Ким Сергей Александрович: другие произведения.

Стражи Чёрной Скалы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 6.76*23  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Вернёмся на четыре года назад - в 2013 год, когда США ещё являются единой страной, а президент Хилари Клинтон продолжает провальную Иракскую войну. Сильнейшая за всю историю человечества пыльная буря сметает с лица земли целую страну - Кувейт, в котором застрял 2-й пехотный полк ВС США "Штормовые стражи". Спустя время от них приходят два загадочных сообщения - в одном командир "стражей" говорит о провале попытки эвакуации и больших потерях, а во втором кто-то умоляет о смерти. Наёмник Морган вместе с небольшим отрядом отправляется в разрушенный Кувейт для эвакуации агента ЦРУ, но совсем скоро спасательная миссия становится борьбой за выживание в охваченном войной городе.
    Книга-издана под названием "Штормовые стражи"
    http://www.ozon.ru/context/detail/id/34541417/
    http://www.labirint.ru/books/508792/


Сергей Александрович Ким

Стражи Чёрной скалы

  
   Пролог.
  
   - Ещё немного, и мы в Ираке, - оперевшись на поручни, ограждающие палубу, произнёс стоящий рядом со мной Гувер. - Грёбаный, грёбаный Ирак...
   - Бывал там? - я меланхолично чистил карабин на расстеленном брезенте.
   - Спрашиваешь! - ухмыльнулся наёмник. - Ещё в 91-м туда наведывался, а после - в первый же год контракта.
   В принципе, неудивительно - Гувер мне в отцы годится, хотя так до сих пор выше взводного сержанта не поднялся. Хотя не дурак и не слабак. Говорит - просто лень. Может, и так, может, он и прав... Чем выше званием - тем больше головняков. И так всегда.
   - А ты в первый раз - да, Морган?
   - Угу.
   Сколько лет прошло, а так до сих пор не могу привыкнуть к фамилии, которую пришлось менять и превращать в имя... Однако с фамилией Моргунов мне в рядах американских наёмников делать было нечего - к русским тут в большинстве своём относились по-прежнему настороженно-враждебно.
   - И на хрена? - философски просил Гувер. - Мне-то бабло позарез нужно, а ты ж у нас псих, потому как за деньгами не гонишься...
   Вместо ответа я промолчал, продолжая чистить свою М4.
   Что ещё мог сказать-то? Что время от времени меня необъяснимо клинит, и я буквально начинаю искать встречи со смертью. Нет, я не играю в русскую рулетку и не хожу по кварталам ниггеров с плакатом "ненавижу чёрных!". Но чем ещё можно назвать добровольные вызовы в самые горячие точки, где только ведёт дела "Академия"? После Африки я, например, вызвался в состав очередной иракской вахты. И записался в регион суннитского треугольника, куда никто адекватный в жизни бы не сунулся - разве что только из-за расстройства психики или что более распространено - жадности. Боевые там платили втрое выше, чем за обычный контракт, но желающих всё равно было немного.
   Деньги, конечно, штука хорошая... Вот только мертвецу они без надобности. А гробы из Ирака в США идут и идут, без всяких остановок и перерывов. Правда, уже не накрытые звёздно-полосатой тряпкой и не проходящие по списку официальных потерь.
   Официально армия Соединённых Штатов Америки несёт мизерные потери, благодаря подавляющему превосходству в тактике и огневой мощи...
   На деле же в число официальных потерь попадают лишь "джи-ай" - настоящие американские солдаты, имеющие американское же гражданство. Наёмники и "легионеры", воюющие за половинную плату и гражданство после окончания контракта - в счёт потерь не идут.
   Едет грузовик с солдатами, подрывается на фугасе - десяток убитых, полдесятка раненых, но гражданство есть только у одного, что словил маленький осколок в левое полужопие. И всё здорово и хорошо, прекрасная маркиза - американская армия потеряла в этом инциденте лишь одного легкораненым...
   Я сейчас как раз один из таких - гражданство я уже выслужил, но в списки официальных потерь всё равно никогда не попаду, потому что служу не в рядах ВС США, а в составе частной военной компании "Академия". И если меня найдёт пуля легендарного Джубы, то в моём личном деле перед отправкой в архив всего лишь сделают пометку "контракт аннулирован".
   - Да чего ты её чистишь, Морган, - хмыкнул Гувер. - Плюнул бы пока - ещё начистишься до тошноты...
   - Вот и готовлю себя морально, так сказать...
   - Ну, зато будешь всегда сексуально удовлетворён...
   - Чего?
   - Натрахаешься, говорю, ты с этим куском дерьма. Мы их в первую кампанию чистили-чистили, чистили-чистили... Постоянно! А они всё равно клинили. Мы потом "калашниковы" себе находили и с ними воевали, а "эмки" чисто показными были.
   Кстати, я бы не сказал, что М4 - она же конструктивная наследница знаменитой М-16, такая уж капризная дамочка... Ну, с запросами, да. Не совершенно отмороженный в плане эксплуатации "калаш", но тоже вполне себе ничего машинка. Всё-таки десятки лет эволюционировала от настоящей дряни, которую действительно портил дрянной порох и отсутствие элементарных принадлежностей для чистки до вполне нормального оружия.
   Хотя из-за паршивой конструктивной схемы, которая хоть и обеспечивала "эмке" отличную точность, грязь этому автомату была всё-таки категорически противопоказана. Вообще-то любое оружие надо содержать в чистоте и порядке, чтобы оно не подвело в критический момент, но нельзя же всё время воевать в лабораторной чистоте...
   А Ирак - это Ирак. Пустыня. Пыль и песок. Не Средняя полоса и не Средний Запад - отнюдь, отнюдь...
   - Паршиво, - вынес я свой вердикт, правда, без особой паники.
   Ну, если ничего с этим поделать нельзя, то чего тогда сокрушаться и трепать себе нервы? Сказали, что суслик - птичка, и плевать - значит, надо искать клюв и крылышки.
   Пусть и являемся мы самыми натуральными наёмниками двадцать первого века, но особой вольницы в крупнейшей частной военной компании мира нет. В начале действительно пытались сделать нечто корпоративно-либеральное по духу и организации... Но потом плюнули и просто начали копировать "славную" американскую армию. Та же организационно-штатная структура, те же звания, те же, в принципе, порядки...
   Пока в тогда ещё называвшейся "Блэквотер" конторе было двадцать тысяч человек, без этого можно было обойтись. А когда Дяде Сэму потребовалось много наёмников взамен постоянно лажающих "джи-ай", всё пошло кувырком.
   И, например, теперь воевать с нетабельным оружием - нельзя. Сразу штрафы начнутся, если поймают при проверке... А если не дай Бог ранят, то страховка разом накроется. Вроде как купил ты ноутбук, поковырялся в нём, заменив какую-нибудь плашку на более продвинутую, и всё - гарантия слетела, бесплатному ремонту больше не подлежит.
   Так же и здесь. Знаю сам - раньше многие наёмники уважали "калашниковы". А что? Машинка надёжная, мощная и недорогая. Ну, если качественная, разумеется. Настоящие русские обычно не достать, но вот болгарские очень даже неплохи...
   Или SCARы или "хеклер-кохи" новые. Если силушкой природа не обделила, то современная автоматическая винтовка (а не просто штурмовая винтовка под промежуточный патрон) - это здорово. Немцы и бельгийцы делают оружие хоть и бешено дорогое, но качественное и надёжное. ..
   Но теперь всё - облом. С "калашниковыми" или "фалами" только фотографироваться на память, и не более. Ну, как трофеи ещё брать можно или в качестве сувенира хранить. Даже с патронами. А вот воевать уже - ни-ни...
   Поговаривают, что пошла эта хрень с тех самых пор, когда наше новое руководство (чтоб у этих крыс офисных геморрой никогда не проходил) поназаключало огромных контрактов с "Кольтом" на поставку этих самых М4...
   - Как команда? - поинтересовался я. - Гоняешь?
   - А что делать? - философски заметил Гувер. - У меня половина старого взвода на повышение пошла, а взамен каких-то... детей прислали. Я уже молчу про "дельту", "котиков" или даже Корпус! Они в большинстве даже просто в армии не служили!
   - Я, кстати, тоже в "джи-ай" не состоял, - заметил я.
   - Иди на фиг, Морган, - отмахнулся наёмник. - Ты зато реднек.
   - Эээ! А за реднека, да по шее?
   Морской воздух над Персидским заливом был хоть и жарок, но довольно свеж. Правда, лишь в плане прохлады, потому как вместо чистой морской свежести в нос постоянно лез запах горелой соляры.
   Спасибо кораблям вокруг за это! И в особенности - неимоверно старой посудине, что тащилась во главе нашего конвоя...
   Да, конвоя. Хоть войны на море здесь официально нет, неофициально лучше клювом не щёлкать, а то можно и ласты склеить (вы прослушали короткий репортаж из жизни утконосов...).
   Нет, недобитые иракцы не обладают ни подводными лодками, ни даже катерами. Зато ещё до вторжения (то есть больше восьми лет назад) напихали в прибрежные воды тысячи морских мин, превратив их в такой ядрёный суп с тротиловыми клёцками, что теперь сюда даже сам Дьявол побоится копыто сунуть.
   И да, самый передовой в мире американский флот ничего не может с этим поделать. Потому что, как внезапно выяснилось, в нём больше атомных авианосцев, чем совершенно непафосных, но таких нужных минных тральщиков.
   Как выходили из положения? Нет, не строили или покупали новые корабли, а пустили всё на самотёк. И пока многозвёздные генералы и адмиралы говорили по телевизору что-то умное, рядовые солдаты, матросы и офицеры с незамысловатыми английскими матами сбивались в конвои и пускали вперёд пустые танкеры. Оказалось, что их двойные днища куда устойчивее к подрывам морских мин, чем хлипкие картонные корпуса фрегатов и эсминцев.
   Наш конвой был относительно небольшим - один пассажирский корабль с сотней наёмников "Академии" и приданным имуществом. Полдюжины сухогрузов с различными грузами, один танкер в середине строя и ещё один - пустой, во главе. Охрана была представлена чисто символическим фрегатом "Джаретт", который уже явно готовился на списание, но всё-таки был мобилизован на всё непрекращающуюся мясорубку Иракской войны...
   Примерно в паре миль позади от нас шёл куда более внушительный конвой федералов - два десятка кораблей, плюс эскорт в составе не только фрегатов, но эсминцев и даже одного крейсера. Который, кажется, охранял огромную серую тушу десантного корабля-вертолётоносца - лёгкого авианосца, по сути.
   И если мы в качестве жертвенного корабля-агнца использовали старый пустой танкер, то федералы использовали в этом случае нас - если что, то первыми на мины нарвёмся именно мы, а не они...
   И если наёмники - это псы войны, то американские солдаты - это волки войны.
  
   ...К берегам шёл мировой шторм
   "Гливз" и "Ингхэм" шли курсом норд-ост.
   По следам их - строй "волков" тих
   "Гливз" завёл всех в рой убийц-ос.
  
   День клонился к вечеру - в порт Умм-Каср мы должны будем прибыть уже в темноте. Солнце заходило за левый берег, что желтел аравийской пустыней. Я давным-давно покончил с чисткой оружия и отнёс закреплённый за мной карабин к импровизированному арсеналу на нижней палубе, где мы размещались. И сейчас в одиночестве стоял на носу корабля, оперевшись на ограждение и смотря на море.
   Зачем я вызвался в Ирак, да ещё и в самое сердце его Ада? Зачем мне эта чужая война?
   Для наёмника вопросы, по меньшей мере, странные. Но я всегда был и оставался очень странным наёмником. Принцип наёмников во всех времена "я воюю за деньги, так что платите мне, мать вашу". А меня деньги почти не интересовали, потому как я прекрасно знал, что на самом деле они - ничто. Действительно ничто, которое не обладает приписываемым им всемогуществом.
   Ну, много у тебя денег и что? Что ты с ними сделаешь - купишь всех? И потерянную любовь, и ушедших близких, и бессмертие?
   Тогда, может быть, я пытаюсь таким образом утолить свою жажду к авантюризму? Тоже мимо - им я страдал лет в пятнадцать. И нет у меня никакой адреналиновой зависимости - я не боюсь прыгать с парашютом, но и особого наслаждения не испытываю.
   И убивать я тоже не люблю. Нет, пожалуй, мне нравится ощущение торжества и превосходства, когда в бою ты, а не тебя, но убийства сами по себе мне претят. Да, врагов нужно убивать, но не все кругом враги.
   Так что же я забыл на этой чужой войне?
   Ничего не забыл. Но очень стараюсь это сделать, очень стараюсь не вспомнить. Отупить свой мозг и память серой рутиной самой тяжёлой работы, что только можно представить. Это работа, братцы - очень тяжёлая, очень паршивая и совсем неромантичная.
   Нет романтики в том, чтобы сутки сидеть по горло в болоте, ожидая, пока вражеские патрули не уберутся восвояси. Нет романтики часами жариться или наоборот промерзать до костей, мечтая лишь о лишнем десятке патронов. Тащить на себе под огнём раненого, который весит ничуть не меньше тебя, или бежать километр за километром в полной выкладке...
   Ни хрена это не романтично. Утомительно это всё и грязно. И это не говоря уже о том, что кровь очень плохо отмывается. Как с одежды, так и с души...
   ...На краю зрения внизу в воде что-то промелькнуло.
   Я повернул голову и слегка прищурился, напрягая зрение в опускающихся сумерках...
   По воде мимо нас неторопливо продрейфовал чёрный шар, покачивая торчащими в разные стороны пятью короткими усиками-антеннами.
   Странно, но почему-то я совсем не испугался. Да, это было абсолютно неправильно, но мной овладела какая-то странная задумчивая меланхолия. Ну, подумаешь - морская мина примерно образца начала двадцатого века, которая способна своей сотней килограммов взрывчатки утопить наше корыто... Эка невидаль.
   Но спустя пару секунд разум всё-таки победил, и я, надсаживаясь, заорал во всю глотку:
   - Мина по правому борту!!!
   Народ на нашей посудине подобрался всё-таки тёртый - ни паники, ни лишней суеты не было. Но все тут же похватали оружие и высыпались на палубу, и, кажется, только я один, как стоял, так и оставался стоять на месте.
   А чего рыпаться?
   Этот усатый шарик морского дьявола нас уже миновал, а если бы не миновал, то наш небольшой старенький пассажирский лайнер утоп быстрее, чем мы успели бы даже мысленно произнести слово "шлюпка".
   С другой стороны других-то предупредить надо - за нами-то не пустота, а ещё корабли...
   Кто-то из наёмников с некоторой натугой вскинул к плечу ручной пулемёт М249, целясь в мину, но тут же получил лёгкий подзатыльник - видимо, от своего командира. Стрелять по мине? Мысль действительно крайне идиотская. И вдвойне идиотская, потому что при этом ещё и смертельно опасная - на таком расстоянии гидроудар от близкого взрыва, утопил бы нас с неменьшей эффективностью, чем при прямом контакте.
   Мы шли всё дальше на северо-запад, слегка отклонившись от старого курса, но всё было тихо, хотя наёмники и не торопились расходиться. Всё-таки промелькнувшая в опасной близости смерть разом выбивала из сонно-задумчивого состояния... Подумаешь - рухлядь начала прошлого века и наверняка бы не взорвалась. А что если всё-таки взорвалась бы, а?..
   Очень символичное начало вахты - нас встретил старый, но от того не становящийся менее опасным морской фугас - дальний родич своих сухопутных братьев, от которых и несут большую часть потерь в Ираке.
   Позади нас загрохотало единственное орудие нашего корвета, который расстреливал взрывоопасный реликт. Один выстрел... второй... третий...
   Криворучки чёртовы.
   Мощный взрыв раздался лишь после десятого по счёту выстрела из трёхдюймовки...
   И спустя примерно минуту неожиданно раздался ещё один, но уже куда более мощный взрыв.
   Я всё так же стоял на носу нашего корабля, но когда быстро обернулся, то успел увидеть громадный опадающий столб морской воды около правого борта десантного корабля, который тут же начал крениться. Его приятель-крейсер, как настоящий американский приятель сразу же начал уходить в сторону, даже не пытаясь помочь раненому собрату. Примеру крейсера последовали и все остальные, которые прикладывали ощутимые усилия, чтобы спасти собственные шкуры, но вот на чужие им было совершенно плевать.
   Десантный корабль тонуть не спешил, но ход потерял и остановился на месте, получив ощутимый крен на правый борт. Большая часть кораблей из его конвоя отвернула в сторону и продолжила путь, а рядом остались лишь пара фрегатов, которые маячили поблизости, но подходить не решались.
   - Прямо как в 91-м, - произнёс подошедший ко мне Гувер, на ходу прикуривающий сигарету. - Тогда такое же большое десантное корыто по имени "Триполи" на мине подорвалось, а все эти шавки крутились вокруг, сочувственно подвывали, но даже не пытались помочь. Вот уроды, правда?
   - Думаешь, тоже мина? - лениво произнёс я.
   Наверное, у меня всё-таки было нечто вроде шокового состояния. Нормальный человек после таких событий не может оставаться спокойным, каким бы суперпрофессионалом не был и какими бы стальными нервами не обладал.
   - Скорее всего, - кивнул наёмник. - Подорвали плавающую мину, а взрывом либо сорвало с троса ещё одну, либо подняло со дна другую. Нас бы такая на тот свет живо отправила...
   Гувер тоже был спокоен, но к его годам сложно оставаться наёмником, паникующим или нервничающим в подобных случаях. Потом он наверняка нажрётся дрянным виски, но сейчас он совершенно спокоен. Смерть прошла мимо нас, так что совершенно ни к чему кричать и привлекать к себе её внимание...
   - Ну и начало у нашей вахты... - произнёс я, глядя, как подбитый вертолётоносец скрывается вдали.
   - Забей, Морган, - хмыкнул Гувер. - Считай это приветственным салютом. И добрым знаком заодно, потому как нарвались морячки, а не крутые профи-наёмники.
   - Ну да, ну да - отличное приветствие, - криво ухмыльнулся я. - Дьявол, как бы говорит нам - "Добро пожаловать, господа".
   Добро пожаловать в Ад.
  
  
   1.
  
   Вам когда-нибудь приходилось видеть сон, кажущийся реальностью? Не про пони, дружбу и полёты на радуге, а кошмар, после которого просыпаешься с радостью, что всё это было не в реальности?
   В этом кошмаре вы могли бы падать из окна небоскрёба. В вас могли стрелять, взрывать или резать кривыми ржавыми ножами... Вы могли гореть или задыхаться, вас могли убивать раз за разом...
   Или не вас самих. Некоторые ведь не слишком бояться собственной смерти, верно? Но зато вы могли терять в этих кошмарах своих друзей, родных, близких... Терять до тех пор, пока не остались бы наедине с самым страшным существом во вселенной - самим собой. Наедине со своими поступками, своими решениями, своими страхами и своими грехами... В одиночестве.
   Вам когда-нибудь приходилось видеть такие сны?
   Страшные, жуткие.
   И вдвойне жуткие от того, что вы не понимали - сон это или нет. Вы могли проснуться... А затем снова проснуться, поняв что до этого видели кошмар внутри кошмара. А затем повторить это снова и снова, и снова, и снова... Цепочка кошмаров, конец которой затерялся где-то на самом дне кроличьей норы своих страхов.
   Разорвать эту цепь? Не выйдет - её звенья острее бритвы и прочнее титана. Дойти до самого конца? Тогда придётся шагнуть в чёрное ничто и узнать - насколько глубока кроличья нора на самом деле.
   Или просто взять и проснуться? Ну, просто вот взять и проснуться...
   А что, если проснуться не получается? Что если никак нельзя отличить сон от реальности?
   Тогда...
   Тогда кошмар превращается в единственно возможную реальность. Отбросьте все сомнения и примите её, сколь ужасна или абсурдно она не была. Примите и живите в ней, живите этой реальностью.
   И кто знает, на что мы способны ради выживания в мире ужасных грёз? И кто знает, не будет ли на этот раз бесконечный кошмар лучше кошмарного конца?
   Только сильный сможет принять свои решения и свои ошибки.
  
  
   2.
  
   Надрывный вой винта, из последних сил удерживающего машину в воздухе. Истерические вопли аварийной системы, бессильной спасти находящихся на борту людей.
   - Мы падаем! - чей-то крик. - Держитесь!
   Вертолёт крутит. Его корёжит в судорогах, будто бьющегося в ломке наркомана. Меня срывает с места и лишь в самый последний момент я успеваю вцепиться пальцами во что-то... Во что-то.
   Тяжёлым кашлем заходится двигатель машины. Грохот в ушах и в голове. Может, так оглушительно стучит сердце, эхом тревожного набата отдаваясь во всём теле. Может, источник шума - другой.
   Резкий рывок. Тёплый металл вырывается из-под моих пальцев. Желудок проваливается вниз, тело теряет опору.
   Я падаю. Проваливаюсь вниз, напоследок успевая взглянуть в тёмные небеса.
   В отключающемся воздухе гаснет одна-единственная мысль:
  
   Это всё уже было.
  
  
   3.
  
   С рекогносцировки мы приползли выжатые, как лимоны. Двоих вообще пришлось отправить в лазарет... Нет, мы не нарвались на "танго" - мы "всего лишь" попали в бурю.
   Хотя ещё неизвестно, что было хуже - пыли и взрывчатки или же песок.
   Всё-таки песчаная буря - это... не слишком подходящее название для того, что сейчас, подобно исполинскому чудовищу, беснуется за стенами базы.
   Это не просто буря - это летящий со скоростью сто километров в час песок, который превращается то ли в оружие уничтожения, то ли в орудие пытки. Он сдирает краску с машин и рвёт, будто наждачная бумага, кожу. Он разбивает стёкла и набивается в лёгкие.
   И это - новая реальность всего региона от Средиземного и Красного морей до Персидского залива.
   Когда началась эта реальность? Где-то после 2003 года - года Вторжения. Никто не знает наверняка, но говорят, что армия США применила какое-то экспериментальное оружие, чтобы уничтожить оборону Саддама. Вряд ли действительно стоит доверять "жёлтой прессе", хотя идея сдуть иракскую армию сверхмощными песчаными бурями выглядит довольно неплохо...
   Но как бы то ни было война в Ираке длится уже девять лет, а вместе с ней продолжаются бури. А ещё они стали сильнее - намного сильнее. Произошедшая два месяца назад вообще, кажется, была объявлена самой сильнейшей за всю историю наблюдений...
   Её назвали Бурей Тысячелетия - "Millennium Storm". И она умудрилась стереть с лица нашей загаженной планеты целую страну. Маленькую, но всё-таки страну - Кувейт. Под самым нашим боком - в подбрюшье Ирака, так сказать...
   - Машины - в гараж, - скомандовал я, вылезая из "хамви". - Отделения - по кубрикам. На сегодня всё, парни.
   Я достал из кабины карабин, забросил его за спину и пошёл вперёд, на ходу разматывая куфию. Это если что платок арабский - в России её ещё арафаткой часто зовут. По нынешним временам - вещь просто незаменимая. Наёмники в Ираке каски почти никогда не носят, а вот платки в комплекте с тактическими очками - практически всегда.
   До нашего модуля я, правда, не дошёл, предпочтя усесться в стихийно возникшем "зале отдыха", которая образовалась около холла главного здания базы.
   База - это Кэмп-Вайпер, то есть Лагерь Гадюка около авиабазы Балад, что к северу от Багдада. Рядом с нами стоит ещё один лагерь - Анаконда, главная база для федеральных войск во всём центральном Ираке. Но она постепенно приходит в запустение - в условиях постоянных пыльных бурь поддерживать её в порядке становится всё тяжелее и тяжелее...
   Кэмп-Вайпер - иное дело. Построенная относительно недавно и с учётом изменившегося в регионе климата наша база походила скорее на какой-то инопланетный форпост словно бы сошедший с экраном фантастических фильмов. Куча крытых переходов, которые начинают постепенно заноситься песком по самую крышу. Закрытые гаражи для техники, мощные системы вентиляции, помещения для нескольких тысяч человек, запасы на все случаи жизни... С такой базой - хоть в другой мир переносись.
   ...Завязав куфию вокруг шеи, подошёл к автомату с напитками, я выбрал себе бутылочку прохладного чая и плюхнулся на стоящее неподалёку обшарпанное сиденье, выдранное с мясом из какой-то машины.
   До модуля ещё топать и топать, а чуть-чуть передохнуть хочется прямо сейчас... В конце-концов лычки взводного сержанта дают такую небольшую привилегию. Хотя, в принципе, я сейчас вообще на офицерской должности - с тех пор, как снайпер подстрелил Уилкиса и тот загремел в госпиталь, нового взводного так и не прислали.
   Взвод ставящиеся перед ним задачи выполняет? Выполняет. Номинальный временно исполняющий обязанности командира взвода имеется? Имеется. Ротный у нас адекватный мужик? Адекватный. Только матершинник страшный... Хотя, вот по меркам великого и могучего русского языка ругается он довольно однообразно и скучно. Зато много.
   Глотнул холодного чая... Хорошо! Даже лучше пива. Лучше, конечно, сделать себе нормальный чёрный чай с лимоном и заваркой, а не из пакетика... Но тут такое фиг достанешь. На базе кругом сплошные кофеманы. Или алконавты, что в последнее время становится всё более и более частным явлением. Война косит уже не только федералов, но даже весьма устойчивых в этом плане наёмников.
   Затянулась эта война, ох затянулась... Причём, чем дальше, тем больше она становится для Штатов... Нет, даже не вторым Вьетнамом, потому как его США пережила довольно нормально. А вторым Афганом, который наверняка стал не последним гвоздём в гроб первого Союза...
   Да, Клинтон - тётка решительная, хотя и дура (кстати, вполне традиционная характеристика для последних президентов-республиканцев), но решение усилить присутствие Штатов и в Ираке, и в Афганистане выходит ей боком. Здесь и так уже больше ста тысяч федералов и вдвое больше наёмников, но ситуация, пожалуй, даже хуже, чем была во Вьетнаме.
   Война затягивается, а конца ей не видно. И особых результатов - тоже. Горе-союзнички - британцы там всякие, немцы и прочие бельгийцы потихоньку разбегаются. На местных надежды - ноль. Те, кто за Штаты, воевать или не умеют, или не хотят, или и то, и другое сразу. Курды - неплохие ребята и в плане навыков, и в плане организации, но придурки из Конгресса умудрились с ними рассориться. Шиитов поддерживает Иран, суннитов - саудиты, которые вроде бы числятся нашими союзниками...
   Ага, да с такими союзниками и врагов никаких не нужно!
   По-хорошему надо выводить отсюда войска к чёртовой матери и ждать, когда тут произойдёт хоть что-то, в плане наведения порядка. Новый всеобщий диктатор вроде Саддама навряд ли появится, но пусть тогда хотя бы страна разваливается на части и каждый наводит порядок на своём кусочке...
   Нет, вообще некоторые части всё-таки выводят. Но это ротация, а не полноценный вывод - на смену одним приходят другие. Причём, чем дальше, тем хуже. Например, два месяца назад из-под Багдада вывели 2-ой полк 12-й пехотной дивизии - "Storm Guardians", "Штормовые стражи". Сидели в Суннитском треугольнике чуть ли не с начала Вторжения, и воевали будь здорово. Даже порядок какой-никакой смогли в своём секторе навести... А кто пришёл им на смену? Да я даже номер этой дивизии не запомнил - там половина "домоседы" из Штатов, а другая половина - резервисты из НацГвардии.
   В сленге американской армии нет такого выражения как "пушечное мясо" - вместо него используется сочетание "meat for the grinder". Мясо для мясорубки, то есть.
   И вот такие новобранцы - это как раз то самое мясо. Даже подготовленный "джи-ай", на чьё обучение потрачена куча денег дохнет в условиях тотальной повстанческой войны на раз. А что уж говорить о совершенно необученных полугражданских телах? Раньше они просиживали штаны вместо нормальной службы, да попивали пивко на базах, но затем Соединённые Штаты Америки заворочился, как зверь, которому воткнули в бок ржавую цыганскую иглу, и они изрыгнули из себя бригады и дивизии. Прямо сюда изрыгнули. И ничегошеньки хорошего из этого не вышло...
   Впрочем, какая мне разница? Я здесь, чтобы воевать за деньги. И на внешнеполитическую обстановку мне совершенно плевать - лично для меня не так уж и много разницы, кто кого убьёт в больших количествах. Американцы небритых иракцев или же небритые иракцы американцы... Кто бы из этих двух сторон не победил, проиграть они обе, а в выигрыше останется тот, кто стоял и наблюдал за этой схваткой...
   - Ганнери-сержант Александер? - передо мной нарисовался парень невообразимо клеркообразного вида, даже несмотря на традиционный песочный камуфляж на нём... Кстати, очень чистенький и яркий камуфляж - у тех, кто ходит в рейды такого не бывает.
   Клерк он и есть клерк. Даже армейский. Штабисты везде одинаковы.
   - Так точно, - кивнул я.
   - Вас вызывает к себе майор Келли.
   Оп-па... А чего это понадобилось нашему комбату от скромного взводного сержанта? Ладно, сейчас узнаем...
  
  
   4.
  
