Кельм Крис: другие произведения.

Свитки Силы, Камни Власти

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Налаженная система виртуального мира Маргелан приносила разработчикам солидную прибыль. До тех пор, пока не появился некий Шутник, который, начав с мелких шалостей, в конце концов решил отжать творение у его создателей. Кто он? Откуда взялся? Как его остановить? Чтобы найти ответы на эти вопросы корпорация "Новый мир" решила нанять спеца... Добавлена 17 глава.


   Глава 1. В начале славных дел
  
  
   Алекс Брин не нуждался в деньгах. Не сказать, чтобы их у него было немерено, но он не считал их мерилом всего на свете, а к их количеству относился философски. Есть - хорошо, нет - тоже неплохо. Поэтому за работу, предложенную Доватором, решил взяться лишь по старой дружбе. Уж больно просил его бывший командир.
   - Клиент - солидный, куш - немалый,- говорил он.
   - А сам-то что?- спросил его Алекс.
   - Если честно, то я уже получил свою долю за посредничество. Мне хватит на какое-то время. Да и не мое это.
   - Что именно?
   - Встретишься с клиентом, сам узнаешь.
   - Звучит как-то...- поморщился Алекс.- Ты же знаешь, я...
   - Не бойся, никакого криминала! Высокие технологии и прочая белиберда.
   - Но...
   - Алекс...- Он хотел сказать что-то конкретное, но, видимо, передумал и произнес:- Давай так: встреться с человеком, выслушай его проблему. Если тебя что-то не устроит... В общем, сам решай!
   Встреча была назначена у черта на рогах, в кафешке "Ностальжи" в противоположном конце города. Время раннее, поэтому посетителей было всего двое: какой-то колдырь, который пытался похмелиться за счет заведения, и еще один невзрачный тип, похожий на интеллигента. Этот сидел за столиком у окна, отстраненно ковырялся в мобильнике и лениво потягивал давно остывший кофе.
   Алекс направился к барной стойке - как учил Доватор.
   - Меня зовут Алекс Брин,- обратился он к молодой барменше с фиолетовыми волосами и небольшим колечком в правой брови.- Мне здесь назначена встреча.
   Девочка - на вид суровая и неприступная - хотела что-то сказать, но тут снова полез пьянчуга:
   - Ирэн, как друга прошу, плесни на донышко, трубы горят!
   Отношение к навязчивому клиенту красноречиво читалось на лице барменши. Полный негатив.
   - Он вам мешает?- спросил Алекс.
   Девушка взглянула не него с чувством превосходства, буркнула:
   - Сама разберусь... Тебе туда,- кивнула она в сторону столика, за которым сидел невзрачный тип.
   Алекс вспомнил слова Доватора о солидном клиенте...
   Что-то не очень!
   Не похож он был на человека, готового расстаться с солидной суммой, способной оплатить услуги специалиста по решению чужих проблем. Выглядел, как мелкий клерк, живущий в кредит. Даже мобильник у него был допотопный, не говоря уже об остальном прикиде. И все же было в нем что-то, если приглядеться повнимательнее. Алекс разбирался в людях, ошибиться не мог.
   Хорошо...
   Оставив барменшу решать свои проблемы самостоятельно, он подошел к окну и сел за столик.
   - Алекс Брин?- поинтересовался незнакомец, не отрываясь от мобильника.
   - Он самый.
   - Могу я взглянуть на ваши документы?
   Незнакомец говорил с заметным прибалтийским акцентом.
   Алекс пожал плечами, хотя вся эта таинственность и подозрительность начинала его слегка раздражать, достал из портмоне удостоверение личности и протянул его невзрачному типу. Тот долго изучал карточку, время от времени поглядывая на Алекса.
   - Все в порядке,- незнакомец вернул удостоверение.- Извините за излишнюю дотошность, но я считаю, что предосторожность лишней не бывает... Разрешите представиться: Янис Озолс, начальник службы информационной безопасности корпорации "Новый мир".
   Точно, прибалт...
   Алекс мигом уцепился за непривычные для слуха имя и фамилию и лишь потом переварил название корпорации...
   - "Новый мир"?- удивленно вскинул он брови.
   Несмотря на то, что корпорация не была мировым лидером на рынке предоставления виртуальных услуг и работала в основном с отечественной клиентурой, ее годовой доход заметно превышал ВВП некоторых не самых маленьких государств. Название корпорации было на слуху, а ее реклама на каждом углу, так что трудно не заметить даже такому далекому от всей этой виртуальной шелухи человеку, как Алекс Брин.
   Клиент, на самом деле, был солидным. Даже очень. Но...
   - Что вам от меня нужно?
   - Видите ли...- начал не очень-то уверенно Янис.- У нас возникли проблемы по части безопасности...
   - Вы сейчас признаетесь мне в том, что не справляетесь со своими прямыми обязанностями?- усмехнулся Алекс.
   - Не вам об этом судить,- огрызнулся Янис, виновато опустил глаза и в прежнем смиренном тоне спросил:- Что вам известно о мире Маргелан?
   - Понятия не имею, что это такое,- честно признался Алекс.
   - Это замечательно!- почему-то обрадовался Янис.- Это именно то, что нам нужно!
   - Впервые вижу, чтобы кого-то восхищало чье-то невежество.
   - Я все объясню! Дело в том, что Маргелан - это виртуальный мир, созданный одним гениальным человеком. Мир волшебный и при этом настолько реалистичный, что попавшие в него игроки совершенно не чувствуют себя сложным набором цифр. Достоверность потрясающая! Это называется полным погружением в виртуальную действительность. Люди в этом мире, приняв любой понравившийся им облик, получают то, чего им недоставало в реальной жизни: магии, сражений, подвигов, любви. Попав в Маргелан, игроки влюбляются в него настолько, что не спешат возвращаться к серым будням в реале. С появлением новых технологий мы можем предоставить им такую возможность уже сейчас, но законы пока что против. Поэтому пребывание в Маргелане строго лимитировано и...
   - Можно ли ближе к сути?- грубо прервал его Алекс.
   - А? Да, да, конечно!- расстроился Янис. Кажется, он и сам был настолько влюблен в этот придуманный кем-то мир, что мог и готов был говорить о нем бесконечно.- Недавно в этом мире появился... некто, кто начал вмешиваться в процесс. Сперва это были безобидные шутки. Потом он начал пакостить все серьезнее. Теперь мы уже понимаем, что постепенно теряем контроль над нашим миром. И с каждым днем ситуация усугубляется.
   - Странное дело!- хмыкнул Алекс.- Я, конечно, не разбираюсь во всех этих компьютерных штуках, но раз это ВАШ мир, то почему вы не можете вернуть себе полный контроль над ним? Разве невозможно вычислить этого вашего... шутника? И главное - чем я-то могу вам помочь? Я даже в детстве не играл в компьютерные игры!
   - Так ведь и это не совсем игра!- заявил Янис.- Вы знаете что-нибудь о блокчейне, о криптовалюте, о биткойне, наконец?
   - Ничего.
   - Тогда вам сложно будет это понять...
   - А нужно ли?
   - Разве что в общих чертах, чтобы знать, о чем идет речь. Попытаюсь объяснить как можно проще... Наш виртуальный мир не простое развлечение. Он является одновременно и способом заработка, и товаром. Любое действие, совершенное в этом мире может принести игроку прибыль. Именно действие, решение той или иной задачи! Выполнив ее, игрок получает очки опыта. Они-то, помимо всего прочего, и являются самой ходовой валютой Маргелана. Ими можно расплачиваться за любой товар, переводить в местное золото или конвертировать в национальную валюту нашего государства. Впрочем, возможны и обратные операции, что и порождает баснословную прибыль корпорации "Новый мир".
   - Вы хотите сказать, что люди отправляются в виртуальный мир для того, чтобы зарабатывать реальные деньги?- удивился Алекс.
   - Именно!- засиял Янис, оценив сообразительность собеседника.
   - Хм... Я могу еще понять, когда вы впариваете лоху, скажем, зачарованный меч, который по сути является виртуальным набором цифр, и имеете на этом свой гешефт. Но в чем заключается ваша выгода, когда вы сами, а тем более, государство, скупаете какие-то виртуальные очки опыта за реальные деньги?
   - Я повторюсь, очки опыта начисляются за определенную выполненную операцию. Например, добыть центнер железной руды или помирить молодого пастушка и его возлюбленную. Что именно - неважно! За каждым таким заданием скрывается некое количество математических операций, имеющих определенную цену. Чем сложнее операции, то есть, задание, тем большее количество очков опыта получает игрок. Кроме того, стоит отметить, что Маргелан - это законченный мир, несмотря на то, что еще не все его локации были открыты. Под законченностью я имею в виду общее количество математических операций, определяющих конечную стоимость всего мира. Проще говоря, там сосчитан каждый камешек, каждая песчинка и им назначена своя цена. В этом мире ничто не создается из воздуха и не появляется из ниоткуда. Впрочем, воздух там так же имеет свою определенную стоимость, но я не об этом...
   - Да, вы хотели рассказать мне о Шутнике,- напомнил Алекс.
   - Вы предпочитаете так его называть? Что ж, я не против... Тот, кого вы называете Шутником, за последние несколько месяцев попортил нам немало крови своими... проказами. Посудите сами! Например, игроку нужно спасти прекрасную незнакомку. Для этого ему нужно пройти немалый путь, выполнив при этом целый ряд побочных заданий, читай - математических задач, получая за них определенное количество опыта, увеличивающегося с каждым новым шагом. Но тут появляется этот самый Шутник и подсказывает игроку, как бы тот мог сократить расстояние до цели. И что мы имеем в результате? Игрок получает главный приз, не выполнив всех положенных для этого задач. То есть, оплата труда не соответствует затраченным силам! Это же откровенное жульничество!
   - Но ведь это ВАШ мир!- напомнил Алекс.- Почему вы не измените правила так, как было бы выгодно вам?
   - Дело в том, что этот мир с самого начала живет по законам, установленным не нами. У него был свой Создатель, а мы его, так сказать, последователи, если хотите - управляющие. Малейшее вмешательство в структуру мира может привести к печальным результатам. А ваш Шутник...
   - Не мой, а ваш.
   - Не важно... Он своими действиями рушит сложную, но отлаженную систему. И она все чаще начинает давать сбои... В прошлом полугодии прибыль корпорации упала на 1,32%.
   - Всего-то?
   - Всего-то?! Это же миллиарды! Инвесторы недовольны, совет директоров в панике. А ведь это только начало! Неприятности растут, как снежный ком.
   - Кто он, как вы думаете? Игрок? Или представитель корпорации? Разработчик, так это, кажется, называется?
   - Нам это не известно. Могу лишь сказать, что он неплохо осведомлен и о том, что происходит внутри корпорации, и о делах, вершимых в Маргелане.
   - Вы пытались его вычислить? Поймать?
   - Да. Мы провели колоссальную работу с персоналом. Наша служба безопасности прошерстила данные всех подозрительных клиентов. Никаких зацепок. Мы посылали в Маргелан наших людей с тем, чтобы они напали на след Шутника, но он либо вычислял и ликвидировал наших агентов, либо обходил их стороной.
   - Ликвидировал?- нахмурился Алекс.
   - Смерть в виртуальном мире не страшна,- улыбнулся Янис.- Она... как бы вам сказать... понарошку. Умерев, игрок появляется в Кругу Возрождения живым и невредимым. Правда, теряет при этом энное количество очков опыта в качестве наказания, но ведь это не самое страшное, правда?
   - Хорошо... А теперь самый главный вопрос, на который вы мне так и не ответили: что вы хотите от меня?
   - Мы хотим, чтобы вы отправились в Маргелан и нашли там Шутника.
   - Я дол...- Алекс едва не задохнулся от удивления.- Я же говорил вам, что никогда не играл в компьютерные игры, тем более, с полным погружением!
   - Вот и замечательно! Значит, вы нигде не оставили свой, так сказать, цифровой след. Таких, как вы, в наше время непросто найти... Та легкость, с какой Шутник вычисляет наших агентов, дает основание предполагать, что он профессионал. Он знает, где и как искать нужную информацию, и имеет доступ к самым различным, даже к хорошо охраняемым, базам данных. Я не исключаю возможности того, что он один из наших работников, а может быть, и начальников, именно поэтому мы встречаемся с вами здесь, а не в головном офисе корпорации. Своим мы доверять не можем, поэтому нам нужен такой человек, как вы, со стороны, так сказать. Я ознакомился с вашим послужным списком... Впечатляет... Учеба на юридическом факультете... Добровольный уход в армию... Служба по контракту в ССО... Ранение, коммисация... Продолжение учебы и служба в следственном отделе... И снова увольнение по состоянию здоровья... На самом деле вас "ушли", как неуступчивого сотрудника...
   - Ага, не смог влиться в дружный коллектив,- хмыкнул Алекс.
   - Но Доватор за вас поручился, и нам этого достаточно.
   - Я солдат, а не геймер! Я привык иметь дело с реальными врагами, а не с вымышленными персонажами!
   - Не беспокойтесь, как только вы окажетесь в Маргелане, сами увидите, что тамошние враги ничем не хуже реальных.
   - Что я там буду делать?- недоумевал Алекс.
   - Говорят, вы не раз отличились, будучи следователем прокуратуры. Не мне вас учить... Для начала мы вместе придумаем вам подходящую легенду, подберем перса, снарядим всем необходимым, дадим полезные адреса, контакты, а там вы уж сами во всем разберетесь...
   - Этого нельзя делать!- подала голос барменша Ирэн. Выставив алкаша, она заперла за ним дверь, повесила табличку "Закрыто" и подошла к столу.
   - Почему?- удивился Янис.
   - Он нуб. Поэтому и должен выглядеть нубом.
   - Я - кто?- нахмурился Алекс.
   - Нуб - это начинающий игрок,- пояснил Янис,- скажем так, плохо разбирающийся в сути происходящего.
   - Одним словом, лох,- добавила Ирэн.
   - Извините Ирэн за прямоту!- попросил Янис.- У нее нелегкий характер.
   - А удар еще тяжелее,- буркнула девушка, косясь сверху вниз на Алекса.
   - Но в общем она права,- поспешил разрядить обстановку Янис.- Вы на самом деле не должны выделяться на общем фоне ни своим внешним видом, ни достижениями, ни экипировкой, чтобы случайно не привлечь внимание Шутника. Пожалуй, лучше всего вам начать с самого начала, с яслей, так сказать.
   - А может, мне сразу вернуться в утробу матери?- недобро оскалился Алекс.
   - Вы опять неправильно поняли!- всплеснул руками Янис.- Яслями в игровом мире называют начальную локацию, где новички делают свои первые шаги, выполняют первые задания, получают первые очки опыта и первые уровни. Короче говоря, знакомятся с миром, его нравами и обитателями.
   - Я так и подумал,- буркнул Алекс.- Но в этом случае, если я не ошибаюсь, мне придется начинать с нуля, а на прокачку понадобится немало времени.
   - А вы говорили, что ничего не смыслите в компьютерных играх!- расстроился Янис.
   - Совершенно. Но меня постоянно окружают люди, которые только и говорят о своих приключениях в вирте,- блеснул своими познаниями в игровом сленге Алекс.
   - Возможно, что-то из ваших воспоминаний и пригодится вам в нашем общем деле...
   - Кажется, я еще не дал своего согласия,- заметил Алекс.
   - Возможно, эта сумма...- Янис начертил на салфетке цифру с пятью нулями,- ... поможет вам принять быстрое и верное решение.
   Алекс лишь мельком взглянул на внушительную сумму и сказал:
   - Деньги меня не возбуждают.
   - А приключения? А возможность побывать в новом для вас мире, полном чудес и опасностей? А желание снова почувствовать себя полноценным человеком, полным сил и энергии?
   Желание было одно: дать по морде му..ку, который откровенно намекает на некоторые физические недостатки, оставшиеся после полученного в горячей точке ранения. Но Алекс принципиально не бил тех, кто говорил правду, если это только не затрагивало женскую честь. И он был прав: Алексу очень хотелось почувствовать себя снова... хм... полноценным человеком. Говорили, что виртуальная реальность к этому располагала.
   Что ж, начальник информационной безопасности корпорации "Новый мир" недаром ел свой хлеб... История с Шутником не считается. Янис на самом деле досконально изучил личное дело Алекса Брана и знал, чем его взять.
   - Мне нужно подумать.
   - Пять минут вас устроит? Поймите меня правильно, дорога каждая секунда! Время - деньги, как говорится.
   На раздумья у Алекса ушло полторы минуты:
   - Ладно, давайте попробуем.
   - Тогда не будем откладывать дело в долгий ящик и начнем прямо сейчас.
   - Как сейчас?- опешил Алекс.- Здесь?!
   - Почему бы и нет? Мало того, я буду на этом настаивать. Сейчас о нашем разговоре знаем только мы трое. А что будет, если вы выйдете за порог кафе? Нет, не подумайте, что я вам не доверяю, хотя и это тоже! Просто я хочу быть на 100% уверен в том, что все останется между нами... Насколько мне известно, человек вы холостой, не обремененный семейными заботами, работы у вас нет, да и друзей...- взглянув на Алекса, Янис виновато закашлял.- Вас ничто не удерживает в этом мире.- Его слова прозвучали как-то уж слишком зловеще.- А в этом кафе есть все необходимое для путешествия в виртуальный мир. Ирэн, проводи нас...
   - Голоден?- спросила девушка, направляясь к двери за стойкой.
   - Нет.
   - Это хорошо. Меньше... продуктов жизнедеятельности.
   Янис, шедший следом за Алексом, тихо хихикнул.
   Ирэн открыла дверь в коридор. Там было еще две двери. Одна, распахнутая, вела в подсобку и холодильник. Другая оказалась заперта на электронный замок. Девушка воспользовалась штрихкодом на запястье, дверь открылась...
   - Проходите!
   Алекс вошел первым и сразу же выпучил глаза. Содержимое комнаты, если не считать стоявшей в углу кровати, небольшого туалетного столика и шкафа, напоминало декорации для съемок фантастического фильма. Противоположную от кровати стену занимал огромный экран, разбитый на 12 секторов. В данный момент он был выключен. Прямо под ним располагалась панель управления, напичканная кнопками, клавишами, джойстиками, тумблерами, лампочками и прочей ерундой. Перед пультом стояло навороченное и безумно удобное кресло. А у самой стены...
   - Это и есть камера погружения в виртуальную реальность. Иначе КПВР,- торжественно произнес Янис.
   Она была похожа на капсулу,- опять же из фантастических фильмов,- в которых пилоты космических кораблей, бороздящих просторы Вселенной, проводят дни и годы в анабиозе. Обтекаемый корпус из пластика, какие-то шланги и трубки, индикаторы...
   Впрочем, нечто подобное Алекс видел не впервые. КПВР активно рекламировали везде, где это было разрешено законом. И, несмотря на то, что стоила эта штуковина целое состояние, спрос на нее лишь возрастал.
   - Это новая модель, способная обеспечить беззаботное пребывание в виртуальном мире в течение целого месяца,- продолжал рекламировать фирменный товар Янис.
   - А потом?
   - Вообще-то пребывание в камере может быть неограниченным, но мы не спешим делать скоропалительные выводы, так как эксперименты все еще продолжаются. Если путешественник решит продлить сеанс на второй месяц, достаточно будет лишь пополнить запас питательных веществ, вводимых в организм при помощи инъекторов и...- он взглянул на Ирэн.- ...заменить контейнер с переработанными продуктами жизнедеятельности.
   - А несчастные случаи бывали? Что если, например, вырубить электричество?
   - КПВР снабжена мощным генератором, способным поддерживать систему в течение трех суток. Одновременно с потерей подачи питания в техническую службу "Нового мира" поступает сигнал, и фирма высылает экстренную группу... Как видите, у нас все предусмотрено!
   - И все же, что будет, если человека принудительно вырвать из вирта?- не сдавался Алекс.
   - Видите ли...- замялся Янис.- Такие случаи единичны и происходили исключительно с первыми и тестовыми моделями КПВР...
   - Ну-ну...
   - Два коматозных состояния и один случай со смертельным исходом,- с трудом, будто рожая, выдавил из себя Янис.
   - Надеюсь я не стану четвертым,- предупредил Алекс.
   - Об этом можете не беспокоиться!- заверил его спец.- Новая камера снабжена различными дублирующими системами и полностью изолирована от внешнего мира, так что ничто не сможет потревожить ваше путешествие. На всякий случай у нас предусмотрено даже принудительное введение в состояние сна, если не сработает плановая эвакуация.
   Что бы это ни значило, Алекс очень надеялся, что оно сработает. Если что. Он привык полагаться только на себя. А технике он и вовсе не доверял - какой бы хитровыдуманной она ни была.
   Пока Янис распинался, Ирэн активировала панель управления и большой экран.
   - Будут еще какие-нибудь вопросы?- с надеждой на отказ спросил начальник службы информационной безопасности "Нового мира".
   - А как же!- разочаровал его Алекс. И завертел головой.- Хорошо вы здесь устроились. Это что - новый филиал вашей фирмы?
   - М-мм...- протянул Янис.- Не совсем.
   - Пришлось продать квартиру и влезть в долги, чтобы купить это сокровище,- подала голос Ирэн, не глядя ткнув большим пальцем в сторону КПВР.- Живу теперь, так сказать, не отходя от кассы.
   - Значит, это твой агрегат?
   - Типа того.
   Алекс взглянул на Яниса. Тот ожидал следующего вопроса.
   - Что насчет моих денег?
   - Половину суммы я мог бы перевести на ваш счет хоть сейчас. Остальное получите после выполнения задания.
   - Семьдесят процентов сейчас, тридцать - потом,- поправил его Алекс.
   - Клиент всегда прав,- тяжело вздохнул Янис.- Ирэн, запусти-ка расчетную!
   - Вы доверяете простой барменше даже ваши счета? Не удивительно, что вас терроризируют все, кому ни лень!
   - Она не совсем простая барменша. Я бы даже сказал - непростая. Она...
   - Трахаемся мы с ним. Еще будут вопросы?- Ирэн уставилась на Алекса с вызовом.
   Алекс примирительно выставил перед собой руки ладонями вперед. Да уж, этой девчушке палец в рот не клади...
   - Могу я взглянуть на твои банковские реквизиты?- попросила она.
   - А то они вам неизвестны!- хмыкнул Алекс и полез в карман за портмоне.
   - Ну, должны же мы соблюсти хотя бы какие-то нормы приличия?
   Алекс так и не понял, утверждение это или отрицание? Он передал свою банковскую карту и через пару минут получил обратно.
   - Готово!- отрапортовала Ирэн.
   - Одну минуту.- Алекс открыл онлайн банкинг в своем смартфоне.
   - А говорили, что деньги вас не интересуют,- упрекнул его Янис.
   - Разве что самую малость,- ответил Алекс и искоса посмотрел на собеседника.- Просто я очень не люблю, когда меня обманывают или пытаются кинуть.
   Клиент не обманул: трансакция была произведена. На счет Алекса капнула означенная сумма.
   - Все в порядке,- сказал Алекс.- Мы можем начинать, если будет угодно.
   - Ирэн?
   - Для начала нужно открыть аккаунт и выбрать перса. Я думаю, без всяких выкрутасов зарегистрировать тебя на твое имя. Удостоверение личности?- деловито начала Ирэн. Пальцы молниеносно забегали по клавишам - видать, это занятие было девушке хорошо знакомо, чего не мог сказать о себе Алекс. Он даже простенький текст набирал на клаве одним пальцем. Регистрация прошла успешно.- Я взяла стандартный акк третьей категории, чтобы ни у кого не возникло вопросов. Базовая оплата, лимит пребывания в вирте 72 часа...
   - Зачем так много?- удивился Алекс.
   - Чтобы быстро продвинуться по линейке, тебе предстоит много и упорно работать над собой. Не думай, что отправляешься на отдых. Тебе предстоит в поте лица отработать полученные деньги. Поэтому будешь пахать и днем, и ночью и даже без перерывов на обед.
   - Сурово,- отметил Алекс.
   - В экстренном случае вы в любой момент сможете покинуть игру,- вступился за него Янис.- А 72 часа - это лишь формальности, тем более что правилами оговорены лишь 12 часов непрерывного пребывания в виртуальном мире...
   - Третей категории это не касается,- оборвала его Ирэн.- 72 часа, а потом плановая эвакуация... Идем дальше... Вот, теперь самое интересное. Персонаж.- Сначала выберем тебе имя. Хочешь взять что-нибудь из заготовленного?
   Алекс взглянул на экран и увидел какие-то шифровки. Такими ему показались предложенные системой имена вроде 2AmRAn99LОt.
   - А нет ли чего попроще?- поморщился он.
   - Третья категория допускает выбор имени клиентом,- кивнула Ирэн.- Если только такого имени нет уже в системе. У "Нового мира" 30 миллионов постоянных юзеров и до кучи приходяще-уходящих и у каждого свой акк... Давай придумаем тебе анаграмму!- предложила вдруг она.
   - Что ты имеешь в виду?
   - Я думала, ты знаешь, что такое анаграмма.
   - Я знаю, что такое анаграмма!- вспыхнул Алекс, не любивший, когда его принимали за тупого.- Какую именно?!
   - На твое имя. Алекс Брин.
   - Ну...- задумался Алекс.
   - Расслабься!- улыбнулась Ирэн. Впервые за все время знакомства.- Уже давно для этого есть специальные программы.
   Она развернулась к компьютеру и задала в соответствующую программу "алексбрин". И посыпалась градом галиматья: "сканбелир", "рексбинал", "сенибралк", "ескарлибн"...
   - Как тебе нравится имя Ланиксбер?- спросила Ирэн.
   - Пока что это лучшее из всего, что я увидел, но какое-то... Где-то я его уже слышал. Или что-то подобное.
   - Ладно, проехали...
   И снова "баркинлес", "блексарин", "брикенсал"...
   - Исканбер?- предложила Ирэн.
   - Ну, это еще звучит по-божески,- не стал возражать Алекс.
   - А нет, такое уже есть!- разочаровала его девушка.
   Через пять минут в голова Алекса готова была уже взорваться от всех этих "ланибрексов" и "снарклеби". Увидев на экране нечто удобоваримое, он решительно сказал:
   - Вот, Лексинбар. И закончим на этом!
   - Как скажешь,- сказала Ирэн, вводя имя персонажа, улыбнулась и добавила: - А теперь нужно выбрать ему фамилию.
   - Ты издеваешься?!- заревел Алекс.
   - Не я, таковы правила.
   - Кому на хрен нужна фамилия в этой игре?!- продолжал недоумевать клиент.
   - А вдруг ты станешь дворянином? Дворяну никак нельзя без фамилии!
   - Ребята!- устало вздохнул Алекс.- Вы начинаете меня утомлять!
   - Не расстраивайся ты так!- успокоила его Ирэн.- Я тут еще раз крутанула твое имя, и вот что у меня получилось.
   - Скалебрин?- прочитал Алекс.
   - Лексинбар Скалебрин!- торжественно произнес Янис.- Звучит!
   - Делайте, что хотите!- махнул рукой Алекс.
   - Тогда продолжим!
   Следующей на очереди была раса персонажа.
   - Кем бы ты хотел стать?- спросила Ирэн.
   - А кем тут можно стать?
   - Да хоть умертвием!- фыркнул Янис.
   - Есть относительно положительные расы: эльф, дворф, человек, орк, леприкон, гоблин, рептилоид, - начала перечислять Ирэн.- Есть еще относительно отрицательные: дроу, карлик, гоблин...
   - Ты гоблина назвала два раза,- заметил Алекс.
   - В Маргелане все относительно,- подал голос Янис.- Там нет постоянных друзей и извечных врагов. Друзья могут предать, а вчерашние враги - стать верными союзниками... Но я не об этом хочу сказать. У меня нет никаких расовых предрассудков, но тебе лучше всего выбрать обычного человека.
   - Это почему?- нахмурилась Ирэн. Похоже, у нее на меня были другие планы.
   - Людей в Маргелане больше всего, среди них будет легче затеряться.
   - Он прав,- согласилась девушка.- Хотя из тебя вышел бы классный орк.
   - Это почему?- набычился Алекс.
   - Это она так шутит,- заверил его Янис.
   - Я так и подумал.
   - Итак, раса - человек. Но люди в Маргелане сами по себе неоднородны. Маргелан - это большой материк и несколько крупных островов. Северяне не похожи на южан, жители Диких Земель, на обитателей империи, а островитяне это вообще отдельная история. Так кем бы ты хотел стать?
   - Это похоже на кота в мешке!- заявил Алекс.- Как я могу выбирать, не зная, о чем идет речь?
   - Сейчас узнаешь... Смотри!
   Ирэн нажала на клавишу, и на экране открылась огромная карта. Маргелан. Девушка кликнула по территории, подписанной, как Империя, и открылись картинки, изображавшие обитателей данных земель. Они были белые, кто с загаром, кто с румянцем. Типичные европейцы. А вот южане оказались смуглыми, но не неграми, а скорее похожими на перекопченных итальянцев. Северяне, как и положено, были бледными и светловолосыми, а среди жителей Диких Земель всякой твари было по паре. Дикие земли, дикая смесь!
   - Облик имперца меня вполне устроит.
   - Так и запишем... Теперь, внешний вид. Каким хочешь быть: красавчиком-сердцеедом или качком-переростком?
   На экране появилась 3D манекен, которому Ирэн очень быстро придала вид, похоже, на свой вкус.
   - Какой-то он слащавый,- поморщился Алекс.
   - А так?
   Быстрая манипуляция, и появился новый персонаж. Эдакий мачо с мускулистыми руками, массивной нижней челюстью и обворожительной белозубой улыбкой во весь рот.
   - А самим собой я могу остаться?- спросил Алекс.
   - Конечно,- пожала плечами Ирэн. Обернувшись, сделала снимок и загрузила его в компьютер.- Правда, подправить кое-что не мешало бы. Например, убрать все эти твои мрачные шрамы с лица.
   - Шрамы украшают мужчин,- выдал Алекс традиционную заготовку.
   - Это только они так считают. Женщины думают иначе... Ну, как тебе?
   С экрана на Алекса смотрел он сам, но только моложе и пригоже. Ирэн убрала шрамы, подтянула морщины, потускневшие от тоски глаза сверкали задором.
   - Усы или борода интересуют?
   - Нет.
   - Значит, не будет, если не забудешь вовремя побриться.
   - А там еще и бриться нужно?- удивился Алекс.
   - А как ты думал?!- усмехнулась Ирэн.- Все как в реале. И бриться, и мыться, и есть, и сра... Хотя нет, этого не нужно делать. Вся пища переваривается в энергию - положительную или отрицательную.
   - Хоть что-то...
   - Янис, ты можешь разогревать камеру, а мы займемся характеристиками и прочим... Для начала нам нужно подобрать тебе подходящий класс.
   - Я воин!- гордо заявил Алекс. Тем более что на экране воин стоял первым по списку в обширной таблице классов. Их там было никак не меньше сотни. А может, и больше. Все эти маги, лучники, алхимики, рейнджеры...
   - Нет, ты будешь картографом.
   - Это еще почему?- выпучил глаза Алекс. Картограф? Какой еще картограф?!
   - Потому что все, кому не лень, лезут в воины. Во-первых, теперь за такой выбор дают нехилые штрафы. То же самое касается и магов, и алхимиков. А вот рабочие специальности в почете! Каменщик, рудокоп, пекарь.
   - Издеваешься?- догадался Алекс.
   - Ничуть! Все больше и больше людей в последнее время отправляется в Маргелан не для того, чтобы развлечься, а чтобы заработать денег. Воинов много, а работы у них в последнее время не особо. За бесконечные штурмы одних и тех же крепостей экспа идет слабая, да и живности в мире стало поменьше, а та, что есть, не успевает респауниться - сразу же забивают. Так что воином быть нынче не в моде. А вот руды нужно много, и угля, и древесины. Хочешь быть лесорубом? Они неплохо зарабатывают!
   - Не хочу.
   - Тогда будешь картографом.
   - Но почему именно картографом?
   - У них бонусы приличные, премиальные не слабые, опять же телепортация в открытые лично локации с огромной скидкой. Для нашего дела это то, что надо, так как путешествовать тебе придется немало. Не на своих же двоих ходить?
   - А на лошади? Или на чем там перемещаются всадники?
   - А у тебя есть навык верховой езды?
   - Да.
   - Это здесь, а там у тебя пока что ничего нет! Его еще освоить придется, а это потеря времени и денег... или опыта. Зато берешь свиток телепортации, или руну, или еще что-то там, говоришь пункт назначения - и вуаля!
   - Здорово!
   - А я о чем?!
   Янис наблюдал за спорщиками со стороны и откровенно наслаждался боевитостью своей подруги.
   - Не переживайте так, Алекс!- сказал он.- Это всего лишь базовый класс. В Маргелане нет никаких ограничений, со временем вы можете стать, кем захотите, если будете усердно развивать конкретные навыки. В конце концов, если не понравится, вы можете сменить класс не позднее чем через десять дней после начала игры.
   - Хорошо, пусть будет картограф,- сдался Алекс.
   - Картографу положены базовые характеристики:
  
   -Сила: 3
   -Ловкость: 5
   -Выносливость: 6
   -Интеллект: 6
   -Мудрость: 6
   -Харизма: 4
  
   - Плюс еще пять пунктов бонуса, которые ты можешь сам распределить, как пожелаешь. Я бы на твоем месте вложилась в Силу или Ловкость. Не помешает.
   - Что такое Интеллект я догадываюсь. А вот какой прок от Мудрости?- спросил Алекс.
   - Мудрость нужна в первую очередь магам, учителям, советникам, банкирам... и картографам. К тому же, чем выше Мудрость, тем быстрее растет опыт.
   - Понятно... А что насчет оружия? Картографу положено оружие?
   - А как же?! Он, бедолага, все время в пути, всякое может случиться! К сожалению, тяжелым оружием, как впрочем, и луками-арбалетами, ты пользоваться не сможешь, зато в твоем распоряжении кинжал, стилет, рапира, шпага, праща. Это потом. А на первых порах придется отбиваться от врагов кулаками или палкой.
   - И на этом спасибо,- проворчал Алекс.
   - А еще две магических Способности на выбор...- Ирэн открыла таблицу Навыков и Способностей. Алекс пробежался взглядом, ничего не понял и попросил:
   - Что сама посоветуешь?
   - Бери Живучесть. Если твои хиты слетят до 25%, навык автоматически врубает Щит, пробить который противнику будет непросто. Правда, на начальном этапе и Щит слабый, и сбежать ты никуда не успеешь, но, думаю, все равно пригодится. А еще... Вот, Каменный Кулак... Увеличивает силу удара в N-раз. Это значит, что постепенно, прокачав навык, ты можешь увеличить силу удара и в 2, и в 5, и в 10 раз. По максимуму будешь сносить одним ударом даже топового игрока. Ну, если повезет, конечно.
   - Беру.
   - Кроме этого у тебя обычные для Картографа базовые Навыки:
  
   -Наблюдательность: 1
   -Усидчивость: 1
   -Чистописание:1
   -География: 1
   авигация: 1
  
   - У-у...- уныло завыл Алекс.
   - Это только выглядит так скучно!- подбодрила его Ирэн.- На самом деле очень полезные Навыки. Наблюдательность помогает обнаружить то, что не видят обычные люди... я хотела сказать, персонажи. Например, ловушки или клады. Усидчивость необходима любому разведчику или лазутчику, находящемуся в засаде. Кроме того, она дает плюс к невидимости. Без Чистописания ни один маг не напишет ни одно заклинание. География облегчает Познание Мира и Телепортацию. Навигация - и вовсе офигенная штука! Жалею, что у меня ее не было, когда только начинала играть. С ней нигде не пропадешь, не заплутаешь!
   - Звучит неплохо,- согласился Алекс.
   - Еще пара штрихов... и твой перс готов!
   - У меня тоже все готово!- отозвался Янис.
   Алекс так увлекся созданием персонажа, что не заметил, как ожила диковинная КПВР. Она сверкала огоньками и манила прилечь на повторяющее изгибы тела ложе.
   - Ну, ты пока готовься, а я посмотрю, как там снаружи!- Ирэн встала из-за пульта управления и вышла.
   - Раздевайся!- скомандовал Янис.
   - Это обязательно?- нахмурился Алекс.
   - Обязательно! Пока твое сознание будет путешествовать по виртуальному миру, тело тут от пота совсем сопреет. К тому же... вот, лучше одень на всякий случай!
   Янис протянул Алексу нечто, похожее на памперсы.
   - Что это? Зачем?
   - А вдруг тебе приспичит? Ты же в полной отключке, ничего не соображаешь! Под себя будешь "ходить"? Не бойся, я отвернусь!
   - Ладно,- буркнул Алекс и переоделся.
   - Теперь ложись, а я датчики присоединю! Они будут отслеживать твое самочувствие. Если что не так - последует экстренная эвакуация.
   - Ты меня успокоил,- пробормотал Алекс, устраиваясь на ложе. Он даже не обратил внимания на то, как перешел с работодателем на "ты".
   И Янис этого не заметил или проигнорировал. Он присоединял к телу Алекса какие-то липкие штуки с дистанционными передатчиками.
   - Слушай меня внимательно!- заговорил вдруг Янис в несколько ином тоне. Должно быть, так он беседовал со своими подчиненными - уверенно, решительно.- Как только я запущу программу, ты уснешь и переместишься в Маргелан. Вернее, в ясли. Это отдельная от всего мира локация. Ты не сможешь ее покинуть, пока не достигнешь 10-го уровня, а потом уже никогда не сможешь вернуться назад. Так что долго не задерживайся, активно качайся и выходи в открытый мир. Обычно игроку на это требуется два-три дня. Если решишь задержаться в вирте подольше, возможно и раньше справишься. Бери все попавшиеся задания, любые! Набирай очки опыта, прокачивай важные для картографа Характеристики. Пригодится. Потом, достигнув 10-го уровня, тебя выпустят в собственно Маргелан. Не знаю, куда тебя забросит. Обычно новички появляются перед воротами большого города. Это столица империи. Там, в общем-то, не особо опасно, но лучше не зевай, всякое случается. В целях безопасности я не могу назвать тебе все наши контакты... Не думай, что ты единственный Охотник, есть и другие: как игроки, так и неписи...
   - Неписи?
   - Это неигровые персонажи, местные, короче. Назову лишь одно место: лавка Буки Несгибаемого. Если что - обращайся к нему, он расскажет, что и как. А так... Поболтайся по городу пару дней. Можешь делом каким заняться - не возбраняется! Наши люди сами на тебя выйдут... Ну, счастливого пути!- Янис нажал на кнопку, и крышка капсулы начала закрываться.
   - Передавай привет Ирэн!- сказал Алекс.
   Капсула закрылась, но свет так и не погас. Правда, сменился сначала с белого на фиолетовый, а потом на зеленоватый.
   - Закройте глаза и расслабьтесь!- прозвучал приятный женский голос.
   Алекс подчинился и тут же его веки стали тяжелыми, а тело неподатливым.
   - Путешествие в Маргелан начинается!..
  
  
   Из шифрованной переписки:
  
   "Встречай нового Охотника!"
   "Кто на этот раз?"
   "Какой-то чужак"
   "Степень опасности?"
   "Труднопредсказуема"
   "Достали, честное слово!"
   "Что собираешься делать?"
   ...
   "Устранение"
  
  
   Глава 2. Что-то пошло не так...
  
  
   Это было похоже на пробуждение после глубокого сна. Только что была кромешная темнота, и вот в глаза ударил яркий свет. Еще некоторое время Алекс не мог сфокусировать свой взгляд...
  
   Внимание! Идет настройка интерфейса...
  
   Промелькнули колонки цифр, муть развеялась, и он увидел...
   Алекс Брин впервые был в виртуальном мире, но некоторое представление о нем - благодаря все той же навязчивой рекламе - все же имел. Тем не менее, он был удивлен. В первую очередь реалистичности окружающего мира. Он был настоящим! По крайней мере, таким выглядел. Небо над головой, ворота за спиной и тянущийся от них в обе стороны забор, высохшая до состояния румяной корки земля по ногами...
   Кстати, о ногах... Алекс был босиком, чресла прикрывали плотные простенькие штаны, а верхнюю часть тела - обычная рубаха без пуговиц. Алекс поднял руки... Обычные руки. Разве что кожа на ладонях не загрубевшая, мозолистая, а мягкая и гладкая, как у младенца. Даже папиллярные узоры на подушечках пальцев!
   Все, как полагается.
   Единственное, что бросалось в глаза и отличало этот мир от реальности, это непривычные рамки над головами обитателей вирта, заполненные рядом цифр. Да и рожи у их обладателей были... Скажем так, в реальном мире такие можно было встретить только в криминальных сводках да на досках объявлений под грифом "Их разыскивает полиция". А отдельных индивидов не встретишь даже там. Потому что это и не люди были, а...
   Да, Алекс никогда не играл в компьютерные игры, но совсем диким он не был. И знал, как выглядят орки. Зеленоватая кожа, гипертрофированно раскаченная мускулатура, свирепая физиономия с торчащими наружу клыками...
   Типичный орк!
   Один такой сидел как раз напротив и пристально смотрел на Алекса. Кстати, он был единственным, у кого над головой вместо цифр стояло, пусть и странное, но все же имя - Шат.
   И еще кое-что было, чего не было в реальной жизни. Если слегка скосить взгляд, можно было заметить в верхнем левом углу периферийного зрения три яркие полоски. Стоило Алексу о них подумать, как промелькнули четкие надписи:
  
   Красная - Запас Жизненной Силы
   Синяя - Запас Маны
   Желтая - Запас Энергии
  
   Все три были различными по длине, но заполненными до отказа...
  
   Чтобы войти в меню персонажа, мысленно отдайте соответствующую команду! Например, "Открыть Инвентарь!"
  
   Алекс последовал совету, и тут же перед глазами появилась заставка, словно он вблизи смотрел на полупрозрачный слайд. Слева медленно вращалась уже знакомая ему 3D фигура персонажа, наряженная на этот раз в простую рубаху и штаны. По обе стороны от фигуры верху вниз расположены ячейки, две из которых были заполнены, а остальные пусты. Переместив взгляд вправо, Алекс увидел еще одну решетку из шести ячеек. Сверху стояла надпись: Инвентарь. Опять же две из шести ячеек были заполнены...
  
   Чтобы выбрать в Инвентаре тот или иной предмет, достаточно на него взглянуть!
  
   Снова Алекс прислушался к словам невидимого советчика, выбрав ячейку с каким-то комком белой материи. И тут же рядом с ним появилась надпись:
  
   Обычная рубаха простолюдина
   Защита 1
   Сохранность 20/20
   Стоимость 100
  
   Алекс сместил взгляд на соседнюю клетку...
  
   Обычные штаны простолюдина
   Защита 1
   Сохранность 20/20
   Стоимость 100
  
   Негусто...
   Впрочем, удивляться тут нечему. Такое или подобное снаряжение, видимо, получали все игроки, впервые появившись в Маргелане.
  
   Чтобы открыть Характеристики персонажа, мысленно отдайте соответствующий приказ!
  
   "Открыть Характеристики!"
  
   Картинка сменилась, и теперь Алекс увидел опять же знакомую таблицу Характеристик, шедшую прицепом к Классу "Картограф".
  
   У вас пять нераспределенных единиц Характеристик! Желаете распределить?
  
   Алекс не хотел заниматься этим именно сейчас. Стоило ему об этом подумать, как навязчивое сообщение исчезло само собой.
   Что тут еще?
   Помимо самих базовых Характеристик, Алекс заметил три знакомые разноцветные полоски и, скользнув по ним взглядом, узнал, что Жизненной Силы у него 60, Маны 60, а Энергии 90. Много это или мало, он понятия не имел, поэтому не стал задерживаться, пробежался по другим данным.
  
   Уровень 0
   Единиц Опыта 0
   Единиц Характеристик 5
   Единиц Навыков 0...
  
   Это понятно, но несколько удивил тот факт, что вместо чудного имени, запомнить которое было просто невозможно, в соответствующей ячейке стоял номер 11232.
   И что бы это значило?
   Не менее удивительной оказалась надпись в графе "Класс". Алекс точно помнил, что совсем еще недавно с легкой руки Ирэн там красовался Картограф. А теперь... Теперь там стояло зловещее слово: Заключенный.
   - Не понял...- пробормотал Алекс.
   - Чего ты не понял?
   Алекс не сразу сообразил, что орк, сидевший под навесом чуть в стороне от ворот, обращается именно к нему.
   - Да-да я с тобой говорю, болезный! Иди-ка сюда, дорогой!- орк поманил его рукой... Нет, все же лапой.
   Алекс терпеть не мог, когда его вот так подзывали, но ему нужны были ответы, поэтому он послушно зашагал к навесу.
   - Как тебя зовут, человече?- спросил Шат.
   - Алекс Брин...
   И в тот же миг его затрясло так, словно ударило током. Боль была настолько нестерпимой, что Алекс заорал. К счастью, эффект оказался недолговременным. Уже через пару секунд тело расслабилось, появились сопутствующие сообщения:
  
   Ваша Жизненная Сила сократилась на 10 единиц!
   Ваша Энергия сократилась на 30 единиц!
  
   - Что, больно?- злорадно оскалился орк.- Бывает...
   - Но почему? Мы же в виртуальном мире! Почему здесь так больно?!- удивился Алекс.
   - Во-первых, потому что это полное погружение и все связанные с ним "прелести". Во-вторых, не забывай, где ты находишься!
   - А где я нахожусь?- осторожно спросил Алекс.
   - Объясняю для особо тупых: ты находишься в исправительной тюрьме особого режима "Справедливое возмездие".
   - Погодите! Какое еще "Возмездие"?- возмутился Алекс.- Я должен был попасть в Маргелан...
   - Насчет попасть, ты угадал: ты попал, землячок! Конкретно попал! И да, это Маргелан... Почти... Закрытая локация, для таких упырей, как ты и тебе подобные... Разве тебе не объяснили?
   - Нет-нет, это какое-то недоразумение!- замотал головой Алекс.- Я должен был попасть в Маргелан, в ясли...
   - Ну, тюрьма - это не совсем ясли,- проворчал Шат,- хотя тоже есть свой элемент воспитания и роста. И хватит валять дурака!- рявкнул он неожиданно и схватил со стола черную отполированную до зеркального блеска дубинку, похожую на эбонитовый стержень.- Тебя направили сюда по решению суда, а значит, согласно закону, объяснили, что и как...
   - Постойте, погодите, какого суда?- выпучил глаза Алекс.- Я Алекс Брин...
   И снова его шарахнуло током так, что глаза в буквальном смысле полезли на лоб.
  
   Жизненная Сила - 20
   Энергия - 40
  
   У Алекса подкосились ноги.
   - Забудь это имя, дорогуша! Мой тебе совет. Всякий раз, когда ты будешь его вспоминать, тебя будет колбасить так, что мало не покажется. Оно тебе надо? Отныне тебя зовут...- орк скосил глаза наверх.-... Сто двенадцать тридцать два. И если ты услышишь это имя, то должен бежать в припрыжку и улыбаться во весь рот.
   - А если нет?
   - Дерзкий, да?- спросил Шат, резко подался вперед, ткнул Алекса дубинкой в грудь, и его снова нещадно затрясло. Перед глазами поплыли кровавые круги.
  
   Осторожно, уровень Вашей Жизненной Силы упал до критической отметки!
  
   Активирован Щит Последней Надежды!
  
   - Даже так?- усмехнулся орк, заметив легкую сизоватую ауру, покрывшую тело Алекса тонкой пленкой.- Только вряд ли тебе это поможет.
   И Шат снова ткнул в Алекса жезлом...
  
   Вы умерли и были перемещены в ближайший Круг Возрождения!
  
   И точно. Алекс очутился в четко очерченном светящемся кольце, расположенном с другой стороны от ворот.
  
   Поздравляем с первой смертью!
  
   Вы заработали первые Очки Опыта!
  
   +50
  
   Очки Опыта согласно условиям договора переведены с вашего счета на счет тюрьмы особого режима "Справедливое возмездие"!
  
   -50
  
   С момента смерти прошло совсем ничего, орк Шат даже не успел сменить позу. И снова манил к себе Алекса лапой.
   Алекс засеменил к навесу, заметив, что полоски Жизненной Силы и Энергии заполнились на треть и медленно продолжали расти.
   - Теперь ты понял, что стоит твоя жизнь в этом замечательном месте?- назидательно спросил орк.
   Алекс хмуро кивнул.
   - Оденься!
   - Что?- не понял Алекс.
   - Оденься, говорю тебе! Нечего здесь сверкать голым задом!
   Алекс опустил глаза и увидел, что одежда с него пропала. Нет, абсолютно голым он не был - его наготу прикрывали белые подштанники.
   - А как...
   - Ох, бестолочь!- заревел Шат.- Заходишь в Инвентарь, выбираешь шмотки и цепляешь их на себя или мысленно тянешь в соответствующие ячейки!
   Алекс попробовал. Получилось.
   - Так-то лучше. Продолжим...
   - Простите, но это определенно какая-то ошибка,- пробормотал Алекс.- Я ни в чем не виноват и...
   - Так все говорят, кто сюда попадает!- отмахнулся Шат.- И давай на этом закончим, хорошо? Или я рассержусь. А если я рассержусь... Знаешь, что бывает с теми, на кого я сержусь?!- все больше распалялся орк. Он завертел головой и остановил свой взгляд на бедолаге, не вовремя высунувшем свой нос из расположенной неподалеку лачуги.- Эй, ты, иди сюда, живо! Объясни этому болвану, что бывает с теми, кто меня сердит!
   Заключенный номер 11154 задрожал и проблеял:
   - Лучше не зли начальника, а то хуже будет.
   - Понял? Будет хуже! Настолько хуже, что дальше некуда. Твоя жизнь превратится в АД!!! Проваливай!- это он сказал номеру 11154 и снова обратился к Алексу:- А если ты меня окончательно достанешь, я скормлю тебя Чистильщикам.
   - Кто такие Чистильщики?- спросил Алекс.
   - О-о, брат, тебе лучше с ними не встречаться... Послушай, приятель!- устало произнес Шат.- Я понятия не имею, что ты натворил в реале. Да мне и плевать. Тебе вкатали по максимуму, но так как государство у нас гуманное и смертной казни нет, то таких как вы направляют сюда - подальше от общества, поближе к кайлу! Чтобы, значит, трудились в поте лица для блага и во имя. Хоть какая-то польза от вас, душегубов и лихоимцев! А чтобы не подохли раньше времени, на вас распространяется общее правило: в вирте вы бессмертны. Подох, значит, возродился и снова за работу. Такая вот политика. Но! Всему есть свое исключение. Если заключенный не хочет становиться на путь исправления, если не соблюдает режим, доставляет массу хлопот персоналу, безобразничает, дебоширит и т.д. и т.п., я имею полное право скормить его Чистильщикам. И знаешь, что произойдет, когда они тебя сожрут?
   - Нет.
   - Ты умрешь. По-настоящему. Честное слово!
   - Но ведь так нельзя!- растерянно пробормотал Алекс.
   - Слово "нельзя" ты должен был говорить сам себе перед тем, как убивал, грабил, насиловал... уж не знаю, чем ты подпортил свою карму.
   - Я не...- начал было Алекс, но тут Шат снова потянулся к своему жезлу, и заключенный номер 11232 поспешил исправиться:- Я все понял, начальник!
   - Так-то лучше... А теперь общие правила пребывания в тюрьме особого режима "Справедливое возмездие". Я начальник тюрьмы Шат. Обращайся ко мне "гражданин начальник", и никакого панибратства я не потерплю. Если я сказал: "Упал, отжался!" Ты...
   - Упал и отжался.
   - Молодец, быстро соображаешь! То же самое касается и остального персонала. Любой охранник для тебя царь и бог, и только попробуй ослушаться! Наказания у нас суровы, но справедливы... Дальше... Как ты уже, наверное, понял, ты здесь никто и звать тебя никак...
   - А как же сто двенадцать тридцать два?
   Орк беззлобно ткнул в Алекса жезлом, причинив боль и сняв немного подросшую Жизненную Силу.
   - Не умничай, не люблю... Весь твой первоначальный опыт будет капать на счет заведения. Так что об Уровнях на первое время забудь. Потом, если заслужишь, я разблокирую установки и сможешь расти, как все нормальные заключенные. Правда, часть опыта, но не менее 30% будет по-прежнему идти на счет тюрьмы. И это в лучшем случае, так что старайся мне угодить. Здесь все зависит от меня, понимаешь... Кем ты был в прошлой жизни?
   Алекс знал о том, каково бывшим ментам на общей зоне, и вряд ли порядки в реале и вирте различались коренным образом...
   - Чего ты так напрягся?- усмехнулся Шат.- Мне плевать, кем ты был в реальной жизни: хоть жиголо, хоть проктологом. Меня интересует Класс, присвоенный тебе перед отправлением в "Справедливое возмездие".
   - Ах, это!- с облегчением вздохнул Алекс.- Картограф я.
   - Не хрена се!- удивился Шат.- Они там что, совсем умом тронулись? Зачем нам на шахте картографы? Нам рудокопы нужны, "быки", чтобы тележки толкать, в крайнем случае повара или алхимики...- он пристально посмотрел на Алекса.- Ох, и нелегко же тебе придется, парень! Видать, наворотил ты дел в реале, раз тебе такой никчемный Класс подобрали... Ну, да ладно... Будешь работать, как все остальные! Выполняй норму и будет тебе счастье! Распределяю тебя в бригаду имени Сизифа! Старшим там заключенный номер 8111. Слушайся его во всем и понапрасну не зли, иначе горя хлебнешь. Парень он крутой, суровый, вспыльчивый... Все, проваливай! Топай в третий барак, там тебе объяснят - что почем, а у меня еще один клиент образовался... Смотри-ка, в очках! Не иначе философ...
   Алекс обернулся и увидел у ворот худосочного паренька, затравленно смотрящего по сторонам. Его переносицу украшали всамделишные очки, а над головой маячил цифровой ряд: 11233. Бедолага дрожал и не стеснялся собственного страха.
   - Проваливай, я сказал!- рявкнул орк, и Алекс поспешил отойти в сторону от навеса.
   Теперь, оставшись один на один со своими думками, он снова мысленно взвыл от непонимания происходящего. Какая тюрьма? Почему? За что?! Может быть, какой сбой в системе? Или что-то в этом роде? Должен же быть способ сообщить об этом, минуя раздражительного Шата!
   Алекс решил заглянуть в меню. Тут же появилась традиционная полупрозрачная заставка.
   Должны же быть какие-то дополнительные настройки...
   А где чат? Он слышал, что в обычной игре есть такая возможность связи между игроками. С его помощью вроде бы даже можно выходить в реал...
   Но ничего подобного в меню Алекса не было. Как не нашел он и кнопки - или чего-то там еще, - с помощью которой можно было бы покинуть игру.
   - Вот же попал,- прорычал он сквозь зубы, так и не найдя решения проблемы.
   Впрочем, возможно, он не там ищет. Нужно будет поговорить с другими игроками, может быть, они чего подскажут?
   - Эй, друг!- окликнул Алекс первого встречного, оказавшегося уже знакомым заключенным 11154. Тот снова вышел не вовремя и попал под пристальное внимание Алекса.
   - Чего тебе?- набычился зэк. С начальником Шатом он разговаривал иначе - с подобострастием, в полупоклоне.
   - Я тут впервые...
   - А других и не бывает!- огрызнулся номер 11154.
   - Можешь объяснить, что к чему?
   - Некогда мне, занят я!
   - Погоди!- Но заключенный уже топал в противоположном направлении.- Скажи хотя бы, где находится третий барак?
   - Разуй глаза, сам увидишь!- ответил, не оборачиваясь, номер 11154 и скрылся в ближайшей холупе.
   Алекс осмотрелся.
   Тюрьма "Справедливое возмездие" представляла собой обширную территорию, прилегавшую к горному массиву и огороженную от остального мира высоким забором. Дорога от ворот вела прямиком к черному зеву пещеры, у входа в которую дежурили двое охранников. Это были люди, в доспехах, при оружии, с именными табличками над головами. Выходит, только заключенные носили номера, в то время как персонал кичился именами собственными. Кстати, охраны на территории было полно. Одни бездельничали, другие тренировались, третьи находились на дежурстве. Зато зэков можно было по пальцам пересчитать. И все они были чем-то заняты: кто-то кормил свиней, кто-то ковырялся на грядках, кто-то таскал воду.
   Алекс обернулся и взглянул в сторону навеса. Там Шат проводил инструктаж с новоприбывшим. Очкарик слушал его, глядя себе под ноги, временами кивал, но неизменно молчал.
   Вдруг заискрилось пространство над Кругом Возрождения и появилась фигура в белых подштанниках. Это был какой-то карлик, должно быть, дворф. Когда он, матерясь, выходил из круга, на нем один за другим начали появляться предметы одежды: прочные ботинки, плотные штаны, такая же рубаха, как у Алекса, добротная куртка.
   - Что случилось?- высунулся из хибары номер 11154.
   - Снова обвал на шахте,- буркнул дворф, проходя мимо Алекса.- Сейчас посыпятся...
   Что он имел в виду, стало понятно через пару секунд. В Круге Возрождения один за другим начали появляться и другие заключенные - все, как один в исподнем. Однако покидая Круг, они быстро "обрастали" амуницией. И неспешно направлялись к шахте.
   - Простите...- попытался заговорить с одним из них Алекс.
   - Зашибу!- пророкотал огромный детина с покатым лбом и прошел мимо.
   Кстати, что характерно, смазливых красавчиков среди них не было. Все как на подбор - матерые, мрачные личности.
   "Теория Ломброзо в действии",- подумал Алекс.
   Алекс снова окинул взглядом внутренний двор тюрьмы. Слева от ворот, сразу за Кругом Возрождения, размещались хозяйственные постройки, огород, свиноферма, кузня... Прямо за навесом, под которым сидел начальник Шат, стояла казарма. Из не то и дело выходили охранники. Чуть в стороне - тренировочная площадка. Дальше еще несколько жилых зданий. И снова забор. Но не обычный, а судя по всему - магический. За ним Алекс увидел длинные строения с двускатной крышей, пронумерованные 1, 2, 3, 4. Наверное, это и были бараки для заключенных...
   И только сейчас Алекс вспомнил о Шутнике.
   - Ах, вот оно что...- произнес он, сощурив глаза.- Неужели это его проделки?
   Выдержав задумчивую паузу, заключенный номер 11232 пробормотал:
   - Попал, так попал... Что ж, пойдем знакомиться с коллективом!
  
