Rakshas: другие произведения.

Иногда смерть - лишь начало...

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Продавай произведения на
Peклaмa
 Ваша оценка:


   Newborn limbs, carry us back home
   Take us with hope where we need to go
   Each creaking step feels like it's the first
   Now we are born again
   We walk again on this earth
   Love has its own sacred birth
   -----------------------------------------
   Inkubus Sukkubus. "We Walk Again"
  
   (Япония. Окраины Мисаки.)
  
   Ночь бросила тень на город уже пару часов назад, но если в центральных районах её разгоняли огни рекламы, светящиеся витрины магазинов, да и просто банальные уличные фонари, то здесь, в старой промзоне, среди полузаброшенных складов и строений, она была полноправной хозяйкой. Этот район давно планировали перестраивать, но по разным причинам окончательное решение всё откладывалось. Если днём здесь ещё можно было ходить более или менее спокойно, при условии, конечно, что вы умеете быстро бегать, хотя что делать обычному законопослушному человеку в этом районе, облюбованном бродячими собаками, наркоманами и вообще разным сбродом, совершенно непонятно, то ночью человек, случайно или по какой-то непонятной надобности зашедший сюда, мог просто исчезнуть, исчезнуть без следа -- ведь вечно голодные дворняги с удовольствием позаботятся о теле. Тем более странно было видеть здесь эту вполне прилично одетую пару.
   Парень -- японец, лет двадцати на вид, в очках, одетый в тёмные брюки и такого же цвета ветровку, с небольшим рюкзаком за плечами, шёл следом за девушкой примерно того же возраста, явно европейкой или американкой, судя по золотистым волосам. Свет тусклого неясно как уцелевшего уличного фонаря, мимо которого они проходили, позволял это разглядеть. Одета она была в длинную, чуть ниже колена, бордовую юбку и белый джемпер, почти не скрывающий идеальную фигуру. Случись здесь какой-нибудь прохожий, он бы, мягко говоря, удивился, не понимая, что они делают здесь, да ещё и ночью, когда сюда не заглядывает даже полиция. Впрочем... Никакого прохожего здесь не было, так что никем не замеченная странная парочка проследовала дальше, в тьму проулка.
   -- Ты его чувствуешь, Арквейд? -- тихо спросил у девушки парень.
   -- Да. Вон то здание. -- она показала на обшарпанное трёхэтажное строение с выбитыми стёклами, находящееся метрах в ста от них на другой стороне улицы. Похоже, раньше там размещалось какое-то мелкое производство.
   -- Чувствуешь только его? Или там есть и зомби? -- уточнил юноша.
   -- Непонятно. -- с извиняющейся улыбкой ответила Арквейд. -- Он слишком слаб. Его аура близка к ауре обращённого. Там несколько существ. Это точно. А вот есть ли он среди них? Не знаю.
   -- Ну что-ж... -- протянул парень. -- Значит надо проверить.
   Он только собрался направиться к указанному девушкой зданию, как та вдруг схватила его за руку.
   -- Подожди, Шики. -- она на пару секунд замерла, как бы прислушиваясь, и скривилась, словно съела что-то крайне кислое. -- Мы не одни.
   -- Что... -- начал было парень, но его прервали.
   Метрах в пяти от них приземлилась спрыгнувшая откуда-то с крыши склада фигура. Она распрямилась, оказавшись молодой темноволосой девушкой, одетой во что-то вроде монашеской одежды.
   -- У тебя хороший слух Предок. -- мрачно произнесла она и, уже более мягким тоном, поприветствовала парня. -- Здравствуй, Шики.
   -- Сиэль-семпай? -- удивлённо произнёс тот. -- Что ты здесь делаешь?
   -- Это же очевидно. -- пожала плечами новоприбывшая. -- Охочусь на вампира, как и вы.
   -- Нам не нужна помощь экзекутора Похоронного агентства! -- весьма недовольно пробурчала светловолосая.
   Судя по взглядам, которыми девушки одаривали друг друга, они были давними, если не врагами, то уж точно соперницами.
   -- Арк, семпай, -- примиряюще обратился к ним юноша. -- Давайте не будем начинать свару. Если уж у нас одна цель, надо действовать вместе.
   Арквейд недовольно фыркнула, но всё же согласилась:
   -- Ладно уж, только пусть не путается под ногами.
   Сиэль снова пожала плечами:
   -- В принципе, я не против. Да, Шики, у меня новость для тебя. В город приехала Аозаки Аоко.
   -- Сенсей в городе? -- вскинулся парень.
   -- Я знала, что это тебя заинтересует. -- довольно улыбнулась Сиэль. -- Она остановилась в центральной гостинице.
   -- Пойдёшь к ней? -- спросила юношу Арквейд. -- Тогда без меня. Я не хочу встречаться с этим... человеком.
   -- Ну... Я же так и не поблагодарил её за то, что она для меня сделала. Так что... Я должен с ней встретиться, Арк.
   -- Тебе решать. -- пробурчала девушка. -- Ладно, всё. Давайте проверим это здание и убьём наконец этого вампира. Мы и так потратили на него слишком много времени.
   -- Я думаю, что стоит разделиться и атаковать с разных сторон, -- задумчиво произнёс Шики.
   -- Поддерживаю, -- кивнула экзекутор. -- Я зайду с крыши, будем двигаться навстречу друг другу.
   -- Устраивает, -- хмыкнула светловолосая. -- Ты главное не мешай.
   Юноша только покачал головой. Всё-таки их не примирить...
  
   Поудобнее перехватив нож, Шики потянул на себя ржавую металлическую дверь. Перед его глазами открылся тёмный коридор. Парень достал из кармана налобный фонарик и одел его. Яркий луч осветил несколько дверей, ведущих куда-то в сторону и первый пролёт лестницы. Арквейд покосилась на него, но ничего не сказала, проходя внутрь здания. Посредине коридора она на миг замерла, поле чего сообщила:
   -- На этом этаже никого нет. Вот выше кто-то точно есть.
   Шики кивнул, подтверждая, что понял её, быстро скинул рюкзак прямо на пол, чтобы тот не мешался в бою, и прошёл к лестнице.
   Как только они вышли в коридор второго этажа на них из ближайшей двери выскочили два обращённых зомби. По виду типичные местные жители. Первого из них упокоил Шики, вначале отрезав ходячему трупу руку, а затем добив ударом ножа в одну из многочисленных "точек смерти", покрывавших всё тело мертвеца. Второму гулю Арквейд просто оторвала голову.
   -- Кажется, ещё один находится там, -- девушка показала когтем на дверь в конце коридора. -- И ещё... -- тут сверху послышался шум падения тела. -- Хех. Да, пожалуй, уже и всё. Только этот и остался.
   Через несколько секунд с третьего этажа спустилась Сиэль, как обычно вооружённая "ключами". В ответ на молчаливый вопрос Шики, она сказала:
   -- Там был только один мертвец. Предок, -- обратилась она к Арквейд. -- Ты чувствуешь остальных.
   Та хмуро покосилась на экзекутора, но всё же повторила указующий жест:
   -- За той дверью. Один.
   -- Интересно, -- протянула Сиэль. -- Зачем он спрятался именно там. С той стороны даже окон нет. Ему уже никуда оттуда не деться.
   -- Значит мы быстро покончим с ним и пойдём домой. -- буркнула предок. -- Мне уже наскучила эта охота.
   -- Это ведь не игра, -- хмыкнула темноволосая. -- Это работа. Она и должна быть скучной.
   Предчувствуя очередную словесную перепалку между девушками, Шики просто направился к двери, на которую и указала Арк. И правда, чем быстрее всё это закончится, тем лучше.
   Арквейд явно хотела резко ответить экзекутору, но, увидев, что Шики уже подходит к комнате, где прятался либо вампир либо один из его слуг, проглотила язвительный комментарий и двинулась следом за своим другом. Сиэль шла следом за ней.
   Приготовившись атаковать, парень рванул дверь комнаты на себя. Она неожиданно легко распахнулась, и откуда-то слева из темноты комнаты навстречу только начавшему движение юноше метнулся длинный факел пламени, сопровождаемый громким звуком выстрела. Это было последним, что услышал Шики. Заряд рубленой из стальной проволоки и гвоздей картечи пробил его живот, превращая внутренности в кашу. Его отшвырнуло назад в коридор. Он ещё был жив, но сознание уже его покинуло.
   -- ШИКИ!!! -- надрывный крик истинного предка был, пожалуй, немногим тише выстрела.
   -- Предок, займись вампиром! Я помогу Шики. -- Заорала Сиэль, надеясь, что та ещё способна что-то адекватно воспринимать.
   Горе ещё не замутило разум вампира, и Арквейд, буквально перелетев через распростёртое тело юноши, скрылась в темноте комнаты. Почти сразу же оттуда послышался моментально оборвавшийся хрип, а затем звуки, вызывающие мысли о скотобойне.
   Сиэль же, отбросив "ключи" в сторону, упала на колени возле Шики и сорвала с пояса аптечку. Потеряв после смерти Роа вместе с бессмертием большую часть магических способностей, она была вынуждена пользоваться разработками магов и алхимиков, работающих с Похоронным агентством. Агентство заказывало для своих оперативников лучшее, но... амулеты магов и эликсиры алхимиков не могли лечить столь тяжёлые раны. Так что... девушка вытащила из аптечки самое сильное, что было у неё -- этот состав позволял человеку, находящемуся при смерти, протянуть ещё некоторое время, до того как он будет доставлен к сильному магу-целителю. Обычный одноразовый шприц на 10 кубов с длинной закалённой стальной иглой... Заученным движением экзекутор вонзила его в грудь лежащего друга -- препарат следовало при возможности вводить напрямую в сердце -- ввела полную дозу и отбросила уже ненужный шприц в сторону.
   В дверях комнаты показалась Арквейд. В свете фонаря, продолжавшего светить в потолок, вымазанная в крови девушка смотрелась бы крайне... зловеще, если не обращать внимания на её лицо, на котором ясно читался страх за любимого человека. Она буквально рухнула на колени рядом с Сиэль и, схватив руку лежащего юноши, несколько раз позвала его по имени.
   -- Он тебя не слышит. -- сообщила ей экзекутор. -- Я использовала самое мощное средство. Он сейчас как бы в коме. Все процессы сильно замедлены.
   -- Подожди... -- очнулась Арк. -- Ты же сильный маг, целитель...
   -- Я была сильным целителем, -- хмуро поправила её Сиэль. -- Пока Роа не убили. Теперь мои возможности крайне ограничены.
   -- Если бы этот ублюдок имел фамилиара, я бы могла использовать его, но... -- девушка сокрушённо покачала головой. -- Подожди, а если просто вызвать... как её... скорую помощь? Шики говорил, что ваши врачи умеют лечить подобные раны.
   -- В этот район? Ты смеёшься, Предок? -- грустно усмехнулась экзекутор. -- Да они сюда днем-то могут не поехать. А донести его до нормальных районов, чтобы потом передать скорой, мы не успеем. У него всего минут сорок, от силы час, а сильно трясти его нельзя. Нет. Нам срочно нужен сильный маг... Стоп... Маг!!!
   Девушки поглядели друг на друга.
   -- Мисс Синева! -- с надеждой произнесла Арк. -- Тем более, что она знает Шики.
   -- Точно. Тебе надо найти её и привести сюда.
   -- Я останусь с Шики. Так что иди ты. Ты ведь лучше знаешь, где она находится. -- воспротивилась Арквейд.
   -- Не глупи, Предок! -- с каким-то отчаянием в голосе закричала на неё Сиэль. -- Я же вижу в каком ты состоянии. Ты же не сдержишься и обратишь его! Я не хочу, вернувшись, убивать вас обоих. Так что давай! Иди!
   Светловолосая девушка недовольно мотнула головой, но всё же согласилась:
   -- Хорошо. Где она остановилась?
   -- Центральный отель. Знаешь где это?
   -- Я там жила. -- ответила Арк. -- Позаботься пока о Шики. Я скоро вернусь.
   -- Стой! -- остановила девушку экзекутор. -- Тебе нельзя так идти. Ты в крови вся. У вас была с собой сменная одежда?
   -- Да. Шики оставил рюкзак внизу. Я поняла тебя. Сейчас переоденусь.
   Светловолосая девушка быстро метнулась вниз по лестнице.
   Сиэль некоторое время смотрела на тёмный дверной проём, ведущий на лестницу, потом тяжело вздохнула и перевела взгляд на лежащего Шики. В её взгляде плескалась скорбь. Сжав кулак, она с силой выбросила его в сторону стены, оставив на ней вмятину. Грустно посмотрела на неё. Многое она бы сейчас отдала, чтобы вместо силы у неё остались целительские способности. Но... это от неё не зависело.
   Девушка аккуратно стянула с головы юноши фонарик и закрепила его на стене "ключами" так, чтобы он светил в потолок. Затем, немного подумав, спустилась на первый этаж. Арквейд там уже не было. Осмотревшись, темнота ей совершенно не мешала -- ночное зрение было ещё одной способностью, оставшейся у неё -- она подобрала запасные штаны и рубашку Шики. Похоже, предок, торопясь, просто разорвала рюкзак на части, вывалив его содержимое на пол. Вернувшись наверх, она свернула из принесённой одежды подобие подушки и подложила её под голову юноши, а сама села у стены рядом с ним. Теперь оставалось только ждать возвращения светловолосой.
  
   Арквейд в это время огромными скачками, перепрыгивая с крыши на крышу, неслась к центральному отелю. Её охватывало странное, не появлявшееся ранее чувство, щемило в груди, на глаза сами собой наворачивались слёзы. Терять столь близких для неё людей истинному предку ещё не доводилось. Вот и центральный отель. Девушка спрыгнула на землю в каком-то темном переулке недалеко от здания отеля и, стараясь успокоиться, направилась к главному входу.
   "Пусть она будет там! Пусть она будет там!" -- билось в голове Арквейд. Она прошла через вращающиеся двери и остановилась, оглядывая холл. "Она здесь!!!" -- пронеслась в её голове радостная мысль.
   Невысокая, чуть ниже её, женщина с длинными красно-коричневыми волосами стояла у стойки администратора, негромко объясняя ему что-то. Подойдя ближе, Арквейд окликнула её:
   -- Госпожа Аозаки. Здравствуйте.
   Та обернулась, немного недовольная тем, что её прервали. Но, сразу поняв с кем имеет дело, еле заметно подобралась, готовясь в случае чего действовать.
   -- Слушаю вас. -- холодно ответила маг.
   -- Госпожа Аозаки. -- повторила Арквейд. -- У меня есть к вам дело... очень срочное дело... Вы помните мальчика по имени Шики Тоно?
   -- Да, конечно, -- с недоумением ответила Аоко, прикидывая причём здесь Шики, и что вообще может быть нужно этому вампиру. -- А в чём дело?
   -- Ему сейчас очень нужна ваша помощь. -- Арквейд с трудом удалось произнести это спокойным тоном. -- Он... умирает. Ему нужна помощь целителя.
   -- Так... Давайте отойдём вон туда. -- Аозаки показала на свободное место у стены. -- И вы мне всё расскажете подробнее.
   Слушая рассказ предка, Аоко вдруг увидела перед собой не Белую принцессу Шинсо, а простую девушку, с огромным трудом сдерживающую переживания за близкого человека.
   -- Я не уверена, что смогу помочь. -- сообщила Аоко, когда Арквейд закончила рассказывать. -- Я ведь боевой маг, а не целитель.
   -- Но в городе ведь нет других магов. -- убито произнесла девушка. -- У нас была надежда только на вас.
   -- Я посмотрю, что можно сделать. -- решительно сказала Аозаки. -- Сейчас я поднимусь за вещами и мы поедем. Надеюсь вы сможете указать дорогу.
   -- Конечно. -- в голосе вампира мелькнула надежда. -- Только надо торопиться. У Шики совсем мало времени.
  