   - Сэр, - дождавшись разрешения, я вошёл в кабинет комбата.
   - Заходи, Морган, - махнул мне рукой Келли. - Садись давай - нечего в дверях стоять. Сигару?
   - Не откажусь, - я присел в гостевое кресло перед рабочим столом майора и взял из коробки сигару. Отличную сигару нужно сказать - ротный дрянь не курил.
   Майор Келли был можно сказать эталонным наёмником - средних лет, средней внешности и средней биографии. Бывший морпех лет сорока с лишним, невысокий и не низкий, не худой и не толстый, не злой и не добрый. Эдакий хладнокровный и невозмутимый профессионал...
   Как командир - хорош. По привычке навёл в батальоне порядки, которые приняты в Корпусе. Поддерживает дисциплину и высокий уровень боевой подготовки. Но в майорах Келли явно засиделся - несмотря на то, что новый комбат может оказаться и сволочью-придурком, все наши искренне желают Келли повышения. Ему бы не то что полком - группой армий командовать впору...
   - Как сходили? - поинтересовался майор.
   - Нормально, сэр, - промычал я, отгрызая кончик у сигары и доставая зажигалку. - Без потерь.
   - Ну, хоть у кого-то потерь нет... Морган, чего ты как варвар? Не грызи сигару, не издевайся над бедняжкой.
   - Виноват, сэр.
   - Виноватых бьют, - вздохнул Келли. - Ладно... Знаешь, зачем я тебя вызвал?
   - Никак нет, сэр.
   - Есть дело. Серьёзное.
   - Сэр, разрешите вопрос.
   - Валяй.
   - Почему именно я, сэр? - задал я в общем-то резонный вопрос. - Я всего лишь "ганни".
   - У тебя хороший взвод, - ответил майор. - Опытный, сработавшийся. У тебя мало потерь, но хорошие результаты. К тому же вы - батальонная разведка с опытом ведения городского боя. А у нас сейчас серьёзные проблемы с хорошо подготовленными отрядами...
   Ну да, ну да. На дворе Ахира - шестой месяц мусульманского календаря, чьё название переводится как "последний". И федаины решили устроить Коалиции воистину последний день Помпеи - за две недели атак и терактов было больше, чем за предыдущие два месяца... Людей не хватает категорически, а хорошо обученных - тем более...
   Кстати, вообще-то во время Ахиры правоверным воевать нельзя. Но есть нюансы, как говорится...
   - Слыхал что-нибудь о втором двенадцатой? - спросил майор.
   Вот чего-чего, а такого я точно не ожидал - комбат у нас вообще-то не большой любитель пространных вопросов...
   - "Штормовые стражи"? Так вывели их два месяца назад то ли на R&R, то ли совсем...
   - В этом-то вся проблема, Морган, в этом-то вся проблема... - Келли откинулся в кресле, переплетая пальцы перед собой. - Про маршрут их вывода в курсе?
   А с какой это стати, интересно? Какая мне разница как именно выводили "Штормовых стражей"? С другой стороны возможных маршрутов-то не слишком много...
   - Ну, они же мотопехота, так что скорее всего выводили их морем или по суше... - предположил я. - Через север их гонять рискованно, так что либо на кораблях через Умм-Каср, либо сначала в Кувейт, а оттуда опять же на кораблях...
   - Итак, Кувейт, - произнёс Келли. - Да, ты угадал, Морган - "стражей" выводили именно через него. Два месяца назад.
   - Буря Тысячелетия, - кивнул я. - Но разве они не успели отплыть до неё?
   - Нет, не успели. Более того - им приказали остаться в преддверии бури, чтобы оказать помощь нашим кувейтским союзникам. А после того, Эль-Кувейт буквально засыпало песком, "стражи" обеспечивали эвакуацию населения... и ещё кое-чего. Но спустя примерно две недели связь с полком неожиданно прервалась.
   Ничего страшного - связь в последние годы в Ираке была так себе и вообще часто пропадала начисто. Иногда из-за песчаных бурь, иногда по совершенно непонятным причинам... Хотя, как говорят, почти так же было, когда во время Вторжения федералы кидали электромагнитные бомбы для вывода из строя иракской электроники... Может, и действительно что-то нахимичили или нафизичили своими секретными хлопушками...
   - Пять дней назад от полковника Коннорса пришло сообщение, - Келли достал из кармана изрядно потрёпанный смартфон и включил на нём запись.
   - "Это полковник Фрэнсис Коннорс, армия США. Попытка эвакуации Эль-Кувейта... закончилась полным провалом. Конвой застрял в шестнадцати милях от города и попал под афтершок. Потери... велики."
   Конец записи.
   - Кувейт уже вторую неделю накрыт мощнейшей бурей, - продолжил майор. - По воздуху не добраться. Со спутников ничего не видно. Нам нужно либо отправлять наземный отряд, либо ждать окно между волнами бурь.
   - Наземный отряд - это мой взвод, - кивнул я, чувствуя, что в данный момент меня толкают к краю глубокой и вонючей задницы. - S&R? Будем работать поводырями у федералов?
   - Это я тебе обрисовываю ситуацию, в которой придётся работать. Нет, наша цель несколько иная...
   Келли достал из стола небольшую папку и протянул мне.
   - Знакомься - Гектор Махоуни, - с фотографии, оказавшейся вместе с несколькими листами распечаток внутри папки, на меня смотрел худой мужчина лет пятидесяти с тяжёлым мрачным взглядом.
   - Внушает, - оценил я. - Мощное имя. И кто же этот хмырь, сэр?
   - Говорят, что сотрудник оккупационной администрации - финансовый проверяющий из Метрополии...
   - А на самом деле?
   - А хрен его знает, - честно ответил Келли. - Но похоже, что замешан в каких-то разведывательных делах - то ли ЦРУ, то ли АНБ... Так что да - это всё-таки спасательная миссия. Вам нужно будет найти в Эль-Кувейте этого Махоуни, а если он уже успел откинуть копыта - отыщите его кейс с документами.
   - Искать иголку в стоге сена...
   - Не бурчи, Морган - он вместе с "стражами" ехал. Найдёшь их - найдёшь и Махоуни.
   - Ну, думаю, что будет глупо спрашивать почему это должна делать именно "Академия" и конкретно мы...
   - Именно так. И вот ещё что, Морган... - майор на несколько секунд замолчал и тяжело взглянул на меня. - Там, в Эль-Кувейте... Будь готов ко всему.
   - Что вы имеет в виду, сэр? - насторожился я.
   - Ну, помимо того, что в городе наверняка царит анархия есть подозрения о возникновении вспышек эпидемий... А ещё мы ведь поймали два сигнала, - Келли покрутил в руке телефон и включил новую запись. - И это второй.
   - "Кто-нибудь...".
   Это был уже не голос полковника Коннорса - это был кто-то молодой и... и до смерти напуганный. Сбивчивая торопливая речь, тяжёлое дыхание и непонятный шум вокруг.
   - "Кто-нибудь, пожалуйста, помогите нам... Ведь самим нам уже не спастись... Не спастись от... Это приходит вместе с бурями... И это... это сильнее нас... Пожалуйста... Мы так устали... Мы всего лишь хотим умереть. Мы же ведь всё-таки можем умереть? Так просто дайте нам умереть!"
   Шум перестал быть чем-то абстрактным и стал вполне узнаваемым - это был гул надвигающейся пыльной бури. Её рёв становился всё сильнее и сильнее, воздух звенел от мириадов трущихся друг о друга песчинок... А затем грохот бури прорезал чей-то нечеловеческий вой, от которого стало холодно даже посреди раскалённого Ирака.
   - "Не хочу больше... Хватит! Дайте мне умереть! Дайте мне!.."
   Запись оборвалась.
  
  
   5.
  
   С первых же часов в Ираке я чётко понял - попали мы в какой-то бардак. Самые лучшая в мире армейская система снабжения и логистика были такими ровно до момента, пока война не затянулась слишком сильно. И нет, дело было не в том, что нагрузка оказалась настолько велика, что система начала сбоить... Нет, формально она работала всё так же безупречно и надёжно.
   Но на деле её почти полностью убивало воровство всего и вся, принятое в тыловых частях. Может, для кого-то это и будет откровением, но именно США - это обладатели чемпионского титула в номинации "воровство без границ". Главный девиз в тылу был - "воруй и откатывай", а любого, кто не хотел делать свой маленький (или не очень) гешефт старались побыстрее спровадить в зону боёв.
   Правда, таких дураков почти и не было.
   Что влекло за собой подобное безобразие? Череду безобразий поменьше, а именно - самые разнообразные трудности и препоны.
   Как, например, сейчас.
   Чудом избежав подрыва на морской мине, мы сразу же после разгрузки в порту оказались не у дел. На дворе была уже ночь, а ночью движение по дорогам категорически воспрещалось... Нет, не оккупационной администрацией - здравым смыслом. Днём любой конвой Коалиции "всего лишь" рисковал подорваться на самодельном взрывном устройстве. Ночью же местные бородачи наглели до такой степени, что рисковали устраивать засады на неосторожно высунувшиеся за пределы баз машины. Да, даже после восьми лет войны идиоты по-прежнему находились. Спасибо тебе, о ротация частей, благодаря которой недостатка в безмозглых существах здесь нет и никогда не будет!
   Ладно, ну не можем мы выехать, ага... Но надо же нас где-то разместить, верно?
   Увы, но на этот раз не помогли даже взятки, потому что мест категорически не было. Буквально перед нами сюда пригнали какой-то полк федералов, выводимых из Ирака на переформирование, а ещё вдобавок вместе с нами прибыл другой полк - кажется, как раз на смену.
   В итоге база была забита настолько, насколько только возможно и невозможно. По ночам в пустыне довольно прохладно, так что просто в поле заночевать не получалось. Приданной техники, куда можно заползти и подремать в окружении холодного железа у нас тоже не было, а привезший нас корабль уже отчалил. Морякам закон не шастать по ночам явно был не писан...
   В итоге наёмники разбрелись по "ямам" передовой линии обороны. Местные нас заверили, что попыток прощупать периметр базы не случалось вот уже месяца два и "танго" наверняка оставили это бесплодные попытки... Тем более, что преодолеть настоящие поля из колючей проволоки вперемешку с управляемыми минами было не по плечу немытым бородатым исламистам...
   Что такое "яма"? "Яма" - она и есть яма. Котлован примерно пять на пять метров с низкими стенками из мешков с песком и крышей из нескольких бетонных плит, поставленных на куски столбов.
   На склеп похоже, в принципе. Или на братскую могилу.
   Такие часто любят снимать всякие журналюги и журнализды в доказательство того, как, якобы, тупо воюет американская армия в Ираке... Ну, тупо - это да. Что есть, то есть - против партизан вообще редко когда умно воюют. Но такая "яма" - это всё-таки ни разу не база и даже не блок-пост, что на местном жаргоне зовётся чек-пойнтом. Просто вокруг многих баз сейчас такие жалкие подобия выносных фортов делают, а то пассивная оборона становится всё менее и менее эффективной...
   Именно в одну из таких ям нас и определили на ночь. Или больше, если опять какие-нибудь форс-мажоры возникнут на дорогах. Нас - это меня и первое отделение, то есть тринадцать рыл плюс ещё одно хмурое рыло.
   - Душевно встретили, - пока мы шли по извилистой траншее, чьи стены подпирали куски ржавой жести, Хэтчер по своему обыкновению трепался. - Можно сказать - по-родственному.
   - Да что ты вообще понимаешь в родственниках? - буркнул идущий следом за ним О'Доннел.
   - Да уж побольше твоего! - продолжал чесать языком Хэтчер, неся на плече свой карабин. - У меня два младших брата.
   - А у меня их пять, если что.
   - Коллега по несчастью!..
   - Кто идёт? Назовитесь, вашу мать, или положим на хрен! - послышалось из виднеющейся совсем уже рядом "ямы".
   - Ганнери-сержант Александер, - произнёс я, на всякий случай поднимая руки вверх. - Вас должны были предупредить.
   - А, "си-ай", - протянул кто-то. - Проходите. Убивать вас не будем... Пока что.
   Голос хрипло заржал, показывая, что это всего лишь шутка. Или в этой шутке лишь только доля шутки...
   Внутри обнаружилось много грязи, тусклая светодиодная лампа и троица солдат, больше похожих на головорезов. Бронежилеты на голое пузо, кевларовые каски вкупе с арабскими платками, потёртые карабины и много татуировок.
   - Здорово, наёмник! - с ухмылкой протянул мне руку, видимо, старший этого безобразия. - Есть чего хлебнуть или курнуть?
   На фоне моего чистенького отделения бойцов "Академии" эта троица смотрелась мало того, что бродягами-повстанцами, так ещё и сильно недокормленными бродягами-повстанцами. Даже довольно тощий Хэтчер на их фоне выглядел вполне себе большим и крутым псом войны.
   - Виски? - предложил я. Несмотря на небритую рожу, щербатую ухмылку и в прямом смысле слова сногсшибательный запах пота, этот федерал не вызвал у меня неприязни. Обычный солдат, каких много в любой армии мира. И раз он сидит в этом грязном недоблиндаже, то явно куда больше достоин уважения, чем какой-нибудь штабной, воюющий со счетами-фактурами и описями.
   Уже через пятнадцать минут благодаря припасённой специально для таких случаев фляге с неплохим виски, мы с Харделем были хорошими приятелями. Детей мне с ним не крестить, но лишнее знакомство никогда лишним не будет. Мало ли что и когда мне может понадобиться? А так можно будет обратиться к кому-то хотя бы смутно знакомому и местами даже дружелюбному...
   - Как там в Штатах? - с хорошей выпивки капрала быстро развезло. Впрочем, ничего удивительного - откуда бы тут взяться приличному алкоголю? А пиво, говорят, нынче совсем дрянное в войска поставляют...
   - Да так себе, - пожал я плечами, глядя как наёмники готовятся ко сну. - Работы нет, денег нет, народ звереет.
   - Хе, - осклабился Хардель. - Значит, всё по-старому. Значит, правильно я тут остался - тут хотя бы тех, кто сильно бесит, убивать можно.
   Ну и аргумент.
   - И как тут вообще? - я неопределённо мотнул головой в сторону стоящего вдали Умм-Касра. Нет, он не сиял в ночи, как сказочный город из сказок "Тысячи и одной ночи", но всё равно его местонахождение можно было определить безошибочно - по запаху. Точнее - по нестерпимой вони. Смесь запаха дерьма и горящего мусора - Ирак пах именно этим.
   - Паршиво, - хмыкнул федерал. - Как тут ещё может быть? На базы и укрепрайоны местные нападают редко, а вот шмальнуть из миномётов или ракетами - запросто. С чек-пойнтами хуже - народа немного, так что там даже опаснее, чем в этой могиле. Убить может и не убьют, но ноги с яйцами оторвёт на раз, а какой ты после этого мужик?
   - А конвои?
   Конвои меня интересовали куда больше, потому как в основном мы будем заняты именно этим.
   - Паршиво. Мы этим уже почти не занимаемся. Проводками в основном маются частники и всякие союзнички. Большие конторы типа вашей - это хорошо. Если ведёт контингент типа тех же немцев или поляков - тоже неплохо. А вот если попались в охранничках нацгвардейцы или какая-нибудь кодла бандитская...
   Хардель неприятно рассмеялся.
   - А разве гвардейцы таким занимаются? - удивился я. Раньше мне о таком действительно слышать не приходилось - если уж на такое опасное дело начинают бросать необученное мясо, то, видать, дела тут плохи...
   - Да ты лучше скажи, чем они сейчас не занимаются. Такое ощущение, что в Штатах уже нормальных дивизий не осталось, раз сюда этих ополченцев начали гнать...
   Где-то невдалеке послышался глухой хлопок. Потом ещё и ещё.
   Капрал моментально напрягся и подтянул к себе стоящую поблизости М-4 с ночным прицелом.
   - Не нравится мне это... - проворчал Хардель, передвигаясь к бойнице и высовывая в неё ствол карабина. - Миномёты. Но по звуку ни разу не 60 миллиметров, а...
   Ночную темноту разорвал раскатистый грохот пулемётный очередей и светящиеся линии трассеров... Тянущиеся К нам, а не ОТ нас, что самое главное.
   - Подъём! - заорал капрал, отвешивая пинок дремлющему поблизости бойцу. - Контакт! Мать вашу, контакт!
   Я тоже схватил свой карабин, достал из лежащей рядом разгрузки магазин, вставил его и передёрнул затвор, хотя, если честно, поначалу мало что понял. Однако рефлексы оказались быстрее медленно ползающих внутри черепной коробки мыслей. Так что не успел я и глазом моргнуть, как сидел рядом с Харделем, целясь из своего карабина куда-то в темноту. Внутри "ямы" тут же поднялась суматоха, но, что немаловажно - суматоха осмысленная. Федералы и наёмники торопливо просыпались, хватали и заряжали оружие, готовясь в обороне...
   - Смит, ты урод! - выругался капрал, неожиданно отшвыривая свой карабин и выхватывая другую из рук своего бойца. - Я же сказал тебе поменять батарейки в прицеле!..
   Хардель вновь приник к бойнице, но к окуляру наклониться не успел...
   По всему горизонту и в небе неожиданно расцвели ослепительные вспышки, ослепляя всех после ночного мрака. Я на пару мгновений оказался ослеплён, как и все остальные, а затем воздух наполнился яростной канонадой обстрела.
   Где-то впереди нас грохотали автоматы, раскатисто гремели пулемёты и глухо бухали гранатомёты. Мешки с песком, из которых были сложены стены нашей ямы, начали сотрясать многочисленные попадания пуль. Несколько пуль влетели внутрь через бойницы, но, слава Богу, никого не зацепили.
   - Двести ярдов! - крикнул один из солдат. - Дюжина "танго"! Около внешнего заграждения!
   - Огонь, сукины дети! - заорал Хардель.
   Небольшой дот огрызнулся огнём из полутора десятков стволов. Что плохо - огонь был малоприцельным, потому как ночные прицелы на оружии были только у пары федералов, а мы их просто не прицепили заранее. Хотя где-то в наших рюкзаках они лежали, но искать и устанавливать их посреди боя...
   Я стрелял куда-то в темноту, как и все остальные - не зная, попадаю ли в кого-нибудь или нет. Наверное, стоило хотя бы на секунду задуматься - а есть ли смысл стрелять вот так вот, не видя врага, но этой самой лишней секунды просто не было. И лучше было разрядить пару лишних магазинов сейчас, чем не разрядить в своей жизни уже больше ни одного.
   - Множество целей по фронту! - вновь крикнул тот же федерал, не прекращая огня.
   Неожиданно он дёрнулся и упал на спину, выпуская из рук карабин и зажимая левое плечо. Из-под его пальцем начала вытекать кровь.
   - Фишер, займись им! - скомандовал я нашему санитару, беря в руки выпавшую из рук раненого карабин.
   Приник к резиновому наглазнику ночного прицела, и мир тут же раскрасился всеми оттенками зелёного, а у меня нехорошо засосало под ложечкой. По всему горизонту сейчас метались десятки, если не сотни человеческих фигур... Полномасштабная атака? Вот свезло так свезло...
   - Сколько до них, "си-ай"? - перекрикивая грохот стрельбы, спросил у меня Хардель.
   Я быстро прикинул по сетке - прицел-то стандартный:
   - Сотня ярдов где-то!
   - Ну и зашибись, - оскалился капрал, извлекая откуда-то из-под лавки громоздкий пульт с несколькими тумблерами и уходящим вниз проводом. - "Клейморы"! Три, два, раз - выкусите!..
   Несколько взрывов слились в одним протяжный. Неожиданно с глухим звуком что-то ударило по нашему укрытию и забарабанило по бетонной крыше. Двое из моих парней отлетели от бойниц, зажимая окровавленные лица. Что-то с силой чиркнуло по моему бронежилету.
   - Придурки, вы поставили мины не той стороной! - сообразил я.
   - Пошёл на хрен! - огрызнулся в ответ капрал, не замечая, что у него глубоко рассечена правая щека. - Мы их правильно ставили! Это сапёры "танго" их сейчас развернули! По-любому! Майк, что там со связью?!
   Наскоро перевязанный федерал с простреленным плечом как раз колдовал около не слишком старой, но уже довольно потёртой полевой рации.
   - Сплошные помехи!
   - З-зараза... Всё равно веди передачу - вдруг кто-нибудь услышит!
   По крыше "ямы" словно ударили гигантской кувалдой, на головы посыпался песок, в ушах зазвенело, а где-то позади нашей позиции громыхнул взрыв. Похоже, что по нам зарядили из гранатомёта, но снаряд отрикошетил от плоской крыши...
   - Гнездо-3, это точка Браво-16! Гнездо-3, это Браво-16! Атакованы большими силами противника! Требуется поддержка! Требуется...
   Стрельба уже шла опасно близко от нас, были даже слышны истошные крики на арабском, среди которых выделялось уже ставшее печально известным почти каждому "Аллах Акбар!". Мы продолжали палить в темноту, потому как неожиданно все эти хвалёные полосы безопасности оказались совершенно дохлыми, и нас вот-вот могла захлестнуть самая настоящая живая волна...
   - Гнездо-3, это Браво-16! Гнездо-3, это Браво-16!..
   - Браво-16, это Гнездо-3. Поддержки не будет, повторяю - поддержки не будет. Мы атакованы по всему периметру.
   Охренеть! Да это просто...
   Взрыв прямо перед "ямой" - буквально в считанных метрах, поднял в воздух огромную тучу песка, лишив нас практически всякого обзора.
   - Дерьмо! - выругался карал. - Да они совсем близко!.. Так. Так! Валим отсюда, пока не поздно!
   - Может, лучше... - лично мне идея вылезать из какого-никакого, а укрытия казалась не особо привлекательной...
   - Я говорю - валим отсюда, дебилы! Иначе!..
   Ещё один взрыв заставил качнуть земляной пол у нас под ногами, а крыша "ямы" неожиданно накренилась на левую сторону.
   - Уходим! Уходим, я сказал!
   Мы начали отход. Не беспорядочный - организованный. Пока часть бойцов тащит вещи и раненых, часть их прикрывает. Иначе нас перебили бы всех, потому что, как показывает практика, наибольшие потери начинают нести при беспорядочном бегстве, а не в самом сражении...
   До противовзрывной стены, окружавшей основную базу, было где-то метров сто пятьдесят или чуть больше, но сейчас это были сами длинные сто пятьдесят метров на всей Земле... Пули выбивали фонтанчики песка по обе стороны от траншеи, по которой мы отступали, и я сейчас был несказанно благодарен тем, кто решил не просто протоптать дорожку к передовому пункту обороны, а выкопал нормальный окоп полного профиля...
   Неожиданно где-то впереди на территории базы к небу рванул исполинский столб дыма и пламени, а затем всё вокруг сотряс грохот мощнейшего взрыва.
   - Склад боеприпасов рванули, - сплюнул федерал. - Что за дерьмовая ночка!
   Мы отступали к базе, время от времени огрызаясь в ночь короткими очередями - боеприпасы приходилось экономить, потому как с собой у нас их было немного. А ночь ещё только начиналась...
  
  
   6.
  
   Как выяснилось наутро, когда ночное нападение всё-таки было отбито с применением артиллерии и авиации, нам здорово повезло, что на базе оказалось почти что втрое больше гарнизона, чем должно было быть.
   Официально вчера вечером один полк должен был отплыть из Умм-Касра, а второй прибыть в него и двинуться к Басре, но в итоге на базе застряли все. И поэтому обились с относительно небольшими потерями - всего лишь два десятка убитых и полсотни раненых...
   А "танго" только трупов утром нашли почти полтысячи и вдвое больше раненых, а напало на нас ещё больше народа. Где и как повстанцам удалось собрать такую толпу для рядовых солдат и наёмников так и осталось тайной, покрытой мраком. Да и не особо мы этим интересовались, если честно...
   Дёшево отделались, в принципе, очень дёшево...
   Однако вообще-то, насколько я понял, атака эта была очень нетипичной, очень неправильной... Точнее нет - наоборот. Правильной. Проведённой по всем правилам военного искусства. "Танго" каким-то образом умудрились вырубить пояс датчиков слежения, а затем проделать проходы в минных полях. Электроника неожиданно оказалась вполне по зубам немытым бородачам, а мины направленного действия они умудрились повернуть в сторону базы. Где или у кого они научились таким фокусам - неясно...
   Ко всему прочему "танго" ударили ещё и изнутри, действительно подорвав один из складов с боеприпасами, но были всё-таки остановлены на подступах к хранилищу горючего. Причём в отличие от довольно средне обученной толпы, брошенной на атаку периметра, это были самые настоящие отборные диверсанты, умудрившиеся перебить десяток отлично обученных солдат как слепых котят.
   И вот это было самое паршивое во всей этой поганой истории. Почему? Потому что рядовые повстанцы-партизаны на такое не способны. Белорусские партизаны вполне могут пустить эшелон с фашистами под откос, но никогда не смогут проникнуть в городское представительство ЗАО "Гестапо" и перебить взвод эсэсовцев - для этого нужны кто-то типа "СМЕРШа".
   Иными словами у иракских повстанцев появились солидные покровители, которые в состоянии не просто натравить тупую и злобную толпу, а способны обучать солдат и даже спецподразделения. Похоже именно с этим и может быть связано то, что в последний год дела Коалиции в Ираке резко пошли вниз. Акции падают, индекс Дяди Сэма теряет пункты...
   Впрочем к чёрту стратегический расклад и к чёрту зализывающую полученные в ночном бою раны базу - мы всё-таки отправляемся на север, к пункту постоянной дислокации...
   Подъём был ранний - в шесть утра, потому как уже в восемь конвой должен быть сформирован и отправлен, а дел до этого момента ещё навалом. Немного привели в себя в порядок после ночного боя и сходили до давешней "ямы" - собрать то, что ночью пришлось впопыхах бросить. Для этого, кстати, пришлось выдержать короткую стычку, едва не переросшую в рукопашную с забредшим на огонёк наживы отделением местных, которые уже положили глаз на наши вещи.
   Потом перетащили всё добро в выделенные нам два "хамви" и один трёхосный грузовик, после чего повели их в район формирования колонны. Около одного из КПП бетонными плитами было огорожено внушительное пространство, протяжённостью где-то километра. И там под прикрытием огневых точек блок-поста конвой и формировался. Сначала строили гражданские транспортные машины, потом к ним пристраивались машины охраны, и вперёд.
   Но гладко было только на бумаге, а вот про иракские овраги и прочие неровности в мозгах снабженцев забыли. То кто-то с кем-то столкнулся, то кто-то из-за места в колонне начал препираться, то кого-то всё не было... Бардак, короче. Рутинный такой, совершенно обыденный бардак.
   Колонна была довольно внушительной - почти полсотни машин. Здоровенные тяжёлые американские седельные тягачи, выглядящие так, как будто прямиком вышли со съёмочной площадки "Безумного Макса" - грубо приваренные листы брони, решётки на стёклах и массивные таранные бамперы. Три "хамви" для нас, ещё один для кого-то, и машины охраны. Ещё два "хамви" с крупнокалиберными пулемётами и два с автоматическим гранатомётами, кустарно добронированные всем, начиная от решёток и бронеплит и заканчивая мешками с песком. Плюс пара МРАПов, больше всего похожие на кучи мусора на колёсах - эдакий металлический угловатый сарай, который тем не менее имеет наивысшие шансы при подрыве фугаса... Правда, если "танго" заложат не просто пару килограмм тротила, а по новейшим веяниям моды закопают в мусоре на обочине пару гаубичных снарядов и какую-нибудь дрянь в качестве ударного ядра, то не спасёт никакой МРАП. Доказано.
   Машин эскорта - мало, транспортных машин - много. Причём это такие машины, что быстро на них не покатаешься и не поманеврируешь. А значит любой крутой поворот, и колонна начнёт неизбежно тормозить, превращая в великолепную мишень...
   Здорово, чего уж там... Хотя прямо сейчас в чёрный пластиковый мешок залезай, чтобы похоронные команды не беспокоить.
   Впрочем, это были ещё так, цветочки... А самые ягодки начались, когда я увидел нашу охрану. Тут у меня уже никаких слов не нашлось - даже матерных...
   - Ах ты... Нацгвардейцы! - неприятно удивился Хэтчер, сидящий за рулём "хамви", в котором устроилась первая секция первого отделения.
   Далее последовала непереводимая игра английских нецензурных слов. Непереводимая, потому что на тот же русский это переводить - неблагодарное занятие. Больно уныло в результате выходит.
   В принципе, я целиком и полностью поддерживал озвученную моим подчинённым позицию - это действительно была задница. Большая! Такая! Задница.
   Почему? А потому что Национальная гвардия и, соответственно, национальные гвардейцы.
   Что такое среднестатистический нацгвардеец? Берется некий Джон Доу - обычный рядовой гражданин США. Работа у него наверняка не шибко денежная, вот он и записывается в нацгвардию. А что? Стреляешь за счёт государства, вместе с такими же лоботрясами по полям скачешь время от времени, на старой технике катаешься... Эдакий лагерь бойскаутов для взрослых - детская площадка для тех, кому всегда двенадцать лет.
   А самая мякотка в том, что за всё это причитаются этому Джону Доу нехилые налоговые льготы и зарплата. Учитывая, сколько на рядовом американце висит кредитов - лишними деньги тут не будут.
   Но всё меняется, когда приходит он - Его Величество Локальный Конфликт! Аплодируем, улыбаемся и машем!
   И вот уже начинает не хватать кадровых военных ни в Афганистане, ни в Ираке. Куда подевались эти самые кадровые и военные? Да много куда. Кого в девяностых разогнали, когда думали, что Россия окончательно загнулась и теперь нет нужды держать целую толпу дармоедов, которые в случае чего должны были останавливать коммунистические орды на подступах к Нью-Йорку. А кто-то слинял из армии уже в нулевых, когда частники взяли большую власть и стали платить вдвое-втрое выше, чем федеральное правительство. Велики Штаты, а наскрести лишнюю дивизию уже проблемно.
   И вот тут-то как раз и вспоминают про многие тысячи Джонов Доу. Контракт с Дядей Сэмом подписывал? Подписывал, ага. Ну, вот и держи, дружок, винтовку и вперёд - на войну!
   А кто-то даже сам вызывается, прельстившись боевыми и дополнительными льготами.
   Вот только, по сути, это даже ещё хуже, чем ополчение. Даже без опыта срочной службы - галимые гражданские пиджаки, чьи знания о войне ограничиваются просмотром старых клюквенных боевиков с Джоном Уэйном и игрой в компьютерные шутеры типа "Call of Duty".
   Всё.
   И вот с такими вот архаровцами нам сейчас предстояло тащиться по дорогам Ирака, где даже охрана из хорошо обученных контрпартизанских подразделений вообще ни хрена не гарантирует.
   Просто великолепно. До великолепного великолепно.
   Ох-ох-ох, что ж я маленький не сдох... Ладно, чего уже ныть-то? Раз уж попал, то крутись как можешь...
   - Готовимся к отправке, - скомандовал я, вылезая из "хамви". - Всем быть начеку. Кто думает, что приехал на курорт лапать девок и жрать пиво - пусть воспоминает вчерашнюю вечеринку. А я пока схожу до вождя этих гоблинов - поинтересуюсь раскладом...
   Находить старшего или командира в каком-либо коллективе или подразделении - вопрос навыка. Со временем начинаешь делать это быстро и практически безошибочно. Это не всегда самый большой, самый грозный или самый старый чувак, но вокруг командира-руководителя всегда будет витать... ну, аура такая своеобразная, что ли... Хотя и звучит это абсолютно ненаучно, но тем не менее.
   Вот и на этот раз старшим эскорта оказался мужик лет сорока с небольшим - немного лысоватый, немного полноватый с усталыми глазами и слегка дёрганными движениями. Камуфляж висел на нём, как разгрузка на пингвине - ему скорее пошли бы старые такие бухгалтерские нарукавники и калькулятор в руке. Ну, куда этому дяде воевать, а? Ему самое большее бы где-нибудь интендантом сидеть, а не конвои охранять...
   Ещё один серьёзный штрих к портрету нацгвардейца - оружие. Нет, не лежащий в салоне автомат - обычный М4, которым удобно орудовать из бронемашин, а оружие личное.
   Пистолет - это, конечно, средство на самый крайний случай. В нормальном бою с ним делать нечего - автоматам и даже пистолетам-пулемётам он сливает подчистую. Однако если основное оружие профукано или недоступно пистолет бывает очень полезен...
   Чем в основном пользуется народ? Да много чем. Кому воевать надобности нет - таскает табельную "беретту", которая из-за ублюдочного выреза сверху почти моментально забивается песком и становится эффективна только для того, чтобы кого-нибудь стукнуть килограммовой железякой.
   Бюджетный приемлемый вариант - это старый-добрый "кольт-1911" которому уже сто лет, почитай, исполнилось. Однако надёжен, мощен и эффективен, а что ещё для счастья нужно?
   Кому приходится действовать короткоствольным оружием чаще - предпочитает что-нибудь более современное. Желательное немецкое - немцы знают толк в хороших пистолетах... Крупнокалиберное, многозарядное, воронёное или пластиковое. Да, греется на жаре намного сильнее, но зато не отсвечивает за десять миль бликами.
   И всё это я к тому, что командир гвардейцев был вооружён самым бесполезным стволом, который только можно было придумать - чем-то средним между большим револьвером и небольшой пушкой.
   Нет, ну реально. Ствол дюймов десять минимум, калибр - охрененный. Сорок пятый минимум, а, судя по длинному барабану - ещё и под что-то нестандартное. Какие-нибудь сверхмощные револьверные патроны. Сверху - прицел. Оптический. Мать его, оптический! На револьвере! Да на хрена он нужен-то?! А уж хромирован так, что... МОИ ГЛАЗА! Сейчас ослепну. И вдобавок ко всему прочему - висит на пузе. Даже если не брать в расчет ствол длиной с водопроводную трубу, то в случае чего ни за что быстро такую дрянь не выхватить.
   Но в целом - идеальное оружие. Правда, исключительно для охоты на низколетящих бегемотов.
   А если серьёзно, то грустно всё это. Приехал этот дядя сюда как на сафари, блин... даже пушку охотничью с собой взял. Охотничью - не боевую. Я бы больше обрадовался какому-нибудь карманному пистолету, который не занимает много место, быстро извлекается и вообще очень мобилен...
   Но нет же, нееет...
   - Сэр, ганнери-сержант Морган Александер, - представился я. - Сотрудник "Академии".
   Гвардейцы наградили меня умеренно заинтересованными взглядами, но без особой неприязни, которая есть у многих федералов по отношению к наёмникам. Если честно, то любить частников действительно было особо не за что, потому как вели себя наёмники обычно нагло и вызывающе. Дескать, вы нам не командиры и вообще, по сути, никто, а мы что хотим, то и будем делать...
   Поначалу так себя вели себя почти все, но в последнее время такой дурью страдают только либо новички, либо конторы-однодневки. У тех, кто вынужден постоянно контачить с федералами, жлобство выветривается довольно быстро, потому как в случае чего вытаскивать наёмников будут именно вертушки и броня армейцев.
   - Капитан Кетллберн, - довольно вяло представился в ответ гвардеец. - Идёте с нами, сержант?
   - Так точно, до самого Багдада.
   - Ясно... Дэнни, дай ему рации. Вставайте в колонну, сержант, и ждите сигнала к отправке.
   Немолодой уже совершенно лысый гвардеец с нашивками сержанта вопросительно взглянул на меня.
   - Две рации.
   Из штабного "хамви" тут же были извлечены и переданы мне две довольно старые "мотороллы". Я покрутил их в руках, проверяя на работоспособность - исправность, комплектность и просто элементарный заряд аккумулятора...
   Между тем нацгвардейцы уже, как будто, позабыли про меня и начали усаживаться в джип. Эй, стоп! Мы ещё не всё выяснили, между прочим!
   - Сэр, вы забыли про канал связи, - наивозможно вежливо произнёс я. - И позывные.
   - А, ну да... - ни капельки не смутившись, будто бы речь шла о какой-то малосущественной мелочи, отмахнулся нацгвардеец. - Мы на третьем канале будем. Позывные: мой - "Олень-1", далее - два, три и так далее. Рации уже настроены. Вставайте в колонну, сержант и поспешите - скоро отправление. Если не отправился вовремя - до ночи не доедем.
   Харон, блин. Да тебе не конвои бы, а погребальную ладью водить - с этого света на тот.
   Как же вам идут эти позывные, дяденьки... Воистину "олени". Непуганые. Это вы сами такое придумали, или кто-то вас так тонко простебал, интересно знать?.. Но ещё интереснее мне знать, например...
   - Я хочу знать о маршруте следования, - раздался сухой ровный голос позади меня. - Кто осуществляет инженерную разведку пути? Каковы позывные дежурных вертолетных пар, блок-постов и военных баз по маршруту движения колонны? Каковы запасные частоты связи? Дежурные огневые средства в колонне, сектора наблюдения и обстрела?
   Я крякнул от удивления (мысленно, правда) - неужто нашёлся ещё кто-то, кто пытался действовать по науке выживания, а не по принципу трёх китов философии раздолбайства - Авось, Небось и На Хрен?
   Обернулся и обнаружил позади себя немолодого уже мужика в сером камуфляже, коротким ёжиком седых волос и холодными голубыми глазами. Судя по нашивкам и нагрудной табличке, это был некий Ф. Коннорс в звании ни много ни мало, а целого полковника.
   Я на всякий случай вытянулся - пусть этот полковник мне и не командир, но зачем лишний раз конфликтовать с федералами высоких рангов?
   - Сержант, - недовольно пробурчал нацгвардеец, даже не поворачиваясь в нашу сторону. - Не лезьте не в своё дело - колонну ведём мы, а не вы. Командуйте своими наёмниками, но кончайте уже задавать глупые вопросы и занимайте место в строю.
   Заметив совершенно ошалевшие глаза водителя, смотрящего ему за спину, капитан всё-таки повернулся и выдал лицом широкую гамму эмоций и иллюминаций, последовательно побледнев, побагровев и позеленев.
   - С-сэр... К-капитан...
   - Да, я уже услышал, что колонну ведёте вы, а не кто-либо ещё, - хладнокровно произнёс полковник, не моргнув глазом. - И, тем не менее, я хочу знать, что мои люди и я сам буду в безопасности.
   Ну, дядя - теперь держись. Полковники - они такие, им только дай повод побуйствовать... А я, пожалуй, пойду, а то рядом с новоприбывшим Старшим Инквизитором с полковничьим орлом на кителе скромный сержант-наёмник смотрится блекло...
   - Эй, солдат, - неожиданно окрикнул меня полковник, когда я уже было собрался уходить.
   - Вообще-то я гражданский, сэр, - уточнил я.
   - Это уже мелочи. Мы пойдём прямо перед вами, мой позывной - "Лёд-9". Если что - рассчитываю на вас.
   - Понял, сэр, - кивнул я. - Разрешите идти?
   - Идите, сержант.
   Идя к нашим джипам я испытывал смешанные чувства - с одной стороны лишний раз попадаться какому бы то ни было начальству себе дороже, но с другой - этот полковник Коннорс задавал очень грамотные и своевременные вопросы, так что, думаю, стоит порадоваться, что он идёт с нами...
   - Значит так, парни... - произнёс я, когда подошёл к стоящим около джипов наёмникам. - Мы пойдём следом за федералами. Видите того мужика? Он у них за главного. В отличие от дебилов из эскорта, они вроде бы вояки нормальные. Рации только на прием. Позывные гвардейцев - "Олени", их не слушать - они не то что нас, себя-то в случае чего не спасут. Федералы - это "Лёд-9", если что работаем с ними. Оружие - в боевую готовность, патроны - дослать. Всем всё ясно? Тогда - вперёд!..
  