  
   Глава 3. Неприятности только начинаются
  
  
   Барак номер три оказался пустым. Судя по всему, заключенные находились на работах, поэтому у Алекса появилась возможность осмотреться и подумать.
   Если судить по числу лежачих мест, то барак был рассчитан на три с небольшим десятка человек. Эти циновки на полу трудно было назвать шконками, да и спать на них, наверное, было неудобно. Рядом с каждой стоял глиняный кувшин, но воды не оказалось ни в одном, что породило первый возникший к новому месту жительства вопрос: нафига?!
   Параши тоже не было, что и не удивительно: Ирэн говорила, что вся пища перерабатывается в энергию без остатка.
   Что еще?
   Небольшие окна, низкий потолок, каменный пол. Ничего примечательного.
   Алекс прошелся по бараку, гадая, какая из лежанок достанется ему?
   Потом он заглянул в Инвентарь и заметил, что его одежда утратила былую Сохранность: рубаха потеряла 3 пункта, а штаны - 2. Должно быть, это побочные результаты магического и физического воздействия, оказанного начальником Шатом. Одежда все еще предоставляла прежнюю Защиту +1, но на ней уже появились первые дырки и потертости.
   Скрипнула дверь. Заключенный 11232 обернулся и увидел очкарика, вошедшего в помещение. Парень выглядел растерянным. Он тщетно пытался скрыть страх, отпечатавшийся на его лице и ярко выраженный в скованных движениях.
   Алексу стало его жаль. Такие, как этот, долго на зоне не живут. Либо петля, либо петушиный угол, а потом все равно петля. Но это в реале. О законах виртуального мира Алекс знал немного.
   Чтобы хоть как-то поддержать собрата по несчастью, Алекс подошел к нему и заговорил первым:
   - Привет! Я тоже новый здесь, так что предлагаю держаться вместе.
   Очкарик бросил на Алекса мимолетный взгляд и прошел мимо. Он пересек барак и остановился у окна, тоскливо глядя наружу.
   Алекс решил проявить настойчивость:
   - Ты как сюда попал? Я имею в виду, за что?
   И снова тишина в ответ.
   Парень не шел на контакт.
   "Ну и черт с ним",- подумал Алекс.
   Вдруг очкарик обернулся, но уставился не на Алекса, а на входную дверь, которая резко распахнулась, и в барак ввалилась толпа зэков, вернувшихся с работ. В основном - люди. Вторыми по численности были дворфы. А еще пара орков и даже зачуханный эльф. Некоторые устало заковыляли к своим лежанкам, но основная часть окружила новичков полукольцом, сверля тех пристальными оценивающими взглядами. Вперед пробился огромный орк. Он деловито скрестил лапы на груди и, склонив набок голову, беззастенчиво разглядывал новичков. Потом его обезображенные шрамами губы презрительно дрогнули, и он произнес:
   - Свежее мясо...
   Из дальних рядов послышались ехидные смешки, те же, кто стоял впереди, остались сосредоточенно серьезны.
   Алексу сразу стало понятно, что стоявший перед ним орк и есть самый главный в бараке. Босс. Для непонятливых имелся картуш над головой с номером 8111. Неожиданностью для Алекса оказалась лишь его Раса - орк. Впрочем, она ему подходила как нельзя лучше.
   Закончив осмотр, старший заговорил без предисловий:
   - Мне наплевать на ваши прежние заслуги и титулы. Здесь вы - нулевки беспонтовые, пустое место до тех пор, пока не заработаете репутацию. Или не заработаете вовсе, и так и останетесь никем. Правда, такие долго не живут и сами напрашиваются на свидание с Чистильщиками. И если у кого вдруг возникнет такое желание, я не стану препятствовать: нытикам, стукачам и прочей шушере не место в нашем дружном коллективе... Меня зовут Бугор. А вам еще предстоит заслужить погремухи...
   - А как же запрет на имена?- спросил Алекс.
   - Реальные имена запрещены, но погоняло среди нормальных пацанов не возбраняется - лишь бы вертухаи его не слышали, иначе мало не покажется. Только вас это пока не касается, не заслужили... А теперь посмотрим, чего вы стоите,- сказал Бугор, посмотрел на очкарика и добавил:- Начнем с тебя, четырехглазый!
   Толпа за его спиной оживилась, словно намечалось нечто грандиозное. Зэки расступились, организовав пространство, внутри которого остался лишь Бугор. А чтобы ему не было скучно, услужливые парни вытолкнули в круг очкарика.
   - Пободаемся?- предложил орк, хищно оскалившись.
   Очкарик, судя по выражению его лица, был против, но его никто не стал спрашивать: орк нанес неожиданный и мощный удар, оторвавший 11233-го от пола. Очкарик мог вылететь в окно, если бы не наткнулся на непроницаемую стену из восторженных зрителей. Они-то и помогли ему вернуться "на сцену". Очки слетели с его носа и, упав на пол, разбились. Один из зэков услужливо поднял их и водрузил на прежнее место, но умышленно криво, что вызвало у толпы приступ веселья. Номер 11233 поправил очки...
   ...и они к удивлению Алекса, снова стали невредимыми: погнутая оправа выпрямилась и заросла новым стеклом.
   - Защищайся, щенок!- прорычал Бугор. Он, пританцовывая, перемещался по кругу, демонстрируя завидную подвижность. А очкарик стоял на месте и лишь крутился, сопровождая противника взглядом. Из разбитой губы сочилась кровь. Впрочем, ему еще повезло. Удар орка был настолько сильным, что просто должен был отправить тощего хлюпика в Круг Возрождения. Но этого почему-то не случилось.
   Орк снова нанес удар, пришедшийся очкарику в живот. Его согнуло пополам, и тут же прилетела нова плюха сверху. Номер 11233 растянулся на полу.
   - Вставай!- крикнул ему Бугор. Его поддержала публика. Однако очкарик не спешил.- Вставай и дерись!!
   Руки очкарика елозили по полу. Выглядело так, что он вроде и хотел подняться, но не мог.
   Орк зарычал и приложился ногой по лежачему:
   - Вставай!
   Еще один удар!
   - Вставай, тварь!
   Избиение продолжалось, но очкарик упрямо не умирал. Почему? Ответил сам Бугор:
   - Ты все равно не сдохнешь, пока я этого не захочу!
   И только сейчас Алекс обратил внимание на пас рукой, который орк делал после каждого удара. Так, будто он подлечивал своего противника, не давал ему умереть. И казалось, что это будет продолжаться бесконечно.
   На бедного очкарика было больно смотреть. Его тело напоминало сочную отбивную, залитую кровью. Казалось, на нем не осталось ни одного живого места. И Алекс не вытерпел. Он решительно вошел в круг, приблизился к орку прежде, чем его успели остановить, и, вцепившись в мускулистую лапу, одернул Бугра назад.
   Тут же на него налетели бригадирские прихвостни, и Алекс получил пару увесистых ударов, слегка пошатнувших его Здоровье. В конце концов это могло закончиться переносом в Круг Возрождения, если бы зэков не остановил сам номер 8111. Оставив в покое очкарика, он подошел к Алексу, растолкал своих опричников и уставился на защитника так, будто видел впервые.
   - Смелый, да?- спросил Бугор.- Герой?
   - Легко избивать слабого!- сказал Алекс.- Ты попробуй сразиться с равным по силе!
   - Это с тобой что ли?!- удивленно хрюкнул орк.
   Вообще-то Алекс имел в виду не себя. В реале - другое дело. А здесь были другие законы, иные правила. Но, как говорится, назвался груздем...
   - Хорошо, давай сразимся!
   Очкарика утащили с центра круга, где остались только Бугор и Алекс.
   У них были разные весовые категории. Орк на две головы был выше человека и в два раза шире него в плечах. Но даже не это главное: судя по номеру над головой, он провел в этой виртуальной тюрьме немало времени, а значит, успел прокачаться... К сожалению, Алекс не мог знать ни его Характеристик, ни Достижений, ни Навыков. Но и без того было ясно: бой будет неравным.
   Впрочем, вирт виртом, а кое-чему Алекс научился в реальной жизни. Он не мог похвастаться магическими способностями или, скажем, мастерством владения мечом, но драться приходилось часто, и кое-какие боевые навыки у него имелись. Как только орк начал пританцовывать, Алекс тоже принял боевую стойку...
   - О-о,- обрадовался Бугор,- сразу видно профессионала!
   Сделав ложный выпад, он ударил кулаком сбоку, но Алекс ловко ушел от удара и тут же сам хуком справа врезал орку по печени. Врезал - не самое подходящее слово. Это Алексу показалось, что удар был нанесен с максимальной силой, но Бугра он лишь позабавил - орк засмеялся, словно от щекотки. Он нанес серию ответных ударов. Кулаки со свистом пролетали слева и справа, снизу и сверху, но Алекс, помнивший о том, что каждый из них может стать критическим, юрко вертелся в пределах круга...
  
  
   Осторожно! Ваша Энергия меньше 25%!
  
  
   И тут же:
  
  
   Ваша Ловкость увеличилась на +1!
  
  
   Сообщения появились так неожиданно, что один из ударов Алекс все же пропустил и был сбит с ног. Он проскользил до границы кольца и уткнулся в чьи-то ноги. Косым взглядом он заметил, как полоска Жизненной Силы обрушилась почти до 10%, но орк тут же подлечил его, восстановив 30 единиц. Однако Энергия так и осталась близкой к нулю. Сил на то, чтобы подняться, у Алекса не было.
   Теперь понятно, почему очкарик не реагировал на призывы Бугра встать и сражаться!
   Впрочем, на этот раз орк не спешил. Он стоял в стороне, внимательно разглядывал Алекса и ждал.
   Желтая полоска Энергии начала медленно заполняться. Когда она преодолела отметку 12, Алекс почувствовал легкий прилив сил и начал медленно подниматься.
   - Ты кто по Классу?- спросил его Бугор.
   - Картограф.
   - Шутишь?
   - Нет.
   - Тогда пошутили те, кто присвоил тебе этот Класс. Но для Картографа ты неплохо двигаешься... Похоже в реале тебе приходилось часто махаться, вот и остались рефлекторные навыки.
   - А ты откуда такие слова знаешь?- спросил Алекс.
   - Не поверишь, книжки читал!- И прежде чем номер 11232 задаст очередной вопрос, орк спросил сам:- Продолжим?
   Алекс пожал плечами, глядя, как медленно заполняются полоски Жизненной Силы и Энергии.
   Но Бугор не стал ждать, ринулся в атаку. Алекс решил экономить Энергию, заметив, что полоса отзывчиво реагирует едва ли не на каждое резкое движение, особенно на свои собственные удары. То же самое касалось и пропущенных выпадов орка. Поэтому глухая защита не помогала, нужно было двигаться.
   Бугор начал мощным натиском, нанося удары обеими лапами. Сконцентрировавшись, Алекс ухитрялся уклоняться от них, делая лишь незначительные перемещения. А когда орк начал выдыхаться, он и сам нанес серию боковых. Как и следовало ожидать, они не причинили Бугру существенного урона. Точнее сказать - вообще никакого. Зато:
  
  
   Поздравляем! Вы приобрели новый Навык: Кулачный Бой!
  
   Кулачный Бой +1
  
   Ваши удары в кулачном бою теперь наносят больше урона! Количество урона прямо пропорционально показателю Силы.
  
  
   А так как показатель был маловат, то и урон - соответствующий.
   Нет, выбранная Алексом тактика против орка не действовала. Бугор выглядел свежим, а его удары, как и в самом начале боя, наносили большой урон. К тому же у Алекса создалось такое впечатление, будто орк бил не во всю сою силу. Он был способен на большее. А пока наслаждался своим превосходством и демонстрировал его окружающим, поднимая свою репутацию.
   В детстве Алекс - мальчик щуплый и не особо сильный - занимался айкидо. Не до одури, а для души. Многому он не научился, но главный принцип этой борьбы усвоил: чем больше шкаф, там он громче падает. Весь принцип айкидо базировался на использовании силы противника против него самого.
   И Алекс решил этим воспользоваться. Как только Бугор ринулся на него и нанес удар, Алекс уклонился в сторону, схватил за руку и потянул по ходу движения противника. Орк продолжил заваливаться по инерции, не устоял на месте и сделал шаг вперед. Оказавшись сбоку, Алекс подумал о Каменном Кулаке и врезал по почкам. Впервые за все время поединка орк вздрогнул так, что колыхнулись все его телеса, и он выгнулся, почувствовав непривычную для него боль.
  
  
   Вы использовали Навык Каменный Кулак! Следующая возможность воспользоваться этим Навыком через 300 секунд.
  
  
   Надо же, сработало! Вот оно, значит, как действует!
   Кроме того, как заметил Алекс, сократилась полоска Маны.
   Но общий эффект был потрясающим! Публика, вопившая и восхвалявшая могущество своего лидера, притихла, а он сам, как того и следовало ожидать, озверел. Развернувшись, орк с ревом бросился на обидчика, нанося беспорядочные удары. Теперь главное не попасть под его кулаки, и Алекс вынужден был двигаться несколько активнее, чем прежде, расходуя драгоценную в его случае Энергию. Но! Как только у него появилась возможность, он снова воспользовался заученным до автоматизма приемом, выведя Бугра из равновесия. На это раз он не дал орку упасть. Сопроводив его вперед за попавшую в захват лапу, Алекс неожиданно рванул назад, выкручивая запястье противника. Почувствовав боль, орк интуитивно подался назад и даже не заметил, как оказался на полу. Он грохнулся спиной так, что вздрогнул весь барак. Как только смолкло дребезжание оконных стекол, наступила гробовая тишина.
   Наверное, такого еще не было. Возможно никогда! Новичок, нулевка, как его назвал орк, одолел не просто более сильного противника, а лидера. Кажется, таких, как этот Бугор, называли Боссами. И именно по этой причине появилось громкое сообщение:
  
  
   Поздравляем! Вам удалось победить противника, который значительно превосходит Вас Силой и Опытом!
  
   Награда:
  
   Сила +1
  
   Ловкость +1
  
   Выносливость +1
  
   Харизма +1
  
   Кулачный Бой +1
  
   Поздравляем! Вы заслужили определенную репутацию среди окружающих вас персонажей!
  
  
   +12200
  
   Очки Опыта согласно условиям договора переведены с вашего счета на счет тюрьмы особого режима "Справедливое возмездие"!
  
  
   -12200
  
  
   Поверженный орк продолжал лежать на полу. Алекс подошел к нему и протянул руку, чтобы помочь подняться. Орк не отказался, встал. Но оказавшись на ногах, не отпустил ладонь, продолжая сжимать ее все сильнее и сильнее. При этом он так смотрел на Алекса, словно хотел испепелить его взглядом. Алекс понял, что нажил себе опасного врага.
   Но и это еще не все. Облизав губы, орк медленно подался вперед и вниз, склонившись к самому лицу Алекса, и процедил сквозь зубы:
   - Ты покойник...
   А потом он неожиданно ударил головой.
   Яркая вспышка в глазах номера 11232, мир померк, а секундой позже появилось сообщение:
  
  
   Вы умерли и были перемещены в ближайший Круг Возрождения!
  
  
   Выходя из Круга и надевая одежду, Алекс наткнулся на недовольный взгляд начальника Шата. Орк поманил его лапой.
   - Мне казалось, что ты умнее,- с грустью в голосе произнес он.
   - О чем вы, начальник?
   - Не нужно было так поступать с бригадиром.
   Значит, он уже все знал о том, что случилось в бараке?
   Быстро...
   - Он сам виноват.
   - Может быть...- не стал спорить начальник.- Нет, я в этом даже уверен! Но ты своим поступком серьезно подорвал его авторитет. А от него, между прочим, зависит порядок в бараке и выработка в шахте. Ты даже представить себе не можешь, сколько нам пришлось приложить усилий, чтобы весь этот сброд, который его окружает, начал ему подчиняться! А ты все испортил...- Шат вздохнул.- Как чувствовал, что из-за тебя у нас начнутся проблемы. Но если ты будешь продолжать в том же духе, ты долго здесь не протянешь. Теперь ходи и оглядывайся! Бугор - мстительный сукин сын... И вот что... Мне придется тебя примерно наказать.
   Тут же Алекса схватили под руки невесть откуда взявшиеся охранники.
   - Отведите его в яму...
  
   Яма оказалась тем, чем и должна была быть. Ямой - глубокой и неуютной. Перед тем, как сбросить в нее заключенного, его раздели до подштанников. Но если Алекс думал, что на этом его неприятности закончились, он ошибся. Как только он расслабился и попытался присесть, из стен ударили тугие молнии. Они попали в тело, и Алекса нещадно затрясло. Боль была такая, что не стерпеть. И он закричал. И орал до тех пор, пока молнии не исчезли...
  
  
   Осторожно! Ваша жизненная Сила достигла критической отметки!
  
  
   Однако умереть ему не дали: из тех же стен в яму хлынул освежающий поток Исцеления, быстро заполнившего красную полоску.
   Алекс с облегчением вздохнул... И тот же снова ударили молнии.
   И так продолжалось почти всю ночь...
  
  
   Глава 4. Делай норму!
  
  
   Ближе к утру ударила последняя молния, и мучения на этом закончились. Алекс чувствовал себя измотанным, выжатым, как лимон. Энергии не осталось даже на то, чтобы обматерить "доброго начальника Шата". Еще какое-то время он ожидал подвоха, а потом провалился в небытие, продолжавшееся, к сожалению, недолго.
  
   Его разбудили в пять. Вытащили из ямы, вернули одежду. Помимо рубахи и штанов Алекс получил еще и поношенные башмаки, так же, как и остальной шмот, предоставлявшие единицу Защиты. Несмотря на усталость, он отметил, что рабочие, потянувшиеся к шахте ближе к шести, тоже носили обувь, хотя вчера в барак заходили босиком.
   Странно...
   Начальника Шата не было на прежнем месте, поэтому Алексом занимался неразговорчивый охранник под ником Дарад. Он выделил номеру 11232 плошку какой-то размазни, похожей на кашу.
   - Что это?- поморщился Алекс.
   - Грибное пюре,- ответил Дарад.
   Выглядело оно... не очень. Да и голода Алекс не чувствовал. Но охранник настаивал:
   - Жри, пока дают! Тебе еще в забое весь день пахать, а ты уже на ногах еле держишься.
   Не удивительно: что Энергия, что Жизненная Сила не поднимались выше 60%. Хуже того - полоски продолжали медленно сокращаться.
   Алекс ковырнул ложкой бурду, лизнул языком пюре...
   Гадость-то какая!
   Черт бы побрал это полное погружение!
   Но! Уже после первой ложки он заметил, как упавшие показатели начали расти. Преодолевая отвращение, Алекс опустошил плошку. К концу завтрака полоски Энергии и Жизненной Силы заполнились до конца.
   Хоть какая-то польза от этой бурды...
   - А компот?- спросил он охранника.
   - Перебьешься!
   Компота он не дал, но протянул флягу.
   - Спирт?- борзота так и лезла из Алекса на сытый желудок. Или же грибы были непростые.
   - Вода. Эффект дает послабее, чем пюре, но раз в полчаса полностью восстанавливает Энергию... В забое пригодится.
   Алекс долго не мог пристроить флягу, так как ни карманов, ни пояса, на который ее можно было бы повесить, у него не было.
   - Совсем что ли нуб?- поморщился Дарад.
   - Типа того.
   - Мысленно вызываешь Инвентарь, выбираешь пустую ячейку - и все.
   Алекс попробовал и, как ни странно, у него получилось. Перед глазами появилась полупрозрачная сетка Инвентаря. Так же мысленно он выбрал ячейку и... фляга исчезла из его руки, переместившись в указанное место. У него осталось всего две пустые ячейки.
   Охранник, будто прочитав его мысли, выдал сумку.
   - Это для работы,- пояснил он.- В Инвентарь ее не обязательно пихать, носи на плече! В ней десять дополнительных ячеек. Больше тебе, нулевке, не нужно. Будешь собирать в нее добытую руду. Вот...- с этими словами он протянул Алексу кирку.
   Поместив ее в ячейку Инвентаря, Алекс увидел характеристики:
  
  
   Простая Кирка
   Наносимый Урон 10
   Сохранность 18/30
   Стоимость 154
  
   - Береги ее!- предупредил охранник.- Потеряешь - шкуру спущу! И это тоже...
   Он передал Алексу масляную лампу. Таким образом, Инвентарь оказался заполнен под завязку.
   - А теперь топай в забой! Там тебе объяснят, куда и чего... И вот еще что... Будешь бузить или народ баламутить, неделю не вылезешь из ямы! Ты меня понял?!
   - Все будет тип-топ, начальник!- заверил его Алекс и зашагал по дороге, ведущей на шахту.
   Несмотря на заполненный Инвентарь, тяжести Алекс не ощущал. Ради любопытства он открыл его и увидел, что каждый предмет имеет определенный вес. На данный момент Алекс тащил на себе 7 кило при допустимом весе 20.
   Нормально...
  
   Перед шахтой, как и вчера, дежурили охранники.
   - Чего вылупился? Проходи!- прикрикнул один из них на Алекса, когда тот замер у входа, заглядывая внутрь.
   - У меня сегодня первый рабочий день. Куда мне идти?
   - Иди все время прямо. Доберешься до торгового лотка, увидишь напротив него клеть... Ты ведь из третьего барака, верно?
   - Да.
   - Значит, тебе на третий уровень. Потянешь за рычаг под номером три - и вперед! Спустишься вниз - ищи своего бригадира. Он скажет, что тебе делать.
   Последние слова охранник произнес с заметной ехидцей. Его намек был понятен: Алексу и самому не хотелось встречаться с Бугром после вчерашнего, но чему быть, того не миновать.
   Алекс вошел под каменный свод и долго шагал по почти прямой и пустынной штольне мимо стоявших в колее вагонеток. Здесь горели факелы, поэтому было относительно светло. Лишь ответвлявшиеся во все стороны штреки пугали своей темнотой. Метров через триста от входа показался упомянутый лоток, на котором были разложены кирки, фляги, сумки и прочая шахтерская атрибутика. Хозяином всего этого хлама было существо, которого Алекс принял сперва за дворфа. Такое же низкорослое и с бородой. На этом, в общем-то, сходства заканчивались. У существа было сморщенное уродливое личико при большой голове в шляпе-котелке, длинный мясистый нос и большие уши. Борода была, зато верхняя губа начисто выбрита. Кроме того в глаза бросалось то, что верхняя одежда на нем была темно-зеленого цвета. На пальцах он носил полдюжины перстней с драгоценными камнями, пуговицы, пряжка на поясе и околыш на шляпе были серебряными, а грудь украшала толстая золотая цепь.
   Взглянув на Алекса лишь мельком, он тут же потерял к нему интерес. Да и Алекс прошел мимо, так как денег у него не было даже на самую дешевую вещь.
   Как и обещал охранник, напротив лотка в нише размещалась шахтная клеть, рассчитанная, по меньшей мере, человек на двадцать. Алекс вошел в нее, потянул за третий рычаг. Клеть со скрипом поползла вниз...
  
   Спуск занял не меньше времени, чем дорога до клети. У Алекса даже возникло такое ощущение, будто он спускается в Преисподнюю. Дважды мимо промелькнул свет верхних ярусов, прежде чем он добрался до третьего. Клеть остановилась.
   Главную штольню с колеей для вагонеток так же освещали факелы и масляные лампы, издалека доносился монотонный стук кирок по камню. Выйдя из клети, Алекс отправился на поиски Бугра, думая о том, что принесет эта нежеланная встреча?
   Он шел мимо штреков, помеченных номерами. Причем, очередность не соблюдалась, и рядом с номером 14 мог находиться номер 66. Одни проходы были темны и пусты, в других же мелькали проблески света и раздавался стук. Но в центральной штольне никого не было.
   Где искать бригадира?
   Чтобы не бродить бесцельно, Алекс свернул в первый же штрек, ориентируясь на огонек, и наткнулся на дворфа, усердно молотившего киркой по стене. Во все стороны летели каменные осколки, коротышка поругивался, когда некоторые из них прилетали то в грудь, то в лицо. Но как только Алекс оказался у него за спиной, дворф перестал долбить и резко обернулся, взяв кирку наизготовку.
   - А-а, это ты...- прокряхтел он и опустил свое нехитрое оружие.- Бригадира ищешь?
   - Да.
   Пот катился градом по лицу дворфа, так что промокла даже борода. И, кажется, он был не против передохнуть. В его руке появилась фляга, он напился и присел на камень.
   Только сейчас Алекс обратил внимание на его номер: 7874. Это означало, что на шахте он появился раньше Бугра, а значит, тоже чего-то, да стоит. Он мог быть именно тем чело... хм... персонажем, который мог ответить, если не на все, то на многие вопросы Алекса, каковых накопилось уже немало.
   Но дворф заговорил первым, не дав Алексу раскрыть рот:
   - Лихо ты вчера Бугра уделал!- сказал он искренне, с наслаждением.
   - Так получилось,- пожал плечами Алекс.
   Получилось раз, получится и другой,- продолжил 7874.- И если когда-нибудь... не сейчас, а потом... Если ты захочешь его свалить, я буду на твоей стороне.
   - Почему?- поинтересовался Алекс.
   - Потому что достал он уже всех! Был когда-то нормальным пацаном, но власть его испортила... Я ведь помню, как он появился на зоне. Тихий был, сам себе на уме. А потом снюхался с Шатом, и понеслось.
   - Он сотрудничает с администрацией?- удивился Алекс.
   - А думаешь, кто его за уши по Уровням тащил? Помогли, поддержали, приподняли. Так он и стал бригадиром.
   - А ты? Как я понимаю, ты дольше него здесь вкалываешь.
   - Да, но зад начальству не вылизываю!- гордо заявил дворф.- Кстати, меня Сигуром кличут. Или Дуболомом - это кому как понравится, а я и на то, и на другое откликаюсь.
   - Удивительно слышать простое имя, без всяких выкрутасов!- заявил Алекс.
   - Нас здесь не так много, поэтому можем себе позволить. Система не против.
   - Сигур - это, кажется, скандинавское имя?
   - В самую точку! А знаешь, что оно означает?
   Алекс покачал головой.
   - Победа. А я, значит, победитель.
   - Сам придумал?
   - Нет, что ты! Дружок у меня был. Он в этих делах разбирался. Он и назвал.
   - Был? А где он теперь?
   - Чистильщики сожрали.
   Алекс почувствовал, как мурашки пробежали по спине.
   - Неужели они на самом деле могут убить в вирте?
   - А кто ж их знает? Только после встречи с Чистильщиком еще никто не возвращался.
   - Расскажи мне еще о Шахте!- Алекс решил воспользоваться случаем.- Какие еще здесь опасности могут подстерегать?
   - Самая большая опасность - это впасть в немилость начальнику Шату. Здесь все от него зависит. Даже то, встретишься ты с Чистильщиком или нет. Хотя, с этими тварями можно и случайно столкнуться.
   - А как они выглядят? Ну, чтобы я знал, если что?
   - Тот, кто их видел, уже ни о чем не расскажет,- пожал плечами Сигур.- Но если встретишься, не ошибешься.
   - А еще?
   - Шахта старая, все на соплях, поэтому часто происходят обвалы.
   - Разве это страшно тому, кто после смерти возрождается?
   - Страшна не смерть, а невыполнение нормы. Если случается обвал, засыпает штреки. Потом приходится все разгребать. А это - потеря времени,- деловито объяснял дворф.- Теряешь время - не выполняешь норму - сердишь начальника. Он накладывает штрафы, а то и в яму может посадить... Ты уже знаешь, что это такое. Хотя яма не самое страшное наказание.
   - А что страшнее?
   - Разное бывает,- уклончиво ответил Дуболом.- Я здесь всякого навидался. Наш начальник больно хитер на выдумки, когда кого-то нужно наказать.
   - И вы его терпите?!
   - А что делать?
   - Бунт, например! Если я не ошибаюсь, заключенных здесь гораздо больше, чем охраны.
   - Какой ты прыткий!- усмехнулся дворф.- Вижу, я в тебе не ошибся, будет из тебя толк... если начальник Шат не обломает... Нет, дорогой, бунт не поможет. Ну, допустим, свинтим мы охрану, хотя и это вряд ли. Они все высокоуровневые, при оружии, даже маги есть. Не нам, доходягам, с ними тягаться. Но допустим... Дальше что? Куда податься? Это закрытая локация, отсюда некуда бежать. Тот, кто сюда попал, остается здесь навсегда. Так что ты, парень, получил билет в один конец.
   - Не может быть...- пробормотал Алекс.
   - Уж ты мне поверь.
   - А если сбежать? Есть же что-то за забором?
   - Есть. Только ни тебе, ни мне там не выжить.
   - Почему?
   - Потому что мы находимся посреди Зильбаргийской пустоши. Гиблое место, жескач конкретный! Ты вот обувку получил? А когда вернешься в барак, она исчезнет.
   - Почему?
   - А это делается как раз для того, чтобы ты ночью не подорвался! Без приличной обуви ты снаружи долго не протянешь. Земля там горячая, что ли. И сотни метров не пройдешь, спечешься. А еще там такие монстры водятся - сожрут, и глазом моргнуть не успеешь.
   - Ты откуда знаешь, если там ни разу не бывал?
   - Я не был, другие бывали. Рейнджерами кличут. Они единственные, кто за забор нос высовывает.
   - Вот видишь!- обрадовался Алекс.- А как можно стать рейнджером?
   Дворф рассмеялся.
   - Ты никак не угомонишься! Совсем как я пару лет назад... Стать рейнджером непросто. Для этого Уровень нужно поднять, чтобы даже одну единственную прогулку пережить, Навыки боевые прокачать. А главное - с начальником Шатом договориться. От него все зависит... Вот только...
   - Что?
   - Не любит братва рейнджеров, ссученными считает. Поэтому, если уйдешь к ним, в шахте лучше не показываться.
   Алекс ехидно хмыкнул:
   - Подумаешь, проблема!.. А в шахте монстры тоже встречаются? Я имею в виду, кроме Чистильщиков?
   - А как же! Поэтому десять раз подумай, прежде чем совать свой нос в отдаленные штреки! А иногда и это не помогает.
   - Почему?
   - Мобы сами к нам часто лезут, так что едва успеваем отбиваться. А еще бывает пробьешь стену, а из дыры как повалит... Гнезда у них в камне, а ты, значит, их покой нарушаешь. Они этого не любят.
   Не очень-то веселые сведения сообщал Сигур.
   - Неужели нет возможности отсюда выбраться?
   Дворф покачал головой.
   - Если кто сюда попал, назад пути нет.
   - А как же начальник Шат? Остальные охранники?
   - Представь себе, и они все живут здесь, так сказать, на постоянной основе!
   - За какие такие грехи?!- удивился Алекс.
   - Нам об этом не докладывают... Ходили одно время слухи о том, что Шат и в реале легавым был. Или вертухаем. Только завалил он кого-то с особой жестокостью, вот его сюда и упекли.
   - Значит, никакого контроля? Шат делает, что захочет?
   - Почему же, есть контроль! Раз в год появляется комиссия. Проверяют, что и как.
   Алекс почувствовал, как забилось сердце.
   - С ними можно как-то встретиться?
   - Это еще зачем?
   - Понимаешь, я сюда случайно попал, а связи с внешним миром, с реалом нет. Возможно, они смогут помочь.
   Пока Алекс говорил, Сигур улыбался.
   - Ты даже представить себе не можешь, сколько раз я слышал об этом: "я не виноват!", "это какая-то ошибка!".
   - Но это на самом деле какая-то ошибка!
   - Не помогут они тебе - то еще жлобье! Да и были они уже в этом году. А до следующего еще дожить нужно... Но если ты весточку какую передать хочешь, можешь попробовать через Слая.
   - Кто такой Слай?!- насторожился Алекс.
   - Видел леприкона с лотком на верхнем ярусе? Это он и есть... Только предупреждаю - цену он заломит непомерную, так что будь готов.
   - Он что - тоже игрок?
   - Нет, непись, но довольно разумный и самостоятельный. Он единственный, кто может мотаться в Маргелан за товаром и обратно. Другого такого здесь нет и уже, наверное, не будет. Так что если тебе что-то нужно будет из большого мира, обращайся к Слаю. Но, опять же повторю - готовься изрядно раскошелиться!
   Это была первая новость, которую можно было назвать относительно хорошей. Относительно же потому, что денег на оплату услуг леприкона у Алекса все равно не было. И все же...
   Нужно будет как-нибудь поговорить с этим Слаем.
   - Ладно, заболтались мы с тобой, нужно дальше работать. Да и тебе пора, а то норму не выполнишь.
   - Спасибо тебе, Сигур... Скажи только, где мне Бугра искать?
   - А кто ж его знает? Шляется, небось, где-то со своими прихлебателями. Или дрыхнет без задних ног. Он себе может это позволить.
   - А его что - норма не касается?- поинтересовался Алекс.
   - Касается. Но он на особом положении. С каждого работяги свой процент имеет - тем и живет.
   - Понятно... Так что мне делать?- растерянно спросил Алекс.
   - Работать! Иначе норму не выполнишь.
   - А где?
   - У нас полно ничейных штреков. Например, 12-й или 34-й. А еще 56-й и 42-й. Выбирай! Сразу предупреждаю - они бедные, там уже почти все выбрали. Но тебе, как нулевке, много и не нужно. Если соберешь 10 кусков, уже хорошо. Больше все равно не дотащишь.
   - 10 кусков чего?- не понял Алекс.
   - Руды, естественно! Мы здесь железную руду добываем! Железо - один из ходовых товаров в Маргелане. Кроме нее могут встречаться и другие руды, а так же побочные минералы и даже драгоценные камни. Но тебе это знание пока без надобности.
   - Это почему?
   - Потому что уровень Горного Дела у тебя никакой. С таким редко что-то путевое выпадает. А если и выпадет, ты все равно не заметишь, так как...
   - Горное Дело на нуле,- догадался Алекс.
   - Точно! Но и этого не достаточно. Ты пока что нулевка, а хорошие результаты пойдут только после того, как начальник Шат разблокирует доступ к прокачке Уровней.
   - И когда же случится это счастье?
   - Рано или поздно. Работай в поте лица, делай норму, не бузи - получишь доступ! Это выгодно не только тебе, но и администрации: чем выше у тебя Уровень, тем больше от тебя пользы. Правда, особо "разжиреть" не дадут. Боятся!- улыбнулся Сигур.- Но ты не унывай! Бывает, и нулевкам везет, выпадает что-нибудь ценное. В этом случае можешь рассчитывать на поощрение.
   - А как понять, что выпало что-то полезное?
   - Как и в остальных случаях: прикасаешься к предмету и мысленно просишь показать его Характеристики. Если Уровень позволит, увидишь.
   - Понятно... У меня еще один вопрос созрел: что вы со всей добытой рудой делаете, если это замкнутый мир?
   - Замкнутый он для тебя, для меня, для всех, кроме Слая. А руду в Маргелан через магический портал отправляют... Вижу как глазки загорелись!- усмехнулся дворф.- Только и думать об этом забудь: портал никого живого не пропустит, пробовали уже, знаем.
   - Хорошо... Объяснишь, как добывать руду?
   - Очень просто: берешь кирку и лупишь по камню. Только не переусердствуй! А то ведь с непривычки заедешь себе по лбу, и отправишься в Круг Возрождения, а это потеря времени... Так вот, долбишь пустую породу до тех пор пока не наткнешься на жилу. Потом долбишь жилу, пока не отвалится кусок руды. Кладешь его в сумку и снова долбишь. Понятно?
   - Звучит просто.
   - Хочу услышать те же слова, когда мы вернемся в барак...
   - А с пустой породой что делать?
   - Сгребай ее в сторону, потом "быки" заберут и вывезут. Тебя это пока не касается.
   - Ладно, пойду я работать! Спасибо тебе еще раз!
   - Сочтемся... И вот еще что... Ты теперь опасайся Бугра. Он обид не прощает. А тебе, при всей твоей сноровке, еще рановато с ним тягаться. Порвет, как Тузик грелку.
   - Я это учту...
  
   Так и не обнаружив бригадира, Алекс прекратил поиски и решил заняться делом. Далеко заходить не стал, увидел штрек номер 34, находившийся неподалеку от разработки Сигура Дуболома, и направился в забой. Уже через несколько шагов стало темно, пришлось достать лампу...
   А как ее зажечь? Ни спичек, ни зажигалки у него нет!
   Заметив колесико на корпусе, Алекс ради интереса провернул его, и лампа загорелась.
   Что ж, некоторые вещи в этом мире были способны удивить и порадовать.
   Освещая себе путь, Алекс направился вглубь штрека. Шел и смотрел по сторонам, но кроме камня ничего не замечал.
   А ведь Ирэн что-то говорила насчет Наблюдательности, позволявшей замечать скрытые вещи. Впрочем, она была на единице, поэтому слишком много ожидать не стоило.
   Штрек оказался глубоким. Добравшись до конца, Алекс достал кирку, поплевал на ладони и, размахнувшись, ударил по камню. Брызнули во все стороны осколки. Один из них поцарапал щеку, сняв при этом две единицы Жизненной Силы. Алекс утерся и ударил еще раз, осторожнее. Осколков стало меньше, но и положительного результата не дало. Алекс не унывал - у него впереди был целый день...
  
   Лишь после десятого по счету удара Алекс услышал звук, отличительный от предыдущих. Приглядевшись, он заметил сверкавшую при свете лампы полоску.
   Жила?
   Похоже на то.
   Как и учил его Сигур, он начал долбить жилу. И снова ему пришлось нанести не меньше десятка ударов, прежде чем ему под ноги упал бурый с металлическим отливом кусок - не такой, как камни до этого. Алекс присел над ним, прикоснулся к куску ладонью и подумал: "Хочу увидеть Характеристики!"
   И увидел:
  
   Кусок железной руды
  
   Содержание железа 0,98%
  
   Стоимость 1
  
   Негусто.
   А вот следующее сообщение его порадовало:
  
   Открыт новый Навык!
  
   Горное Дело 1
  
   + 100
  
   Очки Опыта согласно условиям договора переведены с вашего счета на счет тюрьмы особого режима "Справедливое возмездие"!
  
   -100
  
   Ради любопытства Алекс зашел в Навыки, обнаружил там означенное Горное Дело, а так же заметил, что немного - совсем чуть-чуть подросли показатели Силы и еще меньше - Ловкости и Наблюдательности. Выходит, выполняя работу, можно было не спеша покачивать и побочные Навыки.
   В таком случае стоит продолжить!
   Алекс убрал кусок руды в сумку, взялся за кирку, ударил пару раз и... орудие труда выпало у него из рук.
  
   Внимание! Ваша Энергия сократилась до критического уровня!
  
   Досадно... Ведь только начал!
   Алекс присел и наблюдал, как медленно заполняется желтая полоса. Желая ускорить процесс, он достал флягу, сделал пару глотков совершенно безвкусной воды и заметил, что восстановление Энергии ускорилось. Уже через несколько секунд он снова потянулся к кирке...
  
   Так шатко-валко он проработал до полудня и уже мог прийти к определенным выводам. Добывать руду было непросто. Приходилось не меньше десяти ударов киркой на то, чтобы добраться до жилы, а потом еще примерно столько же, чтобы выбить кусок руды. При этом Энергия падала почти на ноль, и нужно было отдыхать, восстанавливая силы. Впрочем, иногда двадцати ударов оказывалось недостаточно, а еще чаще и вовсе всплывало сообщение:
  
   Вам не удалось добыть руду!
  
   Жила пуста
  
   К тому моменту, как появился Сигур, Алексу удалось добыть только три куска с минимальным содержанием железа. Тем не менее, заглянув в Навыки, он обнаружил значительный рост Горного Дела. Если так и дальше пойдет, то уже к вечеру можно будет поднять этот полезный Навык на одну единицу.
   - Идем обедать!- позвал его дворф.
   Недобро вспоминая вкус грибного пюре, Алекс все же не стал отказываться. Во-первых, не хотел отрываться от коллектива, во-вторых, даже такая бурда, как это пюре, неплохо восстанавливало силы.
   Сигур отвел его в просторную пещеру, где уже собралась вся бригада. Чуть в стороне от общей толпы сидел на камне Бугор и презрительно косился на появившегося Алекса. Компанию ему составляли два человека и потрепанный эльф. Они старательно копировали мимику своего главаря, демонстрируя вновь прибывшему свое пренебрежение.
   Зато остальные, хоть и робко, с оглядкой на Бугра, встречали Алекса с непривычной для этих мест теплотой. Видать, сказывалась заслуженная во вчерашнем поединке репутация. И номер 11232 подумал о том, что, если ему действительно когда-нибудь снова придется столкнуться с бригадиром, многие из его вчерашних "обожателей" переметнутся на сторону противника. Особенно, если тот начнет брать верх. Цена такой переменчивости была ничтожна, но это лучше, чем жить в окружении недоброжелателей.
   Алекс решил держаться подальше от Бугра и его дружков, чтобы лишний раз не провоцировать, но и не проявлял в их отношении даже тени боязни. Получив от повара плошку с пюре и ложку, Сигур оставил нового знакомого, присоединившись к своей компании. С собой звать не стал, а Алекс не стал напрашиваться. Присел на камень в стороне от остальных и начал не спеша есть. Но насладиться одиночеством ему не дали.
   - Привет!- Алекс поднял голову и увидел подошедшего очкарика.- Спасибо тебе за то, что вписался вчера... И отдельное спасибо за то, что уделал этого борова.
   Алекс сдержанно кивнул.
   Очкарик молчал, но и не уходил, потом сказал:
   - Твое предложение держаться вместе остается в силе?
   Алекс ничего не ответил.
   - Ты не подумай, я не напрашиваюсь! Просто ты здесь единственный нормальный человек.
   - Почему же, есть и другие,- буркнул Алекс.- Присаживайся!
   Снова немного помолчали.
   - Как первый рабочий день?- спросил Алекс.
   - Могло быть и хуже... Я вообще человек, не приспособленный к тяжелому физическому труду.
   - Лентяй?
   - Почему же?- обиделся очкарик.- Есть достойные занятия, для которых не обязательно... киркой махать.
   - Например?
   - Например, программист в одной уважаемой фирме.
   - Годится,- кивнул Алекс.
   - Может, познакомимся? А то эти номера над башкой навевают на грустные мысли. Как мне тебя называть?
   Алекс на собственной шкуре испытал, что бывает, когда произносишь свое настоящее имя. Но и совсем без имени - тоже не дело. Он попытался вспомнить, какое имя они выбрали вместе с Ирэн...
   Как же там было? Лекса... Лекси...
   - И тут ему пришло в голову:
   - Зови меня Лекс!
   Его не поразило молнией, ни ударило током. Имя было принято.
   - А ты?
   - В реале у меня было много имен, но больше всего мне нравилось имя Снурф,- сказал очкарик.
   - Имя? Больше на собачью кличку похоже,- заметил Алекс.
   - Ну, не совсем имя, не совсем настоящее что ли... Это один из моих ников, под которым я иногда шалил в Сети.
   - Шутник, значит?- спросил Алекс и сам вздрогнул от неожиданности.
   Да ну, не может быть...
   - А сюда как попал?- осторожно спросил он Снурфа.
   Очкарик нахмурился, пробормотал:
   - Я еще не готов с кем-нибудь говорить об этом. Может быть, потом.
   - Договорились,- не стал настаивать Алекс.
   - Хорош жрать, бездельники!- послышался рык Бугра.- Айда норму выполнять!
   Народ активно зашевелился, люди, орки и прочие дворфы потянулись из пещеры к штольне.
   Алекс демонстративно не спешил, облизал ложку, встал с камня и отправился в свой штрек.
  
  
   Глава 5. А как хорошо начинался день...
  
  
   Сигур не ошибся: к вечеру Алексу удалось добыть ровно 10 кусков руды - причем впритык. По весу она едва не дотягивала до подъемного максимума, поэтому сначала Алекс свалил ее в кучу и отправился к Дворфу с очередным вопросом.
   - Куда ее теперь?- спросил он.
   - Кидай в сумку, а после построения тащи с собой наверх. Там тебя встретит приемщик - ему и сдавай! Он засчитает тебе норму... Постой! Ты ровно десять кусков добыл?
   - Да. А что?
   - Черт, забыл предупредить: десять процентов забирает себе Бугор, так что кровь из носу - добудь еще один кусок! Время есть.
   - А морда у него не треснет?- нахмурился Алекс. Ладно, он, отдаст Бугру всего один кусок руды. Но ведь остальные добывали побольше!
   - Он ее маслицем смазывает перед сном, так что не треснет... Ты вот что, пока не окрепнешь, особо не борзей, а то Бугор на тебя и без того зуб точит. Не мелочись, отдай ему положенное, иначе будут проблемы!
   - Они, я думаю, и так будут,- буркнул Алекс.
   - Но это не значит, что следует торопить события! Может, и обойдется еще. Хотя...
   - Ладно, я понял.
   - Я бы дал тебе один кусок,- признался Дуболом,- с меня не убудет, но это не по понятиям. Да и тебе добычу качать нужно, так что не обижайся.
   Пришлось Алексу возвращаться в свой штрек и снова долбить камень. Лишний кусок руды он добыл за минуту до того, как Бугор объявил общее построение. Старания не пропали даром: с последним куском он поднял на единицу Силу и Горное Дело.
   Он собрал добычу в сумку и, сделав шаг, заметил, как просел его показатель Энергии, зависящий от Выносливости. Сделав еще один шаг, он окончательно выдохся - даже в глазах потемнело.
   Тяжело...
   Обратил внимание на то, как медленно заполняется желтая полоса... и вспомнил о нераспределенных очках Характеристик. Их было пять. И Алекс чуть было не бухнул все в Выносливость, но вовремя остановился. Количество, а главное - качество - Энергии зависело и от Силы. Она же отвечала за, так сказать, грузоподъемность. То есть, увеличив Силу, можно было и переносимый вес поднять, и Энергию пополнить. Еще немного подумав - что важнее? - он вложил три единицы в Силу и две в Выносливость. При этом его Здоровье поправилось до 90, Энергия до 170, а переносимый вес составлял теперь 40 кг.
   И это сразу же почувствовалось! Ватные ноги налились силой, мгла Слабости перед глазами развеялась, тело стало легким и послушным...
  
   Когда люди и нелюди построились, Бугор посчитал личный состав бригады, после чего опустил свою сумку на стол, а сам присел на табурет, скрестив лапы на груди. Работники - один за другим - проходили мимо и на короткое мгновение прикасались к поношенной торбе бригадира...
   - Что они делают?- тихо спросил Алекс стоявшего рядом Сигура.
   - Делятся добычей,- пояснил тот.- Когда наступит твоя очередь, подойдешь к столу, прикоснешься к сумке и увидишь ее содержимое. Рядом появится твой Инвентарь. Перетащишь кусок руды в сумку Бугра и можешь быть свободен.
   Направляясь к столу, Алекс негодовал от явной несправедливости. Вроде бы он и победил вчера зарвавшегося бригадира, а все равно приходилось перед ним унижаться. Бугор внимательно наблюдал за ним и едва заметно ухмылялся. Наверное, думал о том, что ночь, проведенная в яме с молниями, сломала новичка.
   Прикоснувшись к сумке Бугра, Алекс увидел знакомую решетку, хотя и чужую. Ячеек в ней было много. Сколько именно, неизвестно, так как большая ее часть скрывалась за прокруткой. Верхние слоты были забиты рудой, нижние - затемнены, чтобы посторонний не знал об их содержимом. Нехотя Алекс потянул кусок руды и, мысленно плюнув на него, перетащил в Инвентарь ненавистного бригадира.
   - Завтра ты должен будешь добыть 15 кусков руды, не считая моих десяти процентов,- заявил Бугор.
   - Это почему?- с вызовом спросил Алекс.
   - У нас такие порядки. Завтра 15, послезавтра 20 и так далее... Кстати, десять процентов от 15 это два куска руды.
   - У меня Навык Горного Дела низкий, при всем своем желании я не смогу каждый день прибавлять по пять кусков!- вскипел номер 11232.- Да и не дотащу я столько!
   - Это твои проблемы! Но учти: если не выполнишь норму, пожалеешь... Свободен!- великодушно снизошел тот.- Следующий!
   - Плюс пять кусков каждый день!- скрипнул зубами Алекс, становясь в строй.
   - Тяжело, но выполнимо,- отозвался Сигур.- Ты сегодня Силу поднял? Горное Дело получил? Завтра, если будешь работать в поте лица, еще по единичке получишь. Может быть. Потом, конечно, сложнее станет, но кто сказал, что будет легко? Придется потерпеть, пока начальник Шат не откроет доступ к прокачке Уровней.
   - А что потом?
   - Полегче станет. Да и норма - она не бесконечно подниматься будет. Над нами хоть и сволочи, но не дураки, подохнуть за так не дадут.
   Одним из последних к столу подошел Снурф. Вид у него был подавленный, настроение - на нуле. Как новичок, он тоже отдал Бугру один кусок руды и вернулся в шеренгу.
   После того, как процедура побора подошла к концу, работники направились к подъемнику.
   - Я не понимаю,- негодовал Алекс,- почему нельзя было усовершенствовать работу?! Можно же устроить сдачу руды непосредственно в нашей штольне! Тут столько вагонеток, а в ней только пустую породу вывозят! Свалил руду в вагонетку, а уж ее бы наверх поднимали!
   - Здесь все построено так, чтобы жизнь сладкой не казалась,- усмехнулся Сигур.- Но дело не только в этом. Добыча руды находится под жестким контролем, подсчитывается норма на каждого рудокопа. А приемщик у нас один, он не может бегать по штольням и принимать добычу у каждого по-отдельности. Поэтому и тащим мы руду наверх, где он нас поджидает.
   - Можно было поставить по приемщику на каждый этаж,- не унимался Алекс.
   - Это очень ответственная должность, а начальник Шат никому не доверяет, кроме Горгора.
   - Кто это такой?
   - Наш приемщик. Он неподкупный, да к тому же непись...
  
   Процедура сдачи руды была похожа на предыдущие поборы Бугра, только вместо сумки пришлось прикасаться к вагонетке, сбрасывая в нее всю добычу.
   Алекс справился быстро со своими десятью кусками и ждал Сигура, который возился дольше. И снова увидел поникшего Снурфа, сдававшего свою добычу.
   - Это все?- строго спросил Горгор.
   Очкарик едва заметно кивнул.
   Приемщик удрученно покачал головой, сделал какую-то пометку в блокноте и едва заметно качнул головой. Тут же к Снурфу подошли охранники и повели рудокопа на выход.
   - Не понял! Куда его?- воскликнул Алекс, когда мимо него прошел очкарик.
   - Может в яму, а может, просто выпорют для начала,- лениво ответил Сигур.
   - За что?!
   - Не выполнил норму...
  
   Как и говорил Дуболом, башмаки исчезли, едва Алекс переступил порог барака.
   - А...- растерянно протянул он.
   - Не беспокойся, они появятся, как только выйдешь на крыльцо завтра поутру,- успокоил его Сигур.
   В бараке первые минут десять было шумно, потом народ разошелся по своим делам. Некоторые даже выбрались во двор, и через окно Алекс видел, как одни затеяли возню с неким подобием мяча, связанным из каких-то тряпок, а другие просто наслаждались свободным временем, нежась в лучах заходящего солнца.
   - Где мое место?- спросил Алекс.
   - Вон там, слева от окна,- подсказал дворф.
   Алекс окинул взглядом помещение, нашел Бугра. Бригадир обустроился в самом дальнем углу, так сказать, подальше от мирской суеты. А главное - подальше от лежанки Алекса.
   - Что это за кувшины?- задал Алекс давно волновавший его вопрос.
   - Это что-то вроде депозитарной ячейки. В ней ты сможешь хранить свое имущество... Если, конечно, есть, что хранить. Ну, чтобы не захламлять сумки. Только сразу предупреждаю: не храни в нем ничего запрещенного. Кувшин - надежная защита от любопытства посторонних, но администрации это не касается. Начальник Шат частенько устраивает неожиданные обыски. За минуту до визита блокирует кувшины, так что не успеешь перепрятать, а потом устраивает шмон. Мне не нужно говорить, что ждет того, у кого найдут что-то запрещенное?
   Алекс покачал головой.
   - Во сколько отбой?- спросил он.
   - Как и положено, в десять. А пока можешь чем-нибудь заняться.
   - Чем, например?
   Дворф пожал плечами.
   - Вообще-то выбор у тебя невелик. Можешь полежать, помечтать - это у нас не запрещено. Можешь поиграть с парнями в мяч или просто прогуляться по территории. Только не суй свой нос туда, куда не просят!
   - А я могу вернуться в шахту?
   - Это еще зачем?!- удивился Сигур.
   - Хочу поговорить со Слаем.
   - Конечно, можешь. Вот только мне придется тебя разочаровать: Слай за так даже не взглянет в твою сторону. А тебе, как нулевке, нечем с ним расплатиться. Так что лишь напрасно время потеряешь.
   - Я попробую.
   - А ты упрямый! Что ж, иди, раз надумал. Только долго не задерживайся, в восемь у нас ужин....
  