   С улицы послышался визг тормозов. Сиэль вскочила на ноги и бросилась к лестнице.
   "Кто это?" -- встревоженно подумала она. -- "Надеюсь это всё же предок и маг. У Шики почти не осталось времени."
   -- Это мы, экзекутор! -- раздался снизу голос Арквейд.
   "Слава Богу! Успели".
   Арквейд и Аозаки буквально взлетели по лестнице на второй этаж.
   -- Как он?! -- сразу же спросила Арк у Сиэль.
   -- Пока ещё жив. -- ответила та. -- Теперь всё зависит от неё. -- экзекутор кивнула на Аоко, которая уже стояла на коленях около Шики и рассматривала рану.
   -- Из чего это его? -- спросила у девушек маг.
   -- Обрез 12-го калибра. Сразу из двух стволов. -- ответила Сиэль, которая, пока ждала, успела сходить и посмотреть на то, чем теперь вооружаются некоторые вампиры.
   Немного помолчав, Аоко тихо произнесла:
   -- Мне жаль это говорить, девушки, но я не смогу помочь. Здесь нужен квалифицированный целитель. А те эликсиры, что есть у меня с собой... Что вы ему давали?
   -- "Последний шанс" -- буркнула в ответ Сиэль. -- Самое сильное из того, что у меня было.
   -- Хорошо вас в агенстве снабжают, -- вздохнула маг. -- У меня нет ничего эффективнее.
   Арквейд на подкашивающихся ногах подошла к лежащему юноше и рухнула перед ним на колени.
   -- Шики... Шики... -- она уже не сдерживалась, слезы ручьём текли у неё из глаз.
   Сиэль просто стояла, прислонившись к стене и вцепившись зубами в кулак, чтобы хоть как-то сдержаться. Единственный человек, перед которым она хотела бы раскрыться, с которым хотела бы жить, умирал.
   Аозаки села у стены, опёршись на неё. Она смотрела на Белую принцессу, рыдающую перед телом Шики. В голове у неё ворочалась мысль, что она что-то забыла, что-то важное. Она напряглась, пытаясь выловить ускользающую мысль. Конечно! Вот оно. Маг вспомнила, что есть одно заклинание, даже, скорее, ритуал. Но... крайне радикальный. Она поколебалась, раздумывая, стоит ли вообще его предлагать, но всё же решилась.
   -- Есть один выход. -- произнесла она.
   Арквейд, не веря, подняла залитое слезами лицо и с надеждой посмотрела на Аоко.
   -- Это ритуал. Один из старых магов, когда-то потерял очень близкого ему человека, не сумев спасти его. И остаток жизни потратил на разработку заклинания, которым можно было бы спасти человека, находящегося на грани смерти. И он его создал. Но у этого... ритуала есть один недостаток...
   -- Продолжай. -- подтолкнула её Арквейд.
   -- В общем... По задумке ритуал отделяет душу умирающего от тела и переносит её в другой мир, где она может занять "пустующее" тело. Но для этого душе нужен проводник -- душа сильного мага или какого-либо сверхъестественного существа. Этот маг должен принести себя в жертву. Добровольно. Его душа также переносится в иной мир в "пустое" тело. При этом даже должна создаться некая связь между переносящимися. Но как оно работает и работает ли на самом деле, по понятным причинам никому доподлинно не известно. Чёрт! Да оно и использовалось за всю историю лишь несколько раз, хотя его и преподают в Академии на курсе ритуальной магии.
   -- У меня два вопроса. -- спросила её Арк, судя по лицу уже решившаяся. -- Можешь ли ты провести этот ритуал и хватит ли моей силы?
   -- "Да" на оба вопроса. -- грустно улыбнувшись, ответила маг. Она практически не сомневалась в решении девушки, но всё же решила уточнить. -- Ты уверена? Ведь гарантий нет. Никаких. Никто не знает работает ли это заклинание. Его и преподают-то только как характерный пример, дающий хороший навык.
   -- Уверена! -- решительно кивнула вампир.
   -- Тогда приступим. -- сказала Аозаки. -- Мне нужно место начертить круг.
   -- В этой комнате. -- показала на одну из дверей Сиэль. -- Там пусто.
   -- Отлично! Теперь ждите. Я скажу, когда заносить его.
   Аозаки подхватив свою сумку, метнулась в указанную комнату, подвесила под потолком магический светляк и, достав из кармана сумки мелок, принялась чертить магический круг, составляющий основу многих ритуалов. В Академии учили такие вещи делать на автомате, работая не головой, а руками. Так что... Закончила она быстро.
   -- Готово! -- крикнула она стоящим в коридоре девушкам. -- Несите его.
   Сиэль и Арквейд аккуратно внесли тело Шики в комнату.
   -- Положите его в центр круга... Так... Теперь ты, экзекутор, отойди вон туда и молчи, пока всё не закончится.
   Сиэль кивнула и направилась в указанный угол.
   -- Сиэль, -- окликнула её Арк. Та обернулась. -- Позаботься о наших телах. Хорошо? -- девушка улыбнулась, словно извиняясь за свою просьбу.
   Экзекутор, не найдя что сказать, просто снова кивнула и, сглотнув подошедший к горлу ком, села прямо на пол, привалившись к стене.
   -- Закончили? -- осведомилась у них Аоко и, не дожидаясь ответа, продолжила. -- Тогда ты, вампир, становись на колени возле него. Да, правильно.
   Аозаки достала из сумки ритуальный нож (в общем-то простой пуукко, только что с костяной рукоятью, на которой вперемешку были вырезаны руны и иероглифы) и села напротив Белой принцессы, так, что их разделяло только тело юноши.
   -- Твоя задача очень проста. -- начала объяснять маг. -- Когда я передам тебе нож, скажешь вот эти слова, -- она произнесла короткую фразу на каком-то древнем языке, -- Затем вонзишь нож себе в сердце, лучше всего сюда, между рёбрами под вот таким углом. -- показала она. -- Всё поняла? Повторить надо?
   -- Нет. Я запомнила. -- тихо ответила вампир.
   -- Что-ж... Тогда не будем терять времени.
   Аоко начала нараспев читать заклинание на всё том же языке. Затем, не прекращая говорить, полоснула ножом по ладони и стряхнула кровь на пол внутрь круга, линии которого сразу же начали светиться. Казалось, голос Аозаки становился всё громче и громче, а линии круга светились всё ярче и ярче. Наконец, маг, не прерывая чтения, протянула нож Арквейд. Та установила его, как показала ей Аоко, на одном дыхании произнесла ритуальную фразу и... резко загнала нож себе в сердце. Яркая вспышка ослепила следящую за ритуалом Сиэль.
   Когда она проморгалась, всё уже закончилось. Круг потух, и комната освещалась лишь висящим под самым потолком магическим светляком. Тело Арквейд лежало поперёк тела Шики. Аозаки с усталым видом всё так же сидела перед ними на коленях смотря на тела. Наконец она подняла голову. В её глазах Сиэль увидела грусть.
   -- Вот и всё. -- задумчиво произнесла маг. -- Вот и всё.
   -- Получилось? -- спросила её экзекутор.
   -- Надеюсь, что да. -- вздохнула Аоко. -- Но точно мы никогда не узнаем. -- грустно добавила она.
   Они некоторое время молчали.
   -- Ладно. -- наконец произнесла Аозаки. -- Что ты собираешься делать теперь, Сиэль?
   -- Отнесу их тела в особняк Тоно. У меня и... Арквейд с его сестрой были разногласия, но... сейчас это, пожалуй, не важно.
   -- Да... какие теперь разногласия. -- согласилась маг. -- У тебя есть машина? -- спросила она.
   -- Нет. -- покачала головой Сиэль.
   -- Тогда воспользуемся моей. Покажешь дорогу.
  
   У горизонта заалел рассвет. В саду, возле особняка Тоно, пятеро стояли перед невысоким каменным постаментом и смотрели на лежащие на нём тела юноши и девушки. Все слова уже были сказаны и теперь пять девушек молчали, прощаясь с теми, кого уже не было в их мире. Наконец, одна из них, с длинными чёрными волосами, шагнула вперёд.
   -- Брат... и ты, Арквейд,.. Прощайте.
   Её волосы покраснели и взметнулись вверх. Возникшее неизвестно откуда пламя охватило тела на постаменте. Прошло чуть больше минуты, и на каменной плите остался лишь пепел. Пронёсшийся порыв ветра сдул его, рассеяв между деревьями.
  
  
   (2011 год. Неизвестно где.)
  
   -- Значит Вы считаете, что нам необходимо начать проект "Табрис", Председатель? -- раздался из динамика хриплый промодулированный голос.
   -- Именно так, Пятый. Свитки ясно говорят об этом. Чтобы Семнадцатый пришёл вовремя, надо уже сейчас начать готовить сосуд для него. -- ответил сидящий перед терминалом связи немолодой, точнее даже пожилой, мужчина, глядя на экран, на котором можно было видеть четыре отдельных окна, абсолютно чёрных, если не считать белых цифр на них.
   -- У вас есть конкретные предложения, по поводу того, кто сможет стать сосудом для духа Семнадцатого? -- это задал вопрос уже человек, скрывающийся за номером два.
   -- Мы провели ряд исследований. Как и ожидалось, идеальным носителем может стать тело одного из "серафимов". -- хотя вопрос и был задан Председателю, ответил на него Третий.
   -- Вы имеете в виду те два объекта, которые выжили? -- вступил в разговор Четвёртый.
   -- Абсолютно верно. К сожалению, воспользоваться мы сможем только одним из них. Второго "серафима" слишком плотно... опекают. -- хотя голос и был изменён, чувствовалось, что Третий явно разочарован этим фактом.
   -- Кто будет руководить проектом? -- поинтересовался Второй.
   -- Все действия по проекту "Табрис" будут находиться в компетенции Третьего. План действий уже утверждён мной. -- Председатель решил поставить точку в этом обсуждении. -- Далее нам необходимо обсудить вопрос...
  
   ???
  
   (2015 год. Недалеко от Чикаго. Центральный госпиталь НЕРВ-Америка.)
  
   Главный госпиталь северо-американского отделения НЕРВ никогда не пустовал. Регулярно проводимые тренировки личного состава, несчастные случаи на производствах и в исследовательских лабораториях не давали скучать местным докторам. Да и из городских больниц бывало привозили тяжёлых больных на операцию. Всё-таки НЕРВ мог позволить себе самых лучших врачей.
   Но насколько бы не был заполнен этот госпиталь, левое крыло четвёртого этажа всегда было закрыто для посторонних. У дверей стояла охрана, пропускавшая внутрь лишь определённых врачей и сестёр, имевших соответствующий доступ. В этом крыле была занята лишь одна палата, в которой лежал один единственный пациент. Несколько других комнат были забиты сложной аппаратурой, с помощью которой отслеживалось состояние этого пациента. Каждый день здесь дежурили два фельдшера, готовые в любой момент оказать больному помощь или вызвать врачей. Впрочем, уже четыре года этот пациент не нуждался в экстренной помощи. Просто потому, что он был в коме. Его состояние контролировалось приборами. Общее обслуживание палаты проводили медсёстры. Так что, фельдшеры просто отсиживали свою смену, обычно отсыпаясь в одной из палат, занятых оборудованием -- всё-таки небольшая вероятность того, что что-то может случиться существовала, а они не хотели терять высокооплачиваемую работу, из-за того, что не услышали сигнал об изменении состояния пациента.
   Вот и теперь, Джейк Синглтон, специалист с более чем десятилетним стажем работы в скорой, дрых на кушетке, тогда как его сегодняшний напарник Айзек Шахов сидел у окна, читая книгу. Сегодняшний день ничем не отличался от других таких же дежурств... До этого момента.
   Тишину больничной палаты разорвал громкий сигнал одного из контролирующих приборов. Буквально подпрыгнув на стуле от неожиданности, Айзек бросился к мониторам, на которые выводилось состояние пациента. По дороге он толкнул своего коллегу, пытаясь разбудить того. Синглтон, сев на кушетке и как-то по детски протирая глаза, что особенно странно смотрелось, если учитывать его комплекцию, скорее подходящую какому-нибудь боксёру-тяжеловесу, спросил:
   -- Эй. Что там такое, Айзек?
   -- Ну... судя по показаниям, наш спящий красавец начинает просыпаться. Так что ты пока оклёмывайся, а я вызову Джонсона. Теперь это его забота.
  
   ???
  
   (Примерно в то же время. Пустыня Невада. Исследовательский комплекс НЕРВ.)
  
   Профессор Браун, руководитель проекта "Ядро", отдал последние распоряжения по подготовке к запуску, и задал вопрос главному действующему лицу в сегодняшнем эксперименте:
   -- Мари, ты готова?
   -- Да, профессор. -- донеслось из динамика громкой связи. -- Всегда готова.
   "Ожидаемый ответ." -- подумал профессор, вспоминая другую девушку-пилота, с которой ему довелось поработать. -- "Забавно. Я имел дело с двумя пилотами, и обе они стремились стать лучшими в своём деле. Интересно. Те пилоты, которые в Японии, такие же?"
   Впрочем, он сразу постарался отогнать все посторонние мысли, и ответил:
   -- Отлично.
   Профессор ещё раз прокрутил в голове порядок действий по подготовке к запуску боевого комплекса "Евангелион". Сегодня ошибаться было нельзя, эксперимент был слишком важен. Успешный запуск первой Евы с S2-двигателем, означал бы начало новой эпохи в производстве электроэнергии. И пусть вначале S2-реакторы будут стоять на боевых машинах. Тем более сейчас это самое важное. Но в будущем, профессор в это искренне верил, эти реакторы позволят заменить устаревшие атомные и тепловые электростанции, отказаться от использования нефтепродуктов, в пользу дешёвой электроэнергии. Так что... Ошибки были недопустимы.
   Но всё, похоже, было в порядке, и профессор отдал распоряжение о начале эксперимента.
  
   Некоторое время слышались лишь отрывистые переговоры операторов:
   -- ...Контактная капсула введена и зафиксирована...
   -- Начинаем первую стадию синхронизации...
   -- Заполнить контактную капсулу...
   -- Вторая стадия синхронизации... Производим подключение к нерву А-10...
   -- Вторая стадия завершена... Уровень синхронизации 56,3%... Евангелион-04 активирован.
   -- Как ты, Мари? -- спросил профессор девушку.
   -- Всё прекрасно, профессор, только вкус очень противный.
   Браун усмехнулся. Этот короткий диалог повторялся из раза в раз почти без изменений и стал уже традицией.
   -- Что-ж... Начинаем эксперимент. Начать активацию S2-двигателя! -- отдал он приказ.
   -- S2 активирован...
   -- Мощность 10% и растёт...
   -- Мощность 30%...
   -- Уровень синхронизации пилота увеличился до 58%...
   -- Мощность 60%...
   -- Уровень синхронизации вырос до 63%...
   -- Мощность реактора достигла 80%...
   -- Синхронизация пилота 72% и растёт...
   -- Прекращаем эксперимент! -- быстро распорядился Браун. -- Мари, разрывай контакт с Евой. На сегодня мы закончили.
   То, что вместе с ростом мощности S2-двигателя так стремительно растёт и синхронизация, было неожиданностью. Так что профессор решил остановить работу. Тем более, что данных для анализа было накоплено уже достаточно.
   -- Хорошо, -- ответила девушка, но буквально через несколько секунд озадаченным голосом сообщила -- У меня не получается, профессор, Ева меня не отпускает.
   -- Разорвать контакт принудительно. -- приказал Браун техникам.
   -- Управляющие сигналы не проходят! -- раздался испуганный голос одного из операторов.
   -- Резервный канал также заблокирован!
   -- Мощность реактора выросла до 93%, синхронизация -- до 86%.
   Профессор сам бросился к терминалу и начал быстро вбивать цепочки команд, но тщетно -- было похоже на то, что каналы заблокированы со стороны Евы.
   -- Что случилось, профессор? -- раздался из динамиков крик Мари.
   -- Мы работаем над этим! Пытайся пока прервать соединение! -- ответил ей Браун.
   -- Мощность реактора стабилизировалась на 96% от расчётной. Уровень синхронизации -- 94% и растёт, приближаясь к границе...
   Находящиеся на командном пункте с ужасом смотрели на индикатор синхроуровня пилота неуклонно приближающийся к отметке 100%.
   -- Нет! Не-ет!!! Уйди из моей головы!!! -- раздался из динамиков громкой связи наполненный ужасом крик Мари.
   -- Уровень синхронизации 100%... Евангелион начинает поглощать личность пилота!!! -- со страхом прокричал оператор.
   Крики из динамика утратили всякую разборчивость. Профессор ещё пытался пробиться к управляющему модулю Евангелиона, но уже понимал, что пилота он не спасёт.
   Крики резко оборвались. И тут же отреагировал второй оператор:
   -- Уровень синхронизации начал падать. Уже 91% и быстро уменьшается. Согласно приборам, состояние пилота стабилизировалось. Мощность реактора остаётся на прежнем уровне.
   Практически сразу же восстановился канал управления, и профессор запустил экстренный вывод капсулы.
   -- Медбригаду к Еве! Быстро!!!
   Дождавшись, когда капсула будет выведена, Браун выскочил из центра управления и бросился в зал, где группа врачей уже доставала из контактной капсулы тело Мари.
  
   ???
  
   (Центральный госпиталь НЕРВ-Америка. Примерно полчаса спустя.)
  
   "Оох... Где это я? Больница?" -- мелькнуло в голове у Шики, когда он, очнувшись, открыл глаза и увидел характерный белый потолок. Последним, что он помнил, была вспышка выстрела и адская боль.
   "Наверное, девчонки отнесли меня в госпиталь или как-то скорую вызвали." -- решил он.
   -- Как ты себя чувствуешь? -- спросил его какой-то мужской голос сбоку.
   Шики с трудом повернул голову. Рядом с койкой стоял доктор, явно европеец на вид. Рядом с ним стояла медсестра, а ещё один врач возился с каким-то прибором, стоящим на стойке возле кровати.
   -- При... Приемлемо. -- в два приёма выговорил юноша, губы и язык слушались с трудом.
   Он хотел было спросить где он находится, но осёкся, вдруг поняв, что спрашивали-то его на английском, и ответил он на том же языке, причём не раздумывая, как будто английский был его родным языком.
   -- Ты что-нибудь помнишь, Нагиса? -- вдруг спросил его врач.
   "Нагиса?! Почему меня называют чужим именем?! Может Сиэль и Арк назвали чужое имя? Не понимаю... Ладно... Пока притворюсь, что ничего не помню, а там видно будет."
   -- Нет. -- Шики отрицательно покачал головой и на всякий случай повторил по японски. -- Нет.
   -- Ага! Значит ты помнишь японский. -- непонятно чему обрадовался врач.
   -- Где я? -- попытался хоть как-то прояснить для себя ситуацию юноша.
   -- Ты в центральном госпитале американского отделения НЕРВ. -- ответил ему врач.
   "Американское отделение?! Я что в Америке?! И какой ещё НЕРВ?!"
   -- Вопросов у тебя, думаю, будет много, -- сказал врач. -- Поэтому, позволь мы сейчас осмотрим тебя, а потом, если ты будешь в состоянии слушать, я расскажу тебе, что с тобой произошло и почему ты здесь.
   -- Х... Хорошо. -- согласился Шики, решив, что так действительно будет лучше.
  
   Разговор после осмотра большой ясности не внёс. Впрочем, из него Шики понял, что, судя по всему, он каким-то образом попал в другой мир. Хотя он и не особо любил фантастику, но пару рассказов на эту тему читал. А учитывая, что его жизнь и до сего момента была полна "чудес", большим шоком для него это не стало.
   Уже после разговора, лёжа в палате и пытаясь анализировать свои воспоминания и ту кучу информации, что ему выдал доктор, он пришёл к нескольким выводам.
   Во-первых, скорее всего в своём родном мире он умер. Оставалось только надеяться, что с девушками всё было в порядке, всё-таки их, в отличие от него, так просто не убить. Но то, что он больше не увидит сестру, не увидит Хисуи и Кохаку, Сиэль, и, главное, то, что больше никогда не увидит Арквейд, заставило его сердце наполниться тоской.
   Во-вторых, ему несказанно повезло, что он очутился в теле подростка, лежащего в коме. Причём не простого подростка. Хотя он и лежал в коме несколько лет, он при этом продолжал считаться сотрудником этого самого НЕРВ'а, который, как понял из слов врача Шики являлся крупным исследовательским институтом под эгидой ООН. Это сразу снимало проблемы связанные с легализацией. А то, что он ничего не знал об этом мире, прекрасно можно было объяснить потерей памяти.
   В-третьих, он ещё во время осмотра обратил внимание на то, что он больше не видит линий смерти, а значит сумасшествие ему не грозит, ведь здесь у него не было бы его очков.
   Поразмышляв над своими возможными действиями, Шики решил пока, что самым оптимальным вариантом будет, как говорится, плыть по течению. Всё равно он пока ничего не знает об этом мире.
   От прежнего владельца ему досталось только знание английского. Покопавшись у себя в голове, Шики не смог обнаружить никаких чужих воспоминаний. Может в будущем что-то и всплывёт, но надеяться на это не стоит. А поэтому, стоит упирать на потерю памяти и пытаться узнать о своём новом мире как можно больше.
  
  
   (Невада. Госпиталь исследовательского комплекса.)
  
