иногда ставите против них дагоров?
   - Желающих поучаствовать в боях хватает. И не столько из-за обещанных призов, сколько из-за уязвлённой гордости наших с вами соплеменников. Сами видите, на что теперь способны люди, - Равир снова обратил внимание Дерсана на происходящее внизу. - Даже страшно представить, что случилось бы, будь они все такими.
   - Но и призы играют немаловажную роль?
   - Честно сказать, хоть я и обещаю хорошие магические артефакты, но получить их удалось пока только одному дагору.
   - Одному? - удивился Дерсан. - Как же так?
   - Это было в самом начале, примерно год назад. С тех пор люди непременно побеждают. Меня даже обвинили в том, что я каким-то образом сам управляю их действиями! Ну разве может человек быть сильней дагора? Для некоторых это стало откровением.
   - А вы так не делали?
   - Конечно, нет. Я честный дагор, это все знают, - как обычно улыбнулся Равир. - Но меры против слухов предпринял. Впрочем, так как победная серия людей не прерывается уже длительное время, то и количество призов непременно растёт.
   - И всё же, как вы это делаете? Помнится, тогда разговор зашёл про амулеты подчинения.
   - Именно поэтому я вас и попросил собрать информацию о людях. По сути, мне известен лишь сам факт наличия магических способностей и причина их появления. Даже в той книжке о практике применения амулетов в Королевском сыске, копию с которой я от вас получил, описываются лишь несколько случаев странного поведения людей, закончившиеся смертью. Но ни о какой магии там речи нет.
   - К сожалению, в нашей библиотеке нашлось не так уж и много сведений, но кое-что я для вас подготовил. Вот возьмите, - Дерсан передал Равиру конверт. - Кроме того, там я изложил некоторые соображения о книге про Золотого дракона.
   - Не поведаете кратко? - спросил Равир. - У нас есть ещё немного времени, прежде чем эти люди завершат бой.
   - Про книгу проще всего. Я описал точное её местоположение и способы обойти ловушки, - начал Дерсан.
   - А про людей и их магию? - прервал хранителя Равир.
   - Запрос к своему другу в библиотеку Растана я сделал. Ответ он обещал дать через неделю.
   - Так быстро? - удивился Чакрас.
   - Мы всё же королевская библиотека, - усмехнулся Дерсан. - Не скрою, вы тогда меня озадачили вопросом о людях. Поэтому заново перерывая книги и свитки, я нашёл кое-что интересное. Среди искателей артефактов об этом месте ходят зловещие слухи: никто из отправившихся в Мёртвый город ещё не возвращался. Тайна похлеще Золотого дракона! Слухи слухами, а до раскола там находилось нечто вроде учёного городка, в котором маги прошлого проводили исследования, в том числе и на людях. Эти подробности я и узнал из документов. Если не боитесь туда сунуться, то наверняка найдёте там нужную информацию.
   - Почему вы уверены в этом? - спросил Равир.
   - Мы уже обсуждали с вами вопрос об исчезновении сведений. Возможно, там они сохранились. Или подождите ответа от Растанийской библиотеки. Правда сомневаюсь, что оттуда пришлют что-то стоящее.
   - А о частных коллекциях?
   - Тут я вам не помощник, - развёл руками Дерсан.
   - Хорошо, давайте прервёмся ненадолго. Я вижу, мои игрушки закончили работу. Сейчас начнётся самое главное.
  

* * *

  
   Свой первый бой я легко выиграл. Да и не бой это был вовсе, а так - лёгкая прогулка, словно щенка обидеть. Не зря Линда предупреждала меня не торопиться: зрителям не понравилось, когда в самом начале я едва не прибил ларда. Но откуда мне было знать, как поведёт себя в бою дикое животное? Ведь до этого я тренировался только с ребятами.
   Лард, на мой взгляд, двигался чересчур медленно и неуклюже. Животное ещё только намечало бросок, а я уже знал, куда он нацелен, и когда нужно уклониться. Даже голос в голове ни о чём не предупреждал и не выводил меня в замедленное время. И как я ни старался следовать советам Линды, через несколько минут бой завершился - поверженный лард лежал на песке арены.
   - Все вы видели, как новичок расправился с диким животным! - раздался усиленный магией голос Равира. - Он немного запыхался. Дадим ему чуток передохнуть перед следующим боем. Дадим?
   В ответ зрители радостно загомонили. Значит ещё бой. Что ж, я готов. Чакрас начал рассказывать о моём выдуманном происхождении. Наверняка и у других ребят есть похожие "истории". Зато в течение этих нескольких минут, я наконец-то смог осмотреть не только саму арену, но и всё остальное. Хочется признать, что Равир неплохо подготовился к возможным проблемам как с людьми, так и с дикими животными. В боях участвовали не только ларды, но и другие опаснейшие хищники, собранные со всего Диланга. Равир в самом начале перечислил какие именно, но мне их названия ничего не говорили. Неудивительно для родившегося в самом спокойном уголке мира. Да и в голове никаких "воспоминаний" на этот счёт не возникло.
   Все выходы перекрывались решётками. Мне между прутьев уж точно не пролезть. И к зрителям тоже не подобраться: места, где они сидели, не только возвышались над ареной на добрый десяток футов, но и были огорожены такими же железными решётками. Я посмотрел наверх: как и следовало ожидать, там тоже всё оказалось перекрыто. Какой же ты балбес, Ник, раз подумал, что можешь проскочить наружу во время выхода дагора на бой! Равир вовсе не дурак, вспомни своё появление на арене. Съел, умник? Думаешь, до тебя такого никто не хотел проделать? Хватит, хватит. Ещё ничего не закончилось - незачем раньше времени поднимать панику.
   Особого отдыха, как сказал Равир, мне не нужно. Но для представления необходима пауза. Чакрас раззадоривал зрителей, называя их слабаками, не способными справиться даже с человеческим ребёнком.
   - Вы разнежились от хорошей жизни, а в это время люди набрались сил и готовы бросить нам вызов за право быть свободными! Не верите? Этот новичок тому доказательство. Скоро вы и не заметите, как ваш домашний раб сам станет хозяином! Так выйдите на арену и уничтожьте заразу, пока она не распространилась по всему миру!
   Дагоры кричали и бесновались.
   - А пока вы готовитесь, я покажу вам, на что способны люди, когда объединяются вместе!
   С этими словами на арену вытолкнули Мартина. По его удивлённому виду было понятно - для парня это тоже неожиданность.
   - Интересно, что удумал Равир? - заметил Мартин.
   - Ничего хорошего, - ответил я.
   - Посмотрите! Не успел человек выйти на арену, как уже начал сговариваться со своим подельником! - заявил Чакрас. - Этого вы хотите?
   - Кажется, сейчас будет бойня, - произнёс Мартин. - Только непонятно с кем.
   - Вот они, стоят перед вами, готовые перегрызть глотку ни в чём неповинным дагорам! Так выпустим же против них другую стаю! Посмотрим, как они справятся!
   Лязг металла открывающихся клеток. Одна, вторая... Сразу шестеро диких лардов бросились на нас.
   - Ха, опять собачки, когда же будут парсы! - крикнул Мартин.
   Слово "парсы" мне ни о чём не говорило, но наверняка это кто-то очень опасный. А про собак мне ещё мама в детстве рассказывала, тоже какие-то непонятные животные.
   От первого стремительного броска двух самых шустрых лардов мы с Мартином легко уклонились. Парень даже успел усмехнуться и высказаться, что думает об их происхождении. А дальше события пошли немного не так, как предсказывала Линда. По неписаным правилам, мы должны как можно дольше стараться уклоняться, раззадоривая животных. И лишь через некоторое время начать атаковать самим. Мне объяснили - дикие ларды одиночки и не нападают одновременно. Они не умеют, мозгов не хватает. Только у этих тварей, что окружили нас с Мартином, забыли спросить. В их взгляде не было ничего звериного. Было бы проще применить свои способности и быстро расправиться с противниками, но я не стал этого делать. Попробуем так.
   Ларды как по команде бросились в атаку, сразу по трое на человека. Уклониться возможности никакой, да и в спину мне упирается Мартин. Только острая сталь спасёт от гибели. За долю секунды успеваю в одном замахе попасть шпагой сразу по двум животным. Они с визгом отскакивают в стороны. Третий лард едва не достигает цели - моего горла, но я подставляю левую руку, челюсти животного смыкаются. Спасает наруч. Выяснить бы из чего он сделан! Ну что за мысли? Бью навершием шпаги в голову ларда. Животное тут же ослабляет хватку и падает на песок. Этот больше не жилец: из пробитой головы сочится кровь. Хотя их лечат, говорила Линда. Но тут даже не знаю, в удар я вложил немало силы.
   - Живой? - кричу Мартину.
   - А что со мной будет? - отвечает парень.
   После атаки в живых осталось четверо лардов. Мартин тоже прикончил одного. Счёт равный. Получив первые раны, хищники немного охладили свой пыл, отошли в сторону и не спешили атаковать. Как бы нам самим не пришлось за ними бегать. Ха! А Равир хитёр: замечаю у лардов какие-то амулеты. Вот откуда странное поведение! Управление животными? Почему бы и нет. Говорю об открытии напарнику. Он особо не удивлён: люди слишком долго выигрывали, дагоры жаждут нашей крови.
   Наверное, что-то у Равира пошло не так. Ещё несколько секунд назад хищники сосредоточенно следили за нами, выбирая удобный момент для новой атаки. Как внезапно во взгляде животных проскочило удивление, даже испуг. И я увидел перед собой самых обычных лардов, с одним из которых справился в одиночку ещё в самом начале. Дальнейший бой прошёл без особых проблем. Как и говорила Линда: уклоняйся, уклоняйся, а потом наноси лёгкий удар. И так пока животное не ослабеет, а там завершающий красивый финт. Последнего ларда мы с Мартином прикончили вместе.
   Не сказать, чтобы я сильно устал. Напарник другое дело: парень тяжело дышал, переводя дух. Эй, не ускорялся ли он? Только сейчас до меня дошла вся опасность ситуации: я запретил голосу переходить в замедленное время без моей команды. Линда говорила, что они чувствуют, когда кто-то рядом ускоряется, и у них есть возможность принять решение. Если бы Мартин захотел меня убить, то проделать это он смог бы без особых проблем. Вот тебе, Ник, и твои сверхспособности!
   - Ну что ж, - снова раздался голос Равира, - и в этот раз люди оказались сильнее! Они доказали нам, что могут объединяться. Что же будет, если им даровать свободу? Вот это мы сейчас и увидим!
   Я отыскал взглядом Чакраса. Он смотрел на меня с высоты и как всегда улыбался. Рядом с ним стоял ещё один дагор в странном балахоне.
   Я понял, что сейчас будет. Именно об этом Равир и говорил несколько дней назад. На арену вышли остальные люди. Могли ли они отказаться? Наверное, но никто из них этого не сделал.
   - Я, Равир Чакрас, гарантирую свободу, какую только можно предоставить в нашем королевстве. А для того, кому и этого будет мало, предоставлю выезд в Дикие земли!
   Зал взревел.
   - Но только одному из вас, - уточнил Равир, - выжившему.
   Мне стало не до смеха. Зачем он это сделал? Из-за меня? Из-за устроенной проверки? Из-за грёбаного Золотого дракона? Да! Он узнал про него, он узнал про меня. "Замыслы мои огромны". Ему больше не нужны люди. Тогда почему Равир считает, что я выживу? Поверка. Ты же помнишь выражение его лица. Он не считает, он уверен.
   - Выжившему в схватке друг с другом. Сегодня не будет боёв с дагорами, хватит наших смертей.
   Что связывает этих людей, кроме магических способностей? Да по сути - ничего. "Ты мне не брат и не сестра, мы просто какое-то время плыли в одной лодке. Извини, так уж вышло, что я воткнул меч тебе в живот. Ничего личного".
   Эффектного боя не получилось. Зрители почти ничего не увидели. Через несколько секунд на арене остались стоять лишь двое. Люди смотрели друг на друга и понимали, что выживет только один. Трибуны замерли в ожидании: никто не топал, не свистел, не двигался и, кажется, не дышал.
   - Не делай этого, - тихо сказал я. - У тебя нет ни единого шанса.
   - Ты не поймёшь, не поймёшь родившуюся свободной в Диких землях.
   - Ты лгала.
   - Да, - согласилась она.
   - Не делай этого, - повторил я. - Давай уйдём вместе.
   - Посмотри вокруг. Что ты видишь? Отсюда нельзя выбраться по-другому.
   - Я смогу.
   - Не смеши меня. Я перепробовала все способы сбежать.
   - Андрэ тоже ты подставила?
   - Нет, нет! - девушка замотала головой. - Мы хотели это сделать вместе, но он решил, что умнее всех, что нашёл способ обмануть Равира.
   - Дагоры всегда лгут, ты сама говорила. Почему же ты думаешь, что сейчас будет не так?
   Нас грубо прервали.
   - Ник, заканчивай. Помни, что я тебе обещал, - это был голос Равира. Другого Равира, которого по слухам боялась половина Диланга.
   - Обещал что? Какие-то глупости, прости меня Сакарта, - ответил я. - Посмотри на цену твоих обещаний.
   - Они сами выбрали свою судьбу!
   - Они? Это вы выбрали за них. Люди хотели лишь жить!
   - И поэтому убили друг друга? Ник, ты просто идиот, - засмеялся Равир.
   - Этот идиот сейчас уйдёт отсюда, и ты не сможешь ему ничем помешать.
   - Я думал, ты умнее. Тебе же рассказали, что случилось с тем парнем - Андрэ.
   - Я не Андрэ. У тебя нет надо мной власти!
   - Да что мне твой амулет. Ты опять забыл, забыл про забавную безделушку, что я тебе показывал! - закричал Равир.
   - Забавную безделушку? Это ты про свой... - я не успел сказать "выключатель магии".
   Зал взорвался смехом. До меня дошло почему, и я захохотал сам. Такого унижения Чакраса собравшиеся здесь дагоры ещё не видели. Если всё, что про него говорили, правда, то репутации Равира в одночасье пришёл конец.
   - Вот она, эта безделушка! - Чакрас достал из кармашка чёрную палочку. - Сейчас ты с ней познакомишься по-настоящему.
   Дагор нажал на красный камушек.
   В тот же миг все магические светильники потухли, арена погрузилась во мрак. Послышалась возня, крики, звуки ударов, ругань.
   - Линда! - крикнул я в темноту.
   - Я здесь!
   - Давай руку, уходим отсюда. Только не спрашивай, что произошло, расскажу по дороге.
   - Я не могу. На мне же амулет подчинения!
   - Забудь теперь про него. Ты получила то, что хотела. Идём!
   Наши руки соприкоснулись.
   - Куда теперь? - спросила девушка.
   - На выход, - я пожал плечами, но никто этого не увидел кроме Линды.
   На арене действительно было темно, но только лишь для дагоров. Света звёзд из большого окна на потолке хватало, чтобы не запнуться. Да и глаза уже привыкли.
   Конечно мы не пошли обратно, а направились к выходу, расположенному как раз под трибуной, где находился Равир. Именно сейчас Чакрас раздавал команды своим подручным. Может у них у всех с собой есть магические стёкла? Почему бы и нет. Равир - богатый дагор.
   Решётка поддалась. Она хоть и была сделана из железа, но и у меня за последнее время сил прибавилось. Сначала пролезла Линда, а затем проскочил и я сам. Решётка тут же с грохотом опустилась обратно. Не успел я ещё выпрямиться, как Линда подошла к двери и решительно толкнула её.
   - Ничего себе, - только и смогла сказать девушка, увидев результат.
   Нашему взору предстал чёрный зев коридора, только где-то вдалеке светилась маленькая точка, будто указывая путь.
   - Не такой уж он и богатый, - фыркнула Линда, когда мы приблизились к источнику света.
   Коридор оказался довольно коротким, всё же через него на арену выходили дагоры. На другом конце прохода никакой магией и не пахло: путь преграждала самая обычная дверь. А из самой обычной замочной скважины лился самый обычный свет, что бывает от масляного фонаря. Дверь была не заперта, и мы без колебаний её открыли.
   - Так-так-так, - произнёс Лас, когда увидел нежданных гостей.
   В левой руке бугай держал связку ключей, которыми он, по всей видимости, и открыл дверь незадолго до нашего появления. Правая же его рука сжимала шпагу. Компанию Ласу составляли двое дагоров, облачённых в такие же доспехи, что были на нас самих. Один из подручных Равира держал в руке фонарь. Вот и разгадка.
  