   Очкарика пороли плетьми. Вдвоем. С диким остервенением и наслаждением. Подлечивали и снова пороли. Судя по тому, как он орал, ему было больно. Наверное, так же, как и Алексу вчера, в яме. Но так как номер 11232 ничем не мог помочь своему товарищу по несчастью, он прошел мимо, одарив наказуемого лишь сочувственным взглядом.
   Охранники у шахты были удивлены.
   - Вот что яма чудодейственная с людьми делает!- оскалился один из стражей.- Парень, видимо, встал на путь исправления, ударился в работу! И правильно, чего время-то зря терять? Маргелану нужно железо!
   - А нам - такие вот сознательные заключенные, как ты,- поддакнул второй.
   - Да и начальник Шат доволен будет. Он аж стонет от наслаждения, когда ему вылизывают задницу.
   Алекс стойко перенес шуточки охранников, получил разрешение, вошел в шахту и направился к лотку Слая.
   Вопреки ожиданиям, он оказался не единственным заключенным, которому захотелось пообщаться с предприимчивым леприконом. Правда, остальные пришли к торговцу по делам. Один хотел купить новую кирку, другой - какую-то книгу, третий - загадочные кольца. Расплачивались ребята по-разному: кто рудой, кто камешками, кто очками Опыта. Судя по расценкам, выгоднее всего было платить Опытом, так как Руда практически ничего не стоила. Драгоценные камни стоили гораздо дороже, но и попадались реже. А очки Опыта были у всех тех, кому начальник Шат открыл доступ к прокачке Уровней. Правда, их можно было потратить на что-нибудь более полезное, например, на развитие Характеристик или покупку Навыков и Способностей. Но и без непредвиденных затрат было не обойтись. О том, что старый рабочий инвентарь постепенно приходит в негодность, Алекс уже знал. Но для него оказалось новостью то, что о покупке нового каждый рабочий должен был беспокоиться сам. Кирка, как и заполненный волшебным маслом фонарь, как и одежда, выдавались администрацией единожды. А потом все за свой счет.
   - Вот же крохоборы!- с негодованием хмыкнул номер 11232.
   Впрочем покупались не только утраченные предметы, но и усовершенствованные. Кирка, которую выдал Алексу Дарад, была простая, к тому же "поношенная". А у Слая можно было купить товар более качественный и навороченный. С таким и работать в удовольствие, и добыча увеличивалась в разы. То есть, и самому хорошо, и администрации польза, но... Все за свой счет.
   Кроме инвентаря можно было приобрести новую одежду, дававшую не только улучшенную защиту, но и определенные плюсы к Характеристикам. А еще - кольца, браслеты, медальоны и прочую магическую атрибутику, с которыми и жить, и работать веселее. А еще Слай продавал магические свитки и книги, прочитав которые можно было приобрести или поднять тот или иной Навык.
   Увы, все это счастье стоило дорого, и позволить себе мог не каждый. Впрочем, отбоя от покупателей у Слая не было - следом за Алексом уже пристроились двое новых. А он хотел переговорить с леприконом с глазу на глаз, поэтому великодушно пропустил незнакомых зеков вперед. Они восприняли это как проявление слабости и с тех пор смотрели на Алекса свысока.
   А ему пришлось уступить место в очереди еще одному покупателю, и только после этого они с леприконом остались один на один.
   - Мне сказали, что ты можешь передать маляву на волю,- Алекс сразу же взял быка за рога.
   Слай завертел головой, потом окинул просителя взглядом, еще сильнее наморщил и без того помятое личико и сказал с хрипотцой:
   - Я-то могу, но вот ты не потянешь. Эта услуга стоит о-очень дорого.
   - Сколько?
   - Дай-ка подумать...- леприкон закатил глаза, почесывая при этом бороду.- 1000 золотых.
   - Сколько?!- О стоимости местных денег Алекс не имел ни малейшего понятия, но расценки звучали устрашающе высокими.
   - Да, дорого!- кивнул Слай.- Но знаешь ли ты, что будет, если начальник Шат узнает об оказанной тебе услуге? Ладно ты... Тебя он сгноит в яме или скормит Чистильщикам, а вот я потеряю прибыльное местечко. А моя репутация? Тот-то и оно... Впрочем, есть у меня одна страстишка,- пробормотал он задумчиво.- До дрожи в коленках, до мурашек по коже люблю я смарагды. Просто обожаю! Если добудешь мне камешек, может быть, и договоримся. Только абы какой не годится!- повысил он угрожающе голос.- Мне нужен безупречный камень, без трещин и пузырьков воздуха, без вкраплений и примесей. И никак не меньше пяти карат.
   - Где же я такой возьму?- растерянно пробормотал Алекс.
   - Это уж не моя забота!- отмахнулся леприкон и потерял к клиенту интерес...
  
  
   Вы получили задание: Добыть безупречный смарагд!
  
   Награда: В случае выполнения задания Слай готов передать весточку на волю
  
   Примечание: Кроме того, Вы можете расплатиться со Слаем иным способом. Леприкон готов принять 1000 золотых
  
  
   - Безупречный смарагд на пять карат?!- выпучил глаза Сигур Дуболом, услышав о запросах леприкона.- Губа не дура у этого Слая! Да знаешь ли ты, сколько будет стоить такой камешек?! Тысяч двадцать. Золотом! Дороже равновесного бриллианта!
   - Но добыть-то его возможно?- не унимался Алекс.
   - Легче сменить на должности начальника Шата или выбраться из этой тюряги, чем добыть такой смарагд!
   - Но все же есть шанс?
   - Шанс есть даже у бедолаги, попавшего в лапы Чистильщика. Только вот я пока что не слышал о том, что кому-то это удалось.
   - Почему? Я не про Чистильщика, а про камень.
   - Место тут не подходящее. Смарагды встречаются в кусках углистого известняка или в кварцевых жилах, а ничего подобного мне в этой шахте не попадалось. И другим, насколько я знаю - тоже.
   - Что же делать?- растерянно пробормотал Алекс.
   - Забудь! Я же предупреждал, что Слай - хитрая бестия. И жадная. Он своего не упустит, но и зря рисковать не станет. Наверное, он с умыслом дал тебе такое задание, чтобы ты его не выполнил. Вроде как и не отказал, поддержал репутацию торгаша, способного даже луну с небес достать, но и голову в петлю совать не стал.
   - А... тысяча золотых - это много?- спросил Алекс.
   - Это туева хуча денег! Вот сколько стоит кусок руды, которую ты сегодня добыл?
   - Стояла единичка.
   - Единичка...- хмыкнул дворф.- Единичка в данном случае значит одна медная монета. В Маргелане за сто медяков дают серебряную монету. А за десять серебряков - одну золотую. Вот теперь сам посчитай, сколько руды тебе придется добыть, чтобы расплатиться со Слаем.
   Алекс посчитал и сам офигел от неожиданности:
   - Миллион кусков руды!
   - То-то! Со временем ты станешь добывать и по тысяче кусков в день, но ведь большую часть придется отдавать в счет нормы. А себе ты сможешь оставлять только излишки. Так что сам думай, стоит ли оно того.
   - А почему руда стоит так дешево?- удивился Алекс.
   - Это продавать дешево, а если ты вздумаешь покупать, то для тебя она будет стоить уже в десять раз дороже. И то при условии, что покупка ведется напрямую, без посредников.
   - Откуда такая несправедливость?!
   - А где ты ее видел - справедливость эту?- проворчал дворф.- А тут еще игровая механика и прочая лабуда. Короче, забудь - что бы ты там ни надумал...
  
   Вернулся Снурф, побитый и жалкий, и сразу же направился на свое место. Улегся и закрыл глаза.
   - Ты как?- решил поддержать его Алекс.
   - Отстать, без тебя тошно!- злобно бросил очкарик и отвернулся к стенке.
   На ужин он не пошел...
  
   Полночи Алекс думал о том, как выполнить задание Слая. На первый взгляд его условия были невыполнимы. И на второй - тоже.
   А через пару часов начался новый рабочий день. Выйдя на крыльцо, Алекс равнодушно отметил, как на ногах появилась обувка. Он все еще был удручен ночными раздумьями.
   На завтрак давали неизменное грибное пюре. Потом бригада направилась в забой.
   - Пятнадцать кусков руды,- напомнил Бугор, когда зэки начали расходиться по своим штрекам.- И о десяти процентах не забывай!
   Ему доставляла удовольствие собственная значимость...
  
   Вчерашние старания начали приносить первые плоды. Во-первых, Алекс заметил, что на открытие жилы у него теперь уходило не десять, а девять ударов по камню. А иногда - и восемь. Столько же - на выпадение куска руды. Во-вторых, появилось новое умение: Критический Удар. Он случался раз почти на сотню взмахов киркой, но зато стоил целой дюжины. В-третьих, Энергия теперь затрачивалась не так быстро.
   Так он и работал: 12-13 ударов - отдых, 5-6 ударов - кусок руды; глоток воды, 10-12 ударов - отдых...
   Не прошло и пары часов, а Алекс уже добыл половину необходимой руды без учета десяти бугровских процентов. Осознание того, что норма на сегодняшний день будет выполнена, подняло настроение. Его не смогли испортить даже страхи о завтрашнем дне, когда нужно будет добыть уже 20... нет, 22 куска руды. Потом, конечно, будет сложнее, но Алекс решил подумать об этом, когда придет время.
   Норма нормой, но ведь и о себе родном не стоило забывать. Кирка постепенно приходила в негодность, масло в лампе заканчивалось. Да и сумка была уже маловата. Большего размера можно было купить у Слая, чтобы потом не пришлось мотаться к приемщику по нескольку раз с добытой рудой, не тратить драгоценное время. Для начала можно было взять торбу попроще, хотя бы на полсотни ячеек. Стоила такая пять серебряков. Или 500 кусков руды. Или равное количество очков Опыта. Но где ж их взять? Да и с рудой будет непросто Даже если добывать по пять кусков сверх нормы, уйдет 10 дней. Но с одной стороны, к этому времени увеличится норма. С другой же, благодаря упорному труду, подрастут и Характеристики, а значит, и добывать можно будет гораздо больше руды. Правда, через 12 дней сумка на 50 ячеек будет уже впритык. Но у бывалых рудокопов имелась одна хитрость насчет экономии средств. Они не выбрасывали свои маловместительные сумки, а использовали их по назначению. Забивали рудой до отказа, а потом... помещали в ячейку сумки большего размера. Таким образом, имея две сумки на 10 и на 50 ячеек, можно было унести с собой 59 кусков руды. Жаль, что вес при этом не уменьшался, зато экономилось место.
   Об этом новичку рассказал Сигур, пока спускались в забой...
   Кстати...
   Алексу в голову пришла замечательная идея, и он направился к Дуболому.
   - У тебя случайно нет лишней сумки?- спросил он, игнорируя явное недовольство трудолюбивого дворфа, оторванного от любимого занятия.- Я бы купил одну, ячеек на пятьдесят.
   - Лишней нет, но... Хорошо, могу продать тебе старую. Она изрядно поношенная, но на первое время сойдет.
   - Сколько?
   - Я бы и за так отдал, но не принято у нас, сам знаешь.
   - Знаю, поэтому и спрашиваю - сколько?
   - Сотня кусков руды. Устроит?
   - По рукам!- обрадовался Алекс. Это была выгодная сделка с учетом того, что Слай требовал в пять раз больше.
   Правда, сумка Сигура, как он и говорил, оказалась на последнем издыхании, но на пару дней должно было хватить, а там видно будет.
   - Бери сейчас, а руду потом отдашь,- предложил дворф.- Можно даже частями, я не привередливый.
   - Ты настоящий друг!
   Получив сумку, Алекс вернулся в свой штрек и с удвоенной силой взялся за работу...
  
   К обеду он уже был обладателем 13 кусков руды. Заметно подросла Ловкость. Немного, гораздо меньше, чем вчера, номер 11232 приподнял Силу и Горное Дело, совсем чуть-чуть Выносливость. Росла и Наблюдательность. Ничего удивительного: постепенно приходил опыт, и Алекс начинал замечать нюансы в структуре камня, намекавшие на вероятность обнаружения рудной жилы. Благодаря этому сообщения типа "Жила пуста" почти сошли на нет. Кроме того, с некоей долей вероятности он мог теперь даже предсказать, сколько и какого качества будет добытая им руда.
   Прогресс был на лицо, и это тоже радовало.
   - Садись с нами!- предложил Алексу Сигур, когда бригада собралась в столовой.
   Алекс принял, было, приглашение, но увидел одинокого очкарика и изменил решение:
   - Пойду, поговорю с ним, совсем парень скис.
   - Напрасные старания!- высказался один из приятелей Сигура.- Не жилец он, уж поверь мне - всякого навидался здесь. Такие, как этот, долго у нас не задерживаются.
   И остальные были с ним полностью согласны.
   - Я попробую.
   Снурф задумчиво ковырял ложкой пюре и выглядел совершенно раздавленным.
   - Привет. Проблемы?- спросил его Алекс.
   Очкарик промолчал.
   Впрочем, Алекс и без того догадался о том, что так печалило бывшего программиста.
   - Не можешь выполнить норму?
   - А как ее выполнить?!- слишком громко воскликнул Снурф, обратив на себя внимание остальных едоков. Даже Бугор обернулся. Кстати, Алекс заметил, что сегодня он тоже обедал в гордом одиночестве.- Это нереально! По крайней мере, для меня. Я полдня долбил камень, а выпало всего три куска руды.
   - Если хочешь, я помогу тебе!- неожиданно для себя предложил Алекс.
   - Оно тебе надо?- устало вздохнул Снурф.- Сам, небось, не успеваешь?
   - За меня не беспокойся! Свою норму я уже почти выполнил.
   - Но как?! Почему тогда у меня ничего не получается?
   - Ты уже Горное Дело открыл?- спросил очкарика Алекс.
   - Да, а что толку? Пара ударов, и Энергия на нуле!
   - Выносливость у тебя какая?
   - Перед обедом единичку получил. Теперь три.
   - А Сила?
   - Столько же.
   - Поэтому и не получается!- заключил Алекс.- Ты по Классу кто будешь?
   - Художник,- буркнул Снурф.
   - Кто?!- не поверил своим ушам Алекс.
   - Я сам себе что ли Класс выбирал?!- снова вспылил Снурф.- Я и рисовать-то не умею!
   - Я думал, что я один здесь такой - неприспособленный,- усмехнулся номер 11232.- Между прочим, я Картограф...
   - Картограф?!
   - Именно! И ничего, кручусь. А ты, видать, кому-то сильно насолил в прошлой жизни.
   - Не без этого,- снова погруснел Снурф.
   - Ну, ничего, прорвемся...
  
   После обеда Алекс направился в штрек номер 42, который достался Снурфу. Даже неопытного взгляда оказалось достаточно, чтобы прийти к выводу: ловить тут было нечего.
   - Тут же руды совсем нет!- заявил Алекс.
   - А ты откуда знаешь?- усомнился очкарик.
   - Так видно же! Все, что можно, здесь уже выработали.
   - А Бугор сказал...
   - Ты его больше случай... Бросай этот штрек и переходи в другой, иначе никогда нормы не выполнишь!
   - Но бригадир...
   - Дался тебе этот урод?! Если будет возражать, скажи, что пожалуешься начальнику Шату. Ему руда нужна, а не бригадирские понты! Давай, например, заглянем в соседний штрек! Он, кажется, ничейный...
   Но только они вышли в центральную штольню, послышался дикий треск. Из глубин 34-го штрека вырвалось облако пыли и окутало побросавших вагонетки "быков", вывозивших пустую породу.
   - Обвал! Обвал!- заголосили они, отбегая подальше от опасного места.
   Ошарашенный Алекс стоял, как вкопанный и думал о том, что было бы, если бы он сразу отправился на свое рабочее место?
   Повезло...
   Из своих штреков повыскакивали рудокопы, появился Бугор, чуть дольше приличного задержался взглядом на номере 11232, после чего крикнул:
   - Построение!
   Зэки вытянулись в шеренгу прямо в центральной штольне, все еще окутанной пылью. Бригадир посчитал личный состав...
   - Одного не хватает,- буркнул он.
   - Дуболома нет,- подал кто-то голос.
   Алекс подался вперед, скользнул взглядом по шеренге и с сожалением признал его правоту.
   Если Сигур не закемарил в своем штреке, то...
   - Опасность миновала, все за работу! А ты,- обратился Бугор к Алексу,- иди расчищать свой штрек. Он же твой?
   - Мой, но... может, я в другом начну?
   - Э-э, нет, родной! Если каждый после обвала место менять начнет, так на вас штреков не напасешься!
   - А как же норма?
   - Это твои проблемы!- усмехнулся орк. Но немного подумав, добавил: - Хорошо, можешь совмещать полезное с приятным. Найди себе ничейный штрек и долби норму, но и про завал не забывай! Теперь он твой.
   А как хорошо начинался день...
  
   Сигур появился минут через двадцать - злой, как черт.
   - Я тебе сумку свою отдал, а ты...- зашипел он, сжимая кулаки.
   - А что я?- опешил Алекс.- Я-то тут причем?!
   - Это ведь твой штрек, за ним ухаживать нужно, крепи ставить, тогда и обвалов не случится.
   - Извини, я не знал,- вздохнул Алекс.
   - Извини...- поморщился Дуболом.- Столько времени коту под хвост! Да еще и кирку свою потерял. Почти новую. А главное, я ведь уже почти добрался до нового Уровня, а теперь все сначала начинать.
   - Я же извинился!
   - Засунь свои извинения... сам знаешь, куда!
   Дворф резко развернулся и ушел...
  
   Обвал был локальным, как раз там, где Алекс перед обедом усердно вгрызался в породу. Мелкие камни номер 11232 отбрасывал в сторону - потом "быки" уберут, - крупные приходилось разбивать киркой на более мелкие. Занятие утомительное, а главное - никакой прибыли, лишь пустая трата времени.
   А ведь он собирался помочь очкарику. Да и себе набить лишней руды не помешало бы...
   Эх...
   - Ты... это... извини,- послышался голос за спиной. Алекс обернулся и увидел Дуболома. Рожа у дворфа была виноватая.
   - Проехали.
   - Но ведь и ты должен меня понять! Столько трудов, считай три месяца в поте лица... Совсем чуть-чуть оставалось, а теперь по новой придется стараться, чтобы Уровень поднять.
   - Я могу чем-нибудь помочь?- спросил Алекс.
   Дворф махнул рукой.
   - Я не за этим пришел... Я тут подумал... В общем, сдается мне, ты тут не при чем. Когда я был здесь в последний раз, то на автомате заметил, что старые крепи были в порядке. А еще... Кто-то заходил в твою штреку, когда ты на обед ушел. Я думал, это ты вернулся, что-то забыл, а ты в это время уже в столовой был.
   - И кто это был?- насторожился Алекс.
   - Не знаю, я лишь мельком его видел. Хотел тебе сказать, да забыл. Только сейчас вспомнил.
   - Думаешь... обвал подстроили? Это был кто-то из шестерок Бугра?- Алекс вспомнил о том, что бригадир сегодня обедал один.
   - Не знаю,- пожал плечами Сигур.- Обвалы у нас часто случаются - когда по недосмотру, а когда и на ровном месте. Но могут и подстроить... В общем, я тебя предупредил... И вот что еще... если мою кирку отроешь, можешь оставить себе.
   - А как же ты?
   - А мне норму нужно делать!- развел руками дворф.- Не могу же я ждать, когда ты завал разберешь? Поэтому я себе уже новую купил.
   - Как думаешь, насколько здесь работы?- кивнул Алекс на завал.
   - Дня на два, не меньше,- опытным глазом оценил дворф...
  
  
   Глава 6. Не все мечты сбываются
  
  
   Завал завалом, а про норму не следовало забывать. Чтобы далеко не ходить, Алекс выбрал штрек номер 12 - он находился как раз по соседству с 56-м, который с согласия Бугра был выделен Снурфу. Беглого взгляда хватило на то, чтобы оценить: штрек был беднее прежнего, но уже через час Алекс выполнил норму. Добыл он и два куска руды для бригадира.
   До конца рабочего дня было еще полно времени. Можно было бы набить для себя руды, но...
   А как же очкарик?
   Если ему не помочь, он снова отгребет по полной. Скрепя сердце, Алекс направился к соседу.
   - Ну, и как новый штрек?
   - Гораздо лучше!- задорно ответил Снурф.- Я уже два куска руды добыл!
   Алекс уныло вздохнул. Два куска... За двенадцать рабочих часов - двадцать четыре. Ладно сегодня, да и завтра тоже - хватит при определенном усердии. А что потом?
   Взмахнув киркой, Алекс стал вгрызаться в камень. Снурф удивленно уставился на него.
   - Почему ты мне помогаешь?- спросил он.
   - Почему нет?
   - Я привык к тому, что просто так в этой жизни ничего не происходит. Если ты решил мне помочь, значит, тебе от меня что-то нужно...
   - Дурак ты,- беззлобно ответил Алекс.
   - Спасибо...
  
   К концу рабочего дня они вдвоем нарубили положенные пятнадцать кусков руды, плюс два процента для Бугра, плюс еще несколько кусков.
   - Оставь их на завтра!- предложил Алекс.- Спрячь где-нибудь здесь, чтобы с собой не таскать - ничего с ними не случится.
   К сожалению, сегодня ему не удалось поднять ни Характеристики, ни Навыки, хотя и Сила, и Ловкость, и Горное Дело немного подросли. Для более быстрого продвижения ему теперь нужно было открыть прокачку Уровней.
   - Когда?- спросил Алекс дворфа.
   - Как повезет,- пожал плечами Сигур.- Может, завтра, а может через месяц. Все зависит от настроения Хозяина.
   И такое совпадение - на выходе из шахты номера 11232 окликнули охранники и сказали:
   - Тебя хочет видеть начальник Шат.
   Окрыленный надеждой, Алекс направился к навесу, под которым обычно сидел лагерный босс, встречая новичков, но упитанного орка там не оказалось.
   Алекс подошел к дому Хозяина. У входа его остановила охрана.
   - Мне сказали, что начальник Шат хочет меня видеть.
   - Мне об этом ничего не известно,- буркнул один из стражей.
   - Тогда я пойду?- не стал напрашиваться Алекс.
   - Куда?! Стоять, сейчас узнаю!
   Охранник скрылся в доме, а Алекс оперся о стену дома, нежась в лучах заходящего солнца. Он не заметил, что соседнее окно было приоткрыто, зато услышал грозный голос недовольного начальника тюрьмы:
   - Я никого не вызывал, гони его в шею! А если снова появится - дайте ему плетей, чтобы надолго запомнил!
   Возможно, охранники шахты что-то напутали или неудачно пошутили над новичком. Так или иначе, Алекс не стал задерживаться и, оттолкнувшись от стены, быстро зашагал к бараку. Отойдя от дома Шата метров тридцать, он обернулся и увидел вернувшегося стража, погрозившего ему вслед кулаком. А подняв глаза, Алекс увидел человека, стоявшего на балконе второго этажа. Облокотившись о перила, он провожал заключенного номер 11232 тяжелым взглядом из-под капюшона. Наткнувшись на него, Алекс вздрогнул - словно его током ударило. Он быстро отвернулся, сделал еще несколько шагов и вдруг...
   Что-то странное было в этом человеке. И дело даже не в необычном наряде, похожем на монашескую рясу. Хотя и это тоже. Было что-то еще...
   Стоп! Его имя!
   Вернее... Как раз имени-то у него и не было! Как и картуша над головой. Вообще.
   Может, показалось?
   Алекс обернулся, но человека на балконе уже не было.
   Обдумать мысль он не успел: раздался отдаленный рев, как будто затрубил слон. Засуетились охранники, дежурившие на заборе... вернее, если быть точным, на крепостной стене. Те, у кого были арбалеты, приготовили оружие. Один поднял сигнальный рог и прогудел на всю округу. Звук был похож на недавний а значит, кто-то, находящийся по ту сторону стены, тоже подавал сигнал. Из барака охранников вывалило подкрепление. Часть застучала сапогами по лестнице, ведущей на стену, другие бросились к воротам. По сигналу часового они приоткрыли створки, и во внутренний двор один за другим ввалились шестеро мужиков, своим внешним видом непохожие ни на заключенных, ни на стражей. Их экипировка заметно отличалась от той, что доводилось Алексу прежде видеть на территории тюрьмы "Справедливое возмездие". Они носили мощные доспехи, на вид способные выдержать даже прямое попадание пушечного ядра. Однако при этом были настолько помяты, будто побывали под прессом. Их владельцы тоже были изрядно потрепаны, истекали кровью и едва держались на ногах. И все же они, оказавшись во дворе, нашли в себе силы взяться за оружие, развернувшись к быстро закрывавшимся охранниками воротам. Как оказалось, предосторожность была не излишней: едва на прочные скобы лег деревянный брус-запор, как ворота вздрогнули от мощного удара. Казалось, содрогнулась вся крепостная стена, так, что находившиеся на ней охранники вцепились в каменные зубья, чтобы устоять на ногах. Следом за этим раздался настолько жуткий рев, что даже у стоявшего в отдалении Алекса зашевелились волосы на голове.
   Охранники не спасовали, дружно выстрелили в... Что бы там ни находилось, за воротами, но было огромным, сильным и чрезвычайно опасным. Поэтому смертоносные для любого незащищенного существа арбалетные болты не смогли причинить ему вреда, но сильно разозлили. Оно ответило тугой струей пламени, прошедшейся по-над стеной и заставившей охранников отшатнуться от зубцов.
   - Где ваш маг, мать его?!- грозно зарычал один из воинов. Наверное, это и были те самые рейнджеры, о которых рассказывал Сигур.- У моего маны ни капли не осталось!
   Словно услышав его, появился маг. Пробегая мимо Алекса, он пригрозил ему огненным шаром, сжатым в ладони:
   - А ну, двигай в барак! Живо!!!
   Только сейчас Алекс заметил, что кроме него, охранников и рейнджеров во внутреннем дворе никого не было. Причина стала понятна, когда через стену перелетела и плюхнулась на землю большая огненная клякса. Она полыхнула пламенем, лизнувшим парней в доспехах. Рейнджеры разбежались в стороны, а один из них бросился по лестнице на стену. За ним по пятам следовал маг.
   Что было дальше, Алекс не видел, перешагнув порог третьего барака. Войдя, он увидел, что некоторые из заключенных наблюдали за происходящим через окна. Впрочем, большинство отнеслось равнодушно к нападению чудовища и занималось своими делами.
   Алекс направился к Сигуру, который мог ответить на возникшие у номера 11232 вопросы.
   - Что происходит?- спросил он дворфа, беззаботно развалившегося на лежанке, заложив руки за голову.
   - Атака мобов, которых рейнджеры привели с собой на хвосте,- лениво ответил Дуболом.
   - Что-то серьезное?
   - Вряд ли. Иначе они были бы уже здесь.
   - И такое бывает?
   - А то! Однажды они навалились с двух сторон - одни пришли из глубин шахты, другие повалили через стену. Туго нам тогда пришлось. Мобы перебили почти всю охрану, и уже нам самим пришлось отбиваться. Да только много ли намашешь обычными кирками? Зеки один за другим улетали на Перерождение с одного удара, а потом толпились в Кругу, потому что за его пределами царила смерть.
   - А в Кругу, значит, безопасно?
   - Только там. Ни одна тварь не может в него войти, чтобы тебя прикончить! Но Круг слишком мал, чтобы уместить всех обитателей тюряги. Поэтому слабых выталкивали наружу, чтобы хоть немного места освободить. Так ведь они почти сразу и возвращались.
   - И чем все закончилось?
   - Нас рейнджеры спасли. Они в тот день на Пустоши были, но получили сигнал и телепортировались прямо во внутренний двор, в самое пекло. Парни прикончили главного босса, после чего с остальных мобов слетели все баффы, и они заметно ослабли. Мы навалились на них толпой и очистили территорию.
   - Круто.
   - А то! Хоть какое-то развлечение в этой убогой дыре. Правда, я тогда ценный браслет потерял и почти новый шмот в лохмотья превратились. А в остальном, да, весело было.
   - А сегодня? Как думаешь, справится охрана?
   - А ты разве не заметил, как тихо стало? Справились уже.
   И на самом деле, Алекс больше не слышал рыка чудовища, ломившегося в ворота. То ли прикончили его охранники, то ли само ушло в глубины Пустоши.
   - Кстати, чего от тебя Хозяин хотел?- спросил дворф.
   - Не знаю,- пожал плечами Алекс.- Ошибка какая-то вышла.
   - Ну, да, понятно,- не поверил ему Дуболом.- Ладно, расслабься и отдыхай!
   - Я еще кое-что спросить хотел.
   - Спрашивай! Я за спрос денег не беру.
   - Я в доме Хозяина человека одного странного видел.
   - Что же в нем странного такого?
   - У него не было имени.
   - А-а, этот... Мы так и зовем его - Безымянный. Подозреваю, что и сам начальник Шат не знает его имени. А может, и нет его вовсе.
   - А кто он такой?
   Сигур пожал плечами.
   - Никто не знает. Он приходит, когда вздумается, а потом исчезает, не спрашивая разрешения. Только судя по тому, как дрожат коленки у Шата при его появлении, боится он Безымянного пуще смерти... Значит, снова к нам пожаловал? Жди теперь беды.
   - Почему?
   - Каждый раз, как он приходит, случаются всякие неприятности. То зек исчезнет, то шахту завалит, а то мобы полезут из Бездонной Глотки.
   - Откуда?
   - Ты еще не видел, куда быки сваливают пустую породу? Это провал в самом сердце шахты, и он, похоже, на самом деле не имеет дна. Уже сколько лет я здесь вкалываю, столько камня перелопатил, столько руды добыл, но ни разу не слышал, как приземляется сброшенная в эту дыру порода.
   - И никто туда не спускался?
   - Отчего же? Всегда находятся смельчаки... или безумцы - думай, как хочешь. Манят их богатства нижних уровней. Там и руды побогаче, и выбор посолиднее. И серебро с золотом встречается, и алмазы с рубинами, и даже более дорогие минералы.
   - А смарагды?
   Сигур пристально посмотрел на Алекса.
   - Вот ты о чем... Все никак не уймешься... Да, если и можно в этой шахте добыть приличный смарагд так только там. Но!- дворф предостерегающе приподнял указательный палец.- Добыть его будет непросто. Там мобов тьма тьмущая! Они там хозяйничают, а когда им там тесно становится, наверх лезут. Иногда такие твари появляются, что жуть просто! С ними даже наши вертухаи с трудом справляются, а что уж о бедных работягах говорить? Сожрут они тебя и делов-то! В лучшем случае вернешься в Круг Возрождения...
   - А в худшем?
   - Нарвешься на Чистильщиков и сгинешь... Не все возвращались из тех, кто отважился туда спуститься. Поэтому даже не думай! Нечего тебе там делать, по крайней мере, в ближайшем будущем. И не зли понапрасну Хозяина! Он, если в ярости, может приказать, и тебя сбросят в Бездонную Глотку. Тех, кого постигла такая участь, больше никогда не видели.
   - Понятно,- грустно вздохнул заключенный номер 11232...
  
   Этой ночью Алекс долго не мог уснуть. Было о чем подумать. О Безымянном, о рейнджерах и рыщущих по Пустоши чудовищах, о задании Слая и Бездонной Глотке. О времени. Прошло всего два дня, начинался третий, а сколько всего произошло...
   Сон, неторопливо обволакивавший своими объятиями, вдруг исчез. Алекс подскочил на лежанке.
   Третий день...
   Ирэн говорила, что его аккаунт предоставляет возможность беспрерывного пребывания в виртуальном мире сроком 72 часа. Потом последует плановая эвакуация.
   "Как же я об этом забыл!"- Алекса даже заколотило от волнения.
   Может быть, слушал краем уха, может, виной тому треволнения последних двух дней. Неважно. Главное, у Алекса появилась надежда.
   А вдруг?
   Внутренний голос усмехнулся и сказал: "Это было бы слишком просто!"
   Но Алекс приказал ему заткнуться, чтобы не сглазил. Если все пойдет, как надо, то уже сегодня он выберется из этого гиблого места и вернется в реальный мир...
  
   Новый рабочий день начался традиционно.
   - Подъем, бездельники!- заорал Бугор, и работяги стали покидать свои нагретые за ночь постельки.
   Потом был завтрак и спуск в забой.
   Помня о том, что день обещал быть судьбоносным, Алекс не мог думать о работе. Зачем, если к вечеру его здесь уже не будет?
   По крайней мере, он на это надеялся.
   Значит, можно было не беспокоиться ни о норме, ни о неприятностях, связанных с ненавистным бригадиром. Разве что...
   Увидев очкарика, Алекс подумал: "Жаль парня! Сожрут тут его без меня".
   Но только не сегодня. Алекс твердо решил помочь Снурфу: пусть хотя бы в этот знаменательный день у него все будет хорошо.
   Поэтому он прямиком направился в штрек номер 56, где с недавних пор обосновался очкарик.
   - Ты теперь все время собираешься со мной нянчиться?- спросил Снурф, но вместо недовольства в голосе прозвучала надежда.
   - Кстати, об этом,- заговорил Алекс.- Если... меня не станет, держись Сигура Дуболома. Он - нормальный парень, хоть и виду не подает. Я поговорю с ним о тебе во время обеденного перерыва. Надеюсь, он не даст тебя в обиду.
   - А ты?- дрогнул голос Снурфа.- Что значит: если тебя не станет?
   Алексу не хотелось откровенничать и забегать вперед паровоза, поэтому он ответил уклончиво:
   - Всякое может случиться...- и прежде чем очкарик начал настаивать, добавил: - Ну, за работу?
   Мысли о ближайшем будущем прибавляли сил не хуже глотка воды. Алекс самоотверженно махал киркой до полного изнеможения, и уже к обеду добыл для очкарика половину нормы. Его Сила и Выносливость заметно подросли, да и полоска Горного Дела стала немного длиннее... Впрочем, теперь все это не имело значения.
   Снурф тоже старался, наколотил пять кусков руды, поднял важные для продуктивной добычи Характеристики.
   - Если так дальше пойдет, уже через пару дней сможешь сам о себе позаботиться!- похвалил его Алекс и отдал очкарику всю добытую руду.- Вот, бери, это твое!
   - А как же ты?- встревожился сердобольный приятель.
   - Обо мне не беспокойся!- ответил Алекс и помимо воли загадочно улыбнулся.
   Снурф пристально посмотрел на него и сказал уверенно:
   - Ты что-то задумал.
   - Я?!- наигранно удивился Алекс.
   - Послушай, Лекс! Если... Если есть хоть малейшая возможность отсюда выбраться... Я... Я с тобой.
   "Если бы это зависело от меня самого..."- подумал Алекс, а вслух сказал:
   - Осталось добыть еще пару кусков, и можно будет побеспокоиться о завтрашнем дне.
   Снурф воспринял это, как отказ, и собрался, было, обидеться, но тут прозвучал сигнал колокола, приглашавшего работников на обед, и Алекс поспешил в столовую.
   Как и обещал, он поговорил с Сигуром. Аккуратно, чтобы не возбуждать ненужных подозрений. Дворфу не понравилось его назначение на роль няньки.
   - Я же не предлагаю тебе вытирать ему сопли и менять подгузники! Просто проследи, чтобы его никто не обижал.
   И прежде чем Дуболом успел что-то ответить, Алекс встал из-за стола и направился к Снурфу.
   - Значит, решил, все-таки, спуститься в Бездонную Глотку?- бросил ему в спину дворф.
   Алекс не стал его разуверять, ушел, не оборачиваясь. И услышал донесшееся ему вслед нараспев:
   - "Жаль приятеля - был парень неплохой - ну и бог и с ним!"
  
   Из столовой они вышли вместе - Алекс и Снурф - и направились на свое рабочее место. Алекс постоянно смотрел на "внутренние" часы, отмечая, как медленно текло время. Медленно, но неизбежно приближался час Х.
   - Чем это здесь воняет?- поморщился очкарик, едва войдя в штрек.
   Увлеченный мыслями о времени Алекс не сразу это заметил, а почувствовав, тоже наморщил нос.
   - Ну и вонища! Неужели кто-то испортил здесь воздух, чтобы выкурить нас из штрека? Или это кого-то пронесло от страха?- усмехнулся он.
   Однако вскоре ему стало не до смеха. Ловко перебирая лапками, из центральной штольни в штрек номер 56 забежал жук. Точнее, ЖУК, так как был он величиной со средних размеров слоновую черепаху. У него было вытянутое тело коричневого цвета, длинные, похожие на клещи, челюсти, бугристый прочный хитиновый панцирь и шесть лап, вооруженных изогнутыми к низу шипами. Как и вся живность в виртуальном мире - если не считать Безымянного, - он имел картуш над головой, в котором желтело слово "Димахер". Целеустремленно забежав в штрек, жук внезапно остановился и зашевелил усиками, сканируя пространство. Вроде бы он не видел двух людей, замерших в середине выработки, но явно чувствовал присутствие посторонних, которые могли представлять опасность. Алексу показалось, что, если не шевелиться, то жук, возможно, уйдет, но прежде чем он успел сказать об этом Снурфу, очкарик резко наклонился и поднял с пола камень.
   - Не надо!- с запозданием крикнул он - Снурф уже размахнулся и метнул кусок пустой породы в насекомого. Размах был хорош, но низкий потолок изменил траекторию полета камня. Впрочем, несколько раз срикошетив о стены, он все же докатился до жука, задев его переднюю лапу. Этого оказалось достаточно, чтобы разозлить насекомое, его имя в картуше тут же покраснело, он застрекотал жвалами и ринулся в атаку.
   Алекс выхватил кирку - другого оружия у него не было.
   Не умирать же в это знаменательный день?
   Жук, рассекая воздух верхними челюстями, быстро приближался. Алекс, приподняв кирку над правым плечом, терпеливо ждал. Нервы у очкарика оказались не столь крепкими, и он, пятясь назад, бросал один камень за другим. Некоторые из них попадали по жуку, но звонко отскакивали от прочного панциря, не причиняя насекомому никакого вреда. Достигнув цели, димахер приподнялся на средних лапах, поднял вверх передние конечности и застрекотал челюстями перед носом Алекса. Тот не стал ждать, от всей души приложился киркой, метя в голову. Удар вышел сильным, но притупленный за время работы наконечник орудия не смог пробить хитин и скользнул вниз. Тем не менее, полоска Жизненной Силы жука стала чуть-чуть короче, и насекомое отпрянуло назад. Однако уже через мгновение оно проворно подалось вперед и, замысловато взмахнув передней лапой, нанесло ответный удар. Алекс ожидал выпада и отступил назад, но недостаточно далеко - остроконечная лапа рассекла рубаху, а заодно и грудь слева направо по диагонали.
  
  
   Жизненная Сила - 32
  
  
   Результат оказался даже хуже, чем Алекс предполагал: еще два таких удара, и он отправился в Круг Возрождения.
   Вместе со Здоровьем просела и Энергия. Учитывая то, что почти половину показателя Алекс вложил в собственный удар, надолго его не хватит.
   Жук не стал останавливаться на достигнутом, продолжил натиск. За первым ударом последовали сразу несколько новых причем обеими лапами. Помня об их последствиях, Алекс поспешно отступал, даже не помышляя об ответке. Думал он и о том, что рано или поздно окажется в тупике, откуда уже не выбраться. Поэтому, как только сбоку появилась просторная выемка, Алекс шагнул в нее и, обогнув жука, зашел ему в тыл. Насекомое развернулось следом за ним и продолжило атаку, но уже в направлении центрально штольни.
   Несмотря на проворство димахера, он бы не угнался за Алексом, реши тот сбежать. Промелькнула такая идея - выбраться в штольню и позвать на помощь охрану или более опытных работников. Но он не знал, как на это отреагирует жук. Хорошо, если побежит следом. А если нет? Если он набросится на беспомощного во всех отношениях очкарика?
   Алекс прекрасно понимал, что смерть в этом мире - за редкими исключениями - была лишь временным прекращением жизнедеятельности, грозящим только потерей части имущества, которого он пока что не нажил, и определенного количества очков Опыта, которых у него не было. Даже репутационные потери, учитывая его нулевой статус, были бы невелики. Поэтому очередная смерть могла нанести удар исключительно по его самолюбию. Другое дело, если он бросит Снурфа на произвол судьбы и разъяренного жука. Это уже попахивало малодушием.
   Да и не привык Алекс отступать перед опасностью.
   Поэтому вместо бегства он перешел к активной защите. Уклоняясь от одних ударов и парируя другие киркой, он начал отвечать насекомому взаимностью. Алекс не стремился нанести димахеру непоправимый урон. Результат был бы мизерным, а потери Энергии существенными. Бил он легко, экономя силы, и не слишком часто. Каждое удачное попадание, хоть и незначительно, но укорачивало жизнь насекомого.
   - Эй, академик, ты так и будешь там стоять и смотреть, как меня кошмарит эта букашка?!- крикнул он Снурфу, который даже камни перестал бросать. Выглядел он... нет, не напуганным, скорее уж растерянным.
   - Что мне делать?- встрепенулся очкарик.
   - Помогай!!!- зарычал Алекс, пропустив удар жука. На этот раз он лишился 11 хитов, но даже это было непростительно много: его полоска Жизненной Силы оказалась теперь заполненной лишь наполовину.
   - А как?
   Этот вопрос разозлил Алекса:
   - Каком к верху! Вытаскивай кирку и бей этого клопа-переростка сзади!
   - Я попробую,- промямлил очкарик и взялся за дело.
   Он подкрался к жуку и, пользуясь тем, что насекомое было вплотную занято Алексом, двинул его киркой по спине. Удар вышел так себе, но заставил димахера обернуться перед новой опасностью. Теперь он оказался тылом к Алексу, и тот не преминул воспользоваться возможностью. Бил он прицельно, не стесненный маневрами и мелькавшими перед носом лапами. Бил по широкой поверхности, и это дало свои результаты. Жизненная Сила жука просела максимально за все время боя, но не настолько чтобы считать сражение выигранным.
   Димахер, так и не успев разобраться со Снурфом, снова был вынужден обернуться. И тут уж не сплоховал очкарик: поняв тактику, выбранную напарником, он огрел насекомого прежде, чем то успело нанести удар Алексу.
   А вот жук оказался туповат. Вместо того, чтобы перестроиться, избавившись от противника, нападавшего с тыла, или, в крайнем случае сбежать, он продолжал вертеться, каждый раз получая удары со спины. Его Здоровье медленно, но верно сокращалось. Однако...
   Силы его противников были не безграничны...
  
  
   Осторожно! Ваша Энергия меньше 25%!
  
  
   Кирка едва не выпала из рук Алекса, он весь обмяк, в глазах потемнело. Хорошо еще, что в этот момент очкарик отвлек на себя жука - иначе несдобровать.
   Автоматическое восстановление Энергии заняло бы слишком много времени. Поэтому Алекс, пользуясь тем, что жук набросился на Снурфа, решил ускорить процесс и достал флягу с водой. Никакого иного стимулятора у него не было. Сделав несколько жадных глотков, он с удовлетворением заметил, как поползла в плюс полоска Энергии, да и Жизненная Сила прибавила скромные два процента.
   Тем временем Снурф оказался в затруднительном положении, которое с полным правом можно было назвать бедственным. Димахер решил не упустить свой шанс и плотно наседал на очкарика, все дальше загоняя его в тупик. Парень подставлял кирку, защищаясь от ударов лап насекомого. Делал он это неуверенно и рассеянно, но, как ни странно, ни один из ударов жука так и не достиг своей цели.
   Алекс бросился вслед за жуком, нагнал его и, хорошенько размахнувшись, опустил кирку на спину димахера.
  
  
   Вы нанесли Критический Удар!
  
  
   Панцирь лопнул, выпустив наружу вязкую коричневую субстанцию, полоска Жизненной Силы жука обрушилась почти до конца. И все же насекомое было еще живо. До него наконец дошло, что пора бы и честь знать. Ловко обогнув Алекса, жук попытался сбежать, однако вошедший в раж боец не собирался его отпускать. Снова нагнав димахера, он еще раз приголубил его киркой и на этот раз прикончил.
  
  
   Поздравляем с первой победой в бою!
  
   + 250
  
   + 50 (бонус за убийство противника, превосходящего Уровнем в 5 раз)
  
   Убейте еще 10 жуков подвида "Димахер", чтобы получить рандомное вознаграждение!
  
   Вы открыли навык владения Ударно-Дробящим Оружием!
  
   Ударно-Дробящее Оружие+1
  
   Сила +1
  
   Очки Опыта согласно условиям договора переведены с вашего счета на счет тюрьмы особого режима "Справедливое возмездие"!
  
   - 300
  
   Никогда бы Алекс не подумал, что убийство какого-то жука может привести его в восторг. Поверженный враг лежал у его ног, истекая кровью. Прикоснувшись к нему, Алекс узнал, что даже у насекомых в этом мире есть свой собственный Инвентарь. Правда, он был невелик - всего четыре ячейки, зато две из них были заполнены. В одной находилась склянка с желчью, а вот во второй скромное медное колечко, даровавшее его обладателю единицу Силы. Алекс перетащил трофеи в свой Инвентарь, после чего взял кольцо и надел его на палец.
  
  
   Сила +1
  
  
   Мелочь, а приятно!
  
  
   Что делать с желчью, он не знал. И даже не успел об этом подумать, так как из центральной штольни в штрек ломанулись новые жуки. Они были не такие крупные, как первый, зато их было много. Сколько точно, Алекс затруднялся сказать, так как насекомые повалили кучно, крылатые по воздуху опережали тех, кто перемещался исключительно по земле. Тем более что, наткнувшись на тело убитого собрата, они останавливались, меняя цвет картуша на тревожно-розовый, в то время, как следовавшие за ними продолжали напирать сзади.
   Алекс медленно пятился назад, держа наготове кирку. Жуков было слишком много, чтобы надеяться на победу. К тому же его Жизненная Сила была переполовинена, а Энергия не успела восстановиться за время, прошедшее с момента окончания битвы с димахером. Он надеялся только на то, что насекомые их с очкариком не заметят.
   Но все снова испортил Снурф. То ли в охватившем его боевом угаре, то ли от безысходности, недоделанный Художник вскинул над головой свое оружие и, крича во всю глотку, бросился на жуков. Алекс не успел его остановить, когда он промчался мимо него, а потом врезался в нестройную кучу копошащихся на месте насекомых. На удивление мощный удар кирки разметал ближайших жуков, которые разлетелись во все стороны. Некоторые упали на спину и беспомощно шевелили лапками, пытаясь вернуться в исходное положение.
   "Неплохо!",- подумал Алекс и бросился на помощь очкарику.
   Но не успел.
   Невесть откуда вылетел жук, похожий на майского, только огромного. Он врезался в обидчика и без труда сбил его с ног. Стоит отдать должное Снурфу - он не замешкался, тут же попытался подняться, однако, как только он присел, к нему подскочил димахер чуть меньше того, что лежал неподалеку мертвым, и одним щелчком клешней откусил ему голову.
   Алекс замер в ступоре.
   На пути воина ему доводилось видеть то, как умирали люди. Приходилось терять друзей. Но чтобы так...
   Голова Снурфа упала на каменный пол, следом завалилось тело, заливая обступивших его жуков хлещущей из обрубка шеи кровью. Однако насекомым не удалось вдоволь попировать: тело исчезло прежде, чем его разорвали на куски.
   Отчаянный Снурф отправился в Круг Возрождения.
   И тогда почувствовавшие вкус крови жуки обратили взоры своих фасеточных глазок на другую добычу, которая под напором превосходящих сил противника попятилась назад. Они набросились на Алекса все сразу. Чувствуя, что отступать некуда, он устремился напролом, в тщетной надежде добраться до выхода из штрека, разбрасывая жуков ногами, отбиваясь от них киркой. Насекомые цепляли его лапками, оставляя царапины и незначительно сокращая при этом Здоровье...
  
  
   Осторожно, уровень Вашей Жизненной Силы упал до критической отметки!
  
   Активирован Щит Последней Надежды!
  
  
   На это и был расчет. И, кажется, он себя оправдал: Алексу удалось прорваться к выходу. Правда, при этом он едва шевелил ногами и двигался вперед лишь на остатках силы воли. Обернувшись, он увидел, как его преследует хитиновая орда. А один из отставших жуков, красный, как вареный рак, приподнял длинный хоботок и плюнул вслед Алексу плотным сгустком огня. Пламенеющая капля упала человеку на спину. Алекс вспыхнул, как свеча и...
  
  
   Вы умерли и были перемещены в ближайший Круг Возрождения!
  
  
   Все-таки достали!
  
  
   Выносливость +1
  
  
   Алекс испытал лишь легкую досаду - не более того. Взглянул на висевшее над головой солнце, на часы... Времени до вечера еще было навалом.
   Повернув голову, он увидел сидящего на земле живого и невредимого очкарика. В отличие от него, Снурф был поражен случившимся. Он держался обеими руками за голову, будто боялся, что она отвалится.
   - Идем работать!- Алекс помог другу подняться, и они направились в забой...
  
   Часть центральной штольни была густо усыпана телами жуков. Больше всего их было у входа в штрек номер 56. Все они были мертвы и постепенно, один за другим, исчезали. Не спеша расходились охранники и рудокопы, принимавшие участие в подавлении атаки мобов. Так как в Круге Возрождения никто, кроме Алекса и Снурфа, не появился, потерь больше не было. Чуть в стороне Алекс заметил Бугра, рот которого при виде заключенного номер 11232 перекосило усмешкой. А у входа в штрек стоял Сигур, держа одной рукой две кирки сразу.
   - Ваши?- спросил он.
   Да. Умерев, оба остались без своих орудий труда и борьбы, но ни жуки, ни кто другой их не взяли...
   Кому нужно это барахло?
   Лампы, освещавшие штрек, тоже никто не тронул.
   - Видать, Бугор серьезно решил от тебя избавиться,- пробормотал Дуболом.
   - Ты о чем?- не понял Алекс.
   - Об атаке мобов. Или ты думаешь жуки появились просто так?
   - А разве нет?
   - Ты чувствуешь эту вонь?- задергал носом дворф.- Это запах ферментов самки. Самцы чувствуют его за километр. Вот и набежали отовсюду. Думаешь, он сам по себе появился в ВАШЕМ штреке?
   Похоже было, Сигур прав, но...
   - Плевать,- процедил Алекс сквозь зубы. Еще пара часов, и система вытащит его из вирта. Останутся позади все печали последних дней вместе с Бугром, с начальником Шатом и всеми жуками тюрьмы "Справедливое возмездие".
   Ведь иначе и не могло быть.
   - Я тебя предупредил,- сказал Сигур и зашагал к своему штреку...
  
   Алекс отрешенно долбил камень, то и дело посматривая на часы. Работа не шла, как и само время. Оно будто замедлило свой бег, и с каждой минутой шевелилось все медленнее.
   Алекс тщетно пытался вспомнить, когда он появился в вирте? По крайней мере, до конца рабочего дня. Был продолжительный разговор с начальником Шатом, а потом и первая смерть, так же занявшая некоторое время.
   В четыре? В пять?
   - Ты чего застыл?- тронул его за плечо Снурф.
   Алекс даже не заметил, как прекратил махать киркой.
   - Да так...
   - Странный ты сегодня какой-то,- посмотрел на него подозрительно очкарик.
   - Согласен,- не стал спорить Алекс, поднял валявшийся под ногами кусок руды и протянул его Снурфу.
   - Мне уже хватит, ты о себе побеспокойся! А то ведь времени осталось не так уж много.
   - А который час?
   - Полчетвертого.
   Теперь уже скоро...
  
   В шесть прозвучал колокол, и народ потянулся в центральную штольню. Алекс все еще надеялся на чудо, хотя настроение было ниже плинтуса. Он даже накричал на Снурфа, который сначала пытался его растормошить, а потом собрался отдать ему часть добытой руды.
   - Отстань от меня, я сам как-нибудь разберусь!
   Когда рудокопы стали делиться с Бугром добычей, Алекс не вышел из строя, и бригадир это заметил:
   - А тебе что - особое приглашение нужно? Где моя руда?!
   - Пошел ты!- тихо сказал Алекс, но Бугор его услышал.
   - И это я тоже запомню.
   Пока шли к шахтной клети, пока поднимались наверх, Алекс находился в полной прострации. Словно в тумане он услышал голос приемщика, да и свой, изменившийся и осевший, с трудом узнал:
   - У меня нет сегодня руды.
   Горгор сделал пометку в блокноте, и Алекса тут же подхватили под белы рученьки охранники...
   Даже когда его били плетьми, он почти не чувствовал боли. Как будто все это происходило не с ним. Все на свете затмевало разочарование и беспомощное стремление найти ответ на вопрос: почему?
   Почему его не выбросило из вирта?
  
  
   Глава 7. Новые удачи и разочарования
  
  
   Не случилось этого ни через пять дней, ни через десять. Алекс все еще на что-то рассчитывал, но с каждым новым днем надежда становилась все призрачнее. И все больше его беспокоил вопрос: а что теперь станет с его телом? Оно, наверное, по-прежнему находилось в забегаловке строптивой дамочки по имени Ирэн и... Да, что дальше? Янис говорил о том, что, если человека принудительно вырвать из вирта, это может сказаться на его самочувствии вплоть до летального исхода. Смерти Алекс не боялся, а вот остаться калекой или, не дай бог, превратиться в овощ, ему не хотелось. Поэтому каждый новый день он, как это ни странно, молил лишь об одном: чтобы его не пытались вытащить из виртуального мира насильно. Благо, если верить словам Яниса, жизнедеятельность в КПВР можно было поддерживать длительное время. Уж лучше так, чем...
   Чтобы отвлечься от грустных мыслей, он упорно трудился. За себя и за того парня. За Снурфа. Очкарик помаленьку начал прибавлять в добыче, но все равно пока что еще не справлялся в одиночку с нормой. А она росла, как на дрожжах. Через шесть дней нужно было уже добывать по 35 кусков руды, не считая бригадирских процентов, через десять - шестьдесят, а каждый следующий день плюс еще десять. Спустя двадцать дней норма стремительно взлетала до 300 кусков, и плюс сто каждый новый день. То есть, спустя четыре недели она возрастала до тысячи кусков, и это был еще не предел.
   Алекс выкладывался по полной, возвращаясь в барак выжатым, как лимон. Он работал на грани своих возможностей, а Характеристики росли медленно. За прошедшее время ему не удалось поднять ни один из показателей, хотя и Сила, и Выносливость заметно подросли. Правда, ему удалось увеличить Горное Дело и Наблюдательность. Остальные Навыки и Способности упрямо отказывались расти. Впрочем, при работе на руднике толку от них все равно не было никакого.
   Радовало лишь одно: Бугор оставил его в покое. Должно быть, довольствовался своими процентами и кислой физиономией потенциального конкурента. Впрочем, Алекс чувствовал, что это временное затишье - бригадир был злопамятен и мстителен. И ждал подходящего момента...
  
   Неудача выбила Алекса из колеи, но не сломила. Он все еще надеялся выбраться из тюрьмы, из вирта и даже знал, в каком направлении работать. Для начала нужно было послать весточку "на волю", сообщить о своем местонахождении и затруднительном положении. В помощь ему был торговец Слай. Правда, запросы у леприкона были сказочные: за свою услугу он хотел получить чистой воды смарагд, какой не встретишь в привычной шахте. Зато он мог быть в недрах Бездонной Глотки. Но, как говорил Сигур, место это было опасное, и немногие, спустившиеся в провал, вернулись из него обратно.
   Улучив момент, жертвуя при этом драгоценным временем, Алекс побывал у пропасти. Она была поистине бездонной. Стоя на краю скалы, похожей на слегка приподнятый трамплин - именно с него, по желобу, в Глотку сыпали пустую породу, - Алекс чувствовал, как кружится голова, когда он всматривался в непроглядную черноту провала. Воспользовавшись тем, что его никто не видит, он снял со стены факел и бросил его вниз. Увы, огонь оказался не в состоянии развеять мрак: факел, похожий на исчезающую искорку, долго падал вниз, пока его не поглотила тьма.
   - Как спуститься в Бездонную Глотку?- спросил он у Дуболома, присев к нему во время обеденного перерыва.
   - Ты безумец!- уверенно констатировал дворф.
   - Как?!
   - Проще всего спрыгнуть. Правда, в этом случае назад еще никто не возвращался.
   - А если спуститься по веревке?- предложил Алекс.
   - Можно, только хлопотно это. Да и где такую длинную веревку взять? Была у нас раньше одна. Специально сплели, тайком, метров триста в длину. До дна она один хрен не доставала, зато хватало до выступа - есть там такой,- а дальше уж по туннелям и пещерам вниз.
   - И?
   - В последний раз по ней спускался один отчаянный эльф. Так какая-то тварь перекусила веревку, оставив нам кусок метров в пятьдесят.
   - А эльф?
   - Мы его больше не видели.
   Алекс поежился.
   Сигур заметил это, сказал назидательно:
   - А ты думал! Глотка переваривала и не таких, как ты, героев! Вниз спускались и узники, и охранники, и рейнджеры. Знаешь, какая у них прокачка была? Не чета твоей! Мастера меча и магии, мать их!
   - И?
   - Кто-то вернулся, кто-то - нет. А тебе в твоем нынешнем состоянии там уж точно делать нечего!- усмехнулся дворф.- Лет, может быть, через двадцать, когда откроешь Уровни, да прокачаешь, как следует, боевые Способности. Да и то, я бы на твоем месте сорок раз подумал, стоит ли оно того?
   - Стоит... Судя по твоей хитрой физиономии, есть и другие способы попасть вниз.
   - Есть... Наша шахта похожа на кусок сыра, наполненный пустотами. Время и геологические процессы соединили их между собой, превратив в запутанный лабиринт. Одни ходы тесные, там даже самому мелкому из дворфов не протиснуться. Именно по ним сюда, на верхние ярусы, попадают жуки и прочая нечисть. Другие поширше будут, там и орк свободно пройдет во весь рост... Но такие обычно заваливают сразу, от греха подальше, чтобы, значит, твари огромные не пожаловали. Хотя один из них все же оставили открытым, на всякий случай. Ну, как открытым... Там ворота прочные, и охраняют их днем и ночью. А ключ от ворот только у начальника Шата... Понимаешь, к чему я клоню?
   - Ты предлагаешь мне выкрасть ключ?
   - Боже упаси! Хотя... Ход твоих мыслей мне по душе... Нет, красть не стоит, бесполезно. Тебе ведь еще назад возвращаться, а начальник Шат терпеть не может воров. Ну, тех, которые берут без спроса его добро. К остальным он дышит ровно. Да и ребята у ворот тебя все равно к ним не подпустят. Нет, я к тому, что, если хочешь попасть за ворота, нужно договариваться с Хозяином.
   - А с ним можно договориться на этот счет?
   - Это проблема. Несмотря ни на что, работниками он дорожит, поэтому не отпустит даже тебя на верную погибель. Разве что ты доведешь его до белого каления, но даже тогда он, скорее всего, скормит тебя Чистильщикам, чтобы другим неповадно было.
   - Как же тогда...
   - Не знаю! Попробуй его убедить, заинтересовать...
   - Чем?
   - А это еще одна проблема: у начальника Шата все есть. А то, чего у него нет, ему без надобности.
   - Черт!
   - Чертила еще тот,- понял его по-своему Сигур...
  