   -- ...она начинает просыпаться, доктор. -- пробился сквозь стену беспамятства женский голос.
   -- Мари, Мари, как ты себя чувствуешь? -- уже другой голос... сильно обеспокоенный... голос профессора...
   "Какого ещё профессора? Откуда я это знаю? Почему Мари?" -- мысли вяло перекатывались в голове девушки, медленно выходящей из беспамятства.
   "...отделяет душу умирающего от тела и переносит её в другой мир... проводник... Его душа также переносится... "пустое" тело..." -- вспомнила она слова мага. -- "Точно... Я в чужом теле... Значит... Всё получилось... Шики тоже где-то здесь..." -- не будь девушка ещё в состоянии полусна, она бы кричала от радости.
   -- Вот, профессор Браун, видите, с ней всё в порядке. Но ей, как Вы сами должны понимать, надо отдохнуть. Так что, выйдите и не мешайте. Когда она полностью прийдёт в себя, мы проведём осмотр и только потом Вы сможете поговорить с ней... -- какой-то третий голос, раздражённый. -- И не надо пытаться возражать, это у себя в лабораториях Вы царь и бог, а здесь командую я! Поэтому, прошу на выход! Давайте, давайте... -- звук открывшейся и закрывшейся двери. -- Эти учёные... Им только дай волю... -- ворчливо произнёс тот же голос. -- Сестра, наблюдайте за пациенткой, как только она окончательно придёт в себя, немедленно вызывайте меня. -- дверь снова открылась и закрылась, послышался тихий вздох и наступила тишина.
   "А что со мной вообще случилось?" -- Арквейд уже пришла в себя, но притворялась спящей. -- "Ритуал... Темнота... Боль... Кто-то пытается залезть мне в голову, кто-то сильный... но я вышвыриваю его... Опять темнота."
   "А эти воспоминания... Профессор, Евангелион... Получается, это память предыдущей хозяйки этого тела... Мари... Хм... Мари, Мари..." -- Арк мысленно посмаковала имя. -- "Значит теперь меня зовут Мари. Красивое имя. А полностью... Мари Макинами Илластриес..." -- в её памяти всплыл ещё один кусок чужих воспоминаний. -- "Неплохо. Рассказывать о том, кто я на самом деле -- глупо. Помнится, Шики рассказывал мне о... как там его... сумасшедшем доме... Не хочу попасть в такое место... И я не чувствую больше своих сил..." -- её мысли переключились на другую, не менее важную проблему. -- "Ну да, правильно... Ритуал... Значит я теперь как самый обычный человек... Плохо... Я мало знаю об их жизни, только то, что объяснял мне Шики... Хотя... У меня есть память этой Мари, да и можно сослаться на небольшую потерю памяти... Человеческие тела такие непрочные, мне могут поверить."
   "Интересно, а как я теперь выгляжу?" -- подумалось ей. Она попыталась вычленить образ из полученных воспоминаний, но смогла уловить только отдельные обрывки: цвет волос и то, что её "донор" носила очки. -- "Хех... Теперь я как и Шики... А как же он теперь выглядит? Как я его узнаю?" -- она было забеспокоилась, но тут же вспомнила, что Аоко говорила про какую-то связь, образующуюся между переносящимся умирающим и проводником. -- "Значит связь, да? Если тот маг, создавший ритуал, а я, кажется, знаю, кто мог такое придумать, влиял на Судьбу, то нас просто притянет друг к другу. А значит, пока надо просто жить... Ну и слушать, нет ли где поблизости человека, потерявшего память или просто ни с того ни с сего изменившего манеру поведения..."
   Решив, что притворяться спящей больше не стоит, Арквейд пошевелила рукой и приоткрыла глаза. Сразу же к койке подскочила медсестра, невысокая негритянка лет сорока:
   -- Мисс Макинами, вы проснулись? Я сейчас вызову доктора Шпеерсона.
   Сестра выбежала из палаты и минуты через три вернулась с невысоким пожилым мужчиной.
   -- Здравствуй, Мари. Ты меня помнишь?
   -- Д-да... доктор. -- покопавшись в памяти, Арк "вспомнила" имя этого человека, оказавшегося главврачом местного госпиталя. -- Почему я здесь?
   -- А ты не помнишь что произошло? -- в свою очередь задал вопрос врач.
   -- Н-нет... -- покачала головой девушка. -- Всё очень смутно...
   -- Хм... Ну что-ж, я в этом тебе помочь не смогу, поскольку сам знаю только то, что у вас во время эксперимента что-то пошло не так. М-да... Поэтому, сейчас мы тебя осмотрим, возьмём несколько анализов, а потом, если будешь себя хорошо чувствовать, побеседуешь с профессором. Он должен знать больше.
  
   Первый разговор с профессором ничего не прояснил. Когда он спросил, помнит ли девушка, что случилось, она, поколебавшись немного для вида, рассказала ему про попытку залезть ей в голову и про то, что она почти ничего не помнит из того, что произошло до этого дня. Обеспокоившийся профессор моментально вызвал доктора Шпеерсона, и тот, недовольно осведомившись у Арк, почему она не сказала ему сразу, отправил её на какие-то исследования. Их названия совершенно ничего не говорили девушке, хотя, пока она лежала на столе, под каким-то сложным прибором, кое-что и всплыло в её памяти, давая надежду на то, что память донора уцелела и она всё-таки сможет ей воспользоваться.
   Пока длились исследования, Арквейд ещё раз обдумала всё случившееся и решила следовать ранее выбранной линии поведения. Поэтому, во время второго разговора с профессором, она, уже совершенно спокойно -- маленькая ложь про потерю памяти, похоже, прошла -- задавала ему кучу вопросов, стараясь узнать как можно больше о мире, в который она попала. В процессе разговора всплыли ещё и несколько кусков памяти настоящей Мари, так что, бывшая принцесса истинных предков получила довольно полное представление о происходящих вокруг событиях.
  
   ???
  
   (Недалеко от Чикаго. Штаб-квартира Северо-Американского отделения НЕРВ. Неделя спустя.)
  
   "Ну вот, пора покидать моё первое в этом мире жильё." -- стоящий у окна больничной палаты юноша грустно усмехнулся своим мыслям -- ему вспомнилась другая больница, где он провёл долгое время после того как попал в автокатастрофу. По крайней мере он целых десять лет считал именно так, пока ему не открылась правда, которая, как это обычно бывает в таких случаях, была намного страшнее.
   Не желая бередить душу воспоминаниями, Шики вернулся мыслями к тому что произошло с тех пор как он очнулся в этом мире.
   На третий день к нему в палату пришёл необычный посетитель. Рано поседевший высокий мужчина лет сорока пяти, одетый в чёрную военную форму, представился командиром оперативного отдела НЕРВ-Америка полковником Джонатаном О'Ниллом, но сразу же после этого попросил называть его Джеком. От него юноша узнал, кем был настоящий хозяин его тела. Как оказалось, парня учили управлять каким-то огромным роботом, но четыре года назад он потерял сознание на одной из тренировок и так и не пришёл в себя -- впал в кому. И вот теперь, когда он "очнулся", уже началось то, ради чего и были созданы эти самые роботы-Евангелионы -- вторжение пришельцев. По мнению самого Шики, всё это звучало как сценарий плохого американского боевика, но, к сожалению, таковым не являлось -- полковник показал на принесённом с собой ноутбуке несколько роликов с записями боёв с этими пришельцами -- "Ангелами", как назвал их Джек. По непонятной причине, Ангелы с маниакальной настойчивостью атаковали японскую штаб-квартиру этого самого института НЕРВ, сотрудником которого невольно оказался и Шики, а отражали их атаки трое пилотов -- такие же подростки, как и тот, чьё тело он занял.
   -- Знаешь, парень, -- сказал тогда полковник. -- Я не люблю говорить пафосные речи, но тебя уже готовили к пилотированию Евы, и... нет ты можешь отказаться, но там в Японии решается судьба всего нашего мира. Мы постоянно ищем тех, кто способен пилотировать Евы, но на сегодня, кроме тройки пилотов в Японии, у нас есть только ты и ещё одна девчушка. Вот так. И что ты ответишь?
   -- А что я могу ответить, Джек? -- усмехнувшись, ответил ему Шики, практически не сомневавшийся, что делает правильный выбор. -- Я согласен быть пилотом, только, боюсь, учить меня придётся заново -- я ведь ничего не помню.
   -- Вспомнишь. Уж поверь старому истребителю, такое не забывается. -- улыбнулся ему полковник. -- Ну и раз ты согласился, сообщу тебе ещё кое-что. Снова тренировать тебя начнут уже в Японии, так что, под моим командованием ты пробудешь всего ничего.
   -- Командованием? -- удивлённо спросил юноша.
   -- Именно! -- довольно сообщил Джек. -- Поскольку ты становишься пилотом Евы, тебя переведут из научного отдела, к которому ты был приписан до комы, ко мне в оперативный. Естественно, с присвоением офицерского звания. Бумаги и всё необходимое подготовят через пару дней, и я занесу их тебе -- ознакомишься, подпишешь, в общем, всё как полагается.
  
   Второй раз полковник пришёл к нему, как и обещал, через два дня, принеся с собой папку с всевозможными распечатками и документами, с которыми Шики должен был ознакомиться. В числе прочих бумаг был и приказ о переводе сотрудника НЕРВ-Америка Нагисы Каору в Оперативный отдел с присвоением ему звания младшего лейтенанта.
   Пока юноша знакомился с принесёнными О'Ниллом распечатками, его терзал один вопрос. который он в итоге и задал:
   -- Джек, а почему ты сам принёс мне всё это? У тебя же, наверно, куча подчинённых есть.
   -- Хех. Есть и куча подчинённых, а вместе с этим есть и куча работы, особенно бумажной работы. -- эту часть фразы полковник произнёс с явственным отвращением.
   -- И ты просто сбежал от всего этого? -- понимающе усмехнулся Шики.
   -- В точку, парень! В точку. -- ответил его собеседник. -- Даже жаль, что тебя почти сразу переводят в Японию -- я бы не отказался от такого сообразительного лейтенанта. А, вот ещё! -- вдруг воскликнул Джек. -- У меня для тебя хорошая новость -- наши костоправы сказали, что ты полностью здоров и через пару дней тебя выпишут. Я за тобой заеду, сразу отвезу тебя к нам в оперативный, познакомиться со всем, а потом завезу домой -- служебную квартиру на тебя уже выделили.
  
   И, наконец, сегодня утром полковник и доктор Джонсон пришли вместе.
   -- Ну что-же, молодой человек, -- листая какие-то бумаги, сообщил ему врач. -- Держать тебя здесь смысла больше нет, так что, теперь ты переходишь в полное распоряжение Джека. А вот на плановый медосмотр тебе надо будет явиться через три дня -- посмотрим всё ли в порядке. И, конечно же, если почувствуешь что, тут же ко мне. Так... -- док Джонсон ненадолго задумался. -- Вроде всё сказал. Ладно, Нагиса, ещё увидимся. -- с этими словами он вышел из палаты.
   -- Вот теперь ты полностью в моей власти. -- ухмыльнулся полковник. -- Держи, парень, это тебе. -- Джек протянул Шики довольно объёмный пакет, который он до этого держал в руках.
   Юноша принял пакет и, немного удивившись его весу, спросил:
   -- А что здесь?
   -- Твоя форма и табельное оружие. -- пожал плечами Джек. -- Ты-ж не пойдёшь прямо так, в пижаме.
   -- А оружие зачем? -- растерялся Шики. -- Я же стрелять не умею.
   -- По форме положено. -- хмыкнул полковник. -- А стрелять научим -- дело нехитрое. Ты вот что... Одевайся пока, а пистолет не трогай. Я пока решу пару вопросов с доком, а когда вернусь, вкратце покажу как с этой игрушкой обращаться и кобуру правильно повесить помогу.
   Когда Джек вышел, Шики начал выкладывать содержимое пакета на кровать. В итоге на кровати оказалась немаленькая куча вещей, которую венчала кобура с каким-то пистолетом -- в оружии Шики не разбирался, и решил не доставать пистолет из кобуры до прихода полковника, резонно рассудив, что раз тот обещал помочь с этим, то будет лучше просто подождать. Он только с лёгким удивлением отметил, что пистолет был неожиданно лёгким и сделан из какого-то пластика.
   Отложив своё табельное оружие в сторону, юноша начал одевать форму, с интересом разгдядывая каждую деталь.
   В выданный ему комплект входило бельё -- трусы из синтетики и футболка из такого же материала; белая рубашка; чёрные брюки с тонкими золотыми лампасами и кожаным ремнём; китель, также отделанный золотым шитьём, и ботинки, похожие на кроссовки, которые носил Шики в прошлой жизни, только несколько более высокие. На рукавах кителя красовались серебристые треугольники -- знаки различия, как решил юноша.
  
   И вот уже одевшийся Шики стоит у окна и ждёт полковника, рассматривая своё отражение в стекле. Сказать, что он был удивлён, когда впервые после переноса посмотрел в зеркало, значит ничего не сказать. Всё-таки пепельные волосы и красные глаза -- это не то, что ждёшь увидеть. Хотя большого шока у него это не вызвало -- ведь в прошлой жизни он видел и более странных существ -- лишь в очередной раз в груди сжался комок, когда он вспомнил о другой красноглазой личности, которую он больше никогда не увидит.
   Из воспоминаний его вырвал довольный возглас:
   -- Ну вот. Настояший офицер.
   Шики повернулся. У двери стоял Джек и с явным удовольствием разглядывал юношу.
   -- Худой ты только, но это ничего, мясо на тренировках нарастишь. Давай я тебе краткий курс обращения с оружием проведу, да и поедем уже.
   Шики согласно кивнул, готовясь слушать и запоминать несомненно важную в его новой жизни информацию.
   Полковник подошёл ближе, взял с койки кобуру и, достав пистолет, начал рассказывать:
   -- Это табельный пистолет офицеров оперативного отдела НЕРВ-Америка -- "Смит-Вессон Сигма" модель "девять-эф". Как можно понять из названия модели -- девятимиллиметровый. Подробнее тебе про него расскажет инструктор по стрелковой подготовке, а пока смотри как с ним обращаться. Всё предельно просто -- держать вот так, целиться, совмещая мушку и прорезь целика, нажимать сюда. Чтобы перезарядить пистолет, нажимаешь вот на эту кнопку -- снизу из рукояти выпадает магазин, запасной находится в у тебя в кармашке кобуры, видишь? -- дождавшись подтверждения, Джек продолжил. -- Вот так вставляешь его в рукоять, потом передёргиваешь затвор, и можно стрелять дальше. Всё понял? Тогда попробуй сам. Патронов там пока нет -- так что не беспокойся.
   Шики, не торопясь, повторил действия полковника, вызвав у того одобрительный кивок.
   -- Кобуру тебе повесим слева, рукоятью вперёд. Ты же правша верно? Значит так и сделаем. Для новичка такое размещение довольно удобно, а когда уже потренируешься в тире у нашего инструктора, сам поймёшь как тебе удобнее носить. Привешивай пока, а я магазины набью. -- полковник достал из кармана пачку патронов и принялся снаряжать магазины.
   Уже минут через пятнадцать они покинули госпиталь, и Джек повёз Шики на новое место работы, где юноша должен был пробыть пару недель до отправки в Японию.
  
  
   (Пустыня Невада. Исследовательский комплекс НЕРВ.)
  
   -- Мари, ты точно готова? -- спросил профессор, положив руку ей на плечо. -- Мы можем и отложить испытания.
   -- Всё в порядке, профессор, -- улыбнулась в ответ девушка. -- Я полностью готова.
   -- Что-ж. Тогда иди переодевайся и подходи к Еве. Я пока прослежу за подготовкой.
   Арквейд посмотрела вслед уходящему по коридору профессору и ухмыльнулась:
   "Ещё бы я отказалась, после того как узнала, что неделю назад из комы вышел второй пилот, и скоро нас двоих должны отправить в Японию." -- подумала она. -- "Пилотирование этой Евы для меня теперь самый простой способ оказаться вместе с Шики." -- девущка была почти на сто процентов уверена, что сознание её любимого перенеслось в тело этого самого пилота, Нагисы Каору -- уж слишком всё совпадало по времени. -- "А Ангелы... Прорвёмся... Главное, что их можно убить." -- ей вспомнились просмотренные недавно ролики о боях в Токио-3. -- "Не страшнее Мёртвых Апостолов..."
  
   Кинув взгляд в зеркало, девушка в который раз поразилась, насколько она сейчас непохожа на себя прежнюю. Золотистые волосы до плеч сменились длинными до середины спины коричневыми с рыжеватым оттенком, которые она, как и настоящая Мари, собирала в два хвоста. И ещё эти очки, которые она вынуждена была носить -- эта Мари умудрилась к своим годам совсем посадить зрение... Арквейд это просто убивало. Когда девушка впервые открыла глаза в больничной палате, она даже не сразу поняла, почему всё вокруг так размыто, и только увидев на тумбочке возле койки очки, вспомнила, что многие люди страдают от... близорукости или дальнозоркости... кажется так эти болезни называл Шики.
   "И всё-таки, как же теперь он выглядит?" -- думала она, выходя из раздевалки и направляясь к своей Еве. Она пыталась осторожно расспросить профессора, но тот не знал ничего -- по его словам он пришёл в проект уже после того, как Нагиса Каору впал в кому, и его не особо интересовал ни сам спящий пилот ни его состояние.
  
   Поудобнее усевшись на ложементе, Арквейд оглядела внутренность контактной капсулы. Ничего, что бы её заинтересовало, она не увидела: кресло пилота с парой рукояток управления -- она "вспомнила", что к управлению они практически никакого отношения не имеют -- вот, в общем-то, и всё что было внутри.
   -- Мари, ты готова? -- донёсся из динамиков голос профессора.
   -- Готова. -- отозвалась девушка.
   -- Начинаем ввод контактной капсулы... -- капсула, проворачиваясь вокруг продольной оси, вошла в тело биомеханоида. -- Контактная капсула введена и зафиксирована... Заполнить капсулу ЛСЛ...
   Через отверстия в стенках капсулы начала вливаться желтоватая жидкость, резко запахло кровью.
   Арквейд усилием воли подавила вспыхнувшую было жажду, о которой уже успела позабыть за прошедшую с момента переноса неделю, и впервые порадовалась, что она в теле человека -- девушка была совсем не уверена, что в своём теле смогла бы долго сдерживаться в таких условиях, особенно учитывая то, что эту странную субстанцию надо было глотать и дышать ей.
   "Впрочем..." -- подумала она. -- "В моём теле и с моими способностями, мне бы не нужно было вообще сидеть здесь..."
   Уровень жидкости дошёл ей до подбородка. Решив не оттягивать неизбежное, Арквейд резко выдохнула и, окунув голову, вдохнула ЛСЛ в лёгкие. Мерзкий вкус крови, вкус, который она хотела бы никогда больше не ощущать.
   -- Мари, Мари, ты в порядке?! -- обеспокоенный голос профессора возник в её голове.
   -- Д-да... Всё отлично... -- справившись с собой, мысленно ответила девушка.
   -- Начинаем первую стадию синхронизации...
   Свет внутри капсулы потух, по внутренней её поверхности начали перекатываться волны радужного сияния, и, наконец, стенки капсулы словно бы стали прозрачными.
   -- S2-двигатель стабилен... Вторая стадия синхронизации... Подключение к нерву А-10...
   По телу Арквейд пробежала волна дрожи, голову пронзила резкая боль, которая через секунду исчезла, и Евангелион словно стал частью девушки.
   Неописуемая лёгкость, ощущение неудержимой мощи, и, самое главное,.. девушка ощутила отзвук такой знакомой силы... её силы...
   -- Вторая стадия успешно завершена... Уровень синхронизации -- 47.3%... -- словно сквозь туман она "услышала" реплики с командного мостика.
   Принцесса потянулась к едва уловимому ручейку силы.
   -- Уровень... 54%... Растёт...
   Сила начала нарастать, наполняя её...
   -- 78.4%... 86.5%... Не можем... Мари...
   Арквейд вдруг почувствовала присутствие ещё одного разума... От него веяло ощущением мощи... Он попытался подавить её... Как и в тот день, когда она только перенеслась в тело Мари... Тогда личность настоящей Макинами была разрушена, а сейчас этот разум... Евангелион... старался поглотить и сознание Арквейд. Но теперь к ней вернулась немалая часть её силы, и её даже слегка позабавила эта попытка. Девушка надавила в ответ, услышав явственное недоумение, пришедшее со стороны её нынешнего "противника". Разум было начал сопротивляться, и принцесса придавила сильнее, ещё сильнее, пока не получила от своего "оппонента" сигнал, который показал ей, что Евангелион признаёт её силу и теперь подчиняется ей. Лицо девушки озарила удовлетворённая улыбка.
   -- Мари... Мари... -- ворвались в её сознание крики профессора Брауна с мостика.
   Арквейд словно проснулась, возвращаясь к реальности, и сила почти сразу же начала уходить. Но принцесса чувствовала, что теперь может в любой момент вернуть её.
   -- Уровень синхронизации падает... -- услышала она голос одного из операторов. -- 68.1%... 54.7%... 48.2%... Уровень синхронизации стабилизировался...
   -- Мари! Что случилось, Мари?! Ты в порядке?! -- снова сильно обеспокоенный голос профессора.
   -- Я в порядке, профессор... Всё закончилось... -- ответила девушка.
   -- Что зако... -- профессор явно хотел начать расспросы, но сразу же оборвал себя. -- Так. Хватит на сегодня! Начинайте процедуру вывода. Мари, -- снова обратился он к пилоту. -- Ты должна будешь подробно рассказать мне всё, что с тобой произошло во время эксперимента.
   "Хех. Кажется я немного переборщила." -- пронеслось в голове у Арквейд. -- "Придётся выдумывать что-то правдоподобное..."
  