  
   7.
  
   В колонне мы шли шестыми от начала - "хамви" эскорта, МРАП, три тягача с какими-то контейнерами, а потом наш джип. Шли так себе - не медленно, но и не быстро. Где-то миль сорок в час максимум - быстрее тяжёлые грузовики можно было разогнать, лишь воткнув на них ракетные ускорители.
   Кстати, дорога была на удивление хорошей. Целых шесть полос движения и добротное бетонное покрытие - повреждения от взрывов и прошедшей тяжёлой гусеничной техники были, но немного. Видно, что дорогу ремонтировали, причём относительно недавно. Что это как раз совсем неудивительно - это основная магистраль по перевозке грузов от Умм-Касра на север.
   Хотя, как я слышал, дороги в Ираке были на удивление приличными. С одной стороны - пустыня, осадков мало, так что портиться им особо и не с чего... Но с другой - дорога есть дорога, и со временем без должного ухода превращается из пути следования в одно сплошное направление. Та же дорога, например, по которой мы сейчас двигались, была построена отнюдь не после Вторжения. И уж всяко не во время - её ещё при Саддаме строили. Саддам вообще кроме травли непокорных химическим оружием любил строить и строить много. Это ему обязательно зачтётся на том свете, куда его спровадили по указке Штатов... А вот у Коалиции со строительством дела как-то не идут. Бомбами высокоточными швыряться умеем, крылатые ракеты пускаем, даже базы военные строим с чек-пойнтами, а вот со школами и больницами конфуз выходит. Невыгодно их строить, вот и не строит их никто...
   Дорога всё тянулась и тянулось через унылую пустыню, которая на самом деле была не красивого золотистого цвета, а грязного жёлто-серого цвета. Довольно унылое зрелище. Никаких ограждений или бордюров - просто грунтовая или песчаная обочина. А дальше - либо пустыня, либо кое-как возделываемая местными земля, либо редкий перелесок из пальм и ещё каких-то деревьев. Время от времени попадались небольшие селения, навстречу нам попадались колонны - как транспортные, так и чисто боевые...
   Такая убаюкивающая нудистика длилась где-то километров тридцать, после чего Ирак напомнил, что он вообще-то - охваченная гражданской войной страна.
   Ещё мгновение назад мы тихо и мирно ехали по дороге, а затем это всё разом оборвалось, утонув в грохоте взрыва, прогремевшего в голове колонны.
   Фугас заложили прямо на обочине - вот что значит отсутствие инженерной разведки. А когда головной "хамви" поравнялся, то прогремел мощный взрыв. Причём настолько мощный, что тяжёлый армейский джип смело буквально прочь с дороги, отбросив на другой конец трассы и превратив в груду искорёженного полыхающего металла.
   И почти сразу же впереди послышался скрежет спешно тормозящего тягача, который по принципу костяшек домино застопорил всю колонну. Хотя по идее этот придурок-водитель должен был давить педаль газа в пол и гнать прочь, не дожидаясь ничьих приказов! Это ж первое, чему нас учили - если машину в колонне подорвали, то с высокой долей вероятности дальше последует обстрел из всех стволов. А значит - максимум скорости и как можно более быстрый уход из опасной зоны.
   Вот только если в "Академии" инструкторы были довольно опытными, то вот наших эскортных нацгвардейцев такому явно никто и никогда не учил.
   Сидящий за рулём Рамирез вырулил влево, избегая столкновения с резко затормозившим джипом впереди нас, и ударил по тормозам.
   - Контакт!..
   Схватил карабин и рванул на себя ручку двери, выпрыгивая из машины навстречу раскалённому бетону и обжигающему лёгкие воздуху. Укрылся у заднего колеса "хамви", залёг, настороженно обводя местность по правому флангу стволом "эмки".
   Вокруг нас уже вовсю грохотали выстрелы... Выстрелы?
   Не так. Что-то не так...
   Эскорт от души палил и пулемётом, гранатомётов и винтовок... Палил во все стороны. а вот ответных выстрелов не было. Совсем. Пули не выбивали фонтанчики вокруг остановившихся машин колонны, не дырявили технику и не рикошетили от брони.
   Ни единого выстрела. Что за хрень?
   - Это Алекс! Взвод, доклад! - рявкнул я во всю глотку.
   - Второе отделение - позицию заняли, "танго" не наблюдаем, - раздалось от машины позади нашей.
   - Третье отделение - позицию заняли, враг не обнаружен, - послышалось ещё дальше.
   - Первое отделение - всё чисто! - гаркнул почти мне в самое ухо залегший рядом Рикс.
   - Не ори, - бросил я, продолжая наблюдение.
   Фугас взорвали. Но обстрела нет - ни единого выстрела. Ерунда какая-то.
   Поднялся с бетонки, держа автомат наизготовку, смотрелся по сторонам.
   Колонна встала как вкопанная и в данный момент представляла из себя великолепнейшую мишень - подбивай из засады не хочу. Но с отсутствием наличия хоть какой-нибудь засады нам сказочно повезло. Ну и благо, что при торможении друг в друга вроде бы никто не врезался...
   Перестрелка постепенно утихала - лишь кто-то особо упорно-упоротый раскатисто садил из пулемёта. Но вскоре замолчал и он, и вряд ли из-за понимания, что врагов нет - скорее уж либо лента кончилась, либо ствол перегрелся.
   Мимо нас пропылили к голове колонны два "хамви" эскорта.
   А вот и "олени"! Совсем вовремя, мать их.
   - Мартинес, держи пространство, - бросил я командиру своего первого отделения и зашагал вперёд. Надо бы прояснить обстановку, на всякий случай... Чем чёрт не шутит, а вдруг то не намеренный подрыв был? Ну, например, заложили фугас, а он не сработал и про него забыли... А сейчас пошли у него в проводке электроны по закоулочкам, после чего детонатор и коротнуло - версия из разряда прилёта жукоглазых пришельцев с Веги, но почему и нет, собственно... Ничем ведь не хуже того, что в багажнике "хамви" рванула перевозимая взрывчатка, допустим.
   Пройдя с десяток метров дошёл до ехавших впереди нас федералов. Они вели себя на удивление грамотно - тоже при первых же сигналах тревоги высыпались из машин и залегли вокруг них, а сейчас всё ещё не торопились расслабляться. Жаль только, что их было даже меньше отделения...
   Обнаружился здесь и давешний полковник. Что примечательно - тоже с автоматом в руках, как и прочие бойцы, и в неиспуганном виде. Это - хорошо, это значит, что он действительно нормальный вояка, а не чистенький мальчик из Вест-Пойнта...
   - Сержант, что-нибудь заметили? - без всяких предисловий обратился он ко мне.
   - Никак нет, сэр, - ответил я. - Контакта не было.
   - Чертовщина какая-то. Ты в голову колонны? Жди меня. Бакстер - за старшего.
   Эк он... витиевато - "под контроль". То есть под своё командование. Хотя, вообще-то неплохое решение...
   Полковник двинулся вперёд, я чуть позади него. Прямо как личный охранник или адъютант. Занятно, да...
   Автомат - наизготовку, ожидание выстрела - постоянное. Хотя, в принципе, если до этого потенциальные противники стрелять не начали, то сейчас уже поздновато будет...
   Зрелище подорванного джипа было безрадостным.
   Фугас явно был большой - судя по воронке, "танго" расщедрились штуки на три шестидюймовых снарядов. Взрыв произошёл на обочине, на относительно небольшой глубине и похоже что был направленным. Иначе головной "хамви" так просто не снесло бы... И, думаю, уточнять, что ни выживших, ни раненых в нём не было - излишне.
   Следующий за ним МРАП от взрыва не пострадал, но вот его водитель не справился с управлением и съехал в кювет. Хорошо ещё, что не перевернулся, а то у этого сарая на колёсах центр тяжести как у худосочной манекенщицы со стальным котелком на голове.
   Шедший третьим тягач ударной волной развернуло поперек дороги. В него сзади врезался четвертый тягач, но хотя бы несильно... Больше жертв и разрушений (по крайней мере на первый взгляд) не было.
   И главное - никакого обстрела! Просто подорвали фугас и все. "Танго" сегодня просто сами на себя не похожи...
   Рядом с местом взрыва стянувшиеся на огонёк горящего "хамви" нацгвардейцы изображали из себя участников броуновского движения и лучше всего описывались термином "толпа". Или - "стадо". Оленей, ага.
   Два эскортных "хамви" рядом, но за пулемётом торчит только одно нацгвардейское туловище - за автоматическим гранатомётом никого нет. Да и пулемётчик скорее ворон считает, чем по сторонам бдит. И вообще - за местностью никто не наблюдает, бдительность все утратили... Вопиющее падение дисциплины на лице, как говорится.
   Детский сад - штаны на лямках...
   Во, а вот и давешний капитан "Это Я Веду Колонну". Стоит, качается - контуженный? Да не, вроде бы просто в состоянии шока от происходящего...
   - Капитан Кетллберн, - проскрежетал полковник и, видя, что гвардеец никак на это не прореагировал, возвысил голос. - Капитан Кетллберн!
   - Сэр... - в глазах гвардейца стояла совершенно не понравившаяся мне отрешённость от всего происходящего.
   - В Ираке давно? - в упор спросил его полковник.
   - Второй месяц. Сэр... Понимаете, я не думал... Я вступил в национальную гвардию, но не думал...
   Так, надеюсь это не заразно - не думать...
   - Какую колонну ведёте?
   - Пятую.
   - А в качестве командира?
   - Первую... Сэр, понимаете - наш командир...
   Зашибись.
   - Значит так, капитан... - полковник смерил гвардейца взглядом с головы до самых ног. Причём чувствовалось, что за время этого осмотра Кетллберн был оценён, взвешен и признан очень лёгким. Мене, текел, упарсин, мать его. - Домой вернуться хочешь?
   Риторический вопрос.
   - Значит так... Я полковник армии Коннорс, командир 2-го полка 12-й пехотной дивизии. И с этого момента я, как старший по званию офицер, принимаю командование колонной на себя. Вопросы?
   И снова - сугубо риторическое сотрясения воздуха...
   - Никак нет, сэр! - гвардеец буквально на глазах воспрял духом. Когда у людей появляется нормальный командир - это всегда вдохновляет. Даже если они уже по шею в дерьме. Проблемы? Проблемы будут, потом - обязательно будут, но пока что...
   - Доложите о потерях, капитан.
   - Потери... - Кетллберн запнулся. - Пятеро убитых.
   А чему тут, собственно, удивляться? "Хамви" - не МРАП, на такие подрывы не рассчитан... Да, если честно, не думаю, что и МРАП тут бы выдержал - бабахнуло так, что и танку бы не поздоровилось...
   - Сколько ваши люди находятся в Ираке, капитан?
   - Два месяца.
   Твою мать.
   - Так... А с нормальным боевым опытом кто-нибудь есть?
   - Н-нет, сэр.
   Вот и приехали, господа...
   - На пару слов, сержант, - негромко произнёс Коннорс и добавил уже погромче. - Капитан, свяжитесь с ближайшей базой - пускай вышлют сюда отряд могиль... отряд. И готовьте колонну к дальнейшему следованию.
   - Есть, сэр!..
   Отошли немного в сторону так, чтобы не маячить лишний раз на открытом месте.
   - Фрэнсис, - без лишней рисовки протянул мне руку полковник.
   - Ганнери-сер... Алекс, - ответил я на рукопожатие.
   Без чинов, так без чинов. И пусть официальным именем у меня сейчас числится Морган, я был, есть и, как надеюсь, буду Александром. Ну или в боевой обстановке, где дорого обходится каждый лишний слог - Алексом.
   - Сколько у тебя парней?
   - Полностью укомплектованный взвод по штатам морпехов. Две машины и грузовик.
   - Нужно поработать в команде, - произнёс Коннорс.
   Я кивнул в ответ - это сейчас и последнему ежу понятно. Вместе выжить явно шансов побольше, чем поодиночке...
   - Парни обстрелянные?
   - Опыт есть, - уклончиво ответил я, потому как нам было запрещено лишний раз болтать о своей службе.
   - Кинь по машине в хвост и середину колонны, а то на гвардейцев надежды мало. Я пойду в авангарде, позывной мой знаешь.
   По логике первая машина - самое опасное место в колонне наряду с последней... С другой стороны и местные не дураки и, судя по последним слухам, первую машину обычно пропускают и подрывают или обстреливают какую-нибудь из следующих.
   - У меня будет Кот-1, пойду по центру, - сказал я. - Вторая машина - Кот-2.
   - Добро. С тяжёлым вооружением порядок? Если нет - ссаживай гвардейцев и бери их джипы.
   - Обойдёмся, - видал я эти перетяжелённые двери на их "хамви". В случае чего даже не распахнуть быстро, а в машине при обстреле не отсидеться, нет, никак не отсидеться...
   - Тогда - готовимся. Надо уходить, пока окрестные шакалы не пронюхали о нас. На всё про всё - минут десять, после чего мы должны быть готовы взвести курок и сбацать рок.
   И мы разошлись в разные стороны.
  
  
   8.
  
   Тронулись в путь.
   Но не через десять, а лишь через пятнадцать минут. И то едва-едва успели согласовать порядок хоть каких-нибудь действий на случай нападения и разобрали между собой сектора наблюдения и огня. Конечно, здесь не помешала бы нормальная такая тренировка по боевому слаживанию... Но на тренировки у нас времени просто не было - дотянуть бы конвой...
   Машину с частью второго отделения я отправил в хвост, а сам остался в центральной. Заодно выгнал третье отделение из грузовика и распихал по машинам гвардейцев - пусть уж в случае чего в них будет хоть кто-то адекватный. Чтобы за пулемёт встать или пинком из салона выкинуть... Немного, но хоть что-то.
   В общем всё, что мы могли сделать в такой спешке, мы сделали, после чего двинулись на север...
   Мы сделали, всё что могли. Кто может - пусть сделает больше, но не ноет над ухом.
   ...Километров сто или даже больше мы прошли тихо. Только в одном месте по нам из перелеска дали неприцельную автоматную очередь, на что мы ответили из двух пулемётов. После этого у неизвестных резко пропало желание вести с нами дальнейший огневой диалог.
   Но потом...
   ...Поворот этот мне сразу не понравился.
   Слишком резкий, чтобы мы могли проскочить его на полной скорости, так что пришлось снижать её до миль пятнадцати-двадцати... А метрах в ста-ста пятидесяти рядом - что-то вроде оазиса. Деревья, кусты... На русском жаргоне - зелёнка, на американском - буш. Да, получается, что предыдущий президент США мог быть известен в России, как Жора Куст...
   Но главное в том оазисе - рельеф. Такие безобразные складки местности, что если там кто-то всё-таки сидит, то может спокойно накрыть огнём большую часть колонны...
   Паршивый расклад, чего уж там.
   Я машинально, словно по какому-то наитию, взялся за ручку двери и щёлкнул по тактическому микрофону.
   - Это Кот-1. Всем...
   И в этот момент на обочине впереди нас распустилось чёрно-жёлтое облако взрыва.
   Мир словно бы поставили на покадровое воспроизведение, отключив все звуки. Ударная волна надвигалась пылевым фронтом, а наш "хамви" медленно - словно бы через силу, начал поворачивать в сторону, ища укрытие за прицепом тягача.
   Медленно - невыносимо медленно тянется перед нами грязный задний борт прицепа...
   Медленно - невыносимо медленно я хватаю за цевьё автомат, открываю дверцу и группируюсь для прыжка, расталкивая своим телом воздух, ставший густым, словно желе...
   Медленно надвигалась ударная волна...
   Мир вспыхнул ослепительной вспышкой и исчез в темноте.
   Прошла секунда... Или целая вечность? Но лёгкие обжигал раскалённый воздух, разрываемый пулями, а вся левая сторона тела невыносимо болела - я вернулся в реальный мир.
   В паре метров впереди - горящий "хамви" из которого я успел выскочить. Кто-нибудь ещё - вряд ли. Граната ударила прямо в джип, а меня выбросило взрывной волной из салона, потому что я уже почти начал открывать дверцу.
   В ушах - звон, в глазах - круги, во рту - медный привкус крови. Щёку неприятно корябает бетон и покрывающий его песок. Горят многочисленные ссадины и ушибы, но зато живой!..
   Пальцы всё ещё сжимают нагревшееся на солнце металлическое цевьё "эмки".
   А, ну подъём, Саня!..
   Пытаюсь встать... И почти сразу же понимаю, что это не лучшая идея - мало того, что по нам сейчас бьют полдюжины пулемётов и два десятка автоматов, так я ещё и умудрился в падении повредить ногу.
   Ползу вперёд, мимо полыхающего "хамви".
   Быстро оглядываюсь по сторонам...
   Зараза, видно, и правда кроме меня никто из джипа не спасся... А колонна горит, и горит сразу в нескольких местах. Похоже, что и гранатомётчик против нас не один-единственный действует...
   Со стороны оазиса сплошные вспышки - пара десятков автоматов, пять-шесть пулемётов. Гранатомёты. Попали как мишени в тире...
   Правая нога почти не слушается - вряд ли перелом, скорее просто вывих, но приятного мало. С другой стороны одноногий наёмник остаётся наёмником, а не превращается в небоеспособное тело.
   Дополз до колеса прицепа, спрятался за ним, залёг на горячий и жёсткий бетон, усыпанный песком.
   Моя очередь, ублюдки.
   Упёрся магазином в землю, слегка привстав, ловя в кружок диоптрического прицела плюющийся огнём пулемётный ствол, торчащий из редких кустов. Сместил точку прицеливания чуть выше, выбрал свободный ход спускового крючка...
   "Эмка" привычно толкнула в плечо - легонько, в бронежилете почти нечувствительно. И почти сразу же в мозгу полыхнула злая радость - минус один цветок огня в буше. Так вас и разэтак!.. А теперь переносим точку прицеливания чуть левее...
   Три быстрых выстрела. Ещё три. Ещё один огонёк гаснет. Ещё три выстрела. Ещё...
   Рядом гремит оглушительный взрыв, и голову тут же заполняет противный звон. Меня обдаёт горячими обломками бетона и металла, в глазах - пелена, вокруг - тишина... Точнее, не совсем тишина, а будто бы меня засунули в коробку и со всех сторон обложили ватой.
   Постепенно я начал понемногу приходить в себя. И первым моим ощущением было - меня куда-то тащат за шкирку. Вывернул шею, бросая взгляд назад - это оказался не кто иной, как сам Коннорс.
   Силы ему явно было не занимать, потому как он меня тащил довольно резво, хотя я никогда не отличался скромностью габаритов.
   Спустя какое-то время мы оказались около одного из "хамви", из-за которого яростно отстреливалась пара армейцев. Ещё один занимался несколькими ранеными, которые судя по всему были гвардейцами.
   Меня не слишком аккуратно усадили около заднего колеса джипа и слегка тряхнули.
   - Живой? Соображаешь?
   Звуки полковничьего голоса доносились до меня с некоторой задержкой - будто бы он не стоял прямо надо мной, а находился где-то на Луне.
   - Д-да, - я машинально пару раз клацнул зубами, окончательно приходя в себя. - Только контузило, кажется...
   - Хорошо, - кивнул Коннорс.
   В тот же миг от задней части кузова "хамви" - прямо недалеко от нас, с визгом отрикошетило несколько пуль. Полковник инстинктивно пригнулся, огляделся по сторонам и задержал на чём-то взгляд. Я на автомате повторил его движения.
   За трейлером неподалёку находился Кетллберн с довольно обалдевшим видом сидя на земле и сжимая в руках карабин.
   - Что, чёрт возьми, вы делаете? - рявкнул на него Коннорс.
   - О-они... О-они в нас с-стреляют... - заикаясь ответил гвардеец.
   - Ну и вы стреляйте в ответ.
   - У них оружие...
   - А у тебя, твою мать, что? Водяной пистолет?
   - Н-нет... Нет, сэр!.. - капитан, кажется, наконец-то пришёл в себя. - Дэнни, Люк, стреляем туда!..
   Щёлк! В бетоне рядом со мной появилась борозда, а брызнувшая крошка хлестнула по бронежилету.
   Вставай, наёмник, мать твою войну. Вставай, Саня - не время разлёживаться.
   Автомат по-прежнему в руке - не потерял, молодец. Выщелкнул магазин, убрал в разгрузку и вставил новый. Высунулся из-за машины и вновь начал стрелять. Прицельно стрелять получается плохо - перед глазами всё дрожит. Не плывёт, но хорошего всё равно мало. Теперь разве что остальных поддерживать и тупо давить огнём. Но в таком темпе патроны пожираются с ужасающей скоростью...
   - Бакстер, винтовку! - исчезнувший было куда-то Коннорс оказался снова поблизости.
   Один из армейцев швырнул ему автомат, и полковник тоже присоединился к перестрелке.
   - Алекс, магазин! - крикнул он мне, расстреляв вставленный и приседая за "хамви".
   Вот же память, а я его имени, скорее всего, и не вспомню завтра... Как вот звали того армейца с которым мы сидели в "яме"? Ханзель? Хастур? Не помню уже...
   - Лови!
   Полковник перезарядил карабин и дал длинную очередь.
   На мгновение я подумал, что сплю, потому как после этого кусты оазиса словно бы располосовало чудовищной косой. Огонь "танго" резко уменьшился.
   Что за чертовщина?
   Но спустя мгновение в изрядно побитом за сегодня мозгу возникло понимание - в воздухе появился посторонний звук.
   Вой авиационных турбин, свист рассекаемого винтом воздуха и грохот скорострельного пулемёта.
   Я поднял голову и увидел зависшие в полусотне метров над колонной армейские "блэкхоки", чьи бортстрелки поливали огнём из "миниганов" позиции противника.
   В считанные минуты всё было кончено.
   Я положил автомат на бетон и привалился спиной к колесу "хамви" закрывая глаза.
   Всё.
  
  
   9.
  
   - Садж, приехали.
   Пару мгновений я напряжённо соображал кто я, где я и какого, собственно, рожна?..
   Затем пришло понимание - в ту засаду я попал почти два года назад, только-только прибыв в Ирак. Тогда же я в первый и последний раз видел полковника Фрэнсиса Коннорса, но тем не менее запомнил его. И, несмотря на мою откровенно паршивую память на имена, это было ожидаемо - всё-таки как-никак именно этот мужик тогда тащил меня от подбитого "хамви".
   Конечно, я не девочка-школьница, которой в память запал образ красавца, защитившего её от хулигана, но добро (впрочем, как и зло) помню всегда. А тут на почве разговоров о предстоящем задании как раз и вспомнилось...
   Задание, кстати, изрядно напоминало приснопамятное "пойди туда, не знаю куда...", и тем самым меня напрягало. Найти человека или его кейс в немаленьком городе? Та ещё задачка. Особенно с учётом того, что ситуация в Кувейте была непонятная.
   Федералы сейчас вообще полюбили слова "я не знаю", потому как именно они лучше всего отражали текущую обстановку. Как говорится, ситуация из разряда "Что? Где Когда?" - непонятно что где находится и когда всё это кончится. Федералы не контролируют ничего кроме собственных баз и отдельных небольших участков страны, а расползающийся уже и за границы Ирака хаос картину яснее не делает.
   Вот что я о том же Кувейте слышал? Ну, за минусом общеизвестных фактов и некоторых крупиц новейшей истории. Так сказать, применительно к сегодняшнему дню.
   Да ни хрена, если честно.
   Ну, вроде бы, эта мини-страна сильно пострадала во время Бури Тысячелетия... Кажется, тамошний шейх... или эмир? или султан? Не в курсе, если честно. Короче, тамошнее величество вроде бы даже недавно по телевизору о чём-то трепался. Вроде бы просил у мирового сообщества помощи для своей страны, находящейся в кризисном положении... А сам, между прочим, в это время сидел совсем в другой стране - то ли в Эмиратах, то ли в Катаре, то ли ещё где.
   Про кувейтскую армию и раньше было не особо слышно, а сейчас и подавно. Наверное, разбежалась при первых признаках надвигающейся на них задницы. Это ведь стандартное поведение любого арабского войска в кризисных условиях.
   Однако нефть как добывали, так и добывают. Скважины там охраняют, если не ошибаюсь, "вороны", ну то есть частная военная компания "Ravenwood" - восходящие звёзды современного наёмничества, наступающие на пятки даже такого колоссу, как "Академия".
   Но вот про ситуацию в центральной части Кувейта я слышал немного. А что всё-таки слышал, то не слишком воодушевляет - стандартная ситуация с лишившейся управления территорией. Хаос, анархия и атмосфера, близкая к постапокалипсису. Тем более что до спасения какого-то там города местных аборигенов особого дела никому нет. Особенно учитывая, что как я теперь знаю Кувейт рассечён надвое фронтом почти непрекращающихся пыльных бурь. И этот фронт как назло проходит аккурат по столице этой страны. А значит - по воздуху не добраться, а по земле ползти себе дороже - это ясно любому нормальному человеку...
   Увы, но мы к таковым не относимся. К сожалению или к счастью.
   Путь до авиабазы Балад, что была неподалёку от нашего лагеря, много времени не занимал, но я всё-таки успел задремать. И даже успел пережить заново не самые приятные моменты своей жизни во сне.
   "Уснуть. И видеть сны? Вот и ответ. Какие ж сны в том смертном сне приснятся", как говаривал товарищ Гамлет.
   Выгрузились из джипа, направились к нужной нам вертушке. Если я всё правильно понял, то мы её запросто найдём даже среди десятков других машин...
   - Погодка сегодня - отпад, - заявил Си Джей, поправляя козырёк бейсболки и пижонские солнцезащитные очки на носу. - Взяли крем для загара, девочки?
   - Уймись, - беззлобно огрызнулся Дойл, закидывая на плечо пулемёт.
   - Какой наш, садж? - спросил Юрай, оглядывая выстроившиеся на взлётном поле "блэкхоки" и "веномы".
   - Вон тот, - указал я на одну из вертушек.
   - Вот этот... Какого?!
   - Это шутка? - осведомился Кирк.
   - Нет, парни, это действительно наш борт, - хмыкнул я.
   - А-хре-неть... - присвистнул Си Джей, сдвигая бейсболку на затылок.
   В принципе, хренеть было с чего, потому как лететь нам предстояло ни много ни мало, а на "чинуке", он же на солдатском жаргоне "шитхук". На русский приблизительно можно перевести как засранец или говнюк. Не благозвучно, но зато созвучно.
   Что такое вертолёт "чинук", производства славной фирмы "Боинг"? Это такой здоровый летающий вагон с двумя огромными винтами, расположенными один за другим. Ооочень грузоподъёмный... А по меркам американской авиации, так вообще не имеющий аналогов. Человек пятьдесят в полном снаряжении в него помещаются без проблем. Правда, как и любая большая машина он, по сути, представляет собой большую и не особо поворотливую цель...
   Почему же до Кувейта мы планировали добираться именно на нём?..
   На опущенной рампе в задней части вертолёта с совершенно индифферентным сидел немолодой азиат с небольшой курительной трубкой с длинным мундштуком. Безэмоциональное лицо, прищуренные глаза, козлиная бородка а-ля Хо Ши Мин.
   Одет он был не в какой-нибудь стандартный камуфляж или просто гражданскую одежду - нет, на нём была самая настоящая старая солдатская форма ещё, наверное, Вьетнамских времён. У нас в тренировочном лагере что-то вроде музея было - я там такую же видал.
   Левый глаз азиата был закрыт чёрной повязкой. Как у пирата, ага. А ещё на его голове была самое настоящая кепи Конфедерации - такая мышиного цвета фуражка с ремешком и пряжкой поперёк лба.
   Следом появился ещё один мужик - лет пятидесяти с чем-то и не менее колоритный. Круглые зеркальные очки, пышные седые усы, опять же старая армейская форма, пижонские кавалерийские сапоги и характерная шляпа-стетсон.
   Прямо как будто бы только что с ранчо прискакал и с коня слез... Или фильма "Апокалипсис сегодня" пересмотрел. "Люблю запах напалма поутру!" - так, да?
   Азиат рассеяно мазнул взглядам по нам, невольно остановившимся перед вертушкой, потом по шляпоголовому, затянулся трубкой, выдохнул и выдал:
   - Забористая штука... Хотя глюки могли быть и повеселее... Как в тот раз, например... Я ж так и не понял, где всё-таки была зарыта абстрактная половина кошки...
   Шляпоголовый шумно втянул раскалённый иракским зноем воздух, побагровел и рявкнул куда-то в сторону:
   - Бишоп! Что за хрень! У нас на борту опять обкурившийся гук!
   Из глубины салона послышался грохот, звук падения, а затем оттуда буквально вывалился ещё один мужик лет пятидесяти - с всклокоченными седыми волосами, с короткой и опять же всклокоченной бородой, с повязкой а-ля Джон Рембо, в форме старого образца и с архаичным "кольтом драгун" в руке.
   - Гуки? Где гуки? - мужик диковато огляделся по сторонам.
   Азиат вытащил изо рта трубку и, не оборачиваясь, помахал ею в воздухе.
   - Эээ! - бородач опустил револьвер. - Так это же наш гук!
   - Бишоп, дело не в том - наш это гук или чужой, - серьёзно произнёс мужик в очках и шляпе, пошевелив усами. - А дело в том, что он обкуренный!
   - А у меня похмелье, и что? Эй, ты опять взял моё кепи?!
   - Ты ничего не понимаешь в социализме, Бишоп. У нас всё общее.
   - Но не кепи же!
   - И даже кепи. Да, я знаю, тебе это трудно принять, но тем не менее...
   - Слушай, бросай ты уже эти свои гуковские штучки...
   - Я с этими психами никуда не полечу, - нервно хохотнул Кирк.
   - Это кто тут психи? - хором произнесла безумная троица, синхронно поворачиваясь к нам.
   - Ну да, психи, - неожиданно заявил мужик в шляпе.
   - А нормальные вас и не согласились везти вдоль фронта бури, - заметил азиат, затягиваясь трубкой.
   - Даже за тройную плату, - добавил бородатый.
  