* * *

  
   Через десять минут свет снова загорелся так же неожиданно, как и погас.
   С древнейших времён у дагоров сохранилась привычка прятаться при наступлении ночи в укромное место. Страх темноты трудно преодолеть. Поэтому после пары минут неразберихи, толкотни и отборных ругательств дагоры успокоились. Если ничего не видно, то зачем трепыхаться, делая только хуже и себе и окружающим?
   Ни на самой арене, ни в коридорах и переходах никаких светильников кроме магических не было - престиж прежде всего. Почему-то никто не догадался принести с собой обычный фонарь. Зато некоторые никогда не забывают дома магическое стекло, а заодно и кое-какие острые предметы. Так что к моменту возвращения света несколько дагоров внезапно обнаружили у себя на теле несколько лишних дырок. Впрочем, это совсем другая история.
   - Равир, что всё это значило? - с волнением в голосе спросил Дерсан.
   Чакрас уже отдал команды своим подручным навести порядок. А заодно и поймать сбежавших людей. Любым способом.
   - Всё идёт по плану, - спокойно ответил Равир.
   - Что именно: резня, ваше публичное унижение или применение неизвестного артефакта?
   - Хорошо, признаю - немного вспылил, - сказал Равир.
   - Это было очень неожиданно.
   - Ничего непоправимого не произошло, хотя теперь придётся погоняться за сбежавшими.
   Дерсан хотел было спросить про связь этих людей с книгой о Золотом драконе, но счёл лучшим промолчать. На всякий случай. Хотя уже не сомневался, что Равир нашёл способ прочесть книгу.
   - Знаете, я вас пригласил сюда не только для разговора о людях, но и для помощи в принятии одного непростого решения, - признался Чакрас.
   - Вы не спрашивали совета, - заметил Дерсан.
   - Не успел, - ответил Равир. - Но теперь это уже не важно. Решение принялось само собой. Я же вам рассказывал, что собираюсь отправиться к Золотому дракону?
   - Припоминаю, - уклончиво ответил хранитель.
   - Дерсан, Дилана свидетельница, я не желаю вам зла!
   - Хорошо, при прошлой встрече вы чётко выразились в желании разгадать тайну Золотого дракона.
   - Вот это другое дело! - засмеялся Равир.
   - Я всё же не понимаю, к чему вы клоните.
   - Решение я принял, это сомнению не подлежит. Поэтому хочу пригласить вас составить мне компанию в небольшой экспедиции.
   - Нет, я больше на такие авантюры не подписываюсь, - отрезал Дерсан.
   - Подумайте, я два раза не предлагаю. К тому же от своих обещаний насчёт библиотеки не отказываюсь. Сейчас же мне нужен грамотный специалист. Вы не такой старый, как пытаетесь казаться. А до истории, произошедшей с вами, мне никакого дела нет. И всё же я смогу послужить вам защитой, если подобное потребуется.
   - Мне очень не хочется спрашивать, но неужели вы думаете, что я адекватная замена сбежавшему мальчишке?
   - Вот! Вот поэтому я вас и хочу с собой взять. Вы умнейший дагор! Неужели вам не интересно разгадать тайну Золотого дракона?
   - Интересно.
   - И я вам предлагаю способ решения.
   - Мальчишка прочитает книгу "Как приручить дракона", а затем действительно его приручит? - с сомнением в голосе произнёс Дерсан.
   - Именно, - воскликнул Равир.
   - А если не получится поймать этого Ника, то мы с вами отправимся в Мёртвый город и там отыщем способ самим расшифровать книгу, - сказал хранитель.
   - Вот вы сами обо всём и догадались, - заявил Чакрас. - Ну что?
   - Хорошо, вы меня уговорили. Однако мне стоит вас предупредить - я в Диких землях дагор в некоторой степени известный, и многие будут готовы прирезать меня при первой же возможности.
   - Об этом не беспокойтесь. У нас хорошая команда. Она как раз сейчас занимается приготовлениями в Последнем пристанище.
   - Получается, я зря готовил вам эти документы, - хранитель указал на конверт, лежавший на стуле.
   - Ничуть. Не скажи вы мне о втором варианте с Мёртвым городом, все мои планы пошли бы хаску под хвост!
   - Когда выступаем? - спросил хранитель.
   - Для начала дождёмся результатов поиска.
   - А если люди всё-таки сбегут из города? Это же не обычные рабы. Вы не догадываетесь, куда они могут пойти?
   - Ник, скорее всего, знает о Золотом драконе.
   - Вы уверены? - удивился Дерсан.
   - Почти наверняка. Он тоже пойдёт на север, есть у меня подозрения. Ведь нигде не говорится, что дракон исполняет желания только дагоров. В любом случае, мы найдём Ника. Даже если испортились амулеты подчинения, то в нашем распоряжении есть ларды и следопыты. Поэтому, Дерсан, не переживайте и готовьтесь, а завтра мои люди занесут в библиотеку обещанную помощь.
   Хранитель ушёл.
   Как и следовало ожидать, по горячим следам сбежавших людей найти не удалось. Но Равир не расстраивался, это вообще было не в его правилах. Даже представление, которое пошло немного не по плану, не смогло заставить дагора волноваться. Но так считал только Чакрас, ведь почти все присутствовавшие на арене зрители остались уверены, что они увидели отличный спектакль с полным погружением. Возмущались лишь те дагоры, которым в этот день так и не позволили прирезать кого-нибудь из людей.
   "Ничего страшного не случится, если я оставлю ненадолго Диланг, - решил наконец Равир. - Не успеют они за столь короткий срок развалить моё маленькое предприятие".
  

Глава 15

Тёмная ночь Диланга

  