   ???
  
   (Штаб-квартира американского отделения НЕРВ.)
  
   -- Хм... Уже лучше... По крайней мере все в чёрном круге. -- протянул мастер-сержант Рональд Грир, который уже несколько дней натаскивал Шики по различным "боевым" дисциплинам. -- Но скорость ещё неприемлема. Парень, забудь, что надо целиться. Пистолет -- не снайперка, это оружие для малой дистанции, для самозащиты. Тут надо не выцеливать голову врага, а быстро стрелять в корпус.
   -- А если на враге будет бронежилет? -- заинтересованно спросил юноша.
   -- А какая разница? -- пожал плечами сержант. -- Ни один бронежилет, ну кроме самых тяжёлых, не остановит всю энергию пули. Ты как минимум остановишь его, а вот уже следующим выстрелом можно и в голову целить. Такой приём даже название имеет -- "мозамбик" -- два выстрела в корпус и один в голову. Мы его ещё потренируем.
   С сержантом было интересно. Бывший морпех, несмотря на сравнительно небольшой возраст -- ему было лишь чуть больше двадцати -- успел повоевать и с удовольствием делился знаниями. Шики же, отлично понимавший, что в этом мире он уже не сможет обойтись одним ножом, старался эти знания впитывать.
   Поначалу у него получалось не особо -- поглядев на первую его мишень и то, как юноша держал оружие при стрельбе, Рональд с явным трудом сдержался, чтобы не высказать своё отношение к такой стрельбе, а затем закатил целую лекцию, о том как правильно держать пистолет, как нажимать на спуск и о прочих полезных вещах.
   А вот когда Грир начал учить Шики бою на ножах, тот сумел удивить мастер-сержанта. Всё-таки навык из прошлой жизни остался, и, двигающийся почти на рефлексах юноша сумел даже пару раз задеть своего учителя тренировочным ножом.
   -- У тебя, похоже, талант к ножу, парень, -- сказал ему тогда Рональд. -- Это хорошо. Для Ев нож -- один из основных видов вооружения. -- объяснил сержант и, вдруг, хмыкнул. -- А вот не был бы ты пилотом, вряд ли бы оно тебе когда понадобилось...
   -- Почему? -- удивлённо спросил юноша.
   В ответ Грир заржал и рассказал Шики анекдот про реднека и негров, которые приходят на перестрелку с ножами. Юношу это, кстати, очень удивило -- услышать такой расистский анекдот от чернокожего.
   -- Понимаешь, Нагиса, сейчас весь этот рукопашный бой, ножи и прочее подобное хороши только когда совсем нет другого выбора, и только до тех пор, пока не добудешь нормальное оружие. Жизнь -- это не боевик, где хороший парень с ножом десятками вырезает плохих парней, а они тупят и палят в белый свет, как в копеечку. Нож в наше время -- это просто инструмент, если ещё во Вьетнаме их использовали, то когда появились эффективные глушители, нож потерял актуальность даже как бесшумное оружие.
   -- А зачем тогда вообще тренировать бой с ножом?
   -- Во-первых, традиции. Во-вторых, всё-таки небольшая вероятность того, что солдату это пригодится, существует. Да и как тренировка для общефизической подготовки рукопашка и ножевой бой неплохи, учат быстро реагировать, двигаться. А во всём остальном, как оружие любой пистолет гораздо удобнее и надёжнее.
   Тут мастер-сержант снова рассмеялся и, в ответ на удивлённый взгляд Шики, сообщил:
   -- Да вспомнил твоё лицо, когда ты попросил в нашей оружейке какой-нибудь небольшой нож.
   Юноша тоже усмехнулся. Он тогда никак не ожидал, что вместо какого-нибудь перочинного ножа ему принесут здоровенный штык-нож. Повертев эту конструкцию в руках, Шики понял, что этим ножиком, наверно, можно колоть дрова и копать землю, но вот задача аккуратно порезать или построгать что-нибудь, конструкторами в учёт явно не принималалась.
   -- А почему в оружейке нет других ножей, нормальных? -- поинтересовался парень.
   -- Так Ка-Бар -- это наш стандартный армейский нож. А снабжают нас как армию. Вот и лежит всё это железо на складе мёртвым грузом. А если кому ножик нужен, так тут у нас не так далеко магазинчик есть. Там хозяин настоящий любитель ножей. Ты зайди к нему как-нибудь, да подбери что-нибудь по руке.
   -- Зайду обязательно. Спасибо за наводку. -- поблагодарил сержанта Шики.
   -- Что-то перерыв у нас затянулся, -- глянув на часы, выдал Грир. -- Возвращаемся к тренировке.
  
   ???
  
   (Штаб-квартира американского отделения НЕРВ. Двумя днями позже.)
  
   -- Ну что, Нагиса, у нас для тебя две новости.
   Где-то с полчаса назад, полковник позвонил Шики и попросил зайти к нему. В кабинете, помимо самого Джека, присутствовала начальник научного отдела -- доктор Саманта Картер -- коротко стриженная блондинка лет тридцати - тридцатипяти.
   -- Одна плохая, одна хорошая? -- улыбнулся юноша.
   Судя по всему, разговор намечался неофициальный, а значит, можно было и пошутить.
   -- Да нет, пожалуй, -- хохотнул полковник. -- На тебя пришёл приказ -- через неделю тебя переводят в Токио-3.
   -- А вторая новость? -- уточнил Шики.
   -- Твою Еву сделали. -- включилась в разговор доктор Картер. -- Правда, увидеть ты её сможешь только перед отъездом, а учиться пилотировать её начнёшь уже в Японии.
   "Снова на родину..." -- пронеслось в голове у юноши. -- "Только это уже другая Япония... И Мисаки здесь совсем другой город... Да и ни про Тоно ни про Нанайя я ничего не нашёл, наверно в этом мире этих кланов просто не существует." -- это было первым, что проверил Шики, когда у него появился доступ к глобальной сети.
   -- О чём задумался, боец? -- весело спросил Джек.
   -- Да вот, вспомнил, что ты говорил, что со мной поедет ещё один пилот... Какая-то девушка...
   -- Что, думаешь, как бы её закадрить? -- подмигнул полковник.
   Шики лишь усмехнулся.
   -- Джек, я её даже не видел ни разу. Какой тут закадрить.
   -- Ну-ну, когда это мешало?.. А если ты думаешь, красивая она или нет, то я тебе сразу скажу -- красивая, -- тут полковник мечтательно закатил глаза. -- Эх, было бы мне как тебе, я бы...
   Доктор Картер слегка стукнула его по плечу кулаком.
   -- Заканчивай смущать парня, Джек.
   -- Хех... Да какой там смущать, Сэм... Ты посмотри на него, даже не покраснел. Хорошая выдержка, может японские корни сказываются?
   Упоминание японского происхождения его "донора" немного удивило Шики. Нет, он помнил, что бывший хозяин тела знал японский, но, глядя на отражение своего нового лица в зеркале, юноша не мог там найти ни одной черты, свойственной японцам -- типичное европейское лицо, если не учитывать цвет волос и глаз. А что, до отсутствия реакции на подколку, так после некоторых шуточек Кохаку и выходок Арк, это был детский лепет.
   -- Значит красивая?.. -- задумчиво пробормотал юноша.
   -- Ты смотри, Сэм, а он заинтересовался. -- развеселился полковник. -- Красивая, красивая, как и все в научном отделе, -- добавил он, косясь на Картер.
   -- Льстец. -- фыркнула доктор, хотя по ней было видно, что она довольна комплиментом.
   -- В научном? Значит она твоя подчинённая? -- заинтересовался парень.
   -- Нет, -- доктор Картер помрачнела. -- У профессора Брауна своя группа. Они мне не подчиняются. -- фамилию профессора Саманта произнесла с непонятным остервенением. -- Этот... -- похоже женщина собралась высказать, что она думает про этого неизвестного Шики учёного.
   -- Успокойся, Сэм. -- О'Нилл погладил её по руке. -- Этот дед того не стоит.
   Шики с интересом смотрел на них. В американской армии, как он теперь знал, отношения между сослуживцами воспрещались, но тут была не армия, а НЕРВ, да и относились полковник и доктор к разным отделам. Так что, они не скрывались, и об их особых отношениях было известно всем. Шики, например, узнал о них от Грира.
   -- Не обращай внимания, Нагиса, -- обратился к юноше полковник. -- Просто у Сэм давние разногласия со стариком. А тут ему через её голову передали в распоряжение одну из наших лабоораторий, тут любой рассердится. А девушка, -- продолжил он. -- Формально тоже перейдёт в моё подчинение... Хе... Правда только на время поездки. Она со своей Евой прибудет сразу в порт, ко времени отбытия.
   -- В порт? Мы поплывём на корабле? -- уточнил Шики.
   -- Не-а. -- довольно ухмыльнулся Джек. -- Увидишь. Тебя эта штука впечатлит. Если уж я обалдел, в первый раз увидев эту махину вживую...
   "В порту, но не корабль?" -- удивлённо подумал парень. -- "Подводная лодка что-ли? Или может какой-нибудь гидросамолёт? Нет, это чушь... Ева слишком большая, чтобы перевозить её на самолёте. Хотя... Джек сказал, что это что-то весьма впечатляющее. Мало ли что в этом мире придумали... Посмотрим."
   -- Посмотрим, посмотрим... -- повторил Шики вслух свою последнюю мысль.
   -- Не веришь, -- хитро прищурился О'Нилл. -- Ну-ну. Ничего, я ещё увижу твоё лицо в порту. Там и посмотрим какой из тебя самурай. Да, кстати, -- спохватился полковник. -- В качестве сопровождающего с вами поедет Рональд.
   -- Грир?! -- вскинулась доктор. -- Джек, а не лучше отправить с Евами и пилотами кого-то из моих ребят? С охраной и Второй отдел справится.
   -- Просто ему я доверяю как себе. -- пожал плечами О'Нилл, прерывая её. -- Он может и не учёный, зато парень честный и надёжный. Тем более, зачем там на борту научник? Евы едут грузом, обслуживать их не нужно, экстренный запуск как тогда, во время инциндента с Гагиилом, провести всё равно не получится. А в Токио с ними уже пусть их Научный отдел разбирается. А Второй отдел... Ты же знаешь моё отношение к безопасникам...
   -- Да уж помню. -- усмехнулась женщина. -- Ладно уж. Проехали. Считай, что убедил.
   Разговор продлился ещё где-то с полчаса. После чего Шики, выйдя из кабинета, отправился прямиком в столовую, куда он не попал раньше из-за вызова к полковнику.
  
  
   (Западное побережье США. Реддинг. Неделей позже.)
  
   [Шики]
  
   Одним из последствий, вызванных Вторым ударом, стало изменение береговой линии практически на всём земном шаре. Вот и здесь на западном побережье Соединённых Штатов Америки в Калифорнии рельеф изменился до неузнаваемости. Прибрежные города --- Сан-Франциско, Окленд, Сан-Хосе, Сакраменто, и множество более мелких городов --- практически в одночасье прекратили своё существование, и теперь, на этом месте находился залив Сакраменто, а Реддинг, ранее находящийся на расстоянии почти двухсот километров от океана, стал портом. Из этого города и должны были отправиться в Японию пилоты.
   --- Ну и как, Нагиса? Ведь производит впечатление, а? --- посмеиваясь, спросил у парня довольный эффектом полковник.
   Шики закрыл рот, распахнутый от удивления. Чего-чего, а такого он не ожидал. Два огромных... Да нет, даже гигантских... Наверное, всё-таки самолёта. Более полутора сотен метров размах крыльев, да и в длину не меньше. Два киля, по одному на каждом крыле. В общем, полковник был абсолютно прав --- даже один такой самолёт поражал, а тут их было два.
   --- Всё же, к русским можно относиться по-всякому, но такое смогли создать только они. --- продолжил О'Нилл. --- Мы ещё до Второго удара вели работы по этому направлению --- в девяностые они позволили нам осмотреть их опытный экземпляр --- но не получилось, Второй удар помешал, да и, честно тебе скажу, не получалось у "Боинга" ничего.
   --- Это ведь не обычный самолёт, правильно? --- спросил юноша.
   --- Точно, парень! Это экранолёт-гидроплан, Бериев-5000. На сегодня, единственный летательный аппарат, способный перевозить Еву по воздуху с нормальной скоростью и на значительное расстояние. Десять тысяч километров! А отсюда до Токио-3 около восьми тысяч. Как тебе? Беспосадочный перелёт через Тихий океан с Евангелионом на борту!
   --- Здорово! --- восхитился Шики.
   Приведённые Джеком цифры впечатляли. Ни в прошлой жизни, ни в этой парень не особо интересовался авиацией, но как-то ему довелось читать в одном журнале статью про самые большие транспортные самолёты, и он запомнил, что самый большой самолёт его мира, кстати тоже русский, мог перевозить всего двести или триста тонн груза.
   --- Ну вот, а ты не верил. --- хохотнул полковник. --- Твоя Ева уже погружена на тот экранолёт, что слева. На правом, на котором вы и полетите, соответственно, второй биомех... О! А вот, наконец, и твоя коллега приехала.
   Шики повернулся в ту сторону, куда показал Джек. От остановившегося неподалёку микроавтобуса к ним направлялись двое. Хмурый мужчина лет пятидесяти или пятидесятипяти на вид, с длинными, до плеч, волосами, одетый в джинсы и коричневый пиджак, и девушка в очках, лет пятнадцати, длинные, почти до пояса, рыжевато-коричневые волосы, собранные в два хвоста, одета в обычную НЕРВовскую форму научного отдела --- юбка до колена, приталенный китель и заваленный направо берет --- всё зелёного цвета.
   "Значит вот она какая, моя новая напарница." --- подумал юноша. --- "И правда красивая... А это, видимо, тот самый Раш, про которого так нелестно отзывалась доктор Картер."
   --- Полковник О'Нилл. --- холодно поприветствовал Джека учёный.
   --- Доктор Раш. --- в том же тоне отозвался глава оперативного отдела.
   Мужчины обменялись рукопожатием.
   --- Здравствуй, Мари. --- куда более тепло поздоровался полковник с девушкой. --- Доктор Раш, лейтенант Макинами, позвольте представить вам младшего лейтенанта оперативного отдела НЕРВ Каору Нагису. Нагиса, а это руководитель проекта "Ядро" доктор Николас Раш и пилот первого Евангелиона, оснащённого S2-реактором, младший лейтенант Мари Макинами.
   --- Рад знакомству. Доктор Раш. Лейтенант Макинами. --- Шики пожал руку учёному и коротко поклонился девушке-пилоту, которая, почти не отрываясь, со странным выражением на лице смотрела на него.
   Практически сразу после этого Раш сообщил полковнику, что его задача выполнена, Мари он в надёжные руки Оперативного отдела передал, так что, он удаляется.
   --- Ну что же, юные лейтенанты, наш учёный друг нас покинул. --- ехидно ухмыльнулся Джек. --- Пойдёмте на посадку.
  
   [Арквейд]
  
   Вот и настал тот день, которого с таким нетерпением ждала девушка. Вместе с доктором Рашем и группой охраны она ехала в Реддинг, откуда их должны были самолётом отправить в Японию. Дорога была не самой лучшей, так что их микроавтобус иногда довольно сильно трясло на ухабах.
   Ехали они в практически полном молчании. Раш изучал какие-то документы, оперативник из Второго отдела, сидящий возле двери, скучающе пялился в окно, водительская кабина, где сидел второй охранник, была отделена от салона. Сама же Арквейд думала о предстоящей встрече и слушала музыку --- в плеере у Мари оказалась довольно много разных песен, но больше всего Белую принцессу зацепила одна, та, которая и играла сейчас в её наушниках.
  
   We share our strength
   Walk the empty street
   Cruel sun above, stones beneath our feet
   Your hand in mine, nothing will defeat us
   Now we're born again
  
   We walk again on this earth
   Love has its own sacred birth
   We fly like doves in the sky
   My love and I, we will fly
  
   Эта песня как нельзя лучше подходила к той ситуации, в которой оказались она и Шики. Умереть, чтобы возродиться в новом мире... Да уж... Древний вампир и человек, способный убить всё, что может умереть... Разве могла у них быть нормальная жизнь? --- Девушка горько усмехнулась своим мыслям. --- Но, по крайней мере, они живы. Всё ещё живы... Несмотря на все испытания...
  
   Наконец они приехали в Реддинг, буквально заполонённый как боевиками Оперативного и Второго отделов НЕРВ так и приданными им в качестве усиления военными. Проехав блокпост на въезде в город, их кавалькада --- микроавтобус и два тяжеловооружённых "хамви" с охраной --- направились напрямую в порт.
   Когда они с Рашем вылезли из машины, Арквейд сразу зацепилась взглядом за две, стоящие боком к ним фигуры. Высокого седоватого мужчину она, выудив информацию из памяти Мари, узнала --- это был начальник Оперативного отдела полковник О'Нилл. А вот вторая фигура, заметно ниже ростом... Сердце Белой принцессы пропустило удар... Неужели это он... Юноша одного с ней теперешней возраста, в чёрной униформе НЕРВа, пепельноволосый, с... красными глазами.
   "Забавно," --- подумала Арквейд. --- "Мы как будто поменялись обликом..."
   Девушка постаралась успокоиться, нельзя сейчас затевать откровенный разговор --- слишком много людей вокруг, и вряд ли они с пониманием отнесутся к тому, что они не те, за кого себя выдают... Она ждала уже очень долго, сможет потерпеть и ещё чуть-чуть.
   После приветствия, ясно показавшего взаимную неприязнь учёного и полковника, Раш сразу же удалился, оставив её на попечение О'Нилла, и они втроём направились к самолётам, огромный размер которых, возможно, в иное время вызвал бы у неё удивление, но сейчас её мысли были заняты совсем другим.
  