  
   10.
  
   - Дамы и господа, я Клиф Хокинс по прозвищу "Хок", и сегодня я буду вашим пилотом, - проникновенно заявил шляпоголовый, деловито щёлкая тумблерами на панели и готовясь к полёту. - Согласно федеральному циркуляру "Бетти" является зоной для некурящих и неиспражняющихся, а нарушители будут немедленно выдворены к чёртовой матери. Тем, кто часто летает бортами нашей компании, положена пятипроцентная скидка на фирменные футболки и кружки. И, как всегда, гигиенические пакеты находятся под вашими креслами. Приятного полёта, дамы и господа.
   После такого, с позволения сказать, напутствия чего-то хорошего ожидать от полёта было сложно. И не обманув наших мрачных ожиданий, безумная парочка пилотов буквально швырнула тяжеленный "чинук" в воздух, после чего мы взяли курс на юг - в направлении Кувейта.
   Мы - это огневая группа первого отделения первого взвода первой роты батальона "Ягуар" частной военной компании "Академия". Первая первого первой. Один один один: на солдатском жаргоне - самые лучшие. Неформальная батальонная разведка. У каждого минимум две четырёхмесячные вахты в Ираке.
   Наименьшая тактическая единица - огневая группа плюс я в качестве командира. Итого - пять человек. Для небольшой деликатной операции - самое то. Деликатной? Ну, найти иголку в стоге сена... То есть, отыскать человека или его документы в охваченном хаосом городе. Пустяки, верно?
   Кто эти пять человек?
   Я - ганнери-сержант Морган Александер (хотя когда-то звавшийся Александром Николаевичем Моргуновым), он же Алекс, лидер группы.
   Капрал Грегори Дойл, он же Дойл, пулемётчик.
   Капрал Колин Джонсон, он же Си Джей, снайпер.
   Рядовой Майкл Кирклэнд, он же Кирк, помощник пулемётчика.
   Рядовой Юрай Блазкович, он же Юрай, стрелок.
   Маловато будет? Ну так мы особо воевать и не собираемся. Смотаться по-тихому, найти нужный объект и вернуться. Практически спасательная миссия, так что сегодня мы - спасатели. Не слишком привычная роль для наёмников? Возможно, возможно...
   План, вкратце таков - высаживаемся в паре миль от северо-западной части Эль-Кувейта и в пешем порядке выдвигаемся к центральной части города. Опасно? Ну, не опаснее любого дня в Ираке. Кувейт хоть и охвачен анархией, но ещё довольно умеренно - "танго" с юга не ползут. Да и по оперативным сводкам в городе вроде бы всё довольно спокойно, хотя и обстановка в целом - паршивая. А какой она может быть ещё, учитывая, что огромный современный город сейчас фактически погребён под слоем песка? Да ещё и регулярно подвергается всё новым и новым ударам стихии.
   Конечно, было бы неплохо найти полковника Коннорса или его парней... Они бы наверняка сказали где этот самый мистер Махоуни. Ну, вероятнее всего. Жаль, что со связью совсем беда...
   Ладно, прорвёмся. Не впервой.
   "Чинук" заложил совершенно невозможный для такого летучего вагона вираж, отчего желудок моментально оказался где-то под самым горлом. Спустя пару минут салон вертушки наполнился яростной руганью, которую не мог заглушить даже грохот винтов.
   - Эй вы, там! - рявкнул я в сторону кабины. - Потише! Не дрова везёте!
   - Прямо как над Сайгоном! - хором рявкнули пилоты, ударив кулак в кулак.
   - Психи... - пробормотал сидящий рядом со мной Дойл, нервно сжимающий в своих лапах пулемёт. Наш чернокожий капрал очень сильно не любил летать, чего никогда не скрывал. - Парни, давайте их пристрелим.
   - А вертушку ты поведёшь? - ехидно заметил Си Джей,
   - Юрай, ты же вроде у нас пилот?
   - Капрал, лёгкий вертолёт и этот летучий хот-дог - две совсем разные вещи.
   Неожиданно позади нас загрохотал турельный пулемёт, установленный на открытой рампе, за которым сидел азиат. Сейчас он азартно палил по земле.
   Мы все невольно похватали оружие и прильнули к прорезанным в борту иллюминаторам.
   - Не дёргайтесь! - успокоил нас бортстрелок, прекращая стрельбу. - Пока ещё рано дёргаться! Вот через полсотни миль начнётся настоящая веселуха!
   - Звучит круто! - с наиграно-идиотским восторгом воскликнул Си Джей.
   - Заткнись, а? - уныло произнёс Кирк. - Я и так не знаю кому молиться, чтобы живыми долететь...
   - Ха! Известно кому - Летающему Макаронному Монстру!
   - Садж, почему мы взяли этого придурка с собой? - покосился на меня Дойл.
   - Он отличный снайпер, - хмыкнул я.
   - А ещё он кретин.
   - Сэр! Не стоит недооценивать величие церкви пастафарианства!
   Я рассмеялся.
   Хоть Си Джей и был тем ещё придурком, но он вносил здоровое оживление в коллектив. Что-то вроде придворного шута, которому позволяется сказать, что не позволено никому другому...
   Летящий на максимально возможной для такого транспортника скорости "чинук" довольно неприятно гудел и дребезжал. И это... напрягало.
   - Куда так гнать-то? - спросил у бортстрелка Юрай. - Эта птичка же развалится! Себя не бережёте - нас поберегите!
   - Не время беречься! Надо успеть в промежуток!
   - Какой ещё промежуток?
   - Между бурями!
   - Нам сказали, что их не будет ещё пару дней, - буркнул Дойл.
   - Кто сказал? Метеослужба? Засуньте их слова мёртвому Саддаму в задницу! Никто не может предсказать бури!
   - Дерьмо.
   - Не беспокойся, наёмник! Совсем скоро будешь в Кувейте!
   - Я в восторге, - скривился пулемётчик.
   - Чего-то не нравится?
   - Идти в арабский город, больше похожий на гадюшник? - буркнул Дойл. - Без брони и вертушек? Среди бела дня, когда "танго" обычно закидываются местной дурью? По земле к центру города, где против нас может быть целая толпа местных уродов? Нет, мне всё нравится.
   - Жизнь несовершенна, - философски заметил бортстрелок.
   - Да, для вас на высоте в тысячу футов она, может быть, и несовершенна, - произнёс Дойл. - А там внизу к нам - она беспощадна.
  
  
   11.
  
   Надрывный вой винта, из последних сил удерживающего машину в воздухе. Истерические вопли аварийной системы, бессильной спасти находящихся на борту людей.
   - Мы падаем! - чей-то крик. - Держитесь!
   Вертолёт крутит. Его корёжит в судорогах, будто бьющегося в ломке наркомана. Меня срывает с места и лишь в самый последний момент я успеваю вцепиться пальцами во что-то... Во что-то.
   Тяжёлым кашлем заходится двигатель машины. Грохот в ушах и в голове. Может, так оглушительно стучит сердце, эхом тревожного набата отдаваясь во всём теле. Может, источник шума - другой.
   Резкий рывок. Тёплый металл вырывается из-под моих пальцев. Желудок проваливается вниз, тело теряет опору.
   Я падаю. Проваливаюсь вниз, напоследок успевая взглянуть в тёмные небеса.
  
  
   12.
  
   Мощный поток воздуха, разгоняемый винтами "чинука", воздвигал вокруг зоны высадки настоящую стену песка.
   Я забросил автомат за спину, прицепился карабин к тросу и заскользил вниз. Несколько мгновений спуска, и в подошвы ботинок упруго толкнул песок. Отцепился, отошёл чуть в сторону.
   Вертолётчик-азиат смотал лебёдкой трос, спущенный с рампы, и помахал нам напоследок. "Чинук" развернулся и полетел на север, а я проводил взглядом пин-ап на его борту - нарисованную красотку-брюнетку, одетую лишь в расстёгнутый мундир, кавалерийские сапоги и соблазнительно выгнувшуюся на фоне флага Конфедерации.
   - Выдвигаемся! - махнул я рукой, перевешивая автомат на плечо.
   Жара была сильной, но не одуряющей - к ней за многие месяцы пребывания в Ираке мы уже привыкли. А вот ветер крепчал, и это было невесело. Стоило бросить взгляд назад, и можно было уже разглядеть у края горизонта огромную стену песка - фронт наступающей бури. Чёртовы летучие психи были правы - бури действительно больше нельзя предсказывать. Просто до невозможного невозможно предсказать...
   Серо-жёлтый песок упруго пружинил под ногами. Мы двигались на восток, растянувшись небольшой колонной. У всех на глазах были натянуты тактические очки, а головы обмотаны куфиями - ни дать, ни взять очередная банда "танго". Разве что экипированы слишком уж хорошо и по-натовски...
   Долетели мы сюда относительно быстро, благо Кувейт страна небольшая. Но крайние мили нам предстояло проделать исключительно на своих двоих. Да-да, никакой техники, даже вроде новомодных багги - это просто показуха. Тут даже серьёзная техника бы застряла, и только обычный пехотинец сможет пройти...
   Три мили до города, а затем вдоль побережья - в сторону знаменитых Кувейтских башен. Жаль, что нельзя высадиться с моря - это было бы намного проще. Увы, но гавань занесло уже очень давно - то, что не могли сделать люди, сделала Буря Тысячелетия, отвоевал у моря несколько миль. Которые сейчас совершенно непроходимы из-за дюн и лежащих в них кораблей вместе с прочим мусором.
   - Сержант, сэр! Разрешите обратиться! - послышался позади подозрительно-вежливый голос Си Джея.
   - В чём дело?
   - Тут ситуация, сэр.
   - Критическая? - хмыкнул я, чувствуя, как всё крепчает и крепчает ветер, подымая в воздух тучи песка и сокращая видимость до считанных сотен метров.
   Разумеется ничего серьёзного не было, потому как в противном случае Си Джей не валял бы дурака. Только не в боевой обстановке - он может и клоун, но уж никак не идиот.
   - Нет, сэр.
   - Тогда к непосредственному командиру, рядовой.
   - Вас понял, сержант! Капрал Дойл!
   - Да, рядовой - докладывайте.
   - Ситуация набухла!
   - Набу... Чего?
   - Так, сэр! В зоне с кодовым наименованием подштанники рядового Джонсона происходят массовые волнения! Сэээр?..
   - Заткнись, балда, - хмыкнул Дойл под общий ржач.
   - Видно, не очень-то ты и хочешь отлить, - хохотнул Кирк.
   Вскоре просто сильный ветре превратился в самую настоящую пыльную бурю. Не особо сильную, но существенную - в такую погоду нормальный шейх верблюда на улицу не выгонит, так сказать... И поэтому несчастные три мили до пригорода Эль-Кувейта растянулись чуть ли не вдвое. Не так-то просто идти, когда вокруг тебя пляшет обжигающий ветер, норовящий залезть в любую доступную щель мелким песком. Оружие после такого неплохо бы почистить по большому счёту... Да, "эмки" в последние годы подобные испытания переносят уже более-менее сносно, но всё же, всё же, всё же... Песок в механизме - это всегда песок в механизме.
   И неожиданно всё кончилось. Как будто мы просто в один момент резко вынырнули из поставленной дымзавесы на открытое пространство, где больше не было песчаной бури.
   Я замедлил шаг, а затем и вовсе остановился, разматывая куфию и сдвигая на лоб тактические очки.
   Перед нами лежал Эль-Кувейт - город современных небоскрёбов, вырастающий прямо посреди пустыни словно сказочный город из сказок "Тысячи и одной ночи". Но даже отсюда было понятно, что сказкой тут и не пахнет, а пахнет кое-чем другим...
   Мусор и дерьмо. Теперь и здесь. В ещё вчера вполне благополучном и почти европейском городе...
   Однако, что это меняет? Да ничего. Мы получили ровно то, что, в принципе, и ожидали.
   - Господа, мы больше не в Канзасе, - произнёс я. - Это Кувейт. Добро пожаловать.
   - Урааа, - унылым голосом протянул Кирк.
   - Посмотрим, что здесь к чему, - добавил Юрай.
   - Всем приготовиться к возможному бою, - скомандовал я. - Смотреть по сторонам, глаза в кучу, уши на макушке. Рации включить. Юрай, что с эфиром?
   - Один момент... - стрелок немного поковырялся в своей более мощной рации. - Хмм... Есть какой-то сигнал. Но очень слабый...
   - Что за сигнал?
   - Запись полковника Коннорса. Ну та, про которую нам говорили.
   - Ясно, - я поймал зубами торчащую около воротника пластиковую трубочку, идущую к фляге у меня в рюкзаке. Глотнул прохладной воды... Эх, хорошо!..
   - Через восемьсот ярдов должен быть чек-пойнт "штормовых стражей", - добавил Юрай, сверяясь с навигатором.
   - Ну, значит, через восемьсот ярдов мы узнаем, кто тупее - барахлящий навигатор или неумеющий считать наёмник, - усмехнулся я. - Вперёд, парни!
   - Мда, - задумчиво произнёс Юрай. - Эк ты меня, садж... Не был бы профессиональным головорезом - обиделся бы и заплакал, наверное.
   Где-то через сотню метров мы вышли на какую-то площадку... Которая оказалась уцелевшей частью поднятой над землёй дорожной эстакады. Что мне совсем в ней не понравилось - она выглядела так, как будто являлась частью обороны - куски ржавой колючей проволоки, полуразвалившийся бруствер из мешков с песком и полузанесённые песком машины, поставленные поперёк дороги. Что это значит? Неясно...
   - Интересно, а что тут было? - произнёс Кирк, оглядываясь по сторонам.
   Оказывается не одного меня мучают кое-какие вопросы...
   - Похоже, что кто-то от кого-то оборонялся, - заметил Юрай.
   - Думаешь?
   - Причём этот кто-то шёл со стороны города, - буркнул Дойл.
   - А?
   - На бруствер и колючку посмотрите - когда эстакада была цела, то они её перегораживали. А вот этот "хамви" стоял здесь - по эту сторону барьера.
   - Твоя правда, капрал...
   Полицейский или армейский чек-пойнт, чтобы сдержать толпу бегущих из города людей? Возможно, возможно...
   Справа плескались тёплые воды Персидского залива, а слева была пустыня, которая однажды устала терпеть людей и пошла на них войной. Настоящей - куда там танкистам Саддама двадцать с лишним лет назад. Тогда они овладели Эль-Кувейтом лишь на время, пустыня же пришла сюда всерьёз и надолго.
   Си Джей опёрся на бруствер из мешков с песком, глянул вниз и присвистнул.
   - Мда. Всё принадлежит городу - от него не уйти.
   Под нами лежала обрушившаяся эстакада автотрассы, забитой машинами на которых жители Эль-Кувейта пытались из него спастись, когда город накрыла Буря Тысячелетия...
   - Спускаемся вниз, - произнёс я. - Готовьте тросы, парни. Дойл, проверь ту колымагу.
   Наёмник закинул пулемёт за спину и подошёл к стоящему неподалёку "хамви", буквально увешанному самым разномастным барахлом явно невоенного назначения. Именно что барахлом. Шмотками.
   - Зацепимся? - спросил я. - Порядок?
   - Стоит крепко, - пулемётчик прикрепил к брошенному джипу трос и подёргал его. - Выдержит.
   - Тогда - вниз.
   Первым спустился Юрай, затем Кирк, после него - я, а за мной - Си Джей.
   - Банзай!..
   - Си Джей, ты уже задолбал.
   - Да я просто шучу, сэр.
   - Отставить юмор, рядовой, - не принял я игры. - У нас тут боевая задача.
   Мы двинулись вдоль рухнувшей и уже почти полностью занесённой песком эстакады. Вся дорога была забита машинами - грузовики, легковушки, автобусы, армейские джипы... Всё навьюченное разным барахлом и всё брошенное.
   - Так себе задача, если честно, - на ходу заметил Кирк. - Как палкой в дохлую кошку тыкать.
   - Задача как задача. Находим этого чувака или его барахло, выходим на связь, штаб присылает вертушку, и мы отсюда валим.
   Сквозь шум ветра и шелест песка где-то впереди послышался хриплый звук... Больше всего похожий на чью-то речь, льющуюся из громкоговорителя. Вслушавшись повнимательнее я различил подозрительно знакомую английскую речь:
   - "...полным провалом. Потери... велики. Это полковник Фрэнсис Коннорс, армия США. Попытка эвакуации Эль-Кувейта..."
   - Эй, вы тоже это слышите?
   - Подкалываешь? Конечно, слышим.
   - Это реально тот самый полковник?
   - Ну, наверное... Садж, ты же его знал, да?
   - Не то чтобы знал... - протянул я в ответ. - Скорее встречался как-то раз. Голос вроде бы его, да...
   - Я что-то слышал... - непривычно серьёзным тоном произнёс Си Джей, оглядываясь по сторонам.
   - Да ты тормоз, старик, - хмыкнул Юрай. - Мы все слышим, что этот полковник болтает по ретранслятору.
   - Не это, - мотнул головой снайпер. - Что-то другое. Кого-то другого.
   В раскалённом воздухе словно бы повеяло холодным ветром.
   - Гражданские? - подобрался я. - Или "танго"?
   - Н-не знаю, сэр...
   - Да какие среди этих обезьян могут быть гражданские? Все они "танго", - сплюнул Кирк.
   - Женщины и дети - тоже? - спросил Дойл.
   - Конечно. Тех смертниц помнишь? А пацанов с автоматами? Так что я говорю - все они "танго".
   - "Танго" уничтожают, если они не сдаются, - заметил Си Джей. - По-твоему нам гасить всех?
   - А что тут такого? - искренне удивился Кирк.
   Вот в этом-то и всё дело... Никто не видит в убийстве мирных жителей ничего страшного. Выпустили полдюжины ракет с дронов по арабской свадьбе? Ну и правильно, ну и молодцы - нечего этим обезьянам собираться больше трёх. Когда аборигенов становится больше трёх в одном месте, они автоматически становятся потенциальными мятежниками.
   Мне жалко этих арабов? Положа руку на сердце - нет. Мне на них плевать. Что не отменяет неправильности таких действий в их адрес. Пусть очень многие считают себя выше этих полудиких арабов, но это вовсе не означает, что подобная идеология собственного превосходства должна быть озвучена вслух. Есть вещи, которые знают все, но никто не станет говорить. Особенно такие вещи, от которых недалеко и до истребления низших рас...
   Впрочем, о чём это я? Истребление низших с точки зрения европейцев рас никогда не прекращалось - так было всегда...
   Мы шли дальше.
   Негромко шелестел перекатываемый ветром песок, да скрежетали куски рекламных щитов. Сплошная масса брошенных машин всё не кончалась и не кончалась. А сколько среди них дорогущих авто? Много. А что это? Похоже на брошенный "хамви". А это туристический автобус, съехавший на обочину и лежащий на боку в окружении разбросанных по земле чемоданов...
   Но нигде не было видно трупов или скелетов. Я не кровожаден, но не верю, что в таких условиях не бывает массовых жертв. Мне стоит радоваться или насторожиться? Пока не знаю. Зато знаю, что не пробыв в этом городе и получаса, я уже хочу побыстрее найти этого долбанного Махоуни и свалить отсюда.
   - И какого чёрта мы вообще здесь делаем?.. - задумчиво произнёс снайпер, на ходу поправляя козырёк бейсболки и оглядываясь по сторонам. - Какие мы, к чёрту, спасатели...
   - Что надо, то и делаем, - слегка огрызнулся я в ответ.
   - А вообще-то Си Джей в чём-то прав... - неожиданно поддержал его Дойл. - Это же не наш профиль.
   - Капрал, ты в кои-то веки на стороне этого клоуна? - хмыкнул Юрай. - Чудо...
   - Я не на его стороне - просто говорю, что Си Джей в чём-то прав.
   - У нас есть задание, и мы будем его выполнять, - произнёс я. - И смысл здесь ныть?
   Что плохо в наёмных армиях - в них слишком уж демократичные нравы. Все эти звания, "сэры" и прочая субординация, конечно, в ходу, но не на таком уровне, как в регулярных армиях. Поэтому нельзя просто рявкнуть "Командир всегда прав! Приказы не обсуждаются!" - не поймут-с, варвары-с...
   - Нет, ну реально, - почувствовал даже минимальную поддержку, воодушевился снайпер. - Могли бы найти дело и получше для таких умных и сильных красавцев, как мы.
   - Считай, что это отпуск от основной работы, - произнёс Дойл.
   - Да, я люблю песок. Но только на пляже. И да, я люблю человеческое общество. Но предпочитаю симпатичных девчонок, а не немытых наёмников и толпы жмуриков.
   Дорогу нам перегородил ещё один здоровенный туристический автобус, слепо взирающий на пустынный мир своими выбитыми стёклами. Обошли его справа, обогнули лежащий на боку трейлер.
   - Си Джей, ты хоть иногда задумывался, какую хрень несёшь? - поинтересовался я.
   - Сэр, никак нет, сэр!
   - Зря, ох, зря...
   - И всё-таки мне кажется, что за нами кто-то следит, - Си Джей прекратил дурачиться и снова начал оглядываться по сторонам.
   - Тебя глючит, чувак, - хмыкнул Кирк.
   - Знаете, а у меня такое же чувство, - неожиданно произнёс Юрай. - Знаете ведь, да?
   Ну да, знаем. Умение чувствовать на себе чужой взгляд вырабатывается довольно быстро. Вообще это, конечно, вынужденная мера, потому как ты либо начнёшь чуять, когда твоя башка появляется у кого-то на мушке, либо подыхаешь.
   Однако вокруг было слишком пусто. Хотя и до подозрительного пусто. Сколько тут было населения до Бури - тысяч сто пятьдесят где-то? Ну да, мы пока что идём по пригороду, но почему до сих не видно ни одного местного?..
   И этот чёртов репродуктор, через который всё бормочет и бормочет полковник эту опостылевшую хрень о провале эвакуации Кувейта...
   - Чек-пойнт через сто ярдов, - произнёс Юрай.
   - Всем быть наготове, - да, возможно, напоминать это излишне, но лучше подстраховаться на всякий случай...
   Мы рассредоточились на местности, обошли завал из брошенных седельных тягачей с контейнерами на прицепе... И неожиданно оказались на относительно небольшой открытой площадке, вокруг небольшого строения.
   Это было полуразрушенное бурей бетонное здание, высотой в четыре этажа. Что-то офисное, наверное. Или небольшой торговый центр, если судить по остаткам когда-то яркой вывески, парковке вокруг и застеклённому нижнему этажу... Когда-то застеклённому.
   Сейчас же все выбитые стёкла нижнего этажа были закрыты кусками бетонных плит. Широкие окна заложены кирпичами, а перед зданием оборудован бруствер из мешков с песков с пущенной поверх колючей проволокой. За ним около здания виднелась пара грязных и полуразбитых "хамви" и... хмм? Советско-российская БМП-2 в пустынной окраске без одной гусеницы? И почему у неё спереди нарисована кривоватая белая звезда, которую иногда малюют на американскую технику?
   Впрочем, учитывая висящий на кривом флагштоке выцветший и изрядно порванный американский флаг, удивляться, наверное, не стоит. Наверное, это всё-таки блок-пост федералов, оборудованный с применением местной трофейной техники.
   И громкоговоритель был явно в этом здании или на нём.
   - Эй, есть кто живой? - крикнул Си Джей. - Мы американцы!
   Тишина.
   Только раз за разом бормочет голос Коннорса, перемежающийся треском помех и звуками перестрелки где-то вдали. А когда наступает пауза между повторами сообщения, то и вовсе только ветер перекатывает песок, да дребезжат оборванные провода с покосившегося столба...
   Ствол автоматической пушки БМП уныло смотрит в землю, а на её броне видны наносы песка. Немного, но есть - значит стоит тут от силы пару дней. Или от силы пару дней назад её в последний раз чистили. Блок-пост оставлен? Или его гарнизон перебили? Странно, но я не вижу признаков боя... И громкоговоритель опять же.
   - Кирк, Юрай - проверьте.
   Двое наёмников осторожно двинулись к чек-пойнту, а мы тем временем заняли позиции и остались их прикрывать.
   - Сержант, тебе лучше на это взглянуть, - раздалось в динамике рации спустя пару минут томительного ожидания.
   Я, Дойл и Си Джей двинулись вперёд. Перемахнули через бруствер в месте, где был оставлен специальный проход, обошли один из "хамви". На секунду мелькнуло странное ощущение неправильности. Что-то в окружающей обстановке было неправильным... Но вот что именно?
   Над нами грязной тряпкой хлопнул на ветру драный американский флаг, где чёрная копоть густо покрывала все пятьдесят звёзд, рисуя вместо них чёрный квадрат.
   Мы вошли внутрь...
   - М-мать... - коротко ругнулся Дойл, оглядываясь по сторонам.
   Похоже, что здесь были федералы. Незамысловатая обстановка небольшой полевой казармы, валяющийся повсюду мусор... И кровь. Много побуревшей крови, разлитой на покрывающем пол песке, на стенах и даже на потолке. Золотистые россыпи гильз. Кое-где красные цилиндрики патронов для дробовиков. Кусок пулемётной ленты в пыли.
   Но ни одного трупа.
   Мы мгновенно взяли на прицел окружающее пространство, в любой момент ожидая атаки... Хотя это и было глупо. Судя по всему, федералов здесь перебили уже несколько дней назад. И кто бы это не сделал, его здесь уже, скорее всего, нет.
   Правда утаскивать трупы для "танго" это странно. Какова их стандартная тактика? Пустил кровь - убежал. Трупы они не забирают - ни свои, ни чужие. И опять же - если забрали тела убитых и их экипировку, то почему не взяли технику? Допустим, БМП "разута", а джипы могут быть сломаны... Но ведь на них стоят два пулемёта. Не крупнокалиберные, но всё равно существенно и в хозяйстве небесполезно.
   - Осмотреться, - скомандовал я.
   - "...Это полковник Фрэнсис Коннорс, армия США. Попытка эвакуации Эль-Кувейта..."
   - И кто-нибудь заткните уже господина полковника!
   После короткого расследования на месте боя общая картина понятнее не стала.
   Кирк, как лучший следопыт в моём взводе, присел на корточки, положил карабин поперёк колен, покопался подобранной палочкой в песке, огляделся по сторонам...
   - Федералов здесь было где-то неполное отделение - десяток человек от силы.
   Наёмник встал и медленно обошёл небольшой зал - хоть Кирк и был иногда тупой сволочью, но в своём деле он профи. За это я его, в принципе, и терплю рядом с собой.
   - Они укрылись здесь. Думаю, что от бури... А потом начался бой. Но очень странный бой...
   - В смысле - странный? - нахмурился я.
   - Враг как-то проник внутрь чек-пойнта, и бой завязался внутри. Федералы палили много, но такое ощущение, что наугад - во все стороны... А потом они просто исчезли.
   - Может, они отбились, а убитых и раненых забрали с собой? - предположил Юрай.
   - Не вариант, - покачал головой Кирк. - Признаков, что какая-то техника отсюда уезжала - нет. Ничего не понимаю. В этом нет смысла...
   - Хрень какая-то.
   - Угу.
   - Юрай, что с эфиром?
   - Эээ... - наёмник слегка вздрогнул и немного замялся. - Ну, музыка играет...
   - Что? - я подумал, что ослышался.
   - "Дип Пёрпл", Джимми Хендрикс, "Металлика"...
   - В глаз дам.
   - Садж, да сам послушай! На стандартной частоте федералов кто-то реально музыку крутит!
   Я пощёлкал каналы рации... Мда. И правда - музыка... Какой-то классический рок...
   Ни хрена не понимаю.
   - А на других каналах?
   - Обрывки чего-то мелькают, но я всё никак не могу... Вроде есть и наши, и арабы...
   Понятно, что ничего не понятно.
   - Эй, все сюда! - послышалось с улицы, где оставались Си Джей и Дойл.
   Мы выбежали из зданий блок-поста к стоящим около открытого заднего люка БМП... И я моментально учуял в воздухе отвратный запах разлагающейся плоти.
   - Морган, взгляни, - Грег указал стволом своего пулемёта на что-то внутри салона бронемашины.
   Это оказался мертвец, чья одежда была залита обильно кровью, сжимающий в руке потёртый "кольт-1911".
   - Труп свежий, - заметил Дойл. - Пара дней.
   - Феее!.. - послышалось из-за БМП.
   - Си Джей, - невозмутимо пояснил капрал на мой невысказанный вслух вопрос. - Увидал жмурика и блюёт.
   - Я не блюю - просто не хочу вдыхать ароматы покойников, - послышался сдавленный голос снайпера, который действительно не любил подобных зрелищ.
   Всё-таки когда привыкаешь убивать врагов на расстоянии в несколько сотен метров, смотреть после этого на трупы вблизи, мягко говоря, непривычно...
   - Федерал?
   - Да. И, похоже, что как раз из второго пехотного.
   - Хреново.
   - Ещё хреновее то, что его не просто убили - его зарезали. Видите дырку у него в боку?
   Зарезать кого-нибудь в бою? В современном бою? А почему сразу не саблей зарубить или из лука застрелить? Примерно настолько же реалистично. Причём, у федерала проткнута печень, а значит его не сняли втихую, как часто режут часовых. Там бьют в горло или в почку, а тут удар нанесли спереди. Ну или надо быть совсем дилетантом, чтобы так сильно размахиваться, чтобы одной рукой зажать врагу рот, а второй бить спереди в печень...
   - Мда... - протянул я, повнимательнее пригляделся к сидящему внутри бронемашины трупу и достал с пояса мультитул.
   Разложил его, превращая в кусачки, и наклонился к мертвецу, извлекая с помощью инструмента кусок металла, торчащий у него из бока.
   Просто кусок металла - не нормальное лезвие ножа. Даже не кухонного. Похоже на кусок какой-то обшивки или детали. Грубо, очень грубо заточенный - край лезвия ребристый получился. Металл, видать, паршивый, ни разу не оружейный, вот и выкрошился. Как бритвой такой штукой не побреешься, зато раны получатся куда хуже, чем от нормального клинка - тут же почти серейторная заточка получилась, а такой даже канаты можно перепиливать... А в человеческом теле наверняка оставит крайне паскудную рану с рваными краями.
   Если, конечно, не сломается, как здесь.
   - Кусок лезвия? - поинтересовался Юрай.
   - Нет, - покачал головой Дойл. - Точнее, не кусок фабричного лезвия. Какая-то самоделка - просто заточенная железяка.
   - Ладно, нам некогда тут рассиживаться и думать до каких изысков прогресса докатились местные, - выбросил я окровавленный обломок в сторону, вытер мультитул об одежду трупа и спрятал обратно. - Идём дальше.
   Неожиданно где-то совсем близко послышалась гортанная речь. Не английская - арабская!
   Мы моментально попрятались по укрытиям.
   - "Танго", - послышался в наушнике шёпот Си Джея. - Около десятка. Идут сюда.
   - Всем тихо, - произнёс я. - Не будем нарываться.
   Пригнувшись, осторожно продвинулся вдоль борта БМП, выглянул из-за брони...
   Так и есть. Классические бородачи - штук десять. С оружием. Прутся по улице, как по Бродвею. Главарь наверняка тот, что по центру идёт - не впереди всех, но и не позади остальных. Если что - его валить в первую очередь...
   Кто из как и как выдал себя я так и не понял.
   Кто-то неосторожно засветился? Кто именно?
   Но факт оставался фактом - один из боевиков вскинул к плечу изрядно потёртый "мини-узи" и дал очередь в нашу сторону, а наши моментально ответили. Ну, это как рефлекс уже: стреляют в тебя - стреляй и сам.
   Тишину заброшенного города моментально разорвал грохот перестрелки.
   Я вскинул карабин, совместил красную точку прицела с грудью назначенного главарём террориста и дал короткую очередь, разорвавшую грудь боевику. Рядом почти сразу же упал ещё один - похоже, что его свалил Си Джей. Ещё двое тоже рухнули на землю, но, судя по издаваемым воплям, были ещё живы. Остальные сначала тупо начали разбегаться в сторону, а потом попытались огрызнуться огнём, но раскатистая очередь Дойла заставила их прижаться к земле. Кто-то неосторожно высунул ногу? Получай! А теперь ещё и сам высунулся - ещё три пули сверху.
   Буквально в считанные минуты всё было кончено.
   - Валим отсюда! - рявкнул я, поднимаясь на ноги. - Надо убираться!..
   Пока сюда на огонёк не заглянули и прочие местные - драться с целым городом лично у меня не было никакого желания.
   Мы рванули вперёд, по занесённой песком улице. Пробежали метров сто среди брошенных машин и песчаных барханов, кое-где подпёртых бетонными плитами, поддерживаемыми кусками стальных балок.
   Движение по фронту! Движение справа!
   За разбитым остовом легковушки - дорогущей спортивной машины мелькнула чья-то голова, замотанная платком. И одновременно с ней на крыше торчащего из земли трейлера показалось ещё двое боевиков, открывших по нам огонь. Я подкатился за ещё одну стоящую машину, встал на правое колено и двумя выстрелами снял одного из "танго". Рядом громыхнули карабин Кирка и пулемёт Дойла, накрывая остальных противников.
   - Слева! - выкрикнул Си Джей. - Они идут из-за дюны!
   Пулемётчик оперативно развернул своё оружие, и на склоне бархана выросла цепочка фонтанчиков песка, перечеркнув ещё двоих появившихся было врагов.
   Движемся дальше - дорогу преграждает автобус. Из салона раздаётся пара малоприцельных очередей. С крыши лёжа взахлёб лупит пулемётчик "танго", но лупит бестолково - при таком темпе стрельбы даже лента на пару сотен патронов отстреливается очень быстро.
   Что и происходит, собственно говоря. Враг неосторожно приподнимается, чтобы перезарядить оружие, и тут его настигает чья-то меткая пуля.
   Отлично.
   Рывок к стоящему впереди бетонному блоку. Перебежка. Сменить магазин, высунуться, прижать огнём сидящих в автобусе врагов. Рядом перебегает и проходит вперёд Юрай, залегает и тоже открывает огонь, не давая "танго" даже высунуться из-за края борта.
   В открытую дверь влетает Кирк, зачищая огнём салон, но очередь обрывается почти сразу же - похоже, что не сменил вовремя магазин... Громыхнул выстрел из подствольного дробовика, закреплённого под стволом "эмки".
   - Чисто!..
   Внутрь салона и вперёд. Перепрыгиваю через тела лежащих в крови "танго". Один вроде бы даже ещё жив, хотя ему и оторвало картечью правую руку по плечо... Не жилец.
   Перемахиваю через выбитое заднее стекло автобуса, добегаю до покорёженной белой БМВ. Кирк в паре метров от меня - стреляет куда-то вперёд. Рядом со мной плюхается Си Джей, выпрямляется, опирается на мятую крышу машины. Полуавтоматическая снайперская EMR делает выстрел за выстрелом, на песок летят золотистые блёстки дымящихся гильз.
   - У контейнера! Они у того контейнера!
   Короткий взгляд вперёд - полузанесённый песком тягач, некогда вёзший контейнер. В стенке - рваный пролом, то ли от мощного удара, то ли от взрыва. Оттуда мелькают несколько вспышек дульного пламени.
   - Прикройте! - ору я, бросаясь влево.
   Короткая перебежка - впереди виднеется ещё один тягач, но на этот раз с грузом небольших аккуратненьких машин серебристого цвета.
   Взбегаю по склону, запрыгиваю на крышу кабины, перескакиваю на капот первой машины. Пробежка, перепрыгиваю на крышу следующей, затем третьей... Спрыгиваю вниз, перекатываюсь по песку и оказываюсь с фланга для скорчившихся за куском бетонного бордюра трёх врагов. Одной очередью срезаю всех.
   - За мной!
   Забегаю внутрь контейнера.
   Твою мать. Твою. Мать. Как ты вляпался в это дерьмо, Саня? Какого чёрта ты тут делаешь? Вали отсюда и как можно скорее!..
   Задние дверцы контейнера приоткрыты - сквозь щель внутрь падает полоса света, внутри которой кружится поднятая пыль. Одна дверца искорёжена и похоже заклинена намертво, а вот вторая вроде бы...
   Свет заслоняет чья-то тень.
   Резко пинаю дверцу, и стоящего за ней боевика отбрасывает в сторону. Рывок вперёд, "танго" пытается встать и тянется к выроненной "эмке"...
   Я впечатал подошву ботинка в грудь боевика, а затем снёс пулей ему полчерепа. Отбежал в сторону, присев за словно бы расплющенным кулаком какого-то неведомого великана разбитым джипом. Огляделся по сторонам... Вроде бы всё чисто.
   Спустя пару секунд из контейнера показались и остальные взмыленные наёмники.
   В темпе пробежали метров двести и укрылись внутри очередного брошенного туристического автобуса.
   Уфф...
   Я наконец-то перевёл дыхание после этого неожиданного забега.
   - Вроде бы оторвались... - выдохнул Кирк, приседая около выбитого окна и осторожно выглядывая наружу. Передёрнул затвор подствольного дробовика, что выплюнул на землю алую гильзу.
   - Уверен? - спросил Дойл. - Кто это вообще был?
   - Ясно же, как божий день - мирные жители, - хмыкнул Си Джей, отсоединяя магазин и дозаряжая его извлеченными из кармана патронами, которые обычно рассовывал куда только можно и даже, куда нельзя. - Или беженцы.
   - Очень смешно, - мрачно ответил Юрай.
   - Что-то это уже ни хрена не похоже на спасательную операцию, - мрачно пробурчал Дойл.
   - Да уж... - я вытер вспотевшую шею. - Хорошего мало. Теперь надо идти тихо-тихо, чтобы ещё раз так не нарваться.
   - Ага. А то ещё пара таких блестящих огневых контактов, и придётся винтовки использовать как дубины.
   Эх, знал я, что тут задница, но не думал, что таких масштабов... Какая сволочь описывала просто попавший под удар стихии город? Ну, ладно отсутствие власти, ладно банды мародёров и дезертиров. Но тут, похоже, ситуация мало чем отличается от того же Ирака...
   Гражданская война, то есть. Городская герилья во всей красе.
   Дрянь. Дрянная дрянь. Дать в эфир сигнал о том, что операцию провести невозможно? Ага, как же. Для Штаба это примерно равнозначно словам "контракт аннулирован по нашей вине, хотим выплатить неустойку". Издержки наёмничества - эта операция уже наверняка оплачена, сопровождена попилами и откатами, а в случае провала крайними будем мы.
   Нет, ну правда - сюда надо не одной секцией, а целой дивизией идти. При поддержке авиации и флота.
   Только ведь и связаться, вероятнее всего, не выйдет. Двадцать первый век, наисовременнейшая техника, самая лучшая экипировка... А рации в Ираке работают только на коротких и ультракоротких волнах. Невероятно? Но факт. Хрен знает почему - говорят, что это федералы что-то намудрили. Может, и так, конечно... Ведь когда мы в заварухе около Эм-Наджафа участвовали, федералы действительно импульсными бомбами баловались... Уроды. Тогда у нас и ноктовизоры, и прицелы погорели намертво. И что самое досадное - мои часы электронные, я их три года таскал без единого нарекания, а тут спалили на раз. Так что хрен нам, видимо, а не экстренная эвакуация - даже и пробовать не стоит, лучше заряд батарей сэкономить. И ждать положенные на операцию семь дней, пока за нами не вернутся те отморозки на "чинуке"...
   Ладно, проехали. Не о том сейчас надо думать... О чём? Ну, например, как выйти на связь со "штурмовыми стражами". С пехотным полком в этой дыре всяко веселее, чем в одиночку. Но кодов и шифров у нас нет. Если заявиться к какому-нибудь посту федералов - нас, скорее всего, выслушают. Возможно даже помогут. А если просто в эфир выйти - ни за что не поверят. И весь сленг и американский акцент тут побоку - среди "танго" тоже всяких деятелей хватало. Многие даже в Штатах учились или в армии служили до того, как к бородачам податься. Вышлют вместо контактной группы десяток шестидюймовых фугасов по запеленгованному сигналу, и всё...
   Где-то неподалёку послышались звуки яростной перестрелки.
   - Надо уходить, - принял я решение. - Продвинемся дальше на восток - к следующему чек-пойнту. Юрай, где он там?
   - Ещё через тысячу... Подожди-ка, сержант... - наёмник придержал пальцем закреплённый на голове наушник рации. - Кажется... Кажется я принял сигнал бедствия.
   Мы дружно потянулись к рациям, настраиваю их на другую частоту, потому как сигнал шёл не на стандартом диапазоне радиосвязи.
   - "Штаб, это патруль Альфа! Мы атакованы! - послышался чей-то голос на фоне звуков перестрелки и взрывов. - Повторяю - мы окружены дикими! Нужна помощь!"
   Прогремел особо мощный взрыв, послышался чей-то крик.
   - "Чёрт!.. Капитан Уоррен ранен! Нужна помощь! Ах, ты..."
   Трансляция оборвалась.
   - Азимут? - уточнил я.
   - Примерно на четыре часа. Через полтысячи ярдов.
   Далековато. И совсем не в той стороне, что нам нужна.
   - З-зараза...
   Все смотрели на меня. Пристально и выжидающе.
   Я знаю, чего они ждали - приказа не обращать внимания на сигнал бедствия.
   Вообще-то это очень разумный и правильный приказ. Мы не спасательный отряд - нас в случае чего самих спасать нужно. Да и за кого рисковать шкурами - за каких-то федералов? Больно надо. За кого-то из своего подразделения - даже не роты, хотя бы на уровне взвода - ещё куда ни шло. А тут...
   - Мэйдэй! Мэйдэй! Это патруль Альфа! - донеслось сквозь грохот перестрелки. - Нам срочно нужно подкрепление! Кто-нибудь нас слышит? Кто-нибудь!..
   Но ещё я привык доверять своей интуиции. Не гадать, что именно мне нужно сделать, а так, как первым приходит в голову. Это глупо и опасно? Возможно. Вот только то, что часто называют интуицией - это лишь то, что человеческий мозг не может воспринять в полной мере. Вы что-то видите, что-то слышите, что-то ощущаете, но порог чувствительности серых клеточек у вас в голове слишком низок. Обычным диктофоном не записать ультразвук, но ведь это не означает, что его нет в природе, верно?
   Так и с предчувствиями. Для обычного солдата озвучить вслух такое - нечто сродни расписаться в собственном идиотизме или трусости, спрятанной за попыткой не идти в бой. А вот для всяких разведчиков и прочих спецвойск предчувствия действительно имеют значения.
   Это пункт один, если что.
   - Альфа, это сержант Александер, - произнёс я в микрофон рации, моментально заработав чуть ли не испепеляющие взгляды своего отряда. - Сколько вас, какова обстановка и ситуация в целом. Сколько противников.
   - Чёрт... Слава Богу... Сержант, нас... Нас тут пятеро... Четверо. Капитан Уоррен... убит. Мы ранены, но легко - просто царапины. Патронов мало. Противника - до двух десятков. Прижали нас. Долго не продержимся!
   Голос был молодой, его хозяин явно был намного младше меня, а я и сам стариком не был. Но средний возраст американских солдат в Ираке сейчас значительно понизился - раньше это были мои ровесники лет по двадцать пять-тридцать, а сейчас - двадцатилетние пацаны.
   Прямо как во Вьетнаме, да.
   Почему так? На самом деле это очень простой вопрос.
   Всё дело в том, что война - это жестокая игра для молодых. Молодёжь более податлива, и ей легче управлять. Они уже достаточно взрослые, чтобы держать винтовку и нести на себе полную выкладку, но в то же время достаточно молоды, чтобы купиться на нужные сказки. Например, о своей неуязвимости и о том, что в дерьмо всегда вляпается кто-то другой.
   И, к сожалению (увы, увы мне в наш прогрессивный век!), я просто не мог закрыть глаза и уши, когда рядом кто-то просит о помощи. Тот, кому я могу помочь, что важно. Миллионы детей умирают от голода в Африке? Моя совесть спит спокойно, пока они там далеко, а не здесь рядом. Однако, когда кто-то просит о помощи совсем рядом...
   Человеколюбие? Ни разу. И уж тем более ни разу не американолюбие. Честно - плевать мне сколько ещё американцев подохнет в Ираке. Если у меня есть гражданство Штатов, я много лет живу в Штатах и даже служу империалистической военщине, это вовсе не означает, что я люблю эту страну. Просто так сложилось.
   Пока я вижу скупые строчки о статистике потерь - цифры и фамилии остаются для меня просто цифрами и фамилиями. Абстрактными наборами символов - людей за ними лично для меня нет. Никакие это для меня не свои.
   Но когда кто-то сидит рядом с тобой в одном окопе - это уже свой. А русские своих на войне не бросают, как говаривали современные классики.
   Парадокс. Голливуд регулярно радует своими ура-патриотическими высерами о спасении одного-единственного пилота силами авианосного соединения, но в реальности на беднягу скорее всего начхают и забудут. Почему? Потому что с точки зрения большинства американцев это нерационально - рисковать десятками и сотнями жизней, чтобы спасти одного человека. Возможно, уже мёртвого. Рисковать живыми ради мёртвого? Безумие!
   Законы социальной математики в действии. Законы западного общества в действии. Но мне они претят. Юрай вот - хорват, а за годы в Штатах уже насквозь американизировался. Своим стал, американцем. А я вот так и не сподобился...
   Что ты здесь делаешь, Саня? Какого чёрта тут забыл? Тебе некуда возвращаться в Россию, но разве тебя держит что-то в Штатах? Что-то, кроме страха изменить устоявшуюся жизнь? Брось, тебе же не впервой ломать себя и свою жизнь об колено...
   - Не дрейфь, парень, - произнёс я в микрофон. - Продержитесь ещё минут пятнадцать - выдвигаемся к вам.
   Наёмники смотрели на меня, как минимум осуждающе - как родители на ребёнка, который с улыбкой сунул им под нос королевскую кобру. Но всё-таки молчали, а не материли меня в четыре голоса. Наёмники наёмниками, а субординация субординацией.
   - Так надо, - веско произнёс я.
   В ответ послышалось недовольное бурчание, но прямо никто мне не возразил. Сказал надо - значит, действительно надо. Или ты ни хрена не командир.
  