19 форварка 1457 года, ночь

  
   Свобода пахла конским навозом и помоями. Прошедший дождь усилил и без того неприятные запахи, но я уверил Линду, что так даже лучше. Если Равир держал для развлечений диких лесных лардов, то почему бы ему не иметь и обычных ищеек? Прошлая моя попытка сбить запах путём купания в канаве закончилась, мягко скажем, провалом, но рассказывать девушке эту историю лучше не стоит. Как и обмазываться вонючей грязью. Тогда уж не ларды отыщут, а любой мимо проходящий дагор.
   Мы сидели в каком-то сарае на окраине Диланга. Так уж случилось, город я никогда не видел днём, но определить, что это точно не центр, мог. И по тому же отвратительному запаху, и по маленьким покосившимся домам, в которых не горел свет, и по отсутствию как дагоров, так и людей на кривых узких улочках. Конечно, сейчас ночь, но приличные кварталы худо-бедно освещались, чтобы жители могли дойти в нужное им место без приключений. Всё-таки в прошлогоднем сидении в Растане в ожидании открытия переправы через Нараю были и свои плюсы. Наслушался я тогда всяких разговоров о житье в столице на несколько лет вперёд. Хотя Диланг и беднее Растана - и как город, и как вся страна, - однако не думаю, что сильно ошибаюсь насчёт местоположения нашего с Линдой "укрытия".
   Путь сюда мне не слишком запомнился, но по ощущениям мы намотали по ночным кварталам Диланга не менее пяти лиг.
   И хотя по звёздам до рассвета ещё далеко, оставаться в нашем грязном пристанище надолго не стоит. Город был вотчиной Равира, где дагор знал каждый уголок, а мы беглецы довольно примечательные. Не нужно недооценивать Чакраса: одна ошибка ещё ничего не значит. Я не уверен, что Равир знает, как именно сработала его "чёрная палочка". Возможно, он теперь считает нас обычными людьми, поимка которых дело времени. А если это и не так, то у Чакраса наверняка найдутся и другие способы справиться с нами. Двое беглых рабов, пусть и с некоторыми выдающимися на фоне других людей способностями, не могут противостоять хорошо вооружённым и, скорее всего, обвешанным различными магическими артефактами дагорам. Линду в итоге просто убьют, а меня схватят. И уж тогда никаких заигрываний: "ключ" доставят на место в любом виде.
   - В город мы въехали через Южные ворота, это где-то там, - я примерно указал направление.
   - Откуда такая уверенность? Ты сам говорил, что первый раз в городе, - с сомнением в голосе произнесла Линда.
   - Скажем так, у меня есть врождённое чувство, - соврал я.
   Никакого чувства, конечно, не было и в помине, а разобраться мне помогла хорошая память и привычка определять положение в пространстве с помощью указателей расстояний до точек. Но я не стал об этом распространяться.
   - И что нам это даёт? Как выбираться из города? - спросила девушка.
   - Пока не знаю. Тогда с моим бывшим хозяином мы дали взятку стражнику на воротах.
   - Предлагаешь поступить так же? - фыркнула Линда. - Твой хозяин был дагором, а мы оба люди. Есть разница. Да и денег у нас нет.
   - И магия у тебя не работает, чтобы проскочить незаметно.
   - Не работает, - подтвердила девушка, - но навыки никуда не делись. И оружие до сих пор при мне.
   - Предлагаешь тупо перебить охрану?
   - Почему бы и нет. Ты и один бы справился. У тебя-то всё работает! - заявила Линда.
   - Знаешь, я ещё не настолько озверел, чтобы резать дагоров направо и налево.
   - А людей?
   - Что людей? - повторил я.
   - Скольких ты убил людей?
   - Ни одного. Если ты спрашиваешь про арену, то отвечу то же самое.
   Девушка замолчала. Я действительно никого не убил тогда, даже не пытался. Но нас после резни в живых осталось двое, а это значит... Да, на счету Линды по крайней мере один человек.
   - Можно перелезть через стену, - как ни в чём не бывало продолжила девушка.
   - Можно, - согласился я, - если достанем верёвку и крюк, а также умение ими пользоваться.
   - А что тут сложного? Кидай вверх да и всё, - пожала плечами Линда.
   - Сама-то пробовала хоть раз?
   - Нет.
   - То-то и оно. Есть ещё одна безумная идея, но боюсь, нам не разобраться за несколько часов. С другой стороны - это последнее место, где нас будут искать.
   - Какая идея?
   - Коридоры.
   - Чего коридоры? Не говори загадками, - попросила Линда.
   - Подземные коридоры Равира, - уточнил я.
   - Ты безумен, я с самого начала это знала, - заявила девушка.
   - Отнюдь. Сама посуди: по словам Ласа, они довольно протяжённые, а значит, вполне могут выходить за пределы города.
   - Это только предположение.
   - Конечно, - согласился я. - Но ты сама видела, сколько там дверей и лестниц, ведущих неизвестно куда.
   - Было такое, - подтвердила девушка.
   - А я видел ещё больше. Меня же не сразу отвели к вам, а сначала целую неделю держали в доме у Равира.
   - Серьёзно? - удивилась Линда.
   - Так и есть. Только не спрашивай почему, сам не знаю, - ответил я. - Дом у Чакраса находится очень далеко от арены. По моим подсчётам около двух лиг. Коридоры, по которым меня вели, в отличие от сегодняшних находились в довольно плачевном состоянии. Там не работали магические светильники, кое-где обрушился потолок и потрескались стены. Давно строили, в общем. А уж древние себя ни в чём не ограничивали, строили с размахом.
   - И что нам это даёт? - с сомнением спросила девушка. - Туда ещё надо как-то пробраться. И нет никакой гарантии, что хоть один коридор ведёт из города. Да и заперты они. Лучше уж действовать обычным способом.
   - Ты имеешь в виду убить всех?
   - Именно, - усмехнулась Линда. - Держаться за рукоять рапиры я не разучилась.
   - Давай примем твой вариант как запасной, а сейчас попробуем мой?
   - С чего бы это? - возмутилась Линда.
   - По той простой причине, что сейчас ты всего лишь обычный человек. Если что-то пойдёт не так, я могу не успеть помочь.
   - Ты так и не объяснил, что случилось на арене, почему исчезла магия. Везде. Но только не у тебя.
   - Отвечу. Но не сейчас. Давай так, если я не смогу разобраться за час, как обойти защиту у дверей, то мы идём к ближайшим воротам и пытаемся прорваться.
   - Мне второй вариант больше нравится, но хорошо, уговорил. А как мы найдём вход, да ещё и ночью?
   - Предоставь это мне.
   Не знаю, почему у меня вообще возник этот безумный план? Вполне можно действовать прямо, как предлагает Линда. Убить всех дагоров. Что здесь такого? Они с радостью делают то же самое с людьми, с чего бы нам нельзя? Наверное, я боялся перейти черту, после которой нет возврата к обычной жизни. Линда уже переступила, ей ничего не стоит убить не только дагора, но и человека. Единственное, что останавливает её от этого сейчас - заблокированная магия. Неприятно осознавать себя снова обычным человеком. Бесспорно, при удачном раскладе Линда способна победить любого дагора: в отличие от невероятной реакции, силы и ускорения, навыки владения оружием никуда не делись.
   Наверное, всё дело в Келаре: именно он заразил меня страстью ко всяким древностям, рассказал о Золотом драконе, да и просто принял меня за равного. Равир тоже так поначалу себя вел, а вышло в итоге совсем по-другому.
   Мы наконец выбрались из вонючего сарая на тёмную улицу. Нельзя сказать, что здесь пахло приятнее: к ароматам навоза и помоев добавился запах мочи. Это место пользовалось определённой популярностью у желающих справить нужду дагоров. Не исключено, что улица ведёт к какому-нибудь кабаку, а здесь частенько останавливаются пьянчуги, чтобы облегчиться. По запаху определяют, не иначе. Мне-то не привыкать к такому: в деревне нюхал и похуже. И всё же здесь не то место, около которого стоит задерживаться.
   Мне иногда хочется, чтобы и ночью было маленькое солнце: когда заходит Корона Тибурга, наверху не остаётся ничего кроме россыпи тусклых звёзд. Даже света Великой Реки Времени, что пересекает небосвод от края до края, едва хватает, чтобы различить дорогу. А ещё мне очень хочется добраться до нужного места без приключений, слишком уж часто они случаются за последние полгода.
   Где-то вдалеке послышался лай лардов - это, скорее всего, ищут нас с Линдой. Её амулет подчинения сейчас не работает, а у меня давно его нет, вот и приходится Равиру действовать по старинке. И всё же ночь не время для дагоров. Ночью им нас не поймать.
   Пока мы сидели в сарае, я прикидывал в уме, где может располагаться вход в подземные коридоры. Лас, сам того не ведая, немного подсказал ответ: ходы были известны и ранее, только попасть туда никто не мог. В первую очередь, на ум приходят старые здания, построенные в одно время с коридорами. Но ночью все дома выглядят одинаково, разобрать где что невозможно. Слишком долго искать, да и бессмысленно. Тогда мне в голову пришла другая мысль: не зря же я каждый раз запоминал дорогу под землёй вместе со всеми поворотами, дверьми и лестницами. Лестницы! Они вели как вверх, так и вниз. На память в последнее время я не слишком жаловался, даже наоборот иногда хотелось забыть некоторые события. Нужно только сопоставить расположение лестниц внизу и на поверхности, и, скорее всего, где-то рядом будет вход! И только после этого я предложил Линде свой безумный план.
   - Нам придётся возвращаться в сторону арены, - сказал я девушке, когда мы отошли от зловонного места шагов на пятьдесят. - Ещё не поздно отказаться.
   - Ну уж нет, - покачала головой Линда - Такой шанс прирезать по пути какого-нибудь дагора упустить не хочу!
   - Тогда вперёд, - я махнул рукой, призывая следовать за собой.
   Несмотря на ночное время, дагоры нам всё же встретились, как и несколько людей. Доспехи, в которых мы до сих пор щеголяли, были почти чёрного цвета и не только отлично скрывали нас от посторонних взглядов, но и не бряцали. На удивление нам, никто из встречных не пользовался никакими источниками света: ни магическими, ни самыми обыкновенными. На что рассчитывали дагоры, пускаясь в столь опасное путешествие, не совсем ясно. Может, надеялись на свою память? Двоим из них такая безалаберность стоила жизни. У Линды с собой был нож, а я сделал вид, что не заметил, как она им воспользовалась. Девушка тоже ничего не сказала, лишь стала больше улыбаться.
   Наверное, днём мы бы нашли какое-нибудь отличие этой улицы от остальных таких же кривых, узких, грязных и вонючих, но сейчас ничего более примечательного, чем черневшее вдалеке высокое здание, здесь не было. Высоким оно казалось по сравнению с другими, в основном одноэтажными домами, поэтому и выделялось в темноте. И конечно же, это именно то место, куда нам и нужно. Я сообщил об этом Линде.
   - Подойдём поближе, приглядимся, - ответила девушка, - слишком уж приметное здание.
   Линда оказалась права: около дома на столбе висел тусклый фонарь. Магический. Такое расточительство мне показалось немного странным для бедного квартала, где и масляных-то ламп нет. Свет от фонаря отражался в большой луже, что разлилась после недавнего дождя прямо перед входом: нужно ещё постараться пройти, не замочив ноги. Над дверью висела вывеска с надписью на дагорском.
   - Ма-ги-чес-кие ар-те-фа-кты, - прочитала Линда. - Дё-ше-во.
   - Ты умеешь читать? - удивился я.
   - Почему бы и нет? Я ещё и не такое могу.
   - А что тогда написано на самой двери? - я указал на прикреплённый к ней листок бумаги.
   - За-кры-то. Сов-сем. Не сту-чать.
   - Закрыто, а фонарь работает, - заметил я.
   - Наверное, когда-то давно он привлекал клиентов, - пожала плечами Линда. - Пойдём отсюда, твой план не сработал, а искать другой вход времени не осталось.
   - Да, идём, - согласился я и ступил в лужу.
   Обувка, выданная мне ещё Келаром, без проблем выдержала погружение в холодную воду и не промокла. Я чуть задержался, чтобы отмыть сапоги от налипшей дилангской грязи. Зачем упускать такую возможность? Хотя всё равно скоро испачкаются снова.
   Фонарь погас. Улица погрузилась в темноту. Я сделал несколько шагов назад, увлекая за собой Линду. Не нравилась мне эта ситуация, особенно если учитывать слова с надписи.
   - Я вас вижу, - прозвучал голос. - Не бойтесь, именно вас я и жду.
   Странное совпадение - других слов у меня не нашлось. Как должны были сложиться звёзды, чтобы такое произошло? Поэтому лучше уйти отсюда подобру-поздорову: вдруг у владельца этого дома найдётся вещь позабористей "выключателя" Равира. Мы продолжили тихонько отступать и уже готовы были броситься бежать, когда голос продолжил:
   - Стойте, вы ведь хотите попасть в подземный ход?
   Мы остановились. В голове у меня прозвучало что-то типа "да ну, бред какой-то". Так не бывает. Но со мной постоянно происходят непонятные вещи, почему бы им опять не случиться и в этот раз?
   - Что вы от нас хотите? - внезапно спросила Линда, осторожно извлекая из ножен свою любимую рапиру.
   - Не нужно оружия, я вам не причиню вреда.
   - Как ты...- начала говорить девушка.
   - У меня в двери установлено магическое стекло, вот и всё. Подождите, я сам сейчас выйду.
   Послышался звук отодвигаемого затвора, а затем скрипнула дверь. Мы уже достаточно привыкли к темноте, чтобы различить выходящего из дома дагора. Хозяин немного замешкался на ступеньках: было слышно, как он что-то ищет у себя в одежде.
   - Вот он, - с облегчением сказал незнакомец и зажёг маленький магический фонарик.
   К нам подошёл старый дагор с растрёпанными длинными волосами. Одежда его выглядела сильно поношенной, но как мне показалось, когда-то была довольно дорогой. Записка о закрытии лавки не врала.
   - Ха, так вы люди! Интересно. Никогда бы не подумал, - с удивлением произнёс дагор, вглядываясь в наши лица. - Хотя это ничего не меняет, даже наоборот закручивает интригу.
   - И давно вы нас ждёте? - съязвила Линда.
   - Лет пятьдесят, - спокойно ответил дагор.
   - Не смешно, мы даже ещё не родились, - сказала девушка.
   - Я хоть и сказал, что жду именно вас, но не имел ввиду конкретно вас двоих.
   - Тогда я ничего не понимаю, - произнесла Линда.
   - Я и сам немного путаюсь, но если вам всё ещё нужно попасть в подземелье, то попробую рассказать по пути.
   - И далеко идти? - спросил я у дагора.
   - Мы, собственно, почти на месте, - наш собеседник улыбнулся и указал на дом. - Нужно только спуститься в подвал.
   - Ведите, - сказал я.
   Если уж впутываться в историю, то по полной! Посмотрим, сколько ещё приключений может свалиться на мою голову за один день. А то вчера маловато было, нужно восполнять. Линда вполне могла бы и отказаться от этой затеи, но всё равно пошла с нами.
   - Почему вы закрылись? - спросил я у дагора, когда мы вошли внутрь дома.
   - Это всё из-за Равира, - со злостью в голосе ответил хозяин.
   - Из-за кого? - с удивлением переспросила Линда.
   - А, не спрашивайте, это местный бандит, - махнул рукой дагор. - Лучше его вам не знать. Подмял под себя всю торговлю артефактами. Мутная история.
   Помещение, в котором мы сейчас находились, и вправду когда-то было магазином. Я видел подобные в Лимарке и Растане. Но сейчас кроме пустых полок здесь ничего не было. Непонятно даже на какие средства живёт этот дагор.
   - Вы не сказали, как вас зовут, - заметил я.
   - Вам это ни к чему. Я же не спрашиваю, кто вы и откуда на вас древние доспехи.
   - Мутная история, - ответил я той же фразой.
   - Именно, - усмехнулся дагор. - Но как мне кажется, всё в нашем мире взаимосвязано.
   - Если это так, то расскажите, откуда вы узнали о нашем желании попасть в подземелье, - спросил я.
   - Когда я купил этот дом много лет назад, здесь был довольно приличный квартал, не то что сейчас. Как вы, наверное, заметили, магический светильник остался только у меня перед входом. Раньше ими никого было не удивить, а сейчас даже в центре города зачастую жгут масляные фонари. Посветите здесь, - прервал разговор хозяин дома и передал фонарик Линде.
   Для открытия двери, к которой подошёл дагор, требовалось сразу два ключа, которые нужно было повернуть одновременно. Без помощника тут не обойтись. Линда была занята, поэтому им стал я.
   - Эту дверь в подвал я поставил позже, когда обнаружил там заложенный кирпичом вход в подземелья, - объяснил дагор. - Для защиты.
   - От кого? - спросил я.
   - Проход может открываться в обе стороны. Незваные гости мне не нужны. Поворачиваем, - скомандовал дагор. - Раньше-то я закрывал на один ключ, чтобы иметь лёгкий доступ вниз. А после инцидента с Равиром решил запереть понадёжнее.
   Хозяин забрал обратно у Линды фонарик, открыл дверь и первым начал спускаться вниз. Я сравнил положение лестницы с той, что видел в коридоре у Чакраса. Это не она, но нужная мне находилась где-то совсем рядом. По крайней мере, старик не врёт насчёт входа. Недолгий спуск закончился в пустой комнате. Дагор подошёл к одной из стен и коснулся её - в небольшом помещении тут же стало светло как днём.
   - Ха, до сих пор работает! - усмехнулся дагор, выключил уже ненужный фонарик и спрятал его в карман. - Раньше я здесь держал всякое оборудование для исследований, но потом пришлось всё распродать. Помнится, я начал разговор с того, как купил дом.
   - Да, - подтвердил я.
   - И про светильники что-то говорил, - почесал голову хозяин дома и подошёл к стене, где висел большой кусок материи.
   Старик с лёгкостью сорвал ветхую ткань, за которой мы увидели дверь, целиком сделанную из металла. Теперь понятно, почему у хозяина возникли трудности со взломом.
   - Дверь заложил явно не предыдущий хозяин, уж больно старая кладка была. За кирпичами я обнаружил не только эту железную дуру, но и нишу с несколькими свитками. Записи не слишком хорошо сохранились: чернила почти полностью выцвели, а бумага начала крошиться. Но всё же мне удалось кое-что разобрать: для прохода за дверь нужен особый дагор (или человек, как выяснилось теперь). Вот здесь был вмонтирован индикаторный светильник, - старик указал на пустое место в стене. - Если к нему приложить ладонь, то свет должен погаснуть, а дверь открыться.
   - Но она закрыта, - констатировал я очевидный факт.
   - Вы правы, - смущённо произнёс дагор. - Наверное, я что-то повредил, когда переносил светильник на улицу.
   - Подождите, но мы к нему не прикасались, - заметила Линда.
   - А вы думаете, зачем у меня перед входом всегда такая большая лужа? - засмеялся старик. - Именно для того, чтобы можно было определить нужного дагора без необходимости тащить его в подвал!
   А я помыл в ней сапоги.
   - Он бы даже ничего не узнал, - продолжил дагор. - А дверь-то уже была бы открыта.
   - Почему вы сегодня не поступили так же? - спросил я.
   - Да честно говоря, начал забывать об этой двери. Ну стоит она, есть не просит. Интерес давно угас - старый я стал. Истории про эти коридоры всякие ходят: древние дагоры много загадок оставили. Так что по молодости тут всё свободное время сидел, исследовал. Не вышло. А Равиру, я слышал, повезло. В общем, закрыл понадёжнее от греха подальше и больше о ней не вспоминал. А тут внезапно индикатор сработал - его как раз в окно видно. Не сдержался, вышел посмотреть на вас.
   - Вся эта история не отменяет закрытой двери, - напомнил я.
   Дагор заглянул в отверстие, где когда-то был установлен светильник.
   - Вроде провода все целы, - пробормотал дагор, - может, на улице где-то обрыв?
   - Если был бы обрыв, то каким образом сработал индикатор? Он же питается отсюда, - заметил я.
   - Так и хочется спросить, откуда вы такие взялись, - сказал дагор. - Уж не воскресшие ли древние люди?
   - Нет, мы самые обычные, родились во времена царствования благословенного нашего короля Тибурга Двенадцатого, - ответил я.
   - Так вы из Растании что ли? - удивился дагор. - Чудны дела твои, Дилана.
   - А ну-ка отойдите, - вмешалась Линда, а затем с силой пнула дверь. - Вот и всё.
   Дверь, скрипнув, распахнулась. Старику ничего не оставалось, как только ударить себя ладонью по лбу.
   - Никогда бы не подумал, - дагор осматривал тяжёлую дверь. - Здесь есть приспособления для её открытия, иначе никаких сил не хватит, чтобы сдвинуть с места эту махину.
   - У меня же хватило, - заметила Линда.
   - От времени детали механизма прикипели, но видимо не так сильно: для их разъединения оказалось достаточно одного твоего удара, - ответил девушке старик.
   - Дверь, конечно, тоже интересная штука. Но нам хотелось бы пройти внутрь, - сказал я.
   - Конечно, конечно, - произнёс дагор, отходя в сторону, - просто я изучал её долгие годы, пытаясь открыть. А теперь боюсь узнать, что там за ней.
   - Идём и всё выясним, - я без колебаний шагнул в неизвестность.
  