   * * *
  
   (Где-то над Тихим океаном)
  
   Двигатели экраноплана ровно гудели. Под такой негромкий, на удивление не раздражающий шум, хорошо усыпать, что и сделал сразу после взлёта Грир. Шики пока спать не хотелось, и он сидел, погружённый в свои мысли, бездумно рассматривая однообразный вид за иллюминатором. Его коллега-пилот сидела напротив него, также думая о чём-то своём, и то и дело бросая на Шики странные взгляды.
   Внезапно она поднялась из кресла и прошла туда-сюда по коридору, задержавшись на секунду возде спящего мастер-сержанта, затем вернулась на своё место и, явно решив что-то для себя, довольно бесцеремонно спросила:
   --- Нагиса, это правда, что ты только две недели как вышел из комы и потерял при этом память?
   Вырванный из раздумий юноша не сразу сообразил, что можно ответить на такой вопрос, но всё же сообщил:
   --- Правда, Мари, чистая правда.
   --- Значит всё же потерял память, --- пробормотала себе под нос девушка. --- Хех... Забавно... --- и, посмотрев прямо в глаза Шики, негромко уточнила, --- А фамилия Тоно тебе ни о чём не говорит?
   Наверное, даже взрыв посреди пассажирского отсека не произвёл бы на юного лейтенанта более сильного впечатления. Он буквально подскочил на месте, и, уставившись на Макинами, выдавил:
   --- Кажется слышал что-то такое...
   --- Гм... --- Мари наклонила голову набок, с интересом разглядывая лицо парня. --- А имена: Арквейд, Сиэль, Акиха...
   --- Откуда ты... --- Шики осёкся. --- Кто ты?
   --- Хе-хе. Не думала, что ты так быстро меня забудешь, --- со смешком произнесла девушка. --- Может ты уже и нашу последнюю охоту забыл?
   --- Ар... Арквейд?! --- не веря своим ушам, юноша вскочил из кресла, а затем сжал в объятиях ту, кого, как он думал, потерял навсегда.
   --- Да не кричи ты, --- улыбаясь, прошептала девушка. --- Сержанта разбудишь...
   --- Да демоны с ним, --- отмахнулся парень, понизив тем не менее голос. --- Главное, что мы снова вместе... --- он чуть-чуть отстранился, всматриваясь в новое лицо любимой.
   --- Вместе... Да, Шики, снова вместе... --- с широкой улыбкой повторила за ним Арквейд и... разрыдалась, сбрасывая напряжение последних недель.
   Шики прижал её к себе, шепча на ухо что-то успокаивающее. Сейчас ему было наплевать на то, что их кто-то мог увидеть, наплевать на всю конспирацию --- он просто был счастлив.
  
   Грир, казалось спящий мёртвым сном, приоткрыл левый глаз, посмотрев на обнимающихся подростков, и снова прикинулся спящим. Лететь было ещё далеко, и, похоже, грядущий доклад будет не менее длинным.
  
   * * *
  
   (Токио-3. Порт.)
  
   Токио-3 встретил пилотов палящим солнцем, которое, к счастью, почти сразу скрылось за корпусами двух гигантских дирижаблей, пригнанных, видимо, для транспортировки Ев. На пирсе их ждала целая делегация, возглавляла которую черноволосая женщина лет двадцати-двадцатипяти, судя по всему, командир местного Оперативного отдела майор Кацураги. Рядом с ней стояли два подростка: русый парень и рыжая девушка, оба в чёрной форме Оперативного отдела. Охрана в виде группы боевиков Второго отдела, естественно, была в наличии.
   --- Местные пилоты? --- слегка толкнув Шики локтем в бок, тихонько спросила Арквейд.
   --- Да. --- также тихо ответил юноша. --- Синдзи Икари и Аска Ленгли, ноль-первая и ноль-вторая Евы.
   --- Совсем ещё дети. --- прошептала девушка.
   --- Да мы и сами-то теперь... --- усмехнулся Шики. --- Здесь идёт война, а на войне взрослеют быстро... --- он вынужден был замолчать, так как они уже подошли к встречающим.
   --- Госпожа майор, мэм. Старший сержант Грир и пилоты Каору и Макинами прибыли в ваше распоряжение. --- отрапортовал мастер-сержант.
   --- Здравствуйте, сержант. Господа пилоты, меня зовут Мисато Кацураги, майор Оперативного отдела НЕРВ и ваш новый начальник. А это лейтенант Синдзи Икари, полевой командир подразделения, и младший лейтенант Аска Ленгли.
   Протянув юному лейтенанту руку, Шики буквально натолкнулся на изучающий подозрительный взгляд. Казалось, Икари готов в случае чего выхватить пистолет и стрелять во вновь прибывшего пепельноволосого коллегу.
   Причины такому явному недружелюбию, юноша придумать не смог и просто отметил себе в памяти, что это надо бы прояснить --- всё-таки им работать вместе, а с таким отношением эта работа вряд ли будет продуктивной.
   Рыжая же, в свою очередь, пристально разглядывала Арквейд, словно сравнивая её с собой. Впрочем, никакой враждебности она не проявляла --- простое женское "соперничество".
   --- Ну. Раз знакомство состоялось, давайте рассаживаться по машинам. --- предложила майор. --- Продолжим разговор уже в Геофронте. Больно здесь жарко.
   И они вшестером направились к стоящим у въезда на пирс внедорожникам.
  
   * * *
  
   (Токио-3. Геофронт.)
  
   --- Разрешите войти, сэр?
   --- Входите, мастер-сержант, входите.
   Грир, чеканя шаг, подошёл к столу командующего и протянул тому папку с отчетом по наблюдениям за своими недавними подопечными.
   Множество несоответствий, как мелких, так и более крупных, в поведении так синхронно "потерявших память" пилотов вынудили полковника О'Нилла обратить на них самое пристальное внимание. Во время своего доклада командующему НЕРВ, он даже предложил держать обоих пилотов подальше от Ев и Геофронта до выяснения всех обстоятельств. Однако, на удивление полковника, Икари приказал незаметно следить за пилотами, но не трогать их и не показывать, что их в чём-либо подозревают. Перед вылетом О'Нилл, в свою очередь, приказал сопровождающему подростков мастер-сержанту "оставить их наедине и проследить за их действиями", после чего доложиться непосредственно командующему.
   И вот сейчас Грир стоял навытяжку перед столом самого страшного человека в НЕРВ и ждал пока тот прочитает его отчёт. Много времени это не заняло и уже через пару минут Гендо Икари обратил взгляд на сержанта:
   --- Хороший отчёт, мастер-сержант. Чувствуется профессионализм.
   --- Спасибо, сэр.
   --- А теперь, я хотел бы услышать ваше личное мнение, мастер-сержант. Ваши впечатления об этих пилотах. Может быть что-то, что вы не сочли достойным вынести на бумагу.
   Разговор, или, возможно, точнее будет сказать допрос, продлился около получаса.
   Наконец, выжатый внутри как лимон, Грир покинул кабинет командующего. Лишь зайдя в лифт, он позволил себе расслабиться. Почему-то, у сержанта было ощущение, что он только что забыл что-то... что-то важное.
  
   Будь сейчас кто-нибудь рядом с Икари Гендо, он бы мог увидеть, как губы сидящего в своей излюбленной позе командующего растянулись в улыбке и он прошептал:
   --- Значит Шики и Арквейд, да?.. Что-ж, это будет интересным...
  
  
   Как оказалось, к их приезду было подготовлено всё. По приезду в Геофронт, который произвёл на только прибывших пилотов незабываемое впечатление, их сразу отправили, как говорится, "по инстанциям". Ознакомили с приказом о переводе в НЕРВ-Япония, выдали новые удостоверения, пропуска и телефоны. Провели краткую экскурсию по территории комплекса, во время которой они познакомились с третьим пилотом Рей Аянами, пепельноволосой красноглазой девушкой с ничего не выражающим лицом, заместителем командующего Козо Фуюцки, их будущими инструкторами и персоналом местного Научного отдела во главе с их начальницей доктором Акаги.
   Шики ожидал, что их, как и в НЕРВ-Америка, поселят в каком-нибудь общежитии на территории комплекса, но, как оказалось, им полагались отдельные квартиры в том же доме, где жили и остальные пилоты, и даже в том же подъезде, только этажом ниже. И уже во второй половине дня их, вместе с остальными пилотами, которые всё это время провели на тренировках, отвезли домой сотрудники Второго отдела.
   Квартира, доставшаяся Шики, была самой обычной однокомнатной, характерной для Японии. Небольшая жилая комната, в которой из мебели были только письменный стол и шкаф, да ещё футон в углу, при виде которого Шики с тоской вспомнил кровать в особняке. Маленькая прямоугольная кухня, с кухонным столом, четырьмя стульями и электроплитой, встроенной в кухонную стенку, занимающую всю узкую стену. Небольшая прихожая с вешалкой на стене и небольшой тумбочкой в углу. Ну и совмещённый санузел. В общем, предельно утилитарно и с минимумом комфорта.
   Его багаж -- сумка с личными вещами -- была уже доставлена в квартиру и оставлена прямо в коридоре. Вещей у него было немного -- фактически только то, что было выдано ему в Америке: полевой камуфляж, несколько футболок, спортивные штаны да несколько комплектов белья. Гражданскую одежду он не покупал -- всё равно находился он обычно на базе, да и на улицах Элберна, где и располагалась центральная база НЕРВ-Америка, военных было не меньше, чем гражданских.
   Быстро переодевшись в спортивки и футболку и сложив остальное в шкаф, Шики собрался зайти за подругой и уже вместе пойти в гости к новым коллегам, которые настойчиво приглашали их на ужин, да и вообще, надо было нормально познакомиться с теми, кто будет сражаться с ними плечом к плечу. Однако, его опередили -- раздался звонок в дверь.
   Юноша открыл и остолбенел. В гражданской одежде Арквейд смотрелась ещё лучше, чем в форме. Клетчатая юбка чуть выше колен и белая блузка подчёркивали все достоинства нового тела его любимой.
   -- Так и будешь держать девушку на пороге? Где же твоё воспитание, Шики? -- лукаво улыбнулась Арк, явно довольная произведённым впечатлением.
   -- Извини, -- слегка смутился парень. -- Проходи, пожалуйста. -- он отстранился, дав девушке пройти, и, закрыв дверь, последовал за ней в глубь квартиры.
   Заглянув на кухню, Арк зашла в комнату. Парень прислонился к стене и просто любовался подругой, осматривающей его жильё.
   -- Ну и как тебе новый дом, Шики? -- заинтересованно спросила Арквейд.
   -- Тесновато, -- усмехнулся юноша. -- В особняке у меня комната была как тут квартира.
   -- Помню, помню. -- рассмеялась девушка. -- И окна там были куда как лучше, залезать было удобно.
   -- Да уж. -- Шики вспомнил первый раз, когда он не пришёл на встречу с ней, и Арквейд, проникнув в его комнату, разбудила его с утра и потребовала объяснений, а потом их застукала Хисуи. Тогда лишь благодаря способности Принцессы управлять людьми удалось избежать неминуемого скандала. -- А твоя квартира?
   -- Такая же маленькая, -- махнула рукой девушка. -- В НЕРВ знают как экономить бюджет. Зато теперь мы и живём рядом и работаем вместе. -- она счастливо улыбнулась.
   -- Но и работа у нас опасная. -- заметил юноша.
   -- Не опаснее охоты на вампиров, -- отмахнулась девушка. -- Тут вместе с нами будут воевать по крайней мере ещё трое пилотов. Если уж этот Синдзи в одиночку смог уничтожить двух Ангелов, то впятером мы их просто размажем.
   -- А ты изменилась, -- улыбаясь, сообщил ей Шики.
   -- В лучшую сторону или в худшую? -- чуть наклонив голову набок, спросила Арк.
   Шики еле заметно пожал плечами:
   -- Раньше бы ты так не сказала.
   На лицо девушки словно упала тень:
   -- Знаешь... Когда почти теряешь близкого человека из-за своей неуживчивости, отношение к командной работе сильно меняется...
   -- Там не было твоей вины, Арквейд... Никто не мог знать, что у того кровососа будет ружьё, а без него он бы не доставил мне никаких проблем.
   -- Не ружьё, обрез ружья... -- машинально поправила его Арк.
   -- Вот. Ещё одно. Раньше тебя бы не зацепила разница. Человеческое оружие тебя никогда не интересовало. -- постарался сменить тему юноша.
   -- Наверное, это остатки сознания Мари на меня влияют. Она дочь капитана SAS, и почти всю жизнь провела с военными.
   -- Хм... -- Шики задумался. -- А он не сможет при встрече понять, что с его дочерью что-то не так?
   -- Так он погиб год назад. -- хмыкнула девушка. -- Я даже его лица не могу "вспомнить", видимо эти воспоминания стёрлись, когда Ева разрушила личность Мари... Слушай, Шики, -- возмутилась Арквейд. -- Да что это мы о таком грустном-то говорим?
   -- Не знаю. -- ответил парень. -- Арк, мы ведь собирались к ребятам пойти, поужинать с ними.
   -- Вот и пойдём. -- подхватила та.
   Шики окинул взглядом комнату, прикинув, не забыл ли он чего, прицепил на карман штанов складной нож и вместе с подругой отправился в гости.
  
   * * *
  
  
   [Шики]
  
   Когда они пришли к своим новым коллегам, им открыла пилот "прототипа" Аянами Рей. Синдзи и Аска в это время горячо спорили в гостиной, кто будет сегодня готовить ужин, а точнее, как понял Шики, будет рыжая помогать Синдзи в готовке или нет.
   Арквейд, почти сразу же полупредложила-полуприказала своему кавалеру помочь командиру подразделения на кухне, пока они с девушками тут пообщаются.
   Так что теперь Шики в компании молодого Икари возился на кухне. Впрочем, он и в прошлой жизни, частенько готовил для Арк и проблемой для него это не стало.
   -- Что готовить-то будем, Син? -- спросил юноша.
   -- Сложный вопрос... -- Икари задумчиво почесал затылок. -- Смотри, Нагиса, нас точно будет шестеро, ещё может зайти Габри, то есть рассчитывать надо как на десятерых. Рей -- вегетарианка. Аска японскую кухню, не то чтобы не переносит, но настроение потом испортит капитально. Мисато без разницы, лишь бы вкусно. Габри тоже всё-равно, лишь бы побольше. Вот по твоим с Мари предпочтениям, уже слово тебе... Да, и ещё, ты готовить что умеешь?
   -- Хм... -- теперь уже настала очередь Шики стимулировать мысленную деятельность методом "массирования черепа". -- С точки зрения приготовить, мне японская кухня ближе, хотя большой разницы нет, -- тут он вспомнил добрым словом Кохаку, которой бывало помогал по кухне, и у которой многому научился. -- А по предпочтениям... -- он усмехнулся. -- Наверное, как и майору -- ни у меня ни у... Мари особых предпочтений нет.
   -- Я смотрю ты хорошо её знаешь, -- заметил Синдзи. -- Давно знакомы?
   -- Ну... Не так уж и давно мы познакомились...
   -- Угу... Ясно... -- протянул лейтенант. -- Нагиса, а нескромный вопрос можно?
   -- Валяй. -- махнул рукой парень.
   -- Я правильно понял, что вы с Мари больше, чем просто друзья?
   -- Да. -- Шики усмехнулся. -- Много больше. -- они с Арк решили, что пытаться скрывать их отношения нет смысла, слишком легко при этом ошибиться, да и скрывать ложь за правдой куда как проще.
   -- Что-ж... Совет вам да любовь... -- последнюю фразу Икари произнёс на каком-то неизвестном Шики языке. Впрочем, увидев на его лице непонимание, Синдзи пояснил. -- Это по-русски. Пожелание паре долгой и счастливой жизни вместе.
   -- Спасибо. -- просто ответил Шики.
   -- Ладно, что-то мы отвлеклись от главного. -- вернулся к основной теме Синдзи. -- Предлагаю следующее: плов, овощи и салат. Ты что по этому поводу думаешь?
   -- Вполне нормально.
   -- Ну и хорошо. Нагиса, достань тогда мясо из холодильника. -- попросил Синдзи пепельноволосого пилота. -- А я пока с рисом разберусь.
   -- Из которого? -- уточнил Шики, глядя на два холодильника, стоящих рядом.
   -- А... Из того, что поменьше. -- пояснил Икари. -- Во втором продуктов нет, там Пен-Пен живёт.
   -- Кто живёт? -- слегка завис пепельноволосый пилот.
   -- Пен-Пен. Это пингвин Мисато. К ужину он, наверное, вылезет из своего "дома", тогда и познакомитесь.
   -- Оригинальный у неё питомец. -- задумчиво произнёс Шики, открывая дверь холодильника и натыкаясь взглядом на стройные ряды пивных банок, занимающих обе верхние полки. -- Это, я так понимаю, тоже её запасы?
   -- Точно. Только не подумай, что она алкоголик. Там, в основном, безалкогольное пиво, квас.
   -- Интересный у нас командир. -- подытожил Шики, отыскав упаковку с мясом.
   -- Не то слово, -- Икари тихо рассмеялся.
  
   -- Син, -- нарезающий салат Шики на секунду прервался. -- Ты в начале говорил, что на ужин может прийти "Габри", правильно?
   -- Ага. Было такое. -- согласился Икари, в настоящее время помешивающий плов.
   -- Ты случайно не унтер-офицера Ферраро имеешь в виду? -- Шики вспомнил невысокую светловолосую девушку-инструктора, которая гоняла по полигону пилотов.
   -- Её самую. Она ведь в квартире напротив живёт и частенько у нас столуется. -- подтвердил Синдзи его догадки и, как бы невзначай, спросил. -- Нагиса, я слышал, ты несколько лет в коме пролежал, верно?
   -- Угу, я не так давно в себя пришёл. -- осторожно ответил юноша, явственно чувствуя интерес, смешанный с подозрительностью, в голосе младшего Икари. -- "Вот, похоже, и проверку нам устраивают." -- пронеслось в голове Шики.
   -- Я всегда считал, что те кто пролежал в коме, психологически остаются того же возраста, когда уснули, а по тебе я бы так не сказал -- нормальный парень моего возраста.
   -- Хех. -- Шики усмехнулся. Вопрос был, что называется, не в бровь, а в глаз, но вот когда юноша понял, что его поведение слишком отличается от поведения десятилетнего, ему пришлось придумывать хоть какое-то объяснение этому, его он и использовал. -- Просто меня с детства учили многому и давалось мне всё на удивление легко. Мне ещё до комы говорили, что я быстро развиваюсь. Наверное, сейчас я просто соответствую своей внешности.
   -- Интересно. -- хмыкнул Синдзи. -- Значит ты у нас вундеркинд, как Аска?
   Парень пожал плечами в ответ.
   -- Не знаю. Никогда о себе так не думал. А что, Аска так хороша?
   -- Ну... -- Икари немного замялся. -- Она у себя в Германии уже колледж закончила, но вот характер у неё... Да и ведёт она себя иногда, будто ей всего лет десять...
   -- А ты её перевоспитай. -- в шутку предложил Шики, чтобы уже окончательно сменить тему.
   -- Если она за ум не возьмётся, то куда деваться-то? -- буркнул Син. -- Так и придётся перевоспитывать... Поможешь? -- он подмигнул Шики.
   -- Помогу, конечно... Син, посмотри, стоит что ещё в салат положить?
   И разговор плавно съехал на обсуждение готовящихся блюд.
  