   Но трудности не сломили Алекса. Напротив, его охватил настоящий азарт.
   "Смарагд тебе нужен?!- думал он, глядя на скучающего у своего лотка леприкона.- Будет тебе смарагд!"
   Но добыть его - задача непростая, придется основательно поработать во всех смыслах этого слова.
   Во-первых, Алексу, во что бы то ни стало, нужно было открыть прокачку Уровней. Тогда и Характеристики попрут, а вместе с ними - и Навыки. Наверное. Во-вторых, боевые Способности. Кое-что у него уже имелось. Правда, Кулачный Бой не в счет, толку от него против подземных тварей ноль. Зато имелся Навык владения Ударно-Дробящим Оружием, пусть и минимальный, но все же. У того же Дуболома Алекс узнал, что к нему, помимо кирки, относилось и более солидное оружие: булава, например, или моргенштерн, кистень, опять же. А кроме того - различные кастеты, дубинки, боевые молоты. Но где взять хотя бы что-нибудь приличное? Под рукой была только верная подруга кирка.
   То есть, в-третьих,- раздобыть оружие.
   А помимо этого следовало трудиться в поте лица для того, чтобы ежедневно добывать норму за себя и за подопечного Снурфа, плюс проценты Бугру, плюс долг Сигуру, плюс еще чуток в заначку...
   Ох, и не просто же придется теперь!
   Но Алекс не спешил сдаваться. Поставив перед собой цель, он собрался идти до конца. Другого выхода у него все равно не было.
   И начать он решил с насущного: его кирка была уже основательно изношена, а новую, то есть, другую, теперь можно было только купить. Или вытащить из-под завала ту, что некогда принадлежала Сигуру Дуболому. К тому же штрек, выделенный Алексу Бугром, как временный, постепенно истощался и приносил заметно меньше добычи, чем тот, что завалило... опять же по милости орка-бригадира.
   За расчистку Алекс брался только после того, как добывал норму, и если оставалось еще время до конца рабочего дня. И уже через четыре дня его старания были вознаграждены: он извлек из-под завала кирку дворфа.
  
  
   Добротная Кирка
   Требования: нет
   Наносимый Урон 25
   +2% к шансу Критического Удара
   Сохранность 101/120
   Стоимость 822
  
  
   Разницу Алекс почувствовал сразу же. Благодаря удвоенному урону на добычу куска руды теперь у него уходило шесть-семь ударов киркой. Гораздо чаще стал проявляться Критический Удар. Таким образом, чтобы наколоть десяток кусков руды, Алексу требовалось теперь меньше пяти минут. Потом он делал передышку, восстанавливая Выносливость, и снова брался за работу. К сожалению, жила в 12-м штреке была совсем бедной, поэтому часто приходилось тратить силы впустую. Но даже при таком раскладе Алекс делал норму за пару часов и помогал Снурфу. После обеда они вдвоем расчищали штрек номер 34. А в оставшееся до конца рабочего дня время долбили руду в собственные закрома. Через шесть дней завал был ликвидирован, и добыча руды стала еще более результативной.
   На сэкономленные куски Алекс сделал свою первую покупку: приобрел у Слая масла для двух ламп - своей и Снурфа. Так как парнишка "подрос" за это время, Алекс пообещал ему:
   - В следующий раз купим тебе новую кирку, а то твоя совсем поизносилась.
   - Спасибо,- глаза очкарика стали влажными.- Что бы я без тебя делал?
   - То же самое, только дольше и тяжелее,- усмехнулся Алекс.
   Снурф оказался хорошим другом, такому не грех помочь. А еще он был интересным собеседником, с которым приятно поговорить...
  
   Упорный и плодотворный труд был вознагражден на десятый день пребывания в виртуальной тюрьме "Справедливое возмездие".
   - Я вижу, ты все правильно понял!- похвалил его Бугор.- Не быкуй, делай норму, плати процент и будет тебе счастье... Иди к Хозяину, он хочет с тобой поговорить!
   К приказу бригадира Алекс отнесся недоверчиво, подумал, что его снова разыгрывают. Однако на этот раз начальник Шат на самом деле вызывал его для разговора.
   Несмотря на торжественность момента, настроение у Хозяина было не очень. Поэтому долго рассусоливать он не стал:
   - За успехи в труде и примерное поведение я даю тебе доступ к прокачке Уровней...- Он взял перо, макнул его в чернильницу и сделал какую-то короткую запись в толстой книге, похожей на гроссбух...
  
  
   Поздравляем!
  
   Система дальнейшего развития Персонажа разблокирована!
  
   +100
  
   Часть полученного Вами Опыта согласно условиям договора переведена с вашего счета на счет тюрьмы особого режима "Справедливое возмездие"!
  
   -50
  
   Вы достигли нового Уровня!
  
   Текущий Уровень: 1
  
   До следующего Уровня 200 единиц Опыта
  
   У вас 1 нераспределенная единица Характеристик!
  
  
   - Пятьдесят процентов в пользу заведения?! Почему так много?- возмутился Алекс.- Кажется, речь шла о 30-и?
   - Тридцать процентов - это нижняя планка,- оскалился орк.- Верхняя не ограничена. Так что если будешь возникать, она может и вырасти. Как насчет шестидесяти процентов?
   - Я просто спросил!- пошел на попятную Алекс.
   - Вопросы не возбраняются, но они должны быть уместными. На первый раз я тебя прощаю. И запомни: если будешь себя правильно вести, процент заметно уменьшится. А теперь проваливай...
  
   Честно сказать, Алекс был немного разочарован. Его опыт и без того был скуден, а тут еще приходилось отдавать 50% невесть кому и невесть за что. Кроме того, как оказалось, за поднятый Уровень полагалась всего единица Характеристик. Негусто... А что насчет Навыков?
   С этим вопросом он обратился к Сигуру.
   - Закатай губу!- ответил дворф.- На халяву - да и то относительно - мы получаем только очки Характеристик. А Навыки... Ты только вслушайся в это слово: Навыки. Это то, что ты получаешь в результате длительной и упорной работы, не так ли? Правда, очки Навыков можно еще и купить, но стоят они дорого. И тем дороже, чем выше у тебя Уровень... То же самое касается и Способностей.
   - А чем Навыки отличаются от Способностей?
   - Первые - основные, они закреплены по Классу и растут быстрее по мере развития. Вторые - приобретены сверх "положенного", и для их прокачки требуется гораздо больше сил... или денег.
   - Понятно.
   - Еще вопросы?
   - Да...- Алекс извлек из Инвентаря склянку с желчью жука "димахера", про которую совсем забыл.- Эта хрень на что-нибудь годится?
   Дуболому хватило мимолетного взгляда, чтобы, брезгливо поморщиться:
   - Мелочевка! Стоит гроши, а покупателя нужно еще поискать.
   - А Слай?
   - Нет, ему такое не нужно. Желчь - вещь в принципе бесполезная. Она может заинтересовать разве что алхимика какого-нибудь, да и то, как я сказал, стоит она от силы пару медяков.
   - А что полезного и подороже можно взять с жуков?
   - Взять?- усмехнулся дворф.- Что выпадет, то и возьмешь! Тут все зависит от твоего Навыка Охотника. Чем он выше, тем больше шанс получить что-нибудь стоящее.
   - Что, например?
   - Всякое бывает. С жуков, кроме ливера, редко что стоящее выпадает. А вот с других мобов иногда расчудесные вещицы сыпятся. Кольца разные, амулеты, оружие, части доспехов.
   - Ерунда какая-то получается!- воскликнул Алекс.- Откуда у жуков оружие может быть? Они же жуки!
   Про то, что он сам добыл с "димахера" колечко, он говорить не стал, но решил прояснить непонятку.
   - У жуков, может быть, и нет, хотя разное бывает. Они ведь тоже охотятся на нашего брата. Если толпой навалятся - не отобьешься! Завалят, раздербанят и сожрут. При этом часть твоего имущества становится ихним. А потом ты прикончишь такого жука и - вот удача!- вещицу какую-нибудь с него собьешь. Круговорот вещей в природе. Ничто не появляется из ниоткуда и не исчезает бесследно!
   - Слушай, а расскажи-ка мне о мобах, которые водятся в нашей шахте - ты, наверное, со многими встречался?
   - Да уж, довелось,- пробормотал Сигур...
  
   Дворф оказался настоящим кладезем информации. То, что услышал от него Алекс о местных чудовищах, и удивило его, и расстроило. Оказалось, что помимо жуков в подземелье обитает немало всякой нечисти. И большинство из них были чрезвычайно опасны не только для новичка, но и для более опытного рудокопа. А некоторые даже охранников валили на раз, и справиться с ними было очень и очень непросто.
   - Не подскажешь, где мне взять оружие какое-нибудь?- спросил он Сигура.- Что-то я ничего не видел в ассортименте Слая - одни кирки.
   - Слаю запрещено продавать работягам оружие,- пояснил Дуболом.- А вот стоящую кирку ты напрасно недооцениваешь, приятель! Она сама по себе хорошее оружие, а можно сделать и еще лучше.
   - Это как?
   - Очень просто, если у тебя есть навык Оружейника или на худой случай Кузнеца. У кирки два рабочих конца. Если один заострить, а другой, напротив, основательно затупить и расплющить, то получится боевой молот, более известный среди профессионалов, как клевец. Таким и голову размозжить можно, и доспех пробить.
   - А у тебя есть навык Оружейника?- заинтересовался Алекс.
   - Понимаю, к чему ты клонишь, но, увы, нет. И ни у кого другого, кроме нашего кузнеца, нет, потому как запрещено.
   - А кузнец? С ним можно договориться?
   - Даже не пытайся! Он предан Хозяину, как пес, сдаст сразу же - потом хлопот не оберешься!
   - Понятно.
   Но идея насчет клевца Алексу понравилась...
  
   Единственную единицу Характеристик Алекс вложил в Силу, подняв тем самым Наносимый Урон, Энергию и Переносимый Вес. Работать после этого стало немного легче, а с учетом разблокировки "дальнейшего Развития" - приятнее. Каждый день, в результате выполнения нормы он стал получать 100 очков Опыта. 50% уходили на счет тюрьмы, а оставшиеся копились на личном счете Алекса. Памятуя о том, что они были самой твердой валютой в виртуальном мире, Алекс мог теперь истратить их на покупку чего-нибудь полезного - кирки для Снурфа, например, или новой одежонки. Или же воздержаться от затрат и копить опыт для достижения следующего Уровня. Последнее было более разумным на фоне постепенно растущего количества излишков добываемой руды.
   Впрочем, счастье не обещало быть продолжительным. Очень скоро норма начнет увеличиваться на сто кусков ежедневно, и тогда для работы на самого себя времени попросту не останется. Поэтому Алекс, пользуясь возможностью, выжимал из себя все до последней капли...
  
   Выходные дни заключенным были не положены. Но иногда у Хозяина просыпалась совесть, и он давал своим подопечным возможность немного передохнуть от трудов праведных. Как ни странно это прозвучит, но суточный перерыв в работе расстроил Алекса до предела. Вместо того чтобы набить еще немного лишней руды, пока была такая возможность, ему пришлось весь день валять дурака, не зная, чем заняться. Не гонять же с остальными зэками пародию мяча по твердому, как камень, полю?
   К тому же игра, проходящая между сборными бараков, была больше похожа на сражение. Неспроста бригадиры выставили на поле самых прокачанных рудокопов. В борьбе за мяч они не стеснялись работать локтями, кулаками, лбами, ногами, зубами. Судья на поле закрывал глаза на эти "шалости", а если быть более точным - откровенно наслаждался мордобоем. Особенно радовало его, если кто-то выбывал из игры, отправляясь на Перерождение.
   "Нет, такой футбол нам не нужен!"- подумал Алекс, когда Бугор предложил ему присоединиться к игре.
   Вместо этого он направился к навесу, из-под которого доносился мелодичный перезвон.
   Кузнец принадлежал расе дворфов. Работа доставляла ему удовольствие, хотя пот катил градом, а разлетавшиеся во все стороны искры оставляли ожоги на бледной коже. На вид - нормальный мужик, хотя и суровый. Трудно было поверить, что он лижет зад Хозяину. Но поговорить с ним насчет оружия Алекс так и не решился, хотя простоял у кузни немало времени.
   И его терпение было вознаграждено неожиданным образом.
   Сначала до него донесся разъяренный рев Хозяина, который услышал и кузнец, и перестал долбить по наковальне. Даже игроки в футбол замерли на поле, обернувшись в сторону дома начальника Шата.
   Виновник переполоха появился на балконе, весь взъерошенный и разгоряченный. Судя по сжатым кулакам и ходящим ходуном желвакам, ему хотелось что-нибудь... или кого-нибудь сломать. Но, вдохнув свежего воздуха, он стремительно умчался в дом.
   Поняв, что опасность миновала, все вернулись к своим занятиям.
   Еще через пару минут, когда дворф отлучился по делам, Алекс услышал разговор двух охранников, шептавшихся позади кузни. Один из них только что вышел из дома Хозяина, и тут же был подхвачен под локоток другим. Заключенного номер 11232 они не видели, поэтому говорили откровенно, без страха быть услышанными.
   - Что это было?- спросил любопытный.
   - А ты не знаешь?- задорно ответил его приятель.- Хозяин поддался на уговоры Вальдарэма и сел с ним играть в кости.
   Алекс уже знал, что Вальдарэмом зовут командира рейнджеров. И он не особо ладил с Начальником Шатом. Поэтому сам факт совместного времяпровождения был своего рода сенсацией.
   - И что?
   - А ты не понял?! Шат только что проиграл! Вчистую! Пошел ва-банк, и просрал Вальдарэму десять Радужных кристаллов.
   - Интересно, как Хозяин теперь будет с ним расплачиваться?
   - То-то и оно! Вальдарэм просил у Шата один кристалл, но Хозяин зажал. А теперь ему придется отдавать десять!
   - Лоханулся Шат, ничего не скажешь,- усмехнулся охранник. Судя по всему, неудача начальника его забавляла.- Снова, что ли, лишнего хлебнул?
   - Не без этого... Но ты погоди радоваться! Как бы НАМ не пришлось расплачиваться за его ошибки.
   - Это почему?
   - А ты думаешь он сам полезет в Бездонную Глотку за кристаллами? Конечно, нет! Нас пошлет - больше некому.
   - В последний раз это плохо закончилось,- хмуро произнес охранник. Веселье как ветром сдуло.
   - Вот и я о том же...
   Вернулся кузнец, и охранники замолчали.
   А у Алекса появилась тема для размышлений...
  
   Это был шанс! Пусть и безумный, но кто не рискует, тот до конца своих дней долбит камень в забытой богом шахте. А так как умереть по-настоящему в виртуальном мире довольно проблематично, то "удовольствие" это могло продолжаться бесконечно. С другой стороны, что он терял, если не учитывать гипотетическую встречу с Чистильщиками? Ничего. Смерть и возвращение в Круг Возрождения.
   Ничего особенного.
   А главное, другой такой возможности может и не представиться.
   Набравшись мужества и дождавшись, когда из дома выйдет довольный собой Вальдарэм, Алекс направился к Хозяину.
   Орк как раз выпроводил своего гостя до крыльца и застыл, глядя ему в след.
   - Начальник Шат...
   - Чего тебе?!- рявкнул тот.
   - Я слышал, у вас возникли кое-какие затруднения?
   - Чего?!
   - Я готов вам помочь.
   - Ты... что?!- едва не задохнулся от неожиданности Хозяин.
   - Я готов спуститься в Бездонную Глотку и добыть для вас десять Радужных кристаллов.
   Начальник Шат долго смотрел на заключенного, выпучив глаза, а потом вдруг расхохотался, схватившись за бока.
   Смеялся он задорно, долго, а Алекс ждал, когда закончится приступ веселья.
   - Ты соображаешь, о чем говоришь?- продолжая фыркать и охать, произнес орк.- Ты хочешь добровольно спуститься в Бездонную Глотку? Ты сумасшедший, да? Да ты и шагу не сделаешь, и глазом не успеешь моргнуть, как тебя сожрут и переварят!
   - Я готов рискнуть!
   - А я - нет! Если тебя поймают Чистильщики, я лишусь ценного работника. Ты только-только стал приносить пользу! Нет, даже не проси!
   - Я...
   - Ты слышал, что я сказал!- заревел орк.- Убирайся, пока я не рассердился...
  
   Что ж, попытка - не пытка. Жаль, что не вышло, но...
   Алексу нелегко было расстаться со своей безумной идеей, и он решил попробовать еще раз, однако уже в другом месте.
   Он отправился к Вальдарэму.
   Рейнджеры обитали в каменном бараке у самой стены. Командир делил помещение со своими подчиненными, что выглядело очень демократично.
   - Я хочу поговорить с Вальдарэмом!- доложился Алекс, войдя в неохраняемый барак.
   - Он там,- кивнул один из рейнджеров на занавешенный угол.
   Алекс прошел за полог и остановился у кровати, на которой, не сняв сапог, растянулся Вальдарэм.
   - Говори!- коротко сказал он, даже не взглянув в сторону посетителя.
   - Я случайно узнал о том, что начальник Шат проиграл вам десять Радужных кристаллов.
   - И что?
   - Как я понимаю, у него их нет.
   - Это не мои проблемы!- коротко отрезал Вальдарэм.
   - Конечно. Похоже, теперь эти проблемы мои.
   Старший рейнджер бросил мимолетный взгляд на заключенного и спросил:
   - Неужели Шат решил послать в Бездонную Глотку новичка? Я думал, он умнее.
   - Нет, я сам вызвался, но Хозяин против.
   - Сам?- на этот раз Вальдарэм более пристально изучил Алекса и пришел к выводу:- На сумасшедшего ты не похож. В чем тогда подвох?
   Алекс не собирался посвящать во все тонкости постороннего человека. Не мог же он сказать Вальдарэму о том, что ему нужен смарагд, чтобы подкупить торговца, готового передать "на волю" определенного рода информацию?
   Поэтому сказал просто:
   - У меня для этого свои резоны.
   - Должно быть, очень веские, раз ты решил сунуться в самое пекло... Может быть, тебе еще не рассказали, что такое - Бездонная Глотка и что там тебя ожидает?
   - Почему же? Рассказали. Только я все равно готов рискнуть.
   - Ты точно либо безумец, либо герой. Впрочем, зачастую это одно и то же... А чего ты от меня хочешь? Благословения?
   - Я же говорю, начальник Шат не хочет меня отпускать в Бездонную Глотку... Может быть, вы...
   - Хватит "выкать", давай по-простому, на "ты"!
   - Хорошо... Может быть, ты сможешь его переубедить?
   - С чего бы мне это делать?
   - Тебе нужен был один Радужный кристалл. Я постараюсь добыть тебе десяток. Так что это и в твоих интересах.
   - Да, мне позарез нужен кристалл, а лучше всего десять кристаллов. Но тут вот какая штука... Ты ведь новичок, правда? Насколько хорошо у тебя прокачано Горное Дело?
   - Тройка.
   - Вот видишь. А для того, чтобы добыть хотя бы один Радужный кристалл, понадобится Навык, прокачанный до тридцати.
   - До тридцати?!- удивился Алекс. Он как-то об этом не подумал.
   - А Уровень у тебя какой?
   - Первый,- угрюмо ответил Алекс.
   - А в Бездонной Глотке встречаются мобы сотого Уровня и выше. Даже мне некоторые из них не по зубам. Я уже не говорю про Чистильщиков... Теперь ты понимаешь, почему Шат не хочет тебя туда отпускать? Ты не потянешь.
   Алекс молча развернулся и направился к выходу.
   - Как тебя зовут?- спросил его напоследок Вальдарэм.
   - Лекс,- буркнул тот и скрылся за пологом.
  
  
   Глава 8. Неожиданно...
  
  
   - Вальдарэм, конечно, авторитетный чувак, и все такое, но в данном случае он гонит пургу! А все потому, что слишком мало проработал в шахте и не знает, что почем,- не на шутку разошелся Сигур.
   - О чем это ты?- спросил Алекс. Только что он поведал приятелю о разговоре с Шатом и Вальдарэмом.
   - Ему повезло. В тот год рейнджеров выбило неслабо, вот и пришлось Лантину выделить нескольких рудокопов. Среди них был и Вальдарэм.
   - Кто такой Лантин?
   - Бывший Хозяин, предшественник Шата.
   - Ты так вздыхаешь, будто он был настоящим благодетелем.
   - Нет. Жуткое дерьмо, похуже нынешнего. Но незадолго перед тем, как исчезнуть, он взял у меня в долг. Лантин пропал, и мои кровные вместе с ними... Так вот, и года не прошло с тех пор, как Вальдарэм стал рейнджером, а ему опять повезло: их командир сгинул в Зильбаргийской пустоши, и на его место избрали Вальдарэма. Хотя... Если честно, дело не только в везении. Он на самом деле лучший. И мужик неплохой... Только это между нами. Не говори об этом никому, не поймут и накостыляют. И ему не говори, что я сказал.
   - Хорошо. Но я не об этом хотел спросить. Ты сказал, что он гонит пургу...
   - Я про то, что Радужные кристаллы можно добыть, не имея при этом тридцатой степени прокачки Горного Дела.
   - А как?- заинтересовался Алекс.
   - Можно еще с личинок набить.
   - С каких личинок?
   - Помнишь, я рассказывал тебе об Огненных Жуках? Так вот их личинки питаются помимо прочего кремниевой рудой, в которой иногда попадаются Радужные кристаллы. Руду они переваривают, а кристаллы остаются. Шанс добыть с личинки пару таких кристаллов не мал - где-то один на десять, но...
   - ...для этого придется спуститься в Бездонную Глотку,- закончил я за Сигура.
   - Не только. Сами личинки почти безобидны, но их всегда охраняют жуки. А вот они могут доставить немало проблем. Да и добраться до них еще нужно. Они, насколько мне известно, обитают на самых нижних ярусах подземелий, поближе к лаве. Так что путь неблизкий и опасный.
   - Но попробовать-то можно?- не сдавался Алекс.- Главное, не нарваться на Чистильщиков, а остальных я не боюсь. В худшем случае выбросит в Круг Возрождения.
   - Выбросит... Вопрос лишь в том - в какой Круг?
   - Ты о чем?
   Сигур вздохнул и терпеливо пояснил:
   - Круг Возрождения имеет определенный радиус действия. Если выйдешь за его пределы и умрешь, то воскресать будешь уже в другом - в соседнем - Круге. Они, как соты, покрывают Маргелан, так что не промахнешься.
   - Так то в Маргелане...
   - Здесь то же самое!
   - А я думал, что тут только один Круг Возрождения.
   - Почему же? Зильбаргийская пустошь большая, там их несколько.
   - А на руднике?
   - Ближайший ты знаешь. Но говорят, хотя это не точно, что есть еще, по крайней мере, один. На нижних ярусах. Поэтому, если забредешь слишком глубоко, то после смерти тебя выбросит туда, а не наверх... понимаешь, к чему я клоню?
   - Не очень.
   - Если тебя выбросит в ТОТ Круг, то пиши пропало. Там в окрестностях чудовищ - десяток на квадратный метр. И все высокоуровневые, так что за пределами Круга верная смерть и возвращение... куда? Именно, все в тот же Круг! И такая ерунда может повторяться до бесконечности. А в Кругу вечно не просидишь - жрать-то что-то нужно, иначе от голода подохнешь, а это еще то "удовольствие"... Есть подозрение, что все, кто сгинул в Бездонной Глотке, кого не сожрали Чистильщики, там теперь сидят. Среди них были такие выродки, что я не удивлюсь, если они там жрут друг друга с голодухи.
   - Жуть какая!- поежился Алекс.- Кстати, я вот что думаю... Если здесь люди мрут, как мухи, как такое количество смертей объясняют в реальном мире? Я ведь так понимаю, о том, что мы находимся здесь, мало кто знает?
   - А кому это интересно?- фыркнул дворф.
   - Да хотя бы родственникам!
   - Сюда абы кого не отправляют, и большинство домочадцев радо, что избавилось от такой родни. Кроме того, и на обычной зоне люди нередко умирают. А так как по последнему закону тела умерших заключенных родне не выдаются, то и не узнает никто, где бедолаги скопытились - в реале или в вирте... Поэтому послушай добрый совет: выкинь из головы этот бред, не лезь в Бездонную Глотку. Добром это не закончится...
  
  
   Разговор происходил во время "перекура", пока восстанавливалась Выносливость. Когда Алекс выходил из штрека Дуболома, ему навстречу попался Снурф. Вид у очкарика был виноватый.
   - Что?- спросил Алекс, направляясь на свое рабочее место.
   - Я случайно подслушал вашу беседу.
   Алекс поморщился.
   - И что?
   - Возьми меня с собой!
   - Это еще зачем?
   - За компанию.
   - Нет, даже не думай!
   - Почему?
   - Потому что. Опасно внизу.
   - А наверху как будто база отдыха!
   - Ты даже представить себе не можешь, как трудно прикрывать кому-то спину. А с тобой и вовсе хлопот не оберешься.
   - Я могу за себя постоять!
   - Да уж,- усмехнулся Алекс.
   - Смотри, что у меня есть!
   Алекс лишь ради приличия обернулся и увидел, как Снурф вытащил из рукава небольшой нож с узким клинком.
   - Откуда он у тебя?!- удивлению не было предела.
   - Расскажу, если с собой возьмешь.
   - Нет...
  
  
   Прошло еще несколько дней. Благодаря усердной работе, Алекс достиг второго уровня. Полученную единицу Характеристик он, мечась между Силой и Выносливостью, вложил все же в первую. И в который раз отметил, что развитие персонажа шло совсем не так, как задумывалось изначально. Какой-то кривой Картограф из него получался! Вместо того чтобы развивать положенные по Классу Интеллект, Мудрость, Харизму, он увлеченно тратился на характеристики, больше всего подходящие воину или работяге. Впрочем, и воин из него был никакой, если учесть, что ни подходящих Навыков, ни оружия у него и в помине не было.
   Кстати, об оружии...
   Идея с клевцом не оставляла его в покое. По крайней мере, это была единственная возможность заполучить хоть какое-то оружие получше обычной кирки. Но обратиться к кузнецу он так и не решился, а собственных, необходимых для изготовления боевого молота Навыков у него не было. Зато настойчивости ему было не занимать. А она, вкупе с находчивостью, порой давала удивительные результаты.
   Получив отказ, Снурф замкнулся в себе, обиделся. От помощи он не отказывался, но и лишнего слова не говорил. Это пошло ему только на пользу. Вместо пустых разговоров он ударился в работу и неплохо подрос: за последующие пару дней он набрал гораздо больше, чем за предыдущие десять. Как результат - теперь он и сам справлялся с собственной нормой, но Алекса не гнал, словно все еще надеялся, что тот передумает. А главное, к исходу второй недели пребывания в тюрьме его вызвал Хозяин и осчастливил допуском к прокачке уровней.
   На поздравления товарища очкарик ответил скупым кивком головы.
   Теперь, когда завал был расчищен, у Алекса появилось немного свободного времени. Сначала он использовал его для добычи руды в собственные закрома, и на вырученные деньги приобрел новую кирку для своего приятеля, а то его изрядно поизносилась. Очкарик попытался гордо отказаться, но Алекс уговорил его:
   - Не выеживайся! Там и твоя руда была, так что все по справедливости.
   Кроме того, он расплатился с Дуболомом за сумку, и от накопленного богатства не осталось и следа.
   "Ничего,- думал он.- Есть еще пара дней до тех пор, как норма скаканет в гору, еще успею немного набить".
   Не успел. Появилось новое увлечение.
   Помогая Снурфу, Алекс наткнулся на чрезвычайно прочный камень. Даже пары ударов по нему хватило, чтобы затупить кирку так, словно за неделю усердной работы. Прикоснувшись к камню, Алекс получил полезную информацию:
  
  
   Кварцит. Очень прочная горная порода, большей частью состоящая из кварца. Кроме него, но в гораздо меньших долях, в состав входят полевой шпат, слюда и другие минералы. Поделочный камень. Стоимость: 68 за кусок.
  
  
   Сначала Алекс решил набить кварцита на продажу. На глаз прикинул, что с жилы можно вытянуть, по крайней мере, кусков шесть-семь. Но уже скоро понял, что и один-то проблема добыть. Имевшаяся у него в наличии кирка - не самая плохая, между прочим! - не брала этот прочный материал. Или ему не хватало сил и Навыков. Сделав несколько ударов. Алекс заметил, как быстро притупился ударный конец...
   ...И тут ему в голову пришла идея.
   А что, если...
   Гробить Добротную Кирку он не стал, взял из Инвентаря старую, почти добитую, Простую. Размахнулся, ударил раз, другой. Обратил внимание на то, что Простая Кирка тупится гораздо быстрее, чем Добротная. Еще пара ударов, и... орудие труда сломалось. Вернее, отломилась рукоятка, рабочая часть отлетела в сторону. Подняв ее, Алекс узнал новые характеристики предмета:
  
  
   Сломанная Кирка
   Наносимый Урон 0
   Сохранность 0/30
   Стоимость 1
  
  
   Алекс был полон разочарования: совсем не на это он рассчитывал. Впрочем, даже этот мусор что-то да стоил, а одна монета сотню бережет.
   Или...
   Еще раз взглянув на железяку, он решил ее не продавать - да и кто купит такой хлам? Вместо этого он собрался выжать из него все возможное и посмотреть, что из этого получится. Взяв железяку, он принялся бить ею по куску кварцита притупленной стороной. Острее она от этого не становилась, напротив, хоть и медленно, но рабочий конец плющился и разрастался вширь.
   Заметивший его потуги Снурф, долго наблюдал со стороны. Потом не выдержал, спросил:
   - Ты что делаешь?
   Наверное, он решил, что у Алекса поехала крыша.
   - Пока сам не знаю, посмотрим, что из этого получится,- ответил тот.
   - Ну-ну,- буркнул очкарик и вернулся к работе...
  
   Своему эксперименту Алекс посвящал все свободное время. Выполнив норму, он доставал железяку и долбил ею по куску кварцита. Когда усталость брала свое, он разворачивал ее и не спеша шаркал противоположным концом по твердой поверхности.
   Говорят, даже вода камень точит. А металл-то попрочнее будет! Скоро на кварците начали появляться сколы и потертости. Да и железяка постепенно преображалась. И хотя ее свойства не менялись, она все больше начинала напоминать боевой молот. По крайней мере, каким его представлял Алекс. Один ее конец превращался в острый шип, а другой все больше походил на боек молотка.
   Даже если Система и не признает его клевцом, суть и предназначение предмета от этого не изменится.
   Алекс так думал...
  
   Достичь следующего уровня было непросто. Во-первых, с каждым разом приходилось набирать все больше очков опыта. Во-вторых, тормозили кабальные условия негласной сделки, согласно которым 50% "навара" уходило на счет "заведения". Но были и плюсы. В этом мире, где ничто не появляется из ниоткуда и не исчезает никуда, каждое полезное действие вознаграждалось приобретенным опытом. Даже простое долбление камня давало, хоть и несущественный, но все же прирост. Помог кому-то - плюс. Перевыполнил норму - плюс. Работаешь на грани истощения - плюс. Но самым щедрым было вознаграждение за достижение определенной цели. Впрочем, на шахте таковым было исключительно выполнение дневной нормы. Набил положенное количество кусков руды - цель выполнена. Получи причитающиеся очки опыта.
   Норму Алекс выполнял, но не более того. Даже Снурфу перестал помогать - благо тот уже и сам справлялся. А сам продолжал измываться над тем, что когда-то было киркой. С тех пор предмет претерпел серьезные метаморфозы, но новых свойств он так и не приобрел. Зато Алекс был вознагражден за усердие +1 к Усидчивости, которая в данном случае приравнивалась к Настойчивости. Кроме того, подросли Сила, Выносливость и, как ни странно, Интеллект.
   Но тут случилось непредвиденное...
  
   В тот злополучный день все шло своим чередом. Сначала Алекс выполнил норму, потом возился с железякой. Похоже, у Снурфа лопнуло терпение. Поэтому, когда в результате Критического Удара по кварциту с потолка посыпалась крошка, очкарик закричал, вытряхивая из головы песок:
   - Хватит ерундой заниматься! Лучше бы помог!
   Алекс взглянул на него, подумал: "Забурел пацан. Скоро, того и гляди, бывалых зеков строить начнет". Однако кое в чем Снурф был прав: пока не случилось обвала, нужно крепи поставить, но... Не сегодня. Завтра, может быть.
   Молот, по крайней мере, внешне получался на славу. Алекс подумывал уже о том, что не мешало бы раздобыть для него где-нибудь подходящую рукоять. Даже если ничего не получится, просто так отказываться от затеи, выбрасывать преобразившийся кусок железа он не собирался.
   Возможно, удастся его впарить какому-нибудь лошку...
   Алекс передохнул, попил воды, с новыми силами застучал по неподатливому камню.
  
  
   Критический Удар!
  
  
   Вслед за сообщением над головой раздался треск, снова посыпалась крошка. Алекс привстал, почувствовав, как под ногами вздрогнул пол. Опустив глаза, он увидел быстро расползающиеся трещины.
   Твою же мать!!!
   Отпрыгнуть в сторону он не успел. Пол ушел из-под ног, Алекс полетел вниз, но все же успел ухватиться за выступ руками. Повис, пытаясь ногами найти опору.
   К краю подбежал перепуганный Снурф, присел, протянул ладонь.
   - Хватайся!
   - Не выйдет, слишком далеко!- крикнул ему Алекс.
   - Держи!- Снурф не сдавался, спустил вниз свою кирку.
   - Ты слишком слабый, не вытащить меня!
   Тут он заметил, как от потолка отделилась глыба приличных размеров...
   - Берегись!!!
   Каменюка рухнула вниз. От удара вздрогнул весь штрек, пальцы Алекса отпустили выступ, и он полетел вниз. Впрочем, падение было недолгим. Уже скоро ноги ударились обо что-то твердое, и тело заскользило по наклонной, раздирая и без того ветхие рубаху и штаны о шершавую каменную поверхность.
   Хуже кромешной темноты, окружавшей Алекса, была неопределенность. Он орал. Не от страха и боли, а на автомате, пытаясь перекричать грохот несшихся впереди и позади него камней. Такое впечатление, будто он скользил по трубе, постоянно менявшей свое направление. Его бросало из стороны в сторону, выбивая при этом единицы Жизненной Силы. Улетавшие в минус цифры мельтешили перед глазами, а падению, казалось, не будет конца. Вспомнились слова Сигура о том, что подземелье, будто головка сыра, пронизано пустотами. Видать, в одну из них он и угодил, проломив под собой пол. Оставалось только гадать, как глубоко находилось ее дно?
   Только он об этом подумал, как стены разошлись в стороны, тело полетело отвесно вниз и через пару секунд шмякнулось на камни...
  
  
   Осторожно, уровень Вашей Жизненной Силы упал до критической отметки!
  
   Активирован Щит Последней Надежды!
  
  
   Как нельзя кстати: сверху упал увесистый камень и не добил незадачливого рудокопа только благодаря Щиту. Правда, тонкая оболочка защиты тут же лопнула, но свою службу она сослужила. Потеряв немало сил, Алекс так и остался лежать под камнем, слушая, как в ушах пульсирует кровь, а перед глазами расплываются разноцветные круги - признаки близкой смерти...
  
  
   Возможно, смерть была лучшим исходом в сложившейся ситуации. Все-таки не так глубоко провалился Алекс, была еще надежда, что его выбросит в Круг Возрождения, находящийся в тюремном дворе. Но камнепад прекратился, и полоска Жизненной Силы - вернее, то, что от нее осталось,- перестала сокращаться, застыв на последних миллиметрах, отделявших номера 11232 от, казалось бы, неизбежного. А потом и вовсе начала медленно восстанавливаться.
   Алекс видел это даже с закрытыми глазами, но пока еще не мог пошевелиться. Не хватало сил. Лишь когда Выносливость восстановилась на четверть, а Жизненная Сила на 10%, из груди вырвался стон. Открыв глаза, Алекс увидел свет. Он был тусклый, зеленоватый, но этого оказалось достаточно, чтобы осмотреться. К сожалению, сектор обзора у человека, находящегося под завалом, оказался невелик. Единственное, в чем Алекс был уверен - он находился в какой-то пещере. На потолке прямо над ним зияла дыра - та самая, из которой он вывалился. Слева возвышалась груда камней, прилетевших вместе с ним. Повернуть голову направо он не мог.
   Несмотря на то, что силы постепенно восстанавливались, Алекс так и не смог пошевелиться, как не старался. Его охватила паника. Не хотелось остатки жизни провести под завалом. Впрочем, он быстро сообразил, что незавидная вечность ему не грозит: рано или поздно он умрет от истощения и вернется в Круг Возрождения.
   Это успокаивало...
  
  
   Лишь когда шкала Выносливости заполнилась наполовину, а Жизненная Сила подросла еще на 5%, Алекс почувствовал свое тело. Вместе с этим ощущением пришла боль. Пытаясь определить степень повреждений, Алекс был удивлен появившейся по мысленному запросу информации:
  
  
   Состояние организма - неудовлетворительное
   Повреждение мягких тканей - 21%
   Повреждение костного аппарата - 13%
   Повреждение жизненно важных органов - 4%
  
  
   Алекс увидел модель собственного тела, на которой различными цветами были выделены затронутые участки. В основном это были многочисленные ушибы и порезы. Сломанным оказалась лишь предплечье левой руки. Плюс вывих правой стопы.
   Что ж, могло быть и хуже...
   Впрочем, и радости особой не ощущалось: у Алекса при себе не было никаких лекарств, или, как принято говорить в этом мире - лечебных зелий, гарантировавших быстрое исцеление. На немой вопрос Система отреагировала новой информацией:
  
  
   Полное автономное восстановление поврежденных участков тела через 8 часов
  
  
   Это обнадеживало. В реальном мире на подобное излечение ушло бы несколько дней.
   Но даже 8 часов в полной неподвижности не прельщали Алекса. Нужно было как-то выбираться из-под завала. А потом?
   Для начала определить, где он находится. В лучшем случае это могли быть разработки бригады четвертого барака. В худшем...
   От неожиданной мысли Алекса бросило в пот.
   Неужели он оказался на нижних ярусах, которые на автомате именовали Бездонной Глоткой?
   Сбылась мечта идиота!
   И снова стало не по себе. Ведь если он прав, то в любую минуту могли появиться враждебные мобы, а он тут лежит такой неподвижный и доступный. Впрочем, из всего тела из-под завала наружу торчала лишь голова. Но это почему-то не обнадеживало. Наоборот.
   Внезапно появилась оригинальная идея. Решение, пришедшее на ум, не казалось панацеей, но попробовать стоило. Активировав Каменный Кулак, Алекс ударил прямо перед собой. Правая рука пробила плотный слой щебенки и вырвалась наружу. Тут же на счет капнуло немного заслуженного опыта за находчивость.
   Остальное было делом техники. Дольше всего пришлось возиться с каменной глыбой, лежавшей поверх завала. Так и не сумев ее столкнуть, Алекс пошел на хитрость: он разгреб щебенку у основания каменюки, после чего тот почти самостоятельно сполз вниз. Теперь Алекс уже смог пошевелиться. Каменная крошка осыпалась вниз, парень привстал, извлекая из-под завала сломанную левую руку. Еще немного, и он стоял на ногах, озираясь по сторонам.
   Во-первых, он, наконец, обнаружил источник света. Точнее, их было несколько - крупные и мелкие зеленоватые кристаллы, шипами торчавшие из стен пещеры. Они были наполнены светом, как электрические лампочки, хотя, наверняка, природа свечения этих кристаллов была иной. Во-вторых, он узнал, что оказался не единственным идиотом, чья мечта сбылась вопреки обстоятельствам. Сначала Алекс увидел злополучный кусок кварцита, со следами многодневных работ. А за ним лежал Снурф. Очкарик не шевелился, и Алекс решил было, что он мертв. Однако тут же сообразил, что вряд ли: в этом случае его тело давно бы отправилось на Перерождение в ближайший Круг. А раз нет...
   - Снурф!- Алекс бросился к другу. Слишком поспешно, забыв о вывихнутой ноге. Наступив на нее, он почувствовал чудовищную боль, немного укоротившую его полоску Жизненной Силы, а потом еще и рухнул на колени, машинально схватившись сломанной рукой за камень. И снова боль, снова сокращение красной полосы и, как итог, предупредительное сообщение:
  
  
   Осторожно, уровень Вашей Жизненной Силы упал до критической отметки!
  
  
   Остаток пути Алекс проделал на коленях, борясь с головокружением. Добрался до тела друга, перевернул его здоровой рукой на спину. Осмотрел. Видимых повреждений, если не считать синяков и нескольких рассечений, он не заметил, но, возможно, досталось жизненно важным органам.
   - Снурф... Снурф!!!- Алекс похлопал приятеля по щекам. Ресницы того затрепетали, приоткрылись глаза.
   - Где мои очки?- пролепетал он.
   Алекс облегченно вздохнул. Жив... Но тут же в голову пришло: "А может, ему - нам обоим - было лучше умереть?"
   Он прогнал вздорную мысль и принялся искать очки. Нашел. Странно было обнаружить, что они совершенно не пострадали после такого головокружительного падения. Впрочем, скорее всего, они уже восстановились, как и в прошлый раз, когда Снурф отхватит люлей от Бугра.
   Так что очки выглядели гораздо лучше их хозяина. Алекс водрузил атрибут на нос товарища. И тот заметно приободрился, будто это невзрачный аксессуар даровал ему долгожданный прилив энергии. Он самостоятельно привстал и завертел головой:
   - Где мы?
   - Вряд ли, падая вниз, мы оказались на одном из верхних ярусов. Да и на тюремный двор это не похоже,- сказал Алекс, окинув взглядом пещеру.
   - Ты думаешь...
   - К гадалке не ходи... Доволен?- Он пристально посмотрел на очкарика.
   - Не знаю,- признался тот.- Что будем делать?
   - Хороший вопрос, правильный.
   Алекс и сам толком не знал. Еще недавно он стремился попасть в Бездонную Глотку. А теперь, когда его желание неожиданно исполнилось, понятия не имел, что делать со всем этим счастьем. В глубине души он был благодарен судьбе за то, что оказался здесь не один. С другой стороны, было бы более комфортно, если бы на месте Снурфа оказался, к примеру, Сигур. Хотя... Вспоминая все то, что ему удалось узнать о Бездонной Глотке, даже бывалому дворфу пришлось бы здесь несладко.
   - Прорвемся,- пробормотал Алекс неуверенно.
   И в этот момент раздалось звонкое частое цоканье, донесшееся из проема, ведущего в неизвестность. Проход так же был освещен зеленоватыми кристаллами, и когда приближающийся торопыга заслонил своим телом один из них, на стене появилась огромная тень, быстро вплывавшая в пещеру.
   Оба злополучных рудокопа замерли, уставившись на проем.
   "Начинается..."
  
  
   Глава 9. Даже у минусов есть свои плюсы
  
  
   С каждым мгновением тень становилась все больше, а звук цокающих шажков - все громче. Нет, это было не начало, это был конец - конец недолгого путешествия в Бездонную Глотку. На что только рассчитывал Алекс, собираясь спуститься в эту преисподнюю? Только сейчас он понял, сколь глупыми и опрометчивыми были его стремления. Куда он только сунулся со своим вторым уровнем и почти полным отсутствием каких-либо боевых Навыков?! Это в реальном мире он мог соорудить оружие из любого попавшего под руку предмета - этому его учили. А если ничего не было, вступить в рукопашный бой, применяя полученные до и вовремя службы навыки. А в виртуальном мире царили свои законы. Здесь он был никем и звали его никак. И даже хуже, так как после затяжного падения он был больше похож на безоружную отбивную котлету... второго уровня. Впрочем, имелась у него кирка - благо убрал ее в Инвентарь, когда трудился над "железякой". Но толк от нее был невелик, а урон - еще меньше. Глядя на выползающую из прохода тень, вспоминая недавний бой с жуками и отдавая отчет в том, где он находится, Алекс прекрасно понимал, что шансы на победу стремятся к нулю. Он искоса взглянул на Снурфа. Увы, от этого парня помощи ждать не приходилось. Тот еще задохлик! От страха очкарик едва держался на ногах, отчего выглядел более жалким, чем обычно.
   И хотя Алекс не привык сдаваться, он готов был бы смириться с очередной смертью и с тем, что придется покинуть Бездонную Глотку несолоно хлебавши, если бы не одно "но": он вспомнил о втором Круге Возрождения. Что, если после смерти его выбросит туда, а не в тюремный двор?
   От недоброго предчувствия Алекса передернуло.
   Нет, сдаваться без боя он не собирался. Он взялся за кирку здоровой рукой и приготовился к сражению. Снурф, заметив это, вытащил нож - чем приятно удивил Алекса. Впрочем, и с ножом в руке очкарик не смог бы испугать даже самого себя. И оружие так себе, и боец ни к черту.
   Столько было передумано за те несколько секунд, пока тень вползала в пещеру, столько пережито. И вот настал момент истины. Неприятель вышел из прохода и...
   - Твою мать!- не поверил своим глазам Алекс.
   Это был жук. Обыкновенный жук. Воображение и игра света кристаллов превратили его в рогатого гиганта, хотя на самом деле он был размером с кулак, а вместо рогов у него были усики. Да, великоват для насекомого из реального мира, но на виртуальном руднике Алексу встречались жуки и побольше этого. В нежно-зеленом картуше значилось: "Детеныш каменного жука".
   Заглянув в пещеру, маленький негодник остановился, шевеля усами. Похоже, он пришел на звук камнепада и теперь "ощупывал" местность на предмет потенциальной добычи.
   Словно в отместку за несколько секунд страха, Алекс и Снурф, не сговариваясь, размахивая своим оружием, прихрамывая и корячась от боли, с диким ревом устремились к обидчику, собираясь вытрясти из него душу... ну, или дешевый ливер - большего с этого малютки все равно не взять. Ни у одного, ни у другого не было ни малейшего сомнения в легкой победе.
   Но жук оказался не лыком шит. Едва почувствовав опасность, он развернулся и, перебирая лапками, устремился в проход. Вырвавшийся вперед очкарик почти настиг его, но насекомое успело добраться до расселины и скрылось из виду живым и невредимым.
   Секундой позже откуда-то издалека по проходу донесся протяжный вой, от которого у Алекса зашевелились волосы на голове. С кем с кем, а с обладателем этого зычного голоса ему не хотелось бы встретиться.
   Охотничий азарт исчез без следа, переглянувшись, горе-герои, пятясь, вернулись в пещеру. Усевшись на камни, они еще долго смотрели в сторону прохода, словно опасались появления давешнего ревуна.
   - Что будем делать?- шепотом спросил Снурф.
   Немного подумав, Алекс сказал:
   - Нужно отсюда выбираться.
   - Как скажешь.- Похоже, на очкарика тоже произвел впечатление чей-то зычный рев.- Только вот куда идти?
   - Есть варианты?- Алекс кивнул на один единственный проход, ведущий из пещеры.
   Снурф пожал плечами.
   - А если... ОН все еще там?
   Чудовище могло поджидать их в проходе, а могло ведь и в пещеру заглянуть. Это было не самое безопасное место. Так что вариантов на самом деле не было.
   - Прорвемся,- сказал Алекс, но без тени уверенности.
   - Как скажешь. Я только вот кирку свою поищу - где-то здесь должна быть.
   Он принялся бродить по сектору обвала, двигая ногами и руками камни. Алекс вспомнил о том, что тоже кое-что потерял во время падения - свою "железяку", работу над которой он так и не закончил, - и вернулся к месту падения.
   Ему повезло раньше, чем Снурфу - изуродованную долгим долблением и шарканьем по камню кирку он нашел рядом с глыбой кварцита, словно эти два предмета за последнее время сдружились настолько, что не хотели расставаться. В отличие от самого Алекса, падение никак не повлияло на сохранность кирки - она находилась в том замечательном состоянии, когда хуже уже не будет.
   - Ты не мог бы мне помочь?- услышал он натужное пыхтение Снурфа. Очкарик обнаружил свою пропажу. Кирку основательно привалило камнями - наружу торчала лишь часть рукояти, за которую и тянул слабосильный нуб. Впрочем, без особого успеха - она даже не шелохнулась.
   Толку от Алекса с одной здоровой рукой было мало, но он все же попытался помочь. Они вдвоем вцепились в рукоять, потянули, поднатужились и вытащили-таки ее из-под завала. Правда, под камнями осталась стальная рабочая часть.
   - Если не везет, так не везет во всем,- пробормотал Снурф, вертя в руках бесполезную деревяшку.
   Отковырять остальное не представлялось возможным, так как камень, под которым покоилась стальная часть, оказался неподъемным.
   - Забей!- предложил ему Алекс после тщетных попыток сдвинуть глыбу. Утрата кирки - это, конечно, проблема, но не самая важная из насущных.
   - Она была почти новая,- пролепетал очкарик и бросил рукоять на пол.- Чем я буду работать, когда мы отсюда выберемся?
   - А ты оптимист,- усмехнулся Алекс, отметив, что Снурф сказал "когда", а не "если".
   Он развернулся, чтобы присесть на камень, но тут ему в голову пришла идея. Наклонившись, он поднял рукоять и примерил ее к своей любимой "железяке". Разумеется, та подошла, как родная - все кирки по размеру были одинаковы. Осталось только вколотить ее в стальную заготовку и полюбоваться результатом. Не имея под рукой подходящих инструментов, Алекс воспользовался камнем.
   Пещеру огласили торжественные фанфары, а перед глазами появилось сообщение:
  
  
   Поздравляем!
   Кропотливый труд не прошел даром!
   Вам удалось создать действующий предмет!
  
   Самодельный Клевец
   Степень редкости - необычный
   Наносимый Урон 112
   +1 к Силе
   Существенный шанс нанесения Критического удара
   Сохранность 300/300
   Стоимость 12200
   Необходимое требование: Уровень 15
   Необходимое требование: Навык владения Ударно-Дробящим Оружием
  
   Примечание: Собственноручно созданный предмет получает бонус в виде 30% скидки на необходимый Уровень для ее создателя
  
   + 3500
  
   + 500 (бонус за успешное применение Способностей, не свойственных Вашему Классу)
  
   Часть полученного Вами Опыта согласно условиям договора переведена с вашего счета на счет тюрьмы особого режима "Справедливое возмездие"!
  
   -2000
  
   Вы достигли нового Уровня!
  
   Вы достигли нового Уровня!
  
   Текущий Уровень: 4
  
   До следующего Уровня 252 единицы Опыта
  
   У вас 2 нераспределенные единицы Характеристик!
  
   Интеллект +1
  
  
   Открыта новая Способность:
  
   Оружейник +1
  
   Примечание: Способность Оружейник позволяет вам создавать различные виды оружия и боеприпасов. Вид, Качество и Редкость созданных вами предметов напрямую зависят от Уровня Способности Оружейник. Для создания того или иного предмета Вам понадобятся необходимые материалы и чертежи, которые можно приобрести у торговцев и других Оружейников
  
   Примечание 2: Приобретите Способности Изобретатель и Каллиграфия, и тогда Вы сами сможете воссоздавать необходимые чертежи или создавать новые!
  