Глава 16

Вход и выход

19 форварка 1457 года, ночь

  
   Неизвестность сразу выдала себя знакомым запахом пыльного чердака в жаркий летний день. В коридоре было темно, как в подвале у Домира Вераска, где меня иногда запирали на ночь за какие-нибудь проступки. Прямо за дверью на стене висел неработающий светильник. Ничего удивительного для такого древнего строения: даже Равир не стал везде восстанавливать магическое освещение, зачастую обходясь обычными масляными лампами. Пришлось попросить у старика фонарик.
   Первым в коридор вошёл я, потом дагор, а Линда замыкала наш маленький отряд.
   - А вы не боитесь, что вам на голову упадёт плита или пол провалится? - внезапно спросила девушка.
   Невинный вопрос заставил нас с дагором резко остановиться, да так, что Линда врезалась в старика.
   - Вы чего? Я же пошутила!
   - А ведь она права, - заметил дагор. - Мы почему-то решили, что здесь безопасно. Вдруг тут полно ловушек?
   - Вы забываете одну важную деталь, - сказал я.
   - Какую? - удивлённо спросил старик.
   - Мы не взламывали дверь и не применяли какие-либо магические артефакты для обхода защиты. Нас с Линдой признали за своих и открыли проход.
   - Хм, верно, я как-то не подумал об этом, - почесал голову дагор.
   Пока мы стояли недалеко от входа, у меня возникла пара вопросов к древним строителям: зачем они это сделали и от кого прятались? Быстрых ответов не находилось, но наверняка смысл имелся. Например, чтобы укрываться от врагов, владеющих заклинаниями и артефактами такой силы, что спастись можно только под землёй. Или наоборот, чтобы самим проводить здесь жуткие и опасные опыты.
   - А если у древних дагоров были такие повозки, которые могли самостоятельно передвигаться без лошадей? И это всё ходы для них? - подумалось мне ещё, и я высказал эту мысль вслух.
   - А зачем в таком случае спускаться под землю? - ответил вопросом на вопрос дагор. - Не проще ли ездить по обычным дорогам?
   - Почему бы и нет? Кто знает этих древних дагоров, и на что они были способны.
   - Конечно, - согласился старик. - Идём дальше?
   Идея с движущимися повозками мне почему-то жутко понравилась: едут сами, кормить и ухаживать не надо. А лестницы - это выход на поверхность. Ха, тогда на той же арене повозки могли, например, разворачиваться! Её круглая форма хорошо для этого подходит. От такого средства передвижения я бы сейчас не отказался. Но пока у нас при себе было только по паре ног, так что пришлось идти пешком.
   Коридор шёл немного под уклон, и, судя по цифрам, скоро должна показаться лестница, ведущая к владениям Равира. Первой причиной, по которой я решился на рискованный шаг попробовать выйти за пределы Диланга через подземные ходы, была уверенность в том, что это вообще возможно сделать. Мы прошли только от дома Равира до арены около пары лиг! А во-вторых, Чакрас должен нас обязательно искать после такого провала, а значит, его подручные в это время будут в городе. Да и вообще думаю, что Равир пользуется только несколькими изведанными ходами, и у нас есть шанс проскочить незамеченными через обходные пути.
   С такими мыслями я и упёрся в кирпичную кладку, перекрывающую проход дальше. По моим прикидкам за ней и должен находиться спуск вниз.
   - Что там? - спросила шедшая позади всех Линда.
   - Проход заложен, - ответил я.
   - Какое разочарование, - вздохнул старик. - Столько лет мечтать открыть дверь, а в итоге узнать, что за ней пусто.
   - Погодите причитать, кладка явно не такая старая, как всё это место. Она сильно отличается от стен, пола и потолка. Проход перегородили значительно позже. Взгляните сами, - ответил я.
   Старик взял у меня фонарик и принялся пристально изучать кирпичи.
   - Действительно, - согласился дагор. - Но сделана она тоже очень давно. Здесь на одном из кирпичей есть оттиск с датой и инициалами мастера: "1112 г. Б.Р". Триста с лишним лет тому назад!
   - Даже так? - задал я вопрос дагору и, не дождавшись ответа, произнёс: - Тогда применим метод Линды.
   От удара ногой один из кирпичей наполовину ушёл вовнутрь. Несколько других тоже сдвинулись с места, но не сильно. Вот вам и разница: если древние строили так хорошо, что механизм отпирания входной двери лишь чуть заело, то их потомки не смогли даже качественно сделать раствор для кирпичной кладки. Ещё несколько ударов завершили дело: в стене образовался проход, достаточный как для меня с Линдой, так и для дагора.
   Я забрал фонарик себе обратно и пролез сквозь проделанную мной дыру. Лестница вниз обнаружилась буквально через несколько ярдов. Непонятным оставался вопрос, с какой стороны был заделан проход, но спросить уже не у кого - все строители давно умерли.
   Дальше нам надо быть предельно осторожными. Предположения предположениями, но от случайных встреч никто не застрахован. Вдруг сам Равир сейчас идёт куда-то по своим делам, ругая нас на чём свет стоит, а мы ему навстречу. Нет, упаси Сакарта от такого.
   Ступеньки уходили вниз, закручиваясь по спирали. Прежде чем спускаться, я попросил всех замереть и замолчать, а сам прислушался: ответом мне послужил непонятный звук, отдалённо напоминающий гул целого роя насекомых. И всё. Ни шагов, ни разговоров, а значит, внизу никого нет - можно идти. Я взглянул на дагора: тот вертел головой по сторонам, ему было интересно. Такое маленькое приключение на старости лет. А ещё он не спросил, зачем мы якобы искали путь вниз. И то, что мы люди, его не смущало. По дагорским меркам старик сошёл с ума. Впрочем, это его дело.
   Коридор, в котором мы очутились, когда спустились вниз, шёл с запада на восток или с востока на запад, кому как нравится. На стене около лестницы висел потухший фонарь. Всё правильно - именно по этому коридору меня и вели к остальным людям. Я вспоминал все двери и повороты, через которые мы тогда прошли. Если сейчас идти на запад, то можно попасть к дому Равира, а если в противоположном направлении, то в бывшее жилище Линды и других ребят. Нам ни туда, ни сюда не нужно.
   - Скажите, а от вашего дома до Южных ворот далеко? - спросил я у дагора.
   - Хм, пожалуй, лиги две будет, - ответил тот. - А зачем вы интересуетесь?
   - Пытаюсь сообразить, где мы находимся.
   - Мне почему-то казалось, что вы знаете, куда идёте, - немного удивлённо произнёс дагор.
   - Конечно, часть путей мне известна. Например, если идти вон туда, то в итоге можно попасть к Равиру.
   Старик резко переменился в лице. По-моему, я сболтнул лишнего.
   - Так значит, вы всё-таки на него работаете, - заявил дагор. - О нём ходят разные слухи, теперь начинаю в некоторые из них верить. Я ещё не мог понять, откуда на вас эти доспехи, и как Равир смог так легко попасть под землю, а вон оно что!
   Старик попятился назад к лестнице.
   - Линда, нет! - закричал я, но было уже поздно: дагор с распоротым горлом повалился на пол.
   - Он мог бы нас выдать, - заключила девушка, спокойно вытирая кровь об одежду убитого.
   - Кому? Он Равира и так не сильно любил.
   - Причём тут этот отморозок? Выдал бы страже, или сыскарям, или тайной службе короля. Да мало ли кому? - пожала плечами девушка. - Жаль, денег у него нет.
   Линда бесцеремонно проверила карманы убитого старика.
   - Куда тебе с деньгами? Где ты собираешься их тратить?
   - В Диких землях, конечно. Или ты думал, у нас там всё бесплатно?
   - У "нас"...
   - Именно, гладенький, - с улыбкой ответила Линда.
   Нет, она не поменялась с момента нашей первой встречи. Это я придумываю себе невесть что, а потом удивляюсь, как такое могло произойти. Когда выберемся из города, нам с Линдой придётся расстаться.
   - Идём, - сказал я.
   - Конечно, - с лёгкостью согласилась девушка.
   Однако нам всё же пришлось задержаться: мне нужно было время, чтобы решить, в каком направлении идти. Когда мы с Келаром зашли в город, я не запомнил точного местоположения Южных ворот, тогда мне это показалось бессмысленным. С другой стороны, нужно ли мне это знание сейчас, ведь коридоры могут выходить за пределы города в любом месте? Или не выходить, или быть заваленными, или давно заложенными. В этом случае придётся возвращаться на поверхность, чего очень не хочется: мне почему-то хотелось одновременно, как выбраться из Диланга, так и изучить подземные ходы, найти смысл их постройки. Ник, остановись, у тебя нет с собой ни еды, ни воды, положение твоё хуже некуда! Будешь ночами вылезать из подземелий воровать хлеб для пропитания? Тут я впервые задумался, что же будет, когда мы выберемся отсюда? Я погнал прочь от себя эти мысли. У тебя есть цель, а средства для её достижения найдутся.
   - Туда, - указал я направление в темноту.
   Какая, в общем, разница, куда идти? В прошлый раз я видел много ответвлений, которые вели в нужную сторону, поэтому остаётся понадеяться на удачу.
   Мы шли молча, я не знал о чём больше разговаривать с Линдой. Мне стала не интересна её настоящая история. Ты не угадаешь, что может оказаться правдой, а про что девушка снова соврёт. Хотя про Дикие земли и свободных людей я бы послушал, но пересилить себя уже не могу.
   Знакомый звук заставил меня остановиться: именно так здесь открывались двери, запертые на магический замок. Я выключил фонарик и превратился во слух.
   - Что случилось? - прошептала Линда.
   - Кто-то идёт, - так же тихо ответил я.
   - Откуда ты знаешь?
   - Слышу.
   Коридор впереди делал поворот, поэтому видеть неизвестного гостя мы не могли. Это дагор, не человек: во-первых, людям тут делать нечего, а во-вторых, мы ходим немного по-другому. Сейчас я это отчётливо понял. Я внутренне приготовился к предстоящему бою, миром наша встреча кончиться не могла. Незаметно вернуться назад не получится, а спрятаться здесь негде. Линда порадуется, это точно.
   Дагор остановился.
   - Ник, я знаю, это ты! - раздался голос.
   - Лас?
   - Да, - подтвердил дагор. - Я один, давай поговорим.
   - Хорошо, жду, - крикнул я в темноту, включил обратно фонарик, а затем обратился к девушке: - Линда, не делай больше необдуманных поступков. Лас не тот беспомощный старик, тебе с ним не справиться.
   Девушка молча кивнула в знак согласия, хотя на её лице читалось обратное. Вскоре показался Лас, державший в руке фонарь. Шпагу дагор в этот раз оставил в ножнах.
   - Хорошо, что я успел раньше остальных, - с облегчением выдохнул бугай.
   - О чём ты говоришь?
   - У Равира везде стоит сигнализация, он уже в курсе, что кто-то проник в подземные ходы. Только пока не догадывается, кто именно. Равир приостановил твои поиски и разрешил доступ сюда ещё нескольким ребятам.
   - Ты снова решил помочь нам? Почему?
   - Я хочу уйти с вами к Золотому дракону, - ответил Лас.
   - Куда? - удивлённо переспросила Линда.
   - Тебе нужна будет моя помощь, по крайней мере в дагорских землях, - не обращая внимания на девушку, продолжил бугай.
   - Эй, вы меня не слышали что ли? Какой ещё Золотой дракон? - крикнула Линда.
   Ни я, ни Лас не успели ей ответить. Разговор прервала резко хлопнувшая дверь и последовавший за этим топот бегущих ног. Включилось магическое освещение - Равир не перестаёт удивлять.
   - За мной, - крикнул Лас и припустил в сторону, откуда мы только что пришли.
   Похоже, бугай знал эти коридоры, как свои шесть пальцев, он ни на мгновение не сомневался, куда сворачивать. Мы старались не отставать, ведь за нами бежало не менее десяти дагоров. Точнее не определить в этой спешке. Я прикинул, смогу ли справиться со всеми, и от мысли, что, скорее всего, да, мне стало не по себе. Пока есть возможность обойтись без кровопролития с моей стороны, я ей воспользуюсь. Но и перекладывать ответственность на других тоже нельзя, иначе это ничем не будет отличаться от содеянного собственными руками. Хотя как тут остановить Линду, если ей захочется прирезать очередного дагора?
   Повороты и перекрёстки мелькали один за другим, спуски сменялись подъёмами. Лас уводил нас всё дальше и дальше от той лестницы, по которой мы спустились сюда. Пробегая мимо мёртвого старика, я со всей дури наступил в лужу крови. Теперь за мной тянулся кровавый след. Ты уже и так вступил на эту дорожку, Ник, просто она стала видна всем.
   Пока у нас имелось небольшое преимущество: всё же Лас здесь часто бывал в отличие от преследователей. Я никак не был готов к тому, что коридоры окажутся настолько длинными и разветвлёнными. Мы поднимались по лестницам, бежали, потом спускались вниз и опять бежали. Небольшие заминки возникали только у дверей: те иногда не сразу реагировали на прислонение дагора к глазку, а открывались только со второй или третьей попытки. Моя безумная идея выбраться из города по этим переходам изначально была обречена на провал. Не будь здесь сигнализации, оповестившей Равира о незваных гостях, искать бы нам выход до скончания света.
   Топот преследователей был слышен всё отчётливее. Мне уже не нужен улучшенный слух, чтобы различить выкрики дагоров, подгоняющих друг друга. Очередной поворот закончился дверью, заметно отличавшейся от остальных, виденных здесь. Больше всего она напоминала ту железную, через которую мы попали сюда. Только в этот раз индикаторный светильник был на месте. Лас снял с шеи верёвочку с диковинным ажурным ключом, вставил его в замочную скважину и провернул несколько раз. Затем прислонил ладонь к светильнику и посмотрел в глазок. Тройная защита! Что же там такого ценного? В этот раз проход открылся без помощи Линды.
   - Всё, можно передохнуть. Сюда они ни за что не пройдут, - произнёс тяжело дышавший Лас, после того как за нами захлопнулась дверь.
   Пробежка нелегко далась столь крупному дагору. Мы же с Линдой даже не почувствовали особой усталости. Интересно, сколько бы я смог одолеть лиг при использовании тех "стимуляторов"? Пока дагор восстанавливал дыхание, а я думал о всякой ерунде, Линда уже успела осмотреть комнату и задать нам вопрос:
   - Как мы отсюда собираемся выбираться? Выхода-то нет.
   Дагор в ответ только покачал головой, давая понять, что ему нужно ещё немного времени, чтобы отдышаться. Раз он завёл нас сюда, значит, здесь что-то есть, иначе это всё было бы очень глупой затеей. Ну да ладно, пускай отдыхает, а я пока сам тут осмотрюсь, не зря же Келар и Велина возлагали на меня определённые надежды. На первый взгляд, здесь действительно ничего нет кроме прислонённой к одной из стен непонятной конструкции в виде подковы высотой примерно в человеческий рост. Хм, не буду плодить лишних идей, если перед глазами стоит явно древняя вещь. Думаю, с осмотра этой "подковы" и начну. Описания нет, но для чего-то же она предназначена! Материал, из которого эта штука была сделана, мне показался знакомым. Я посмотрел на свой правый наруч - сходство поражало. Только непонятно, что мне это знание даёт? Вон из железа тоже многие вещи делают и ничего, никто особо не удивляется.
   Я начал вести рукой по поверхности "подковы" в надежде найти спрятанную кнопку наподобие красного камушка в "отключателе магии" Равира. Почему бы и нет? Если сразу не видишь что-то бросающееся в глаза, например, знакомый уже индикаторный светильник, то ищи что-нибудь скрытое. Ай! Из указательного пальца выступила капелька крови. Я тут же засунул его в рот.
   - Поранился? - участливо спросила Линда.
   - Да, там что-то острое выступает, - ответил я. - Лас, может, ты скажешь, наконец, как мы будем выбираться отсюда?
   - Я надеялся на тебя, - произнёс дагор.
   - Что?
   - Только этого нам ещё не хватало! - со злостью заявила Линда. - Ник - парень особый, но не до такой же степени!
   - Эта конструкция, что ты сейчас осматривал, на самом деле портал.
   - Что такое портал? - спросил я.
   - Ну нечто вроде двери, только она соединяется с другим таким же порталом, который может находиться где угодно.
   - Откуда ты знаешь? На нём же нет ни одной надписи, - удивился я.
   - Когда-то здесь на стенах висели таблички с указанием направлений, типа Диланг-Растан, а ещё краткие инструкции, как пользоваться. Только портал всё равно не работал, как бы Равир не старался, хотя он и выполнял все указания. Там если присмотреться, то можно найти кнопки с нарисованными на них символами. Нажимаешь в особом порядке и входишь в портал. Однако все кнопки и так по ходу дела нажаты. В общем, мне приказали всё отсюда вынести. Равир хотел потом изучить у себя дома, да так и не смог.
   - Но ты подумал, что мне удастся разобраться? - спросил я.
   - Да, - ответил Лас. - Когда на тебе не сработал "выключатель" магии, я понял, что ты не такой, как остальные люди.
   - Что за "выключатель"? - вмешалась Линда.
   - У Равира есть артефакт, который навсегда блокирует магию у людей, - сказал Лас.
   - То есть, когда ты срался с Равиром, Ник, ты знал про "выключатель"? - спросила девушка.
   - Конечно, он мне его ещё при первой встрече показал и пригрозил использовать в случае чего. Я тогда испугался до жути. Но другого способа сбежать с арены не видел. Равир оправдал мои ожидания: магия выключилась везде, амулеты подчинения тоже вышли из строя, а замки разблокировались. Что было дальше, ты знаешь.
   - Я думала - это временно, на пару дней, а теперь оказывается навсегда! - со злостью произнесла Линда. - Почему же у тебя магия не исчезла?
   - У меня нет никакого амулета подчинения.
   - Нет? - одновременно произнесли Лас с Линдой.
   - Точнее был, вот даже шрам остался, - показал я на висок.
   - Это невозможно, - сказал Лас.
   - Ну как видишь - возможно.
   - Тогда ты точно не такой, а значит, разберёшься с порталом, - уверенно произнёс дагор.
   - А со мной? Что будет со мной? - Линда, казалось, растерялась.
   - Я думаю, что твоя магия всё ещё при тебе, только она и вправду выключена. Нужно лишь найти "включатель", - успокоил я девушку.
   - Где, каким образом?
   - Попросить у Золотого дракона, - вместо меня ответил Лас.
   - Вы же возьмёте меня с собой? - чуть не умоляюще спросила девушка.
   И что я на это должен был ответить? Ещё недавно мне хотелось навсегда расстаться с Линдой, а теперь чувствую вину перед ней. Конечно, я лишил её магии, но при этом и вырвал из лап Равира. Может ли Линда измениться? Не знаю, я до сих пор не понимаю мотивов всех её действий. А нужно ли понимать? Не слишком ли я заморачиваюсь над этими вопросами? Чтобы ты сделал на её месте, когда тебя поставят перед выбором: быть убитым, или самому убить ради обретения свободы? А раз так, то и не тебе судить Линду. Она хороший боец, много знает о Диких землях и Последнем пристанище, какой тебе ещё нужен компаньон в долгом пути?
   - Возьмём, что за вопрос? - ответил я наконец. - Но пока нам нужно как-то выбраться отсюда.
   - Ха! - девушка воспрянула духом. - Рапира всегда со мной!
   - Погоди со своей железякой, - сказал Лас. - Портал заработал.
   Медленно, словно нехотя, из правой части "подковы" начали приподниматься кнопки.
   - Кажется, я понял, что ему не хватало, - заметил дагор. - Человеческой крови!
   Кровь, всем нужна кровь. Келар говорил, что для разгадки тайны Золотого дракона не нужны никакие амулеты подчинения, что Фамир ошибался. Я - носитель. Сакарта! Нужен ли я буду Келару после того, как открою ему путь? Враги, кругом одни враги. А Лас? Что ему нужно? Стой, Ник, успокойся.
   - И как этим пользоваться? - прервала мои мысли Линда.
   - Смотря куда мы хотим попасть, - ответил Лас. - Как мне помнится, можно переместиться прямо к Золотому дракону.
   - Так в чём же проблема? Давай нажимай скорее! - с нетерпением произнесла девушка.
   - Сейчас, только вспомню комбинацию. Заучивал наизусть же, - дагор потёр лоб.
   Лас подошёл к порталу и поочерёдно нажал несколько кнопок. Линда в ожидании чуда прикусила губу. Несколько секунд ничего не происходило, а мне уже почудилось, что всё зря, но затем внутри "подковы" вспыхнул яркий свет.
   - Заработало! Я первая, - крикнула Линда и шагнула в портал.
   - Что ж, похоже, действительно работает, - заметил Лас, когда девушка исчезла. - Ты или я?
   - Давай ты, если что случится, я смогу его запустить ещё раз.
   Лас утвердительно кивнул и тоже вошёл в поток света. Вот и всё, скоро мне предстоит встреча с Золотым драконом. И никакого долгого пути. Но стоит ли расстраиваться?
   Что я попрошу у этого существа? Избавить мир от дагоров, как и хотел изначально? Теперь мне эта идея не казалась правильной. Разгадать тайны - да, вернуть магию людям и Линде в частности - тоже да. Но убивать дагоров зачем? Мне нужно лишь равноправие между нами. А без человеческой магии его не достичь. Хотя правильно ли воспользуются люди новым даром? Я не знаю, но попытаться стоит. С этими мыслями я вошёл в портал.
  