  
   13.
  
   Это был самолёт.
   Такая огромная пузатая туша, предназначенная для перевозки человеков и прочих грузов по воздуху. Может, "боинг", а, может - "аэробус". Как-то я не особо разбираюсь в гражданских самолётах, особенно нерусского происхождения.
   Летающий левиафан бессильно лежал на песке, зарывшись носом в высокий бархан и раскидав вокруг собственные внутренности. Хвост был отломлен и торчал из песка почти вертикально, подобно чудному памятнику. Вдалеке торчал - похоже, что самолёт всё-таки не упал, а жёстко сел на брюхо. Поэтому нигде не видно следов пожаров, а обломки относительно целы и невредимы.
   Чуть поодаль виднелась развороченная оторванная турбина, а ещё дальше - метра в ста пятидесяти впереди, лежала и сама железная птичка. Носом в нашу сторону, правого крыла не видно, левое погнуто, но относительно цело. Разве что как раз турбины и не хватает. Брюхо вспорото, как у подготавливаемой к обеду рыбины - повсюду разбросаны кресла, куски обшивки и чемоданы. Чёрт, мне уже кажется, что эти проклятые чемоданы растут тут сами по себе, как пальмы!
   В воздухе не стихал звук перестрелки, ведь кроме всего прочего вокруг самолёта вертелось с десяток "танго". И что самое паршивое - нам нужен был этот самолёт, потому как именно в нём и сидели патрульные.
   Одно радовало - повстанцы нас пока что не заметили, и поэтому мы имели сомнительное удовольствие лицезреть их спины.
   Двое около торчащего из песка куска обшивки. Дальше - ещё двое около вырванного с мясом ряда сидений. Ещё дальше - трое около груды чемоданов. "Танго" на крыле - поливает огнём одну из аварийных дверей. Возможно, есть ещё враги.
   - Си Джей, Кирк - вам пара клоунов у того стального листа. Юрай со мной - уберём парочку около сидений. Дойл - прикрываешь. Вопросы? Тогда начали.
   Лёгкий ветер поднял в воздух немного песка - эдакий пустынный вариант позёмки. Это нам на руку - меньше вероятности, что "танго" засекут какую-ту дрянь у себя в тылу раньше времени.
   Вместе с Блазковичем короткими перебежками, поочерёдно прикрывая друг друга, выдвинулись вперёд. Укрылись за торчащей из земли искорёженной турбиной.
   Ветер крепчает - надо надвинуть очки на глаза, чтобы в них не попал песок. Выбить или повредить - это вряд ли, но прицел может и сбиться.
   Припал на правое колено, высовываясь из-за фюзеляжа и беря на прицел ближнего к себе врага.
   - Начали.
   Хлопок одиночного выстрела "эмки" оказался почти неразличим на фоне азартно садящих из своих винтовок "танго".
   Грязноватый выцветший пустынный камуфляж на спине противника разлетелся ошмётками ткани и крови, и "танго" рухнул лицом вниз, выпуская из рук автомат. Почти одновременно на землю повалились ещё трое его приятелей.
   Юрай перебежал к освободившемуся куску фюзеляжа, а я, пригибаясь, рванул в сторону сидений. Плюхнулся на горячий песок, приникнув спиной к рваному креслу. Быстро выглянул - оставшаяся троица и деятель на крыле пока что ничего не поняли. Прекрасно.
   Рядом хрипел "танго", которого пуля Блазковича хоть и тяжело ранила, но не убила. Добить? Да сам подохнет.
   - Си Джей - тот, что на крыле.
   - Принял.
   Я не видел снайпера, но знал, что сейчас он наводит перекрестье прицела на противника, задерживает дыхание, выбирает свободный ход спускового крючка и на выдохе...
   Выстрел! "Танго" с воплем валится с высоты второго этажа головой вниз. И почти одновременно я высовываюсь из-за своего укрытия и срезаю очередью двоих из трёх оставшихся противников. Хорошо всё-таки, что у нас в батальоне не стандартные "эмки", а модификация для морпехов, из которой можно садить непрерывной очередью Иногда очень полезная и необходимая штука.
   Третьего свалил кто-то из моих - то ли Кирк, то ли Юрай, не знаю, да и неважно это. Дойл в этом коротком бою не поучаствовал - его пулемёт пусть подождёт до более серьёзных дел, а расстрелять десяток оборванцев в открытом бою со спины - невелика премудрость.
   Перебежка. Ещё. Ещё. Внутри салона слышна перестрелка - значит, Альфа всё ещё ведёт бой. На пару мгновений нас накрывает исполинская тень от громадного крыла, рядом торчат из песка смятые чудовищным ударом колёса шасси.
   Пролом в брюхе самолёта через который видно здоровый захламленный отсек - похоже, что это когда-то был грузовой трюм. Потолок проломлен, создавая что-то вроде крутого пандуса для подъёма в основной салон. Искать другой вход? Нет времени!
   Рванул вперёд. Да, знаю - неправильно. Командир в современном бою не должен нестись вперёд на белом коне с шашкой наголо. Но что поделать, если из всего отряда, не считая Дойла, я лучше всех приспособлен для штурма? Много силы и много дури - самые важные параметры штурмовика.
   Прямо мне навстречу выныривают два боевика. Очередь на уровне живота перечёркивает их и отбрасывает назад - вскинуть оружие или тем паче выстрелить они просто не успевают. Поворот назад - не хочу маячить открытой спиной в мёртвом секторе обзора.
   Вовремя.
   Тонкая переборка, в ней два прохода. В одном из них как раз появляется ещё один "танго". Две пули крошат хрупкую переборку, но боевик успевает метнуться влево и укрыться за рядом сидений. "Эмка" глохнет - закончились патроны. Левой рукой забрасываю карабин за спину, а правой выхватываю пистолет, одновременно прыгая вперёд.
   Врезаюсь плечом в спинку кресла, моментально ломая его. Враг высовывается и выпускает очередь из автомата, но не туда, где я сейчас, а где был мгновение назад. Три пули сорок пятого калибра отбрасывают его к переборке. Ещё один противник возникает в проходе - два выстрела в его сторону.
   Перекатываюсь влево, круша сиденья. Сто с лишним килограммов живого наёмничьего веса оказываются сильнее обстановки салона пассажирского самолёта.
   Перемахиваю через ещё один ряд и приземляюсь рядом с трупом боевика. Сменить магазин? А если ещё одна падла на горизонте? Выход есть - трофеи!
   У "танго" оказался не почти что табельный "калаш", как у всех его иракских сородичей, а вполне стандартный М4 общеармейского образца. Пистолет - всё ещё в правой руке, карабин - в левой. Вблизи я с него могу и с одной руки стрелять - дури хватает.
   Справа!
   Кувырок в сторону, трофейный автомат выплёвывает три выстрела, заставляя "танго" снова укрыться. И почти сразу воздух над моей головой прошивает пулемётная очередь, легко пробивающая нехитрое укрытие боевика и его самого. Всё-таки в таких случаях калибр семь шестьдесят два предпочтительнее своего более мелкого собрата.
   Подоспевшие парни занимают позиции и вступают в перестрелку с невидимыми мне врагами. Выбрасываю теперь уже ненужным трофейный карабин, прячу пистолет обратно в кобуру и меняю магазин. Пальцем нажимая на клавишу затворной задержки, досылая патрон.
   Порядок.
   Встаю на ноги, дожидаюсь, пока Дойл в очередной раз высунется в проход, чтобы дать очередь из пулемёта, и перебегаю мимо него.
   - Кирк, гранату и вперёд!
   Наёмник тут же прекратил огонь, вытаскивая из разгрузки гранату. Выдернул чеку и зашвырнул смертоносное стальное яйцо вглубь салона.
   Взрыв!
   Юрай и Дойл вновь открыли подавляющий огонь, а мы с Кирком рванули каждый в свой проход. Перебежка, небольшое пространство между салонами. Здесь переборка уже посерьёзнее - сойдёт в качестве убогого укрытия.
   В воздухе висит поднятая взрывом пыль и мелкий песок. С дальнего края мелькают силуэты противников, приходящих в себя после близкого разрыва... Слишком долго приходящих в себя - непозволительно долго.
   Четыре ствола жёстко наказывают неразумных боевиков за такое упущение.
   Пересекаем пространство, ещё один "предбанник" - за ним последний салон...
   Из которого тут же яростно огрызаются огнём. Мы ответили, подкрепив огневую мощь незатейливыми английскими матами. За те пару секунд, что высовывался из укрытия, чтобы сделать несколько выстрелов, я успел заметить как минимум четверых "танго". Ещё гранату? Или сэкономить?
   - Американцы! - неожиданно послышался чей-то голос из салона на скверном английском. - У меня есть ваш солдат! Уходить, или я его убивать!
   - Прекратить огонь! - тут же скомандовал я. - Эй, не стреляй! Я хочу увидеть заложника!
   - Смотреть! Смотреть и уходить!
   - Стрелять не будешь?
   - Мы не стрелять. Ты смотреть на него. Уходить.
   Да убей себя с таким акцентом, кретин.
   Я осторожно выглянул из своего укрытия, оценивая обстановку, и тут же спрятался обратно.
   Двое за рядами сидений слева, один справа, один по центру. Целится в нашу сторону из пистолета, приставив к горлу федерала широкий кривой кинжал.
   - Что будем делать, садж? - спросил Дойл.
   - Плевать на федерала, - немедленно высказался Кирк. - Уцелеет - хорошо, нет - обойдёмся.
   - А на хрена мы тогда вообще сюда припёрлись? - резонно возразил Юрай. - Это наш живой пропуск к полковнику. Но пропуском он будет только живым.
   - Вариант - освобождение-2, - негромко и быстро произнёс я. - Двое на одиннадцать часов, один на двенадцать, один на тринадцать. Юрай - дипломат и щит. По сигналу "чувак". Вопросы?
   Вопросов не было.
   - Кирк, - я убрал карабин за спину и достал пистолет.
   Наёмник достал из кобуры свой "глок" и швырнул мне. Я встал рядом с Юраем, прижавшись к стене спиной и подняв оба пистолета стволами вверх. Кивком отдал сигнал к началу.
   - Эй, не стреляйте! - выкрикнул Блазкович. - Переговоры!
   - Уходить! Или я убивать его! - надрывался боевик. - Я убивать его!
   Юрай осторожно шагнул в проём поднимая руки вверх.
   - Не горячись, давай поговорим! Отдай нам этого парня!
   - Идите на хер, американцы!
   - Мы - не враги! Это всё просто ошибка! Давай разойдёмся мирно!
   - Назад, засранец! Клянусь, я убью его!
   Я прикрыл глаза, мысленно воспроизводя то, как расположены боевики. Двое слева, один справа, один по центру. Мне нужен тот, что в центре.
   Выцветшие почти до белизны джинсы. Драная бежевая куртка. Грязно-зелёная куфия, намотанная на голове. Белые кроссовки. Левая нога впереди, корпус слегка повёрнут...
   - Спокойно! Хочешь денег? Мы заплатим! Доллары! Доллары, понимаешь? Только спокойно, чувак!
   Юрай рухнул вперёд и вправо на засыпанный песком пол.
   В тот же момент я развернулся и шагнул в проём, вскидывая оба пистолета.
   Я не целюсь - нет времени. Зрение расфокусировано. Точка во лбу стоящего по центру врага. Точка на груди крайнего правого боевика. Точка. Точка. Не целиться. Не думать. Стрелять.
   Два выстрела сливаются воедино. Голова "танго" по центру резко дёргается назад, тёмно-зелёная ткань куфии на лбу окрашивается тёмно-багровым. Пистолет в его руке делает выстрел в никуда, и враг медленно - почти нереально медленно, валится назад.
   Крайнего правого "танго" слегка разворачивает попавшей в правое плечо пулей.
   Не думать. Стрелять.
   Ещё два выстрела.
   Подранка отбрасывает назад вторая пуля. Ещё одна с лязгом рикошетит от "эмки" в руках третьего боевика, выворачивая оружие из его рук.
   В следующий момент в бой вступают остальные наёмники, буквально превращая в решето обоих противников.
   Я резко выдохнул, чувствуя, как глаза заливает пот. Ледяной. Но почему-то хоть сейчас и было как всегда жарко, это совершенно не радовало.
   Кирк быстро забежал внутрь, присел около одного из кресел, огляделся по сторонам.
   - Чисто!
   В Аду я видел такую чистоту...
   Со второй попытки засунул свой пистолет обратно в кобуру и шагнул вперёд. Боевик справа ещё, кажется, жив... Шевелится.
   Не глядя, делаю в его сторону два выстрела, и шевеления прекращаются.
   - Си Джей, проверь что с ним, - кивнул я в сторону лежащего на земле федерала под которым расплывалась лужа крови.
   Будет паршиво, если он после всего помрёт...
   Снайпер убрал винтовку за спину, подошёл к солдату, наклонился, осмотрел его.
   - Плохи дела, садж. У него дырка в ноге и, кажется, перебита бедренная артерия...
   Я присел на корточки рядом с хрипло дышащим федералом, который смотрел на меня мутным взглядом.
   - Держись, парень, - произнёс я, понимая, что ему уже не помочь. - Скажи...
   - К чёрту... - прохрипел солдат. - Мартин... Они забрали Хоппера... Надо найти Хоппера...
   Зараза, только этого мне сейчас и не хватало...
   - ЦРУ... - обессиленно прикрыл глаза федерал. - Они... Хоппер...
   Так. А вот это уже интересно.
   - ЦРУ? Ты сказал ЦРУ?
   Только, пожалуйста, скажи, что ты не просто бредишь, старина...
   - Найти ЦРУ... Хоппер, наверное... там...
   - Где? Где Хоппер и ЦРУ?
   - Его забрали в... в гнездо...
   Да твою мать же! Неужто он действительно просто бредит?
   - Гнездо? Гнездо... Ладно, гнездо, - кивнул я. - И где это гнездо?
   - Гнездо... Гнездо шершня... Они... там... они все... там... Полковник...
   - Полковник? Полковник Коннорс? Что с ним? Где он? Как с ним связаться?
   Но было поздно - федерал судорожно вздохнул и больше уже не выдыхал.
   - Твою мать, - охарактеризовал я ситуацию. - З-зараза...
   - Как думаете, сэр, он бредил? - поинтересовался Си Джей, закрывая умершему глаза.
   - Хрен его знает, - не слишком хороший, но зато совершенно честный ответ. - Может, и бредил...
   Я вытер вспотевшее лицо, выпрямляясь и возвращая Кирку его пистолет.
   - Так. Нужно узнать, сколько тут мёртвых федералов - возможно, кого-то действительно утащили "танго". Кирк - ищешь следы, Юрай, Дойл - осмотрите "танго", лучше на всякий случай пополнить боеприпасы. Си Джей - наблюдаешь и прикрываешь. И в темпе, в темпе, парни! Некогда рассиживаться.
  
  
   14.
  