   Открыта новая Способность:
  
   Изобретатель +1
  
   Примечание: Способность Изобретатель позволяет Вам воссоздавать уже существующие чертежи, а так же создавать новые. Качество созданных вами чертежей напрямую зависит от Уровня Способности Изобретатель
  
   Примечание 2: Способность Изобретатель вкупе с иной созидающей Способностью позволят Вам создавать предметы, Класс и Качество которых несколько выше, чем при создании тех же предметов в обычных условиях. Действительный Класс и Качество созданных вами предметов будет зависеть от Уровня ваших созидательных Способностей
  
  
   Вроде бы незначительное событие вызвало настоящий водопад информации. Алекс не успел прочитать все, но суть уловил без труда. Теперь у него стало на две Способности больше. Впрочем, гораздо больше его заинтересовало приобретенное оружие. Он долго разглядывал клевец, который мало чем отличался от обычной кирки, зато урона причинял гораздо больше, нежели более привычное орудие труда. И это хорошо.
   Правда, кое-что требовало пояснений, и за ними он обратился к Снурфу. Очкарик не слышал фанфар и пока что понятия не имел о неожиданных достижениях своего товарища по несчастью. Он видел лишь то, как Алекс вколотил рукоять в "железяку" и... Все.
   - Кажется, мне подфартило,- сообщил Алекс и кратко ввел Снурфа в курс дела.
   - Неплохо,- как-то без особого энтузиазма заявил очкарик.- Но на твоем месте я бы особо не радовался. Пусть тебя не обольщает та легкость, с которой ты создал вполне сносную молотилку. Это, можно сказать, случайность, эдакая замануха, предлагающая тебе уйти с головой в прокачку новых Способностей. На самом деле все не так, как кажется. Ты получил по единичке за дар. Чтобы создать что-то более-менее приличное и ценное, тебе придется изрядно попотеть, прокачивая эти Способности день и ночь напролет. Думаю, уровня с десятого из твоих рук начнет выходить что-то стоящее, но все равно ширпотреб. Чтобы создать что-то поистине уникальное, тебе предстоит пройти долгий путь совершенствования, проб и ошибок. Разумеется, случайность не исключена. Это как крит в сражении новичка: он может выпасть, а может, и нет. Кроме того, тебе понадобятся чертежи, материалы, инструменты...
   - Способность Изобретатель дает возможность самому создавать чертежи,- напомнил ему Алекс.
   - Ты что, собираешься их в воздухе пальцем рисовать? Для каждого чертежа понадобится специальная основа, особые чернила... Не все так просто в этом мире. Это для игроков Маргелан - аттракцион, развлечение, а для создателей - источник получения прибыли. Хочешь быстрее прокачаться - покупай и улучшай Способности, те же чертежи, редкие компоненты!
   - А если нет?
   - Настойчивость и трудолюбие позволят тебе немного подняться, но потом все равно упрешься в стену. Здесь заоблачных высот добиваются лишь те, кто готов изрядно потратиться. То есть, не мы с тобой.
   - А ты неплохо разбираешься в местной кухне. Бывал тут? Я имею в виду, до того, как попал в тюрягу?
   - В Маргелане? Не, не был, играл в похожем мире. Думаю, механика и основные принципы ничем не отличаются.
   - Умеешь ты испортить впечатление,- пробормотал Алекс. И чтобы хоть как-то утешится, помахал перед носом очкарика клевцом.- Зато смотри, какое оружие теперь у меня есть!
   Снурф прикоснулся к клевцу, наморщил нос и сказал:
   - Не хочется тебя расстраивать, но воспользоваться ты им сможешь только на пятнадцатом Уровне.
   - Это почему?- не понял Алекс.- Я и сейчас готов уделать им кого угодно!
   - Это тебе так кажется,- усмехнулся Снурф.- Да, ты можешь им помахать при случае, но толку от него не будет. Пока ты не достигнешь 15-го уровня, будешь получать серьезные штрафы.
   - А именно?
   - Ну, разное бывает... Выносливость будет обрушаться в ноль, или сила удара окажется мизерной. А то ведь еще и сам себя покалечишь или отправишь в Круг Возрождения. Оно тебе надо?
   - То есть, опять облом,- вздохнул Алекс. Еще пару минут назад он радовался успехам и гордился собой. А теперь все эти достижения начали напоминать ему обычный развод.
   И все же повод для оптимизма у него был: он стремительно поднялся сразу на два Уровня и получил две единицы к Характеристикам. Теперь, чтобы воспользоваться клевцом на законных основаниях, ему. Благодаря полученному бонусу, нужно было прокачаться еще на шесть Уровней. Задача непростая, если учесть постоянное увеличение количества очков Опыта, необходимых для достижения каждого последующего Уровня. Возможно, в открытом мире сделать это было проще. А вот в неволе да на шахте, где единственным способом добыть немного Опыта был ударный труд, серьезное продвижение являлось непосильной задачей. Нетрудно было посчитать, что, выполняя норму и получая в день всего 100 очков Опыта, 50% от которых шли на счет заведения, за год можно было накопить что-то около 18000. Плюс Опыт за различные достижения, побочные задания, каковых на шахте было немного, и прочее... Пусть будет 30000. Минус определенный процент Опыта, потерянного в результате подстерегавшей на каждом шагу Смерти и возможных штрафов со стороны администрации. Короче, за год было реально достигнуть 10-го Уровня. Потом рост серьезно затруднялся, а то и вовсе, как поговаривали, блокировался охочим на подлянки начальником Шатом. В общем, негусто. Да и ждать целый год для того, чтобы всласть помахать приобретенным оружием, Алексу не хотелось. Нужно было, во что бы то ни стало, ускорить процесс. Как? За консультацией он снова обратился к очкарику.
   - В Маргелане, как и в любом виртуальном мире, значительную часть Опыта добывают путем выполнения различных заданий,- пояснил Снурф.- Наибольшие премии присуждаются за сюжетные квесты, чуть меньше - за побочные или второстепенные. Кроме того, как ты только что мог заметить, любое достижение щедро вознаграждается.
   - Все это понятно - я ведь тоже не в пустыне рос, кое-что понимаю,- перебил его Алекс.- Но ведь проблема в том, что здесь, на шахте главным сюжетом является добыча руды. Да и эта работа "оплачивается" минимально. Даже Сигур - ветеран по местным меркам, который не один год отмахал киркой, и тот за все время смог добраться только до 19-го уровня...
   - В открытом мире того же самого результата можно было бы добиться за пару недель, а если не жалеть денег - то и за несколько дней.
   - А я о чем?! Нет, меня это не устраивает! Поэтому скажи: есть ли способ быстрой прокачки Опыта?
   - Панацеи нет. Маргелан - прекрасно сбалансированный мир. Здесь за просто так ничего не дают. Разве что в качестве рекламы, да и то потом все равно заберут свое, да еще и с наваром. Самый оптимальный вариант для тех, кто наслаждается игрой или хочет достигнуть значительных результатов, а не стремится заработать деньги - это солидные капиталовложения. Тогда и кач идет быстрее, и бонусы всякие, и определенные поблажки со стороны хозяев мира.
   - Это не мой случай,- напомнил Алекс.
   - Еще один вариант - пати, во время которого сильные игроки паровозом тянут более слабого, помогая ему набраться Опыта. Довольно эффективный способ, но...
   - ... нам он тоже не подходит,- закончил за очкарика Алекс.- Даже если представить, что старожилы шахты решат совместными усилиями подтянуть меня за уши, выполнив сотню дневных норм, в зачет мне пойдет только одна.
   - А я не про выработку говорю. На фарме сильно не прокачаешься, по крайней мере, не на начальных Уровнях. Я имею в виду данжи и рейды - это когда группа единомышленников лезет в самое пекло для того, чтобы прокачаться, уничтожая монстров, или добыть нечто особо ценное.
   - То есть, боевая операция,- живо отреагировал Алекс. Это было ему знакомо и по душе.
   - Именно. Однако данжи в одиночку не тащат, для этого нужна слаженная группа со своими дэмэдж дилерами, хилами, танками...
   - Не увлекайся, откуда здесь танки?- фыркнул Алекс.- Ты еще про ядерную боеголовку вспомни!
   - Сразу видно, насколько ты далек от игрового мира,- улыбнулся Снурф.- Танк это не бронированная машина, а хорошо защищенный игрок, принимающий на себя от противника основной урон.
   - Это еще зачем?- не понял Алекс.
   - Это тактика такая. Танк агрит моба, то есть, отвлекает на себя противника. В это время хил лечит его, баффер вешает временное улучшение определенных Характеристик, а ДД молотит моба, так как именно он из всей группы наносит большую часть урона. Это если вкратце. На самом деле все выглядит гораздо сложнее.
   - Понимаю,- кивнул Алекс.- Но какой в этом прок, если у нас нет группы?
   - Почему же? Ты да я - уже какая-никакая, но группа.
   - Да уж! Как слепые на минном поле.
   - Извини, никого другого поблизости все равно нет.
   Алекс задумался. Для улучшения Характеристик и приобретения новых Навыков нужно было повысить свой Уровень Развития. Но чтобы его повысить, необходимо было улучшить Характеристики и приобрести новые Навыки.
   Получался замкнутый круг.
   В сердцах Алекс ударил клевцом по стене. Бил не сильно, наотмашь, но результат проявился без замедления. Бывшая кирка завибрировала в руке так, что Алекс не удержал ее и выронил на пол, получив урон Жизненной Силе в 20 единиц. Наверное, это и был обещанный Снурфом штраф за использование неподходящего по Уровню предмета.
   Нет, рановато он сунулся в Бездонную Глотку. Хотел он этого или нет, но придется возвращаться в шахту и долбить руду в надежде достичь более впечатляющих результатов.
   Он поднял клевец и убрал его в Инвентарь до лучших времен.
   Взглянув на Снурфа, он спросил:
   - Скажи, если не секрет, какие Навыки у тебя по Классу?
   - Ерунда всякая: Изобразительное Искусство, Наблюдательность, Алхимия, Воображение, Воплощение.- Заметив скептический взгляд Алекса, он виновато пробормотал:- Я ведь, типа, Художник.
   - А какие Способности ты успел приобрести?
   - Горное Дело и Проныра.
   - Не густо,- вздохнул Алекс.
   - Ты еще мои Характеристики не видел,- ответил вздохом Снурф.
   - Неужели все так плохо?
   - Даже хуже.
   - Ох... А Проныра у тебя откуда? И что это такое?
   - Это... Я тебе так и не рассказал, откуда у меня нож...
   - И откуда же?
   - Случайность и любопытство. Пару дней назад я прогуливался за бараком и случайно увидел, как один из наших прячет что-то в тайнике. Мне стало любопытно. Когда он ушел, я раскопал ямку и нашел там сундук, доверху набитый всякой всячиной. Там было несколько пар обуви, веревка, пустые деревянные фляги, еще какая-то мелочь, а главное - оружие: несколько ножей и кинжалов, небольшой арбалет, короткий меч и даже магический жезл.
   Он замолчал. Алекс тоже обдумывал услышанное какое-то время, потом сказал:
   - Похоже, кто-то решил устроить побег.
   - Я тоже об этом подумал,- согласился с ним Снурф.- Кстати, парня, который рылся в тайнике, я видел пару раз в обществе нашего бригадира.
   - Даже так?- вскинул брови Алекс.- Зря ты взял нож.
   - Это машинально получилось. А потом... я побоялся его вернуть.
   - От него мало толку, урон не большой.
   - С ним я чувствую себя более... защищенным.
   - Ты им даже пользоваться не умеешь! Я имею в виду, у тебя нет соответствующей Способности, да и по Уровню, я так думаю, он тебе рановат будет.
   - У меня Ловкость сравнительно высокая, а у ножа требования не слишком задраны, так что и штрафы будут терпимыми. А там, глядишь, и Способность откроется. Только... Есть одна проблема. У меня Выносливость низкая, поэтому и Жизненной Силы не очень много. Если что, то...
   - Понимаю. Я присмотрю за тобой, прикрою... если что. Только на многое не рассчитывай! У меня у самого с этим добром негусто. Поэтому, если припечет, вместе улетим в Круг... Слушай!- вспомнил Алекс.- Ты что-то говорил про паровоз. Может, группу создадим, чтобы немного подтянуть тебя? У меня все-таки уже четвертый Уровень!
   Снурф грустно улыбнулся:
   - Паровоз 4-го Уровня - это круто!
   - Всяко лучше первого!- огрызнулся Алекс.
   - Не обижайся, я шучу! А ты - настоящий друг. Именно поэтому я и собирался вместе с тобой в Бездоннную Глотку.
   - Ладно уж... Так что насчет группы?
   Снурф объяснил. Оказалось проще простого. Сначала Алекс заявил о желании создать группу. Поступило сообщение:
  
  
   Вы создали группу!
  
   +50
  
   Часть полученного Вами Опыта согласно условиям договора переведена с вашего счета на счет тюрьмы особого режима "Справедливое возмездие"!
  
   -25
  
   Примечание: Создатель группы автоматически является ее Лидером. Только создатель группы имеет право впоследствии сменить Лидера
  
   Потом он получил запрос от очкарика:
  
  
   Номер 11233 просится в Вашу группу!
  
   Принять?
  
   После подтверждения, группа была окончательно оформлена. Появилось очередное сообщение, поясняющее принцип существования нового объединения, согласно которому очки полученного совместными усилиями Опыта, помноженные на коэффициент группы, делились между всеми членами объединения. То же самое касалось и добычи. Причем речь не шла об уравниловке: член группы, внесший наибольший вклад в достижение, получал большую долю, остальные - по заслугам. Кроме того, количество полученного Опыта зависело от приобретенного Уровня. Грубо говоря, за счет Алекса Снурф мог рассчитывать на более существенный процент.
   Прежде чем покинуть пещеру, Алекс решил распределить полученные очки Характеристик. Недолго думая, он вложил по единице в Силу и Выносливость. И то, и другое могло пригодиться во время долгого и опасного пути на верхние уровни шахты.
   - Идем...
  
  
   Глава 10. Нубятня
  
  
   Не желая нарываться на неприятности. Алекс и Снурф шли не спеша, тихо, прислушиваясь и присматриваясь. Лампа первого осталась наверху, а второго - разбилась при падении. Правда, росшие тут и там кристаллы худо-бедно обеспечивали сносное освещение, хотя местами попадались темные участки, в одном из которых и могла подстерегать опасность. К ним друзья приближались с особой осторожностью, готовые к любым неожиданностям.
   Это было дикое подземелье, не отмеченное даже кратким пребыванием человека... ну, или дворфа. Короче, обитатели верхнего мира сюда не заходили. Именно поэтому часто встречались жирные жилы железной руды, каждая из которых сулила недельную выработку. Руки чесались пустить в дело кирку, но не хотелось потом тащить все это богатство, прогибаясь под просевшей Выносливостью. Вот если бы попалось что-нибудь более ценное...
   - Неужели здесь нет ничего, кроме железной руды?- пробормотал Алекс.
   - Я думаю, что в этой шахте есть все, что душе угодно. Даже наверху. Проблема в том, что ты со своим низким Горным Делом не видишь ничего, кроме железной руды.
   - Почему же? А кварцит?
   - Такая же дешевка, как и железо. Да и заметил ты его лишь благодаря Наблюдательности. А вот добыть так и не смог.
   - Даже не пытался, у меня другие цели были,- буркнул Алекс.
   - В лучшем случае за неделю трудов набил бы кусок кварцита. Только вот его стоимость не соответствовала бы затраченным усилиям... А минералы более ценные ты даже не увидишь. А увидишь - не добудешь без высокого Горного Дела.
   Только что очкарик более развернуто объяснил то же самое, что однажды пытался сказать Алексу Вальдарэм. И означало это, что заветного смарагда не видать ему, как своих ушей.
   Ох, уж эти игровые условности...
  
   Темные участки стали появляться все чаще и чаще. А потом и вовсе слились в одно большое непроглядное пятно. Друзья окончательно остановились.
   - Есть идея,- прошептал Снурф.- Давай набьем кристаллов и будем ими освещать дорогу!
   Дельное предложение!
   Так как у очкарика не было кирки, за работу взялся Алекс. Прежде чем разбить кристалл, он прикоснулся к нему, чтобы получить полезную информацию. Вряд ли этот кристалл был Радужным, но чем черт не шутит:
  
  
   Кристалл-огневик
  
   Магический кристалл, часто встречающийся в подземельях Маргелана. Хрупкий материал, непригодный для бытового использования
   Стоимость: нет
  
  
   Взмахнув своим орудием труда, Алекс с одного удара разбил кристалл, осколки которого упали на пол и тут же погасли.
   - Бей под корень!- посоветовал Снурф.
   Алекс прицелился, ударил, но и на этот раз кристалл разлетелся на куски.
   В проходе стало еще темнее.
   Он попробовал снова, но с тем же результатом. Идея была хорошая, но, увы, невыполнимая. Кристаллы оказались слишком хрупкими.
   - Что будем делать?- поинтересовался очкарик и признался:- Я не очень люблю темноту.
   - Ты можешь вернуться назад, в пещеру. Там светлее,- раздраженно ответил Алекс. Потом понял, что срываться на товарища по несчастью не стоит и добавил более дружелюбно: - Держись за мной, хуже не будет!
   Они крались в полной темноте, держась за стены - Алекс впереди, Снурф следом за ним, - чертыхались, спотыкаясь о камни, вздрагивали, когда совсем рядом осыпались камешки, то ли потревоженные ими самими, то ли кем-то другим, притаившимся в темноте. Алекс то и дело посматривал на полоску Жизненной Силы. Она заполнилась чуть больше, чем наполовину, но дальнейшее продвижение застопорилось. Ему срочно требовалось исцеление, иначе процесс полной регенерации мог затянуться на несколько часов. Но где его взять?
   За поворотом снова появились кристаллы-огневики, и жить стало веселее. Но ровно до тех пор, пока друзья не забрели в тупик, где когда-то произошел обвал.
   Дальше хода не было.
   - Куда теперь?- упавшим голосом спросил Снурф.
   - Не знаю,- в тон ему ответил Алекс.
   Только сейчас он подумал о том, что этот участок подземелья мог и вовсе не иметь выхода. А это означало медленную и по слухам не очень-то приятную смерть от голода и перенос в круг Возрождения. Вопрос лишь в том - в какой именно?
   Позади раздался шорох. Друзья обернулись и увидели насекомого, выползшего из сумерек справа. Это был все тот же детеныш каменного жука, а может и не тот, но похожий на него.
   И снова озарение: жук не смог бы прожить в каменном мешке без пропитания. Значит, выход должен быть. Алекс шагнул навстречу насекомому. Картуш жука тут же покраснел, но вместо ожидаемой атаки моб обратился в бегство и скрылся в темноте. Алекс последовал за ним и неожиданно для себя обнаружил боковой проход. Однако радость открытия продлилась всего пару секунд: уже через несколько шагов потолок начал резко опускаться. Алексу пришлось сначала пригнуться, а потом и вовсе присесть.
   Маленький жук в отличие от большого человека мог юркнуть в любую трещину. Впрочем, это была не трещина, а лаз высотой сантиметров тридцати. Куда бы он ни вел, там было светло и просторно.
   Алексу пришлось лечь, распластавшись на камнях, и он пополз вперед, неуклюже волоча за собой сломанную руку. Преодолев половину пути, он едва не погиб, когда рядом с ним неожиданно из трещины ударила струя раскаленного пара. Чуть левее, и Алекс спекся бы заживо. Впрочем, даже в отдалении от трещины ему досталось: пар заполнил лаз, и опалил жаром почти незащищенное тело. Жизненная Сила укоротилась наполовину, а рубаха, и без того разодранная в клочья, почти утратила свою сохранность. Активно работая здоровой рукой и ногами, извиваясь, как уж, Алекс устремился к просвету и через несколько секунд смог не только встать на ноги, но и выпрямиться во весь рост.
   - Эй, ты как там?!- донесся до него приглушенный расстоянием и камнем голос Снурфа.
   - Вроде цел.
   - Когда повалил пар, я думал тебе конец.
   - Я тоже так думал...
   - Откуда он здесь? Паровое отопление прорвало?
   - Сигур рассказывал, что где-то внизу течет лава. Наверное, она нагревает подземные источники, вода испаряется и по трещинам поднимается вверх.
   - Понятно... Ты где? Что там? Выход есть?
   Алекс завертел головой и сказал:
   - Даже не знаю, как сказать. Тут... В общем, ползи сюда, сам увидишь!
   К этому моменту выброс пара закончился.
   - А если снова станет жарко?
   - Держись правой стены, там не так обжигает!
   - Хорошо.
   Вскоре Алекс услышал натужное сопение приятеля, а через несколько секунд появился и он сам. Снурф быстро выскочил из лаза, а встав на ноги и осмотревшись, присвистнул:
   - Ничего себе!
   Они оказались в просторной пещере, освещенной гирляндами огневиков. В середине раскинулось небольшое озерцо с прозрачной водой, а вдоль стен стояли выложенные из камня хижины. Некоторые из них серьезно пострадали в результате обвала горной породы, но некоторые радовали глаз своей сохранностью. Кроме того, это было не только поселение, но и рудная разработка. Стены сверкали жилами различных металлов и других минералов, а пол усыпали куски уже набитой руды - оставалось только собрать богатый "урожай". Судя по запущенности, жители - кто бы они ни были - уже давно покинули свое подземное поселение. И все же оно не пустовало, так как его облюбовали жуки. Десятки жуков. Сотни! И это были не гигантские насекомые, способные с одного удара отправить новичков на Перерождение, а мелочь вроде встреченного в туннеле. Самые крупные из них были размером с гандбольный мяч, но даже они, завидев незваных гостей, спешили убраться подобру-поздорову.
   - Это праздник какой-то!- растянул рот до ушей Снурф.- Нубятня да и только!
   - Что?- не понял Алекс.
   - Ну, в игровых мирах, подобных этому, есть специальные зоны для начинающих игроков, где они могут без проблем прокачаться и набрать первые уровни,- пояснил очкарик. Он снова окинул взглядом пещеру и добавил:- Кроме того, как мне кажется, тут есть чем поживиться. Так что не стесняйся, бери все, что не приколочено. А что приколочено, отрывай и бросай в свой Инвентарь!
   - Ты уверен?- засомневался Алекс.- А если хозяева вернутся?
   - Не вернутся!- уверенностью заявил очкарик.- Они уже давно покинули это селение. А кто не успел - умерли. Вон, гляди, одни скелеты остались!
   И на самом деле, там и тут лежали компактные костяки бывших подземных рудокопов. Вряд ли они принадлежали заключенным тюрьмы "справедливое возмездие". Те в случае смерти неизменно возрождались, не оставляя после себя никаких следов.
   - Интересно, кто здесь когда-то обитал?- пробормотал Алекс.
   - Какая разница?! Налетай!- И подавая пример, Снурф пинком ноги отворил хлипкую дверь ближайшего жилища.- Я тут пороюсь, а ты дальше осмотрись!
   То, чем предлагал ему заняться очкарик, в реальном мире называлось мародерством и среди знакомых Алекса категорически не приветствовалось. Но то было в реальном мире. Этот же жил по своим законам.
   - А... жуки?- покосился он на кишащих в стороне насекомых.
   - Не обращай на них внимания! Они мелкие еще, сами нас боятся!
   Похоже, и тут был прав бойкий пройдоха: вначале жуки, встревоженные появлением людей, откочевали в сторону и вели себя настороженно. Но постепенно освоились, успокоились и занялись своими повседневными делами.
   Не найдя больше аргументов для возражений, Алекс пожал плечами и зашагал к следующей хижине.
   Судя по размерам скелетов и высоте дверных проемов, обитатели поселения были значительно ниже человека среднего роста. Возможно, это были дворфы. А может, и нет. Пригнувшись, Алекс вошел в жилище. Осмотрелся в сумерках. Вроде ничего интересного: стол, несколько табуретов, две кровати, шкаф... Распахнув заскрипевшие створки. Алекс уныло вздохнул: ничего. Он уже собрался уходить, но заметил масляную лампу на подоконнике. Взял. Она была пустая, однако у Алекса в Инвентаре имелся небольшой запас масла, и он тут же заполнил им светильник. Зажег. При свете жилище не стало выглядеть богаче, хотя... Что-то сверкнуло. Алекс нагнулся и вытащил из-под стола небольшой металлический окатыш. При прикосновении к находке появилась информация:
  
  
   Золотой самородок
  
   Вес: 23 г
   Процентное содержание золота: 34%
   Стоимость: 1002
  
  
   То есть, этот маленький кусочек золота стоил больше, чем недельная норма железной руды по текущему курсу.
   Неплохо!
   Алекс вышел из хижины. Его заметил Снурф и издалека спросил:
   - Нашел что-нибудь?
   Алекс показал лампу.
   - А у меня вот что!- продемонстрировал очкарик кирку.- Почти новая... Ищем дальше!
   Следующее строение оказалось полуразрушенным, но именно в нем Алекс нашел то, в чем нуждался в данный момент больше всего:
  
  
   Слабое зелье Исцеления
  
   Мгновенно восстанавливает 25% Жизненной Силы
   Мгновенно залечивает легкие раны
   Ускоряет процесс Регенерации
  
  
   Зельями, подобными найденному, бойко торговал Слай. Но стоили они недешево, да и особой надобности в них до сих пор не было. Откупорив сосуд, Алекс прошептал всплывшее в памяти заклинание, которому его в далеком детстве научила бабушка:
   - Новинка в роток, здоровье на животок!- и выпил зелье.
   Замершая на 60% процентах полоска Жизненной Силы увеличилась на четверть. Появилась обновленная информация:
  
  
   Состояние организма - удовлетворительное
   Повреждение мягких тканей - 0%
   Повреждение костного аппарата - 6%
   Повреждение жизненно важных органов - 1%
  
  
   Осмотрев себя, Алекс удостоверился в том, что синяки и царапины исчезли. Да и рукой уже можно было шевелить, не причиняя себе при этом заметного вреда.
  
  
   Полное автономное восстановление поврежденных участков тела через 3 часа
  
  
   Немного побродив по разрушенной и захламленной хижине, Алекс нашел монету.
  
   Аурий Немонской империи
  
   Редкая золотая монета, давно вышедшая из употребления, но особо ценимая в среде коллекционеров
  
   Предположительная стоимость: 22340
  
  
   Неплохо. Однако до миллиона, который запросил Слай за свои услуги, было еще слишком далеко.
   Направляясь к следующей хижине, Алекс прошелся вдоль скал, сверкавших рудными жилами. На железо он даже не стал смотреть. Его внимание привлекли золотистые разводы. Прикоснувшись к жиле, он узнал:
  
  
   Золотоносная жила
  
   Содержание золота: 332 грамма
  
   Примечание: Ваш уровень Горного Дела слишком мал для успешной разработки месторождения. Вероятность добычи минерала 0,0012%
  
  
   И все же Алекс ударил пару раз по жиле, но его кирка не оставила даже царапин. Он не стал упорствовать, собрался уйти, но случайно заметил еще один самородок, лежавший среди камней.
  
  
  
   Золотой самородок
  
   Вес: 18 г
   Процентное содержание золота: 32%
   Стоимость: 886
  
  
   - Курочка по зернышку...- пробормотал он, поднимая находку.
   Кроме того, Алекс решил задержаться на разработке. Возможно, щедрые рудокопы пропустили что-то еще?
   Настойчивость и зоркий глаз принесли ему еще два самородка на сумму 1650 медяков. Кроме того он нашел кусок малахита и два куска олова. Железо встречалось чаще, однако к нему Алекс даже не притронулся - его Инвентарь был и без того забит дневной нормой.
   Очередная хижина. В ней Алекс нашел рукоять от кинжала и старый видавший виды деревянный щит, обтянутый потрескавшейся от старости кожей.
  
  
   Старый немонский щит
  
   Защита: 8
   Сохранность: 37/440
  
   Необходимое требование: Навык владения тяжелым оружием
   Необходимые требования: Навык владения щитами
  
  
   Зато никаких ограничений по Уровню. Алекс решил взять его, на всякий случай, но щит не помещался в его Инвентарь, да и тяжеловат он был, грозя перегрузом. Не желая расставаться с находкой, Алекс без сожаления расстался с частью железной руды, и после этого нашел место и для щита, и для рукояти кинжала - с навыком Оружейника она могла пригодиться.
   Выйдя из жилища, он увидел Снурфа, увлеченно гонявшегося за жуками. Голову очкарика украшал стародавний кожаный шлем, а в руке он сжимал обычную деревянную дубинку. Насекомые разбегались во все стороны, но их было так много, что всякий раз удары Снурфа достигали своей цели. Многие жуки уже были отмечены потерей части Жизненной Силы. Как оказалось, даже низкоуровневому приятелю Алекса было по силам с трех-четырех ударов разделаться с детенышем каменного жука.
   - Присоединяйся, Лекс! Я уже на них Уровень поднял!
   С одной стороны насекомые эти были безобидными и не сделали Алексу ничего плохого, с другой же...
   Это всего лишь игра...
   Когда большая группа жуков направилась в его сторону, Алекс выхватил кирку и ударил ближайшего.
   Полоска Жизненной Силы насекомого сократилась больше, чем наполовину. Вторым ударом Алекс добил его.
  
  
   +6
  
   Часть полученного Вами Опыта согласно условиям договора переведена с вашего счета на счет тюрьмы особого режима "Справедливое возмездие"!
  
   -3
  
  
   Жук раскололся на части, словно кусок известняка. Наверное, именно поэтому их и называли каменными.
   - А почему так мало Опыта?- спросил он Снурфа.
   - Потому что это избиение младенцев! У тебя Уровень значительно выше, чем у них, поэтому и Опыта мало. Кроме того, кое-что и мне перепадает, так как мы действуем в группе. Так что... Зато с некоторых из них выпадает всякая мелочевка,- оптимистично добавил очкарик.- Не упусти свое счастье!
   Присев, Алекс осмотрел осколки и в очередной раз убедился в правоте своего приятеля.
  
  
   Детеныш каменного жука
   Уровень 1
  
   Убейте еще 10 детенышей каменного жука, чтобы получить рандомное вознаграждение!
  
  
   Он был слишком юн, поэтому и взять с него было нечего.
   Снурф разворошил жучиное логово. Встревоженные насекомые бегали по всей пещере в поисках убежища, но не всем удавалось спрятаться от вошедшего в раж очкарика. Пользуясь полной безнаказанностью, тот крушил жуков налево и направо. И никому не было от него пощады.
   Это всего лишь игра...
   Алекс пристукнул киркой пробегавшего мимо жука, выглядевшего немного крупнее предыдущего. Отметил, что полоска Жизненной Силы сократилась всего лишь на четверть. Значит, и жучок был "пожирнее" давешнего. Наплевав на условности, он бросился за ним в погоню, настиг и добил с четырех ударов.
  
  
   +24
  
  
   Часть полученного Вами Опыта согласно условиям договора переведена с вашего счета на счет тюрьмы особого режима "Справедливое возмездие"!
  
   -12
  
  
   Детеныш каменного жука
   Уровень 3
  
  
   Среди осколков насекомого он обнаружил кусочек олова.
   Не густо...
   А вот Опыта капнуло побольше. До нового Уровня оставалось еще 222 единицы. Прикинув в уме, сколько еще нужно набить жуков третьего уровня, он взялся за работу...
  
  
   Через полчаса почти беспрерывной беготни, разбавленной короткими передышками и выпитой флягой воды, Уровень был поднят.
  
  
   Вы достигли нового Уровня!
  
   Текущий Уровень: 5
  
   До следующего Уровня 1692 единицы Опыта
  
   У вас 1 нераспределенная единица Характеристик!
  
   Вы убили 10 детенышей каменного жука!
  
   + 100
  
  
   Часть полученного Вами Опыта согласно условиям договора переведена с вашего счета на счет тюрьмы особого режима "Справедливое возмездие"!
  
   -50
  
  
   Награда: Выносливость +1
  
   Убейте еще 100 детенышей каменного жука, чтобы получить рандомное вознаграждение!
  
  
   Обрадовал и тот факт, что с приобретением нового Уровня тут же полностью восстановилась серьезно просевшая Выносливость, полоска Жизненной Силы заполнилась до отказа, а тело подверглось мгновенной Регенерации.
  
  
   Состояние организма - превосходное
   Повреждение мягких тканей - 0%
   Повреждение костного аппарата - 0%
   Повреждение жизненно важных органов - 0%
  
  
   Алекс был снова как огурчик - свеж и полон сил. И все же он тоскливо вздохнул: если бы он заранее знало том, что при получении нового Уровня произойдет полная регенерация, то приберег бы зелье Исцеления до более подходящего случая.
   Жуков стало заметно меньше. Если быть точным, то их почти не осталось. Утомленный, но довольный своими достижениями Снурф даже сам заметил:
   - Это был настоящий геноцид... Зато до третьего Уровня добрался. А кроме того получил и даже улучшил Ударно-Дробящее, Критический Удар, Две единицы Силы и по мелочи кое-что.- Он взглянул на уцелевших жуков, хищно оскалился и сказал: - До сотни жуков не хватает парочки. Интересно, какое достижение дадут?
   Он попил воды из фляги, поднял с камня свою дубинку и зашагал к насекомым, чтобы завершить начатое уничтожение.
   Алексу до нового Уровня было далеко - тут и полсотни жуков не хватит. А достижение - после стараний прыткого очкарика - и вовсе... недостижимо. Поэтому он решил вернуться к осмотру жилищ. К тому же их осталось не так уж и много.
   Проходя мимо рудной разработки, он снова зашарил взглядом по полу. Обнаружил еще один самородок и кусок малахита...
   Эх, найти бы смарагд!
   Но это было бы слишком просто.
   Уже собираясь уйти, он услышал жуткое шипение позади, на автомате отпрыгнул в сторону и развернулся, взяв кирку наизготовку. Предполагаемым противником оказался столб пара, вырвавшийся из трещины в полу. И случилось это там, где всего несколько секунд назад стоял Алекс.
   Нужно быть повнимательнее...
  
   После осмотра двух хижин он стал счастливым обладателем необычного рогатого наконечника для копья, серебряной немонской монеты, именуемой агентием, странного зелья, в наименовании которого стояли одни вопросы и никакой полезной информации, двух золотых самородков, куска эластичной шкуры Изумрудной ящерицы и мотка веревки. Инвентарь снова потяжелел, и Алексу пришлось сгрузить еще часть железной руды.
   Снурф тем временем гонялся за последним жуком. Вернее, не гонялся, а, с трудом передвигая ноги из-за просевшей Выносливости, упрямо пытался настичь юркого насекомого. Жук тоже был на последнем издыхании, но боролся за жизнь, как мог.
   - Помоги, Лекс!- окликнул приятеля очкарик.- Последнего до сотни не хватает, а я уже все! Только не убивай его сам, выгони на меня, а я его прикончу!
   Почему бы и нет?
   Алекс принялся загонять жука, постепенно выводя его на застывшего с дубиной Снурфа. И наконец настал тот момент, когда насекомое, приблизилось к очкарику, и тот нанес решающий удар.
   - Та-да!- обрадовался Снурф.- Новое достижение!
   - Что получил?- поинтересовался приятель.
   - Ха! Истребитель младенцев первого уровня! Плюс 1% к урону и плюс 1% опыта за убийство низкоуровневых мобов.
   - Поздравляю!
   Послышался шорох осыпавшихся камней, друзья обернулись и увидели вышедшего из прохода жука. Только этот был не чета уничтоженной мелюзге. Высотой не меньше полутора метров, с мощными лапами и крупным слегка вытянутым телом, на голове - крепкий слегка загнутый вверх остроконечный рог.
   - А вот и мамка пожаловала!- без особой радости пробормотал Снурф.
   - Что будем делать?- спросил Алекс. Жук уже заметил агрессоров, и его картуш покраснел.
   - Великоват он для нас, даже не знаю.
   - Бежим?- предложил Алекс. И хотя бегство было не в его привычках, но и отправляться на перерождение не хотелось.
   Варианты были: к пещере вело несколько проходов - выбирай любой, кроме того, из которого появился грозный жук.
   - У меня сил нет, Выносливость почти на нуле, да и загрузился я неслабо. Далеко не убегу.
   - Попей воды!
   - Пил уже недавно, не поможет.
   - Значит, будем драться!
   - Боюсь, не потянем,- покачал головой Снурф.
   - А это мы сейчас увидим,- сказал Алекс, заметивший, как тронулся с места большой каменный жук.- Ты отходи, я попробую его задержать!
   Снурф не стал спорить, заковылял к скалам, на которых можно было спрятаться от бросившегося в атаку разъяренного погромом жука.
   Алекс решил встретить его мощным ударом кирки, но, заметив несущегося на него с грохотом, словно каменный валун, насекомого, передумал и отступил в сторону, дав ему возможность промчаться мимо. Жук все же разгадал замысел противника и даже потянулся к нему рогом, но не успел вовремя остановиться и врезался в каменную глыбу, вставшую у него на пути. Полоска Жизненной Силы вздрогнула и сократилась на одно-два деления. Алекс не стал медлить, приголубил его по спине своим оружием. Кирка срикошетила, отсушив парню руки и едва не угодив ему самому в лоб. Следов она не оставила, но здоровье жука снова пошатнулось, хотя и едва заметно.
   Жук не почувствовал урона, развернулся и на этот раз действовал без спешки. Он надвигался на неприятеля, делал резкие рывки вперед, пытаясь пронзить его своим рогом. К счастью, голова у него была почти неподвижная, поэтому он не мог сопровождать более маневренного человека. А Алекс, избрав тактику уклонения и ловко перемещаясь по просторной пещере, все же наносил время от времени удары. Каждый из них причинял жуку минимальные неудобства, но постепенно количество стало переходить в качество. Однако были у этой тактики и свои минусы: его Выносливость проседала гораздо быстрее, чем Жизненная Сила жука. Чтобы поправить положение, Алекс достал на ходу флягу и только сейчас заметил, что воды в ней совсем не осталось. Тогда он, увернувшись от очередной атаки насекомого, рванул к озерцу и, пользуясь кратковременной заминкой, хлебнул водицы из пригоршни. Выносливость полностью восстановилась.
   Теперь в ближайшие полчаса толку от воды не будет никакой.
   А жук уже был тут как тут. Судя по всему, Выносливости ему было не занимать. Да и здоровье просело не так сильно, чтобы хоть как-то повлиять на подвижность. И все же четверть полоски Алексу удалось уже срубить, не получив при этом ни единой царапины...
   Стоило ему об этом подумать, как случилось неприятность: нога запнулась за камень, и на этот раз Алекс не успел как следует увернуться. Жук метил ему в живот рогом. Не попал, но краем головы все же толкнул противника так, что Алекс отлетел назад, потеряв при этом чуток Жизненной Силы. Он не успел подняться на ноги, когда к нему подскочил жук и таки поддел его рогом, перевернув со спины на живот.
   Жизненная Сила сократилась сразу на треть.
   И это было только начало.
   Жук снова настиг его, но на этот раз Алекс успел откатиться в сторону. Потом еще раз и еще, пока не налетел на камень. Совсем рядом что-то знакомо зашипело. Спину окатило теплом...
   Пар!
   В последний момент Алекс ухитрился перевалиться через камень, и тут из трещины в полу ударил столб обжигающего пара. Он окатил сунувшегося, было, за человеком жука, и, хотя не смог причинить ему серьезного вреда, но все же отпугнул, дав возможность Алексу встать на ноги.
   Противники разошлись, чтобы встретиться снова в середине пещеры.
   Можно было подвести итоги первого раунда. Жук, хоть и потерял треть Жизненной Силы, внешне до сих пор выглядел невредимым и бодрым. Алекс потерял столько же с одной существенной разницей: его разорванный рогом бок кровоточил, отнимая каждые пять секунд единицу Здоровья и столько же Выносливости. Он зажал рану ладонью и заметил, что кровотечение замедлилось, но не прекратилось полностью.
   Жук начал первым. Он снова помчался на противника грохочущим локомотивом, собираясь нанизать Алекса на рог. Бросок в сторону и удар киркой вдогонку. Алекс бил одной рукой, поэтому урон оказался минимальным, что заставило его задуматься. Если так и дальше пойдет, то долго он не протянет. Даже если избегать прямых ударов, уже через пять-десять минут он будет настолько обессилен и выжат, что станет легкой добычей жука-переростка. Нужно было что-то придумать.
   Но что?
   Единственное что пришло на ум - усилить натиск в надежде на критический удар, который, возможно, уровнял бы шансы противоборствующих сторон. Но для этого придется взяться за кирку обеими руками.
   Что ж...
   Алекс так и сделал. Сразу же увеличилась мобильность и сила удара. Однако и кровотечение ускорилось, а полоска Жизненной Силы начала сокращаться даже быстрее, чем прежде. Выбора не оставалось. Алекс перешел к усиленной атаке, нанося удар за ударом, не давая жуку опомниться. Наконец проскочил Критический Удар, но не принес ожидаемых результатов, хотя и обрушил Жизненную Силу жука сразу на четверть. Кроме того, у насекомого лопнул панцирь, и по телу заструилась зеленовато-грязная кровь.
   - Получи, скотина!- закричал Алекс. Теперь они с жуком находились в равных условиях. Почти. Все-таки противник терял силы медленнее него. А еще...
   У жука на этот случай имелись собственные фишки. Как только Алекс ринулся на него, пытаясь продолжить избиение, эта тварь плюнула ему в лицо комком слизи.
  
  
   Получено ослепление!
   Длительность эффекта: 30 секунд
  
  
   Алекс выронил кирку и принялся тереть глаза, так как кроме ослепления началось еще и нестерпимое жжение. Он не видел жука, но слышал приближающийся цокот его лапок. Поэтому интуитивно ушел в сторону, избежав прямого столкновения. Однако насекомое все же сбило его с ног. Уже зная, что за этим последует, Алекс откатился в сторону. Совсем рядом просвистел смертоносный рог. Еще один кувырок, и снова ему удалось избежать неминуемой гибели.
   А потом раздался воинственный крик очкарика, звонкие хлопки деревянной дубины по лопнувшему панцирю и недовольное стрекотание насекомого.
   Все еще ничего не видя, Алекс встал с пола, снова потер глаза. Воздействие слизи подходило к концу, и он уже смог сквозь муть разглядеть беззаветно сражающегося с насекомым товарища. Снурф словно очумелый колотил неприятеля, заходя то справа, то слева. Жук был на последнем издыхании, но все еще сопротивлялся, раз за разом подрезая очкарику полоску Жизненной Силы.
  
  
   Воздействие Ослепления закончилось!
  
  
   Алекс снова мог видеть незамутненным взглядом. Завертел головой, нашел свою кирку, поднял ее и направился на выручку Снурфу.
   Когда до сражающихся оставалось не больше десяти шагов, дубина очкарика разлетелась на куски. Жук воспользовался замешательством противника, резко развернувшись, задел того рогом и сбил с ног.
   Алекс не стал медлить, ускорился и с разбегу вонзил кирку прямо в трещину в панцире. Жизненная Сила жука слетела в ноль, он так и не успел поддеть неподвижно лежащего на полу Снурфа.
  
  
   +500
  
   Вы убили противника, превосходящего Вас на пять Уровней!
   Бонус: +1000
  
  
   Часть полученного Вами Опыта...
  
   -750
  
   Убейте еще 10 жуков-носорогов, превосходящих Вас на пять Уровней, чтобы получить рандомное вознаграждение!
  
  
   Вы убили противника, превосходящего вас в Уровнях в два раза!
   Бонус: +2000
  
   Часть...
  
   -1000
  
   Убейте еще 10 жуков-носорогов, превосходящих Вас в Уровнях в два раза, чтобы получить рандомное вознаграждение!
  
  
   Вы достигли нового уровня!
  
   Текущий Уровень: 6
  
   До следующего Уровня 2192 единицы Опыта
  
   У вас 2 нераспределенных единицы Характеристик!
  
  
   Похоже, и Снурф получил новый Уровень, так как Полоска его Жизненной Силы заалела, как новая, очкарик пришел в себя и встал на ноги.
   - Завалили его все-таки,- устало вздохнул он.
   - А ты сомневался?- подначил его Алекс.
   - Да.
   - Честно сказать, я тоже.
   Снурф присел рядом с поверженным жуком, протянул, было, руку, но остановился и, обернувшись к приятелю, сказал:
   - Ты его добил, тебе и пенки снимать! Бери первым!
   Алекс не стал возражать.
  
  
   Кольцо Каменной Кожи
   Защита +2
   Стоимость: 500
   Необходимое требование: нет
  
  
   Легкие сапоги, покрытые пластинами из панциря каменного жука
   Степень редкости - обычные
   Защита +2
   Скорость +2%
   Сила +1
   Сохранность: 250/250
   Стоимость: 1440
   Необходимое требование: 5 Уровень
  
  
   Нож из рога каменного жука
   Степень редкости - необычный
   Ловкость+1
   Наносимый Урон: 20
   Сохранность: 120/120
   Стоимость: 1500
   Необходимое требование: 4 Уровень
  
  
   Кроме того, Алекс стал обладателем пяти пластин из панциря каменного жука, пяти самородков общей стоимостью под 100000 и двух зелий Исцеления.
   Вещи полезные - что тут говорить, но... Если бы не Снурф...
   Алекс разложил добычу на камнях и сказал:
   - Выбирай!
   Снурф пробежался взглядом по предметам, дольше всего задержался на ноже из рога.
   - Можно?- робко спросил он.
   - Хм...- Нож и Алексу понравился. Он был гораздо удобнее его Добротной Кирки, а урон лишь чуть меньше.- Бери, заслужил! И это тоже возьми!- Алекс протянул очкарику склянку с зельем Исцеления и два крупных самородка.- Так будет по справедливости!
   На радостях Снурф обнял Алекса, но потом вдруг испуганно отпрянул, словно чего-то испугался. Он взял с камня нож и долго разглядывал его - даже проверил остроту лезвия, порезав себе палец.
   - Ну, что, здесь нам делать больше нечего, пора в путь?- отвлек его Алекс.
   - Как скажешь.
   Они зашагали к ближайшему выходу, и тут им навстречу вышел еще один жук. Этот был даже побольше предыдущего.
   - Что, еще один?!- нахмурился Алекс пятясь назад.
   - Два,- поправил его Снурф, указав в сторону другого прохода. Там тоже появился жучара. Но не каменный, а какой-то другой, еще более опасный на вид.
   - Три!- не унимался очкарик, имея в виду жука, бойко выскочившего из третьего прохода.
   - С тремя нам ни за что не справиться,- пришел к выводу Алекс.
   Жуки это словно понимали и быстро окружали приятелей, отрезая им пути к отступлению.
   Алекс и Снурф пятились к центру пещеры.
   - Заберемся на скалы и...- предложил очкарик.
   Словно услышав его, один из жуков расправил крылья и совершил резкий рывок вперед, оказавшись в считанных метрах от добычи. Его примеру последовали два других, зайдя слева и справа.
   Теперь бежать было некуда.
   - Что ж, помирать, так с музыкой!- сказал Алекс и вытянул кирку.
   - Сейчас и ножичек опробуем,- согласился с ним очкарик.
   И в этот момент откуда-то сверху на спину одного из жуков рухнула черная тень. Когтистая лапа без труда пробила хитиновый панцирь, и насекомое умерло, даже не поняв, откуда пришла смерть. Сверкнула молния, и последовал прыжок к следующему жуку. Тонкие и в то же время мощные лапы обхватили рогатую голову и одним рывком оторвали ее от туловища. И снова молния. Потом еще один прыжок и серия молниеносных ударов когтями, разорвавшая последнего насекомого на куски. Как и в случае с двумя первыми жуками, в третий раз сверкнула молния.
   Все произошло настолько стремительно, что Алекс даже не успел толком разглядеть убийцу. Лишь когда тот замер, оторвав от жука лапу и попробовав ее на вкус, парень увидел перед собой отвратительное чудовище, чей красный картуш украшали знаки вопроса. Внешне оно напоминало леприкона, но только еще более уродливого, чем Слай. Кроме того, оно было гораздо выше знакомого торгаша, даже тогда, когда страшно сутулилось. Существо было тощим и жилистым, с длинными руками и ногами, крупной головой и огромными клыками. Оно без труда разжевывало хитин, пробить который с первого раза не могла даже остроконечная кирка. Впрочем, пища эта ему не понравилась. Чудовище фыркнуло, шумно выплюнуло пережеванную плоть и уставилось на двоих приятелей, застывших в оторопи. В его глазах вспыхнули огоньки, и оно пронзительно заверещало, увидев более лакомую добычу.
   Это был знакомый крик, не предвещавший ничего хорошего.
  
  
   Глава 11. Охотник становится дичью
  
  
   Агрессивность чудовища, сплошные вопросы в имени, то, как быстро и без труда оно расправилось с тремя жуками - все говорило о том, что противник этот не обычный, и справиться с ним будет непросто. Да что уж там - практически нереально! Впрочем, за неимением ничего лучшего, Алекс готов был попробовать. Но Снурф предложил нечто иное:
   - Бежим!
   Что ж, тоже вариант. Алекс не стал спорить.
   Беда лишь в том, что рванули друзья в разных направлениях: один к проходу слева, другой к тому, что находился ближе всего к нему - справа.
   И если очкарик улепетывал самозабвенно и бесповоротно, Алекс оглянулся, понял оплошность и собрался, было, присоединиться к приятелю, исходя из того, что разделяться глупо и нецелесообразно, а отбиваться от серьезного противника гораздо проще вдвоем, нежели в одиночку. С другой стороны, рывок в разные стороны оказался для чудовища неожиданностью, и оно замерло на мгновение, решая, за кем из двоих последовать. Проблему выбора решило поползновение Алекса, который оказался ближе, и чудовище рвануло на перехват. Парню снова пришлось изменить направление бега, и он бросился к тому самому выходу, который выбрал изначально. Но сделав всего пару шагов, едва не наткнулся на неприятеля: чудовище перепрыгнуло через него и преградило дорогу.
   Алекс заметался по пещере, стремясь добраться то до одного прохода, то до другого, но всякий раз чудовище заступало ему дорогу, отрезая путь к бегству. Не было никаких сомнений - оно играло с добычей, как кошка с мышкой. Худющий плешивый котяра с большим, но беспомощным мышонком. Прекрасно понимая, что может расправиться с добычей одним ударом костлявой лапы, а так же то, что деваться ей некуда, чудовище решило развлечься перед тем, как плотно перекусить.
   Впрочем, голод оказался сильнее азарта и, загнав жертву в угол, чудовище решило, наконец, ее прикончить. Оно медленно и грациозно приближалось, заставляя Алекса пятиться назад. Оно противно урчало в предвкушении свежего мяса, а из страшной клыкастой пасти обильно текла слюна.
   Сделав еще один робкий шаг, Алекс уперся в стену. Дальше хода не было. Чудовище растянуло пасть в улыбке и утробно закудахтало, словно засмеялось. А потом медленно потянулось лапой к горлу жертвы. Алекс не стал ждать, когда его пальцы коснутся шеи и крепкие когти вопьются в плоть, вскинул кирку и ударил противника, метя в голову. Но чудовище успело убрать башку, и оружие угодило по ключице. Да, кирка немного притупилась за последнее время, однако даже сейчас она на раз крушила пустую породу и выбивала из жилы куски железной руды. Но вот чудовищу, в имени которого фигурировали одни лишь вопросы, оно не причинило никакого вреда от слова совсем - полоска Жизненной Силы даже не дрогнула.
   Чудовище медленно вернуло голову на прежнее место и злорадно оскалилось. После чего выражение его морды стремительно изменилось, веселость исчезла без следа, сменившись лютой ненавистью.
   "Приплыл",- подумал Алекс.
   Он заметил, как пальцы чудовища собрались для предстоящего удара и...
   ...в этот момент раздалось знакомое шипение, а противника окатило обжигающим паром.
   Пещеру огласил скрипящий душераздирающий визг.
   Пар оказался куда действеннее кирки: Жизненная Сила чудовища уменьшилась процентов на десять. И судя по тому, как оно верещало, ему было больно. Кроме того, оно не стало стоять на месте, сначала отпрыгнуло в сторону, а потом завертелось на месте, размахивая по сторонам костлявыми лапами, дико вращая головой. При этом оно продолжало голосить, настолько пронзительно, что Алекс почувствовал себя дурно, и его красная полоска начала медленно сокращаться. Как только выброс пара прекратился, он протиснулся мимо беснующегося чудовища и бросился к ближайшему выходу из пещеры. Он задержался у прохода в надежде, что монстру будет не до него, и он оставит парня в покое. Но не тут-то было! Чудовище оклемалось и жаждало мести. Поймав взглядом ненавистного человечишку, оно опустилось на четыре лапы и ринулось в погоню.
   Алекс побежал.
   Проход не был похож на проторенный рудокопами штрек, он петлял из стороны в сторону, то уходил вниз, то поднимался вверх. Освещенные кристаллами участки сменялись затемненными до полной черноты. Однажды споткнувшись о камень, Алексу пришлось вытащить лампу, отчего заметно упала скорость. Но он продолжал бежать, физически ощущая присутствие не отстававшего от него чудовища. Оборачиваясь на бегу, он не видел его, но слышал скрежет когтей по камням. А главное, неприятное утробное урчание, похожее на издевательский смешок. Похоже, погоня доставляла преследователю несказанное удовольствие.
   Чудовище, судя по всему, прекрасно ориентировалось в подземелье, а Алекс его совершенно не знал. Поэтому и угодил в тупик, из которого невозможно было выбраться. Развернувшись, чтобы вернуться обратно к основному проходу, он едва не наткнулся на появившегося уродца. Чудовище двигалось не спеша, прекрасно понимая, что деваться его добыче некуда. Понимал это и Алекс, но продолжал пятиться назад, прикидывая, как можно обогнуть противника в тесном проходе. Неожиданно чудовище прыгнуло вперед. Алекс резко отступил назад, увернулся от метнувшейся к горлу лапы, перехватил ее и тут же потянул монстра на себя. Тот двигался по инерции и уже не мог остановиться. Алекс повалился на спину, продолжая тянуть за собой противника, не уступавшего ему ни в росте, ни в массе, оказавшись на полу, уперся ногами в тощий живот чудовища, а потом резко разогнул их и перебросил через себя уродца. Чудовище пролетело в самый конец тупика, ударилось о стену и рухнуло на каменный пол вниз головой.
   На ногах они оказались почти одновременно. И все же монстр двигался гораздо проворнее. Он настиг добычу прежде, чем та успела развернуться и сбежать. Алекс ткнул ему в морду лампой. И хотя огонь находился внутри прочной стеклянной колбы, чудовище инстинктивно отпрянуло назад. Однако тут же вернулось обратно и наткнулось на вовремя активированный Каменный Кулак. Удар оказался довольно эффективным. И хотя Жизненная Сила чудовища сократилась всего на одно едва заметное деление, его снова отбросило на стену. Остаточные последствия были гораздо весомее: так же резво вскочив, как и в прошлый раз, противник вдруг покачнулся и интенсивно затряс головой. Дожидаться, пока он окончательно оклемается, Алекс не стал, развернулся и побежал.
   Добравшись до основного прохода, он свернул налево и заметался по замысловатым зигзагам и разветвлениям подземных ходов. Несколько раз он оборачивался, но звуков преследования так и не обнаружил. Тем не менее, желая еще сильнее запутать следы и как можно больше оторваться от потенциального преследования, он не стал останавливаться, хотя и слегка сбросил скорость, экономя подсократившийся запас Энергии.
   Подземелье не удручало однообразием. Туннели постоянно меняли направление как в горизонтальной плоскости, так и в вертикальной. Они то сужались настолько, что приходилось протискиваться боком, или опускались так, что Алекс вынужден был двигаться ползком, то расширялись до размеров приличной пещеры, где хватало места, чтобы развернуться. А вот с живностью здесь было негусто. На всем протяжении пути Алекс не встретил ни одного живого существа - даже вездесущие жуки не жаловали эти места своим присутствием. Не то чтобы это его как-то расстраивало. Этот факт, кажется, объяснял озабоченность и настойчивость преследовавшего его чудовища: в унылом подземном царстве камня оно просто хотело жрать.
   Впрочем, что-то его давненько не было видно. То ли сил на преследование больше не осталось, то ли, получив по щам, оно решило, что лучше быть голодным, чем битым.
   Подумал... и, словно, сглазил.
   Оно появилось неожиданно, свалившись откуда-то сверху. Задрав голову, Алекс увидел черневшую на потолке дыру - одну из тех самых червоточин, которые пронизывали все подземелье. Нет, уродец не сдался. Он по-прежнему был голоден и зол.
   Это случилось в пещере, куда только что выбрался Алекс и размышлял о том, как перебраться через провал в полу, почти пополам разделявший просторное помещение. Вариант был - рухнувший через пропасть обломок скалы. Правда, как только Алекс наступил на глыбу, она затрещала, а в непроглядную бездну посыпались камни. В другой ситуации Алекс сто раз подумал бы, стоит ли рисковать? Но чудовище не оставило ему другого выбора. По ту сторону провала сиял проход - путь к спасению. Путь назад был отрезан.
   Алекс ступил на плиту и снова услышал жуткий треск. Он шел не спеша. Оглядывался, наблюдая за чудовищем. Оно не предпринимало попыток приблизиться, возможно, само не очень-то доверяло обманчивой прочности импровизированного моста. А Алекс шел приставным шагом, едва дыша, провожая мысленным взглядом улетавшие вниз камни, откалывавшиеся от переброшенной через провал глыбы.
   Бог миловал, он добрался до противоположного края и тут же бросился к проходу. Но не успел. Чудовищу не пришлось следовать за ним по мосту - оно коротко разбежалось и в грациозном прыжке перемахнуло через провал, заступив Алексу дорогу. Тут же последовал удар лапой. Алекс увернулся, отступив к стене. Еще один удар. Парень присел, и пальцы монстра вместо его шеи схватили росший из стены светящийся кристалл. Алекс отчетливо услышал шипение и даже увидел легкий дымок, потянувшийся он загребущей лапы чудовища. Оно коротко взвизгнуло, отдернуло обожженную конечность, забавно замахало ею, запрыгало на месте.
   Ему было больно.
   Да и Жизненная Сила просела заметно, хотя и не критично.
   "Вот как, оказывается, эти зеленоватые кристаллы способны нанести урон настырному чудовищу!"
   Алекс попытался обогнуть противника, чтобы добраться до прохода. Но тот снова оказался на пути. Полученная боль привела его в ярость, он бросился на Алекса, нанося один удар за другим. Если до этого чудовище игралось с добычей, то теперь шутки закончились - оно определенно решило уничтожить виновника его мелких неприятностей. Как ни старался Алекс, один из ударов он все же пропустил: крепкие когти рассекли ему бок. Вроде бы пустяк, но Жизненная Сила при этом обрушилась почти на сто единиц, сократившись до двадцати.
  
  
   Осторожно, уровень Вашей Жизненной Силы упал до критической отметки!
  
   Активирован Щит Последней Надежды!
  