   [Арквейд]
  
   -- И часто у вас тут такие "семейные" ссоры? -- заинтересованно спросила Арквейд рыжую.
   -- Пф! -- фыркнула в ответ та. -- Этот Икари вечно пытается меня к плите поставить! -- тут Аска заинтересованно посмотрела на Арк. -- А ты хорошо управляешься со своим спутником, Мари. Вы с ним... -- она замялась. -- Ну... Это...
   -- Ага! -- подтвердила девушка. -- А ты и Синдзи тоже вместе?
   -- Нет, конечно! -- Ленгли аж взвилась. -- Зачем мне этот придурок Икари, когда у меня есть мой Кадзи?!
   Покопавшись в памяти, Арквейд вспомнила этого Кадзи. Во время экскурсии по комплексу они его встречали. И впечатления на неё этот небритый мужчина в капитанской форме не произвёл.
   -- Это капитан Рёдзи что-ли? -- с недоумением спросила она. -- Тебе не кажется, что он... Как бы это сказать?.. Староват немного для тебя?
   -- Для настоящей любви возраст не преграда! -- высокомерно заявила рыжая.
   -- Тебе решать, конечно... -- Арквейд недоумённо пожала плечами. Лично она с трудом могла представить себе подобный союз, тем более что, этот Рёдзи, похоже, пытался ухлёстывать за майором Кацураги, по крайней мере из его сегодняшнего поведения девушка сделала именно такой вывод.
   -- Вот именно! -- Ленгли была явно довольна "победой" в их маленьком споре.
   Дальнейший разговор уже протекал без подобных всплесков. Если делать скидку на сложный характер, а точнее некоторую избалованность, общаться с Аской было даже интересно. А вот поведение Рей очень удивило Арк. Аянами всё время разговора просидела с какой-то книжкой по биологии. При этом за разговором она явно следила, но отвечала лишь на прямые вопросы, обращённые к ней, а сама первой заговаривать не пыталась. В совокупности с общей безэмоциональностью смотрелось это довольно странно.
   Ужин прошёл тоже вполне спокойно. Мисато слишком устала на работе и шквала подколок, обещанного им пилотами, не последовало. Да и вообще, парни расстарались на славу, и за столом долгое время царило молчание -- голодные офицеры НЕРВ решительно расправлялись с пловом.
   Разговор возобновился уже после, когда они сели пить чай.
   -- Слушай, Мари, -- в глазах Аски был виден жгучий интерес. -- А у тебя какой уровень синхронизации с Евой?
   -- Аска! -- Синдзи был явно возмущён. -- Тебе не надоело меряться процентами?
   -- Тебе-то что, Икари? -- фыркнула рыжая. -- Я не у тебя и спрашиваю.
   -- Ну... -- Арквейд сделала вид, что задумалась. -- Около пятидесяти...
   -- Ха! -- Аска задрала нос, но Арк тут же срезала её.
   -- Это в обычном состоянии. А так доходило почти до сотни.
   -- Как это?! -- Ленгли буквально подскочила на месте, да и по остальным было понятно, что интересно всем.
   -- Расскажи поподробнее, Мари. -- попросил Синдзи.
   -- А подробнее рассказывать нечего. -- усмехнулась девушка. -- Во время первого такого скачка я чуть не умерла и потеряла часть памяти. -- они с Шики решили продолжать использовать эту легенду, тем более, что она была весьма близка к истине. -- Да и во второй раз было немногим лучше... Так что, никому не желала бы пройти через такое.
   -- Вот как... -- нахмурился Икари. -- Надо будет завтра пообщаться с доктором Акаги. Как раз синхротесты будут. Не хотелось бы так попасть. Причину этого так и не нашли? -- спросил он у Арквейд.
   -- Нет. -- тут девушка, конечно, слукавила, но говорить кому-либо о том, что второй "скачок синхронизации" вызвала она сама, было бы глупо. -- Это произошло всего дважды и никакой закономерности не выявили. Ясно только, что это связано с S2-реактором, но как?.. Мне, по крайней мере, об этом не говорили.
   -- Мари, и ты после всего произошедшего снова согласилась лезть в свою Еву? -- во взгляде Аски читалось явное уважение.
   -- А что у меня есть кроме пилотирования? -- вопросом на вопрос ответила девушка. -- Да и не сделай я этого, не встретилась бы с Нагисой. -- она слегка покраснела.
   -- Хех, -- Мисато хитро улыбнулась. -- Значит у нас теперь есть сложившаяся пара. Вот, Синдзи, учись у Каору, как с девушками общаться. Раз, и очаровал Мари при первой же встрече. А ты всё... Эх... -- она картинно махнула рукой. -- Смотри, у тебя и Аску кто-нибудь уведёт...
   -- Мисато! Сколько можно?! -- в один голос вскинулись Икари и Ленгли, возмущённо уставившись на смеющуюся Кацураги.
  
   После ужина разговоры продлились до поздна. Под конец, когда Шики и Арквейд уже уходили, Мисато решила подколоть их напоследок:
   -- Мари, Нагиса, вы там главное предохраняться не забывайте, -- откровенно развлекаясь напутствовала их майор. -- А то ведь смотрите у меня... -- она шутливо погрозила им пальцем.
   -- Конечно, майор Кацураги, вы абсолютно правы. Мы конечно же об этом помним. -- уверила её Арк.
   -- Более того, мы уже всё купили. -- подхватил её игру Шики. -- Но всё равно, спасибо за напоминание.
   -- А?.. -- Мисато явно не ожидала услышать такой ответ и впала в ступор.
   -- До свидания, майор, рабята. -- еле сдерживая смех, парочка выскочила из квартиры. Из-за закрывающейся двери донелось довольное ржание младшего Икари. Смеясь, они спустились на свой этаж и зашли в квартиру Шики.
  
   * * *
  
  
   -- Вот и закончился наш первый день на новом месте, -- обратился Шики к подруге, покрепче приобняв её. -- Что думаешь обо всём этом?
   -- Не хочу ни о чём сейчас думать. -- Арквейд, сильнее прижалась к любимому, положив голову ему на плечо. -- Хочу просто сидеть здесь рядом с тобой. Я иногда боюсь, что мне всё это кажется, что я вдруг проснусь, и окажется, что тебя нет рядом...
   -- Шшш... Арк, милая, это не сон. -- успокаивающе произнёс юноша. -- Мы вместе, мы живы, а значит, всё будет хорошо...
   -- Не сон, не сон... -- повторила девушка. -- А ты можешь доказать мне это, Шики?
   -- Доказать? -- непонимающе посмотрел на неё парень.
   -- Ну да. Доказать. -- её рука змеёй скользнула под футболку Шики. -- Мы же не были вместе несколько недель... Убеди меня, что это всё не сон.
   -- Значит убедить? -- усмехнулся пепельноволосый пилот. -- Ну хорошо, Принцесса. Такое доказательство ты сочтёшь достойным? -- он поцеловал её в подставленные губы.
   -- Уже лучше. -- произнесла она, когда они оторвались друг от друга. -- Но пока ты не до конца меня убедил...
   -- Тогда продолжим...
  
  
   -- И как тебе твоя Ева? А, Нагиса? -- Синдзи похлопал парня по плечу. -- Ты ж говорил, что раньше её не видел.
   -- Впечатляет. -- только и смог произнести Шики.
   -- Что, Пятый, боишься? -- поддела его Аска.
   -- Не боюсь, Вторая, -- в тон ей ответил юноша. -- Восхищаюсь.
   -- Эй там, господа пилоты, -- донесся из динамиков, голос доктора Акаги. -- Долго вы там будете делиться впечатлениями? Занимайте места.
   -- Удачи, парень. Покажи на что способен. -- младший Икари похлопал Шики по плечу и отправился по пандусу к контактной капсуле своей Ноль-первой.
   Аска махнула ему рукой, тоже, мол, удачи тебе. -- и убежала к своей черно-буро-зелёной Ноль-второй.
   Рей удостоила их с Арк кивком, выражение на её лице при этом не изменилось ни на йоту.
   Арквейд же, смотревшаяся в контактном комбинезоне просто сногсшибательно, подошла вплотную к нему и, погладив по щеке, поцеловала, а затем прошептала ему на ухо:
   -- Шики, будь осторожнее.
   И, улыбаясь, ушла к своей Ноль-четвёртой.
   Забравшись по приставленной к контактной капсуле лесенке, Шики внимательно осмотрел внутренность этой "кабины". Не обнаружив ничего кроме ложемента пилота с парой рукояток управления в подлокотниках, он уселся в него поудобнее и пристегнулся.
   Через внутренние динамики юноша слышал отрывистые переговоры операторов на командном мостике. Евы обслуживались поочерёдно и очень быстро. Наконец, очередь дошла и до него.
   Прокручиваясь вокруг своей оси контактная капсула вдвинулась в тело Евангелиона-05. Из отверстий в стене начала поступать ЛСЛ, знакомо запахло кровью, да и вкус у этой жидкости оказался соответствующим. Дышать ЛСЛ было крайне непривычно, но, на удивление, не труднее чем обычным воздухом.
   Следуя командам с мостика, Шики синхронизировался со своей Евой. Из переговоров с мостика он понял, что его синхроуровень составил 40.6%
   Минут через двадцать он решил попробовать то, что придумал вчера. Когда Арквейд рассказала ему, что в своём Евангелионе она получает доступ к своей силе, у Шики возникла мысль попробовать повторить её действия. Как он помнил, Аоко как-то говорила, что способность видеть линии смерти, это не столько свойство его глаз, сколько особенности разума и души.
   Он сосредоточился на конструкциях, расположенных перед "лицом" Ноль-пятого. Забавно, раньше, ещё до встречи с Арк, он бы многое отдал за то, чтобы избавиться от силы своих глаз. А сейчас пытается вернуть эту силу, потому что она может помочь ему и его любимой выжить в этом сумасшедшем мире.
   Вот оно! Линия, проходящая поперёк одной из стоек. На какую-то секунду он смог увидеть её!
   Шики сосредоточился сильнее. И ему удалось: линии появились! Пока ещё не та сеть, пронизывающая всё. Только отдельные линии, но и это была победа -- значит, когда он сидит в Еве, он может использовать их.
   Вдруг в его голове возникли встревоженные голоса с мостика. Его уровень синхронизации, как оказалось, подскочил до 63.2%
   -- Что это было, Нагиса? -- требовательно прозвучал в его мозгу голос доктора Акаги.
   -- Эээ... Не знаю, доктор... -- Шики спешно придумывал, как объяснить произошедшее. -- Я задремал... И вот...
   -- Хм... Задремал значит?.. -- Рицко на миг замолчала и, видимо, решив не прерывать тесты, продолжила. -- Ладно. Постарайся не задремать снова, Нагиса. И после тестов сразу ко мне... Мари, -- обратилась она к Арк. -- Ты тоже подойдёшь. Расскажешь подробно, что было у тебя во время испытаний.
   -- Хорошо, доктор Акаги. -- в один голос отозвались пилоты.
  
   -- Интересный ты парень, Нагиса, -- со смешком обратился к нему Синдзи. -- Первая синхронизация, и тут же скачок синхроуровня.
   Они оба находились в мужской раздевалке, одеваясь после душа. Впрочем, запах ЛСЛ всё равно оставался. Однако Шики не обращал на него внимания, погружённый в свои мысли. Тем не менее он отметил явную подозрительность в голосе младшего Икари.
   "Тоже вопрос." -- подумал юноша. -- "В чём-то он меня подозревает. Оно, конечно, понятно, слишком много я ошибок сделал... Но почему тогда меня всё ещё не прессует Второй отдел? Или дело тут не в этом. А в чём тогда? Непонятно..."
   -- Да сам не знаю, что там случилось, -- Шики решил придерживаться озвученной им ранее версии. -- Прикрыл глаза на секунду и не заметил как задремал. Проснулся уже от криков с мостика. Может Акаги что-то скажет?
   -- Посмотрим. Если она не запретит, расскажешь, что выяснится? Это ведь всем нам полезным может оказаться.
   -- Расскажу, конечно. -- Шики пожал плечами. соглашаясь с Сином. -- Правда если там что-то важное для всех будет, нам, думаю, всем всё объяснят.
   Шики вернулся к двум наиболее его интересующим вещам.
   Во-первых, Арк в течение всего пути от Ев к раздевалкам не произнесла ни слова, и, насколько Шики её знал, девушка была в бешенстве.
   "Да уж... Большая взбучка меня ждёт." -- снова мелькнула мысль.
   А во-вторых, Арквейд говорила, что она чувствовала некий разум в своём Евангелионе. Но Шики не чувствовал ничего такого в Ноль-третьем. Возможно, это из-за того, что у неё Ева с S2-реактором. Надо будет поговорить с ней об этом. Может и удасться переключить её с мыслей нанести ему телесные повреждения разной степени тяжести...
   Его мысли прервала сирена, за которой последовало объявление по интеркому:
   -- Нападение Ангела. Пилотам прибыть на мостик.
   Следом за Синдзи Шики выбежал из раздевалки и пристроился рядом с Арк. Бегущая перед ними Ленгли во весь голос, чередуя японские и немецкие (матерные, судя по интонации) слова, сетовала на то, что она только привела волосы в порядок после этого (тут последовало заковыристое немецкое ругательство) ЛСЛ, а теперь снова придётся лезть в контактную капсулу.
  
   * * *
  
  
   -- Ангела засекли патрульные истребители с одного из авианосцев 7-го флота ООН. -- Мисато доводила до пилотов имеющуюся на данный момент информацию. -- В настоящее время он плывёт под водой в сторону Токио-3. Предполагаемое место выхода цели на берег определено с высокой долей точности. Согласно данным визуального наблюдения этот Ангел, подобно Сакиилу, имеет гуманоидную форму. Возможно, это и есть Ангел типа Сакиил, -- Шики заметил, как Синдзи дёрнулся при этих словах, словно желая возразить, но всё же сдержался. -- Но лучше на это не надеяться. -- Мисато обвела взглядом стоящих перед ней подростков. -- Есть какие-то вопросы? Синдзи, ты хотел что-то сказать?
   -- Просто я тоже считаю, что лучше не настраиваться на встречу со старым противником. -- ответил юноша. -- Как говорится, "готовься к худшему".
   -- Хорошо. Тогда перейдём к тактике. -- продолжила майор. -- Синдзи, ты вместе с Рей и Аской атакуешь Ангела сразу, как он выйдет на берег. Ты старший.
   -- Принято, командир.
   -- Порядок действий обычный. Вначале обстрел противника издалека совместно, затем, Синдзи и Аска, вы переходите в ближний бой, Рей, ты прикрываешь их. Вооружение: помимо штатного вооружения Ева-01 и Ева-02 берут АК-1301 и мечи, Ева-00 -- ВОН-13 и "Смерч-Р". Вопросы, предложения?
   -- Мисато, а что если и этот Ангел преподнесёт нам сюрприз? Как Рамиил, например? -- уточнил Синдзи у майора.
   -- Тогда будем действовать по обстоятельствам. И ни в коем случае не геройствовать. -- Мисато внимательно посиотрела вначале на младшего Икари, а затем на Ленгли. -- Если я командую отходить, то вы отступаете, а не ломитесь в атаку. Это понятно?
   -- С мостика не всегда можно правильно оценить ситуацию... -- начал было возражать Син.
   -- Я спросила, лейтенант Икари: приказ вам понятен? -- жёстко прервала его Кацураги.
   -- Так точно, товарищ майор. -- Синдзи вытянулся по стойке смирно.
   -- Младший лейтенант Ленгли? -- Мисато перевела взгляд на Аску.
   -- Я поняла, Мисато. -- хмуро ответила девушка.
   -- Ну вот и отлично. -- майор расплылась в улыбке. -- Мари, Нагиса, теперь что с вами. -- обратилась она к новым пилотам. -- Вы в своих Евах остаётесь в резерве. Мари, ты старшая в паре.
   -- Хорошо, майор Кацураги. -- откликнулась Арквейд.
   -- По вооружению. Мари, ты тренировалась с ГроссГевер, правильно?
   -- Да, майор, -- кивнула в ответ Арк. -- Но очень немного, в основном на симуляторе.
   -- Тогда их и берёте. Объяснишь своему напарнику, что там к чему. Он-то вообще с ними дела не имел.
   Дождавшись подтверждения, Мисато отправила их всех назад переодеваться в контактники.
  
   -- Послушай, -- негромко начал Шики, коснувшись плеча идущей рядом подруги. -- Насчёт того, что произошло на тестах...
   Девушка повернула к нему лицо и... улыбнулась:
   -- Всё в порядке, я уже не сержусь. Я ведь знаю тебя, ты не мог по-другому. Да, и... у тебя получилось?
   -- Получилось, -- подтвердил юноша. -- Я их увидел, не все, но... И это может пригодиться...
   -- А сейчас? Ты их видишь? -- задала волнующий её вопрос Арквейд.
   -- Нет... К счастью... -- усмехнулся Шики.
   Они говорили очень тихо и идущие впереди них Синдзи, Рей и Аска, не могли их услышать, тем более, что они сами были заняты разговором. Младший Икари вполголоса пытался что-то втолковать девчонкам. И если Аянами слушала брата очень внимательно, то рыжая даже со спины выглядела так, будто парень говорит нечто совершенно никому ненужное.
   Когда они подошли к раздевалкам, Аска и Рей сразу зашли внутрь, а Синдзи, повернувшись к подошедшим Арквейд и Шики, сказал:
   -- Мари, Нагиса, -- он слегка замялся, косо посмотрев на Шики, но всё же продолжил. -- Если вам придётся вступать в бой, готовьтесь к неожиданностям... -- помолчав пару секунд, он добавил. -- У меня очень плохое предчувствие.
   -- Просто предчувствие? -- прищурившись, спросила у него девушка.
   -- Угу, -- мрачно подтвердил Икари. -- У меня иногда бывает так. Пока, к сожалению, всё подтверждалось. Так что... -- он не стал договаривать, предоставляя им возможность додумать самим.
   Шики переглянулся с Арк и сказал:
   -- Спасибо за предупреждение, Син. Мы обязательно учтём его.
   Старлей хмуро кивнул и скрылся в раздевалке.
   -- Очень интересно... -- протянул Шики, глядя ему вслед.
   -- Мы ещё это обсудим. -- хмыкнула Арквейд и слегка подтолкнула друга к двери в мужскую раздевалку, напомнив, что времени у них немного и нужно поторапливаться.
  