   - Их было пятеро, - доложил Кирк, протягивая мне собранные жетоны. - Но трупов только три. Похоже, "танго" забрали не одного, а двоих федералов.
   - Странно... - протянул я.
   Для боевиков такое поведение действительно нетипично - они в основном предпочитают убивать на месте, а не возиться с пленными. Да и зачем им пленный? Ради выкупа? Но даже в Ираке сейчас предпочитают платить наёмникам ради освобождения заложников, чем платить отступные. Чаще это обходится дороже, чем если бы просто заплатить выкуп, но в долгосрочной перспективе затраты намного меньше. Тех, кто заплатил однажды, будут доить постоянно, раз за разом захватывая всё новых заложников. Тех, кто вместо денег присылает наёмников в конце концов предпочитают не трогать. Да, заложники при таком раскладе часто гибнут, но зато многие повстанцы больше не рискуют зарабатывать деньги таким способом. Жёстко, но эффективно.
   А тут вообще Кувейт... Кому посылать требование о выкупе, если город отрезан от внешнего мира?
   Другой возможный вариант - "танго" зачем-то потребовался пленный "язык". Но это опять же не слишком типично для них. Таким обычно балуются больше армии при противостоянии друг с другом. А в партизанской войне нужную информацию проще купить. Нужна информация о патрулях или обороне базы? Находим тех, кто живёт поблизости или нанят в качестве носильщика-подметальщика и за относительно небольшую сумму узнаём всё требуемое.
   Так что хрень тут какая-то творится. Натуральная. Но лучше бы мне узнать, что именно это за хрень...
   Допустим, федерал не бредил и одного из его отряда действительно уволокли с собой боевики. А ещё он что-то там болтал про ЦРУ... Боевики держат в плену каких-то агентов ЦРУ? Чудо... А ещё чудесатее, что об этом знает какой-то рядовой солдат. Или они были не просто патрулём, а такой же разведкой, как и мы? Допустим, им поручили выяснить, где удерживают важных пленных, а они нарвались на бродячих или не слишком "танго"... Логично? Вроде бы, да... Версия довольно реалистичная, хотя и натянутая.
   - Весь вопрос в том в каком виде они утащили федерала - живым или мёртвым... - задумчиво произнёс я.
   И есть ли смысл за ним идти?
   Это я вслух уже не озвучивал. Отбивать труп (хотя, зачем "танго" мог потребоваться мёртвый федерал?) - это не к нам, нам это без надобности. А вот живой "джи-ай" будет полезен...
   - Следы ведут на юг, - произнёс Кирк.
   - Приказы, садж? - поинтересовался подошедший Дойл.
   - Попробуем разузнать, куда могли уволочь этого федерала, - решил я. - Может что-то узнаем и о нашем агенте ЦРУ.
   - Наше задание этого не предусматривает, - напомнил пулемётчик.
   - Я знаю, Грег, - слегка огрызнулся я в ответ. - Но также оно не предусматривает и ничего конкретного - мы делаем, что хотим, но обязаны найти этого кретина.
   - Тоже верно... - протянул Кирк, почёсывая нос. - Но мы хотя бы не будем спасать этого федерала - а, садж? Просто посмотрим и уйдём, да?
   - А чего бы и не спасти этого парня, если получится? - вмешался появившийся Юрай, который раздал нам по паре снаряжённых трофейных магазинов.
   - Мы - не спасатели Малибу, если ты забыл.
   - Мы не будем отклоняться от задачи, - произнёс я. - Но мы нашли трупы американцев, так что в стороне лучше не отсиживаться, иначе спустя месяц кто-нибудь, возможно, найдёт уже трупы каких-то наёмников...
   - К чёрту приказ, сэр? - прорезался в эфире слегка насмешливый голос Си Джей.
   - Если дохнут наши - к чёрту приказ, - отрезал я.
   Не понимают. Хреново. Вот Коннорс бы меня наверняка понял, хотя он и американец. Но полковник действительно верил в то, что "мы своих не бросаем".
   Всегда есть свои и чужие - это непреложная истина. А задача человека в любой момент времени - уметь определить эту истину.
   И нет, свои - не обязательно русские, а чужие - американцы, например. Или свои американцы и чужие арабы. Когда-то одни американцы сломали всю мою жизнь, а потом другой американец помог. Не за что-то, а просто так.
   Нет такого народа, который состоит исключительно из хороших людей. Обратное - тоже верно.
   Да, я всё ещё, даже спустя годы, чувствуя себя в Штатах, как инопланетянин. И нормальный русский человек лично мне будет всегда ближе. Но только нормальный. Не уличный беспредельщик, наглый офисный клерк или заворовавшийся депутат, а нормальный.
   Русский - это ведь не индульгенция на все случаи жизни.
   - Садж, на четвёртом канале, - внезапно произнёс Юрай, меланхолично прислушивающийся к сканеру, который автоматически прочёсывал эфир.
   Я переключил рацию на нужную волну и...
   Сначала я подумал, что это просто помехи. Но потом понял, что это не так - на фоне статического потрескивания было слышно чьё-то хриплое дыхание. Шум чего-то, волочащегося по песку. Металлический лязг. Чьи-то стоны. Бормотание. Чьё-то тихое бормотание.
   - Девять, десять - умереть надейся... Девять, десять - умереть надейся...
   Шорохи затихают. Глухой удар, будто бы что-то швырнули на землю. Стук. Лязг. Звон.
   - Дерьмо... Г-где я, что... Нет! Боже, нет!..
   - Бог? - чей-то хриплый голос с клокочущими нотками в тоне. - Веришь в Бога, человек?
   - Д-да! В-верю! Ради всего свя...
   Глухой звук. Отчаянный вопль. И прорывающийся сквозь крики хриплый хохот:
   - И где же твой Бог сейчас?
   Хохот. Удар. Крик.
   - И где же твой Бог сейчас?
   Хохот. Ещё удар. Ещё крик.
   - Боги этого города - мы!..
   Я переключил частоту и выругался.
   - Ваша честь, - подал голос Си Джей. - Прошу занести в протокол мои слова - здесь происходит какая-то чертовщина.
  
  
   15.
  
   - Следы ведут туда, - лежащий на гребне бархана Кирк указал в сторону наполовину занесённой песком многоэтажки. - Ставлю четвертак, что это и есть Гнездо.
   - Очень смешно, блин, - фыркнул Юрай, лёжа рядом.
   В чём юмор?
   А в том, что около этой многоэтажки лежал разбившийся, но всё равно узнаваемый американский самолёт F/A-18 "Хорнет". Шершень, то бишь.
   Гнездо Шершня - поэтично, блин...
   - Си Джей, обезьян видишь? - постучав по микрофону, поинтересовался Кирк.
   - Неа.
   - А я бы не стал называть их обезьянами, - буркнул Дойл. - Они положили троих федералов и двоих взяли в плен.
   - А может и не двоих, - поддакнул Юрай.
   А может и не только федералов...
   Бархан, на гребне которого мы лежали, покрывал расположенную в сотне метров от здания вертолётную площадку. Это можно было определить по торчащим кое-где кускам стальных конструкций и лёгкой вертушке, лежащей на боку с искорёженной хвостовой балкой и изломанным винтом.
   Многоэтажка эта, похоже, когда-то была чем-то вроде телестудии. Во всяком случае решётчатая радиовышка, валяющаяся на земле, была довольно узнаваемой, как и ряды полуразбитых громадных спутниковых тарелок. Логотип этой телестудии - здоровенная зелёная закорючка, ни о чём мне не говорил. А английские буквы изрядно побило и пообрывало бурей, так что был ли это офис знаменитой "Аль-Джазиры" или просто какой-то мелкой конторы в стиле "Лесть-ТВ" - было неизвестно.
   - Какой-то постапокалипсис прямо...
   - Си Джей, не забивай эфир.
   Где-то в центре города вновь были слышны выстрелы и взрывы, но вокруг нас было тихо. Как обычно - только шелест песка и скрежет стальных конструкций, раскачиваемых ветром...
   Стоп.
   - Двое, - вновь послышался голос Си Джея, занимавшего позицию примерно метрах в двадцати правее. - Дистанция триста. Идут на юг. Вооружены.
   Мог бы и не уточнять - ясен пень, что это вооружённый и очень вероятный противник, а не двое туристов вышли погулять.
   - Берём их.
   Кирк и Юрай быстро перебежали влево и спустились с края площадки вниз. Из песка повсюду торчали фургоны и какие-то контейнеры, так что в укрытиях недостатка не было. Взять двоих кретинов, изображающих из себя патруль, тоже особого труда не составило, так что спустя пару минут мы уже собрались тесным наёмническим кружком над оттащенными за груду каких-то ящиков "танго".
   - Английский понимаете? - первым делом поинтересовался я, доставая из кобуры пистолет и привинчивая к нему глушитель.
   Я нацелил Mk.23 на боевиков.
   Первый "танго" - тот, что на вид был помоложе, слегка побледнел при взгляде на пистолет в моей руке. А вот второй - который постарше, немедленно разразился потоком малосвязной и неоригинальной брани на английском.
   - Американские солдаты - они там? - спросил я, указывая головой в сторону Гнезда. - Агенты ЦРУ?
   - Да пошёл ты, говнюк! Чёртов сраный ублю...
   Хлопок.
   Во лбу "танго" появился столь желанный для многих херомантов и экстрасексов третий глаз. Песок под боевиком окрасился красным, а сам он затих.
   - Ответ неверный, - я перевёл оружие на второго боевика. - Повторяю - американские солдаты и агенты ЦРУ здесь?
   - Да-да, здесь! - часто закивал араб. - Там! Они там!
   - Не части - говори разборчивее.
   А то из-за этого тарабарского акцента и общей малограмотности его фиг поймёшь...
   - Американцы. Недавно привели, да-да. ЦРУ. Агент Нортон. Здесь, давно, да.
   - Сколько ваших в Гнезде?
   - Двадцать... Двенадцать... Двадцать...
   Мне это просуммировать или ещё что?
   - Так сколько?
   - Двенадцать.
   Прилично, но не критично.
   - Зачем вам американцы?
   Лицо бородача выразило гамму эмоций, примерно как у той собаки - всё понимаю, но сказать не могу.
   Ну и хрен с ним.
   - Они живы?
   Утвердительный кивок.
   Добро.
   - Хорошо, - произнес я. - Вперёд, парни.
   Мы двинулись вперёд, только Кирк на минутку задержался уладить "кое-что".
   Я вопросительно взглянул на прячущего нож наёмника.
   - Порядок, - ухмыльнулся Кирк.
   Не сказал бы, что это порядок... Скорее уж необходимость. Просто оставлять за спиной врага чересчур опасно...
   А как определить, что враг больше не опасен? Всё просто - он должен перестать дышать. Старая заповедь, которой научил меня один человек, да будет его сковорода в Аду всегда горячей...
   - Я не люблю штурмовать базы, - проворчал Дойл, когда мы укрылись за своеобразным бруствером перед зданием телецентра. - Паршивое занятие.
   - Это не база, - я аккуратно выглянул из укрытия, проводя рекогносцировку. - Это логово.
   Из видимых входов доступен, кажется, был только лишь парадный. Остальные были либо занесены, либо к ним нужно было тащиться по почти что совершенно открытому пространству. А среди нас почему-то не было ни одного ниндзя, судя по легендам, способного укрыться в полдень в тени от воткнутой в землю палки. Так что парадный вход, да...
   Раньше вокруг двух крутящихся дверей было метров по пять застеклённого пространства, но теперь бури внесли свою корректуру в архитектуру здания. Далее - открытый вестибюль, худо-бедно приспособленный для обороны.
   Очень худо и крайне бедно, потому что два стоящих на стойке по центру пулемёта давали кучу непростреливаемых зон. Импровизированная баррикада, больше похожая на кучу мусора и прикрывающая чуть более, чем ни фига.
   Навскидку в холле ошивался десяток боевиков. По идее атакующий всегда должен иметь минимум двукратное превосходство в численности перед обороняющимися... Хотя вот тот же Суворов, похоже, об этом не знал, потому как бил турок и десятикратно уступая противнику. Вспомним заветы генералиссимуса в контексте ведения боя американскими наёмниками двадцать первого века против кувейтских боевиков? Удивить - победить!
   Чем же мы можем удивить господ арабов? Хотя бы тем же штурмом, потому как, судя по обстановке, его они как раз и не ожидают...
   Непростительная беспечность.
   - Выждем подходящего момента? - спросил Кирк.
   - Ни хрена, - мотнул я головой. - Ту ерунду в эфире помнишь?
   - А с чего ты решил, садж, что это те самые американцы?
   - А вдруг как раз те самые? Я не хочу таскаться по всяким задницам ради трупов из-за того, что у кого-то просто чересчур ленивое седалище.
   Не думаю, что я убедил сомневающихся, но хоть какой-то аргумент выдвинуть был просто обязан. Для себя в том числе. Потому как с одной стороны торопиться в подобных делах никогда не следовало, но и промедление тоже может быть смерти подобно...
   Подумав - решайся, а решив - не думай.
   - По моему сигналу... Начали.
   Выстрел.
   Боевик за пулемётом падает на землю.
   И почти сразу же - второй раскатистый выстрел из винтовки, который валит второго пулемётчика.
   У Си Джея EMR - полуавтоматическая снайперская винтовка. Не слишком высокая точность, не слишком высокая дальность, зато полуавтомат. Самое то, что нужно на поле боя.
   Дойл длинной очередью перечёркивает холл телецентра, срезая двоих боевиков и заставляя остальных залечь и расползтись по укрытиям. Юрай быстро перебегает вперёд, я прикрываю. Он залегает - перебегаю я. Прячусь за выступом стены, высовываюсь, стреляю. Двое боевиков пытаются отойти вглубь здания, одного снимает Юрай, второго записывает на свой счёт Си Джей. Осталось четверо.
   Веду плотный огонь по укрывшимся за стойкой ресепшена "танго", подтягивается Кирк, заходя им во фланг. Несколько коротких очередей - ещё минус один противник.
   Неожиданно изнутри вылетает ещё четвёрка боевиков, плотно палящая из автоматов от пояса. Неприцельно, но опасно - приходится укрыться.
   Боевики же, явно ошалев от происходящего, рванули в атаку. Кажется, наше нападение было для них слишком уж внезапным, так что они просто не успели испугаться и по обыкновению дать дёру...
   Пулемётная очередь остановила атакующий порыв "танго". Пользуясь паузой, я достал из разгрузки гранату и выдернул чеку.
   Лязг отлетевшей предохранительной скобы. Стальное яйцо по дуге улетает внутрь вестибюля...
   Взрыв!
   Хлопок. Юрай выстрелил из подствольного гранатомёта. Ещё взрыв. Треск автоматных очередей. Кирк идёт вперёд.
   - Чисто!..
   Прорываемся вперёд.
   Пересекаем открытое пространство, укрываемся около стены. Кирк впереди, Юрай за ним, я следом. Снайпер и пулемётчик - позади, им в штурме лучше не участвовать.
   По коридору вперёд, а затем направо.
   Двери. Заперто... заперто... Открыто? Значит, шли отсюда. Голоса?
   Юрай и Кирк по обеим сторонам дверного проёма. Выпускаю очередь в слегка приоткрытую дверь - в стороны летят куски пластика. Меняю магазин.
   Юрай бьёт по двери, вшибая её внутрь, Кирк выпускает ещё одну очередь внутрь.
   Кувырок вперёд - прямо в пелену поднятого пальбой и упавшей дверью пыли пыли. Какой-то поломанный диван - сойдёт за укрытие.
   Впереди - что-то вроде лёгкого пластикового ограждения, вокруг - довольно просторное помещение. Гортанные выкрики где-то впереди.
   Слева - лестница вниз, изгибающаяся полукругом. Движение на ней. Несколько коротких очередей - на землю валится один боевик, остальные отходят назад.
   Что-то ни хрена их тут не двенадцать!
   - Гранату вниз! - ору я.
   Над головой пролетает смазанная тень, улетая куда-то вниз.
   Взрыв!
   Рывок к ограждению, поливаю огнём всё, что внизу. Мгновение спустя ко мне присоединяются остальные, и двое укрывшихся в обломках мебели "танго" отправляются к гуриям в свой вожделенный Рай.
   Сбегаем по лестнице вниз. Там - массивные раздолбанные телекамеры, мебель и сцена. Что-то вроде студии для ток-шоу. Есть ли такие на арабском телевидении?..
   Выбитая дверь и ещё один коридор. По нему - вперёд и дальше.
   Всё-таки спешка была не во благо - штурмовать вражескую базу, не зная, где находится цель... Паршивое дело. Где могут держать американцев? Сказано, что в Гнезде. А что если нет? Откуда тому федералу было знать это абсолютно точно?
   И словно в опровержении всех моих сомнений я увидел лежащую посреди коридора американскую каску. Кевлар и песчаный камуфляж, дизайн пехотного шлема нацистов. Нарисованный маркером значок мира и кривая надпись "Рождённый убивать" - веяния уже современной моды.
   Каска была обронена явно недавно. И кровь на ней была свежей.
   Пара мгновений, но я успеваю заметить всё это. Прямо на бегу.
   Почему-то кажется, что всё это неправильно. Разве так может быть где-нибудь, кроме как во сне?..
   Коридор плавно поворачивает влево. Дверей немало, но вокруг хватает песка, а в нём есть только несколько дорожек следов, что ведут вперёд, никуда не отклоняясь. Кто-то пробежал здесь совсем недавно. Боевики? Больше некому. И две полосы в пыли - такие остаются, если волочь кого-нибудь без сознания...
   Ещё дверь. Следы ведут туда. Нам тоже туда?
   Юрай прыгнул вперёд, выбивая дверь и кувырком ныряя внутрь помещения. Мы с Кирком рванули следом, готовые в любой момент перечеркнуть всё вокруг автоматными очередями...
   Комната была пуста. Но ещё совсем недавно это было не так.
   Солнечный свет пробивался сквозь дыры в грубо заколоченных фанерными щитами выбитых окнах. Дешёвая обшарпанная пластиковая мебель, толстый слой мусора на полу, стреляные гильзы... И работающая аппаратура в углу. Сетчатый диск спутниковой антенны, мониторы, гудящие компьютеры и шипящая рация. Здоровенная бандура источника бесперебойного питания - кустарно усовершенствованная. Стоящие рядом в ворохе проводов массивные аккумуляторы от грузовика - тому подтверждение.
   На стене - карта города с отметками. Но что удивительно - кроме стандартных арабских закорючек виднелись и вполне привычные английские буквы и слова. К тому же среди цветных кнопок виднелись и флажки в виде стандартных значков НАТО, кучкующиеся в северо-восточной части города.
   Валяющийся на полу металлический стул, разрезанные одноразовые пластиковые наручники и капли крови в песке - последний штрих. К чему? К чему-то, во что мы вляпались...
   Вокруг тишина. Поблизости не слышно ни чужих голосов, ни грохота выстрелов... Однако это вовсе не означает того, что рядом с нами нет врагов.
   - Садж, не нравится мне всё это... - произнёс Дойл, настороженно водя пулемётом из стороны в сторону.
   Мне тоже.
   - Кирк?..
   - Туда пошли, - показывает наёмник. - В сторону города.
   И мы, пожалуй, тоже пойдём... По хорошему надо бы немного здесь осмотреться - может найдётся что-то интересное... Но с другой стороны нечего разрушать муравейник, а потом сидеть и ждать на месте.
   - Уходим, - решаю я.
   Превосходно, Саня, просто превосходно. Истрачены боеприпасы, потрачено время, а результаты? Нулевые. Вот что бывает, когда боевикам вроде нас поручают задачу, где нужно думать, а не только бить и стрелять.
   - Кхм-кхм! - неожиданно рыкнула рация, едва не изрешечённая из пяти стволов разом. Лично я удержался от пальбы лишь в самый крайний момент... - Пипиру-пиру-пиру-пи-пиру-пи! В эфире снова новости, народ Кувейта! И с вами я - ваш дорогой ди-джей Хьюз! И сейчас я вам расскажу о новостях последнего островка цивилизации разрушенного бурями мира... Так, что у нас с новостями-то? А, конечно!.. Срочно в номер - подлое нападение на патруль республиканских сил!
   Неизвестный громко расхохотался, а затем продолжил неожиданно серьёзным тоном:
   - Ну, всё, ребята - вы доигрались. Перемирию конец - мы начинаем поиск и уничтожение, - тон говорившегося снова сбился на подчёркнуто-ёрнический. - Повстанцы, осознавшие глубину своего нравственного падения и морального разложения! Идите без оружия к любому чек-пойнту для... ха-ха... процедуры высшей социальной защиты. Остальные разбойники скоро смогут им только позавидовать. На этом всё. С вами был несравненный я - ди-джей Хьюз. И в завершение - наша традиционная передача по заявкам... Некто Лионетти просит поставить ему композицию "Get It Hot" рэпера "50 Cent", на что я ему отвечаю... Иди ты в задницу со своим рэпом, сраный макаронник! Пока я здесь ди-джей, мы не будем слушать всякий отстой! И поэтому в нашем эфире снова "Deep Purple", но на этот раз с песней "Hush", потому что вы говорите, что я уже задолбал со "Smoke on the water". Тут-туру! До встречи на радиоволнах Кувейта!
   Рация заиграла музыку, но почти сразу же обиженно пискнула, получив пулю от Кирка.
   - Это вот что сейчас было, а? - первым озвучил общее впечатление Дойл.
   - Нууу... Мы теперь знаем, что в городе есть чувак с чувством юмора, - хмыкнул Си Джей. - Должно же оно быть хоть у кого-то ещё, кроме меня?
   - Ди-джей в разрушенном городе? - возмутился Юрай. - Да что тут вообще происходит-то?!
   Нда... Я тоже очень хотел бы это знать. Очень-очень.
  
  
   16.
  
   Следы привели нас к следующему зданию, находившегося от телецентра метрах в двухстах. В нём было этажей десять, но с одной стороны оно было занесено песком почти по самую крышу - зрелище впечатляющее, но в то же время и откровенно пугающее.
   Выбитые бурей окна, из которых сухим гноем сыпался грязно-жёлтый песок. Мусор и разруха вокруг... Правильно сказал Си Джей - постапокалипсис. Как будто здесь выпали радиоактивные осадки или пролегла тень Чернобыля... Но это "всего лишь" нанесла свой ответный удар природа, показавшая частичку своей истинной мощи.
   Да, спровоцировали всё это глупые люди, которые без всякой оглядки на последствия решили побаловаться опасной игрушкой под названием климатическое оружие, но ударила именно природа. Пыльные бури не погребли в песках армию Ирака - доллары справились гораздо быстрее и лучше. Как говорится, нет такой двери, которую не открыл бы осёл, гружённый золотом.
   А вот последствия остались. Люди вообще редко когда думают о последствиях. Тот же обеднённый уран из снарядов, взять. Ещё во времена "Бури в пустыне" ими щедро одаривали бронетехнику Хусейна, а спустя двадцать лет выяснилось, что... Нет, на взрыв онкологических заболеваний среди иракцев мировому сообществу, по большому счёту, было наплевать. Но участившиеся случаи, когда уже и среди бойцов оккупационных войск резко возросло число болячек, вызванных радиацией, заставили задуматься. Не всех - только некоторых. Да и задуматься мало - нужно ведь ещё и что-то делать, а делать ничего, как всегда, не хотелось.
   Да, спору нет - помереть от рака в Ираке гораздо труднее, чем от шальной пули или осколка. Но сам факт, сам факт...
   На самом деле немногие хотят умирать в своих постелях. Кто в них умирает? Дряхлые старики да овощи в человеческом обличье, подкошенные всякими Альцгеймерами и прочими нехорошими словами. И это ведь не пуля, которую выпустит малограмотный боевик. Можно быть сильнее этого самого боевика, точнее, умнее, быстрее, обладать превосходящей огневой мощью...
   Поэтому появляется иллюзия, что на войне смерть можно и обмануть. А подлую болезнь наколоть не получается, хоть ты тресни. Ложь? А люди вообще любят ложь. Почему? Потому что она удобнее. Потому что иногда совершенно не хочется знать правду, потому что правда часто бывает уродливой. Самообман - удел слабых, но кто сейчас силён в этом слабом мире? И в чём вообще сила, как говорится?
   Не в деньгах - я точно знаю, что не в них. В правде? Но люди уже настолько погрязли во лжи, что не верят никому и ничему. Сила как таковая? Мускулы и мозоли на костяшках? Хрен там - нет непобедимых, есть до поры не побеждённые. Всегда есть кто-то, кто сильнее или умнее...
   Но даже и ум сейчас - это не сила. Смотрим на любую власть в любой стране - хоть в Соединённых Штатах Америки, хоть в России, хоть в Гондурасе. Кого видим? Нескольких нормальных мужиков и кучу придурков вокруг. И что паршиво, даже если их всех перестрелять к чёртовой матери, то на их место, скорее всего, придут такие же дураки. Другие лица, другие слова, а извилина одна. На всех. Многие кричат о том, что ими правят воры и ленивые скоты, но что бы они делали сами на их месте? Они - те, кто мечтают ничего не делать, получать за это деньги, а в перерывах между грёзами тырят с работы домой туалетную бумагу или топливный насос высокого давления.
   Бараны правят баранами, и бараны вполне заслуживают ту власть, что получают. Так нам всем и надо.
   ...В здание мы проникли через выбитое окно где-то на уровне третьего этажа - спустились по склону дюны и просто вошли в него. Какие мелочи! Буквально каждый день захожу домой через окно третьего этажа...
   Внутри оказалось грязно и уныло. Песок под ногами, обломки мебели вокруг, следы пожаров и выщерблины от пуль на стенах.
   Всё, как всегда.
   - Всем быть начеку, - тихо произнёс я. - Мы не одни.
   Конечно, я сейчас представлял из себя настоящего сержанта Очевидность, но тем не менее. Лучше лишний раз сказать и потом попрекать этим, чем выслушивать бесконечные "а ты не сказал, мы и не сделали - нашей вины тут нет..."
   Ненавижу чувствовать себя виноватым.
   Прошли по коридору вперёд, миновали несколько поворотов... Набрели на завал. Перекрытия не выдержали напора песка и рухнули, перегородив путь. Пришлось возвращаться и искать обход. Нашли, обошли, наткнулись на пролом в полу.
   Рыба ищет там, где глубже, а человек - где рыба.
   Спрыгнули вниз, и почти сразу же в нос ударила вонь. Такой ядреный смрад, который любят оставлять после себя люди.
   - Фу, - моментально скривился Си Джей. - Ну и вонь. Сразу чувствуется - здесь кто-то жил или живёт.
   - Разве ж это жизнь... - сморщился Кирк.
   - Это выживание, - вставил Дойл.
   - И когда жизнь превратилась в выживание?
   Когда этот город накрыло Бурей, конечно же. Что за странный вопрос?..
   ...Мы осторожно шли по скупо освещённому коридору. Бьющие, подобно лазерам, из многочисленных дыр и трещин в стенах и потолке лучи солнца окутывали всё вокруг паутиной света. Вокруг было тихо - ни души и ни звука.
   Но спустя несколько минут мы набрели на следы. Много отпечатков - туфли, кроссовки, кеды... И несколько следов от стандартных армейских ботинок армии США.
   Поворот, ещё поворот... Новый пролом в полу. И на этот раз оборудованный пологим пандусом из обшарпанной столешницы. Значит, тут ходят и ходят часто. Надо быть вдвойне осторожнее - не слишком хочется вломиться в осиное гнездо... Но на полноценное логово всё вокруг походит мало. Резервная база? Опорный пункт, просто перевалочная точка? Хрен его знает...
   Мы оказались на подземной парковке. Вот только вместо машин всё огромное помещение занимало нечто вроде жилых трущоб. Правда, сейчас они были покинуты, но...
   Пластиковые загородки, разделяющие парковку на множество небольших комнатушек, тканевые занавеси, сделанные из штор - изрядно потёртые и выцветшие. Диваны, кровати, грубые лежаки, собранные из подручного хлама. Брошенное тряпьё, посуда, пустые пакеты и банки из-под еды и питья. Чёрные пятна костров, около развороченных вентиляционных труб.
   - Етить... - протянул Кирк, оглядываясь по сторонам. - Шёлковые занавески, дорогой хрусталь... Чёрт! Серебряные ложки! Нехило...
   - Не отставать - держать темп, - буркнул я, заработав неприязненный взгляд наёмника. Конечно, будь его воля - Кирк с радостью пошарился бы вокруг на предмет поиска чего-нибудь ценного...
   - Впереди свет, - произнёс Юрай, вглядываясь в царящий вокруг полумрак.
   Метрах в пятидесяти впереди светлел выход наружу...
   И тут в его проёме возникли две тёмные фигуры, мгновенно разразившиеся истошными воплями и беспорядочными выстрелами в нашу сторону.
   Да машу ж вать!..
   Одного свалил Си Джей, навскидку выстрелил из снайперки, второго снял Юрай из автомата, но где-то поблизости уже раздавались голоса возникающих словно бы из ниоткуда "танго".
   Боевики появились со стороны выхода и подошли ещё откуда-то из глубины помещения.
   Подземный зал моментально наполнился многократно отражающимся от стен грохотом перестрелки.
   Я укрылся за одной из бетонных колонн, несколькими короткими очередями свалив одного показавшегося врага и заставив залечь остальных. Другие наёмники от меня не отставали, стреляя не слишком часто, но точно. Дойл, будто метлой, прошёлся по темнеющим на фоне неба силуэтам, очищая нам дорогу к выходу. Но кто-то невидимый с нашей позиции забросил внутрь несколько гранат. Их взрывы болючим звоном прогрохотали в ушах и голове, взвизгнули разлетающиеся осколки. Благо ещё, что мы успели вовремя залечь.
   Отошли к шахтам лифтов с напрочь выломанными дверьми. Попробовать подняться или спуститься по шахтам?..
   Где-то сверху послышались выкрики на арабском, эхом отражаясь от стенок шахт, а затем что-то, но уже не просто звук, прогрохотало вниз.
   Взрыв! Второй!
   Боевики сверху попытались забросать нас гранатами, но они разорвались где-то на этаж ниже. Однако оставаться здесь было явно неразумно...
   Автоматные очереди полосовали воздух, но "танго" стреляли по большей части наугад - среди импровизированных трущоб они, похоже, не могли однозначно определить наше местоположение.
   - Туда! - рявкнул я, указывая в сторону виднеющегося метрах в десяти слева ещё одного выхода.
   Короткими перебежками добрались до него.
   Массивная двустворчатая дверь. Заперты - ни ногой, ни плечом не высадить.
   Кирк выдвинулся вперёд, направив подствольный дробовик на район замка. Выстрел! Наёмник передёрнул затвор - на песок упала дымящаяся алая гильза с золотистым поясом. Ещё выстрел - строго по инструкции, согласно которой для высаживания двери из дробовика следует делать два выстрела...
   Двери, заходившие ходуном ещё от первой порции картечи, взломавшей пластик, после второго выстрела выбило в нашу сторону мощным потоком песка. Помещение за ними было изрядно им засыпано, но не полностью.
   Окно!..
   Сорвали остатки жалюзи и выпнули остатки рамы.
   Я выглянул вниз... Высоковато, но пойдёт.
   Прыгнул первым. Песок ударил в подошвы ботинок, я перекатом погасил энергию и залёг за кучей хлама, держа на прицеле пространство вокруг.
   Следом за мной попрыгали и остальные наёмники, после чего мы короткими перебежками начали... Нет, не уходить прочь от здания, потому что вокруг была довольно открытая местность и нас могли бы довольно легко засечь.
   Позади нас громыхнул мощный взрыв. Из проломов на нижнем этаже здания вырвались клубы дыма и тучи поднятого песка. Постройка содрогнулась, с диким скрежетом пошатнулась, но не рухнула.
   Зараза... Ладно нас этим "танго" не жалко, но себя могли бы и пожалеть...
   Мы поднялись по склону дюны и обошли здание с тыла, а затем залегли среди нескольких лежащих на боку автофургонов.
   Быстро сменили магазины, разобрали сектора обстрела и кое-как укрылись. Затаились.
   Вряд ли "танго" начнут облаву, когда поймут, что нас уже нет в здании. Не в их это правилах. Ударить и бежать - в их, а прочёсывать местность - нет. Опасное решение, спору нет, но попробовать стоит, потому что бежать сейчас ещё опаснее...
   Где-то невдалеке послышался непонятный шорох. Шорох?..
   Я напряг слух до предела.
   Шаги. Приглушённые голоса. Кто-то идёт!
   - ...Какие, нахер, ифриты? - произнёс кто-то неподалёку на чистейшем английском языке с акцентом янки. - Вы, мать вашу, чертей сейчас гоняли, что ли?
   - Нет, сер, - с характерным арабским акцентом произнёс другой человек. - Это были люди - американцы. А Мусу убили ифриты, а ещё они забрали одного "джи-ай" и двоих наших.
   - Стоп. Какие ещё американцы? Федералы?
   - Не...
   - Не федералы или не знаешь?
   - Не знаю, сер. Но Абу-Бакар видел их около самолёта.
   - А потом эти крысы припёрлись сюда, и вы решили их завалить домом? Взрывчатка, мать её... Вы чем вообще думаете? Вас же самих могло завалить к едреней фене!
   - Сер, это были опасные американцы - пятерых наших положили только здесь.
   - Вы их достали хоть? Или такой бабах, и тупо в никуда?
   - Зачищаем здание, сер. Они не уйдут.
   - Ладно уж, чистильщики... Что с пленным?
   - В лагере, сер.
   - Охрану выставили?
   - Да, сер. И я отправил Абдул-Халима проверить тринадцатый опорный - они не выходят на связь. Может быть, те американцы и там побывали.
   - Хорошо. Только не облажайтесь, а я пока пойду, поздороваюсь с нашим гостем...
   - Сер, он молчит...
   - Хе! У меня заговорит.
   Голоса и шаги постепенно затихали, пока совсем не исчезли.
   Я мысленно выругался про себя - ситуация запутывалась всё больше и больше.
   - Садж, это был американец, - поражённо произнёс Юрай. - Клянусь, это был американец!
   - Я заметил, - буркнул я, осторожно выглядывая из-за края машины.
   Внутри здания, вокруг которого клубилась поднятая взрывом пыль, всё ещё слышались выстрелы. Виднеющиеся метрах в полутораста от нас на левом фланге "танго" крутились вокруг постройки. На правом фланге удалялась пара фигур с оружием в руках, одетых во что-то неопределённое - то ли гражданское, то ли армейское. Непонятный американец и "танго".
   Лагерь? У них где-то есть лагерь, где они могут держать пленного? Тогда лучше проследить за этой парочкой и наведаться в лагерь прежде, чем остальные боевики вернутся с зачистки...
   - Но с чего бы местным обезьянам слушаться американца? - возразил Кирк.
   - С чего бы американцу вообще быть среди "танго"... - процедил Юрай.
   Какого чёрта тут вообще происходит-то, а? Есть федералы, а есть эти непонятные гоблины. С кем воюют армейцы в этом городе? С "танго". Тогда почему среди них американец? Почему они его слушаются? Почему он воюет против своих же?
   Не понимаю. Ничего не понимаю!
   - И почему этот парень - враг федералов? - добавил Блазкович.
   - Вот сейчас мы его и спросим, - хмуро произнёс я. - Идём за этими двумя Американцев брать живыми. И пленного, и этого говнюка. Бородачей валить на мес... Эй, Дойл! Ты меня слышишь, нет? Чего завис?
   Пулемётчик, напряжённо смотревший в одну точку где-то вдали, словно бы очнулся.
   - Здесь есть ещё кто-то, - спокойно произнёс Дойл.
   - Близко? - моментально насторожился Кирк.
   - Нет. Не знаю. Но это нам не угрожает... Пока что, - капрал положил пулемёт на плечо и двинулся вперёд, а затем неожиданно бросил на ходу. - Мы все умрём.
   Я слегка прищурился - Дойл не был трусом. Не был он и паникёром. Хотя что-то странное в его поведении иногда и проскальзывало, но...
   - Все мы умираем - рано или поздно, - философски заметил Юрай.
   - Да, люди иногда имеют тенденцию умирать, - моментально съехидничал Си Джей. - Но всё-таки лучше поздно, чем рано.
   - Пошли, парни, - скомандовал я, ускоряя шаг и нагоняя Гойла. - Грег, какого чёрта? Что за херня?
   - Мы вляпались во что-то паршивое, Алекс, - хмуро произнёс пулемётчик. - Настолько паршивое, что даже представить сложно.
   - Хуже, чем в Босасо? - хмыкнул я.
   Это был как раз мой первый год в "Академии". Охваченная гражданской войной Сомали - местечко не из приятных, но задача у нас была там поначалу не слишком сложная. Охраняли штаб-квартиру местной медиакомпании GTS... И неожиданно оказались в эпицентре резко обострившегося конфликта. Тогда мы почти два месяца сидели в осаде, понеся ощутимые потери... Собственно, с Дойлом я как раз тогда и познакомился - он командовал вторым отделением в моём взводе.
   Вспоминать, если честно, такое совсем неохота, но ничего более жёсткого из нашей службы мне на ум особо и не приходит... Нападения на базы и колонны? Фигня. В Сомали мы натурально сидели в осаде, время от времени делая вылазки, чтобы уничтожать тяжёлое вооружение повстанцев...
   - Намного хуже, Алекс, намного...
   - Откуда ты это взял? Опять предчувствия, да?
   - Ты можешь называть это предчувствием, Алекс, - ответил Дойл. - Юрай назовёт это интуицией, Кирк - шестым чувством, анчоус со снайперской винтовкой - жопошным индикатором, но суть от этого не изменится. Американцы воюют с американцами, а значит ничего хорошего в этой дыре нет и не предвидится. Помнишь того "ворона"?
   - Как его... Броуди, что ли?
   - Браун. Наниматель вляпался в дерьмо, а крайним оказался наёмник.
   Тот случай я помнил - о нём много говорили и писали. Тогда какие-то шишки из колониальной администрации в сопровождении чуть ли не сенатора из метрополии решили раздать местным аборигенам печеньки на главной рыночной площади Багдада... Ну, это я, конечно, утрирую, но суть, в принципе, передаю верно. Местных собралось несколько сотен, так им и оружия бы не потребовалось, чтобы этих придурков размазать прямо там же голыми руками... Зачем размазать? Не зачем, а почему. Потому что это были американцы. То есть враг. Враг, с которым можно говорить, торговать... Но который от этого не перестанет быть врагом, обмануть или убить которого - не бесчестие, а подвиг.
   Спасли чинуш наёмники из охраны. Тот самый Браун просто взял и разрядил автомат в толпу, положив на месте полтора десятка иракцев. Формально - мирного населения. Реально - не мирнее какого-нибудь грабителя банков и убийцы, который вообще-то тоже ни разу не комбатант.
   В итоге Брауна уволили из "Рэйвенвуда", арестовали и отправили в Штаты, где он получил серьёзный срок.
   Журналисты и официальное мнение выставило его психопатом и маньяком. Да, среди наёмников всегда хватало всякого отребья... Но это всё-таки был не тот случай. Тот пьяный кретин, что с перепоя отобрал оружие у охраны какого-то иракского министра, был просто пьяным кретином.
   А у Брауна выбор был - или, или. Или он остаётся чистеньким, но подыхает, затоптанный толпой, либо становится убийцей. Без шуток убийцей. И нет, я его не оправдываю, просто это - настоящий выбор, который часто подкидывает нам жизнь. Мир не чёрно-белый и нельзя быть либо праведником, либо грешником. Сделать добро или причинить зло - редкий выбор. Гораздо чаще зло просто берёт нас за горло и спрашивает: "Выбирай, приятель - либо я, либо тоже зло, но чуточку поменьше".
   Лёжа на диване у телевизора с банкой пива в руке такой выбор делать легко и просто. Но когда знаешь, что прямо здесь и сейчас от тебя зависит кто будет жить, а кто умрёт, это... Больно. Как тащить из себя пассатижами иззубренный осколок. И в итоге всех спасти всё равно не получится. Всё равно кто-то умрёт.
   И это будет твоя вина.
   Прав ли Дойл? Неправ ли Дойл? Это мне неизвестно. Я, так сказать, не в курсе дела. Хорошо бы, конечно, чтобы он ошибся, и вся эта дурно пахнущая история не кончилась для нас всех ещё дурнее...
   Но что, если?..
  