  
   Если бы не этот Щит...
   Впрочем, он спас от смерти, но не решил проблему полученного ранения. Алекс почувствовал слабость, перед глазами зарябило. К счастью, он своевременно вспомнил о склянке с Зельем Исцеления. Пятясь от надвигавшегося на него чудовища, он залпом осушил сосуд. Это зелье оказалось действеннее предыдущего - оно восстановило 50% Жизненной Силы. Рана на боку почти затянулась и больше не кровоточила. А главное, вернулись силы и уверенность.
   Алекс развернулся и побежал к мосту. Была надежда, что чудовище не станет его преследовать, но не тут-то было! Оно мчалось по пятам и не собиралось отступать. Когда Алекс ступил на мост, тот привычно затрещал. Однако останавливаться было нельзя - чудовище следовало за ним по пятам. Веса двоих каменная глыба не выдержала, издала резкий треск и лопнула. Алекс успел оттолкнуться от уходившего из-под ног куска, пролетел над провалом и успешно приземлился в метре от края. Чудовищу повезло меньше. Точнее совсем не повезло. Оно замешкалось, прыгнуло, но с запозданием. Поэтому, хоть и долетело до края, но не смогло зацепиться и рухнуло вниз, исчезнув из виду.
   - Пусть земля тебе будет стекловатой!- пробормотал Алекс. Взглянул на руки - они заметно тряслись. Было от чего: только что он прошел по самому краю и избежал смерти, результаты которой могли быть самыми плачевными.
   Он с тоской посмотрел на проход по ту сторону провала: теперь до него было не добраться. А значит, придется возвращаться и искать другой путь.
   Куда?
   Так ли это важно?
   Главное - выбраться. Хотя бы куда-нибудь.
   И только сейчас он вспомнил о Снурфе, которому удалось удачно сбежать. Алекс даже не помышлял о том, чтобы обвинить приятеля в трусости. Просто очкарику повезло. Тогда. А сейчас, оставшись в одиночестве, он был обречен.
   Алекс решил отправиться на поиски друга. Теперь ему никто не мог помешать.
   Или?
   Добравшись до прохода, он услышал, как за спиной зашуршали камни, полетевшие в бездну. Он обернулся и увидел появившуюся над краем провала лапу. Еще немого, и показалась голова...
   Большего Алекс ждать не стал.
   Он снова побежал.
   Двигаться в обратном направлении оказалось проще. Пройденный путь отпечатался в памяти Алекса так, словно он годами кружил по запутанному подземному лабиринту и знал здесь каждый камень "в лицо". Наверное, в этом и заключалось преимущество Картографа. Ощущение полной уверенности было настолько впечатляющим, что Алекс не стал рисковать и соваться в неизведанные проходы, а, минуя тупиковые ответвления, бежал в обратном направлении к пещере, названной Снурфом Нубятней. И подобная тактика была неожиданно вознаграждена:
  
  
   Навигация +1 (всего 2)
  
  
   Чудовище прилично отстало и не напоминало о себе даже отдаленными звуками. Хотелось бы верить, что оно окончательно оставило беглеца в покое, но проверять Алекс не стал.
   Вот и Нубятня. С тех пор как Алекс покинул ее, здесь ничего не поменялось. Жуки не вернулись, очкарика тоже не было видно. Полоска Энергии была на минимуме, и Алекс решил немного отдышаться. На всякий случай он свернул в одну из хижин, спрятал лампу и притаился, прислонившись к стене.
   Он ошибся. Чудовище оказалось злопамятным. Или голодным. Впрочем, одно другому не мешало. Оно появилось уже через четверть минуты, ворвалось в пещеру и замерло, вертя головой по сторонам. При этом оно, принюхиваясь, дергало носом, а потом уверенно направилось к строению, в котором прятался Алекс.
   Парень взглянул на желтую полоску: Энергия восстановилась лишь на несколько делений, и Алекс до последнего надеялся, что монстр пройдет мимо. Нет, подземный хищник чуял свою добычу и уверенно свернул в дверной проем. В этот момент Алекс на карачках выползал через пролом в стене наружу. Чудовище ринулось за ним и едва не схватило за ногу. Парень взбрыкнул, угодив стопой в морду хищника, вырвался и побежал к ближайшему проходу.
   И снова он оказался в незнакомом месте. Преследователь мчался за ним по пятам, и малейшая ошибка могла стоить очень дорого. Алекс бежал наудачу, и на первых порах ему везло. Несмотря на то, что снова пришлось достать лампу, отчего скорость немного упала, расстояние, разделявшее хищника и добычу, постепенно увеличивалось. То ли оно устало, то ли слабо ориентировалось в темноте. Схватившись на бегу за вертикально стоявший обломок скалы, Алекс нечаянно обрушил его, завалив за собой проход. Не то, чтобы совсем не протиснуться, но повозиться, преодолевая препятствие, преследователю придется.
   И это случилось как нельзя кстати, так как запас Энергии исчерпался, и Алексу пришлось перейти на шаг. Полоска стала медленно заполняться - гораздо медленнее, как если бы он совсем остановился, но позади уже слышался подстегивающий скрежет когтей по камню.
   Стоять на месте было нельзя.
   Алекс шел. Сначала медленно. Потом, когда Энергия увеличилась на пару делений, быстрее. Он помогал себе, цепляясь за выступы и отталкиваясь от стен и постоянно оборачивался, опасаясь увидеть знакомую уродливую харю преследователя. Поэтому не заметил, как налетел на кого-то, вывернувшего из-за поворота.
   Для обоих это оказалось неожиданностью. Оба испугались и отпрыгнули назад, оба схватились за оружие - один за кирку, другой - за нож.
   Алекс даже взмахнул своим оружием и остановился лишь в последний момент, увидев перед собой крепко зажмурившегося очкарика.
   - Снурф!
   - А, это ты!- облегченно вздохнул приятель.
   И в этот момент позади Алекса раздалось знакомое ворчание. Он схватил очкарика за руку и потащил его за собой.
   - Постой, туда нельзя, там тупик!- закричал Снурф, догадавшийся о причине поспешности своего товарища. И даже начал упираться. Но Алекс упрямо волок его за собой, так как именно в этом тупике он увидел неожиданное спасение.
   Дело в том, что Снурф выбрался из небольшой пещерки, похожей на плантацию зеленых кристаллов. Они росли повсюду - лезли из стен, возносились над полом, торчали из потолка, заливая пространство ярким светом. Они росли так густо, что между ними пришлось протискиваться. Когда неповоротливый очкарик нечаянно снес целую гроздь, задев ее коленом, Алекс зашипел на него:
   - Осторожнее, не повреди кристаллы!
   Ибо в них он видел залог спасения.
   И его надежды оправдались. Чудовище ворвалось в пещеру и... замерло, наткнувшись на непреодолимую преграду. Судя по тому, как оно щурилось и вертело башкой, даже свет огневиков причинял ему неудобства, граничащие с нестерпимой болью. Раздраженно зарокотав, оно развернулось и опрометью выскочило из пещеры.
   - Уф,- тяжело вздохнул Алекс, отпустил руку Снурфа и устало рухнул на ближайший камень.
   - Я так рад, что ты спасся!- показалась, что очкарик готов был броситься Алексу на шею, но в последний момент сдержался.- Как тебе удалось?
   - Пришлось побегать.
   - А почему оно от нас отстало?
   - Чудовище боится этих кристаллов. Малейшее прикосновение к ним причиняет ему боль,- пояснил Алекс.
   - Вот как... И... Что теперь?
   Да, что теперь...
   Чудовище вертелось у входа и, судя по всему, не собиралось уходить. Все бы ничего, но постепенно голод брал свое. Алекс попытался припомнить, когда он ел в последний раз? Утром. А сейчас... Взглянул на часы: почти полдевятого вечера. Не удивительно, что Энергия восстанавливалась все медленнее. Нужно было подкрепиться, да и поспать бы не мешало? Но что здесь есть? Вон даже чудовище сходило с ума от голода! Правда, поспать можно было в Кристальной пещере... Если не появится никакая другая напасть.
   Но Алекс недооценил всей паскудности настырного уродца. Покрутившись у входа, он, вроде бы, ушел.
   - Куда это оно?- поинтересовался Снурф.
   Ответ он получил очень скоро. Чудовище вернулось, принеся с собой несколько камней. Размахнувшись, оно метнуло один из них в ближайшую гроздь кристаллов, и та разлетелась на куски.
   Чудовище довольно зарокотало и продолжило рушить вставшую на его пути преграду. Исчерпав ресурс камней, оно уходило, но вскоре возвращалось и увлеченно крушило огневики. Разрушались они легко, мелкими осколками устилая пол. Вскоре Алекс заметил, что большая их часть постепенно исчезает, тает, словно льдинки. Но отдельные осколки величиной с вишню оставались. И они мерцали, будто догоравшие зеленые угольки.
   - Если так дальше пойдет, оно скоро доберется до нас,- отметил хмурый очкарик.
   И с ним было трудно не согласиться. Чудовище не стремилось уничтожить все кристаллы, оно планомерно пробивало проход, достаточно широкий для того, чтобы случайно не задеть одно из боковых "соцветий". Полчаса таких стараний, и оно доберется до добычи.
   Алекс решил подготовиться. Открыл Характеристики:
  
  
   Картограф. Уровень 6
  
   +2 нераспределенных единицы Характеристик
  
   Опыт: 4608. До следующего Уровня: 2192
  
   Жизненная Сила: 120/120
   Мана: 60/60
   Энергия: 32/250
  
   Характеристики:
  
   -Сила: 13
   -Ловкость: 7
   -Выносливость: 12
   -Интеллект: 6
   -Мудрость: 6
   -Харизма: 5
  
  
   Навыки:
  
   -Наблюдательность: 2
   -Усидчивость: 2
   -Чистописание:1
   -География: 1
   -Навигация: 1
  
   Способности:
  
   -Живучесть: 1
   -Каменный Кулак:1
   -Кулачный Бой: 2
   -Горное Дело: 3
   -Критический Удар: +1%
   -Ударно-дробящее оружие: 1
   -Оружейник: 1
   -Изобретатель: 1
  
   С тех пор как Алекс первые появился в Маргелане, его "послужной список" значительно подрос. Да что толку?! С единичками или, в лучшем случае, двойками у него не было ни единого шанса победить грозное чудовище в честном бою.
   А если в нечестном?
   В реальной жизни был шанс. Алекса не раз выручали сила воли, находчивость и Его Величество Случай. Но это было Там. А Здесь... Здесь были свои законы, свои порядки.
   Внимание привлекли две нераспределенные единицы Характеристик. Толку от них немного, но все же... Подумав, Алекс бросил по одной в Силу и в Выносливость, отчего немного подросли Жизненная Сила, Энергия, Наносимый Урон и Переносимый Вес. Однако этого было слишком мало, чтобы рассчитывать на успех...
   Тем временем чудовище расчистило добрую половину пути. Оно все реже отлучалось за камнями, так как их теперь немало валялось то тут, то там, отчего расчистка шла значительно быстрее. Монстр понимал это, и оттого довольно урчал и все чаще облизывался.
   Алекс давно уже заметил, что противник старательно избегал рассыпанных на полу осколков - вернее, тех из них, которые светились. Причина стала понятна, когда чудовище случайно наступило на один из таких осколков. Оно дико взвизгнуло, упало на пятую точку, схватилось за лапу и попыталось всковырнуть когтем прилипший к плоти кристалл. Это оказалось не так-то просто: осколок обжигал и продолжал въедаться в подошву. При этом его полоска Жизненной Силы медленно, но верно сокращалась. Скуля и шипя, чудовище все же оторвало кристалл, злобно зыркнуло на притихшую добычу, а потом, прихрамывая, продолжило свое прежнее занятие.
   ...Закрыв Характеристики, Алекс заглянул в Инвентарь.
   Он тоже значительно увеличился с тех пор, как Алекс переступил порог тюрьмы "Справедливое возмездие". Вот только ничего путевого, стоящего в нем не было. Ничего такого, что могло бы дать перевес в неминуемой битве с чудовищем. Разве что самодельный Клевец... Вот только воспользоваться им Алекс сможет лишь на десятом Уровне. Да и не известно еще, будет ли от него толк против такого серьезного противника.
   Все остальное в данной ситуации можно было назвать мусором, от которого толку мало, а выбросить жалко.
   Впрочем, Инвентарь не мешало бы подчистить. Лишний вес серьезно сказывался на расходе Энергии, особенно при беге. А побегать, суд я по всему, придется.
   Это если повезет и чудовище не прикончит его одним ударом.
   Алекс тяжело вздохнул: была бы уверенность в том, что после смерти его выбросит в Круг Возрождения в тюремном дворе... Все проблемы решились бы одним махом.
   Но такой уверенности не было.
   "Так, что тут у нас лишнего..."
   От запаса железой руды осталось лишь несколько кусков. Толку от нее не было никакого, и Алекс с легким сердцем сбросил все на пол. Дальше... Монеты, найденные в Нубятне. Они еще пригодятся, да и весили они немного. То же касалось и золотых самородков. Кусочки олова и малахита Алекс тоже решил приберечь. Встречались они не так часто, как железо, а стоили дороже. Да и пригодиться могли - кто знает?
   Сапоги...
   - Как же я о них забыл!- пробормотал Алекс. Требований к ним особых не было, поэтому он тут же натянул их на ноги, получив +2 к Защите, +2% к Скорости и еще одну единичку к Силе.
   Было что-то еще... Ах, да, Кольцо Каменной Кожи!
   Еще +2 к Защите. Итого - 6.
   Уже лучше.
   А ведь имелся у него еще и щит, дававший дополнительные 8 единиц к Защите. Но для того, чтобы им воспользоваться, нужно было выполнить необходимые требования к предмету: Навык владения Тяжелым оружием и Навык владения Щитами. Иначе могло получиться, как в свое время с клевцом. Поэтому Щит Алекс решил пока не выбрасывать, но и снаряжать не стал.
   Рукоять кинжала можно было выбросить, а можно - и оставить. Немного подумав, Алекс выбрал первый вариант.
   В следующей ячейке покоился наконечник древнего копья. Странный такой, рогатиной. Вот только толку от него не было никакого. И не будет, похоже. Даже если прикрепить древко, понадобится Навык владения копьями, которого у Алекса не было...
   Наконечник полетел на пол следом за рукоятью, облегчив Инвентарь еще на полкило.
   Последнюю ячейку занимала шкура Изумрудной ящерицы. Она могла пригодиться. Снурф говорил что-то об основе для чертежей. Из шкуры мог бы получиться неплохой пергамент.
   Алекс достал кусок зеленоватой кожи, помял ее, потискал и обнаружил, что она растягивается, будто резиновая.
   Нет, с такой точно пергамента не получится.
   Он совсем уж, было, собрался выкинуть и ее, но... тут у него появилась интересная идея.
   "А что если..."
   Он поднял с пола ранее выброшенный наконечник копья, повертел его в руках и обратился к Снурфу.
   - Можешь одолжить мне свой нож?
   - Конечно!- с готовностью ответил очкарик и протянул Алексу нож, украденный из тайника Бугра.- Можешь оставить его себе, у меня теперь другой есть.
  
  
   Стальной Нож
   Степень редкости - обычный
   Наносимый Урон: 5
   Сохранность: 45/60
   Стоимость: 230
   Необходимое требование: 2 Уровень
  
  
   Как оружие этот нож не годился даже для борьбы с жуками - попробуй, заколи мельтешащую под ногами козявку! Да и урон так себе. А нужен он был Алексу совсем для других целей.
   Для начала он разложил шкуру на камне и аккуратно отделил неровный край. Потом столь же аккуратно отрезал ровную полоску шириной около одного и длиной тридцать сантиметров...
   - Ты что делаешь?- удивился Снурф.
   Алекс не ответил.
   - Если это такой способ релаксации, то ты выбрал не самое подходящее время!- недовольно буркнул очкарик.
   Алекс искоса посмотрел на увлеченно метавшего камни монстра - он на самом деле находился уже в десятке метров от загнанной "дичи" - и... продолжил свое занятие, отрезав от шкуры еще одну полоску.
   Потом ему понадобилась прочная полоска ткани. Осмотрев себя, он без сомнений отсек отвисший на штанине лоскут - достаточно прочный для его задумки. Свернув его вдвое, Алекс проделал два отверстия и продел в них куски шкуры.
   "Нитки..."
   Их он так же надергал с потрепанной штанины, после чего прочно привязал полоски к ткани.
   В заключение он при помощи тех же ниток закрепил обратные концы полосок на необычном наконечнике копья, получив тем самым...
   ...обыкновенную рогатку.
   Выждав полминуты, Алекс нахмурился. Он рассчитывал на появление сопутствующего созданию оружия оповещения, но его не последовало. Даже положенного, вроде бы, Опыта не получил! Но унывать не спешил. Рогатка, конечно, получилась примитивная, но вполне рабочая. Полоски из шкуры Изумрудной ящерицы были достаточно эластичными и упругими, ни в чем не уступая обычному в реальном мире жгуту. Кожеток нравился Алексу меньше всего, но на первый раз и такой сойдет. А вот сама рогатина оказалась очень удобной, а главное - прочной.
   Дело оставалось за снарядами.
   Чудовище набило уже немало кристаллов - они раскатились по всей пещере, а некоторые долетели даже до убежища загнанных в тупик рудокопов. Алекс подобрал парочку, получив сопутствующую информацию:
  
  
   Искра кристалла-огневика
   Элемент, заставляющий кристалл светиться. Используется в некоторых механических и алхимических рецептах
   Редкость: обычный
   Стоимость: 122
  
  
   Алекс зарядил один в рогатку, растянул жгуты и, прицелившись, выстрелил в ничего не подозревавшего монстра.
   Раздался смачный шлепок, чудовище, красная полоска которого заметно дрогнула, пронзительно взвизгнуло, так и не поняв, откуда и что прилетело, а зеленая искра впилась в его тощую задницу, доставляя дополнительную потерю Жизненной Силы.
   И только теперь появилось долгожданное оповещение:
  
  
   Поздравляем! Вы создали необычное для Маргелана оружие!
  
   Изобретатель +1
  
   Оружейник +1
  
   Открыта новая Способность: Метательное оружие +1
  
   Внимание! Для созданного Вами оружия необходимо подходящее название. Например: "Сокрушитель Черепов" или "Гроза Лорков"
  
   Кто такие лорки, Алекс не знал. Похоже, так называлась та тварь, что металась по пещере и верещала, пытаясь выковырять из задницы обжигающую искру. К тому же "Сокрушитель Черепов" ему понравился больше.
  
  
   Сокрушитель Черепов
   Необычное метательное оружие
   Степень редкости - уникальный
   Наносимый Урон: 70
   Бонус: Смятение при попадании снаряда в голову
   Бонус: +15% к вероятности нанесения Критического Урона при повторном после Смятения попадании снаряда в голову
   Бонус: +50 дополнительного Урона при использовании особых снарядов
   Сохранность: 250/250
   Стоимость: 23500
   Необходимое требование на использование создателем оружия: нет
   Необходимое требование на использование посторонним: в течение 30 дней использование допустимо только с разрешения создателя оружия + Уровень не ниже 10-го
  
   Необходимое требование на создание: в течение 6 месяцев создание возможно исключительно с разрешения создателя оружия
  
   + 5000
  
   Часть полученного Вами Опыта согласно условиям договора переведена с вашего счета на счет тюрьмы особого режима "Справедливое возмездие"!
  
   -2500
  
   Вы достигли нового Уровня!
  
   Текущий Уровень: 7
  
   До следующего Уровня 2692 единицы Опыта
  
   У вас 1 нераспределенная единица Характеристик!
  
  
   Алекс лишь мелком пробежался взглядом по оповещению, отметив лишь самое интересное. Удивился тому, что до сих пор никто не додумался создать столь обычное и в чем-то даже примитивное оружие. Впрочем, ничего удивительного для мира, где в ходу были более популярные и традиционные мечи, арбалеты и прочие моргенштерны, по сравнению с которыми его изобретение казалось детской шалостью.
   Однако на безрыбье и рак рыба. За неимением ничего лучшего и обычная рогатка представляла немалую ценность. А если взглянуть на бесновавшегося лорка, то и она могла навести немало шороху. Это если подойти к делу с энтузиазмом.
   Пока Алекс наслаждался триумфом, чудовище освободилось от докучливого куска кристалла.
   Непорядок...
   Алекс зарядил еще одну искру, натянул рогатку... Лорк обнаружил угрозу и бросился наутек, прихрамывая на пораненную ранее ногу и петляя из стороны в сторону. Парень выстрелил ему вдогонку и... промахнулся самую малость. Унывать не стал, насобирал целую горсть светящихся искорок и подмигнул Снурфу:
   - Пойдем, поохотимся!
   Очкарик посмотрел на него, как на бога - с уважением и даже почитанием.
   Не скрывая удовольствия, Алекс улыбнулся.
  
  
   Глава 12. Еще один начальник
  
  
   Еще недавно лорк гонялся за Алексом и наслаждался своим превосходством. Теперь все изменилось. Теперь Алекс преследовал чудовище, кипя справедливой жаждой мести.
   Рана на ноге не позволяла лорку перемещаться быстро, поэтому преследователи плотно висели у него на хвосте. А если и отставали... Не беда, монстр оставлял четкий окровавленный след, видимый даже невооруженным взглядом. Когда охотника и дичь разделал прямой участок подземелья, Алекс посылал вдогонку лорку маленький, но, тем не менее, очень действенный светящийся снаряд. К сожалению, большая часть искр пролетала мимо цели и безвозвратно разбивалась о каменные стены. Но изредка Алекс все же попадал, и тогда слышался радующий сердце скулеж, а полоска Жизненной Силы лорка медленно, но верно сокращалась.
   Впрочем, усталость брала свое. Особенно это сказывалось на Снурфе. Он уже едва поспевал за вошедшим в раж приятелем и все чаще подавал голос:
   - А может, ну его? Сил больше нет. И есть хочется.
   Каждое удачное попадание сбивало с лорка всего пару процентов Жизненной Силы. Правда, открывавшееся при этом Кровотечение наносило постепенный дополнительный урон. Тем не менее, чудовище не собиралось сдаваться и, следует отдать ему должное, боролось за свою жизнь. А Алекс все пытался угодить ему в голову, чтобы проверить действенность наложенного на рогатку бонуса. Увы, сделать это было нелегко. А снарядов становилось все меньше и меньше. И он уже начинал задумываться над тем, чтобы прислушаться к мольбам очкарика, прекратить преследование и заняться чем-нибудь более полезным: например, поискать хоть какую-нибудь пищу.
   "Хорошо,- решил Алекс.- Еще одна попытка".
   Но остановиться оказалось не так-то просто.
   В погоне за лорком друзья серьезно удалились от Нубятни. Кристаллы в этой части подземелья встречались нечасто, поэтому приходилось больше полагаться на свет лампы, нежели на естественное освещение. И если бы лорк чувствовал себя лучше, то давно бы удрал, воспользовавшись снижением скорости преследователей.
   Тем не менее, ему удалось немного оторваться. В последний раз Алекс видел его вихляющий зад минут пять назад, а теперь приходилось ориентироваться сначала на слух, а потом и вовсе исключительно по следам, оставленным лорком.
   Но вот исчезли и они.
   - Куда он делся?- пробормотал Алекс, оказавшись на развилке.
   Удирая, чудовище могло воспользоваться любым из четырех ответвлений. Алекс заглянул в каждый из них, но следов лорка не обнаружил.
   - Куда он исчез?- пробормотал растерянно охотник.
   - Что не делается, все к лучшему,- устало заметил Снурф.
   Да и Алекс готов был смириться с бегством чудовища. Азарт прошел, а усталость лишь усилилась. Нужно было отдохнуть, а потом поискать пропитание...
   На голову посыпался песок. Алекс задрал голову и увидел черную дыру в потолке. А мгновением позже на него сверху свалился разъяренный лорк.
   Само падение не принесло серьезного ущерба. Однако от неожиданности Алекс выронил рогатку, и в последующие несколько секунд у него не было возможности вернуть свое оружие. Лорк повалил охотника, вновь ставшего добычей, на пол и нанес удар наотмашь. Алекс подставил руку и отвел удар в сторону. Потом перехватил когтистую лапу, сдернул с себя хищника и сам оседлал лорка. Но не смог удержаться на нем: чудовище мощно взбрыкнуло, и они с Алексом вновь поменялось местами.
   Снурф некоторое время стоял в оцепенении. Потом он бросился на помощь товарищу, вцепился в уже занесенную лапу чудовища, предотвратив тем самым удар. Лорк заверещал от негодования, потянул на себя хлипкого очкарика, а потом взмахом лапы отбросил его в сторону.
   Алекс активировал Каменный Кулак и нанес удар в челюсть. Но на этот раз монстр был начеку и успел уклониться, поэтому кулак лишь слегка чиркнул по скуле, не причинив лорку серьезного урона.
   Очкарик оказался на ногах, поднял с пола рогатку и... тут же бросил ее, почувствовав нечто, похожее на удар током. Его основательно тряхнуло, а шкала Жизненной Силы сократилась сразу на пять делений. При этом рогатка отлетела в сторону и затерялась где-то среди камней.
   Алекс и сам не понял, что произошло. Наверное, сработала защита от несанкционированного использования созданного им предмета. Снурф мог прикоснуться к Сокрушителю Черепов только с разрешения его создателя. Но еще больше его удивила реакция очкарика. Растерянно посмотрев на то, как чудовище собирается порвать его товарища, он попятился назад, а потом развернулся и убежал.
   Алекс остался один на один с лорком. Даже если не принимать в расчет то, что от Снурфа не было ровным счетом никакого толку, сам факт его бегства расстроил Алекса. Однако не время было думать об этом. Гораздо важнее сейчас не пропустить ни одного удара, так как каждый мог стать решающим. И Алекс изворачивался, как мог. Он подставлял руки, вертелся, пытаясь сбросить с себя чудовище, бил в ответку. Вот только толку от его ударов не было никакого. А лорк неожиданно добрался до его горла и сдавил тонкие длинные пальцы. Алекс лупил его изо всех сил, но не смог поколебать полоску Жизненной Силы противника даже на одно-единственное деление. Зато его собственная начала медленно сокращаться, а он сам стал задыхаться. Мутнеющим взглядом он смотрел на лорка. Чудовище глядело ему прямо в глаза и, казалось, наслаждалось беспомощностью жертвы и ее неминуемой гибелью.
   Алекс нащупал камень и, вяло размахнувшись, двинул им лорка по голове. И хотя удар получился не ахти, чудовище обмякло, а главное - перестало душить человека, слегка ослабив хватку на горле. Алекс воспользовался этим, сбросил с себя чудовище и тяжело поднялся на ноги. Лорк бросился на него, но Алекс встретил того ударом ноги. Монстра отбросило назад, на соцветие огневиков. К сожалению, они были слишком хрупкими, чтобы пронзить лорка, и разлетелись на куски. Однако чудовище получило свое, потеряв сразу несколько делений Жизненной Силы, и тонко запищало.
   Жизненной Силы у Алекса было еще больше половины, а вот Энергии не осталось совсем. Поэтому, когда лорк отделился от стены и снова набросился на противника, он не придумал ничего лучшего, как прикрыться щитом. Да, он не умел им пользоваться, но в сложившейся ситуации это не имело никакого значения. Лорк сбил его с ног и навалился сверху. Щит оказался тонкой прослойкой между хищником и его добычей. В порыве ярости чудовище заскребло когтями по преграде. А Алекс, воспользовавшись возможностью, сунул руку в карман, достал горсть светящихся искр и размазал их по роже лорка. Часть из них прилипла и начала впиваться в плоть. Чудовище дико заверещало, вскочило на задние лапы, принялось передними отковыривать пригоревшие к роже кристаллы. Алекс, не давая монстру опомниться, сбил его на пол, навалился сверху и достал нож, собираясь перерезать противнику глотку. Но лорк не хотел умирать. Превозмогая боль, он на короткий момент позабыл о паливших его рожу искрах и нанес Алексу сокрушительный удар лапой наотмашь.
  
  
   Осторожно, уровень Вашей Жизненной Силы упал до критической отметки!
  
   Активирован Щит Последней Надежды!
  
  
   Алекс отлетел в сторону и распластался на полу. У него не был сил даже пошевелиться, не то, чтобы встать на ноги. Он увидел бредущего к нему лорка. Дела у монстра тоже обстояли не лучшим образом. Его Жизненная Сила рухнула по пары делений, и он сам едва держался на лапах, раскачивался из стороны в сторону. Теперь его морду "украшали" страшные подпалины... и пара искр, впившихся в плоть так, что достать их было уже нереально.
   Чудовище было обречено.
   Оно понимало это, но не хотело умирать в одиночестве. Навалившись из последних сил на своего противника, оно поднесло к лицу беспомощного Алекса когтистую лапу.
   Что оно собиралось сделать? Вырвать ненавистные глаза? Или исполосовать лицо?
   Парень об этом не узнал. В плечо лорка уперлась нога в башмаке рудокопа и столкнула его с Алекса. А потом на голову чудовища обрушился большой камень, превратив ее в кровавое месиво.
  
  
   Ваш компаньон нанес Критический Удар и убил противника, превосходившего его на 32 Уровня!
   Вы, как единственный участник группы получаете 30% от общего достижения!
  
   + 9600
  
   - 4800
  
   Ваш компаньон убил противника, превосходящего его в Уровнях в 9 раз!
   Вы, как единственный участник группы, получаете 30% от бонуса!
  
   + 2700
  
   - 1350
  
   Вы достигли нового Уровня!
  
   Текущий Уровень: 8
  
   До следующего Уровня 342 единицы Опыта
  
   У вас 2 нераспределенных единицы Характеристик!
  
  
   С поднятым Уровнем восстановились Жизненная Сила и Энергия. Алекс присел, Снурф опустился с ним рядом и пробормотал:
   - Вот это и есть паровоз.
   Алексу показалось это несправедливым. Большую часть работы проделал именно он. Это он придумал Сокрушитель Черепов и с его помощью серьезно подрезал самочувствие лорка. Это он сражался с ним до последнего, в то время как очкарик трусливо бежал с поля боя. Но именно Снурфу досталась львиная доля Опыта, и только за то, что он оказался в нужное время в нужном месте и добил и без того почти дохлое чудовище.
   Несправедливо это...
   - Извини, я испугался!- едва слышно произнес Снурф.- Я подумал... Если он нас сейчас прикончит... А потом вспомнил, сколько всего ты для меня сделал... В общем...
   - Главное, что этот урод сдох,- буркнул Алекс.
   В конце концов, не важно, кто его добил. Главное - теперь никто не помешает искать выход из подземелья. О дальнейших подвигах Алекс уже не помышлял. Ему хотелось вернуться на земную поверхность, а там будь, что будет.
   - А у меня теперь девятый Уровень!- не стерпел, похвастался очкарик.
   - А у меня восьмой,- ответил Алекс.
   Снурф сообразил, что сморозил глупость, и, прикоснувшись к плечу приятеля, прошептал:
   - Извини...
   - Да, нет, я рад за тебя. Честно... Получил что-нибудь еще?
   - Да, так, по мелочам... Плюс три к Силе, плюс один к Интеллекту. Способность любопытную получил: Убийца Великанов. Дает 5% дополнительного урона в бою с более сильным противником.
   - Поздравляю...
   Тон Алекса очкарику не понравился и он вспылил:
   - Послушай! Если бы я только мог, я бы все тебе отдал: и полученный Опыт, и Уровни, и приобретенные плюшки...
   - Успокойся! Я на самом деле рад за тебя. Теперь ты сможешь сам за себя постоять.
   - Мне бы твою уверенность. Без тебя я...
   - Ладно, замнем для ясности. Давай-ка лучше посмотрим, что можно взять с этого урода?
   - Ты...
   - Нет, на этот раз ты выбирай! Это ведь ты его прикончил!
   Снурф опустился рядом с телом лорка, осмотрел его со всех сторон, но долго не решался к нему прикоснуться. Наконец, пересилил страх и отвращение, протянул руку...
   ...И в этот момент чудовище резко приподнялось, заглянуло в глаза очкарика, что-то гневно проскрипело и... взвилось к самому потолку.
   Опешивший Снурф с запозданием отпрянул. Он был жутко напуган. А Алекс стоял в стороне и не понимал, что происходит. Теперь он видел двоих лорков. Один лежал на полу, другой парил под потолком. Первый был настоящим и мертвым, а вот второй... Сквозь его тело Алекс видел свет единственного на этом перекрестке кристалла, свисавшего вниз с выступа над головой чудовища. И эта близость не понравилась лорку. Он снова зашипел и быстро отлетел от огневика. Оказавшись в безопасности, он решил выместить свою злобу на очкарике. Поднеся тощие лапки к груди, он резко выпрямил их, и с его пальцев сорвались жидковатые молнии, поразившие Снурфа и сократившие его Жизненную Силу на треть. К удивлению Алекса, очкарик не испугался, а, напротив, выхватил нож и бросился на обидчика. Однако его клинок беспрепятственно прошел сквозь иллюзорное тело существа, не причинив ему вреда. Лорк отлетел в сторону и снова зарядил с обеих лап по Снурфу, срезав ему еще треть Жизненной Силы.
   Алекс так и не понял, что это за существо: то ли призрак, то ли воскресший в новой ипостаси недруг. Теперь он стал еще больше похож на леприкона, хотя и был полупрозрачным. Изменилось так же содержание его картуша. Вопросительные знаки в прямоугольной рамке сменились, наконец, на нечто более разборчивое: Лантин.
   А это что за зверь такой?
   Алексу показалось, что он уже где-то слышал это слово, но не мог припомнить где, когда и по какому поводу?
   К минусам можно было отнести тот факт, что теперь противник стал бестелесным, а значит, еще менее уязвимым для физических атак.
   А что насчет Сокрушителя Черепов?
   Пока Снурф гонялся за вертлявым призраком, а тот, язвительно хихикая, метался по перекрестку, Алекс отыскал свою рогатку, зарядил одну из оставшихся в наличии искр и, улучив момент, выстрелил в неприятеля.
   Снаряд с легкостью пробил его, похожее на сгусток дыма, тело, укоротив полоску Жизненной Силы на пару делений. Урон был немного больший, нежели тот, что наносился живому лорку. Кроме того обжигающий кристалл оставлял в теле Лантина пламенеющую по краям дыру, зараставшую медленно и с неохотой.
   А вот реакция существа стала для Алекса неожиданностью. Оно страдальчески зашипело и воскликнуло:
   - Больно же, мать твою!- И тут же вскинуло лапы, чтобы ответить обидчику разрядом молний, но в этот момент Алекс вспомнил, где, когда и от кого слышал его имя.
   - Начальник Лантин!
   Тот самый, что бесследно исчез пару лет назад.
   Призрак замер, так и не разродившись разрядом, и уставился на Алекса. Похоже, он и сам давно уже не слышал своего имени, поэтому долго не мог сообразить, что к чему? А когда понял, поник, беспомощно опустив лапы.
   - Бывший начальник Лантин,- упавшим, слегка скрипучим голосом ответил он.
   - Бывших начальников не бывает.
   - Бывает. Это я там...- Лантин ткнул призрачным пальцем вверх, пробив потолок,- ...был начальником. А здесь... Здесь я никто.
   - Как такое могло случиться? Наверху тебя считают без вести пропавшим!
   - Это печальная история предательства...
   - Ну-ну!- подбодрил его Алекс. Не то, чтобы его интересовала история бывшего Хозяина. Гораздо важнее, что тот хоть на какое-то время позабыл об агрессии.
   - Я был хорошим начальником. Честное слово! Не хвастаясь скажу, что меня любили все. В персонале я видел равных и на многое закрывал глаза. А заключенных любил, как детей родных, несмышленышей, которые оступились и нуждались в отцовской поддержке...
   У Алекса на счет начальника Лантина была совершенно иная информация: охранники терпеть его не могли, а заключенные так просто ненавидели. Но перебивать призрака он не стал.
   - ...Тюрьма "Справедливое возмездие" стала моим новым домом, а ее обитатели - моей семьей. Но как водится, в любой семье не без урода. Был и у нас такой. Я доверял ему, продвигал по службе, сделал своим заместителем. А он...
   - О ком ты говоришь?
   - Разумеется, о Шате, этом мерзавце в облике тупорылого орка,- злобно прошипел Лантин.- Когда он впервые появился у нас, то был тихоней, паинькой. Охранники не раз подшучивали над ним, но я по доброте своей душевной пожалел его, взял под свое крыло, помог освоиться, встать на ноги. А он отплатил мне черной неблагодарностью.
   - Что он сделал?
   - Он...- Лантина трясло от ярости.- Он завлек меня к пропасти, к той самой, с которой рудокопы сбрасывают пустую породу. А потом, дождавшись, когда я повернусь к нему спиной, столкнул вниз.
   - Что ж, на Шата это похоже,- заметил Алекс.
   - Он... жив еще?- прищурился Лантин.
   - Жив-здоров и преуспевает,- подал голос Снурф.- Теперь он начальник тюрьмы. Жаль только, что у него нет заместителя, который столкнул бы его в пропасть.
   - Ненавижу!- плотно сжав зубы, прошипел призрак.
   - Если тебя утешит, то ты не одинок в своих чувствах,- сказал Алекс.
   - Я утешусь лишь тогда, когда мои пальцы сомкнутся на его горле. Я буду душить его и смотреть ему в глаза. Я буду наслаждаться, видя, как жизнь уходит из его нелепого обрюзгшего тела,- смаковал Лантин до блеска в глазах.
   - А что толку? Даже если он умрет, то очень скоро возродится в Круге,- напомнил ему Алекс.
   - А я снова его убью!- взвизгнул призрак.- Я буду убивать его бесконечно. Он будет возрождаться, а я буду его убивать! Он будет возрождаться, а я снова буду его убивать! Вот так! Вот так!! Вот так!!!- Лантин принялся метать молнии в стены до тех пор, пока у него не закончилась Мана.
   - Почему же ты до сих пор его не убил?
   Лантин посмотрел на Алекса, яростно зарычал, а потом обмяк и едва слышно проскулил:
   - Потому что я не могу отсюда выбраться...
   На сердце у Алекса похолодело.
   - Неужели это так трудно?
   - И да, и нет. Кому как... Я влип в такую историю, что мама не горюй.
   - А подробнее?
   - После того, как Малак отнял мою душу, я не властен над собой.
   - Малак? Кто это?
   - Смотрящий за верхними уровнями Бездонной Глотки. Он здесь царь и бог, а мы все его преданные слуги.
   - Мы?
   - Я имею в виду побирушек, лорков, замесов - с ударением на первом слоге, и прочую мелкую нечисть. Малак - жадный до Опыта, но сам работать не любит. Поэтому приходится отдавать ему часть того, что нам удается добыть в поте лица.
   - Совсем, как наверху,- усмехнулся Снурф.
   - Это не одно и то же!- повысил голос Лантин.- Вас наказали справедливо, а нас обирают по беспределу!
   - Нам-то от этого не легче?- буркнул очкарик.
   - Выходит, раз мы не имеем к этому Малаку никакого отношения, то можем беспрепятственно покинуть Бездонную Глотку?- поинтересовался Алекс.
   - Да. Если сумеете найти дорогу, если по пути вас не поймают слуги Малака, если не сожрут Чистильщики.
   - А ты можешь показать нам дорогу?
   - Могу,- охотно согласился Лантин.- Вопрос лишь в том, что я получу взамен?
   - А что ты хочешь?
   Призрак подлетел к Алексу, завис перед ним так, что их носы едва не касались друг друга, и долго смотрел парню в глаза. А потом сказал:
   - Убейте Малака, и я покажу вам самую кратчайшую дорогу наверх!
   - Ты просишь нас прикончить Босса?!- выпучил глаза Снурф.
   - Да какой он Босс?!- воскликнул призрак.- Так, мелкая сошка на побегушках у Цвинга.
   - А кто такой Цвинг?- спросил Алекс.
   - А вот это уже настоящий Босс - Хозяин Бездонной Глотки. С ним лучше не связываться. Его даже Чистильщики боятся.
   - Но так ведь и Малак не нуб какой-то!- не унимался очкарик.- Какой у него Уровень?
   - Не знаю. Это закрытая для меня информация.
   - Выходит... Если ты 36-го уровня, то Малак будет не меньше пятидесятого?
   - Пожалуй, даже побольше,- поправил Лантин и тут же поспешил добавить: - Но ведь со мной вы как-то справились?! Подумать только - меня прикончили два низкоуровневых нуба! До сих пор не могу понять, как такое возможно? И разница в Уровнях у нас была не меньше! Так может, и Малака одолеете?
   - А если нет?- спросил Алекс.
   - Тогда двумя лорками в этом подземелье станет больше.
   - Нет.
   - Станет, можешь не сомневаться!
   - Я говорю, нет. И это ответ на твое предложение. Мы сами как-нибудь найдем дорогу. Пойдем, Снурф!
   Они зашагали к первому попавшемуся проходу.
   - Ах, вот вы как!- взвизгнул Лантин.- Да я вас...
   Алекс обернулся и сказал:
   - У тебя Маны на один пук. А вот у меня еще достаточно кристаллов, чтобы наделать в тебе дырок.
   На самом деле, искр осталось очень мало, но ведь Лантин об этом не знал. И это сработало!
   - Постойте! А как же взаимовыручка?! Мы ведь люди, а Малак - моб-переросток! Мы должны держаться вместе!
   - Может быть. Но нас не устраивают твои условия.
   - А что ВЫ можете предложить?
   - Ты показываешь нам дорогу, а мы говорим тебе огромное спасибо. Могу даже расплатиться монетами Немонской империи.
   - Да на фига мне здесь эти монеты?!- взвыл Лантин.
   - Тогда считай, что мы не договорились,- пожал плечами Алекс и снова развернулся к проходу.
   - Да погоди ты!- призрак приблизился к двум приятелям.- Хорошо, я помогу вам. Без меня вы все равно не выберетесь отсюда.
   - Так. И какой у тебя в этом интерес?
   - Я...- задумался Лантин.- Я покажу вам дорогу наверх, а вы поможете мне отомстить Шату.
   - Как отомстить?
   - Я сам пока не знаю, подумаю в пути.
   Алекс не доверял этому существу, которое когда-то было человеком. Причем, человеком, видимо, не особо порядочным. Но был ли у него выбор? Что, если дорога наверх на самом деле была так непроста, как об этом говорил Лантин? А подстерегавшие в пути опасности? А чудовища? Лорк прожил в подземелье достаточно, чтобы свободно ориентироваться на местности и в обстановке. И его помощь на самом деле могла быть неоценимой.
   Но можно ли ему было доверять?
   Алекс посмотрел на Снурфа - очкарик неуверенно пожал плечами.
   - Хорошо,- принял он решение.- Но если я почувствую неладное...
   - Не почувствуешь... Я имею в виду, я не подведу.
   - Тогда иди вперед...
   - Теперь я не умею ходить. Спасибо вам!- оскалился Лантин.
   - Ну, тогда лети! Короче, будешь показывать дорогу!
  
  
   Глава 13. Кушать подано!
  
  
   Путешествие не заладилось с самого начала. Во-первых, Лантин свернул совсем не в то ответвление, которое изначально выбрал Алекс.
   - Почему туда? - с подозрением спросил он.
   - Так короче будет,- деловито ответил лорк, даже не обернувшись.
   Во-вторых, уже через несколько минут Алекс заметил, что дорога упрямо шла под уклон.
   - Ты ничего не перепутал? Почему мы все время спускаемся вниз?
   - Другого пути нет,- виновато пожал плечами призрак.- Чтобы подняться наверх, нужно сначала спуститься вниз и пройти все, так сказать, круги ада.
   - Врешь?- прищурился Алекс.
   - Очень надо!- возмутился Лантин.- Слушай, если ты мне не веришь, я могу здесь посидеть, а вы поищите другой выход! Только могу сразу сказать: все равно вернетесь ко мне, потому что сами вы дорогу не найдете. Если, конечно, вернетесь... Все, идите, а я здесь подожду!
   Он обиженно опустился на пол и скрестил призрачные руки на груди.
   - Ладно, поверю на первый раз!- снизошел Алекс. Уж слишком правдоподобно надулся лорк.- Веди!
   Еще через четверть часа Снурф окончательно скис и начал отставать. Да и сам Алекс уже с трудом переставлял ноги от усталости...
   - Долго нам идти придется?
   - Наверх, что ли? Дня два-три....
   - Сколько?!- удивился Алекс.- Почему так долго?!
   - И это если повезет! Быстрее не получился. Я итак выбрал самую короткую дорогу.
   Алекс взглянул на сутулившегося от усталости очкарика...
   - Все, так дальше не пойдет нужно делать привал!
   - Не пойму, как такие немощные существа смогли меня уделать?!- презрительно фыркнул Лантин.
   - Сам удивляюсь,- буркнул Алекс.- Нужно поискать подходящее место для ночлега.
   - А чего его искать?- тут же откликнулся лорк.- Если вы соизволите оторвать ваши задницы и сделать еще десяток шагов, то доберетесь до небольшой уютной пещерки, в которой можно скоротать ночь.
   Алекс пристально посмотрел на него и сказал:
   - Мне не нравится, когда такие, как ты, становятся до тошноты услужливыми.
   - А просто нужно больше доверять людям!
   - Жизнь меня научила не доверять никому. Но иногда я все же делаю ошибки, о которых потом приходится жалеть.
   - Значит, еще не все потеряно,- буркнул Лантин, оставив за собой последнее слово...
  
   Лорк оказался прав: вскоре друзья набрели на уютную пещеру. Правда, пришлось пройти не десять шагов, а метров сто.
   Снурф сразу же облюбовал каменную плиту, покрытую мхом и оттого похожую на кровать, улегся и закрыл глаза.
   Устал.
   - Ладно, спи первым, а часа через три-четыре я тебя разбужу,- сказал ему Алекс.
   - А это обязательно?- заканючил очкарик.
   - Я могу покараулить, пока вы будете отдыхать,- елейным голосом предложил лорк.
   - Еще чего!- фыркнул Алекс.- За тобой самим нужно присматривать. Кроме того, сюда могут пожаловать и другие обитатели пещер.
   - Не бойся, никто сюда не придет!- подал голос лорк.- В этой части пещер нет никого, кроме нас.
   - Достаточно того, чтобы ты здесь есть.
   - А ты настоящий друг...- фыркнул призрак.
   - Мою дружбу нужно сначала заслужить.
   - ...да к тому же очень скромный,- добавил Лантин.
   Алекс демонстративно отвернулся от него и сказал Снурфу:
   - Не хочу, чтобы меня сожрали во сне...
  
  
   Чтобы скоротать время Алекс решил распределить полученные им прежде две единицы Характеристик. Долго думать не стал и вложил традиционно по единице в Силу и Выносливость. Потом сидел и думал о том, что ждет его впереди?
  
  
   Отдежурив проложенные четыре часа, Алекс разбудил Снурфа, а сам занял его место.
   - Что мне делать, если наш бестелесный спутник будет себя плохо вести?- спросил очкарик.- Или на самом деле, появятся другие?
   - Буди меня!- Немного подумав, Алекс достал рогатку и после коротких манипуляций, протянул ее Снурфу.- Держи! Не бойся, я занес тебя в список тех, кто имеет право прикоснуться к этому чудо-оружию! Вот тебе пара искр. Если что, стреляй ему между глаз,- он кивнул в сторону Лантина, который все это время то ли спал, то ли делал вид, что спит.- Но в любом случае, если почувствуешь опасность, буди меня...
  
  
   До сих пор Алекс не видел снов в виртуальном мире и даже не знал, возможно ли это? Да и засыпал он очень быстро: закрывал глаза и через минуту проваливался в бездонную черную пропасть.
   Сегодня выбираться из нее было особенно тяжело. Снурфу пришлось долго тормошить товарища, прежде чем тот открыл глаза.
   Сперва даже не понял, где он находится. Потом в голове начало проясняться. Взглянул на часы - без десяти восемь утра. То есть, проспал он три с небольшим часа. Перевел взгляд на лорка - тот все еще дрых, свернувшись калачиком у входа. Расположившись там в самом начале привала, он будто ни разу не сменил свое положение.
   - Все хорошо?- спросил Алекс очкарика. Тот кивнул, а потом все же сказал:
   - Кушать хочется.
   Да, виртуальный мир не освобождал от условностей мира реального. Правда, голод ЗДЕСЬ ощущался иначе, чем ТАМ. Прошли всего сутки, а Алекс едва стоял на ногах от недостатка сил. Несмотря на довольно продолжительный отдых, его Энергия не то, чтобы не восстановилась - полоска стала даже короче.
   Нужно было срочно перекусить, иначе скоро и Жизненная Сила начнет сокращаться!
   Проблема заключалась в том, что в подземелье нечего было есть - одни камни.
   В этот момент Алекс с теплотой вспомнил ту бурду, которой их кормили в тюрьме. Сейчас он не отказался бы от миски грибного пюре.
   Он снова перевел взгляд на Лантина и крикнул:
   - Эй, чудовище, вставай, утро уже!
   Лорк не реагировал.
   Тогда Алекс приблизился к нему и пнул ногой. Естественно, она свободно прошла сквозь призрачное тело.
   - Может, он сдох?- предположил Алекс.
   - Не дождешься!- заспанно буркнул Лантин и, потягиваясь и зевая, встал с пола.
   - Мы есть хотим!
   - Надо же?!- юродиво выпучил глаза лорк.- Я тоже хочу! Я всегда хочу есть...- Он внезапно перешел на шепот и замолчал, потом тяжело вздохнул и продолжил: - Когда я попал сюда, то в первый раз умер как раз от голода. И потом еще не раз умирал от того, что нечего было жрать. Потому что нормальной еды в этом подземелье нет от слова совсем. Вот местные обитатели и пожирают друг друга, чтобы не протянуть ноги. А тут, как говорится, кто сильнее, тот и съел. Я первые месяцы часто в Круг Возрождения отправлялся. Отсиживался пару дней, потому что безопасно там, а потом начинало живот крутить. Хочешь - не хочешь, а выходи. А тут тебя уже поджидают такие голодные твари, от одного вида которых волосы на затылке шевелятся. Потом - как придется: если не везло, то тут же возвращался обратно в Круг. Но иногда удавалось удрать, а потом я скитался по подземелью, искал пропитание. Позже сам начал охотиться, но... В те времена я был не такой, как сейчас, а толстый и неповоротливый. А силенок и прыти не хватало. В лучшем случае снова умирал от голода. В худшем - добыча оказывалась круче меня, и я оказывался в до боли знакомом месте, чтобы начать все сначала.
   - Бедняжка!- фыркнул Алекс, но тут же снизошел:- А дальше что было?
   - Что было? Возможно, так и бегал бы от собственной тени и летал бы в Круг Возрождения, как по расписанию, если бы не случайный знакомый, который подсказал мне, как исправить положение. "Обратись,- сказал он мне,- к Малаку, местному Боссу! Он за сущий пустяк наделит тебя силой богатырской". Хоть и не сразу, но я решился, добрался до логова Малака... Когда я увидел его в первый раз, подумал: такой сожрет и не подавится. Но все же набрался смелости и подошел к Боссу. Есть он меня не стал, предложил обмен: я ему душу свою, на время, а он мне силу и ловкость.
   Тогда хватило ума и гордости - отказался. Но потом так припекло, что вернулся я к Малаку и еще уговаривать его пришлось, чтобы взял мою душу. Взял, не побрезговал. А меня превратил в лорка, подлец! Хотя по сути не обманул: я стал сильнее и ловчее. Тут не к чему придраться... Я подумал, раз уж так вышло, отомщу всем тем, кто надо мной все это время издевался. Я отлавливал их поодиночке, перегрызал глотку, а потом пожирал без остатка... Что ты морщишься?!- воскликнул он, заметив реакцию Снурфа.- Поголодай с мое, сам узнаешь, каково это! Сожрав своего первого врага, я впервые вдоволь набил брюхо - аж тошно стало. Но главное, даже не это, а свершившаяся месть, торжество справедливости! Жаль только, что со всеми не успел рассчитаться: те, кто уцелел, объединились, так что пришлось уносить ноги... Намыкался я тогда, пока не забрел в эту часть подземелья. Проход в него тайный, с первого раза и не заметишь. Зато спокойно здесь было, никого, кроме жуков. Я их гонял в свое удовольствие, Опыта набирался. Иногда покидал свое убежище, чтобы свежатинкой полакомиться. Да только в последнее время туго там стало. Мелочь всякую перебили, уцелели сильнейшие...
   - Естественный отбор в действии,- пробормотал Алекс.
   - Типа того... В общем, опасно там стало выше меры. Так что все чаще приходилось питаться жуками. На вкус - гадость редкая и серьезные штрафы, но что делать, если нет ничего другого? А тут вы появились,- вздохнул он напоследок.
   - Ждешь сочувствия?- спросил его Алекс.- Напрасно. Ты сам во всем виноват. Не нужно было душу отдавать.
   - Сам жалею, да что толку?
   - Ты вроде сказал, что обмен состоялся на какое-то время?
   - Да, моя душа будет принадлежать Малаку до тех пор, пока я не заработаю для него миллион единиц Опыта.
   - И как успехи?
   - Плохо, если честно,- поморщился Лантин.- На жуках много не заработаешь, а лесть на рожон против более сильного противника не хочется. В случае смерти лорки не отправляются в Круг Возрождения, а становятся призраками. Теперь, чтобы вернуть свое тело, мне придется отработать солидный штраф, наложенный Малаком. Еще сто тысяч единиц Опыта! Но это не реально! Какой теперь из меня боец?! Тела нет, силы нет, а Способности сперва прокачать нужно, чтобы от них польза была... Может все же поможете, прикончите Малака?- Лантин заискивающе уставился на друзей.
   - Забудь об этом!- решительно заявил Алекс.- И вообще, хватит болтать! Нужно где-то срочно добыть еды, иначе в глазах уже темнеет. Неужели тут совсем нечего поесть?!
   Лорк молчал и подозрительно воротил морду.
   - Если мы от голода загнемся, тебе от этого пользы никакой не будет,- заметил Алекс.- А так, выживем, выберемся отсюда, может, и тебе поможем.
   - Есть кое-что,- неохотно пробормотал, наконец, Лантин.- Если уж сильно припечет, можно мох жрать. Он, если его правильно приготовить, не такой отвратительный на вкус и даже полезный... Эх, если бы я об этом раньше знал! Может быть, и не отдал бы душу Малаку,- печально вздохнул лорк.
   - То-то и оно, что "может быть",- усмехнулся Алекс.
   Мох попадался довольно часто, так что проблем с ним не должно было возникнуть. Но для его правильного приготовления, по словам лорка, требовались дополнительные компоненты.
   - Ладно, давай договоримся так: если ты, на самом деле, будешь нам помогать, то и мы к тебе со всей душой,- предложил Алекс.- Я добро помню, но и зла не забываю. А теперь давай поищем пропитание...
  
   Мох, на самом деле, невозможно было есть без предварительной обработки. Алекс попробовал, пожевал кусочек. Голода не утолил, зато получил штраф - резь в желудке и пятиминутное понижение Интеллекта на пять единиц.
   К счастью, Лантин внял голосу разума и перестал артачиться. Сам он, будучи бесплотным, не мог приготовить съедобное блюдо, но охотно командовал и давал дельные советы. Пока Алекс и Снурф собирали мох и замачивали его водой в каменной выемке, призрак слетал на поиски остальных компонентов. Потом Алексу пришлось поработать киркой, чтобы отколоть кусок поваренной соли, а Снурф тем временем из последних сил гонялся за детенышем рогатого жука, чтобы добыть необходимый для приготовления блюда сок. Так как погоня затянулась, а очкарик упрямо отказывался от помощи, Алекс с Лантином отправились на поиски последнего компонента - Каменной Смолы.
   Нашли. Это была черно-зеленая субстанция, вязкая на ощупь, резкая на запах и горькая на вкус. Однако даже маленького, со спичечную головку, кусочка хватило, чтобы слегка приподнять продолжавшую сокращаться от голода Жизненную Силу. Более того, процесс оказался затянутым по времени, и через две минуты красная полоска была полностью восстановлена, а чувство голода слегка притупилось.
   - Эта смола сама по себе настоящее чудо!- отметил Алекс.
   К сожалению, добыть удалось лишь мизерную порцию смолы, да и ту пришлось соскребать со скалы.
   Наконец, все компоненты были собраны и перемешаны лично Алексом в каменной выемке, служившей своеобразным котлом. Получилась жуткая на вид грязно-зеленая масса...
  
  
   Благодаря Способности Изобретатель и в результате удачного смешения компонентов Вы создали блюдо Похлебка Рудокопа!
  
   +800
  
   -400
  
   Блюдо занесено в книгу рецептов
  
   Открыта новая Способность: Повар
   Готовьте блюда при помощи существующих рецептов или создавайте новые!
  
   Примечание:
   Так как созданное вами блюдо обладает дополнительными свойствами, вы получаете Способность: Алхимия!
  
   Теперь, благодаря ранее полученной Способности Изобретатель, вы можете готовить простые зелья или создавать новые
  
   Совершенствуйте способность Алхимия, чтобы создавать более сложные и дорогие зелья!
  
  
   Вы достигли нового Уровня!
  
   Текущий Уровень: 9
  
   До следующего Уровня 4617 единиц Опыта
  
   У вас 1 нераспределенная единица Характеристик!
  