Глава 17

Последствия

24 симарка, шестой месяц 1457 года, Дикие земли, два месяца спустя

  
   - Никогда не перестану удивляться рассветам в Диких землях!
   - Согласен, есть в этом всём определённое очарование. Такого не увидишь в Диланге.
   - Ещё до темноты мы достигнем города. Я хотел бы снова вас предупредить, господин Равир, место это не столько опасное, как о нём говорят, сколько непонятное. Трое моих знакомых пропало здесь.
   - Не переживайте, Фамир: наша небольшая экспедиция обеспечена всем необходимым, в том числе и достаточным количеством защитных артефактов. Вам тоже грех жаловаться, - ответил Чакрас.
   - Заряды для пистоля - это, конечно, хорошо. Ещё бы лучше знать, помогут ли они. Мои знакомые тоже были довольно опасными дагорами, но никто из них не вернулся, - сказал Дастарк.
   - Бросьте эти упаднические настроения, Фамир. Пока всё идет вполне сносно.
  

* * *

  
   Отряд из двенадцати дагоров выехал из Последнего пристанища месяц назад. И уже через две недели Равир держал в руках заветную книгу, когда-то обещанную Нику. Человека так и не нашли, поэтому Чакрасу ничего не оставалось, как прибегнуть к запасному плану. Больше всего в этой истории дагора расстраивал не сам факт побега, сколько предательство верного помощника. Равиру были непонятны мотивы, толкнувшие Ласа на такой поступок. Ещё более обидным оказалось использование при этом телепорта, к разгадке тайны которого Чакрас даже не подобрался. А Лас смог. Точнее не он, а Ник. Тут не нужно большого ума, чтобы увязать измену с исчезновением человека.
   Группа, отправленная в подземные ходы на поимку незваных гостей, утверждала, что преследуемых было трое - дагор и двое людей. Опознать нарушителей помешала темнота: освещение заработало отнюдь не везде. Погоня завершилась у двери, открыть которую преследователи не смогли. Равиру пришлось лично спускаться вниз, и увиденное его не обрадовало: лишь у Ласа был второй ключ от замка. Технологии древних - это одно, но дополнительная защита не помешает.
   Худшие опасения Чакраса оправдались: за дверью было пусто, а телепорт находился в том же состоянии, в котором дагор видел его в последний раз. То есть, в нерабочем. И было не понятно не только, как они оживили устройство, но и куда направились. Пунктов назначения в инструкции указывалось множество, но код к какому именно запомнил Лас во время переноса табличек в собственное хранилище Равира - неизвестно.
   Как бы Равир не торопился с выездом, сделать это раньше чем через три недели после известных событий не удалось. Чакрас стал ещё более подозрительным, чем раньше. И уже не сомневался в предательстве всех своих подчинённых, как только он покинет Диланг. Однако едва их небольшой отряд выехал на рассвете к Последнему пристанищу, все дурные мысли покинули Равира: "Будь, что будет, я ещё не стар. Даже если моя безумная затея не удастся, а в Диланге всё пойдёт прахом, то сил и средств, чтобы вернуться и вернуть у меня предостаточно. Имя Равир Чакрас ещё что-то значит в этом прогнившем мире".
   В городе у границы Диланга с Дикими землями к отряду присоединился Фамир со своими друзьями. Дастарк оправдал ожидания Равира: опытным путешественником были закуплены не только припасы и дополнительные лошади, но и несколько людей. Однако Чакрас, несмотря на возражения Фамира, приказал рабов продать. Всё, что касалось людей и магии, у Равира теперь вызывало подозрения. Не нужно лишний раз играть с огнём - однажды Чакрас уже обжёгся.
   Опасения Дерсана относительно себя пока что тоже не находили подтверждения: никто не тыкал в него пальцем, узнавая бывшего искателя артефактов, никто не кидался на дагора с ножом. Надо отдать должное, хранитель и сам не стремился быть опознанным, предпочитая укрывать лицо платком. В Последнем пристанище такое поведение не казалось странным, немало встреченных дагоров поступало так же. В итоге и Равир решил последовать примеру Дерсана.
   Небольшое удивление для путешественников из Диланга вызвала покупка тёплой одежды. Некоторые из подручных Равира, да и он сам, не подозревали, что на севере бывает настолько холодно даже летом. Как объяснил Фамир, лучше иметь хорошую куртку с мехом парса и надеть её, когда необходимо, чем замёрзнуть по собственному незнанию.
   Отряд задержался в городе всего на пару дней. О конечной точке маршрута никто из обычных дагоров не знал, для них Равир просто решил лично заняться поисками артефактов, при этом наняв себе в помощь более опытных искателей. Правда, почти все были уверены, что Чакрас узнал местонахождение какой-то особенной вещи, иначе ни в жизнь бы не пустился в подобную авантюру.
   Первые две недели в Диких землях пролетели совсем незаметно. Некоторые даже стали сомневаться в справедливости такого названия. Однако и Дерсан, и Фамир утверждали, что сказывалась близость Диланга: многие опасные животные давно истреблены, все места интересов искателей, называемые среди своих "точками", лет двести как разграблены. Эдакая пустошь. На что Равир поинтересовался, почему же поток артефактов, хоть и ослабел за последние годы, но до сих пор не прекращался? Фамир объяснил, что искателям приходится уходить дальше и дальше на север, то есть подвергать себя не только риску, но и повышенным расходам на оружие и провизию. Ко всему прочему, нашедший точку ни за что не станет делиться с другими её местоположением, а будет самостоятельно таскать артефакты. Одному много не унесёшь, зато постоянно при деле и деньгах. Сбиваться в больше группы давно стало не выгодно, три-четыре дагора максимум. Поэтому на целых двенадцать искателей сразу в Последнем пристанище смотрели, как на глупых новичков. Что с другой стороны помогло избежать лишних проблем.
   Книгу про драконов забрали из схрона Дерсана тоже как-то буднично: никто не вляпался в ловушку и не погиб. Тут надо отдать должное хорошей памяти хранителя, хотя прошло уже много лет с тех пор, как он здесь в последний раз побывал. Равир на своём веку повидал множество всяческих книг, но "человеческую" держал в руках впервые. Впрочем, о её принадлежности можно было поспорить: текст явно не дагорский, тут сомнений нет, а вот сохранность вызывала вопросы. Если не принимать во внимание налипшую на обложку за столь долгий срок грязь, то книга выглядела почти как новая: страницы не только не пожелтели, но даже нигде не порвались и не помялись. Разве люди могли сотворить такое чудо? Чакрас более склонялся к версии о записях магов Золотого века. Что если исследователи прошлого узнали нечто ужасное? Сведения нужно было как-то сохранить, но при этом не допустить их попадания в чужие руки - то есть попросту зашифровать. А ключ к разгадке могли спрятать, например, как считает Дерсан, в Мёртвом городе.
  