  
   17.
  
   Лагерь оказался чересчур громким словом для того, что мы обнаружили - так, скорее просто перевалочный пункт. Небольшое полузасыпанное песком бетонное здание, лежащий на боку седельный тягач с контейнером на борту, да рваная маскировочная сеть, но довольно грамотно натянутая. Во всяком случае, что это не тупо огромная гора хлама, а небольшой укреплённый пункт можно было разобрать только в относительной близи.
   "Гарнизон" этого лагеря был мизерным - человек шесть где-то. Остальные, похоже, всё ещё с увлечением "ловили" нас в том здании. А чего и не половить, с другой стороны? Хорошо ловить чёрную пантеру в тёмной комнате, но только если её там нет...
   Двое сидели под навесом из масксети около сложенных оружейных ящиков, двое маячили внутри здания, Один довольно нагло торчал на втором этаже, высунув в выбитое окно длинный ствол РПК. Ещё один сидел около раздолбанного белого пикапа, облепленного грубо приваренными толстыми стальными листами и каркасом из труб. На такой машине только Безумному Максу гонять и впору...
   Американец в сопровождении "танго" тоже был в лагере - проследить за ним, не выдавая себя, оказалось тем ещё занятием, но нас всё-таки не засекли... Теперь оставалось взять штурмом лагерь, убить боевиков, освободить одного пленить другого американца. Отличный план, да. Но гладко было на бумаге...
   Диспозиция была довольно паршивая.
   И всё из-за чёртовых бурь, которые умудрились превратить городские окраины во что-то совершенно непредставимое. Допустим, вот это вот здание - в нём же ведь вообще-то не два этажа, это оно просто занесено почти по самую крышу. Да ещё и ветра так дули, что находился этот лагерь, по сути, на окраине огромного песчаного оврага, обрывающегося вниз ещё более крутым склоном.
   Отель "У запившего теннисиста", блин.
   По краям барханов так просто не подобраться - они явно неустойчивые и начнут сыпаться при любом неосторожном шаге. И это несмотря на то, что они "армированы" изнутри засыпанными зданиями. Этот овраг ведь на месте чего возник? На месте улицы, чего же ещё. Но небольшой. А овраг побольше - на месте улицы поширше, соответственно.
   Двигаться по дну выветренной ложбины? Заметят довольно быстро - это как пить дать. Из укрытий только брошенные машины в основном, а между ними перебежки рано или поздно заметят даже самые тупые боевики. Что-что, а на всякие гадости у них нюх имеется.
   В итоге мы сделали довольно значительный крюк метров на двести, спустившись по крутому склону бархана на дно главного песчаного овраго-ущелья.
   Подходящее место для подъёма и удара с тыла оказалось метрах в десяти от местоположения лагеря. Чудовищная тяжесть песка погребла под собой очередное здание и снесла стену, выходящую на улицу. Так что из дюны торчали многочисленные куски бетона и арматуры, вполне подходящие, чтобы забраться по ним на высоту примерно третьего этажа.
   Конечно, в полном снаряжении и с оружием это делать было не так уж и просто. Но один из краеугольных камней профессиональной деятельности наёмника - всегда поддерживать себя в отличной физической форме. Не накачивать гору бесполезных мышц, но быть готовым много бегать, лазать, ползать, прыгать, драться и совершать прочие утомительные вещи.
   Первыми поднялись наверх Кирк и Юрай, как наиболее лёгкие и малозаметные. Ну, по правде, Си Джей был ещё тощее, но он снайпер - ему в первых рядах идти нельзя. Его задача - быть за нашими спинами "длинной рукой" отряда, способной быстро и точно достать какого-нибудь ублюдка на расстоянии.
   Мы с Дойлом поднимались последними, как самые габаритные. Во мне - 188 сантиметров роста и сто десять килограмм веса, Грегори - ещё крупнее. Так что в ситуациях, где нужно тихо красться и аккуратно снимать врагов по одному, нас лучше использовать только при отсутствии иных альтернатив. А то можем ненароком и нашуметь...
   Шипение в канале рации. Два щёлчка. И почти сразу же - ещё два щелчка. Значит, всё чисто.
   В здание проникли через одно из выбитых окон. Внутри нас встретил вытирающий нож Кирк в обществе двух покойников. Уж не знаю, в каком лагере бойскаутов он тренировался, но с ножом обращаться, как и следы читать, Кирк умеет лучше всех нас.
   Сверху спустился Юрай. Обменялись жестами и осторожно выдвинулись ко входу. Залегли.
   Пленный американец был снаружи - посреди импровизированного двора. На коленях, со связанными за спиной руками и разбитым в кровь лицом. Неподалёку в теньке стояли двое боевиков, с нескрываемым интересом наблюдавшие за всех происходящим. Последние двое "танго" стояли около пикапа - среди них был и провожатый американца. На вид - самый вменяемый и опасный из всех врагов... Не считая, американца, разумеется.
   Наконец-то я смог рассмотреть его более-менее нормально.
   На первый взгляд - почти такой же боевик, как и все. Бородатый, грязный и загорелый в потёртом и выцветшем камуфляже, с "эмкой" за спиной. Но всё-таки европеец, а не араб.
   - Люблю беседовать на свежем воздухе, - благодушно заметил американец, неторопливо прохаживаясь взад-вперёд перед пленным. - На солнышке! И могу это делать очень-очень долго... Очень. Долго.
   Он неожиданно остановился и с размаха врезал пленному кулаком, отчего его голова мотнулась в сторону, и федерал едва не свалился на землю. Но всё-таки успел в последний момент сохранить равновесие и что-то невнятно прохрипеть.
   - Сынок, мы действительно можем с тобой болтать очень долго, - спокойно заметил допрашивающий. - Так что всё зависит только от тебя. Не играй в героя, сынок - просто скажи то, что мне нужно и... я тебя отпущу.
   - Да ну? - прохрипел федерал, пытаясь выровнять дыхание. - Правда, что ли?..
   - Даю слово, - добродушно прогудел американец. - Ну, так как? Каков маршрут следования колонны?
   - Да чего... может стоить слово... предателя... и мятежника... Лучше сдавайся или уходи... сам... Я тебя отпущу...
   - Нет, вы слышали это, а? - обратился американец к стоящим невдалеке боевикам. - Этот щенок припёрся сюда в красивом новеньком камуфляже, с психопатом-полковником и уверенностью, что он - пуп земли, и теперь опускает меня? Ты, мать твою, нарываешься? На меня?!
   Американец неожиданно рассмеялся.
   - Номер один, сынок. Не, реально круто - ты точно солдат Коннорса. Храбрый, но тупой. Тупой, но храбрый.
   - Сдавайся, пока ещё можно, агент... - произнёс федерал. - Мы... будем судить тебя честно... но ты ответишь за мятеж...
   - Сынок, когда ты говоришь - такое ощущение, что ты бредишь, - с улыбкой ответил американец, вновь нанося удар пленному и опрокидывая его в песок.
   - За мной... Уже идут... Вы все... покойники... Вы уже... сдохли... Просто ещё... не знаете об этом... Полковник Коннорс...
   - Меня! Задолбал! Ваш! Сраный! Полковник! - неожиданно сорвался на крик агент, а затем столь же неожиданно успокоился и усмехнулся. - Мятежник? Это ты мне? Сынок, присягу и приказ нарушили "штормовые стражи", так что мятежники здесь только вы.
   - Не тебе, агент, говорить о... Если бы вы не подняли местных... Это вы развязали войну...
   - Цы-цы-цы! - погрозил ему пальцем американец. - Если не знаешь, то лучше молчи, сынок. Лучше молчи, нахер, понял, да? Не мы это начали. Но мы это закончим. ЦРУ всегда заканчивает начатое.
   - Докажи, агент...
   Американец достал из-за пояса потёртую "беретту" и картинно взвёл курок. Схватил левой рукой пленного за разгрузку и рывком поднял на ноги, демонстрируя недюжинную силу, а затем приставил пистолет ко лбу федерала.
   - А что если я сделаю вот так? Что ты будешь делать под дулом пистолета, сынок? Думаешь, тебя спасут? Думаешь, тебя вытащат? А что если всё кончится прямо здесь и сейчас? Что ты будешь делать, если я скажу, что убью тебя прямо здесь и сейчас?
   - Хе... - криво ухмыльнулся разбитыми губами солдат. - Тогда... Сначала я скручу тебя ... Потом положу из "беретты" тех двух говнюков...
   - Со связанными руками? - хохотнул американец. - Я не вижу таблички с твоим именем, сержант - твоя фамилия, наверное, Гудини?
   - Просто кто-то не умеет вязать узлы, - охотно сообщил федерал.
   Агент понял всё и сразу, но сделать ничего уже просто не успел.
   Пленный неожиданно высвободил левую руку и отбил пистолет прочь. Громыхнул выстрел. Федерал перехватил руку агента с зажатой в ней "береттой", заломил её и, не выхватывая пистолета, расстрелял из него двоих боевиков. Нанёс резкий удар локтём в челюсть агента, отобрал оружие и прикончил ещё одного "танго". Вовремя укрыться за машиной успел только тот самый провожатый американца.
   Я непроизвольно присвистнул. Федерал захватил одного и уработал насмерть троих за считанные секунды, будучи в откровенно паршивой форме. Силён, бродяга...
   Си Джей воспринял мой свист как начало к действиям и без лишних разговоров точным выстрелом уложил последнего боевика, который мешком рухнул на землю.
   Федерал моментально захватил шею агента рукой, прижимая его к себе в качестве живого щита, и начал водить по сторонам стволом "беретты".
   - Эй, вы! Выходите с поднятыми руками и бросайте оружие, нахер! Или вашему вождю крышка!
   Мда... На будущее - дать леща Си Джею. Возможно, даже леща Апокалипсиса, чтобы меньше своевольничал...
   - Эй, парень! - крикнул я, благоразумно не высовываясь из укрытия. - Не делай глупостей - опусти пушку! Мы тебе не враги!
   - Ага, сейчас, - хрипло произнёс федерал, который явно держался на ногах на одном только адреналине. - Думаешь, я такой дурак?
   - Нет. Поэтому ты и уберёшь свою пушку.
   - Покажись - тогда опущу.
   Высунуться? Рискованно. Неясно, что творится в голове у этого парня. Учитывая, что его только что довольно жёстко допрашивал американец (причём, скорее всего - агент ЦРУ), у него немного причин мне доверять...
   Я медленно шагнул в сторону, показываясь в проёме выбитого окна и держа федерала на прицеле автомата.
   - Имя и звание, солдат, - быстро и максимально властно произнёс я. Самый ведь резонный вопрос... Главное, задать его первым - тогда возникнет уверенность, что у тебя действительно есть право задавать такие вопросы.
   - Хоппер. Мартин Хоппер. Сержант, - ответил федерал. - Третий взвод второй роты второго батальона. Второй пехотный полк. "Штормовые стражи". Личный номер - 72163427. А ты кто?
   - Александер. Морган Александер. Сержант. "Академия".
   - Наёмники?
   - Не больше, чем ты. Все служим Дяде Сэму.
   - Может быть. Что вы здесь делаете?
   - Спасательная миссия. Мы нашли твоих парней около самолёта, один из них подсказал, куда тебя могли отвести.
   - Правда? - ровным тоном поинтересовался солдат. - А где же он теперь?
   - Погиб.
   - И почему я не удивлён...
   - Ты на что-то намекаешь?
   - Я ничего такого не говорил.
   Но подумал...
   - Садж, у него шок, - тихонько произнёс по рации Юрай. - Аккуратнее с ним - у него мозги в любой момент могут пойти в разнос.
   - Да ты вообще, я смотрю, не из болтливых, - мне начал надоедать весь этот разговор. - Может быть, ты всё-таки опустишь эту грёбаную пушку?
   - Пожалуй, нет, - федерала уже мотало от слабости, но он упорно гнул свою линию. - Не раньше, чем мне разрешит это командир.
   - Его здесь нет вообще-то.
   - Я к нему собираюсь вообще-то.
   - Идём вместе?
   Чёрт, а ведь если ЦРУ каким-то макаром сцепилось с армейцами, то к последним мне как раз совсем не нужно...
   - Подождите здесь - я их приведу, - предложил федерал, который весь наш разговор осторожно пятился назад.
   - Мы можем тебя проводить...
   - Вот как? - резковато перебил меня солдат. - Я что, похож на девку?
   - Не особо, - тихо, но отчётливо буркнул Си Джей.
   - Тогда с какой стати вы хотите меня поиметь?! - неожиданно рявкнул федерал. - Наёмники? Настоящие американцы с нами, все остальные - сраные мятежники!
   - Сэр, прострелить ему ногу? - спросил Си Джей. - Я аккуратно...
   - Я тебе дам аккуратно! Отставить! - прошипел я, а затем возвысил голос. - Парень, не городи чушь - мы тебе не враги. Не веришь нам - твоё право. Хочешь топать в одиночку к своим - топай, если жить надоело.
   - Ждите здесь, - с абсолютно неестественным дружелюбием произнёс солдат. - Я вернусь.
   - У меня плохие ассоциации с этими словами, - немедленно вставил Си Джей.
   Не забыть. Твою мать, не забыть дать ему в ухо...
   Федерал натолкнулся спиной на пикап, выпустил шею агента из захвата, но пистолет от его головы не убрал и стал на ощупь нашаривать ручку двери.
   - Лучше не дёргайся, агент, - произнёс солдат, открывая дверцы и задом усаживаясь на водительское сиденье. - И даже не надейся, что я промахнусь.
   Глухо загрохотав, заработал мотор пикапа.
   - Эй, сынок, - с деревянной улыбкой выдавил агент. - Ты обещал меня отпустить - не забывай.
   - Ты свободен.
   Вошедшая в затылок пуля вырвала кусок верхней челюсти агента, и тот, обливаясь кровью, рухнул лицом вниз в песок.
   Хлопнула закрываемая дверца, скрипнул песок под шинами, и пикап рванул куда-то на восток.
   Мы выскочили на дорогу, но это уже не имело никакого смысла - догнать на своих двоих машину было совершенно нереально.
   - Ну и дерьмо, - ёмко припечатал Дойл.
   Си Джей вскинул винтовку, целясь в удаляющееся облако пыли... И немедленно получил от меня в ухо.
   - Задолбал гнать уже! Отставить! - рявкнул я. - И только попробуй чего-нибудь ещё ляпнуть - язык вырву и скажу, что так всегда и было.
   Снайпер проворчал что-то себе под нос, отходя в сторону и потирая ухо.
   - Идём за ним? - поинтересовался Юрай.
   - Сначала обыщите этого хмыря, - я указал в сторону цээрушника. - Я хочу понять, что тут, нахер, происходит!..
  
  
   18.
  
   При отправившемся в страну вечной разведки агенте вполне ожидаемо не нашлось ничего интересного. Ни жетонов, ни документов, ничего. Правда, обнаружился мешочек с кучей золотых побрякушек - цепочки, браслеты, кольца, даже зубы, но в основном неизвестные мне монеты, покрытые арабской вязью.
   Добычу я, разумеется, взял себе, чтобы потом разделить на всех. В принципе, я особо не горел жадностью, но остальные меня просто не поняли, если бы я выбросил золото...
   Хотя я бы выбросил.
   Остальные трупы тоже ничем неинтересным не порадовали. Одежда - смесь камуфляжа и гражданских шмоток, документов или иных удостоверений личности - нет. Оружие, правда, в основном натовское, что несколько удивило. Впрочем, это же Кувейт - верный прихво... эээ... вассал... ммм... союзник США - чьё ещё им оружие покупать-то? Выбор тут невелик: "Колхоз - дело добровольное. Хочешь - вступай, не хочешь - расстреляем".
   На всё про всё потратили от силы пару минут - дольше на одном месте задерживаться нельзя. Чёрт его знает, сколько "танго" ещё будут нас "ловить" по окрестностям, после чего наведаются в собственный лагерь...
   Тем более нужно было догонять этого придурошного федерала. Не думаю, что на машине он сможет далеко уйти, потому как вряд ли Эль-Кувейт полностью проходим для автотранспорта. Тут скорее будет аналогия с речным судоходством - несколько транспортных артерий, и всё. В любую точку не добраться - только в некоторые места...
   - ЦРУ сцепилось с федералами? - вполголоса произнёс Юрай. - Что-то из разряда - левая рука объявила войну правому уху...
   - Херня какая-то, - сплюнул Кирк. - Чертовщина. И почему они называют друг друга мятежниками? С какой стати они вообще сидят в этом паршивом городишке?
   - Тут атмосферно, - сообщил Си Джей. - Рай для любителей копать противоатомные бункеры на заднем дворе.
   - Больше похоже на Ад...
   - Между прочим, и туда, и туда берут только мертвецов.
   - Чтобы попасть в Ад или Рай необязательно умирать. С Раем, правда, пока не очень, но Ад люди научились воспроизводить более-менее неплохо...
   - Ад, Рай... Не верю я во всю эту потустороннюю чушь, - хмыкнул Кирк. - Сказки для подросших детишек.
   - А, может, у тебя просто не хватает фантазии в это верить? - хмыкнул Си Джей.
   - Хорош болтать, - буркнул я.
   Нашли время и место. И тему, блин. Ад, Рай...
   А вообще Ад и Рай - это не круги во дворце мирозданья, как говорится. Их границы проходят по нам.
   В воздухе раскатился гул от взрыва. По звуку, я бы предположил, что это что-то вроде РПГ...
   Ещё взрыв. И почти сразу же - грохот перестрелки, столь же яростной, сколь и быстротечной.
   Коротко махнул рукой, и мы быстрым шагом двинулись вперёд, но прежде сошли с дороги. Да, карабкаться по дюнам и обломкам зданий - то ещё удовольствие, но идти по единственной здесь трассе, как по дороге, вымощенной жёлтым кирпичом - ещё хуже...
   Это не путь к Изумрудному городу - здесь могут водиться тигры.
   Обошли справа, пройдя через этаж какой-то многоэтажки, в которой не осталось, наверное, ни единого целого стекла. Причём, это сейчас этаж был для нас первым, а на самом деле - хрен его знает, каким. Сложно оперировать привычными понятиями планировки в городе, где дюны местами поднимаются чуть ли не на сотню метров. Как это возможно? Чёрт его знает. Но снег тоже всегда скапливается там, где есть куча всяких препятствий, а в открытом поле многометровые слои особо и не возникают.
   Метрах в ста впереди и несколько ниже нас на дороге стоял давешний пикап. Обгоревший и вспоротый взрывом, будто консервная банка. Машину фактически распополамило, оторвав всю заднюю часть... Хотя вот водитель, по идее должен был выжить.
   Частично это было правдой. Но лишь частично.
   Водитель - тот самый двинутый федерал-беглец, лежа в мётрах двух от машины лицом вниз в пропитанном кровью песке. И, кажется, ещё был жив.
   Получается, его машину подстрелили из гранатомёта, а когда солдат вылез, то его добили? Вряд ли это был снайпер-одиночка, судя по той канонаде, что мы слышали...
   Или это был не РПГ, а прикопанный в незапамятные времена фугас или иная взрывоопасная снасть? И даже то, что не рвануло сразу же под передним колесом - не показатель. У нас сапёры одно время натурально кипятком писали, пытаясь понять, почему некоторые вкопанные на дороге фугасы срабатывают не под первой, а одной из последующих машин. Причём, без всякого дистанционного подрыва - наличествовал самый обычный взрыватель нажимного действия...
   Как оказалось, в нём всё дело и было. Никакого хитровывернутого механизма кратности не было, зато были откровенно паршивые взрыватели, которые срабатывали не с первого раза.
   Получается, федерала вполне могли нашинковать не пули, а осколки? Взрывов могло быть два? Могло быть. Да, на дороге хватает воронок, вот только которая из них свежая? Ну, по степени занесённости песком, да, вот только ветер здесь дует постоянно, и любую яму заметает или наоборот очищает от песка буквально за считанные минуты.
   Нет, слишком много "если" и натянутостей. Слишком уж это альтернативный реальности вариант. Не подходит. Тогда всё-таки засада? Вряд ли, конечно - то, что сюда может поехать сбежавший из плена федерал на угнанной машине знал бы разве что Господь Бог. Или Аллах - не в курсе, чья тут зона ответственности.
   Залётные гастролёры? В принципе, возможно - здесь много кто может мотаться с оружием... Пожалуй, даже весьма реалистично - увидели тачку, пальнули и потопали дальше.
   Или всё же нет? Или стрельба вообще была не здесь?..
   Минут пятнадцать мы просто лежали в песке, наблюдая за обстановкой.
   - Недостроенная высотка на тринадцать часов, - произнёс Си Джей.
   - Мне она тоже не нравится, - вставил Юрай.
   - Движение? - спросил я.
   - Нет, но всё равно подозрительно.
   Ну, что есть, то есть... Уж слишком хорошая позиция этот стальной скелет недостроенного здания. Лично я бы там обязательно посадил, как минимум, снайпера.
   - Кирк.
   - Вечно я... - буркнул наёмник, пригибаясь и короткими перебежками уходя вперёд.
   Потянулись минуты ожидания.
   Субъективизм восприятия времени же. Иногда минут тянутся невыносимо долго, а в другой раз часы будут пролетать незаметно...
   Кирк укрылся за куском бетонной стены метрах в трёх от лежащего федерала. Достал из разгрузки небольшую раскладную сапёрную "кошку" с привязанным тонким тросиком, размахнулся и забросил её вперёд. С третьего раза зацепил солдата за пояс и начал потихоньку тащить.
   Элементарная предосторожность. Подложить под труп гранату с выдернутой чекой - это ведь такая приятная шутка... Правда некоторые не успевают понять всю соль прикола, пока ловят собственным телом тысячу и один осколок.
   Взрыва не случилось, что уже было неплохо.
   - Кирк?..
   - Он мёртв, садж. У него в груди дырка - чудо, что он смог столько протянуть.
   Понятно, что ни хрена непонятно.
   - Си Джей?
   - Никого, сэр. Но высотка мне всё ещё не нравится.
   Почему-то начало казаться, что я стою в центре огромной арены, где на меня молча взирают многие тысячи глаз...
   - Уходим, - произнёс я.
   Не всё можно и нужно встречать лицом к лицу - иногда просто жизненно важно бежать. Это как песчаная буря - тот, кто кричит летящему песку "я не боюсь тебя!" не смельчак, а кретин.
   Есть вещи, от которых ты можешь сбежать. Но есть и вещи, от которых ты не убежишь никогда, потому что они - твоя тень...
   ...Мы продолжали идти по пустому городу, погребённом в гигантской песчаной могиле.
   Это действительно был постапокалипсис, но не из тех, что так часто рисуют в фильмах или играх - ни толп мутантов, ни аномалий, ничего такого.
   Вокруг было пусто. И тихо.
   Шелест песка под ногами, скрежет раскачиваемых ветром ржавых проводов да стрёкот выстрелов вдалеке - не в счёт.
   Легко мечтать о том, как будешь выживать в условиях постапокалипсиса. Особенно, сидя дома. Особенно, если ты никогда не видел пустых городов.
   Что самое страшное в мире после конца света? Не аномалии и мутанты, а одиночество, которое сгубит тебя куда быстрее шальной пули мародёра.
   Современный человек слишком привык к тому, что никогда не бывает одинок. Он тяготится этим и одновременно страшится одиночества. И это уже не общество, а просто стая - единый псевдоорганизм, где индивидуальность просто не существует.
   Хочется потешить себя мыслями о собственной исключительности? Сколько угодно! И добро пожаловать на планету, где семь миллиардов уникальных личностей, одинаковых будто клоны. Добро пожаловать...
   Пустые города вообще часто действуют очень угнетающе на многих людей. Есть у меня такое наблюдение - не знаю, правда, насколько оно верное...
   Почему я об этом думаю? Я вообще стараюсь много о чём думать, чтобы не думать о самом важном. Лично для меня. Пока в голове царит эта наполненная всякой чушью пустота - можно жить. Ещё сколько-то. Зачем? Это уже совсем другой вопрос. Очень опасный вопрос. Он способен губить очень многое куда сильнее алкоголя и наркотиков... Просто однажды ты спрашиваешь себя "а зачем?", опускаешь руки и умираешь. Может быть, даже ещё будешь продолжать ходить и говорить, но это не отменит факта твоей смерти как человека. А самоходная биологическая оболочка - это ещё не всё.
   Зачем я живу? Зачём я всё ещё живу? Сложный вопрос. Есть в нём нечто такое придурошно-экзистенциональное... Нет, смерти как таковой я не боюсь. Её страшится любое нормальное живое существо, но я себя нормальным отчего-то не считаю. Вряд ли у меня ещё нет какого-нибудь психологического расстройства... А может никаких психических отклонений у меня нет, а я просто дурак. Тоже ведь может быть, чего уж там...
   Ещё часто не боятся смерти те, кто с ней не сталкивался. Но и это опять же не про меня.
   Так где же ответ? Скорее всего, его и нет. Живу и всё тут. Зачем-то. Вообще, на этой почве можно было бы удариться в какую-нибудь религию, но я к счастью или к сожалению - закоренелый атеист. Если всё то дерьмо, что творится в мире, происходит с ведома какого-то там бога, то к чёрту такого бога.
   Поэтому единственное объяснение всего происходящего лишь в том, что бога не существует.
   А зачем тогда верить в несуществующее, какой в этом смысл? Уж явно не больше, чем поклоняться существу, которое поощряется насилие и несправедливость...
   ...Мы шли на восток, привычно считая шаги. Вокруг был пустой, но опасный город.
   Что же, чёрт возьми, мы забыли здесь...
  
  
   19.
  