  
   Повар?!
   В реальной жизни Алекс и яичницу-то толком не мог приготовить!
   Ну, да ладно...
   Попробовав на вкус Похлебку Рудокопа, Алекс нашел блюдо вполне съедобным, хотя и не особо аппетитным. В рейтинге кулинарных пристрастий тюрьмы "Справедливое возмездие" оно стояло бы чуть выше грибного пюре. Но главное, оно выполняло свою функцию: было очень питательным и прекрасно утоляло голод. Хватило одной порции для достижения полной сытости. Более того, на три минуты оно давало значительный прирост Энергии, отчего желтая полоска не сокращалась все сто восемьдесят секунд даже при выполнении самой трудоемкой работы. Через пять минут эффект можно было повторить.
   - Отличная штука!- похвалил Лантина Алекс.
   - А если эту бурду немного подсушить в виде лепешек, то ее можно будет взять с собой,- разошелся на добрые дела лорк.
   - Пожалуй, мы так и сделаем,- решил Алекс.
   Как знать, сколько им еще придется торчать в этом подземелье, будет ли время на приготовление и встретятся ли по пути все необходимые компоненты?
  
   Остаток дня был посвящен кулинарным забавам. Алекс махал киркой, добывая соль, Снурф, желавший подтянуть боевые способности, гонялся за жуками, а Лантин рыскал по подземелью в поисках смолы. Когда компонентов оказывалось достаточно, новоявленный повар замешивал Похлебку Рудокопа. После чего отжимал гущу, формировал из нее лепешки и раскладывал на камнях для просушки.
   Затем все повторялось.
   Во второй половине дня, когда лепешек оказалось достаточно, Алекс вместе с лорком отправился на добычу Каменной Смолы, которая вполне сносно могла заменить зелье Исцеления. К сожалению, у Алекса не было никакой посуды для ее хранения, и тут пригодилась способность Изобретатель. Взгляд случайно упал на изогнутую плошкой скорлупу, оставшуюся от убитого Снурфом жука. Алекс поднял ее прежде, чем она исчезла, и наполнил смолой. Скорлупа передумала исчезать и поменяла свойства, превратившись в Алхимическую Пиалу.
   Невесть что и не очень удобно, но лучше, чем совсем ничего.
   В качестве награды он получил чистых две сотни единиц Опыта и небольшой прирост к Способности Изобретатель.
   Остаток дня Алекс посвятил сбору Искр кристалла-огневика. Они могли пригодиться в полном опасностей путешествии по Бездонной Глотке. Парень усердно крушил кристаллы повсюду, куда только мог дотянуться, а Лантин искал для него все новые. Призрак старался от сего сердца, и со стороны могло показаться, что он встал на путь исправления. Хорошо, если так. Но Алекс не спешил делать скоропалительные выводы и продолжал относиться к лорку с подозрением.
   К вечеру лепешки изо мха основательно подсохли.
  
  
   Вы создали Галеты Рудокопа!
  
   +300
  
   -150
  
   Блюдо занесено в книгу рецептов
  
  
   Галеты оказались питательнее Похлебки, но поменяли свои свойства. Энергию они не восстанавливали. Зато были приятнее на вкус и давали 5%-й прирост к Жизненной Силе. Причем, эффект не ограничивался по времени. То есть, после первой галеты можно было тут же съесть вторую, удлинив красную полоску еще на пять процентов. И так далее. Правда, очень скоро наступала сытость, что серьезно влияло на подвижность. Пара глотков воды смягчала штраф, но все равно больше десяти сухих печенек съесть за раз было затруднительно.
   Ночь провели в той же пещере, превратившейся то ли в кухню, то ли в алхимическую лабораторию. А поутру собрали хорошо просохшие Галеты и продолжили путь наверх...
  
  
   Глава 14. Первый блин комом
  
  
   Точнее, сначала вниз. Иного пути, по словам лорка, не существовало.
   Радовало лишь то, что места эти были на самом деле безопасными. Время от времени появлялись разве что жуки, да и то - мелкие, справиться с ними было проще простого, хотя и Опыта на них не заработать.
   Но всему рано или поздно приходит конец: к полудню путники добрались до выхода из безопасной зоны. Правда, нашел его Лантин не сразу, чем заставил своих спутников поволноваться.
   - Да где же он?! Здесь же был!- недоумевал лорк, мечась по подземелью, словно обезумевший.
   Дело в том, что в этом месте проход разветвлялся, словно дерево, выбрасывая около дюжины отростков разной длины. Лантин заглядывал в каждый из них, но выхода не находил.
   - Может, его завалило?- хмуро предположил Снурф.
   - Лучше не думай об этом, пацан!- зашипел на него лорк.- В этом случае мы останемся в этой кишке навсегда.
   Перспективка была та еще. Хотя навсегда - это относительно. Рано или поздно закончится пропитание и...
   - Как далеко отсюда до Круга Возрождения?- спросил Алекс.
   - Порядком,- небрежно ответил Лантин, но потом резко развернулся и уставился на собеседника.- Вот только самоубиваться не советую! Улетишь в Круг, а там всегда пасутся голодные твари, с которыми вам не справиться. Может быть, одну-две прикончите, тех, что послабее, но остальные уж точно порвут вас на мелкие кусочки и сожрут за милую душу.
   - А я и не собирался,- пожал плечами Алекс.- Просто спросил... Ты вон в том проходе был?- указал он на одно из ответвлений.
   - Был, наверное... Не помню...- грубо буркнул лорк.
   - А мне кажется - не был.
   - Вот сам сходи и посмотри!- перешел на крик раздраженный призрак.
   - И схожу.
   Освещая путь фонарем, Алекс направился в третий слева закуток. Далеко идти не пришлось - ветка была короткая и тупиковая. Никакого прохода. Последняя искорка надежды погасла. Но... Уже собираясь возвращаться в основной проход, Алекс заметил странную тень на ровной, казалось бы, стене напротив. Он приблизился и только сейчас заметил трещину в скале. Она шла наискосок, так, что, стоя перед ней, ее не было заметно, только тень, которую отбрасывал выступ. Но если подойти поближе и сместиться чуть в сторону...
   - Здесь какой-то проход!- крикнул он спутникам, которые не присоединились к нему то ли ни на что не рассчитывая, то ли боясь разочарования.
   Послышался топот ног Снурфа, но первым в пещерку влетел лорк. Двигаясь вдоль стены, он поравнялся с Алексом, взглянул на трещину и сказал:
   - А ты мне не верил!
   - Я?!- возмутился Алекс.
   - Ну, забыл я, где он! Давно уже здесь не был, всякое могло случиться,- начал оправдываться Лантин.- Идем дальше! Только хочу сразу предупредить: лафа закончилась! По ту сторону прохода совсем другая жизнь. Там нет друзей, там нет нейтралов. Любой, кто вас заметит, захочет сожрать. Поэтому будет лучше, если вы не станете отсвечивать. Передвигаемся скрытно, тихо. Слушаемся старшего, то есть, меня. Если я скажу "падать" - упали и не шевелимся. Если скажу "бежать" - бежим и не оглядываемся. И вот еще что: ТАМ - каждый за себя и если что, я вам не помощник.
   - Кто бы сомневался,- пробормотал Алекс.
   Впрочем, и особого толку от призрака он не видел.
   - Пошли!
   - Я первый!- вызвался лорк.- А то щель узкая, еще застрянете!
   - Тебе-то что?- удивился Алекс.- Ты же призрак можешь даже сквозь камень пойти!
   - Могу, но не глубоко. Постепенно камень уплотняется, увязаю, как муха в меде.
   Сказал и юркнул в щель.
   Алекс направился следом за ним.
   Проход на самом деле оказался слишком узким даже для средней комплекции человека. Именно поэтому в безопасный район не удавалось проникнуть ни одному более-менее крупному обитателю Бездонной Глотки. Большие жуки, похоже, попали туда маленькими и уже там выросли до размеров, не позволявших им вернуться в "большой мир". А лорк был достаточно тощим, чтобы просочиться сквозь узкую щель.
   Алексу пришлось протискиваться между сошедшихся скал боком. Однажды он основательно застрял, зацепившись рубахой за выступ. Не в силах пошевелиться, он беспомощно смотрел на Лантина, заглядывавшего в проход с той стороны. Лорк. Не мог ему помочь и при этом не скрывал своего ехидства, улыбался.
   - Я сейчас...- послышался голос Снурфа.
   Через мгновение Алекс почувствовал свободу - очкарик отцепил его рубаху - и смог протиснуться дальше, туда, где было немного просторнее.
   - Спасибо.
   Наконец, они выбрались из расселины и оказались в пещере, чуть просторнее предыдущей, но ничем другим от нее не отличавшейся. Из стен торчали кристаллы-огневики, местами выходила руда, которую тут некому было добывать. Но главное, в пещере никого не было, кроме старавшегося держаться как можно дальше от кристаллов Лантина.
   Алекс обернулся, глядя на выцарапывавшего себя из расселины Снурфа. Попутно заметил, что с этой стороны проход совершенно не виден благодаря расползшейся по стене растительности. В голову пришла мысль: нужно как-то пометить вход. На всякий случай. Вдруг придется возвращаться? Но вспомнив о том, как ему пришлось протискиваться через щель, он передумал. Назад пути не было - только вперед.
   Спуск продолжался. Горе-рудокопы шли по привычным туннелям, созданным природой... то есть, разработчиками мира. Так как карта была заблокирована условностями, распространявшимися на локацию тюрьмы "Справедливое возмездие", то невозможно было взглянуть на пройденный путь, зрительно оценить его протяженность. Впрочем, то ли интуиция, то ли воображение, то ли полученный вместе со специальностью Картограф Навык Навигации намекал на то, что путники все это время шли кругами, точнее по спирали, уходившей все глубже и глубже в подземный мир.
   Помня о предупреждении Лантина, Алекс каждую секунду ожидал нападения и держал наготове кирку. И хотя, если верить все тому же лорку, для местных чудовищ она была все равно, что слону дробина, оружие в руках внушало некое спокойствие. Однако ни через полчаса, ни через час друзья не повстречали на своем пути ни одно живое существо - даже жуков не было видно.
   Воодушевленный этим фактом, Алекс решил нарушить молчание, кое-что вспомнив:
   - Скажи, Лантин, а тебе не попадались здесь Радужные кристаллы?
   - Надо же, дожился, ты меня стал по имени называть!- проворчал лорк.
   - А как я тебя до этого называл?- удивился Алекс.
   - Чудовищем, уродом, тварью!
   - Да?- Алекс этого даже не заметил.- Ну, так что насчет Радужных кристаллов?
   - Здесь их нет. Они гораздо глубже встречаются. Только тебе их все равно не добыть.
   - Это почему?
   - Кишка тонка! У тебя какой уровень Горного Дела?
   - А, вон ты про что... А если с личинок Огненного жука набить?
   - Умный, значит?- фыркнул Лантин.- Тоже не потянешь. И сами личинки не подарок, и жуки их охраняют - не подступишься. Да и не водятся они здесь. Это на самое дно Бездонной Глотки нужно спуститься, туда, где Огненная река течет. Но...
   - Еще одно "но"?- вздохнул Алекс.
   - И не одно, а тысячи! Тысячи когтистых и клыкастых "но"! А главное - именно там обитает великий и могучий Цвинг - Хозяин Бездонной Глотки. Его даже Чистильщики боятся.
   - Проклятье!- воскликнул Алекс.- Но ведь должен же быть способ, как добыть эти кристаллы? Как-то же они попадают наверх, раз их используют Рейнджеры!
   - А ты себя с рейнджерами не ровняй! Это крутые ребята, лучшие из лучших. У них и подготовка, и снаряжение на высшем уровне. Но даже они не рискнули бы соваться на дно Бездонной Глотки... А кристаллы... Они по-разному попадают наверх. Бывает, со зверушки какой случайно выпадет. Или кто-то из рудокопов выбьет. Опять же случайно. Но проще всего их у Слая купить. Правда, стоят они сумасшедшие деньги... Кстати, жив еще бродяга Слай?
   - А что ему будет? Жив-здоров, торгует по мере сил и возможностей. Дал вот мне одно поручение: добыть для него безупречный смарагд.
   - А у него губа не дура!- усмехнулся Лантин.- Кстати, видел я однажды безупречный смарагд.
   - Где?- навострил уши Алекс.
   - Камень этот украшает браслет, который носит Малак. Убей Малака - будет тебе безупречный смарагд.
   Алекс воздохнул, поняв, что задание Слая, похоже, так и останется невыполненным.
   - А есть другие способы до...
   - Тс-с-с!- зашипел вдруг Снурф, шедший все это время молча.- Разорались, ничего не слышите!
   - А что?- спросил Алекс и прислушался.
   Тут же до него долетел звук монотонных ударов. Такое впечатление, будто кто-то долбил киркой по камню. И происходило это совсем рядом.
   - Рудокопы? Здесь?- удивился Алекс.
   Лантин отрицательно покачал головой:
   - Здесь нет рудокопов, и быть не может.
   - Тогда что это?
   - Сейчас увидим... Иди вперед, я следом за тобой!
   - А ты герой!- презрительно фыркнул Алекс.
   - Что ты понимаешь?!- обиделся лорк.- Если со мной что случится, вам уже никогда отсюда не выбраться.
   - А если со нами что случится, то мы все будем в шоколаде?- огрызнулся Алекс, но больше спорить не стал, пошел вперед, держа наготове кирку.
   С каждым шагом звуки ударов становились все громче. Иногда они смолкали, а вместо них слышалось едва разборчивое шуршание. После нескольких поворотов Алекс заглянул в сквозной грот и увидел необычное животное, стоявшее мордой к стене. На первый беглый взгляд оно было похоже на дикого кабана - такое же приземистое и мощное. Но на этом сходства заканчивались. На нем не было ни клочка шерсти - голая и даже на вид прочная шкура. Правда, кто-то попытался проверить это на практике, поэтому кожу покрывали глубокие кровоточащие раны, явно оставленные острыми когтями. Кстати, и у самого существа коготки были приличные, особенно на передних лапах. А еще у него вместо пасти был крупный, загнутый крючком клюв, несколько шире, чем привычный птичий. И этим клювом существо долбило камни.
   - Кто это?- шепотом спросил Алекс приблизившегося Лантина.
   - Грум,- с заметным облегчением ответил лорк.
   - Он неопасный?- поинтересовался Снурф.
   - Я бы так не сказал,- поморщился Лантин.- Судя по размерам и окрасу, он Уровня эдак пятнадцатого, максимум двадцатого. Не особо агрессивный, да, но если почувствует опасность, может порвать. Или клювом уделает так, что мало не покажется.
   - Зачем он камни долбит?- последовал очередной вопрос Алекса.
   - Соль добывает. Кто-то серьезно помял грума - видишь эти ужасные царапины? А соль способна заживить его раны.
   На самом деле - отковырнув кусок породы, существо принималось активно вылизывать отдельные камни, сверкавшие кристаллами соли. И действительно, раны на его теле, хоть и медленно, зарастали прямо на глазах.
   - Давайте обойдем его, пока он занят!- предложил Алекс. Грум, не смотря на свой грозный вид, не вызывал у него такой антипатии, как тот же лорк.
   - Только тихо и вдоль стены!- посоветовал Лантин.
   Затаив дыхание и не сводя глаз с грума, друзья зашагали к дальнему проходу. Лантину пришлось двигаться ближе к центру пещеры, на почтительном отдалении от торчавших из стены огневиков. К счастью, существо, занятое своими делами не обращало на них никакого внимания. Звуки их шагов оно заглушало гулкими ударами клювом по скале, а потом громким чавканьем, вылизывая соль с камней.
   Алекс почти добрался до выхода, когда на секунду повисшую тишину разорвал сухой треск. Это Снурф неосторожно наступил на кусок пустой и оттого пористой породы, и он рассыпался под его ногой.
   - Упс!- вырвалось из уст очкарика.
   Грум, только-только собиравшийся ударить клювом, замер и начал оборачиваться, перебирая лапами.
   - Неуклюжий осел!- пробормотал Лантин, а потом добавил: - Чего застыли? Бегите!!!
   Путь назад преградило то ли испуганное неожиданным появлением чужаков, то ли разгневанное им же чудовище. Позабыв о лечении, не чувствуя боли от ран оно заскрежетало когтями по каменному полу и бросилось следом за отставшим Снурфом.
   Впрочем, легкий на подъем очкарик уже скоро опередил более медленного в полете Лантина и нагнал даже не помышлявшего о форе Алекса. Так они и бежали плечо к плечу по достаточно широкому проходу.
   Куда?
   Какая разница?! Лишь бы подальше от когтей и клюва преследовавшего их грума.
   Ворвавшись в очередной грот, друзья на мгновенье замерли, увидев его обитателей. Эти были похожи на огромных крыс. И хотя в размере они уступали груму, зато превосходили численностью. К тому же, судя по мгновенно покрасневшим картушам, агрессивность у них зашкаливала. Но прежде чем они успели наброситься на непрошенных гостей, Алекс схватил за руку опешившего от неожиданности очкарика и потянул его следом за собой, к ближайшему проходу. Крысоподобные чудовища бросились следом за ними, присоединившись к продолжавшему охоту груму.
   Налево... Направо... Налево... Вперед...
   Алекс бежал, не разбирая дороги, слыша скрежет когтей преследовавших по пятам чудовищ. Если с одним единственным грумом можно было еще пободаться, лелея призрачную надежду на удачу, то против группы монстров им вдвоем - Лантин не в счет - ни за что не выстоять. А наказание за поражение было слишком суровым. Поэтому и приходилось бежать, куда глаза глядят.
   Надежда на то, что преследователи отстанут, таяла с каждой минутой. Да, кто-то выбывал из гонки, но их место занимали другие. Уж слишком населенной была эта часть подземелья. Структурно она была похожа на ожерелье из больших и маленьких пещер, нанизанных на нить извилистых проходов. И в каждой из них кто-то обитал. На своем пути Алекс и Снурф повстречали группу крупных жуков и каких-то существ, похожих на тощих собак, все тех же подземных крыс и иглокожих, напоминавших крупных дикобразов, крокодилоподобных рептилий с длинными хвостами и безобидных на вид мокриц, облепивших все стены пещеры. Вот только безобидными они на самом деле не были. Почувствовав приближение посторонних, они принялись стрелять сгустками слизи, которые, попадая на кожу, оставляли серьезные ожоги. Алекс увернулся от вязкого снаряда, но при ударе о стену несколько брызнувших капель попали ему на рукав. Они без труда прожгли ткань рубахи и достигли кожи, причинив парню нестерпимую боль. Жизненная Сила просела немного, но остаточный эффект сохранялся еще около минуты, медленно сокращая красную полоску.
   Однако худа без добра не бывает. Слизняки не успели отреагировать на стремительное появление беглецов. Поэтому Снурфа вообще не задело, а Алекс отделался малой кровью. Зато преследователям досталось по полной. Удаляясь от страшной пещеры, Алекс слышал зачастившие "плевки" слизью, а потом и разноголосое выражение боли попавших под раздачу чудовищ. Звуки преследования стихли, но беглецы остановились не сразу, а лишь тогда, когда окончательно выдохлись. К тому же пещера, в которую они забрались, имела только один вход, и дальше пути не было.
   Тяжело, с присвистом дыша, друзья пристально смотрели на вход, ожидая появления преследователей. Но вместо них неожиданно нарисовался Лантин, оповестивший о своем появлении красноречивым словом:
   - Бу!
   Довольный тем, что напугал своих невольных друзей, он улыбнулся во весь призрачный рот и сказал:
   - Не бойтесь, они отстали!
   - Хорошо быть призраком,- отметил Снурф.
   - Да, в этом состоянии есть свои преимущества,- не стал спорить Лантин.- Но и недостатков хватает... А вам, можно сказать, повезло. Такой кипеш подняли, переполошили всех окрестных мобов и вышли сухими из воды... Повезло...
   - Это да...- уныло вздохнул очкарик.- Вот только как мы теперь отсюда выбираться будем?
   Что нравилось Алексу в этом неказистом пареньке, так это своевременные, а главное, насущные вопросы. Проблема на самом деле была острая. Беглецы забрались в каменный мешок, из которого был один-единственный выход. И чтобы выбраться из него, нужно было пройти через пещеры, занятые разномастными чудовищами. И не факт, что на этот раз повезет. А даже если и так, то впереди странников ожидало еще немало чудных мест, где их подстерегали опасные обитатели подземелья. И от всех не набегаешься.
   Нужно было менять тактику.
   Алекс посмотрел на Лантина. Не нравился ему этот призрачный тип, но без его помощи не обойтись. И хоть не делом, так пусть хотя бы словом поможет. Толковым советом.
   - Лантин... Ты уже давно здесь, многое испытал, многое пережил...
   - Да уж,- устало процедил лорк.
   - Расскажи нам о местных обитателях! Об их сильных и слабых сторонах.
   Исходя из жизненного опыта, Алекс знал, что, чем больше шкаф, тем он громче падает. А уроки айкидо, полученные им в детстве, учили: даже слабый может победить более сильного, если знать - как.
   - Вот как?- выпучил глаза Лантин.- Значит, ты хочешь вот так запросто узнать то, что мне пришлось добывать по крупицам, рискуя жизнью, унижаясь, умирая? Не приложив никаких усилий, не пролив ни капли крови? Нет уж! Покрутись сам, побегай по этому проклятому подземелью, полетай в Круг Возрождения с мое! Может, что и узнаешь.
   - Значит, нет?- нахмурился Алекс.- Тогда зачем ты нам нужен? Только для того, чтобы мы выслушивали твое бесконечное нытье? Толку от тебя никакого, убирайся!
   Лорк выпучил глаза, собираясь сказать что-то резкое, но передумал.
   - Хорошо,- сказал он и улетел.
   - Мне он тоже не нравился, но... может, зря ты его прогнал?- спросил Снурф.
   - Сами справимся,- неуверенно ответил Алекс.
   - Как скажешь... Что будем делать?
   - Выбираться отсюда... Действуем по обстоятельствам. Если противник один, пытаемся его обойти. Если не получается - атакуем. Сначала я, а ты на подхвате. Заходишь сзади и лупишь, пока я буду его отвлекать.
   - А если их несколько?
   - Тогда меняем тактику. Ты - приманка, оттягиваешь на себя одного из них, самого крайнего, отводишь в сторону, а там уже и я присоединюсь.
   - А если они окажутся сильнее?
   - Если тебя заденут, отскакивай в сторону и жуй печенье!
   - Нет, я имею в виду, если они окажутся гораздо сильнее.
   Алекс задумался.
   - Старайся не попасть под раздачу! Если же тебя снесут с одного удара, то... увидимся в Кругу Возрождения.
   Очкарик тяжело вздохнул. Похоже, он уже был не рад, что оказался в Бездонной Глотке. На что Алексу хотелось сказать: "А я тебя предупреждал!" Но вместо этого он подбодрил приятеля:
   - Не бойся, прорвемся!- хотя сам не был ни в чем уверен.- Идем!
   В проходе никого не было.
   - Интересно, куда подевался Лантин?- тихо спросил Снурф.
   - Какая разница?- раздраженно фыркнул Алекс. Но потом высказал свое предположение: - Наверняка, сбежал в свою нору.
   - Чего ему бояться, он же призрак?
   - А он всегда боится. Натура у него такая.
   - Мне кажется, ты слишком...
   - Тс-с!- зашипел на очкарика Алекс.- К пещере подходим!
   Он первым заглянул в грот и остался доволен. Вместо скопища чудовищ он увидел одного единственного жука, копошившегося у стены. Правда, довольно большого. Но главное - одного.
   - Что, сделаем этого жучару?- бодро предложил Алекс и первым ринулся в бой.
   Жук был слишком занят, поэтому, прежде чем он отреагировал на нападение, Алекс успел нанести несколько ударов по прочному панцирю. Хитин лопнул, но жук был все еще жив. Недовольно вереща, он начал разворачиваться, однако Алекс решил не сталкиваться с ним нос к носу, а обошел по кругу, продолжая безнаказанно лупить по спине. Один из таких ударов обрушил Жизненную Силу насекомого в ноль.
  
  
   +50
  
   -25
  
  
   Чистая победа!
   - Учись, приятель!- не без гордости заявил он очкарику, который даже не взмахнул своим ножом, но получил немного опыта как участник группы.
   С жука выпали кусок меди и хитиновая пластина.
   Пригодится.
   - Пошли дальше?
   В следующем гроте обосновались три крысы.
   - Действуем по плану!- шепнул Алекс.- Вытягивай вон ту жирную, которая к нам ближе всего. Только постарайся не заагрить остальных!
   Снурф кивнул и начал медленно приближаться к крысе, которая доедала то, что осталось от одного из недавних преследователей. Животное было занято, как и давешний жук, и очкарик подобрался к нему чуть ли не в плотную. Лишь после этого крыса почувствовала близость опасности, ее картуш покраснел прежде, чем она увидела цель. В отличие от нерасторопного жука и невзирая на излишнюю упитанность, она развернулась так быстро, что Снурф опешил от неожиданности. Наблюдавший за этим Алекс едва не закричал во все горло:
   - Беги!!!
   К счастью, оторопь оставила очкарика в нужный момент. Он попятился назад одновременно с надвигающейся на него крысой. Грызун зашипел, топорща усы, а потом ускорился. Снурф не стал дожидаться, развернулся и побежал. Крыса - за ним.
   Алекс не стал отсвечивать, отошел чуть в сторону, дав возможность обоим пробежать мимо него, и тут же устремился следом. Он не стал спешить, дал возможность крысе добраться до грота, в котором был убит жук - там больше пространства для маневров. И только после этого, притормозив, ударил животное киркой.
   Крыса оказалась не такой живучей, как жук. Наверное потому, что защитные свойства ее шкуры уступали таковым панцирю насекомого. Красная полоска сократилась на треть. С другой стороны грызун значительно превосходил жука в проворности. Крыса мгновенно позабыла об ускользающей добыче и, развернувшись в прыжке, атаковала своего обидчика. Ее основным оружием были зубы. Не клыки хищника, а огромные передние резцы. Она била ими сверху-вниз или пыталась укусить. А еще у нее были острые когти, представлявшие немалую угрозу, особенно, когда животное поднималось на задние лапы. Чтобы увернуться от них, Алексу пришлось проявить завидную подвижность и перейти от нападения к защите. Большую часть зачастивших ударов и выпадов он избежал, уклоняясь в стороны, но под самые опасные пришлось подставлять кирку. Наконец, заряд бодрости крысы угас. Алекс не стал дожидаться, ринулся на нее, вознеся над головой свое оружие. Но грызун только этого и ждал. За мгновение до удара он резко подался вперед и ударил Алекса головой в живот, сбив его с ног. Алекс даже опомниться не успел, как крыса оказалась поверх него и попыталась перегрызть горло. Парень подставил кирку, удачно легшую поперек пасти. Теперь крыса не могла добраться до горла. С другой стороны, она начала жевать древко коренными зубами, так что рукоять жалобно трещала и крошилась.
   На помощь пришел Снурф. Подобравшись к крысе сзади, он принялся бить ее ножом в спину. Каждый удар отнимал немного Жизненной Силы, но их количество и частота быстро сокращали красную полоску.
   Крысу погубила настойчивость. Она так хотела прикончить Алекса, что с запозданием отреагировала на атаку очкарика. Когда это произошло, и она выпустила из пасти измочаленное древко кирки, ее жизнь висела на волоске. Почувствовав угрозу, Снурф попятился назад. Крыса - за ним. Ту-то ее и прихлопнул поднявшийся с пола Алекс. К счастью, рукоять выдержала мощный удар, а крыса - сдохла.
  
  
   +70
  
   -35
  
  
   - Почему все так сложно?- вздохнул Алекс.- Это же всего лишь крыса! Хоть и большая. И она нас чуть не прикончила.
   - Твоя проблема в том, что ты никак не можешь абстрагироваться от реального мира,- взялся за разъяснения Снурф.- Здесь другие законы, другие нравы. Пока ты новичок, то есть нуб, тебя может побить даже ребенок. А крысы, жуки... Это сейчас, пока ты не прокачал Уровни, не поднял Навыки и Способности, они кажутся тебе такими грозными. Пройдет немного времени, и ты будешь валить их с одного удара, походя, даже не замечая помехи.
   - Скорей бы уж...- буркнул Алекс.- Идем, там еще две крысы нас дожидаются...
  
   ...Начало было многообещающим. Снурф-приманка привлек внимание одного из грызунов, и тот покорно, подчиняясь запрограммированному инстинкту, поплелся за добычей. Очкарик прилежно вытянул крысу в соседний грот, где ее поджидал Алекс.
   А вот потом начались неприятности. Впрочем, не сразу. Алекс успел ударить животное киркой, укоротив на четверть его полоску Жизненной Силы. Крыса огрызнулась, опасно клацнув зубами между ног Алекса. Тот отпрыгнул. Грызун продолжил атаку. И тут Алекс сначала заметил, как заискрились его усы, а потом, когда крыса резко подалась перед и боднула его головой, почувствовал удар током, от которого Алекса отбросило назад, сняв за раз 35 единиц Здоровья. Гораздо хуже было оповещение:
  
  
   Вы получили Слабость! Время действия 5 секунд
  
  
   Алекс увидел, как медленно, но верно поползла в минус полоска Энергии. Но и это было не все:
  
  
   Вы получили Ступор! Время действия 5 секунд
  
  
   И заключался он в том, что Алекс не мог пошевелиться.
   Но крыса почему-то не стала его атаковать, а бросилась на Снурфа. Очкарик попытался отбиться ножом и даже попал, срубив немного Жизненной Силы, но сразу же после этого крыса вцепилась его запястье и принялась таскать так, словно собиралась перегрызть кость. И она была близка к цели. Красная полоска Снурфа стремительно сокращалась, однако он никак не мог освободиться от мертвой хватки грызуна. И причинить хотя бы какой-нибудь урон противнику тоже не мог, так как продолжал сжимать нож в заблокированной руке.
   К счастью, пять секунд быстро пролетели, действие дебаффа подошло к концу и Алекс смог подняться с пола. Он напал на крысу и ударил ее пару раз киркой. Эффект получился двойной: во-первых, он почти прикончил грызуна, а во-вторых - и это главное, - заставил его разжать челюсти и отпустить изрядно потрепанное запястье очкарика. Оставался один удар, и Алекс вскинул над головой свое оружие, но в этот момент в его лодыжку впились чьи-то зубы. Он обернулся и увидел еще одну крысу, пришедшую на помощь своей товарке. Алекс в полной мере испытал на себе то, что претерпел Снурф. Животное попыталось выхватить кусок плоти и оттого отчаянно трясло головой и пятилось назад. В это время Алекс всячески старался отделаться от крысы, но становилось только хуже. Бить киркой в таком положении было неудобно, поэтому Жизненная Сила грызуна сокращалась гораздо медленнее, чем его собственная. А потом и вовсе настал момент, когда сошла на нет желтая полоска, и Алекс окончательно лишился Энергии. Кирка просто выпала у него из рук, да и он сам повалился на пол. Рядом с ним лежал такой же обессиленный, только из-за потери Жизненной Силы, Снурф. Крысы, хоть и основательно побитые, но все еще живые и злые, готовились к последнему броску, и путешествие в Круг Возрождения казался неизбежным.
   Но в этот момент появился Лантин. Алекс так и не понял, откуда он взялся. Восстал на пути крыс, словно по волшебству. Увидев нового противника, крысы набросились на Лантина. Да только не смогли причинить никакого вреда бестелесному призраку. Твари оказались разумнее предполагаемого и, поняв, что взять с лорка нечего, быстро утратили к нему интерес и вернулись к прежним жертвам из плоти и крови. Однако Лантин снова преградил им путь. Алекс только и успел подумать: какой в этом толк, если Лантин - призрак? Крысы свободно пробегут сквозь него...
   ...И ошибся.
   Лорк вытянул перед собой руки ладонями вперед, и Алекс увидел неожиданно возникшую преграду на пути крыс - такую же призрачную, как сам Лантин. Однако имелось и различие: грызуны налетели на нее, словно на каменную стену.
   К сожалению, крысы продолжали удивлять своих противников высоким интеллектом. По крайней мере, одна из них. Постучавшись головой в преграду, она попросту обошла ее и набросилась на Снурфа, вцепившись зубами в его плечо. Жалкие остатки Жизненной Силы сократились до критического уровня. Очкарик был обречен.
   Но снова отметился Лантин. Отменив Щит, он обернулся к Снурфу, взмахнул призрачной рукой, и красная полоска над тем в мгновение ока увеличилась на четверть. Вторая крыса тем временем приблизилась к все еще беспомощному Алексу. Но Лантин даже не дал ей к нему прикоснуться. На этот раз он знакомо встряхнул теперь уже обеими руками, и сорвавшиеся с кончиков пальцев молнии прикончили обоих грызунов.
   - Как-то так...- буркнул он и скромно отлетел в сторону.
  
  
   Глава 15. Третий - не лишний
  
  
   Это было неожиданно. Все. И невероятная мощь и агрессивность каких-то там крыс, и чудесное спасение совсем уж распрощавшихся с жизнью друзей, и вмешательство Лантина, и уж тем более его потаенные Навыки.
   - Ты умеешь лечить?- Алекс был так обессилен и растерян, что не придумал ничего лучшего, чтобы заговорить со скромно зависшим у стены призраком.
   - Так... ерунда... Бесполезное умение.
   - Это почему? Если бы не ты...
   - Я не могу лечить себя, только посторонних. Какой МНЕ от этого прок?
   - Ты нас спас и мы благодарны тебе за это,- вмешался Снурф.
   - Да, спасибо тебе!- с явной неохотой, хотя и искренне, сказал Алекс.
   - Спасибо на хлеб не намажешь,- буркнул Лантин.
   - Значит, мы будем тебе должны,- пришел к выводу Снурф и тут же наткнулся на неодобрительный взгляд своего приятеля. Несмотря на то, что лорк оказал им несомненную, своевременную и, возможно даже, бескорыстную услугу, Алекс не хотел оставаться перед ним в долгу. В чем тут же смог убедиться.
   - Вот если бы вы прикончили Малака...- мечтательно закатил глаза Лантин.
   - Опять ты за свое!- Алекс окреп достаточно, чтобы подняться. Он подошел к призраку, дождался, когда тот посмотрит его сторону, и сказал: - Да пойми же ты: мы не справимся с ним! Судя по твоим описаниям, он нам не по зубам. Ни сейчас, ни в ближайшем будущем. Так что... Мы тебе, конечно, благодарны за помощь и все такое, но давай договоримся сразу: мы идем наверх. Если ты с нами - милости просим, а если нет...
   Лорк долго молчал, потом тихо сказал:
   - Хотя бы в группу свою меня возьмите!
   - А тебе это зачем?- опешил Алекс, жуя галеты.
   - Мне Опыта нужно набирался: и чтобы Способности свои прокачать, и чтобы с Малаком расплатиться, раз уж вы мне помогать не хотите. Сам я мало что могу...
   - ...так хоть за наш счет наживешься,- закончил его мысль Алекс.
   - Так ведь и вам от этого польза несомненная будет!- воскликнул лорк.
   - Это какая?
   - Мои Способности в группе работают с удвоенной силой и дополнительными бонусами. Я вас лечить буду и Щитом прикрывать. Я и еще кое-что могу, не пожалеете!
   Немного подумав, Алекс решил, что попробовать стоит. К тому же, если что, лорка всегда можно будет выкинуть из группы.
   - Хорошо, будь по-твоему!
  
  
   Лантин принят в группу!
   Численность группы: 3
  
  
   - А теперь давайте отсюда выбираться!- предложил Алекс и обратился к лорку.- Куда нам? Ты ведь знаешь дорогу?
   - Конечно! Но сначала нам надо вернуться в самое начало этого ответвления.
   Алекс пошел вперед, Снурф - за ним попятам, замыкал группу Лантин.
   В следующей пещере теперь было безопасно, а вот потом...
   - Что-то подсказывает мне, что на этот раз нам не удастся так успешно проскочить мимо... этих...
   Алекс имел в виду мокриц, облепивших стены грота, через который предстояло пройти друзьям. Если в прошлый раз сработал эффект неожиданности и мокрицы оживились только в последний момент, то теперь на это рассчитывать не приходилось. Огромные слизняки растревожено копошились на одном месте, издавая причмокивающие звуки, а некоторые спустились на землю и облепили тела недавних преследователей, которым не удалось вовремя убежать. Среди них была пара крыс, крупная рептилия и жук. Покрывавшая тела мокриц слизь разъедала плоть, образуя отвратительную на вид жижицу. Ею-то и питались безобидные на вид существа, собирая пищу гибкими подвижными хоботками.
   - Может, тихо мимо них прокрадемся?- предложил Снурф.
   Алекс тоже думал об этом, но, окинув взглядом грот, понял, что, куда не сунься, всякий раз поблизости окажутся мокрицы. Предыдущий опыт подсказывал: если заметит одна, тут же подключатся и остальные.
   - Не выйдет.
   - А никакого другого выхода отсюда нет?- спросил очкарик Лантина.
   Призрак покачал головой. А потом вдруг сказал:
   - Они серу на дух не переносят.
   - Что?- не понял задумавшийся Алекс.
   - Я говорю, запах серы на какое-то время лишает их подвижности.
   - Это здорово!- оживился Алекс.- Вот только где нам взять серу?
   - На берегах Огненной Реки ее очень много,- заявил лорк.
   - Издеваешься?- прищурился Алекс.
   - Ага,- улыбнулся Лантин.- А если серьезно... Видел трещины в породе, через которые пробивается пар из недр подземелья? Вместе с влагой он приносит мелкие кристаллики серы. Если хорошенько поскоблить...
   Алекс не стал дослушивать, развернулся и быстро зашагал в соседний грот, где, как ему показалось, он видел такую трещину.
   Единственный кристалл-огневик не мог в полной мере осветить вместительную пещеру. Пришлось Алексу доставать фонарь. С его помощью он отыскал трещину. А потом еще одну. И еще. Камни вокруг первой были влажными и горячими. А значит, через нее время от времени вырывался пар. Зато две другие оказались холодными и сухими на ощупь... И да, присмотревшись, Алекс увидел солидный желтый налет, покрывавший окрестные камни.
   Это и была сера.
   Что любопытно, до сих пор Алекс ее не видел. Но теперь, замеченная с подсказки Лантина сера стала вещественной, а прикосновение к ней давало, пусть скупую, но все же информацию.
   Фонарь предупреждающе замерцал. Взглянув на колбу, Алекс заметил, что масла в ней почти не осталось. И в запасе тоже ничего не было.
   - Нам бы где-нибудь маслом разжиться,- мечтательно произнес он, глядя на многоопытного лорка.
   - В чем проблема?- охотно отреагировал тот.- В этом подземелье ты найдешь все необходимое. Например, иногда встречаются лужицы нефти. Она прекрасно горит.
   - А если ее нет?
   - Тогда собирай жир с убитых тобою мобов. Правда, для этого необходим навык Охотника... Или повезет на халяву.
   - Есть более реальные способы?- уже безо всякого интереса спросил Алекс.
   - Ну-у... если ничего нет под рукой, обратись за помощью к другу!
   "Уж не себя ли ты имеешь в виду?"- хотел спросить Алекс, посмотрел в сторону лорка и увидел, как тело призрака наполнилось сиянием, достаточным для того, чтобы залить мягким светом весь грот.
   - Ты не перестаешь меня удивлять,- буркнул Алекс.
   - Только давай быстрее! Призрачный Свет стоит Маны. Не много, но все же.
   Алекс скоблил серу при помощи ножа в чашеобразную скорлупу из панциря жука. На вид ее было немного, но это ощущение оказалось обманчивым: скорлупа заполнилась горкой, а на камнях оставалось еще немало серы. Немного подумав - кто знает, что ждет впереди? - Алекс наполнил еще две имевшиеся у него в распоряжении емкости, аккуратно поместив их в пустые ячейки Инвентаря. Одну оставил и попытался поджечь минерал при помощи огня лампы.
   - Посторонись!- окликнул его Лантин, и, едва Алекс убрал руки, запустил короткую молнию в чашу.
   Парень благодарно кивнул и вернулся к чаше, но вдохнув ядовитый чад серы, натужно закашлял, теряя единицы Жизненной Силы. Нужно было догадаться, что серный дух опасен не только для мокриц.
   Снова на помощь пришел лорк. Выставив перед собой руки, он пошевелил пальцами, и, к удивлению благоразумно стоявшего в стороне Снурфа, скорлупка с горящей серой оторвалась от пола и плавно полетела сначала к проходу, а потом и к соседнему гроту, который обжили слизняки. Лантин последовал за нею.
   - Ты как?- спросил очкарик Алекса, который по-прежнему заходился в кашле.
   - Надышался... этой гадостью... Сейчас... все пройдет... надеюсь...
   Вернулся лорк:
   - Все готово. Вы идете?
   Снурф подхватил товарища под руку и повел его к выходу. Кашель на самом деле начал проходить, но не исчез совсем, когда они приблизились к опасному гроту.
   Самодельная пиала с серой стояла посреди пещеры. Желтая субстанция окончательно прогорела, почернела и теперь скупо чадила. Но этого оказалось достаточно: надышавшиеся слизняки утратили связь с камнем и осыпались на пол, как пожелтевшая листва. Те, что подальше от центра пещеры еще держались какое-то время, но вскоре и до них добрался смрадный дух.
   Однако стоило друзьям сунуться в грот, как заслезились глаза, а дыхание перехватило от ядовитой вони.
   - Ну, ни чему не учатся!- сокрушенно вздохнул Лантин.
   Друзья вернулись в проход. Теперь кашляли оба.
   - Как долго они будут в отключке?- спросил Алекс лорка.
   - Минуты три.
   - Тогда действуем быстро! Рви свою рубаху!- эти слова предназначались Снурфу.
   - Зачем?- не понял тот.
   - Сделаем повязки на лицо. Рви, не жалей, побольше, чтобы вдвое свернуть можно было!
   Сам он, подавая пример, отхватил при помощи ножа изрядный кусок ткани с нижней части рубахи. Что интересно, она потеряла при этом в цене, но единичка Защиты так и осталась. Наверное, потому что меньше уже некуда было. Потом Алекс смочил повязку водой из фляги и, прикрыв лицо до глаз, завязал узлом на затылке.
   Появилось сообщение:
  
  
   Защита от ядовитых испарений и газов 25%
  
  
   Немного, но, как оказалось, вполне достаточно на короткое время, чтобы не задохнуться.
   То же самое он проделал с повязкой Снурфа и помог ему закрепить на лице.
   На все про все ушло не меньше трех минут. Пожалуй, даже больше. Но слизняки до сих пор не подавали признаков жизни. Борясь с искушением - передавить их всех до единого - Алекс решил не терять времени и, огибая скопления мокриц на полу, пересек грот. Успел как раз вовремя. Потому что спустя несколько секунд после того, как к нему присоединился Снурф, слизняки зашевелились и, как ни в чем не бывало, полезли на стены.
   В следующей пещере никого не было, и друзья воспряли духом: до развилки оставалось миновать последнюю пещеру.
   Но как раз там их поджидал неприятный сюрприз. Пещера оказалась заполнена всевозможной живностью: десятка два крыс расположились группками, парочка рептилий игриво бодалась рогами, жуки тоже кучковались в своей компании, а похожие на облезлых собак твари - вигрусы - в своей. Ну, и конечно, старый знакомый грум. Чудовище, как и прежде, вылизывало соль с камня, и, судя по его почти заполнившейся красной полоске, процедура шла ему на пользу.
   - Попали!- обреченно вздохнул Снурф.
   - Не то слово,- буркнул Алекс.- Нам куда?
   Из пещеры было три выхода.
   - Налево,- ответил Лантин.
   Впрочем, путь ни к одному из трех проходов нельзя было назвать легким. Мобы разместились так, что мимо них невозможно было пройти незамеченными. Да и не пробежишь: пещера слишком большая, до прохода далеко, стоит только кому-то поднять тревогу, остальные бросятся наперерез.
   - Сегодня определенно не ваш день,- заметил Лантин.- Обычно эти твари друг друга на дух не переносят. Да что уж там, бывает с голодухи своих же жрут. А тут такая идиллия. Не иначе вас ждут!- оскалился лорк.
   - А ты и рад!- обиделся Снурф.
   - Не то, чтобы... Мне просто интересно, как вы собираетесь теперь выпутываться.
   У очкарика не было идей, и он посмотрел на Алекса. А тот пожал плечами, но, взглянув на довольного собой Лантина, сказал:
   - Мы обязательно что-нибудь придумаем.
   Ситуация на самом деле была аховая. Силовой вариант сразу исключался: втроем против трех десятков мобов... Это через чур. Даже если предположить, что не все твари набросятся на добычу, расклад сил был не в пользу друзей. Только Алекс подумал о том, чтобы все-таки попытаться проскочить мимо в расчете на приличную скорость, а потом уже, в коридорах, оторваться от преследования, как лорк опоганил и этот план:
   - Учтите, добраться до прохода - полдела. Дальше придется карабкаться на скалу.
   "Тут-то нас и сожрут",- закончил за него мысль Алекс.
   Можно было вернуться к прежней стратегии: агрить поодиночке, а потом расправляться с мобом совместными усилиями. Отчасти это могло сработать. Но не во всех случаях. Что если заварушка привлечет внимание других хищников, как недавно вышло с крысами? В этом случае бежать будет некуда - путь преграждал грот с мокрицами...
   И тут Алекса осенило: мокрицы! Как говорится, те, кто нам мешают, нам помогут. Осталось только продумать детали. На это ушло несколько минут. Друзья заметили, как приободрился Алекс и терпеливо ждали результата.
   - Есть идея,- сказал он, наконец, и, обращаясь к Лантину, добавил: - Главная надежда на твои Способности.
   - Кто бы сомневался,- буркнул лорк.- Только на многое не рассчитывай! В нынешнем состоянии от меня мало толку. Я - на подхвате.
   - План такой...
   Алекс посвятил друзей в свой замысел и снова обратился к Лантину:
   - Как думаешь, сможешь продержаться пару минут?
   Лорк задумался, почесывая призрачный подбородок.
   - Тут вот какое дело...- произнес он.- Если что-то пойдет не так, мне нечего бояться, меня мобы не тронут, а вот вас они на кусочки порвут - к гадалке не ходи.
   - Да, не очень-то надежный план,- поежился Снурф.
   - Есть другие предложения?- нахмурился Алекс.
   Молчание было еще одним веским аргументом в его пользу.
   - Риск, конечно, есть, и не малый,- признался Алекс,- но иначе нам отсюда не выбраться.
   Сам он для себя все решил. Лорк, вроде, тоже был непротив. Лишь очкарик колебался.
   - Не дрейфь, пацан!- Лантин, желая приободрить Снурфа, попытался хлопнуть его по плечу, но лапа беспрепятственно пролетела сквозь тело очкарика.- Умирать не так уж и страшно! Ты даже не заметишь, как окажешься в Круге Возрождения!
   - Зачем ты его пугаешь?- упрекнул лорка Алекс.- Он и без того дрожит весь.
   - Какие мы нежные!- презрительно фыркнул призрак.
   Снурф на самом деле был сильно растерян. Его терзали сомнения. Он боялся. Таким Алекс его еще не видел.
   - Не бойся, у нас все получится!
   И хотя Снурф по-прежнему молчал, Лантин посчитал, что предложение принято двумя голосами против одного.
   - Начнем, пожалуй! Мне даже интересно, что получится из этой затеи.
   - Конечно... Тебе - развлечение, а нам своими шкурами рисковать придется,- сказал Алекс.
   - На самом деле, твой план настолько небезнадежен, что, пожалуй, я тоже рискнул бы своей шкурой, если бы она у меня была.
   Хотел Лантин того или нет, но его последний аргумент убедил очкарика:
   - Ладно, давайте попробуем, раз уж решили.
   Приготовления не заняли много времени. Алекс достал "пиалу" с серой, лорк поджег ее молнией и при помощи телекинеза переместил в грот с мокрицами.
   - Я пошел?- спросил Снурф Алекса. Они заранее нацепили на лица мокрые повязки, отчего его и без того тихий голос стал едва различим.
   - Не спеши!- остановил его Алекс.- Нужно точно рассчитать время. У нас есть минуты четыре на то, чтобы прогорела сера и пришли в себя мокрицы.
   Он выжидал, глядя на часы в интерфейсе, а очкарик тем временем собирал камни.
   - Пошел!- крикнул он, теперь уже не таясь.
   Снурф замешкался на секунду, только сейчас осознав, что ему предстоит, и Алексу показалось, что он принял неверное решение, поручив очкарику это важное и вместе с тем опасное задание. Но ведь он сам напросился!
   Снурф смог побороть нерешительность и, набирая скорость, ворвался в пещеру, заполненную кровожадной живностью. Он бежал по окружной траектории против часовой стрелки, крича во все горло и разбрасывая камни в опешивших от его дерзости мобов. Алексу даже показалось, что еще немного, и очкарику удалось бы добраться до заветного прохода. Но случилось то, что рано или поздно должно было случиться: мобы очнулись и ринулись со всех концов на психа-одиночку. Снурф метался из стороны в сторону, обегая чудовищ и все дальше удаляясь от прохода, в котором поджидали его друзья.
   - Ты куда?!- заорал ему Алекс. Прошло уже три минуты из отведенных четырех, и время поджимало.- Быстро назад!
   Снурф подчинился и, заложив крутую петлю, бросился в обратном направлении.
   Алекс тем временем начал стрелять из рогатки в самых отдаленных мобов, которые по той или иной причине не принимали участия в погоне. Не все снаряды попадали в цель, но если это случалось, картуш над головой чудовища тут же краснел, и его обладатель начинал искать обидчика.
   Снурф не рассчитал своих сил. Полоска Энергии сократилась до минимума, а до спасительного прохода оставалось еще метров двадцать.
   - Быстрее, быстрее!- кричал ему Алекс. Очкарик славно потрудился, и за ним по пятам мчалось два десятка разъяренных мобов. Остальные медленно, но тоже подтягивались к проходу.
   А Снурф начал сдавать. Его скорость заметно упала, хищники же стали немного ближе, а самые резвые уже пытались цапнуть очкарика за пятки.
   Алекс начал стрелять в них из рогатки, пытаясь переагрить, отвлечь внимание на себя. Но мобы не велись, предпочитая синицу в зубах, чем журавля в небе.
   И все же Снурфу удалось добраться до прохода невредимым, но он окончательно выдохся. Алекс подхватил его и поволок на себе к гроту с мокрицами. А Лантин... Он снова приятно удивил. Оставшись на месте, он встал на пути мобов и издал настолько ужасный рев, что даже у Алекса зашевелились волосы на голове.
   Вырвавшиеся вперед мобы замерли, следовавшие за ними налетели на впередиидущих. Алекс оглянулся и с досадой понял, что его хитрый план на грани провала. Кажется, Лантин слегка перестарался. Впрочем, как и Снурф. И теперь нужно было его спасать, а лорк и сам справится.
   Оправившись от шока, мобы набросились на призрака, пустив в ход когти, клыки, лапы, жвала. Наблюдая за их беспомощностью, Лантин дико хохотал. Но очень скоро живность поняла, что сражаться с призраком бесполезно, и продолжила погоню за более вещественной добычей.
   Таща на себе Снурфа, Алекс добрался до грота. Слизняки все еще находились в прострации - и это было хорошо. Плохо то, что отстал Лантин - ведь ему отводилась едва ли не главная роль в плане. Впрочем, неуязвимый лорк быстро нагнал друзей, пролетев сквозь толпу ломящихся по тесному проходу и мешающих друг другу мобов. А те, добравшись до грота с мокрицами замерли, помня, чем может закончится поспешность.
   И снова план Алекса был под угрозой срыва.
   Но мокрицы продолжали почивать, усыпав своими телами пол пещеры, и этот факт обнадежил разъяренную стаю разномастных хищников. Они заполнили грот. Некоторые, вымещая злость, принялись кромсать слизняков, другие же продолжили преследование.
   И снова на их пути встал Лантин. Он замер в самом узком месте следующего прохода, выставил перед собой лапы и отгородился от грота прочным прозрачным щитом. Мобы его не видели и рвались вперед, натыкаясь на невидимую преграду. За спиной призрака маячили Алекс со Снурфом и изо всех сил раззадоривали агрессивных существ криками и кривляньями, чтобы те не повернули назад раньше времени.
   А потом случилось именно то, на что рассчитывал Алекс: мокриц отпустило, и они полезли на стены. Правда, возвращение оказалось довольно медленным, так что пришлось понервничать: под натиском мобов полоска Маны Лантина начала сокращаться гораздо быстрее, чем прежде. И когда осталось лишь крохотное деление, слизняки в полной мере отомстили обидчикам за смерть своих сородичей. Смачные плевки полетели во все стороны, зашипела, запенилась кислота, попавшая на шкуры мобов, грот наполнился зловонием и истошным писком угодивших в западню преследователей. Тем, кто плелся в хвосте, досталось в первую очередь. Они попытались убежать, но не многим удалось добраться до выхода живыми. Да и те покидали грот со страшными ранами. Те же, кто оказался в первых рядах и вначале избежал ужасной участи побратимов, попали под раздачу, не сумев преодолеть завал из тел последних.
   Дополнительным бонусом - кроме избавления от мобов - стали замелькавшие перед глазами премиальные единицы Опыта, полученные за уничтожение противника. Это стало неожиданностью, хотя и приятной. Так как монстры были неслабые, то и премия оказалась солидной. До 18300, обещавших заветный 10-й Уровень, Алекс не дотянул совсем немного, и Снурф его снова обскакал:
   - У меня десятый!- закричал он, радуясь, как ребенок.
   А вот мобам оказалось не до смеха. Это был настоящий геноцид с использованием химического оружия. Мало кому удалось выбраться из ловушки, а значит, план Алекса удался на славу.
   Дело оставалось за малым. Снова запылала сера, а ее запах не дал слизнякам возможности полакомиться свежатинкой. Вонища в гроте стояла такая, что мокрые повязки уже слабо помогали. Алекс хотел было быстро проскочить зараженный участок, но его остановил Лантин:
   - Я бы на твоем месте собрал лут. Может, что полезное найдешь.
   Лутом опытные игроки называли предметы, оставшиеся после смерти противника. Законная добыча, так сказать. В условиях крайней нужды это была, порой, единственная возможность пополнить свои запасы или получить что-то новое, а то и редкую награду.
   Поэтому, жертвуя начавшей сокращаться Жизненной Силой, Алекс и Снурф стали шарить по пещере, собирая выпавшие с мобов артефакты. Как ни странно, но и Лантин занялся поисками и даже поднимал с пола какие-то разноцветные сгустки.
   Добра оказалось немало, но в основном это была всякая мелочевка: кусок панциря, зубы, когти, железные выделения, внутренние органы. Сперва Алекс хапал все подряд, но очень скоро переносимый вес превысил допустимый лимит, так что сначала пришлось избавляться от явного барахла, а потом уже выбирать исключительно самые ценные вещи. Так его добычей стали: несколько кусочков золота и серебра, горсть древних монет, негранёный мелкий сапфир, кусок малахита, пара колец - одно простое, другое с повышением Силы +1; правый кожаный налокотник +1 к Защите, левый стальной наголенник+2 к Защите, кожаная перчатка +1 к Защите, +1 к Ловкости - правая. Взял он и с полкило жира - к сожалению, единственное, чем смог порадовать сдохший, наконец, грум. Наверное, потому что молодой был, неопытный. Этот жир после соответствующей обработки можно было использовать для лампы. Из грота Алекс выходил с перегрузом - не помогло даже кольцо Силы, добавившее еще 5 килограмм переносимого веса - и чувством неудовлетворенности - все казалось, что проглядел что-то ценное. Но выходить было нужно, так как вот-вот должны были очнуться мокрицы, а серы у Алекса больше не было.
   В пещере, совсем еще недавно кишевшей живностью, остались лишь пара жуков и крыс и тощая облезлая тварь, отдаленно похожая на собаку. Вигрус. Они умирали. Медленно. Мучительно. Сбросив часть груза и обретя былую подвижность, Алекс решил проявить милосердие и при помощи кирки даровал мобам облегчение. В награду он получил недостающие очки Опыта и...
  
  
   Вы достигли нового Уровня!
  
   Текущий Уровень: 10
  
   До следующего Уровня 5588 единиц Опыта
  
   У вас 2 нераспределенных единицы Характеристик!
  