* * *

  
   Двенадцать всадников встречали это утро в пути. Равир гордился тем, что не потерял по дороге ни одного из своих спутников: ни по болезни, ни по какой-либо другой причине. Он снабдил каждого дагора лечащим артефактом, а бойцам досталось по комплекту древней брони. Грозный отряд для этих мест, хотя Фамир считал, что Чакрас немного перестарался.
   - О чём ты говорил с этим напыщенным болваном? - спросила Велина у вернувшегося Дастарка.
   - О том, что соваться в Мёртвый город не самая лучшая идея, - ответил Фамир.
   - Похоже, его напарник, учёный из библиотеки, что-то знает об этом месте, - продолжила разговор девушка.
   - Может быть, - произнёс Фамир. - Я немного слышал о хранителе. Лет десять назад произошла какая-то мутная история с гибелью принца Растании в Диких землях. Поговаривали, что Дерсан был причастен к этому. Так или нет, сложно сказать. До того, как стать Главным хранителем библиотеки Диланга, он тоже занимался поиском артефактов. Но я с ним дел никогда не имел.
   - А про сам город что ты можешь сказать? - задала вопрос Велина.
   - Практически ничего, о чём бы ты сама не знала. Сложно судить о месте, откуда никто не возвращался. Ещё во времена моей юности о городе ходила дурная слава. Легче десять раз попытаться разговорить Золотого дракона, чем разгадать эту тайну.
   - Может, откажемся, пока не поздно? - спросил ехавший до этого молча Темир.
   - Не успеешь и глазом моргнуть, как тебя подстрелят, - произнесла девушка. - Доспехи-то он только своим выдал, я таких не видела никогда.
   - Как же не видела, подруга? - удивился Темир. - В точно таких же людишки на арене кувыркались. Забыла?
   - Я не забыла, как ты просадил там все свои деньги, дружок, - огрызнулась девушка.
   - Кто же знал, что на проигрыш человека ставить бессмысленно? - пожал плечами Темир. - Солы как ушли, так и пришли. Равир оказался щедрым малым.
   - Ну да, накупили барахла на год вперёд, - согласилась Велина. - Только от смерти не откупишься.
   - Хватит причитать, - вмешался Фамир, - лечилку-то он всем дал. Давненько я не чувствовал себя так хорошо.
   - Весь заряд, наверное, спустил, - заметила девушка.
   - Ну и что? Мне уже не тридцать - кости иногда побаливают.
   - Нашёлся тут старый. Ещё нас переживёшь, - улыбнулась Велина.
   - Твои бы слова да Сакарте в уши.
  

* * *

  
   Солнце ещё не успело сесть за горизонт, как вдалеке показались стены города. Дремучие леса, что покрывали почти весь Диланг и часть Диких земель, давно закончились. Отряд уже несколько недель ехал по практически голой степи. Палящее симаркское солнце выжгло почти всю траву, превратив её в пыль под копытами лошадей. Кто-то даже спросил, зачем в действительности была нужна тёплая одежда, если сейчас так жарко? Фамир ответил просто: едут они пока только на запад, а на север забрались едва ли на пару сотен лиг. А если у кого есть вопросы выбора направления, то милости просим обращаться к господину Чакрасу. Желающих не нашлось.
   Фамир, ехавший впереди отряда, остановил лошадь.
   - Позови хозяина, - сказал Дастарк одному из бойцов.
   Просьба оказалась излишней: Равир тоже разглядел мутные очертания стен.
   - Вот он, Мёртвый город, - сказал Фамир подъехавшему вместе с Дерсаном Чакрасу.
   - И места здесь под стать названию, - ответил Равир.
   - Ничего удивительного, - заметил хранитель. - Свои эксперименты лучше проводить подальше от дагоров. Но может и так статься, что голая степь есть результат безумных опытов древних магов.
   - Не исключено, - сказал Равир. - Завтра узнаем об этом. Не будем соваться в пасть зверю на ночь глядя.
  

* * *

  

30 пентарка, пятый месяц 1457 года, Диланг, столица

   "На сей раз никаких Южных ворот", - подумал Келар, подъезжая к городу с севера. Почти полтора месяца Варн скрывался от людей Равира. Келар даже не поехал в Последнее пристанище, как изначально планировал, а вернулся обратно в Растанию. Если бы авантюрист только знал, что Равиру вскоре стало не до него, то не подозревал бы любого дагора с бандитскими повадками в работе на одного из главных преступников Диланга. И хотя умом Келар понимал: вряд ли влияние Чакраса распространяется так далеко на юг, но осторожность в таких делах никогда не помешает. Можно даже сказать, Варн на какое-то время залёг на дно. И если бы не необходимость хоть иногда питаться не только старыми сухарями и родниковой водой, то так бы дагор и не узнал об отбытии Равира из столицы соседнего королевства.
   Новость Келар услышал случайно в одном из кабаков, где собиралась публика не слишком обременённая моралью. Растания в этом смысле была страна довольно законопослушных дагоров, но как и везде встречались исключения. Один из посетителей, во всей видимости приезжий дилангец, рассказал о каком-то побоище у них в столице, где один из местных воротил лишился всех своих подручных и был вынужден бежать из города. Келар спросил, как того дагора звать, но посетитель кабака не мог точно вспомнить имя: то ли Чавас, то ли Равис. Келару стало ясно, что оставаться в Растании смысла больше нет - пора возвращаться в Диланг. Варна терзали сомнения, не опоздал ли он с поисками Ника, но вечно скрываться дагор уже не мог. Нужна была свежая информация, а не давно протухшие слухи.
   Бывший "напарник" Ника сделал изрядный крюк, чтобы въехать в город именно через Северные ворота. На всякий случай.
   - Будь я проклят, опять ты, - выругался Келар.
   - Вы, господин хороший, меня с кем-то путаете, - ответил стражник на воротах.
   - Действительно, о чём это я, - пошёл на попятную Варн. - Мне бы в город.
   - Не положено.
   - Почему же? - удивился Келар.
   - В городе беспорядки, банды режут друг друга, - сказал стражник.
   - Как так? Ещё недавно всё было нормально.
   - Мне почём знать, - пожал плечами служитель порядка и внимательно посмотрел на собеседника.
   - Жаль, а то я хотел сделать пожертвование Дилане.
   - До Диланина дня ещё далеко, - заметил стражник. - Но я могу взять на сохранение ваш вклад.
   - Очень надеюсь на вас. Так неловко вышло - приехал слишком рано. Держите, - монета в один сол поменяла владельца.
   - Мне кажется, я вас припоминаю, господин Келар, - улыбнулся Дафур. - Хотя никак не возьму в толк, как именно закончилась наша прошлая встреча.
   - Предлагаю обсудить этот вопрос в таверне старого Ларма.
   - Я думаю, вам понадобится сопровождающий, в городе сейчас действительно небезопасно, - Дафур выжидающе замолчал.
   Келар достал из кошелька ещё один сол.
   - Погуляйте пока где-нибудь с полчасика, - сказал стражник. - Мне нужно кое-что уладить, после чего я буду в вашем распоряжении.
   Дафур управился раньше.
   Город несколько изменился за эти полтора месяца, что Келар скрывался в Растании. Многие улицы оказались перегорожены импровизированными баррикадами из мебели, досок и прочей всячины, какую только смогли найти. В некоторых жилищах были выбиты двери и окна, а кое-какие дома и вовсе сожжены. Повсюду валялся мусор, осколки стекла. На мостовой можно было увидеть засохшие пятна крови. Зачастую на улицах дежурила не только городская стража, но и гвардия короля. Келару даже стало не по себе от такого количества представителей власти. И почти ни одного прохожего. Дафур не солгал.
   Знаменитую вывеску на "Весёлом фермере" кто-то сорвал, и теперь на её месте находилась простая доска с намалёванным кривыми буквами названием заведения. Ларм поприветствовал вошедших и извинился за скудный ассортимент.
   - Не думал, что за столь короткий срок всё так может измениться, - сказал Келар после первого глотка. Пиво всё ещё было отменным.
   - Есть в этом мире что-то постоянное, - Дафур тоже пригубил кружку.
   - Ларм пока держит марку, но насколько его хватит при таком раскладе?
   - Ну, в дело вмешался сам король, так что вскоре всё должно вернуться на круги своя, - сказал стражник. - Скоро в город войдёт ещё и армия.
   - Положение так серьёзно?
   - После того, как Равир Чакрас покинул город, здесь начался форменный беспредел. Все резали друг друга почём зря. Стража не справлялась. Многие наши погибли.
   - И это всё из-за одного Чакраса? - удивился Келар.
   - Этот дагор держал в подчинении почти половину преступного мира Диланга.
   - Почему же он оставался на свободе в таком случае?
   - Потому что многие высокопоставленные дагоры так или иначе были связаны с Равиром, - объяснил Дафур. - А королю до него дела не было. Да и сам видишь, что случилось, едва Чакрас покинул город.
   - Вижу, - согласился Келар.
   - Всё держалось на авторитете Чакраса. Как только опора исчезла, начался делёж.
   - И почему же он покинул город? Немного странно, - спросил Келар.
   - Незадолго до этого у Равира произошёл неприятный случай на арене, - Дафур отхлебнул пива. - Я там сам не был, мне не положено. Но говорят, была резня среди людей, после чего двое из них сбежали. Догадываешься, кто именно?
   - Мой раб?
   - Именно, - подтвердил стражник. - Ник, вроде. Я запомнил ещё с нашей с тобой первой встречи. Ты тогда, уж извини, поменьше бы болтал.
   - Не думал, что это было так заметно, - произнёс Келар. - А дальше?
   - Парня твоего не нашли, хотя в ту ночь Равир перерыл весь город. Наделал шуму, в общем. А через три недели Чакрас внезапно свалил из Диланга. Дней семь всё нормально было, а потом началось.
   - Так ты уже две недели как на войне?
   - Почти. Только худа без добра не бывает. Повырезали эту погань знатно. А как только армия войдёт в город, то окончательно покончим с преступным, так сказать, элементом, - Дафур принялся за вторую кружку пива. - Ты парень, вроде, нормальный, но мой тебе совет: вали из Диланга сегодня же. Вот тебе пропуск как благонадёжному лицу.
   Стражник передал Келару бумагу, на которой значилось: "Предъявитель сего, Келар Варн, является добропорядочным гражданином и имеет право передвигаться по городу без препятствий". Её оформление и объясняло задержку Дафура в самом начале.
   - Спасибо, - Келар убрал пропуск в карман. - Так о концовке нашей прошлой встречи рассказать?
   - Не надо, - отмахнулся Дафур, - ничего нового не услышу. Напился, подрался с тобой, очнулся под мостом. Этого хватит.
   - Я тогда пойду, - сказал Келар, - надо будет закупиться перед дорогой.
   - А вот этого не советую. Цены сейчас взлетели. Лучше отъедь подальше до какой-нибудь деревушки.
   Келар оставил плату за пиво и вышел на улицу. Лошадь он по совету Дафура заранее завёл во внутренний двор "Весёлого фермера", где она и простояла, пока дагор болтал со стражником. Взяв животное под уздцы, Варн направился к Северным воротам, которые пересёк всего-то пару часов назад. Келар решил последовать совету Дафура, всё равно ни Ника, ни Равира в городе нет. Дагор знал, куда направился парень, и догадывался, куда сорвался Чакрас, поэтому принял аналогичное решение. Несмотря на отставание, Келар намеревался либо перехватить Ника у цели, либо найти по пути. Всё же у Варна было побольше опыта, и самое главное - дагор, в отличие от человека, знал короткую дорогу.
  

* * *

  