   * * *
  
  
   Шики уже почти привык к вкусу ЛСЛ. Они с Арквейд сидели в своих Евах, ожидая начала боя. Его уровень синхронизации опять составил чуть больше сорока процентов -- вполне достаточно для управления биомехом в бою. Но в своих возможностях по управлению Шики очень сомневался -- всё-таки он лишь второй раз сидит в капсуле Ноль-пятого. Хотя... Синдзи, по его собственному признанию, вообще первый раз увидел Еву перед боем с Сакиилом, и это не помешало ему в одиночку размазать третьего Ангела по улице Токио-3.
   "Справлюсь." -- подумал парень. -- "Мне есть за что сражаться. Так что, куда я денусь..."
   Арк уже рассказала ему всё, что знала про GG-2. Ничего сложного тут не оказалось, а учитывая развитую систему наведения, пользоваться "ГроссГевером" было даже проще, чем M-4, который он изучал в Америке.
   На экраны внутри капсулы была выведена картинка с камер на побережье и камер, стоящих на Евах первой тройки пилотов, на отдельном экране красовалась миникарта прибрежного района, где условными обозначениями были отмечены Евангелионы, башни автофортов и неумолимо приближающийся Ангел.
   -- Ориентировочное время до выхода Ангела на берег -- пять минут. -- прозвучал на общем канале голос майора. -- Синдзи, Аска, Рей, готовьтесь.
   -- Всегда готовы, Мисато. -- отозвался младший Икари.
   Ноль-первый Синдзи и Ноль-второй Аски стояли почти рядом недалеко от береговой линии, а Ева-00 Рей располагалась поодаль, так, чтобы другие Евангелионы не перекрывали ей сектор обстрела.
  
   -- Вот он. -- выдохнула Мисато.
   На экранах была чётко видна фигура Седьмого Ангела. Монстр стоял "по колено" в воде, не двигаясь, словно позволяя рассмотреть себя и, в свою очередь, рассматривая своих врагов. Картинка с камер самолётов разведки всё-таки не позволяла составить о нём чёткое впечатление. Теперь его никто не спутал бы с Сакиилом. Две "руки" и две "ноги"... Всё... Больше ничего общего эти два пришельца не имели. Седьмой представлял из себя некий "прямоугольник", концы которого были вытянуты и образовывали "конечности". Ровно посередине туловища монстра красовалась костяная маска, почти такая же, какая была у Третьего и Четвёртого.
   Автофорты открыли огонь. Евы тройки пилотов поддержали их. Синдзи и Аска стреляли короткими очередями, так как их и учили. Рей разрядила по цели "Смерч" и теперь стреляла из винтовки, целясь в маску Ангела. Но никакого видимого эффекта интенсивный обстрел не принёс -- да, Седьмого было практически не видно из-за взрывов вокруг него, но... -- Мисато вопросительно посмотрела на подругу, Рицко покачала головой и вслух сообщила:
   -- Параметры АТ-поля цели не изменяются. Артиллерия сейчас бесполезна.
   Кивнув, показав, что она поняла, майор начала командовать:
   -- Рей, продолжаешь обстрел. Аска, атакуй его мечом. Синдзи, ты прикрываешь её.
   Отдав приказания, Мисато снова напряжённо уставилась на экраны. Больше всего её беспокоило то, что Ангел никак не реагировал на обстрел. Он просто стоял на одном месте и будто ждал чего-то.
   Смещаясь влево, чтобы не перекрывать обстрел сестре, Синдзи начал сближение с пришельцем, не прекращая стрелять. Аска же, отстреляв свой АК-1301 "до железки" одной очередью, отбросила автомат и, выхватив меч, бросилась прямо на Ангела, который всё ещё не двигался.
   Добежав почти до самого Седьмого, Аска прыгнула вперёд и, прямо во время прыжка нейтрализовав АТ-поле пришельца, разрубила его пополам. Обе половинки Ангела упали в воду, осев и почти полностью скрывшись под водой.
   -- Согласно показаниям приборов цель уничтожена. -- раздался радостный голос Майи Ибуко.
   -- Вот видишь, Икари, -- Аска повернулась к своему полевому командиру, картинно закинув меч на плечо. -- Всё просто! И никаких там неожиданностей, о которых ты так беспокоился!
   Евангелион же Синдзи продолжал стоять в стойке, целясь в то место, где до этого стоял Седьмой, и явно готовился продолжать бой.
   -- Что-то здесь не так. -- прозвучал на общем канале его хриплый голос. -- Слишком просто...
   Положа руку на сердце, Мисато была полностью согласна со своим подчинённым, а вот Ленгли насмешливо начала возражать:
   -- Да не волнуйся ты так, Ика...
   Дальше события развивались настолько быстро, что уследить за ними смог бы далеко не каждый.
   -- Аска! Сзади! -- Синдзи сопроводил свой дикий крик длинной очередью на расплав ствола из автомата.
   Одновременно с ним Акаги воскликнула:
   -- Цель активировала АТ-поле.
   За спиной Ноль-второго буквально воздвигнулись две огромные фигуры, закрытые мерцающей плёнкой АТ-поля, в которой завязли снаряды и АК-1301 Синдзи и ВОН-13 Рей, также возобновившей стрельбу. Эти фигуры были практически точными копиями Седьмого, только вдвое меньше размером. Теперь они были чуть ниже Евангелиона Аски.
   Девушка попыталась прыжком разорвать дистанцию, но... не успела... Левый монстр захватил Еву-02 за руку с мечом и рывком оторвал биомеханоиду конечность. Крик боли Аски заставил содрогнуться всех на мостике. Правый монстр схватил Ноль-второго за вторую руку и туловище и буквально швырнул её вперёд на берег, причём оба Ангела сопроводили летящую Еву лучами из масок на груди.
   "Как по тарелочкам на стенде..." -- мелькнула в голове майора мысль. Выступающий в роли "тарелочки" Ноль-второй практически разорвало пополам двумя попаданиями в область поясницы. Его останки снесли несколько зданий, стоявших недалеко от берега.
   -- Пилот без сознания, но жив! -- крикнул один из операторов.
   Мисато встряхнулась и начала отдавать приказы:
   -- Рей, забери Еву-02 и доставь её вниз. Сорок шестой лифт. Ева-03 и Ева-04 запуск. Синдзи, прикрой Рей и продержись до подхода Мари и Нагисы!
  
  
   Толчок. Перегрузки вдавили тело пилота в ложемент. Мимо проносятся стенки пусковой шахты. Удар. Евангелион остановился в каком-то тёмном помещении. Перед лицом Ноль-третьего разошлись створки дверей и Шики обнаружил, что его биомех жёстко зафиксирован в разгонном блоке, а впереди в километре продолжается бой. Ноль-первый Синдзи при поддержке автофортов пытается отвлечь на себя обоих монстров, а Прототип под управлением Рей тащит останки Евы-02.
   -- Нагиса, Мари, вы готовы? -- раздался в голове юноши голос Мисато.
   -- Я готова, майор Кацураги. -- ответила на общем канале Арквейд.
   -- Готов. -- эхом отозвался Шики.
   -- Разблокировать замки! -- скомандовала майор. -- Вперёд, ребята!
   Шики вышел из здания, в котором и был расположен выход лифтовой шахты, и снял с креплений "Гроссгевер". Управлять Евой было просто -- она фактически была продолжением тела, слушаясь малейшей мысли. Парень осмотрелся, Арквейд на своей Ноль-четвёртой тоже уже вышла из лифта и, пользуясь тем, что никто не перекрывал сектор обстрела, уже успела несколько раз выстрелить в одного из Ангелов.
   -- Нагиса, обходи справа. -- скомандовала его подруга. -- Займись правой "половинкой".
   -- Понял! -- подтвердил юноша и двинулся вперёд, забирая вправо.
   Наведя прицельную марку на "половинку", Шики дал короткую очередь, которая ушла правее и выше точки прицеливания. Вспомнив наставления Арк, он скорректировал прицел и выстрелил ещё раз, теперь уже точно. Впрочем, эти снаряды, как и другие, выпущенные из орудий автофортов и винтовок других Ев, взорвались столкнувшись с АТ-полем Ангела, не причинив ему совершенно никакого вреда. Результат, тем не менее, был достигнут -- монстр обратил внимание на нового врага и выпустил в него луч из своей маски. Дёрнувшись в сторону, Шики сумел избежать попадания, но споткнулся и, пытаясь удержаться на ногах, опёрся о ближайшее здание, наполовину разрушив его.
   -- Нагиса, формируй АТ-поле! -- крик Синдзи, успевавшего, как оказалось, следить и за подошедшей подмогой.
   "Чёрт, совсем забыл. Как там говорила Арк?.. Мысленно пожелать..."
   -- Готово! -- и следующий луч Седьмого отражается собственным полем Ноль-третьего.
   Оглянувшись на Ноль-четвёртую, Шики увидел, что вокруг неё тоже мерцает плёнка АТ-поля. Успокоившись, он продолжил движение, стреляя на ходу.
  
   -- Мари, Нагиса, прикройте меня! Атакую левого! -- скомандовал Икари-младший, выхватывая свой меч.
   Ноль-первый рванулся вперёд резко сокращая дистанцию между собой и целью. Увернувшись от луча, он нанёс удар. Меч на какие-то секунды задержался на АТ-поле монстра, но Синдзи сразу же нейтрализовал его и лезвие квантового меча врубилось в плоть Седьмого, отсекая ему верхнюю конечность.
   Далее старлей просто пнул своего врага по нижней конечности, у него даже в мыслях "язык не поворачивался" назвать это ногой, и толкнул его плечом, сбивая на землю. А дальше заработал прог-мечом как заправский мясник, превращая монстра в кучу крупнонарубленной "ангелятины".
   Правого Ангела связали боем Ноль-третий и Ноль-четвёртый. Они кружили вокруг него, стреляя из винтовок, не позволяя прийти на помощь своему "клону".
   Закончив с левой "половинкой", Виктор бросился на помощь друзьям.
   "Забавно," -- подумалось ему. -- "Никогда бы не подумал, что даже в мыслях назову Каору другом. Но мы всё же бьёмся рука об руку, да и появился он совсем не тогда, когда я ожидал. Может он и не ангел, тут всё же не сериал... Ладно..." -- отогнав лишние мысли, он налетел на оставшегося врага и...
   -- Синдзи-и, сзади!!! -- крик Мари прогремел в его голове.
   Моментально сменив направление движения, он отскочил в сторону... Вовремя успев убраться с пути луча. Разрубленная им буквально несколько секунд назад "половинка" уже стояла на том же месте, абсолютно целая на вид.
   "Вот и хвалёная регенерация Израфиила." -- пронеслось в голове юноши. -- "Неужели придётся как в сериале?.. Убивать их одновременно... Тем не менее..."
   -- Отступаем. Нагиса, Мари, отходим!
  
   "Вот мы и вернулись к начальному раскладу..." -- Шики смотрел на выглядящих абсолютно невредимыми противников. Евы отступили вглубь города и Ангелы теперь сравнивали с землёй автофорты, на которые до этого не обращали внимания, занятые исключительно боем с Евангелионами. Впрочем, автофортов уже почти не осталось, и надо было срочно принимать решение.
   Впрочем, их Евы тоже почти не пострадали. Только его Ноль-третьему, пока он отвлекал одного из монстров, отстрелили кабель питания. Синдзи же свой кабель отсоединил сам, когда атаковал Ангела мечом. Новые кабели они уже присоединили, и Шики немного позавидовал Арквейд, Ева которой обходилась не только без кабеля, но и без тяжёлых наплечных батарей.
   -- Мисато, -- раздался на общем канале голос Синдзи. -- Они регенерируют слишком быстро, так просто с ними не справиться. Есть какие-нибудь идеи?
   "Регенерируют, да?.. Ну что-ж, это должно сработать..."
   -- Я знаю, что делать... -- ответил Шики вместо майора. -- Но мне нужно время. Син, Мари, сможете их ещё задержать. Просто задержать.
   -- Каору, что ты задумал? -- впервые с начала боя в разговор вступила Рицко.
   -- Нагиса, ты... уверен? -- обеспокоенно спросила Арк.
   -- Доктор Акаги, тут долго объяснять, а у нас нет времени. Я практически уверен, что у меня получится. Поверьте мне. И... Да... Мари, я справлюсь...
   -- Я согласен... -- это снова Синдзи. -- Всё равно что-то нужно делать. Мисато, твоё слово?
   -- Действуйте, ребята. -- майор приняла решение. -- Винтовки в хранилищах слева. Там АК-1301. Нагиса, разберёшься?
   -- Мне не нужно, Мисато. Потребуется только прог-нож.
   -- Хм... Очень интересно... Тебе придётся многое пояснить, лейтенант...
   -- После боя, с превеликим удовольствием. -- отозвался парень. -- "В конце концов, это будет значить, что мы выжили..." -- подумал он. -- "Ладно, теперь надо сосредоточиться..."
  
   Синдзи и Мари, подобрав автоматы, начали беспокоящий обстрел Ангелов. Мисато перевела взгляд на Ноль-третий, который, совершенно не двигаясь, стоял на одном колене.
   -- Риц, что он делает? -- обратилась она к подруге, которая уставилась в мониторы, на которые выводились показания датчиков из контактной капсулы.
   -- Не знаю, Мисато, не знаю. -- Акаги даже забыла про свой кофе, остывавший на краю стола. -- Его синхроуровень понемногу растёт. Уже больше шестидесяти процентов.
  
   "Отлично," -- пронеслось в голове Шики, когда он начал четко различать отдельные линии на здании возле которого стоял его Ноль-третий. -- "Но этого мало, надо увидеть точки." -- он напрягся сильнее, ещё сильнее...
  
   -- Вот чёрт! -- Рицко бросилась к микрофону и переключилась с общего канала на канал Ноль-третьего. -- Нагиса, остановись, твой синхроуровень уже почти девяносто! Нагиса!.. А [цензура]!.. -- она рывком притянула к себе клавиатуру...
   -- Риц, что такое... -- начала было Мисато, не привыкшая слышать подобную ругань от своей подруги, но её прервал другой голос...
   -- Доктор Акаги, не мешайте ему. -- раздался голос Икари Гендо.
   -- Командующий?! Но ведь...
   -- Он же сказал, что знает, что делает. К тому же, у Вас есть какие-то другие предложения по решению вопроса с этим Ангелом?
   Рицко уже открыла рот, чтобы возразить, но тут раздался испуганный крик Майи:
   -- Семпай! Смотрите, его синхроуровень!..
   Те слова из фразы, которую изрыгнула Акаги, посмотрев на монитор, что были на японском, Мисато поняла, остальное было явно на русском. Подобное иногда в особо сложных ситуациях произносил Синдзи, да и русские спецназовцы, с которыми в своё время она служила, такими словами частенько просто разговаривали. Точного перевода она не знала, но об общем их смысле догадывалась.
   Она подскочила к подруге, уже начавшей набирать на клавиатуре, какие-то команды, и увидела причину столь сильного волнения начальника Научного отдела -- синхроуровень на мониторе Нагисы перевалил за сотню и стремительно возрастал.
   -- Что это такое, Риц? -- ошарашенно спросила она, но Акаги только дёрнула плечом, не мешай мол.
   Майя, совершенно побледневшая, покосилась на терминал, убедившись, что общий канал отключен, и ответила за наставницу:
   -- Когда... Когда уровень дойдёт до двухсот процентов, пилот... он... сольётся с Евангелионом.
   -- Что?!! Как это сольётся?!!
   Акаги выплюнула ещё одну явно матерную фразу и выпрямилась.
   -- Вот так, Миса-тян, вот так. -- не поворачиваясь к подруге, она мрачно смотрела на мигающие на экране цифры: 200%.
  
   Весь мир был опутан сетью чёрных линий, пересекающихся, кое-где сходящихся в узлы-точки. Вся смерть этого мира как на ладони. Шики поднял руку, внимательно её рассматривая. Странное зрелище: рука покрыта бронёй, покрашенной в бело-серый камуфляж, на запятье -- спаренная автопушка, в которой давно кончились снаряды. Он сжал и разжал кулак.
   "Вот значит как... Что-ж, наверное, это приемлемая цена за силу, которая позволит убить этого монстра... Ради всех людей на Земле... Ради Арквейд..."
   Он поднялся с колена, посмотрел на валяющуюся под ногами винтовку. Нет... Она ему сейчас не нужна.
  
   Мисато шокированно смотрела, как Евангелион Каору Нагисы... Или это уже сам Нагиса?.. вытащил из спины кабель питания и отбросил его в сторону. Правый наплечник открылся и Ноль-третий вытащил прог-нож. Каким-то хитрым движением прокрутил его в руке, словно привыкая, и... с места рванул в сторону боя.
   Майор, словно очнувшись от шока, быстро включила общий канал и сообщила оставшимся пилотам:
   -- Синдзи, Мари! К вам движется Нагиса.
   Моментально из динамика раздался сильно обеспокоенный голос Макинами:
   -- Майор Кацураги, что с ним?! Он не отвечает по радио.
   -- Он... -- Мисато запнулась. -- Он слился со своим Евангелионом. Будьте осторожней с ним. Неизвестно, что теперь от него ожидать.
   В ответ донёсся сдавленный вскрик.
   -- Вот дерьмо! -- эхом откликнулся Синдзи. -- Мари, соберись. Наша задача прикрыть Нагису. Работаем.
  
   Притормозить. Оценить ситуацию. Чёрно-серый Ноль-первый Икари и грязно-бежевый Ноль-четвёртый Арк занимаются каждый своей целью. Они растянули их подальше -- один на один маневрировать легче, чем пара-на-пару. Так. Син ближе. Присесть на колено. Подхватить левой рукой стоящий на улице автомобиль и метнуть его в ту "половинку", которую атакует Синдзи. Отлично. И Ангел и Икари обратили на меня внимание. Ткнуть в Сина пальцем и махнуть ему в сторону Арк. Хлопнуть себя по груди и ткнуть в его противника. Мол, ты помоги Арквейд, а я займусь этим. Он понял. Прекрасно. Отпрыгнул. Его питающий кабель уже перебит и не мешает двигаться. Ноль-первый бежит в сторону Арк. Можно атаковать.
  