  
   Первым делом он достал Самодельный Клевец. Теперь он мог воспользоваться этим оружием, превосходившим его прежнюю кирку по причиняемому урону почти в пять раз. Захотелось его тут же испробовать, но противников не осталось от слова совсем.
   Что ж, в следующий раз.
   - Ты нашел что-нибудь интересное?- поинтересовался Снурф. Судя по тому, как медленно он двигался, его так же отягощал перегруз.
   - Ничего особенного,- ответил Алекс.- Мусор разносортный. Ни одной вещи в комплекте...- И тут его осенило: - Может, у тебя пара найдется? А ну-ка, высыпай свое барахло!
   Когда трофеи были разложены, начались поиски похожих аксессуаров. Увы, лишь кожаный налокотник нашел себе пару. Кроме того добычей Снурфа стал правый наголенник, но не стальной, как у Алекса, а из плотной кожи, предлагавший всего +1 к Защите. Была еще перчатка с Защитой +1, но, к сожалению, тоже правая.
   - Слушай, Лекс! Я отдам тебе налокотник до пары, а себе возьму наголенник, если ты не против,- предложил Снурф.
   Алекс не стал возражать и был приятно удивлен, обнаружив, что два парных налокотника - каждый по +1 к Защите - вместе давали +3.
   Вот такая вот математика!
   Таким образом, его общая Защита увеличилась до +10 и состояла из рваной, но все еще годной рубахи и таких же штанов, парных сапог и налокотников и перчатки на правую руку. Снурф был облачен в то же рванье, а вдобавок к нему - кожаный шлем, правая перчатка и разносортные наголенники. На этот раз чуда не случилось: стальной наголенник давал +2 к Защите, кожаный +1, а в сумме выходило +3.
   Алекс пришел к выводу, что парные предметы предлагали большую Защиту.
   Таким образом, общая Защита очкарика доходила до +9.
   Для начала сгодится.
   - А ты что там собирал?- поинтересовался Алекс у Лантина, вспомнив про разноцветные сгустки.
   - Эктоплазма, пища призраков.
   - А почему нам она раньше не попадалась, когда мы жуков и крыс убивали?
   - Потому что меня не было в вашей группе. Система подстраивается под Вид, Расу, Уровень и прочее участников группы. Чтобы, значит, все по справедливости было... Ну, что, дальше пойдем или как?
  
  
   Глава 16. Неожиданная находка
  
  
   Прежде чем продолжить путь, Алекс решил распределить очки Характеристик. Не мудрствуя лукаво, он раскидал по единице на Силу и Выносливость. Таким образом, его основная Таблица на 10-ом Уровне выглядела следующим образом:
  
  
   Сила: 19
   Ловкость: 8
   Выносливость: 15
   Интеллект: 6
   Мудрость: 6
   Харизма: 5
  
  
   Из шести Характеристик лишь от двух был толк. Их-то Алекс и прокачивал. Все остальное, за исключением разве что Ловкости, он считал совершенно бесполезным, не понимая какой толк от Интеллекта, Мудрости и, тем более, Харизмы?
   Снурф, пользуясь моментом, тоже занялся своей Таблицей. Понимая насущность Силы и Выносливости в сложившихся обстоятельствах, именно им он и пожертвовал по одной единице Характеристик. Еще одну выделил на Ловкость, от которой напрямую зависел Урон его ножа.
  
  
   Сила: 11
   Ловкость: 8
   Выносливость: 13
   Интеллект: 7
   Мудрость: 5
   Харизма: 7
  
  
   - Ну, скоро вы?!- изнывал от безделья Лантин.
   - Еще одно дело, пока есть возможность,- сказал Алекс и достал из Инвентаря кусок жира.- Знаешь, как из него приготовить горючее для лампы?
   - Перетопить и все дела,- деловито фыркнул лорк.
   - Но для этого понадобится огонь и какая-нибудь посуда?
   - А ты догадливый!
   Если проблема с огнем была разрешима, то никакой подходящей посуды у Алекса не было.
   - Черт! Придется тебе подсвечивать нам всю дорогу, пока мы не разживемся маслом для ламп... Идем!- сказал Алекс и первым направился в проход, указанный Лантином.
   Как и обещал лорк, уже через два десятка шагов друзья наткнулись на вертикальную стену, возвышавшуюся метров на десять над полом. Даже призраку пришлось приложить усилия, чтобы подняться на такую высоту, что уж говорить о людях?
   К счастью, скала оказалась не гладкой, а с множеством выступов и выбоин. Алекс еще с земли прикинул маршрут и понял, что забраться наверх возможно, хоть и не просто.
   - Я пойду первым, а ты наблюдай, запоминай и делай, как я. И постарайся не сорваться вниз!
   Он поднимался медленно, прижимаясь к скале, крепко цепляясь пальцами за любую подходящую неровность. Вверх... Влево... Влево... Вверх...Вверх... Вправо... Вверх...
   Маршрут был замысловат, подъем затягивался, а силы таяли, хоть и не очень быстро. Однажды Алекс ошибся, и ему пришлось возвращаться назад. В другой раз казавшийся прочным выступ раскрошился под его пальцами и он едва не рухнул вниз с восьмиметровой высоты. Может, и не разбился бы, но ноги-руки точно поломал бы. А как потом подниматься на скалу?
   Повезло.
   Когда он взобрался на самый верх, его Выносливость была на исходе, конечности дрожали, дыхание срывалось на хрип. Приятной наградой за пройденное испытание стали 300 единиц Опыта, половина которой по сложившейся традиции ушла на счет "заведения".
   Снурф оказался прилежным учеником. Благодаря подсказкам Алекса, он поднялся наверх даже быстрее своего товарища, но сил на последний рывок уже не хватило, и он сорвался бы вниз, если бы его вовремя не схватил за руку Алекс.
   - Спасибо,- с трудом выдавил из себя Очкарик - сил не хватало даже на одно слово.
   Отдохнув, друзья продолжили путь...
  
   Следующие полчаса продвижение по подземелью напоминало непринужденную туристическую прогулку: широкие освещенные кристаллами проходы достаточной высоты, ровный, словно отполированный тысячами ног пол, а главное, никаких опасностей. Лишь изредка встречались мелкие жуки. Они выбирались из трещин в породе, но спешили спрятаться при приближении потенциальных недоброжелателей. Бежали не напрасно: Снурф не упускал ни единой возможности для прокачки. Он как ребенок гонялся за жуками, но похвастаться особо было нечем - жуки чаще всего оказывались расторопнее. И это только сильнее раззадоривало очкарика.
   В одном из гротов друзья наткнулись на небольшое озерцо и решили наполнить фляги водой. Кто знает, когда еще выпадет такая возможность? Вода скапливалась в неглубокой яме с почти отвесными стенами. Алекс взял обе фляги и осторожно спустился на самое дно. Первым делом он заполнил флягу Снурфа, и когда передавал ее товарищу, заметил странное движение у ближайшего выступа. Ему показалось, будто от скалы откололся кусок породы и медленно падал прямо на очкарика.
   - Берегись!- закричал Алекс.
   Лишь в последний момент он разглядел: это была не скала, а какое-то животное, похожее на ящерицу. Вернее, на ящера с картушем над головой, заполненным знаками вопроса. Судя по всему, он охотился у водопоя на жаждущих. Пользуясь тем, что его покрытая сросшимися чешуйками шкура была совершенно неразличима на фоне скал, он распластался по камню и терпеливо выжидал, когда появится добыча.
   Дождался.
   Он прошелся бы длинными когтями по спине Снурфа, если бы не Алекс. Понимая, что очкарику некуда деваться, он схватил его за руку и сдернул вниз. Снурф плюхнулся в воду, так и не поняв, в чем дело. Вынырнув на поверхность и фыркая, он обиженно взглянул на Алекса. А тот не сводил глаз с замершего на краю ямы чудовища. Прыгать вниз оно не собиралось, но попыталось достать добычу лапой. Резко присев, оно размашисто ударило - Алекс успел отшатнуться и оказался в воде рядом с очкариком.
   На помощь пришел Лантин, обследовавший пещеру на предмет чего-нибудь полезного. Он запустил молнию в спину ящера. Урон - минимальный, едва заметный, но своей выходкой он смог отвлечь чудовище на себя. Ящер резко развернулся, увидел призрака и атаковал: вылетевший из пасти длинный язык попытался оплести шею лорка, но беспрепятственно прошел сквозь его призрачное тело. Это слегка обескуражило ящера, но ненадолго. Следующим в Лантина полетел плевок, правда, не обычный, а похожий на шаровую молнию. И попадание не прошло бесследно: лорка опутали электрические разряды, отчего его нещадно затрясло. А еще Алексу показалось - нет, на самом деле! - тело лорка перестало быть призрачным, то есть, снова стало вещественным.
   Но что толку? Лантин не мог тронуться с места и, опутанный электрической паутиной, дрожал, как осиновый лист.
   А ящер уже приближался к нему, клацая зубами.
   Да, лорк был не самым приятным в общении существом, но и польза от него несомненная была. Да и привык к нему Алекс за последнее время. Поэтому не стал смотреть, как ящер расправляется с Лантином. Подтянувшись, он вскарабкался на край ямы, выхватил клевец и, подскочив к ящеру, со всей силы ударил острым концом по спине в тот момент, когда чудовище уже распахнуло пасть и собиралось откусить Лантину голову.
   Удар вышел на славу, укоротил полоску Жизненной Силы на четверть и... прочно застрял в теле чудовища.
   Ящер обернулся, взмахнул лапой. Алекс отскочил назад и взялся за обычную кирку. Вовремя, так как последовал новый удар. Алекс блокировал его киркой и сам огрызнулся, но и чудовище ушло, грациозно отскочив в сторону.
   Очнувшийся Лантин в прежнем облике призрака разрядился новой молнией, а появившийся на поле боя Снурф, вооруженный ножом, не спеша заходил с боку.
   Трое против одного.
   Чудовище было в меньшинстве, но оно превосходило как Уровнем, так и связанными с ним Характеристиками всех троих вместе взятых. Дополнительным его преимуществом были рост, сила и кое-какие умения - как проявленные, так и до сих пор неизвестные. Друзья мало что могли ему противопоставить. К тому же Алекс остался без клевца - пожалуй, единственного оружия, способного нанести ящеру существенный урон.
   - Отвлеки его, мне нужно забрать клевец!- крикнул он Снурфу.
   Очкарик сделал ложный выпад, но чудовище никак на него не отреагировало.
   - Бей его!- крикнул Алекс и сам нанес удар.
   Не достал, но привлек внимание ящера. Тот огрызнулся языком, угодившим Алексу в грудь. Удар вышел настолько мощным, что человека отбросило назад, укоротив красную полоску на пятьдесят делений. Ящер не стал останавливаться на достигнутом, бросился на лежащего на полу Алекса, но на его пути возник выставивший щит Лантин. Чудовище ударило лапой, щит разлетелся вдребезги, когти прошлись по телу призрака, не причинив ему вреда. И в этот самый момент Снурф, вместо того, чтобы ударить ящера ножом, схватился за рукоять клевца и попытался вырвать его из спины чудовища.
   Ящеру это не понравилось, и он развернулся, одновременно ударив лапой, но очкарик крепко держался за клевец. Он не отпустил рукоять и последовал за ней, снова оказавшись за спиной противника.
   А Алекс, лежа на полу, заметил кое-что, что могло, если не решить проблему, то, по крайней мере, облегчить ее решение.
   Он вскочил на ноги и крикнул Снурфу:
   - Не отпускай его, держись! Я кое-что придумал!
   Очкарик ничего не ответил, не до этого ему было. Чудовище охватила ярость. И неспроста: клевец прочно засел у него в спине, и даже малейшее прикосновение к нему причиняло ящеру боль и связанную с ней потерю Жизненной Силы. А Снурф и без просьбы товарища не собирался отпускать рукоять, боясь мести разъяренного чудовища. Оно металось по пещере и таскало за собой очкарика. Отпусти тот клевец - и ящер разорвет его на мелкие кусочки. Вот и терпел Снурф, которого противник таскал по камням. Такой вид перемещения не проходил бесследно, Жизненная Сила очкарика таяла на глазах. Но и у ящера красная полоса медленно, но верно, сокращалась.
   - Лечи Снурфа!- обратился Алекс к Лантину, а потом - снова к очкарику:- А ты держись!
   - Сил уже нет, и пальцы соскальзывают!- ответил Снурф.
   Ему стало полегче, когда ящер опустился на четыре конечности и принялся нарезать круги по пещере. Очкарик оказался у него на спине, отчего напомнил Алексу заправского ковбоя, участвующего в смертельном родео.
   - Держись, я сейчас!
   И бросился на примыкавшую к стене скалу, вершину которой венчала рухнувшая с потолка глыба. Оказавшись на самом верху, Алекс крикнул Снурфу:
   - Отпускай его и беги под скалу!
   - Если я его отпущу, он меня сожрет!- ответил очкарик, клацая зубами в такт прыжкам ящера.
   - Прыгай, кому говорю!
   Снурф так и не решился, но уже через пару секунд ящер так взбрыкнул, что очкарика подбросило в воздух, и он шмякнулся на пол позади чудовища.
   - Вставай!- крикнул ему Алекс. И Лантину:- Лечи его быстрее!
   Освободившийся от наездника ящер развернулся и бросился к поднимавшемуся с пола очкарику. "Ему конец",- подумал Алекс. Уже ничто не могло спасти Снурфа.
   Но на пути чудовища оказался Лантин. Да, возможно щит и смог бы на какое-то время остановить ящера. Однако лорк продемонстрировал кое-что другое. Когда расстояние между ним и противником сократилось до пары метров, он взмахнул рукой так, словно попытался оттолкнуть от себя надвигавшегося монстра и...
   ...того на самом деле отбросило назад. Ящер кубарем покатился по камням, потеряв при этом еще немного Жизненной Силы.
   А Лантин подлечил потрепанного очкарика на остатки маны и сказал:
   - Беги!
   Сказал вовремя, так как в этот момент обезумевший от ярости ящер уже мчался к Снурфу.
   Очкарик побежал к скале. Ящер, понятия не имевший о его намерениях, прыгнул. Снурф заметил это и успел пригнуться, пропустив чудовище над собой. Ящер не достал его когтями, приземлился на все четыре лапы, едва не врезавшись в скалу головой и резко развернулся.
   Это было немного не то, на что рассчитывал Алекс, но так тоже неплохо. Видя под собой ящера, он навалился на каменную глыбу, но...
   ... она даже не шелохнулась.
   Самое время было сказать что-то вроде "упс!".
   А ящер уже приготовился к прыжку на пятящегося назад очкарика.
   В последней надежде Алекс активировал Каменный Кулак и ударил в глыбу, но не кулаком, а открытой ладонью. Камень покачнулся и рухнул вниз.
   Раздался чавкающий звук, сдобренный треском костей. Потом загрохотало так, что скала под ногами Алекса задрожала.
   И пещеру затянуло пылью.
  
  
   +800
   -400
  
   +400 (бонус за находчивость)
   -200
  
  
   Значит, ящер сдох. Это хорошо...
   - Эй, как вы там, живы?!- крикнул Алекс.
   - А у тебя входит в привычку устраивать обвалы!- упрекнул голос Снурфа, скрытого плотной пыльной завесой.
   Алекс осторожно спустился вниз и только теперь понял, что имел в виду очкарик. Рухнувшая на ящера глыба обрушила часть пола. Там, куда упал камень, зияла глубокая дыра.
   - Интересно, что там, внизу?- пробормотал стоявший у провала Снурф.
   - Какая разница?- не понял Алекс. Он увидел свой клевец, лежавший на самом краю провала, поднял его и вернул в Инвентарь.
   Чудовище то ли уже исчезло, то ли находилось под обломками обрушенного Алексом камня.
   - Я бы заглянул.
   - Однажды мы уже провалились в такую вот яму, до сих пор выбраться не можем. Так что, думаю, обойдемся на этот раз без экспериментов.
   - Твой друг прав,- поддержал очкарика Лантин.- Это может быть более короткий путь.
   - Или очередной тупик... Впрочем, если так уж хочется, можешь спуститься, посмотреть, что там,- предложил Алекс.- Ты из нас единственный, кому нечего ломать.
   - А легко!- сказал лорк и юркнул в провал.
   Его долго не было видно, а так как он не производил никаких звуков - то и не слышно.
   - Эй, ну что там?- проявил нетерпение Алекс.
   - Спускайтесь вниз, я тут кое-что нашел!- послышался приглушенный голос Лантина.
   Алекс заглянул в чернеющий провал и буркнул:
   - Охота было ноги ломать...
   - Эй, вы там, наверху! Спускайтесь скорее! Клянусь, оно того стоит!
   - Интересно, что он мог там такого найти?- спросил Снурф.
   Алекс отступил от провала и недвусмысленно указал на него очкарику рукой:
   - Прошу!
   Любопытство оказалось сильнее осторожности, Снурф начал спускаться. Какое-то время слышалось лишь пыхтение да шелест осыпавшихся камней. Потом прозвучало замечание:
   - Ничего не видно.- А еще через пару секунд:- Кажется, я падаю!
   И точно, упал. Раздался сдавленный крик и на удивление мягкий звук падения.
   - Снурф?!- встревожился Алекс.
   - Все в порядке!- донеслось снизу.- Лантин смягчил падение Щитом.
   Хоть какая-то от него польза...
   - Спускайся, тут на самом деле, есть на что посмотреть!
   Теперь, когда оба товарища находились внизу, Алексу не оставалось ничего иного. К тому же теперь и ему стало интересно: что такого нашел лорк?
   Спускаться пришлось в темноте, а значит, на ощупь. Правда, снизу подсветил Лантин. Именно поэтому Алекс заметил, как обрывается лаз метрах в пяти над полом.
   - Прыгай, не бойся, я Щит поставлю!- предложил лорк.
   Алекс решился, оттолкнулся и полетел вниз. Падение на Щит оказалось мягким, и ударился он, лишь скользнув на пол, да и то - слегка.
   - Что тут у вас?
   Пещера оказалась небольшой, продолговатой. Ее освещали два огневика, росшие над камнем, похожим на постамент. Именно к нему и подлетел призрак и указал на сверток, лежавший в специально выдолбленной округлой нише:
   - Вот.
   - Что это?
   Сверток окутывала золотистая аура. Он был перетянут шелковой ленточкой, скрепленной сургучной печатью.
   - Сдается мне, ребята, это Свиток Силы!- с придыханием произнес Лантин.- Глазам своим не верю! Вот так удача!
   - Свиток Силы?- Алекс не мог понять причины его восторга.
   - Если он не ошибается, то нам на самом деле сказочно повезло,- заявил Снурф.- Я кое-что слышал об этих Свитках.
   - Да что за Свиток такой?!
   - Свиток Силы! Это, помимо Камней Власти, такая козырная фишка в Маргелане. Эдакий жирный бонус для того, кто его найдет. Он наделяет игрока необычными Способностями, какие невозможно ни получить, ни купить, ни прокачать. Они разбросаны по всему миру в самых недоступных местах. Их ищут все, кому не лень, но находят чаще всего случайно, как мы сейчас. Найдены единицы, и никто не знает, сколько их осталось.
   - То есть, ты хочешь сказать, что он стоит немало?- Алекс подумал в этот момент о своем.
   - Продать? Свиток Силы?!- возмутился лорк.- Ну, можно, конечно! Его у тебя с руками оторвут. А на деньги, которые ты за него выручишь, купишь себе новые и много чего еще. Но зачем?! Ты даже представить себе не можешь, какие перспективы открываются перед обладателем Свитка Силы!
   - Плевать я хотел на любые перспективы! Я хочу вернуться домой, в реальный мир!
   - Чудак человек...- вздохнул Лантин.- Разве тебе не сказали, что выбраться отсюда невозможно? Это закрытая локация, у нее нет связи с внешним миром.
   - А как же портал, с помощью которого в тюрьму доставляют необходимые грузы и товары, а в обратном направлении - руду?
   - Есть такой! Только он не пропустит ни одно живое существо. Думаешь, ты один такой умный?! Знаешь, сколько вас таких было, кто мечтал уйти через этот портал? Поверь мне, уж я-то знаю, это невозможно!
   - А Слай? Он-то как-то сюда попадает?
   - Слай - это Слай. Он тупо телепортируется туда-сюда. Один. Он не может взять с собой никого другого.
   - Я не об этом...- немного подумав, Алекс решился, сказал: - У меня с ним договор. Он обещал мне помочь за тысячу золотых... Стоит этот Свиток тысячу золотых?
   - Он стоит намного дороже, но... Неужели ты поверил Слаю?- спросил Лантин, а потом задорно рассмеялся.- Тот еще пройдоха, ему верить - себя не уважать. Он наобещает с три короба, а потом все равно кинет. Он же лепикон!
   Алекс мало что знал о леприконах, поэтому предостережение Лантина он пропустил мимо ушей. Особенно учитывая тот факт, что Слай был единственной надеждой выбраться из этого кошмара.
   Алекс прикоснулся к Свитку. Ничего не произошло. Тогда он взял его в руки. Заметил, как напряженно смотрят на него Снурф и Лантин, и сказал:
   - Я отдам Свиток Слаю, а там будь, что будет.
   - Эй, что за беспредел?!- возмутился лорк.- Это я его нашел!
   - Большое тебе спасибо!- буркнул Алекс. Он шарил взглядом в поисках выхода из пещеры.
   - Да, это как-то... не по-товарищески,- обиженно произнес очкарик.
   - Что вы так всполошились?!- не стерпел Алекс.- Свиток один, а нас трое. В любом случае двое в пролете. Или вы хотите устроить из-за него драку?
   - Ничего подобного!- воскликнул лорк.- Мы - команда, значит, если один получит достижение, получат и остальные члены группы.
   - Выходит, ты лишаешь нас законной добычи!- поддержал его Снурф.
   Алекс резко развернулся и произнес - не менее резко:
   - Я все сказал!
   И убрал свиток в Инвентарь.
   - Где выход?
   На то, чтобы пройтись вдоль стены, ушло немного времени.
   Выхода не было.
   - Ну, и как мы теперь отсюда выбираться будем?
   Единственным выходом был провал над головой, но до него не дотянуться. Разве что Лантин мог подлететь, но как подняться остальным?
   - Свиток,- напомнил лорк.
   И снова товарищи уставились на Алекса.
   А тот сокрушенно думал: почему всегда вот так?! Только появилось решение одной проблемы, как возникла новая? Он собирался отдать Свиток Слаю, чтобы леприкон передал записку на волю. Не факт, что поможет, но других идей у Алекса не было. Однако возникла непредвиденная заминка: чтобы добраться до Слая, нужно было выбраться из западни.
   Хм...
   - Это единственная наша надежда,- подал голос Снурф.
   - Думаешь, Свиток поможет?
   - Не попробуешь, не узнаешь,- заметил Лантин.
   Тяжело вздохнув, Алекс достал Свиток.
   - Что мне делать?
   - Сломай печать и разверни лист,- подсказал лорк.
   Алекс долго не мог решиться. Потом все же взялся за сургучную печать пальцами, надавил - печать треснула. Он развязал ленточку, медленно раскатал Свиток...
   Пергамент был чист. Как только Алекс понял это, лист рассыпался в его руках, но осталось золотистое сияние. Оно разделилось на три части, каждая из которых нашла своего обладателя. Покружив над головой, сияние окутало тело Алекса, вспыхнуло...
  
  
   Поздравляем! Только что вы воспользовались Свитком Силы!
   Вы получаете бонусное дополнение к одному из ваших Навыков!
   Улучшенный Навык - Наблюдательность +1 (всего 3)
   Получена новая Способность: ???????
  
   +10000
   -5000
  
   Вы достигли нового Уровня!
  
   Текущий Уровень: 11
  
   До следующего Уровня 6638 единиц Опыта
  
   У вас 1 нераспределенная единица Характеристик!
  
  
   - Не понял...- растерянно пролепетал Алекс.- Что значат эти вопросы?
   - У меня то же самое,- сказал Снурф.
   - Аналогично,- поддержал Лантин.
   - Ну, и зачем он такой нужен?
   - А ты воспользуйся им - узнаешь,- предложил лорк.
   Пожав плечами, Алекс активировал Способность.
   Ничего не произошло. Алекс посмотрел под ноги, по сторонам...
   ...и увидел синеватые полосы на стене.
   Раньше их не было.
   Контур изгибался аркой и был очень похож на дверь.
   Каменную дверь.
   Заметил он так же, что вопросы исчезли, и Способность получила приемлемое название:
  
  
   Пронизывающий Взгляд
  
  
   Рядом стояло пояснение:
  
  
   Возможность видеть то, что скрыто от глаз других
  
  
   Хм... Хорошо. Но стоило ли оно того?
   Алекс подошел к стене...
   - Получилось? Ты что-то видишь?- спросил его Снурф.
   - Да. Дверь. Только я понятия не имею, как ее открыть?- он потолкал предполагаемую дверь руками, навалился плечом.
   Безрезультатно.
   - Она не открывается.
   - Может быть...- начал было Лантин, попытался активировать свою Способность, но ничего не вышло.- Нет... А ты уже попробовал свою?- спросил он очкарика.
   Снурф покачал головой, произвел активацию...
   - Ой!- воскликнул он.
   - Что такое?- насторожился Алекс.
   - У тебя появились какие-то отростки! И у тебя, кстати, тоже,- обернулся он к Лантину.
   - Какие отростки?- не понял Алекс.
   - Ну... Они похожи на разноцветные проводки... или тонкие прозрачные трубочки, по которым течет разноцветная светящаяся жидкость... И все так запутано...
   - А дверь ты видишь?- это интересовало Алекса больше, чем какие-то проводки или трубочки.
   - Да, теперь, когда ты сказал, вижу!
   - Знаешь, как ее открыть?
   - Ну, тут сложный механизм...
   - Какой механизм?!- не понял Алекс.- Я вижу только дверь!
   - Значит, я вижу немного больше,- довольно улыбнулся Снурф.
   - А открыть сможешь?
   - Не знаю, надо попробовать.
   Полученная Снурфом Способность называлась Манипуляция. Название многообещающее, понять бы только, как им воспользоваться?
   Очкарик подошел к двери, прикоснулся к светящемуся механизму, потянул пальцами одну из иллюзорных задвижек... и она послушно отошла в сторону.
   - Кажется, это работает!- растянул он рот в улыбке.
   Наблюдавший со стороны Алекс видел, как Снурф водит пальцами по контуру двери, а Лантин даже двери никакой не видел. Ему казалось, будто очкарик нежно гладит стену.
   Но неожиданно камень треснул, часть его с грохотом ушла в пол, открывая проход в коридор.
   - Прошу,- широким жестом предложил Снурф и покинул пещеру последним.
  
  
   Глава 17. Пробы, ошибки и... победы
  
  
   Честно сказать, Алекс был разочарован своей новой Способностью. Лучше бы Свиток одарил его чем-нибудь более полезным. Думая об этом, он всякий раз сожалел о том, что не приберег его для Слая.
   Но сделанного не исправить. Свиток улетучился вместе с надеждой на скорейшее возвращение в реальный мир.
   Впрочем, польза от Способности Пронизывающий Взгляд все же была. Активировав ее, Алекс мог видеть то, что не видел до сих пор: рудные жилы высвечивались разноцветными красками - в зависимости от минерального состава. То же касалось отдельно валявшихся кусков, мимо которых он раньше прошел бы, не заметив. Отмечались проходы, скрытые в темноте, и прочая несущественная мелочь.
   Ценное приобретение для добытчика! Хотя... Видеть руду - это одно, а добыть ее - совсем другое, если Горное Дело на минимуме.
   Да еще прокачка Пронизывающего Взгляда была напрямую связана с ростом Наблюдательности, а так же Интеллекта и Мудрости. То есть, чтобы поднять Способность, нужно было вкладываться в эти не самые любимые Алексом Навыки.
   Еще чего!
   - Ну, а ты доволен приобретением?- спросил он Снурфа.
   Друзья облюбовали богатую мхом и водой пещерку - ее обнаружил Алекс благодаря своей новой Способности, - набили дополнительных компонентов - опять же не без помощи кланлида - и стряпали Похлебку Рудокопа.
   - Пока не понял. Но чувствую, потенциал у этой Способности есть и не малый.
   - Ты говорил, что видишь какие-то трубочки...- Алекс помахал рукой у себя над головой.
   - Это не совсем точное определение. Трубочки, нити, проводки... Они...- Снурф медленно и старательно подбирал слова,- выходят отовсюду: из головы, рук, ног, тела. И направляются вверх, к именному картушу. Только он другой! Я вижу какое-то сложное устройство, похожее на печатную плату с сотнями микросхем. Непонятно, как это все работает? Чересчур сложно... Есть кое-какие намеки, но слишком туманно. Пытаюсь во всем разобраться.
   - Разбирайся...
   Алекс продолжил смешивать кашу. Лантин просто висел под потолком с закрытыми глазами - так он обычно отдыхал. А Снурф, как тогда, с дверью, принялся водить пальцами по воздуху, морща лоб и хмурясь.
  
  
   Харизма +1 (всего 6)
  
  
   Сообщение появилось настолько неожиданно, что Алекс выронил скорлупу с почти готовой бурдой.
   - Что?- насторожился Снурф.
   - Не понял... Это... ты?- уставился Алекс на друга.
   - Не знаю, наверное. А что случилось?
   - У меня Харизма увеличилась на единицу.
   - Да ну на... Кла-а-ас-с-с!- засиял очкарик.
   - Так, значит, это ты сделал? Но как?!
   - Сам не понял. Я попытался перенаправить потоки, кое-что передвинул, поменял местами, изменил цвета некоторых нитей... И вуаля!
   - Вуаля...- буркнул Алекс.- Лучше бы ты мне Силу поднял! Или Выносливость. А какой прок от Харизмы?
   - Я же не специально, так вышло.
   - Погоди... До меня только что дошло... Значит, ты запросто можешь менять базовые Характеристики?
   - Ну-у...
   - А Навыки? Способности?
   - Я думаю, с новой способностью я могу... все!- еще шире растянул рот очкарик.- Режим Бога! Теоретически. На практике пока что я ничего не умею.
   - Поздравляю!- без особой радости произнес Алекс. Было видно, что он завидует товарищу.- Только особо не зазнавайся... А... Можешь еще что-нибудь поменять?
   - Не знаю. Наверное.
   Снурф снова взялся за свои манипуляции. Алекс завороженно наблюдал за ним, ждал...
  
  
   Жизненная Сила -100
  
  
   - Эй, полегче!- возмутился он.- Ты мне красную полоску больше чем на половину укоротил!
   Его это разозлило, а Снурфа - обрадовало.
   - Даже так? Замечательно! Правда, не знаю, как это у меня получилось. Не понимаю логики! А ведь должен быть какой-то алгоритм... Можно я еще попробую?
   - Нет!- воскликнул Алекс.- С меня достаточно. Тренируйся... вот, на нем!- кивнул он в сторону безмятежно дремлющего лорка.
   А сам продолжил замешивать похлебку, лишь искоса поглядывая то на очкарика, то на Лантина.
   - Ой!- подскочил на месте Снурф.
   - Что опять?
   - Я сам себе дамаж нанес... Больно-то как!
   - Почему?
   - Не знаю. То ли лорк для меня слишком крут, то ли я ошибся где-то.
   Снурф продолжал морщиться, а Лантин так и висел под потолком, ни о чем не подозревая.
   - Ты завязывай со своими экспериментами! Либо убьешь кого, либо сам в Круг Возрождения улетишь,- рассудил Алекс.
   - Да, ты прав, на сегодня хватит! Но с этой Способностью нужно разобраться. Обязательно! Перспективы у нее - закачаешься... А вообще, есть в ней что-то от моей бывшей профессии.
   - А кто ты был по профессии?
   - Программист.
   - Как же ты сюда попасть умудрился?! Я так понял, здесь почитай одни душегубы сидят.
   Снурф приуныл, опустил глаза.
   - Ладно, проехали, не хочешь - не говори!
   - Да что уж там... Есть и на моей душе грех. Только если бы все назад вернуть, я бы, наверное, точно так же поступил. Почти. Есть люди, которым лучше не жить.
   Вот так новость...
   Как-то не вязалась личность забитого очкарика с кровожадным убийцей. Впрочем, не обязательно, что в реальной жизни он выглядел точно так же, возможно, ему просто образ такой подобрали, чтобы, значит, жизнь сладкой не казалась.
   - А... кого ты...- осторожно спросил Алекс.
   - Чего ты к человеку привязался?- возмутился очнувшийся вдруг Лантин. А может, он и не спал вовсе, а все время слушал и мотал на ус.- Мент что ли?
   - Банкира одного,- тихо сказал Снурф.
   - Ого! А ты по мелочам не размениваешься!- удивился Алекс.- Ты... киллер?
   - Да какой киллер?! Я же говорю - программист! Точнее... хакер. Знаешь, кто это?
   Алекс кивнул.
   - Продолжай, уже интересно стало.
   - Моя мама в банке этого типа кредит взяла, а вернуть не смогла. Мне ничего не говорила, жалела. Да и стыдно, видать, было, так как говорил я ей: не связывайся ты с ними! Не послушала... Мы с ней... В общем, не ладились у нас отношения в последнее время. Редко общались... А потом этот банкир вышибал подослал. У матери сердце слабое было, не выдержало...- Снурф говорил через не могу, едва сдерживая слезы.- После всего этого банкир сухим из воды вышел. Вот и пришлось брать правосудие в свои руки.
   - Нож? Пистолет? Взрывчатка?- со знанием дела поинтересовался Лантин.
   - Нет. Комп, интернет и знания в определенной области... Я у одних солидных клиентов этого банка деньги снял и перевел на счет банкира. Потом с него сделал еще пару трансакций, так, что следы этих денег затерялись. И слил инфу потерпевшим клиентам. Это очень серьезные люди были. Как оказалось, банкир тоже оказался не лыком шит. Сначала в отказ пошел, мол, я не я и хата не моя. А потом бычиться стал. И завертелось... Там целая война разгорелась с перестрелками, взрывами, трупами. Много людей пострадало. Хотя... Какие они люди?! Звери лучше...
   Алекс помнил это шумное дело и уже знал, чем закончится история.
   - Банкир проиграл эту битву,- закончил, все же, очкарик.- Он лишился всего: банка, имущества, положения в обществе, друзей, связей... Семьи... Они единственные, кто в этой истории пострадал безвинно. И я себе этого никогда не прощу.
   - А банкир, значит, жив остался?- спросил Лантин.
   - Не выдержал, повесился! И поделом! За ним такие делишки водились, что заслужил смерти, как никто другой.
   - А на тебя как вышли? Как смогли все это приписать? Ты ведь сам пальцем никого не тронул!- недоумевал лорк.
   - Вышли как-то, но ничего доказать не смогли. Меня потом за другое закрыли. Тоже, можно сказать, по специальности. Дружки банкира подсуетились. Им ведь только повод нужен был, чтобы мне рот заткнуть. Уж слишком многое я о них узнал по ходу дела.
   - Не лучше ли было избавиться от такого свидетеля?- задал вопрос Алекс.- Извини, конечно, но это было бы логично.
   - А я подстраховался,- усмехнулся Снурф.- Если со мной что-то случится, вся инфа, которую я насобирал, уйдет кому надо. Поэтому они меня и не тронули. А чтобы случайно не проболтался, сюда упрятали. Здесь я могу даже пресс-конференцию устроить - толку никакого. Потому что отсюда выхода нет.
   - А если тебя Чистильщик, к примеру... хм...- предположил Лантин.
   Очкарик задумался.
   - Да, этого они не учли. Может, не знают о Чистильщиках? Или обычное разгильдяйство? В любом случае, если я в течение месяца не подтвержу свое бытие, многие головы полетят.
   - А ты, оказывается, непростой паренек,- прищурился Лантин.
   И в этом Алекс был с ним согласен.
   - Хорошо, замнем для ясности,- предложил он. И обратился к Лантину.- А тебя чем порадовал Свиток? Ты даже не похвастался!
   - А нечем хвастаться! Способность не открывается!
   - Почему?
   - А я знаю?! Все уже перепробовал, и так, и сяк...
   - Она к чему у тебя привязана? К какому Навыку?
   - Она не к Навыку, а к другой Способности привязана - к Исцелению.
   - Ну, так попробуй, исцели меня - как раз половины полоски не хватает!
   Лорк поднатужился и...
   ...ничего ощутимого не произошло.
   - Ну, как?- спросил он, все еще на что-то надеясь.
   Алекс покачал головой.
   - А я что говорю!- воскликнул призрак и резко крутанулся на месте, демонстрируя свое негодование.
   - Я думал, что это мне не повезло,- буркнул Алекс. Но все же решил утешить приятеля.- Может, еще проявится... когда-нибудь, как-нибудь...
  
   И снова в путь.
   Правда, уверенности у Лантина почему-то поубавилось. Он вел сумбурно, метался туда-сюда, несколько раз забрел в тупик.
   Алекс психанул:
   - Опять заблудился, проводник хренов?!
   - А что вы хотите? Я здесь никогда не был. Или был, но не помню.
   - Сократили путь, называется!- проворчал Алекс.
   Живность встречалась редко, в основном жуки или крысы. Снурф, позабыв о своем обещании, решил потренироваться. Пока друзья отдыхали, он подкрался к совсем маленькому каменному жуку и начал свои манипуляции. Сначала ничего не происходило. Потом жук, словно что-то почувствовав, встрепенулся и рванул к ближайшей расселине. Но таинственная магия очкарика нагнала его в последний момент. Насекомое попыталось шмыгнуть в щель, однако неожиданно увеличилось в размерах настолько, что не смогло в нее пролезть. Потыкавшись, выросший раз в пять жук решил покарать обидчика. Он уверенно направился к тому месту, где скрывался Снурф. Очкарику бы сбежать, но он упрямо ворожил - рисовал в воздухе замысловатые кривые. Жук был уже совсем близко, начал размахивать передними лапами, атакуя обидчика, и вдруг лопнул, окатив Снурфа вонючими внутренностями.
   Но эта неприятность не смогла испортить очкарику настроение.
   - Получилось!- улыбнулся он во весь рот.
   - Ну, ты даешь!- Алекс не ожидал ничего подобного.- Значит, теперь ты можешь любую тварь вот так запросто разорвать в клочки?
   - Если бы...- вздохнул Снурф.- Просто повезло... Но я уже начинаю немного разбираться. По крайней мере, я почти уверен, что красные нити имеют какое-то отношение к Жизненной Силе, а желтые - к Энергии. Однако я понятия не имею, что означают другие цвета? А там почти весь спектр радуги. Порвать их не получается. Правда, можно перемкнуть соседнюю пару. Выходит... нечто вроде смесителя, цвет потока на выходе меняется, и в этот момент должно что-то произойти. Если нет, то можно провернуть "смеситель" посередине на 180 градусов, а потом разъединить "трубочки". При этом мы получаем снова два прежних потока, только направляются они по другим маршрутам. Иногда что-то случается, иногда никаких изменений. Я никак не могу понять, по какому принципу работает это устройство? На первый взгляд никакой логики нет. А не зная принципа, невозможно предсказать результат.
   - К твоим Способностям еще бы умную голову...- прокряхтел Лантин.
   - Ты со своими сначала разберись!- огрызнулся Снурф...
  
   Так как у лорка возникли проблемы с ориентированием на местности, Алексу все чаще приходилось активировать Пронизывающий Взгляд, чтобы заблаговременно видеть проходы, провалы и прочие неприятности. К сожалению, он не мог поддерживать постоянную активность Способности, так как она потребляла Ману. Причем, расход не малый. Потом нужно было ждать, пока Мана восстановится. А еще во время активации ПВ время слегка притормаживало. И если отдельные участки подсвечивались, то остальное теряло резкость.
   Как раз во время очередной активации Алекс заметил нечто подозрительное. Группа забрела в тупиковую пещеру и собиралась возвращаться назад, когда он разглядел нечто странное в боковой стене. Он мог лишь с уверенностью сказать, что это не руда. Но что? Осмотрев стену, Алекс обнаружил выемку, аккуратно замурованную подходящим по размеру камнем. Если не приглядываться с близкого расстояния, не заметишь.
   - Подождите, тут что-то есть!- сказал он друзьям и не без труда вынул запирающий камень.
   Ниша оказалась не очень глубокой, один за другим Алекс вынул из нее несколько предметов, которых там не должно было быть: пару кристаллов, пояс, кинжал, браслет, кольцо и несколько драгоценных камней.
   - Это тайник,- со знанием дела сообщил Лантин.
   - Я это понял,- кивнул Алекс.- Вопрос в том, кто его сделал?
   - Да кто угодно!
   - Подозреваю, это были не жуки,- съязвил Алекс.
   - К твоему сведению, жуки тоже делают нычки,- огрызнулся лорк.- Но, да, это был не жук. А вот кто-то из наших точно мог.
   - Из каких это "ваших"?
   - Из любых! Мог рудокоп, случайно попавший на этот уровень, или рейнджер, спустившийся за добычей. Но скорее всего это был побирушка или...- Лантин поднял глаза, глянул за спину Алексу, судорожно сглотнул и закончил:- ...замес...
   Он так пристально смотрел куда-то вдаль, что Алекс не сдержался, обернулся и увидел стоявшего в проходе...
   ...черта.
   По крайней мере, выглядел он, как черт. Каким его обычно представляют. Высокое существо крепкого телосложения, с длинным тонкими лапами, когтистыми пальцами и копытами вместо ступней. Как и положено черту, он носил рога, достаточно длинные, чтобы пронзить насквозь человеческое тело. Морда у него была вытянутая книзу, щеки впалые, нос размазан по плоскому лицу. Глаза раскосые, с вертикальными зрачками, вместо бровей - мозолистые наросты. Что еще? Острые уши, жидкая бородка, длинный подвижный хвост с двугранным острием на конце, редкая черная шерсть, покрывавшая почти все тело и конечности. Вылитый черт?
   Нет, замес с ударением на первом слоге.
   - Привет честной компании!- хрипло произнес он, разглядывая незнакомцев и непринужденно поигрывая увесистой булавой с острыми шипами.- Нычку мою наши? Молодцы... Крысятничаете? Плохо.
   - Мы не знали, что это твое,- вежливо сказал Алекс. Одного внешнего вида чертилы было достаточно, чтобы прийти к выводу: связываться с таким - себе дороже. Особенно, если взглянуть на Лантина: куда только девалась его высокомерность? С появлением замеса он стал ничтожным и жалким, жался в углу, стараясь не попадаться на глаза грозному хозяину тайника. Алекс же предполагал, что в реальной жизни даже с таким монстром можно было бы пободаться. По крайней мере, попробовать. Но в этом мире были свои правила. Поэтому он решил спустить дело на тормозах.- Можешь забрать, нам оно не нужно!
   - Какие понятливые у тебя друзья, обсос!- обратился замес к Лантину.- А почему только двое? В следующий раз приводи побольше!- Потом вернулся к Алексу, вздохнул: - Конечно, заберу! И не только это... А ну-ка, выгребайте все, что у вас в Инвентарях есть!
   Алекс не ошибся, перед ним был обычный гопник. Ему приходилось сталкиваться с такими и по долгу службы, и в частной жизни. Поэтому он точно знал, к чему все шло.
   А еще он помнил: прогнешься раз - потом будешь горбатиться всю жизнь.
   Так что из Инвентаря он достал лишь один предмет - самодельный клевец и лениво взмахнул им туда-сюда, демонстрируя свои намерения.
   - Вот как?- слегка удивился замес.- А ведь могли умереть быстро и легко... А тебя я и вовсе сожру!- сказал он презрительно в сторону лорка и, взмахнув рукой, бросил туманный сгусток.
   Если не удалось избежать драки, то нужно бить первым. Но Алекс не успел: замес оказался слишком проворным, прыгнул вперед, оказавшись в метре от противника, и сразу же нанес удар булавой сверху. Против двух движений рогатого Алексу понадобилось лишь одно, поэтому он, отскочив в сторону, увернулся от булавы. Массивный шипованный набалдашник грохнул по полу, выбив каменные осколки. После чего замесу понадобилась секунда на то, чтобы преодолеть силу инерции. Алекс воспользовался этим и нанес свой удар. Помня прошлую ошибку, бил на этот раз притупленным концом, метя в голову. Попал по плечу, что тоже не плохо. Удар не только пошатнул замеса, но и укоротил его красную полоску на два деления, что составляло около трех процентов от всей Жизненной Силы рогатого. То есть, еще тридцать таких ударов, и он сдохнет.
   Однако второй раз пройтись клевцом по тушке замеса ему не удалось. Противник отмахнулся булавой, и Алексу снова пришлось отскочить подальше, а потом чудовище и вовсе пошло в атаку, тесня неприятеля вглубь пещеры.
   К сожалению, пространства для маневров у Алекса было немного. Сделав всего пару шагов назад, он наткнулся на стену. Замес сделал резкий выпад и нанес удар сбоку. Но снова его противник успел пригнуться, и булава снесла каменный выступ, окатив спину Алекса осколками. Он же поднырнул под лапу и, продолжая движение, ударил замеса клевцом в живот. Удар получился слабым, даже не понятно, снес он хоть немного или нет. А за свою дерзость Алекс поплатился: чертила достал его хвостом, щелкнув бритвенно-острым жалом по бедру. Вроде бы и ерунда, но полоска Жизненной Силы укоротилась едва ли не на половину.
   - Лечи!- крикнул Алекс Лантину, рассуждая, что лучше сейчас, пока не стало поздно.
   Замес наседал. Он обосновался в центре пещеры, поэтому Алексу приходилось перемещаться вдоль стены. Но до выхода он так и не добрался: монстр опередил его, заступив в прыжке дорогу, и взмахом хвоста заставил двигаться в обратном направлении.
   Исцеление так и не прилетело, и Алекс взглянул в сторону Лантина. Лорк продолжал висеть на прежнем месте. С момента начала боя он даже не шелохнулся.
   - Лантин!- рявкнул на него Алекс, пытаясь привести в чувство, но тот продолжал пялиться в одну точку.
   - Он зачарован!- крикнул Снурф.- Он ничем не поможет!
   Очкарик с ножом в руке мялся у стены, прицеливаясь к метавшемуся по пещере замесу. Судя по всему, он не собирался оставаться в стороне. Вот только толку от его оружия не было никакого, если даже более продвинутый клевец Алекса наносил чудовищу минимальный урон.
   - Не лезь!- приказал ему Алекс.- Я сам!
   Понятное дело, что одному будет трудно справиться с противником, значительно превосходившим его по Уровню. Алекс успел нанести четыре чувствительных удара, но Жизненная Сила замеса просела едва заметно. Монстр лишь слегка задел его, зато второй удар мог стать последним.
   Алекс рванул в сторону и на бегу зажевал плитку галет. Красная полоса постепенно подросла на 5% от общей длины, что было несущественно. Поэтому Алекс съел еще одну и снова вернулся к бою.
   Он не ставил перед собой целью непременно нанести урон замесу. Главное, самому не попасть под удар. И не забывать о том, что маневрирование во время боя отнимало энергию.
   Его противник ни о чем подобном не думал. Закусив удила, он лез напролом и не беспокоился об усталости: и здоровья, и бодрости ему хватало. Поэтому он часто открывался, и Алекс старался не упустить возможности, если был уверен в том, что не прилетит ответка. Он бил не сильно, чтобы не завалиться и успеть вовремя отскочить. И каждый раз ему казалось, будто от его ударов никакого толку. Но со временем он стал замечать, что красная полоска над рогами замеса медленно, но все-таки укорачивается. Сам он ухитрился ни разу не пропустить, однако его Энергия заметно просела. Поэтому он снова отскочил в сторону и успел съесть галету и запить ее Похлебкой Рудокопа, прежде чем снова налетел неугомонный противник. Хитиновая скорлупа полетела в морду замесу, заставив того зажмуриться, и Алекс нанес ему очередной удар.
   Краем глаза он заметил, как очнулся лорк, но вместо того, чтобы поддержать соклана, боком продвигался к выходу. Он снова дрожал и не сводил глаз с замеса.
   - Лантин!- крикнул Алекс, блокируя удар чудовища клевцом. Булава хоть и не достигла цели, но удар был такой силы, что немного укоротилась полоска Жизненной Силы, а самого Алекса отбросило назад.
   Лорк взглянул на него виноватым взглядом и... юркнул в проход, чем шокировал Алекса.
   Замес не дал ему опомниться, наскочил, ударил. Алекс снова парировал, однако вышло даже хуже, чем в прошлый раз: потеряв еще немного Жизненной Силы, он отшатнулся назад, не смог устоять на ногах и упал на спину.
   А замес тут как тут. Он навис над Алексом, вскинул булаву, собираясь превратить противника в отбивную. Его оружие начало падать, но неожиданно застыло, как и ее владелец. Алекс смотрел в его перекошенную злобой рожу и не мог понять, что случилось, почему он замер?
   - Бей его, пока он неподвижен!- донесся крик Снурфа.
   И только теперь Алекс догадался: очкарик что-то "нахимичил", и, к счастью, на этот раз удачно.
   Медлить Алекс не стал. Поднимаясь, он забросил в рот "печеньку", взялся за клевец обеими руками и принялся от всей души дубасить замеса. Теперь, когда он неподвижно стоял на одном месте, можно было приложиться от души. Правда, оружие не оставляло на теле чудовища никаких заметных следов, поэтому об удачности ударов можно было судить исключительно по красной полосе.
   К сожалению, Алекс успел ударить лишь четыре раза, прежде чем действие манипуляций очкарика закончилось. Зато как! Каждая плюха отняла у замеса два деления, а на третьей сработал крит, стерев сразу около десяти процентов.
   После того, как закончилось зачарование, чудовище продолжило двигаться по инерции, завалилось вперед и едва не упало, неуклюже проскакало вперед и ударило с разворота. А когда Замес обернулся, его рожа выражала крайнюю растерянность. Похоже, он никак не мог понять, что с ним только что произошло?
   Алекс воспользовался возможностью и подкрепился галетами, подогнав красную полоску почти до ста процентов. Похоже, замес тоже решил подкрепиться, в его лапе появилось нечто, отдаленно похожее на кусок протухшего мяса. Но Алекс не дал ему поправить здоровье, атаковал, впервые заставив противника уйти в оборону. Мясо он все же съел, но помогло оно не сильно, добавило одно единственное деление и... кое-что еще. Замес взмахнул булавой, даже не приблизившись к Алексу, и ударил ею по полу. Пещера вздрогнула, ударная волна прошлась по ногам Алекса, отчего подкосились колени, а Жизненная Сила слегка просела. Кроме того, булаву окутало заметное сияние - наверное, неспроста. И лишь после этого замес бросился в атаку.
   Алекс приложил все усилия, чтобы не попасть под посыпавшиеся со всех сторон удары и даже не пытался их блокировать. Он двигался спиной назад, не упуская противника из виду, работал корпусом, то наклоняясь в стороны, то прогибаясь назад. Было понятно, что одного единственного попадания хватит, чтобы отправить его на Перерождение. И хотя смерть в этом мире было понятием условным, умирать Алекс не хотел. Вот и крутился, как мог.
   Со стороны послышалось знакомое "Ой!". Скосив глаза, Алекс заметил, как просела Жизненная Сила у Снурфа - он лишился двух третей красной полосы. Наверное, снова что-то напутал в своих махинациях. Это было некстати - еще одна такая ошибка и...
   - Не нужно, не рискуй напрасно!- крикнул Алекс приятелю.
   Замес оказался прозорливее, чем могло показаться. Он уставился на прятавшегося в тени очкарика, хаотично размахивающего руками.
   - Так это ты-ы-ы!- зарычало чудовище и, позабыв о прежнем противнике, ринулось к новому.
   Снурф боролся до последнего, пытаясь добиться положительного результата. И успел в последнюю секунду. За пару шагов до очкарика замес рухнул, словно подкошенный, проскользив мордой по камням к самым ногам очкарика. Парень, сам не веривший в успех, зажмурился, ожидая удара. А когда открыл глаза, увидел поверженного врага и Алекса, избивавшего того своим клевцом. С тех пор как Жизненная Сила чудовища сократилась на треть, оружие начало оставлять следы на теле, а из лопнувших ран уже сочилась кровь. Так что к этому моменту противник выглядел изрядно помятым.
   Увы, на этот раз обошлось без крита, да и очнулся замес сравнительно быстро. Правда, поднимался он с трудом, и Алекс успел ударить его еще пару раз.
   Напрасно рисковал. Замес ударил хвостом из-за спины. Острый костяной шип пробил Алексу плечо, укоротив красную полосу до опасного минимума.
  
  
   Осторожно! Ваша жизненная Сила достигла критической отметки!
  
   Активирован Щит Последней Надежды!
  
  
   Хуже было то, что шип так и остался торчать в плече, и Алекс оказался прикован к замесу. А тот уже тянул к парню свои лапы.
   Вмешался Снурф. Он выхватил нож, подскочил к чудовищу и, вцепившись в хвост, попытался его отрезать. Сделать это оказалось непросто. Нож, хоть и острый, быстро рассек кожу, но с трудом боролся с неподатливыми костями. К тому же замес сразу же почувствовал неладное, резко развернулся. Однако Снурф не выпустил из рук хвоста, продолжая его пилить. Пришлось чудовищу оставить Алекса в покое и снова заняться очкариком. Гибкий недопиленный хвост обвился вокруг шеи ненавистного, тщедушного, но не в меру отважного и решительного человечишки. Его Жизненная Сила начала сокращаться.
   Алексу нечего было терять: если замес расправится со Снурфом, он будет следующим. Поэтому он шагнул к чудовищу, собираясь дать последний бой. И тут, словно внутренний голос подсказал: "Взгляни на него Пронизывающим Взглядом!"
   Алекс активировал Способность.
   Замес предстал в новом свете. Точнее, цветах. Его тело было красным различных оттенков, раны высвечивались синими до фиолетового разводами. А еще была пара желтых пятнышек: одно на груди, а другое на голове. И эти пятна призывно пульсировали.
   Неспроста это...
   До того, которое было на груди, не дотянуться - замес стоял спиной к Алексу. А вот голова...
   Развернув клевец, он ударил чудовище по темени что было сил. Острый конец оружия проломил череп, погрузился в мягкую плоть наполовину и, как и следовало того ожидать, застрял. Но результат превзошел все ожидания: критический удар опустошил красную полоску до основания. Тем не менее, замес все еще держался на ногах, смог развернуться и попытался дотянуться до противника когтистой лапой. В то же время его хвост обмяк, и Снурф получил долгожданный глоток воздуха. А оставшийся без оружия и полностью обессиленный последним ударом Алекс медленно пятился назад, прекрасно понимая, что даже сейчас замес мог отправить его в Круг Возрождения одним ударом. Но не срослось. Ноги чудовища подкосились, и оно тяжело рухнуло на пол.
  
  
   +20400 (60% от общей награды группы)
  
   -10200
  
   Вы убили противника, превосходящего Вас на 34 Уровня!
   Бонус: +5000
  
   -2500
  
  
   Убейте еще 10 противников, превосходящих Вас на 34 Уровня, чтобы получить рандомное вознаграждение!
  
  
   Вы убили противника, превосходящего вас в Уровнях в три раза!
   Бонус: +4000
  
   -2000
  
   Убейте еще 10 противников, превосходящих Вас в Уровнях в три раза, чтобы получить рандомное вознаграждение!
  
   Ударно-Дробящее оружие +1 (всего 2)
  
   Критический Удар +1% (всего 2%)
  
   Интеллект +1 (всего 7)
  
  
   Вы достигли нового уровня!
  
   Вы достигли нового уровня!
  
   Текущий Уровень: 13
  
   До следующего Уровня 9238 единиц Опыта
  
   У вас 3 нераспределенных единицы Характеристик!
  
  
   Глава 18
  
  
  

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Соколов "Мажор 2: Обезбашенный спецназ "(Боевик) Д.Сугралинов "Дисгардиум 4. Противостояние"(ЛитРПГ) М.Эльденберт "Парящая для дракона"(Любовное фэнтези) А.Верт "Пекло"(Боевая фантастика) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) В.Бец "Забирая жизни"(Постапокалипсис) К.Кострова "Скверная жена"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) Д.Максим "Новые маги. Друид"(Киберпанк) М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia))
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Бегемоты здесь не водятся" М.Николаев "Профессионалы" С.Лыжина "Принцесса Иляна"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"