25 симарка, шестой месяц 1457 года, Дикие земли

   Лагерь свернули через час после восхода солнца. Равир, ожидая неприятностей, раздал каждому по защитному амулету. Кокон, образуемый магическим артефактом, способен выдержать не только несколько ударов мечом, но и попадание из пистоля. Фамиру ничего не оставалось, как снова удивиться щедрости Чакраса. Кто знает, какие ещё магические штучки есть в запасе у Равира?
   По оценке Дастарка, до города было лиг пятнадцать, хотя из-за хорошей видимости казалось намного меньше. Первые из них проехали бодрой рысью, а затем перешли на шаг и дальше решили не торопиться, чтобы в случае чего успеть отреагировать на внезапную угрозу. Чем ближе отряд подходил к городу, тем явственнее становились видны разрушения. И стены бывшей обители магов уже не выглядели монолитными: во многих местах они или обвалились от времени, или кто-то специально приложил к этому руку. Слишком далеко, чтобы сказать точнее. За лигу до цели Фамир приказал остановиться.
   - Дальше пойдём пешком, - сказал Дастарк.
   - Чего именно вы опасаетесь? - спросил Равир.
   - Много чего: жёлтого дыма, большого пистоля, разряда молний и прочей ерунды.
   - Дерсан, такое здесь встречается? - обратился Чакрас к хранителю.
   - Бывает. Например, большой пистоль и так можно увидеть - название не зря дано. Молниеразрядники тоже приметная штука. Но узнать заранее о жёлтом дыме невозможно. Впрочем, не все ловушки сейчас могут находиться в рабочем состоянии: где-то их разрядили предыдущие искатели артефактов, где-то они сами пришли в негодность от времени. То, что перечислил Фамир - это наиболее часто встречаемые устройства. Сколько их на самом деле никто не знает.
   - Убедили, - согласился Чакрас. - Фамир, надеюсь, вы и ваши люди нас не подведут. Да и вы, Дерсан, держите ухо востро.
   С лошадьми оставили одного из бойцов Равира с приказом разбить малый лагерь и ждать возвращения, а остальные выдвинулись к городу, как и планировали, пешком. Через сто ярдов с Чакрасом едва не случился конфуз, но дагор вовремя успел подхватить спадающие штаны. Равир, раньше отличавшийся полнотой, за время похода сильно сбавил в весе. Пришлось затягивать пояс потуже.
   За пол-лиги до цели стало ясно - город когда-то действительно уничтожили. Не может природа нанести такие ужасные раны. Но кто способен с лёгкостью проделать в стенах дыры диаметром в несколько ярдов? Кто может одним ударом обрушить сторожевую башню? Ответов не было. Конечно, природа потом тоже постаралась, но даже годы не смогли скрыть следы копоти от бушевавших пожаров. Город был действительно мёртвым.
   Первым к одному из проломов подошёл Фамир, внимательно осмотрел всё вокруг и дал знак Велине с Темиром. За стеной зрелище было еще печальнее: почти ни одного целого дома, а улицы завалены битым камнем. Кто-то очень постарался разрушить всё, до чего смог дотянуться.
   - Может, использовали не просто большой, а прямо гигантский пистоль? - предположила Велина.
   - Только как его притащили сюда, не на харалах же? - с сомнением произнёс Фамир.
   - На гигантских харалах, - усмехнулся Темир.
   - Хватит шутить, лучше осмотритесь и скажите, что думаете, - отрезал Дастарк. - Два глаза хорошо, а шесть лучше.
   Несколько минут дагоры с усердием пытались найти хоть какие-то известные им признаки ловушек и защитных устройств.
   - Ну что там, Фамир!? - крикнул стоявший ярдах в тридцати от стены Равир.
   - На первый взгляд ничего подозрительного, - ответил Дастарк. - Можно идти.
   Когда остальные дагоры перебрались через пролом, Фамир поднял руку, привлекая внимание.
   - Хочу предупредить всех, и вас, Дерсан, в том числе, - не разбегайтесь по сторонам. Я не знаю, что вас может ждать внутри какого-нибудь разрушенного здания. Поэтому, если вам дорога жизнь, не суйтесь, куда не следует. В первую очередь ваша защита - это осторожность, а не амулеты.
   - Все поняли? - грозно спросил Равир.
   Шестеро оставшихся бойцов ответили согласием.
   - Дерсан, вы примерно представляете, куда вам необходимо попасть? - спросил Фамир у хранителя.
   - Пока нет, - ответил тот. - В записях не указаны адреса нужных мест, только названия. Думаю, нам стоит сначала пройти в центр и там сориентироваться.
   - Хорошо, выдвигаемся, - скомандовал Фамир и вопросительно посмотрел на Равира.
   Чакрас кивнул в знак согласия.
   Чем ближе отряд подходил к центру города, тем сильнее ощущалось чужое присутствие. Будто кто-то невидимый наблюдает за тобой. Разговоры прекратились сами собой, каждый дагор превратился во слух. Но пока лишь ветер гулял среди камней, колыша редкую траву. Шли нарочито медленно, у многих от напряжения на лбу выступили бисеринки пота, а любой посторонний звук заставлял вздрагивать. А может, это начало припекать поднявшееся солнце, и разыгралось воображение? Город вроде был мёртв, но ни у кого не возникало сомнений, что он в то же время жив. Здесь кто-то иногда бывает, это точно. Не те ли дагоры, которые и распускают слухи об этом месте? Если никто отсюда не вернулся, то некому было и рассказать о смертельной опасности.
   - Почти все здания разрушены, - наконец нарушил молчание Равир. - Как здесь могло что-то сохраниться, Дерсан?
   - Очень просто - под землёй, - ответил Хранитель.
   Равир хлопнул себя ладонью по лбу: ведь у него самого большая часть архива тоже находилась в подвале.
   Преодолевать встречающиеся завалы на пути задача не из лёгких, но пока никто не жаловался. Нытиков Чакрас у себя не держал, а самому было не по статусу. Только Дерсан иногда кряхтел, взбираясь в очередной раз на преграждающую улицу груду камней. Город был не таким большим, скорее, как и говорил хранитель, - это именно учёный городок. Поэтому, несмотря на трудности и предосторожности, к центральной площади добрались относительно быстро.
   Отряд остановился, чтобы дать немного времени Дерсану разобраться с записями. Хранитель достал бумаги и принялся их читать, иногда переводя взгляд на здания вокруг. Равир приказал своим дагорам сильно не расслабляться и следить в оба: его не покидало чувство тревоги. Особенно Чакрасу не нравились статуи, что стояли по периметру площади и были развёрнуты лицами ровно в её центр. Можно даже сказать, замершие фигуры следили за незваными гостями.
   - Ничего подозрительного не замечаете, Фамир? - наконец не выдержал Равир.
   - Нет, - пожал плечами Дастарк.
   - А вы, Дерсан?
   - Площадь, как площадь, таких полно. Только небольшая совсем, но и городок под стать ей, - ответил хранитель. - Не отвлекайте меня, я и так немного запутался.
   - Нет, вы под ноги посмотрите, - продолжил настаивать Равир. - Здесь очень чисто, я бы даже сказал подозрительно чисто!
   - Так открытое место, ветер сдувает всю пыль, - предположил Фамир. - Пока что мы не встретили ничего опаснее случайно свалившегося с полуразрушенного здания камня.
   - А статуи? Это же люди! Присмотритесь внимательно! - Равир привык доверять своему чутью, и теперь оно било во все колокола, призывая поскорее убраться с площади. - Уходим немедленно!
   - Не спешите, - раздался громкий голос.
   Дагоры рванули словно ужаленные, но не успели они пробежать и пяти ярдов, как из-под земли поднялись решётки, полностью перекрывая путь.
   - Я же просила - не спешите, - повторил голос.
   - Кто ты такая!? - крикнул Равир.
   - Важно другое: кто вы такие? Я отвечу сама - вы дагоры, отвратительные порождения этого мира. Забравшись сюда, в обитель Мёртвого бога, вы сами выбрали свою судьбы быть принесёнными ему в жертву. А он ненасытен, как и вы.
   - Быстрее к решёткам, нас много, сможем перелезть, - не обращая внимания на голос, приказал Равир. - Темир, стреляй по статуям, она оттуда следит за нами.
   - Глупые, глупые дагоры, - снова произнёс голос. - Куда вы спешите? Ведь глотка нашего бога находится прямо под вами!
   Теперь-то Равир понял, почему небольшая площадь так чиста, но было уже поздно. Под ногами дагоров разверзлась бездна.
  

Глава 18

Старые знакомые

  
   Равир открыл глаза. Он обнаружил себя лежащим на полу в тесной камере шириной в ярд и длиной в три. На дагоре не было никакой одежды кроме коротких не достающих до колена штанов без завязок. Магический фонарь, висевший на потолке, едва разгонял темноту. Было тепло и влажно. Чакрас попытался вспомнить, как попал сюда, но последнее, что сохранилось в его памяти - это открывшаяся под ногами пропасть. Тело не болело, и это несколько удивляло Равира: падения с большой высоты всегда заканчиваются минимум переломом. А может, и не было никакого падения? Чакрас никак не мог вспомнить. Дагор поднялся на ноги: от головы до потолка было около двух футов. Затем прикоснулся к стене. Она оказалась приятной на ощупь: это не металл и не дерево, скорее, мягкая шершавая кожа. Но кожей материал тоже назвать было нельзя.
   Дагор огляделся и пришёл к выводу, что полностью замурован в этом крошечном помещении. Ни окон, ни дверей, только тусклый светильник и небольшая вентиляционная решётка на потолке, откуда шёл лёгкий поток тёплого воздуха. Дагор сел обратно на пол и обхватил голову руками. Что могло пойти не так? Что привело к такому печальному финалу?
   А если это и есть нутро Мёртвого бога? Чакрас не сильно-то в них и верил. Дилана, Сакарта, Ерина и ещё с десяток на любой вкус. Дагор предпочитал думать, что всё сотворено его предками. Да, они потеряли свою силу и мудрость, но вокруг оставлено столько их вещей! Зачем сюда приплетать ещё и мифических богов? В их желудках не бывает светильников. Дагор закричал от злости. Помогло не очень. Сколько он здесь протянет без еды и воды? Неделю? Скорее он раньше сойдёт с ума от одного факта провала всех своих планов.
   - Восстановление завершено, приносим извинения за доставленные неудобства.
   Раздавшийся голос выдернул Равира из небытия. Дагор не мог понять: это ему послышалось или произошло на самом деле? Чакрас резко встал с пола и крикнул:
   - Эй! Ты меня слышишь?!
   Никто не ответил. Равир замолотил руками по стене.
   - Открой, открой! - закричал он.
   Если бы стены не были такими мягкими, то дагор наверняка бы разбил кулаки в кровь. Неизвестно, сколько ещё Равир так мог продолжать, но вдруг фонарь на потолке ярко вспыхнул, а одна из стен отъехала в сторону. Дагор от неожиданности замер. Пару секунд ушло у Равира на осмысление ситуации: неужели Мёртвый бог решил освободить своего пленника? Чакрас выглянул в открывшийся проём: в светлом коридоре, что тянулся в обе стороны от выхода, никого не было. Равир вышел из своей камеры. По его мнению, если сразу убивать не стали, но не сделают это и потом.
   Коридор был длиной ярдов двадцать и заканчивался удивительной круглой дверью. На противоположном его конце на стене висел небольшой плакат с какими-то надписями и картинками - дагор с такого расстояния не мог разобрать.
   Дверь, перегораживающая вход в камеру, беззвучно закрылась. Равир обернулся и увидел, что его бывшее пристанище снаружи полностью просматривается. Светильник в комнатке снова убавил яркость до первоначального тусклого уровня. Чакрас и сам так делал, экономя заряды для магических фонарей. Несмотря на то, что в доме у него освещение было запитано от нескольких больших источников, Равир не считал заряд энергетических кубов бесконечным. Просто очень-очень большим, но не бездонным. Если ручные фонарики можно было перезаряжать от куба, то, как перезарядить сам куб, дагор не знал. Если только найти новый. Хорошо, что у Равира был изрядный запас источников, найденных в подземельях под Дилангом.
   Справа от прозрачной двери на стене висела небольшая плоская коробочка с кнопками. Сейчас все они горели зелёным светом. Равир не стал заморачиваться с поиском их предназначения, а двинулся сразу к выходу. Через пару шагов дагор замер. Сквозь точно такую же прозрачную дверь была видна ещё одна комнатка. Не пустая. Внутри, полупогружённый в какую-то жижу, плавал Ник. На его лице была надета маска, шланг от которой уходил в потолок. И никакой одежды, кроме уже знакомых коротких штанов.
   Дагор пробежался по всему коридору, но на удивление, в остальных камерах никого не оказалось. Равир вернулся к той, где находился человек. Грудь Ника равномерно вздымалась, а значит, он был жив. Чакрас пока не мог решить, как поступить дальше: разбудить человека или выбираться из этого места одному? Дагор взглянул на плоскую коробочку с кнопками: одна из них мигала жёлтым. Несмотря на это, Равиру показалось, что человеку в данный момент ничего не угрожает, и можно для начала попытаться разобраться, что здесь вообще происходит.
   Дагор вновь направился к выходу. На сей раз никаких непонятных материалов: дверь была изготовлена из серебристого металла. Чакрас никогда не мог понять, почему за долгие годы большинство артефактов не покрывались ржавчиной. Равир хорошо представлял себе современный уровень металлообработки, поэтому даже не сомневался о времени постройки это места. Если только вдруг какие-то дагоры много веков бережно хранили и умели использовать технологии древних, но Чакрас в такое не верил.
   В центре двери, на высоте примерно в полтора ярда, располагалось небольшое окошечко из очень толстого стекла. Равир попытался разглядеть, что там снаружи, но ничего кроме темноты не увидел. Затем дагор осмотрел дверь на предмет ручки или идентификационного глазка, но тоже ничего не обнаружил. Лишь уже знакомая плоская коробочка висела рядом на стене. Но только в этот раз все кнопки горели красным. Равир понажимал одну за другой - никакой реакции не последовало. Он решил, что здесь либо нужен код, либо всё просто давно сломано. И последнее было вероятнее всего.
   Неисправных артефактов Равир навидался вдоволь. И чаще всего их окончательно портило не время, а нынешние маги в попытках починить древнюю вещь. Чакрас вспомнил одного недоучку, доломавшего последний королевский артефакт связи. За такое непотребство дагор был вскоре выслан из столицы в одну из приграничных крепостей. Равир усмехнулся - именно этот маг и ставил опыты над Ником. Что ж, от судьбы не убежишь. Чакрас развернулся и пошёл к камере с человеком.
   Не сильно понимая, что делает, Равир нажал на единственную мигающую жёлтым кнопку. Через несколько секунд в полу камеры с Ником открылось отверстие, куда быстро начала уходить жижа, в которую тот был погружён. Дагор представил себе, что ещё недавно точно так же плавал и дышал через маску. Только кто освободил его самого?
   - Спасибо за помощь, - прозвучал знакомый голос.
   - Да кто ты такая? - взревел дагор. Но как всегда ему никто не ответил.
   Не прошло и минуты, как камера очистилась, а Ник оказался лежащим на полу. От лица человека беззвучно отошла маска и вместе со шлангом втянулась в потолок. Из невидимых отверстий начал дуть мощный поток воздуха. Когда Ник немного обсох, с потолка снова спустился шланг, но на этот раз с тонкой иглой на конце. Затем последовал укол в грудь. Равир не удержался, осмотрел себя и тоже обнаружил след от инъекции.
   Ник некоторое время лежал неподвижно, а потом глубоко вздохнул и очнулся.
  