   "Шики... Как же ты?.. Дурак..." -- Арквейд помогало не расплакаться, лишь то, что её любимый всё же не умер, а значит есть шанс его возвращения.
   Очередной луч рассеялся АТ-полем её Ноль-четвёртого и она отскочила чуть в сторону, дважды выстрелив в своего противника.
   Вот и Евангелион Шики, похоже он выбрал целью ту "половинку", с которой дрался Икари. А сам Синдзи бежит к ней на помощь. Стоп. Что-то не так с Ноль-третьим... Точно! АТ-поле! Где оно?
   -- Синдзи, Мисато! У Евы... Нагисы нет АТ-поля. -- она чуть было не назвала его настоящее имя.
   "Как же он..."
   Словно в ответ на её мысли противник Шики выстрелил в него, и... Ноль-третий каким-то неуловимым движением увернулся от выпущенного почти в упор луча. Вот он уже возле своей цели. Наталкивается на стену АТ-поля. Колющий удар ножа и оно словно рассыпается. Ещё шаг и несколько режущих ударов словно слились в одно движение, столь быстро они были нанесены. Ангел оседает, разваливаясь на части.
   Дальшейшая картина отложилась у неё в памяти отдельными изображениями.
   Вот её противник взмывает в воздух, совершая прыжок туда, где убивают его... собрата. Она только успевает выпустить в него последние снаряды из магазина своего АК-1301, большая часть которых просто прошла мимо, а остальные даже не смогли сбить Ангела с траектории.
   Вот Шики приседает на колено перед поверженным противником и, замерев на секунду, вонзает куда-то в груду обрубков прог-нож.
   Вот рука его Евы... его рука... падает на груду того, что раньше было Ангелом, отстреленная лучом второго монстра, который только что приземлился метрах в ста от него.
   Вот Синдзи разворачивается, чтобы прийти на помощь другу, но он явно не успевает.
   Ангел уже возле Шики и сбивает его на землю ударом верхней конечности.
   "Мне нужна моя сила. Вся моя сила." -- проносится в голове Арквейд мысль, и она уже проверенным способом тянется к ощущаемому где-то на фоне ручейку мощи. -- "Быстрее, быстрее".
  
   На мостике все ещё не отошли от зрелища уничтожения одной из "половинок" Ангела слившимся со своей Евой Каору. И вот теперь опять...
   -- Да что же это такое?!! Мари!!! Остановись!!! [Цензура] -- Акаги попыталась что-то сделать, но она просто не успела, да и не смогла бы успеть. Всё произошло слишком быстро, и ей, да и остальным на мостике, оставалось только смотреть на очередную надпись "200%", теперь уже на мониторе младшего лейтенанта Мари Макинами.
   А на основном экране, куда выводилось изображение с камер на побережье, разворачивалось очередное зрелище.
   Ноль-четвёртый поднял руки, и между ними появилось небольшая почти прозрачная фигурка... Ангела. Ева-04 размахнулась и... словно разбила эту фигурку. И, будто в ответ на это действие, сам Ангел, наносящий очередной удар Ноль-третьему... взорвался, забрызгав мелкими ошмётками плоти всё вокруг.
   -- Сигнал Ангела пропал! -- крикнул один из операторов.
   Но ликования, которого следовало бы ожидать не последовало. Слишком много сегодня произошло, да и хотя Ангел был, по всей видимости, убит, ничего ещё не закончилось -- остались две Евы... два пилота. И чего от них можно ожидать, никто не знал.
   Мисато бросила взгляд на командующего. За всё время он вмешался лишь один раз, когда помешал Рицко отключить Нагису, что и привело к имеющейся ситуации. В настоящий момент командующий Икари отдавал кому-то приказы по внутренней связи. Положив трубку интеркома, он подключился к общему каналу и скомандовал:
   -- Старший лейтенант Икари, отслеживайте действия Евангелионов ноль-три и ноль-четыре, но не вмешивайтесь без особого приказа.
   -- Есть! -- донёсся из динамика голос Синдзи. Юноша явно был растерян.
   -- Синдзи, подключись к кабелю питания в точке EH-241. -- добавила Мисато. Всё же сейчас Ноль-первый работал лишь на полуразряженных батареях, а сколько ему придётся там стоять, наверняка никто не знал.
  
   Ева-04 медленно подошла к лежащему Ноль-третьему, который, увидев её, приподнялся на оставшейся руке, и присела перед ним на колено, протянула к нему руку и... погладила биомеханоида по "щеке".
   Синдзи прикусил губу при виде этой картины, сдерживая слёзы. Евы... Да какие "Евы", Мари и Нагиса сейчас находились в нескольких сотнях метров от него. Да, они победили в этой битве, но какой ценой? Ведь это он должен был раствориться в ЛСЛ. И далеко не в этом бою. В этот раз всё произошло совсем не так, как он мог ожидать. Что теперь будет с ними? Оставалось только надеяться, что доктор Акаги найдёт способ вернуть их. Ведь, в сериале-то Синдзи вернулся, значит шанс есть...
   Стоп, а это что происходит?
   Евы 03 и 04 замерли. Затем почти синхронно дёрнулись и... контактные капсулы выдвинулись из своих гнёзд, упав на землю. Мимо Синдзи, гудя винтами, пронеслась чёрная "Рысь" с опознавательными знаками Второго отдела. Вертолёт приземлился возле капсул и из него выскочили несколько человек с носилками. Одна группа подбежала к капсуле Нагисы, а вторая занялась Мари.
   "Неужели!" -- пронеслось в голове пилота. -- Они всё-таки...
   Вот вскрыта капсула Мари, из люка потоком вылилась ЛСЛ, и один из оперов Второго отдела нырнул внутрь и вытащил оттуда тело. Сразу же они начали откачивать девушку. Лейтенант приблизил картинку и... в который раз за сегодня офигел. Вместо длинной рыже-коричневой гривы, на голове спасаемой явно были заметно более короткие светлые волосы. Если это и была Мари, то она точно сильно изменилась, по крайней мере внешне. Она дёрнулась, судя по всему, закашлялась и попыталась встать, но её остановили. Доставший её из капсулы человек махнул рукой в сторону Ноль-третьего -- наверное, что-то объяснял.
   Лейтенант перевёл фокус на вторую группу. Нагису, впрочем он уже в этом сомневался, уже положили на носилки и несли к вертолёту. Оптика, встроенная в Ноль-первого явственно позволяла разглядеть, что и цвет волос Каору тоже поменялся с пепельного на чёрный.
  
   * * *
  
   Арквейд с ногами забралась на койку и наблюдала за лежащим на соседней кровати Шики. Юноша ещё не пришёл в себя, и Арк вернулась мыслями к произошедшему с ними.
   Вот она-Ева стоит на коленях перед Шики и единственное её желание -- быть с ним. Следующим, что она помнила, это как кто-то называет её новое имя. Открыв глаза, она увидела перед собой какого-то незнакомого офицера в форме Второго отдела НЕРВ. Девушка попыталась подняться и её скрутил кашель. Офицер придержал её, помогая сесть. Тогда же до Арк дошло, что на ней нет абсолютно никакой одежды, даже контактника. Впрочем, другая мысль беспокоила её гораздо сильнее. Заплетающимся языком она попыталась спросить, что с... Нагисой. На удивление, безопасник её понял и, махнув в сторону Евы-03, сообщил:
   -- С лейтенантом... -- тут он запнулся. -- Каору всё в порядке. Просто он ещё без сознания. Не беспокойтесь, лейтенант Макинами.
   Арквейд облегчённо выдохнула. Офицер сказал что-то ещё, но она его уже не услышала, в глазах у неё потемнело и девушка потеряла сознание.
   В следующий раз она очнулась минут пять назад уже здесь, в этой то ли палате то ли камере, где кроме двух коек присутствовали только пара стульев и стойка с какими-то медицинскими, как она посчитала, приборами. Одета она была в обычную больничную пижаму, такая же была на ней, когда девушка первый раз проснулась в больнице в Неваде.
   Входная дверь была заперта и не было даже следов какого-либо замка на ней. Зато в углах комнаты под потолком висели небольшие камеры видеонаблюдения. Вот почему девушка и решила, что, возможно, это какая-то камера. Всё же в Евы садились пилоты, а из капсул достали неизвестно кого.
   Делать было нечего, и Арк, устроившись поудобнее, просто сидела и смотрела на спокойное лицо лежащего юноши, такое близкое лицо, которое она не видела уже так долго.
  
   "Опять незнакомый потолок." -- мысли в голове юноши ворочались с трудом. -- "Где это я? Опять в больнице? А по... Дьявол!" -- он вспомнил, всё, что произошло сегодня.
   Атака Ангела. Слияние с Ноль-третьим. Мёртвая "половинка". Вторая "половинка", пытается убить его и вдруг словно взрывается. Стоящая перед ним Арквейд, тоже слившаяся со своей Евой-04. Потом темнота. И вот... Белый потолок, весь пронизанный чёрными линиями...
   -- Шики, ты проснулся? -- голос, столь знакомый, столь родной.
   Парень, не веря своим ушам, повернул голову. Арквейд, сидела на койке, стоящей рядом. Её красные глаза смотрели прямо на него. Как будто и не было переноса в новые тела, в другой мир.
   -- Арк. -- дыхание в горле перехватило.
   Шики резко сел, спустив ноги на пол. В глазах на секунду потемнело. Он встал и, шагнув навстречу поднявшейся девушке, заключил её в объятия.
   -- Шики, Шики... Я так боялась, что снова могу тебя потерять. -- прошептала ему на ухо Арквейд.
   -- Я тоже, Арк. Я тоже... -- парень погладил подругу по голове, покрепче прижимая её к себе.
   Звук открывающегося замка заставил их разжать объятия и повернуться к входу. На пороге стоял какой-то незнакомый унтер-офицер в форме Второго отдела с парой пакетов в руках. Подойдя ближе к ним он сказал:
   -- Лейтенант Каору, лейтенант Макинами, как я вижу вы уже в порядке. -- он протянул им пакеты. -- Здесь новая одежда для вас.
   -- Офицер, не могли бы вы объяснить... -- начал Шики, взяв свой пакет.
   -- Я не уполномочен отвечать на ваши вопросы. -- мягко, но непреклонно прервал его безопасник. -- Скоро вам всё объяснят. Пока переодевайтесь.
   С этими словами он коротко поклонился и вышел из комнаты, захлопнув за собой дверь.
   -- Что думаешь? -- юноша посмотрел на Арк, девушка уже вывалила содержимое своего пакета на койку и теперь задумчиво разглядывала его.
   -- Думаю, как я буду выглядеть в этой одежде. -- хихикнула Арквейд. -- Унтер же сказал, что нам всё расскажут, да и беспокоиться не о чем: ко мне вернулась вся моя сила, да и ты, я смотрю, снова видишь линии, раз уж не отводишь от меня взгляда.
   Шики был вынужден признать, что его подруга права. Сейчас им всё равно оставалось только ждать. И... да он действительно старался больше смотреть на неё -- единственную, на ком он не видел ни точек ни линий смерти. Тем более что девушка уже скинула пижаму и начала одеваться.
   Следуя её примеру, парень высыпал полученную одежду на свою кровать и, покосившись на камеры слежения, принялся переодеваться.
   -- Ну, как я тебе?! -- Арквейд, улыбаясь, смотрела на него, явно ожидая его реакцию.
   -- Ты великолепно выглядишь в любой одежде. -- Шики с удовольствием рассматривал свою избранницу, одетую в обычный полевой камуфляж, который использовался в НЕРВ-Япония, только без каких-либо знаков различия. Сам юноша сейчас был одет абсолютно так же.
   -- А без одежды? -- лукаво спросила его девушка.
   -- А без одежды -- просто потрясающе. -- рассмеялся парень.
  
   Минут через пять замок снова щелкнул и в открывшуюся дверь вошёл человек, которого они меньше всего ожидали увидеть.
   -- Командующий Икари?! -- Шики никак не думал, что к ним придёт сам главком НЕРВ.
   Гендо Икари же просто внимательно рассматривал их, переводя взгляд с Арквейд на него и обратно. Наконец, он заговорил:
   -- Ну что, дети мои. Хочу для начала сказать вам кое-что. С Ангелом, кстати, его назвали Израфиил, вы, конечно, справились эффектно. Заметьте, я сказал "эффектно", а не "эффективно". Но вот понятие конспирации вам явно незнакомо, особенно тебе, юноша, -- обратился он к Шики. -- Да и ты, Арквейд-тян, могла бы получше убедиться, что ваш провожатый на самом деле уснул, а не просто притворяется.
   "Арквейд-тян?" -- сказать, что Шики был ошарашен, значило ничего не сказать. -- "Откуда..."
   Таким же вопросом, похоже, задалась и его подруга:
   -- Кто вы такой? -- Арк даже наклонилась вперёд, вглядываясь в лицо командующего.
   -- Хе-хе. -- развеселился Гендо Икари и нарочито укоризненно спросил. -- Арквейд-тян, как же ты могла не узнать своего дедушку?
   Случаи, когда Шики видел столь шокированное выражение на лице этой вечно жизнерадостной девушки, он мог пересчитать по пальцам. Впрочем, он и сам, должно быть, выглядел не лучше.
   -- Де... дедушка Зел? -- запинаясь спросила Арк.
   -- Верно, дитя моё. Верно. -- усмехнулся мужчина и провёл рукой перед своим лицом.
   На миг его лицо изменилось. Он постарел не на один десяток лет. Его волосы и шкиперская бородка поседели.
   -- Ну что, внучка, может теперь представишь нас?
   -- А... Да... -- Арк явно ещё не отошла от шока. -- Шики, это Кишуа Зелретч Швейнорг, Маршал волшебник, четвёртый из Двадцати семи Мёртвых Апостолов и... мой приёмный дед. Дедушка Зел, это Шики Тоно, мой... -- она снова запнулась. -- мой избранник.
   -- Хех. Могу только сказать, что одобряю твой выбор и рад, что ты нашла своё счастье. -- улыбнулся Зелретч. -- Приятно с Вами познакомиться, молодой человек. -- Шики коротко поклонился в ответ. -- Впрочем, лучше бы это произошло при других обстоятельствах. Ну, давайте, дети мои, рассказывайте, как дошли до жизни такой.
  
   Рассказ обо всём произошедшем занял почти час, учитывая, что волшебник постоянно что-то уточнял, особенно это относилось к их переносу в этот мир и слиянию с Евами.
   -- Хм. -- Зелретч потёр подбородок. -- Занятно. Значит, в твоём Ноль-четвёртом, Арквейд-тян, есть своя душа, а в Ноль-третьем её нет...
   -- Или я её просто не почувствовал, -- уточнил Шики.
   -- Или так, -- согласился Маршал-волшебник. -- А возможно, душа Евы пробуждается S2-реактором. Или может быть ещё тысяча причин. Если бы вы не перестарались в бою, можно было бы это проверить. Но теперь вам надо будет исчезнуть. Мне и моим людям и так пришлось вас прикрывать, а уж теперь... -- он махнул рукой. -- Ладно. Дело привычное. В Ассоциации [1] была ещё не такая клоака, а уж какие дела мы там проворачивали. -- Зелретч улыбнулся, вспоминая былые годы.
   -- Исчезнуть? -- данная формулировка крайне не понравилась Шики. -- Куда исчезнуть?
   -- В свой родной мир, конечно же. -- как нечто само собой разумеющееся сообщил маг, явно наслаждаясь зрелищем ошарашенных лиц. -- А здесь вы будете считаться погибшими.
   -- В родной мир? -- тупо переспросил Шики.
   -- Дедушка -- наверное, единственный, кто владеет Второй магией [2]. -- объяснила Арквейд.
   -- Не единственный, -- поправил её Зелретч. -- Аоко была хорошей ученицей, благодаря чему вы сейчас здесь. Да, увидите её, передайте ей от меня привет.
   -- И когда мы отправляемся? -- уточнила девушка.
   -- Да прямо сейчас. -- ухмыльнулся маг. -- Готовы?
   Шики переглянулся с Арк, и кивнул.
   -- Да. Только скажите, что там с ребятами? Что с Аской?
   -- Аска сейчас в больнице. Откат она, конечно, словила сильный, но по факту кроме синяков у неё ничего нет. А Рей и Синдзи вообще полностью здоровы. Не волнуйтесь за них. -- хмыкнул волшебник. -- За ними хорошо присматривают... Ещё вопросы есть?
   -- Нет. -- покачала головой Арквейд.
   -- Ну тогда, вперёд. -- маг сделал круговой жест рукой и пространство в палате словно разошлось, открывая проход в какой-то тёмный переулок -- на другой стороне была ночь. -- Проходите, дети мои. -- улыбнулся Зелретч. -- Возможно, ещё увидимся как-нибудь.
   -- До свидания, сэр. И... Спасибо Вам. -- попрощался Шики, сопроводив слова короткм поклоном.
   -- Пока, дедушка.
   И, взявшись за руки, Шики и Арквейд прошли в портал, возвращаясь в свой мир.
   Маг сопровождал их взглядом, пока они не прошли. Очередной жест рукой, и разрыв бесследно затянулся.
   Зелретч ещё с пол-минуты стоял, размышляя о чём-то, затем вышел из палаты.
   -- Командующий? -- обратился к нему стоящий по стойке смирно капитан Второго отдела.
   -- Всё в порядке. Они ушли. -- кивнул ему волшебник. -- Вы подготовили "инвентарь"?
   -- Так точно, командующий. Тела готовы. -- отрапортовал безопасник. -- Только есть одна проблема -- доктор Акаги.
   -- С ней я поговорю сам. Проверьте всё ещё раз.
   Отдав приказ, Зелретч развернулся и отправился в свой кабинет, обдумывая детали разговора с Рицко Акаги.
  
   * * *
  
   (Япония. Где-то в Мисаки.)
  
   В этом проулке, образованном двумя глухими стенами соседних домов, царила тьма, свет фонарей с улицы сюда не добивал. Этот район города был слабонаселён. Здесь в основном находились различные офисные здания, и если днём жизнь здесь кипела, то ночью, как сейчас, район фактически вымирал. Разве что проедет по дороге какая машина, или пройдёт заработавшийся сотрудник какой-нибудь мелкой фирмы. А уж в этом тёмном месте и вовсе делать было нечего никому, так что никто не увидел, как в воздухе словно образовалась дверь в какую-то комнату, и из неё вышли двое, парень и девушка, одетые весьма странно. Всё же армейский камуфляж не был обычной одеждой для жителей Мисаки.
   Как только они прошли, "дверь" исчезла. Будто её и не было. Впрочем, стоящие рядом молодые люди своим наличием доказывали, что всё произошло на самом деле.
   -- Никогда бы не подумал, что смогу когда-либо ещё оказаться здесь. -- признался юноша. -- Арк, а ты как?
   Девушка просто прижалась к нему и прошептала:
   -- Мы вместе, Шики, а значит и со мной всё прекрасно.
   -- Идём тогда домой? -- улыбаясь, спросил её парень.
   Девушка просто энергично кивнула в подтверждение, и рука об руку они пошли вперёд.
   -- Хм. -- тихонько пробормотал Шики себе под нос. -- Интересно, Акиха сохранила мои очки или нет?
   По пустынной улице шли двое. Они пережили многое, и многое было у них ещё впереди, но они были счастливы, зная, что вместе они смогут справиться со всем, что может преподнести им судьба. Ведь истинно любящие друг друга люди сильнее всех испытаний.
  
   Love has life of its own
   Stronger than blood, flesh and bone
   Love has the power to endure
   Love that is strong, bright and pure
  
   We walk again on this earth
   Love has its own sacred birth
   We fly like doves in the sky
   My love and I, we will fly
  
  
   [1] Имеется в виду Ассоциация Магов -- международная организация волшебников, созданная для контроля и развития Магекрафта (аналог волшебства в мире Насуверса).
   [2] Один из пяти видов Магии Насуверса, который в частности позволяет путешествовать между мирами.
  
  
   Использован фрагмент песни "We Walk Again" группы Inkubus Sukkubus.

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Н.Любимка "Черный феникс. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика) Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia))
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"