* * *

  
   - Восстановление завершено, приносим извинения за доставленные неудобства, - раздался приятный женский голос на человеческом языке.
   - Что? Где я? - произнёс я тоже по-человечески.
   - Вы находитесь в восстановительном центре.
   - Что за центр? Почему я сюда попал?
   - Восстановительный центр производит лечение пациентов. Причины вашего нахождения здесь неизвестны, - ответил голос.
   - А кто может их знать?
   - Информация недоступна.
   - Где тогда можно её получить?
   - Информация недоступна, - повторил голос.
   Ясно, что ничего не ясно. Это точно никакой не Золотой дракон. Я хотел по привычке выругаться, упомянув Сакарту, но боюсь, что даже она не в курсе дела. Тесная камера с тусклым светильником на потолке, в воздухе разлита влага, а на мне только одни короткие штаны. Не самое приятное место и положение.
   - Что значит "восстановление завершено"?
   - Вы получили повреждения, несовместимые с жизнью, но были полностью восстановлены.
   Спрашивать, каким именно образом я их получил, бессмысленно. Либо не сработал телепорт, либо меня убили сразу после переноса. А ведь со мной были Линда и Лас. Они тоже, получается, погибли? Погоди, Ник, будем пока предполагать, что они удачно достигли Золотого дракона. Вот только не смогут у него ничего попросить. Они попытаются, но закончат в лучшем случае, как старик Шенк. Слишком много вопросов при недостатке сведений.
   - Где именно находится восстановительный центр?
   - Информация недоступна.
   Похоже, ничего нового вопросами не добиться, нужно выбираться отсюда. Я с лёгкостью поднялся с пола и ещё раз огляделся. Ни намёка на дверь.
   - Выпусти меня, пожалуйста, - попросил я голос.
   Светильник на потолке ярко вспыхнул, а одна из стен беззвучно отъехала в сторону. И первое, что я увидел, был улыбающийся Равир.
   - Привет, Ник. Мы снова встретились, - произнёс он.
   Я отпрянул назад - слишком неожиданно было увидеть здесь Равира. Во мне всё ещё присутствовал страх перед дагорами. Все люди немного опасаются их, даже давно знакомых. Чакрас стоял в точно таких же штанах, а значит, его точно так же восстановили. И он не опасен. Даже наоборот, именно Равиру следовало сейчас бояться меня. Я успокоился.
   - Привет и тебе, Равир, - поприветствовал я некогда самого опасного дагора Диланга.
   Чакрас заметно изменился с нашей последней встречи: он похудел и как-то подтянулся что ли, помолодел. Всему виной "восстановитель"? Не может же такое произойти за... за сколько? Сколько я здесь провалялся?
   - Позволь пройти, - сказал я Равиру.
   Дагор посторонился, давая мне выйти из камеры в светлый коридор. Дверь тут же закрылась обратно: правильно, там мне больше делать нечего.
   - Рассказывай, - без тени смущения заявил я.
   - Тебе с какого момента? - съязвил Равир.
   - С какого хочешь, - я пожал плечами. - А можешь ничего и не говорить, твоё дело. Только, как я понимаю, теперь мы с тобой в одинаковом положении.
   - Ты изменился, - заметил Чакрас.
   - Учителя хорошие были.
   - Что правда, то правда, - согласился дагор. - Не буду тебя утомлять подробностями. Просто давай выбираться отсюда.
   - Давай. Как понимаю, дверь ты открывать уже пробовал?
   - Попытался, - ответил Равир, - но без толку.
   - Пойдём, проверим ещё раз, - я махнул рукой дагору, зовя идти за собой.
   Кнопочная панель у двери горела красным. Раньше мне бы и в голову не пришло назвать плоскую коробочку с огоньками как-то иначе. "Отказ, отказ, отказ" - надписи на панели не внушали оптимизма. Дверь заблокирована, Равир был прав. Попробуем зайти с другой стороны:
   - Причина блокировки двери, - я громко произнёс вопрос.
   - Отказ питания, отказ привода, разрушение внешнего контура, - ответил знакомый женский голос.
   Ничего нового. Хоть бы раз встретить что-то полностью рабочее. Но даже древние люди или дагоры - не боги. Лучше радуйся тому, что "восстановитель" исправен.
   - Это вы сейчас на каком языке говорили? - спросил Равир.
   - На человеческом, конечно.
   - Странно, а со мной общалась на дагорском. Кто она такая?
   - Понятия не имею, - сказал я в ответ. - Сейчас спрошу.
   Интересный поворот: "девушка" знает оба языка, а на панели написано на человеческом. Неужели когда-то люди и дагоры сотрудничали, чтобы построить это?
   - Кто ТЫ такая?
   - Система управления восстановительным центром, - ответил голос.
   Ну да, а чего ты ещё ожидал услышать? "Я богиня Сакарта?" Ладно, хоть теперь понимаю слова "система" и "центр". Ясно одно - девушка неживая. Пока мне не очень понятно, как такое может быть, но постараюсь узнать в будущем.
   - Она вроде бесплотного духа, следит тут за всем, - ответил я дагору. - Но за долгие годы здесь многое сломалось, в том числе и дверь. Нам её не открыть.
   - Есть другие идеи? - спросил Равир.
   - Конечно, - заявил я. - Мы же сюда как-то попали. Должен быть другой выход.
   - Так и не спросишь, как именно?
   - Ну хорошо: как именно ты попал сюда, - согласился я выслушать историю Равира.
   - Последнее, что помню - это как наш отряд падает в открывшуюся пропасть. Дело было в Мёртвом городе.
   - Никогда не слышал, - сказал я. - Где это?
   - В Диких землях.
   - Погоди, как ты там оказался?
   - Тебя же не нашли, - развёл руками Равир. - Кто бы мне тогда помог открыть путь к Золотому дракону?
   - Почему ты вообще решил, что я смогу это сделать?
   - У меня был артефакт, в одной умной книжке его называли "определитель". Он вибрирует, когда рядом находится нужный человек, - ответил Чакрас.
   - И в твоей книжке так и написано: "нужный человек откроет путь к Золотому дракону"?
   - Нет.
   - Так что же именно тогда он определяет? Может, рост, цвет глаз, размер ноги? - мне стало смешно.
   Равир замолчал.
   - Фамир это говорил, Велина это говорила, Келар это говорил. Все кому не лень. Но никто не мог сказать, почему именно я. Даже твой бугай Лас и тот был уверен в этом. Только меня никто не спрашивал.
   - Хорошо, спрошу тебя сейчас.
   - А я не знаю! Какой ответ ты хотел бы услышать? - со злостью произнёс я. - Что я великий и могучий укротитель драконов, которые лежат себе в пещере за тысячи лиг отсюда? Все поверили в сказку о Золотом драконе, все хотят попасть к нему. И я в том числе. А если его не существует? Что если мы и так находимся внутри него?
   - Стой, почему ты думаешь, что мы внутри дракона? - прервал меня Равир.
   - Потому что Лас выбрал этот пункт назначения в телепорте, - уже более спокойно ответил я.
   - Лас - идиот! И когда он только подсмотрел? - засмеялся Равир. - Там на табличке было написано "Золотой город", а никакой не "дракон". Безграмотный болван.
   - Тогда мы находимся в Золотом городе.
   - Только теперь он называется Мёртвым. Или по-другому - город Мёртвого бога.
   - Почему мёртвого?
   - А Сакарта его знает. Так сказал голос на площади перед тем, как мы и упали в пропасть.
   - Сколько времени прошло с того момента, как мы воспользовались телепортом? - спросил я у Равира.
   - Примерно два месяца, - ответ меня шокировал.
   - А сколько здесь тогда пробыл ты?
   - Не знаю. Теперь уже не знаю, - растерялся дагор.
   - Система, сколько заняло времени восстановление этого дагора? - глупо было бы не спросить.
   - Два стандартных дня, - ответил голос.
   - Значит, сейчас уже двадцать седьмое симарка, - подсчитал Равир.
   - Середина лета, - с тоскою произнёс я. - В Варасе сейчас совсем жара стоит, почти никто не работает. Все стараются в тени спрятаться.
   - Слышал, что у вас на юге по несколько урожаев в год снимают, - заметил Равир.
   - Есть такое, - сказал я. - Пойдём искать запасный выход что ли?
   Искать - громко сказано. Весь коридор был длиной около двадцати ярдов. По одной его стороне располагались десять камер для восстановления, теперь пустых. На другом конце коридора висел плакат. Вот туда и пойдём для начала.
   - "План эвакуации", - прочёл я надпись.
   - Ты всё же умеешь читать, "определитель" не соврал, - удовлетворённо заметил дагор.
   - Я уже высказал своё мнение: тот артефакт показывает неизвестно что.
   - Пускай, но это не отменяет сам факт твоей грамотности, - отмахнулся Равир. - Помнишь, я тебе говорил про книгу?
   - Конечно, - согласился я. - Сначала предложил выкрасть её у какого-то дагора, потом что-то про подготовку, а в итоге вышло, как вышло.
   - Каюсь, про неё я тогда почти ничего не знал, но ещё несколько дней назад она была у меня в руках. Называется "Как приручить дракона".
   - Что?
   - Интересно, да? - спросил Равир. - Если мы выберемся, нам нужно продолжить путь.
   - Каким образом? У нас нет ни одежды, ни продовольствия, ни лошадей.
   - С этим-то проблем как раз нет. Недалеко от Мёртвого города остался один из моих подчинённых с лошадьми. Бойцу приказали ждать нас, не думаю, что за пару дней с ним что-то случилось.
   - А остальные? Кто с тобой был, - уточнил я.
   - Ты же видишь, что здесь никого кроме нас нет, - Равир обвёл руками коридор. - Выжили только мы.
   - Равир, скажи честно: зачем тебе Золотой дракон? Чего тебе не сиделось в своём Диланге? Из-за тебя там умерли люди, теперь погиб весь отряд.
   - Ты не поймешь, - ответил Чакрас. - Давай оставим прошлое прошлому. Согласен?
   Я не ответил, лишь молча кивнул. Мне нечего было ему сказать.
   Можно было спросить у дагора, умеет ли он читать планы, но лучше разобраться самому. Не думаю, что это такое сложное дело, к тому же внизу все подписано: зелёные стрелочки - основной выход, зелёные прерывистые стрелочки - запасный, какие-то "извещатели" были помечены красным квадратиком с кружочком внутри. Чёрный кружочек - "вы находитесь здесь". А где такой же значок на плане? Вот он. Я оглянулся назад, ещё раз осмотрел коридор, потом вернулся к плану. Не нужно было быть учёным из Королевской Академии, чтобы сопоставить рисунок с коридором.
   Вот эти отходящие в сторону прямоугольники - наши камеры. Почему-то на плане их нарисовано на одну больше, и через неё не только проходит прерывистая зелёная стрелочка, но ещё и подписано: "Запасный выход". Легче лёгкого. Оставался вопрос, как мы сами сюда попали? Мне больше представлялся вариант, что помимо основного и запасного выхода, в каждой камере есть отдельный проход, через который нас и доставили. Причём сделали это не люди и не дагоры, а кто-то такой же бездушный, как и "система". Наверное. Можно попробовать найти эти скрытые проходы, но зачем, если уже есть запасный?
   - Идём, - сказал я дагору и отправился искать надпись.
   Неудивительно, что мы её сразу не заметили - краска на ней почему-то выцвела. А сама дверь, в отличие от других, была непрозрачной и почти ничем не выделялась на фоне стены. Но панель с одной единственной негорящей кнопкой присутствовала. Будет не очень приятно, если и здесь всё сломано. Очень надеюсь, что неисправна только лампочка.
   Нажимая на кнопку, я ожидал такого же беззвучного открытия двери, как и в прошлый раз. Но проход лишь чуть приоткрылся. Хвала Сакарте, оно работает! Мне пришлось приложить усилие, чтобы сдвинуть дверь в сторону. Взгляду предстал довольно узкий, шириной примерно в ярд, проход. Светильники уже привычно не работали.
   - Ну что, Равир, не боишься темноты? - усмехнулся я.
   В этот раз промолчал уже дагор. Не любят они такого, знаю.
   Коридорчик запасного выхода закончился шагов через десять ещё одной дверью. На этот раз никаких кнопок рядом, только прикреплённое в её центре металлическое кольцо. Света из основного коридора хватило, чтобы разобрать рисунок в виде двух стрелочек с надписями "откр" и "закр".
   - Что там? - спросил дагор.
   - Дверь и металлическое кольцо на ней.
   - Нужно его провернуть в правильную сторону. Я такие видел у себя в Диланге.
   Мог бы и сам догадаться. Я попытался провернуть кольцо в сторону надписи "откр", но ничего не вышло.
   - Чего ты там кряхтишь?
   - Не могу провернуть, как ты посоветовал. Не поддаётся.
   - Заело, скорее всего. От ржавчины или ещё от чего, - предположил Равир. - Дай сам попробую. В какую сторону крутить?
   - Влево.
   Я без колебаний уступил место Чакрасу. Несмотря на изменения тела, дагор был неимоверно сильней. Боюсь, что если Равир схватит меня, то сможет без проблем переломать все кости. Но такого лучше не допускать.
   Кольцо со скрипом повернулось в нужную сторону. Равир ещё несколько раз перекладывал руки, прежде чем замок, блокировавший дверь, полностью открылся.
   - Прошу, - дагор отошёл в сторону и шутливо поклонился.
   - Тебе не идёт, - ответил я на выходку Чакраса.
   Дверь поддалась с трудом: на ней отсутствовали вспомогательные механизмы. Из образовавшейся щели хлынул поток яркого солнечного света. Равир отодвинул меня в сторону и сам с силой приналёг на тяжёлую дверь.
   - Ты бы ещё полчаса возился, - объяснил он. - Зря я тебя так хорошо кормил.
   За дверью когда-то были металлические ступеньки, ведущие наверх. То ли они сгнили от времени, то ли их кто-то специально разобрал и унёс с собой, но из всей лестницы их сохранилось всего пару штук и только у выхода. Сейчас нам нужно будет преодолеть довольно крутой подъём и постараться не свалиться обратно вниз. А у нас с Равиром вместо сапог лишь босые ноги. Но оказалось ничего сложного, главное было не торопиться. Скорее всего, я и раньше смог бы это провернуть, а теперь и подавно. В отличие от меня, пару месяцев назад Чакрас ни за что бы не совершил такой подвиг. После избавления от лишнего веса дагор с трудом, но всё же справился с задачей.
   Пока ругающийся и потеющий от нагрузки Равир неспешно поднимался наверх, ко мне пришла одна идея. Я давно перестал думать о точках, как о каких-то конкретных местах. Для меня они являлись лишь указателями направления и способом определить своё местоположение. Пока мы находились внизу и искали выход, было чуток не до них. Почему-то я даже не сомневался, что центр является одной из таких точек. Так и оказалось. Только попасть в него обычным способом было никак нельзя: дверь запасного выхода открывалась изнутри. А как туда угодили мы с Равиром - неизвестно. Скорее всего, умерли в подходящем месте, другого объяснения нет. Он упал с большой высоты, меня, как вариант, прибили сразу же после выхода из портала в Золотом, или точнее, в Мёртвом городе. А дальше ничего не понятно.
   - Уф, - вздохнул Равир и в изнеможении упал на землю.
   - Отощал ты, силу растерял, - с усмешкой заметил я.
   - Ну всё к лучшему, - отмахнулся дагор. - Скажи лучше, что там на горизонте виднеется.
   - Хорошая новость: мы неподалёку от Мёртвого города, плохая новость: идти придётся босиком.
  
   Продолжение: https://author.today/reader/65115/568784


Популярное на LitNet.com А.Лерой "Птица счастья завтрашнего дня"(Киберпанк) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) М.Атаманов "Альянс Неудачников-2. На службе Фараона"(ЛитРПГ) Л.Светлая "Мурчание котят"(Научная фантастика) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) А.Куст "Поварёшка"(Боевик) Е.Хаггер "Пропасть на первую полосу!"(Антиутопия) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) Ф.Ильдар "Мемуары одного солдата"(Боевик) Т.Кошкина "Академия Алых песков. Проклятье ректора"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Институт фавориток" Д.Смекалин "Счастливчик" И.Шевченко "Остров невиновных" С.Бакшеев "Отчаянный шаг"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"