   - Садж, кое-что в эфире, - произнёс Юрай. - Шестой канал.
   Я переключил рацию и немедленно услышал монотонный бубнёж:
   - ...мне... Помогите мне... Помогите мне...
   По-английски говорит. Акцент... Откуда-то со Среднего Запада, вроде... Но явно американец.
   - Пеленг?
   - На четырнадцать часов. Около сотни ярдов.
   - Пойдём, глянем.
   Вообще мне не особо нравились все наши метания туда-сюда пока что. Ведём себя как слепые котята, исследующие мир исключительно на ощупь... С другой стороны вряд ли можно составить какую-то чёткую тактику действий в условиях разрушенного города, где находится нужный нам объект... Чёрт его знает, где находится, если на прямоту. Вот и приходится изображать из себя участников броуновского движения...
   Поднялись по склону очередного бархана, вышли на засыпанную песком площадку, вокруг которой высились близнецами недостроенные высотки. Просто ещё пара скелетов, посреди мёртвого города. Просто ещё два места, где так удобно делать засады.
   И прямо посреди этой открытой площадки, диаметром где-то полсотни метров у обломка бетонной стены сидел человек в американской форме, свесив на грудь голову и держа на коленях ручной пулемёт.
   - Помогите мне... Помогите мне... Помогите мне... - доносилось механическое бормотание по рации.
   - Садж, что-то не так, - тихонько шепнул Кирк.
   - Вижу, не слепой, - огрызнулся я, залегая за искорёженным металлическим коробом системы вентиляции. - Си Джей?
   Снайпер бросил "вооружённый" оптическим прицелом взгляд вперёд.
   - Я не вижу, чтобы он шевелился, сэр. И рации тоже не вижу. А в пулемёте у него заправлена пустая лента.
   Ловушка.
   Как пить дать.
   Огромная мышеловка, где сыр - этот "джи-ай", а мы - всего лишь стайка мышей. Неприятно чувствовать себя не псом войны, а беспомощной мышью. До неприятного неприятно. Поэтому лучший способ избежать мышеловки - игнорировать халявный сыр. Тем более "сыр" наверняка уже протух, то есть этот солдат, скорее всего, мёртв.
   - Уходим, - тихо произнёс я, и мы начали осторожно отходить...
   И тут, совершенно не вовремя, правая нога Дойла с грохотом провалилась по колено куда-то вниз.
   Тотчас же на уровне третьего этажа высотки слева прогремел мощный выстрел, и в нашу сторону по замысловатой траектории полетело что-то быстрое и наверняка опасное.
   Взрыв!
   Метрах в десяти от нас образовалась настоящая дыра в земле, зияющая чёрным провалом в облаке поднятого песка.
   Твою мать, да под нами то ли крыша, то ли какой-то подземный этаж!..
   В левой высотке моментально начались какие-то перемещения, и по нам открыли плотный огонь.
   Я перекатился к стоящему неподалёку куску стены, на мгновение высунулся, оценивая расклад, и спрятался обратно. Так что пули лишь бессильно раскрошили бетон, разбросав в стороны крошку.
   Юрай помог Дойлу высвободиться, и они сейчас отходили под прикрытием Кирка. Громыхнул хлёсткий винтовочный выстрел. Затем ещё и ещё. Один из боевиков с воплем рухнул с высоты четвёртого этажа.
   Я быстро высунулся, выпустил несколько коротких очередей по врагам. Свалил одного среди груды мусора на втором этаже, заставил залечь ещё двоих, что уже начали выдвигаться через полузасыпанный песком первый.
   - Справа! Враг справа!
   Воздух над моей головой прошила пулемётная очередь. Трое выскочивших из-за гребня бархана, как черти из табакерки, "танго" залегли. Я достал гранату и бросил в их сторону. Послышались суматошные вопли на арабском, боевики по дурости вскочили и попытались отбежать в сторону. Одного я свалил короткой очередью сначала по ногам, а затем в корпус, второго подстрелил Си Джей. Взрыв! Ещё одного врага нашинковала осколками рванувшая граната.
   - Отхожу! - рявкнул я, делая короткую перебежку назад. - Прикройте!
   - РПГ на четвёртом!..
   Кувырком перепрыгнул через лежащую на земле жестяную четырёхугольную трубу, залёг, высунулся, ища того гранатомётчика, открыл огонь. На неудачливом "танго" скрестился огонь сразу нескольких автоматов, и чья пуля его прикончила было неизвестно и неинтересно.
   Из глубины первого этажа хлестнула малоприцельная длинная очередь, Си Джей сделал несколько выстрелов, ориентируясь по вспышкам дульного пламени.
   Я прижал огнём пару боевиков, перебегающих на втором этаже. Воздух прорезали следы трассеров - крайние три пули в магазине, сейчас кончится! Выщелкнул его...
   Из провала в земле метрах в десяти впереди неожиданно выскочила троица уродов в заношенном камуфляже, серых платках и с автоматами в руках, что тут же начали азартно поливать огнём во все стороны.
   - Бойся! - крикнул я, швыряя им под ноги пустой магазин.
   Вряд ли боевики поняли, что именно в них прилетело, но при виде летящей в них хреновины и резкого выкрика они сработали как надо, а именно - дружно разлетелись в стороны.
   Спину одного тотчас же перечеркнула выросшая в песке цепочка фонтанчиков. Быстро перезарядив "эмку", я прострелил шею второму, а третьего достал ещё кто-то из наших.
   - Прикрывай!
   Короткими очередями прижал нескольких перемещающихся на втором этаже боевиков. Двоих, вроде бы, даже подстрелил. Одного - точно. Ещё один урод с тубусом РПГ в руках? Получай! Ещё! Ещё!..
   Начинает завывать ветер. Ветер постепенно крепчает, ветер поднимает в воздух песок.
   Надвигается очередная буря. Укрытие. Нужно срочно искать укрытие, иначе настоящую бурю мы в таких условиях не переживём...
   - Садж!..
   Рывок назад, перебежка, путь пересекает какая металлическая балка...
   Взрыв позади. Песок летит в затылок и неприкрытую шею. В ушах звенит, голову словно бы засунули в коробку с ватой.
   Перемахиваю через балку, высовываюсь из-за неё... И в последний момент успеваю спрятаться обратно. Пули с противным визгом рикошетят от тёмного металла моего укрытия.
   - Справа! Опять лезут справа!
   Чёрт, плотный огонь. Слишком плотный.
   Высовываю ствол автомата из-за укрытия и вслепую выпускаю несколько очередей. Вроде ответный огонь немного стихает? Гремит пулемёт где-то слева от меня - Дойл прижимает огнём зашедших с фланга врагов...
   Буря налетает серо-жёлтой стеной, моментально поглощая недостроенную высотку, будто зверь добычу. В темпе надвигаю на глаза очки и натягиваю на лицо куфию, но всё одно не успеваю сделать это вовремя, так что на зубах теперь противно скрежещет набившийся в рот песок.
   Огонь справа стихает, но зато прямо по фронту по нам открывают шквальную пальбу.
   Высовываюсь.
   Видимость - нулевая. Десять шагов вперёд, и дальше одна сплошная стена мечущихся в воздухе горячих песчинок. Где-то там в глубине маячат смутные тени, идущих в нашу сторону боевиков. Пуще всего их выдают вспышки дульного пламени, прорезающие жёлто-багровую мглу вокруг.
   Вот же упрямые сукины дети...
   Гаснет одна тень, вторая... Только бы автомат не заклинило в этой буре, только бы не заклинило...
   - РПГ!..
   Сквозь рёв бури в наушнике звучит глухой голос Си Джея.
   Метрах в пяти впереди меня в землю врезается граната и раздаётся мощный взрыв. Землю ощутимо тряхнуло... И неожиданно она начала уходить из-под ног!
   Всё начало рушиться куда-то вниз. Жалобно заскрежетали выгибаемые металлические конструкции, вниз полетели куски бетона и потекли потоки песка. В последний момент я успел ухватиться левой рукой за металлическую балку, что пошатнулась, но осталась практически неподвижной.
   Чёрт, опять лезут справа!..
   Автомат всё ещё в правой руке, так что не теряя ни секунды, я открыл огонь из автомата. Совсем малоприцельный огонь. Зато открыл.
   Вышедший из-за гребня дюны боевик, прикрывающий лицо рукой и с автоматом, висящим на плече, поймал грудью несколько пуль и рухнул назад. Второго "танго" достала всего одна пуля, но ему хватило и этого - выпустил из руки тяжёлый полноразмерный "узи", он рухнул на песок, зажимая простреленное бедро.
   Неожиданно балка, за которую я держался, жалобно застонала и прогнулась под моим весом. Рука проскользила по шершавому металлу, и я полетел в тёмную пустоту...
   Пролетев несколько метров по воздуху, я ударился плечом о песчаный склон, перекатился и заскользил куда-то вниз. Вокруг мелькала всё та же красно-бурая круговерть песчаной бури...
   Бум!
   Я выбил ногами остатки стеклопакета и вылетел куда-то наружу. Несколько мгновений свободного падения, и я вновь приземлился куда-то на песок посреди беснующейся бури.
   По возможности быстро поднялся на ноги и, преодолевая сопротивление бьющего в лицо песка, двинулся в сторону виднеющегося поблизости здания...
   Неожиданно прямо рядом со мной - всего лишь в паре метров слева, мелькнула какая-то непонятная тень.
   Рефлексы оказались быстрее мыслей, поэтому я моментально выставил в ту сторону ствол автомата и нажал на спусковой крючок. Однако "эмка" лишь жалобно лязгнула, но не выстрелила - её переклинило от попавшего в механизм песка.
   Может, это и к лучшему? А вдруг это кто-то из на...
   Тень метнулась прямо на меня, превращаясь в ссутуленную фигуру в драном американском камуфляже, с замотанной куфией головой и в чём-то вроде истрепавшегося до состояния лохмотьев плаща, развеваемого мощным потоком ветра.
   Самое паршивое было в том, что эта фигура сжимала в правой руке длинный кривой кинжал с зазубренным лезвием.
   Я быстро выставил автомат горизонтально, принимая удар ножом на защитную планку спусковой скобы и едва не охнул - сила в замахе этого урода была просто невероятная.
   Слегка прогнулся назад и тут же пропустил удар ногой в печень. Даже несмотря на бронежилет, бок моментально прострелило болью, дыхание сбилось, а меня опрокинуло на песок.
   Враг подскочил ко мне, и теперь уже в свою очередь пропустил мой удар под колено.
   На ноги я вскочил быстрее, чем мой противник, хотя он всего лишь припал на одну ногу.
   В руках у меня всё ещё оставалась "эмка", к которой сейчас ох как бы пригодился самый банальный армейский штык... Достать пистолет? Не вариант - меня освежуют куда быстрее. Нож?..
   Всё это промелькнуло у меня в голове буквально за считанные доли мгновения, но действовать я начал ещё до того, как принял окончательное решение.
   Перехватил автомат за трубчатую шейку приклада и ударил им сверху вниз, попав магазином по выставленной руке с ножом. Клинок моментально упал на песок, а я тут же ткнул оружием вперёд, заехав стволом "эмки" под дых врага. Перехватил автомат обеими руками и со всей дури врезал прикладом снизу вверх по голове урода.
   Врага отбросила назад, хотя, по идее, я ему мог вообще таким макаром голову оторвать. Но нет - крепкий ублюдок попался...
   Боевик крутанулся на месте. Цевьё карабина захлестнула тонкая цепь, мелькнувшая в воздухе. Резкий рывок и оружие выворачивает из моих рук. Враг резко взмахнул второй рукой, и мне в живот прилетел нож, отскочивший от керамической пластины в бронежилете. А затем урод резко метнулся ко мне, на ходу достав ещё один клинок.
   Выхватил пистолет. Патрон в стволе, с предохранителя снят - выстрел!
   Противник молниеносно перекатился по земле, уклоняясь от выстрела - пуля лишь выбила практически моментально снесённый сильный ветром фонтанчик песка.
   Движение слева. Уклониться успеваю лишь в самый последний момент, и лезвие ножа разрезает ткань бронежилета, со скрежетом проходя по защитным пластинам.
   Перехватываю руку боевика, заламываю её и протаскиваю врага вокруг себя, вскидывая пистолет, чтобы прострелить его тупую башку...
   Противник умудрился вывернуться из захвата и подсечь мне левую ногу, заставив упасть на колено. Вскидываю пистолет, но этот ниндзя сраный выбил его у меня из руки ещё одним ударом и рванул вперёд, выставив перед собой нож.
   Перехватил урода, перебросил через себя и свалил на землю, прижав собственным телом. Вцепился в руку с зажатым в ней клинком и начал выворачивать в сторону от себя. Иззубренное лезвие самодельного ножа перенацелилось с моего горла на грудь боевика. Тот хрипло дышал, силища у него явно было огромная, но понемногу чаша весов начала клониться в мою сторону.
   Клинок зацепил край куфии, намотанной на лицо врага, и начал прорезать выцветшую ткань камуфляжной куртки...
   И тут передо мной мелькнуло открывшееся лицо противника.
   Истончившаяся морщинистая кожа, обтягивающая кости черепа, будто старый пергамент. Многочисленные рубцы и кровоточащие раны, чёрный провал вместо носа. В оскаленной пасти мелькнули изрядно прореженные зубы, которые неестественно сильно выдавались вперёд.
   Ну и урод.
   Боевик глухо зарычал... И неожиданно впился зубами прямо мне в левое запястье, прокусив его до крови! На мгновение я оторопел, и враг тут же ударил меня коленом в бок, отшвыривая прочь от себя.
   Я перекатился по земле, увидев валяющийся поблизости пистолет, но когда я вскинул оружие, мой противник уже растворился в круговерти песчаной бури.
   Так...
   Так...
   Так... Вроде бы нигде его не видно.
   Я быстро отполз в сторону полузасыпанного здания, запрыгнул через выбитое окно и укрылся за стеной. Минута проходила за минутой, но боевиков больше видно не было. Начала постепенно стихать буря. Ещё немного подождать, пока улягутся помехи, и надо будет выйти в эфир, чтобы собрать своих.
   Достал из одного из карманов небольшой бинт и, не спуская глаз и пистолетного ствола, начал бинтовать прокушенную боевиком руку, с которой капала кровь. Вот говнюк. Хорошо ещё, что я не пожалел и потратился на весь пакет прививок, а то ещё того гляди подхватил бы от этого немытого придурка какой-нибудь столбняк... Нет, как буря уляжется - обработаю нормально, а пока что и так сойдёт.
   Но всё-таки это был очень и очень странный боевик...
  
  
   20.
  
   Буря стихла почти столь же внезапно, как и началась.
   Движения поблизости я не наблюдал, так что осторожно вылез из своего укрытия и, вытащив из-под песка автомат, зашагал прочь.
   "Эмка", вероятнее всего, ремонту в полевых условиях не подлежала. Мало того, что песчинки заклинили механизм, так ещё и я своим молодецким ударом, вероятнее всего, повредил возвратную пружину в прикладе.
   Именно поэтому ни М-16, ни М4 и не рекомендованы для использования в качестве дубины.
   Во всяком случае, закликивание досылателя насмерть ничего не дало, а разбираться автомат тупо отказался.
   Хреново. Ладно, прорвёмся.
   - Это Алекс, - произнёс я по рации. - Доклад, парни.
   - Это Юрай. У меня порядок.
   - Я в норме, садж.
   - Всё в порядке, сэр.
   Минута проходила за минутой, а ещё одного доклада так и не поступало.
   Кирк, мать твою за ногу, куда же ты запропастился, паразит?..
   - Ориентир - здание на северо-северо-востоке. Сбор там.
   - Сэр, тут этих зданий, как дерьма.
   Я приложил ладонь козырьком к глазам, вглядываясь в стоящую метрах в ста впереди высотку.
   - Похоже на надкусанное мороженное. Перед фасадом три флагштока. Всем понятно?
   И на одном из них опять висит чёрно-полосатый флаг...
   Семь красных полос, шесть белых полос и чёрных прямоугольник без единой звезды. Кто же стёр пятьдесят одну звезду с флага и зачем?..
   Остановился, присев в тени от торчащего из песка фургона, наскоро разобрал автомат, хотя в полевых условиях этого вообще-то делать не рекомендовалось...
   Блин. Так и есть, сломана крепко и надёжно. И в отличие от хоть и не слишком точного или удобного "калаша" при помощи пинка и такой-то матери за пять минут это кольтовское чудо не починить. Грусть, печаль, тоска.
   Отцепил от "эмки" прицел и магазин, распихал их по карманам разгрузки, а сам карабин без особых сожалений запихал под машину. Таскать на себе эту ерунду теперь совершенно бесполезно - лучше разжиться каким-нибудь трофеем. Насколько я успел понять, тут со стандартным натовским оружием особых проблем не возникает. Достать "эмку" - не вопрос, хотя вряд ли тут найдётся версия для морпехов. Ну, что ж, и с отсутствием полностью автоматического огня вполне можно воевать и выживать...
   ...К точке рандеву я вышел, по привычке сделав круг, и зайдя с не самой удобной стороны. С одной стороны и ходить, трясясь от каждого шороха - нерадостно, но с другой уже последнему дятлу в голову достучалась мысль, что в Кувейте лучше держать ухо востро. Вот, к примеру, что это за обкуренный придурок был, который настойчиво пытался меня зарезать? Наркоман, что ли? Явно наркоман. Больной - однозначно. А сколько тут таких деятелей ещё бегает, интересно? Просто дурдом...
   Первым я заметил Си Джея. Точнее, не то чтобы заметил, ибо его позиция на верху брошенной автоцистерны была довольно неплоха - просто ветер дул в мою сторону.
   Учуял, да. На самом деле человеческий нос - довольно чувствительная штука. А если обоняние в норме, то учуять несколько дней не мывшегося и воюющего парня - не так уж и сложно. Поэтому, кстати, у нас не особо приветствуется курение. Нет, сигару выкурить - святое дело, а вот смолить денно и нощно, а в особенности на заданиях - нет.
   - Си Джей, хватит прятаться - я тебя всё равно вижу, - произнёс я, подходя к точке сбора.
   - Врёте, сэр - я хорошо замаскировался.
   - Хорош трепаться. Твою тощую задницу видно даже из Техаса.
   Спустя несколько минут к нам присоединился и Дойл, слегка прихрамывающий на правую ногу.
   - Паршиво-то как всё, садж, - пробурчал пулемётчик.
   - Хорошего мало, - не стал я спорить, снова выходя в эфир. - Юрай, ты где там?
   - Садж, тут такое дело... - голос Блазковича мне решительно не понравился. - Кирк...
   - Он с тобой?
   Глупый вопрос, но надежда умирает последней. Хотя и я прекрасно знаю, что...
   - Ну, я нашёл...
   - Ты задолбал, - начал понемногу раздражаться я. - Ты нашёл Кирка или нет?
   - Думаю... Да.
   - Вот от кого, а от тебя такого детского лепета не ждал. Готовь зубы, Юрай - я уже иду.
   Мы прошли где-то метров сто среди занесённых песком руин, пока не наткнулись на бледного Блазковича. Увидев нас, он лишь молчаливым кивком указал направление и отошёл в сторону.
   Я прошёл несколько метров вперёд и...
   - Думаю, это Кирк, - бесцветным голосом произнёс Юрай.
   Определить точнее это действительно было затруднительно.
   Уж на что мы все повидали на своей работе трупов самой разной целостности и комплектности, но зрелище всё равно было не из приятных.
   У лежащего на песке трупа отсутствовала голова и был вырезан позвоночник. При этом крови вокруг почти не было - убили и... освежевали Кирка явно не здесь.
   - Это точно он? - хмуро произнёс Дойл.
   Я подошёл поближе, присел на корточки и наклонился к правой ноге тела. Слегка повернул её, присматриваясь к ботинку... Так и есть - на голенище была пришита табличка с именем и группой крови. Небольшая блажь, распространившаяся среди наёмников в крайнее время - лепить подобную информацию в самых неожиданных местах на случай ранения.
   Перевёл взгляд на правый бок тела, где ткань куртки была пропитана побуревшей кровью. Разрез - узкий и рваный. Ударили метко - прямо в стык между бронепластинами и в печень...
   Но одно не стыкуется - Кирк был среди нас лучшим экспертом в области ножевого боя. И его просто взяли и зарезали? Немыслимо...
   Перевернул тело на спину, слегка скривившись от распространяющегося в воздухе смрада - труп уже начал разлагаться на жаре.
   Других ран не видно... Ну, разве что в голову что-то прилетело, но это уже не прояснить. Правда, тогда отпадает надобность бить в печень. Если человек мёртв, то особой необходимости контрольно пырять его ножом нет.
   Кстати, сделанного на заказ ножа Кирка не видно. Пистолет в кобуре, магазины и гранаты на месте. Даже рация осталась на плече. А вот ножа нет.
   Огляделся по сторонам - метрах в четырёх слева заметил полузанесённую песком "эмку". Приклад перемотан тряпицей точно, как это было на оружии Кирка. Не говоря уже о подствольном дробовике, который никогда и нигде не был особо популярной штукой.
   - Грёбанные обезьяны, - ругнулся Си Джей. Сейчас ему было явно не до всегдашних шуточек.
   - А, может, ЦРУ? - вяло поинтересовался Юрай. - Акция устрашения - вполне в их духе...
   - Кто бы это ни был, он не взял ни рации, ни оружия, ни снаряжения Кирка, - произнёс я. - Его просто зарезали.
   - Все тот бар помнят? Он тогда просто взял и ушатал троих обычным столовым ножом, - заметил Дойл. - С ножами он был лучшим во всём батальоне
   - Скажи это тому, кто его убил.
   Я без особого душевного трепета снял с мертвеца патроны и гранаты, прихватил на всякий случай и пистолет, а затем расколотил рукояткой своего ножа рацию. Обыскивать труп дальше - уже грязь. Боекомплект, возможно, спасёт нам жизнь, а деньги и прочие ценности, скорее всего, распиханные по карманам, лично мне без надобности.
   Отошёл в сторону, подобрал валяющийся автомат, проверил его - похоже, порядок. Не я пристреливал, но зато точно знаю, что "эмка" пристреляна. Жаль только, что, вероятнее всего, под вес висящего под цевьём дробовика. Мне он, в принципе, без надобности, но отцеплять не буду - чай, не надорвусь.
   - Уходим, - коротко произнёс я.
   - Сэр... - слегка замялся Си Джей. - Это... Ну, как бы...
   - Что?
   - Надо бы что-то сделать, что ли... Нельзя же просто взять и уйти.
   Тоже верно... Пожалуй.
   Си Джей в команде не так давно, и при нём ещё не было случаев, чтобы нам приходилось вот так вот бросать тела погибших. Наёмники воюют чисто, хотя и не особо отважно. Но если ты погиб, то тебя, скорее всего, похоронят, а не бросят посреди улиц. Так заведено. Увы, но сейчас не тот случай...
   - Это... Ну, неправильно, что ли, - снайпер и сам был не до конца уверен в собственных словах, но всё же произносил их.
   Я оглядел стоящих вокруг парней. Никто больше не произнёс ни слова, но взгляды их были вполне красноречивы. Ни один по-настоящему не конченный человек не будет спокоен и равнодушен, если теряет товарища. Может, плохого, но товарища. Не нужно произносить длинных и красивых речей, но хоть что-то в таких случаях всегда нужно сказать.
   - Мы найдём, кто это сделал и выпустим ему или им кишки, - не особо изысканно, но зато правдиво произнёс я. - Кирк, может, и был гадом, но он был нашим гадом.
   Не мастер я произносить речи, отнюдь не мастер. Что думал, то и сказал.
   - Всё, теперь уходим.
   Легче ли стало от этого? Может быть. Хоть и чуть-чуть.
  
  
   21.
  
   Мы прошли ещё метров двести с лишним на северо-восток, пока перед нами не выросла огромная трещина в земле. Именно тогда и выяснилось, что шли мы ни разу не по дороге, хотя вокруг и торчали живые пальмы разной степени изломанности...
   Нет, оказалось, что мы шли по крыше какого-то занесённого по самый верх здания, на крыше которого было что-то вроде парка. Чудна дела твои, Эль-Кувейт...
   Спустившись через пролом в крыше, не выдержавшей массы нанесённого на неё песка, мы оказались в заброшенном помещении. Точнее его принадлежность было определить сложно - обстановка в целом походила на офисную, но были и признаки того, что здесь жили люди. Хорошо ещё, что несмотря на валяющиеся на полу гильзы и патроны, здесь явно уже давно не бывали. В общем, место для ночлега вроде бы пригодное... В конце концов уже опускаются сумерки, а мы уже сколько часов подряд только и делаем, что стреляем и бегаем. Всё, хорош на сегодня. Надо хоть немного перекусить, подремать и отдохнуть, а то долго в таком темпе мы не продержимся.
   Расположились в глубине этажа, чтобы нас в случае чего было труднее заметить. А то мало ли что...
   Разобрали промеж собой вахты - кто после кого дежурит, после чего начали приводить себя в норму.
   Всякие мелкие ранки обработать - прежде всего. Антисанитария в местных палестинах не хуже, чем в каких-нибудь джунглях. Чуть зазевался, и уже гниёшь заживо, в чём сложно найти позитивные моменты. Медицина у Штатов, конечно, на уровне, помереть не дадут, но денег на дополнительное лечение сдерут до чёртиков. Да и вообще мало приятного валяться в лазарете с какой-нибудь дрянью.
   Потом - чистка и приведение в порядок оружия. Так сказать, обслуживание вверенного вооружения и военной техники. Не чистя и не ухаживая за тем, что может спасти тебе твою никчёмную жизнь, воевать могут либо придурки, либо всякие туземцы. Которые, кстати, любое оружие и технику сложнее лома гробят невероятно быстро.
   Даже вроде как неубиваемые "калаши" вообще-то по-хорошему надо чистить не то что после каждого падения в грязь, а даже после простой стрельбы.
   Американское оружие к этому ещё чувствительнее. Особенно в таких собачьих условиях, которые царят здесь.
   С боеприпасами опять же разобраться - мы всего за день потратили столько, что будь здоров. Хорошо ещё, что местные таким же оружием пользуются, а то волей-неволей пришлось бы переходить на трофейные стволы.
   Пожрать опять же. Вокруг - фактически пустыня. И как в тайге - на подножном корму, не проживёшь. А калории здесь тратятся ураганно, так что без еды никак. И воды пить побольше - надеюсь, нам её запасов хватит...
   С собой на задание мы брали стандартные сухпайки. Не целиком, конечно, потому как острый соус Табаско или конфетки M&M нам сейчас на хрен не сдались. Крекеры с арахисовым маслом - нормально. Приедаются жутко, наесться ими практически нереально, но подкрепиться - в лёгкую. И основное блюдо - какое-нибудь рагу или лазанья. Запихал в спецпакет, насыпал какой-то химической дряни, налил немного воды, и вуаля! Горячее блюдо готово - в полевых условиях куда удобнее, чем возня с сухим спиртом из российских пайков.
   И никаких костров или огня, что важно - огонь ночью засекут в два счёта. И нас соответственно.
   Если честно, то от пайков нас всех уже натурально воротило. Первые три месяца их жевать даже здорово, но потом они надоедают вусмерть. Но выхода особо нет - есть что-то всё равно надо.
   Такие привычные движения. Надорвать обёртку или нажать на штифт. Утопить большим пальцем гильзу в магазин или налепить пластырь. Сколько раз я так уже себе готовил еду или чистил оружие? Не счесть. Не счесть жемчужин в море полудённом...
   Такие привычные движения. Их можно совершать не думая. Руки делают, мозг работает в фоновом режиме - ему есть о чём подумать. Много о чём подумать.
   Все молчат. Разве что парой слов при необходимости перебросятся, и всё. Настроение не то что ниже плинтуса - до самой границы внешнего ядра Земли упало.
   Мы слишком привыкли, что наёмники круты и брутальны. За нас беспилотники и тактические планшеты, за нас коллиматорные прицелы и пистолеты с литой пластиковой рамкой.
   Вот только ещё утром нас было пять, а сейчас только четверо. Пять минус один.
   Терять - всегда паршиво. До паршивого паршиво. Даже ручку или носки, а тут человек. Не самый хороший человек, совсем не праведный, но всё-таки боевой товарищ.
   Хотя это даже всего лишь частность. И вся соль не в том, что хочется лить слёзы по убитому парню из моей команды. Смерть одного - трагедия, смерть миллионов - статистика. Просто никто не любит, когда ему напоминают - дружок, а ты ведь смертен. И что печально - зачастую внезапно смертен. Мы посчитали себя круче звёзд и выше яиц, за что и поплатились. Красивого спасательного похода не получается - мы планировали столкнуться здесь с бардаком и анархией, а нарвались на самую настоящую войну.
   И что здесь вообще происходит? Что происходит в этом чёртовом городе? Кто знает...
   Нет, не так.
   Кто знает?
   Кто знает, что здесь происходит?
   Не мы, это точно. Но кто-то определённо знает. Например, агенты ЦРУ, которые командуют боевиками. Дикость? Нет, многие и так давно знали, что та же Аль-Кайеда была заботливо выкормлена и выпестована ребятами из Лэнгли. И пока Бен Ладен воевал в Афганистане с советскими солдатами, он был хоть и плохим, но своим парнем.
   Да и сейчас это снова актуально. В той же Иордании или Саудовской Аравии действуют лагеря боевиков, которых потом отправляют в Ливию или Сирию. Об этом все знают, но никто не говорит вслух. Пока что, по крайней мере. Дипломатия, ёпта. Искусство говорить злобной псине "хороший пёсик" до тех пор, пока ищешь кусок кирпича или палку.
   Евразийский Союз или как его часто называют СССР 2.0, эту палку уже почти нащупал, так что новая "холодная война" явно не за горами.
   Привычный расклад - аборигены под управлению белых сахибов из Лэнгли воюют с проклятыми "комми". А вот когда эти же аборигены под управлением тех же шпионов воюют с американскими же войсками - это уже ни хрена не привычно.
   Дурдом это, я так скажу.
   Но в этом дурдоме нужно разбираться, если мы хотим продолжить нашу ударно-спасательную миссию и тупо выжить.
   Ищи кому выгодно, как говорится. Ну а кому может быть выгодно противостояние ЦРУ и армии? В чём суть и соль конфликта? Не думаю, что разумно искать правых и виноватых, но хотя в общих чертах в обстановке нужно разобраться.
   Начнём с того, что ситуация в Кувейте с самого начала вызывала много вопросов. Зачем было нужно в условиях даже не военного вторжения, а стихийного бедствия задерживать здесь американское подразделение? Будем честны - миротворцы или спасатели из американцев хреновые. Никакой ощутимой помощи всего лишь один пехотный полк оказать не мог при всём желании.
   Однако, "штормовые стражи" остались в городе. И почему-то продолжали в нём сидеть, хотя и предпринимая время от времени попытки выбраться. На брифинге перед заброской сюда меня проинформировали о некоторых возможных вариантах того, что меня ждёт в Кувейте... Но вероятность того, что полковник Коннорс спятил или решил провозгласить себя султаном была маловероятна. Примерно на уровне того, что Бурю Тысячелетия организовали чупакабра и Элвис Пресли.
   Рассмотрим факты.
   Армия по какой-то причине осталась в городе. Она осталась для чего-то, что способны решить лишь пара тысяч парней с оружием в руках.
   В Кувейте были агенты ЦРУ. Возможно, тренировавшие боевиков для отправки куда-нибудь.
   ЦРУ и армия сцепились. Из-за кого-то или из-за чего-то. Крайнее вероятнее. Вот только что это в таком случае?
   Блин, нет, всё равно абсурд какой-то получается. Открытая война армии и ЦРУ - что из разряда "Таманская дивизия объявила войну МГУ из-за расхождений в трактовании Блаженного Августина".
   Бред, то есть.
   Однако именно такой бред мы и наблюдаем, поэтому приходится просто принять всё сложившееся как данность. Есть следствие, но нет причины. Есть ответ, но нет вопроса, а ведь правильно заданный вопрос - это, по сути, и есть ответ... Точнее, вопросы есть, но все они бессмысленны и риторичны.
   "Едят ли кошки летучих мышек?
   Едят ли мышки летучих кошек?
   Едят ли мошки летучих блошек?"
   Как говорила Алиса Лидделл - не всё ли равно, о чём спрашивать, если ответа все равно не получишь? И эта девочка была ой как права...
   Хорошо, будем пытаться мыслить логично и приземлено.
   Что может вызвать войну или иную распрю? Деньги. Конечно же деньги. Золото, каменья, облигации или прочие ценности большой стоимости.
   - Садж, - меня тихонько похлопали по плечу.
   Ого, а я даже и не заметил, как провалился в какое-то пограничное состояние между сном и явью, в котором провёл пару часов... Пора заступать на вахту.
   Я взял у Си Джея его ноктовизор, нацепил на голову, но включать пока не стал и направился вперёд. Занял позицию у выбитого окна, укрылся за валяющимися рядом шкафами и положил автомат поперёк колен.
   Место для наблюдения Си Джей выбрал с умом, очень хорошее. Отсюда видно и пролом в крыше, откуда к нам могут подобраться с тыла, и заваленную всяким мусором пожарную лестницу, и, разумеется, всю местность вокруг.
   Ночной Кувейт был ещё мрачнее дневного. Ультрасовременный мегаполис сейчас тонул не в свете уличных фонарей и несущихся по автобанам дорогих машин, а в первородной тьме. Кое-где горели огоньки костров, где-то звучала стрельба, а высящиеся тут и там заброшенные небоскрёбы казались скалами.
   Не бетонные джунгли, а скорее какая-то технопустошь. Место, одновременно полное всего, и в то же время ничем не наполненное. Покинутый мегаполис, город-призрак...
   Мертвоград.
   Никогда не любил постапокалипсис. А теперь и вовсе его ненавижу.
   Включил прибор ночного видения, огляделся по сторонам... Заметил какое-то движение в паре сотен метров справа. Пригляделся повнимательнее... Странно, но эти двое похожи на детей. А вот из подвала показалась женская фигура, с ног до головы закутанная в традиционную одежду. И вообще вокруг становится подозрительно людно, но все эти жители пока что не слишком тянут на "танго" Ведь могут же здесь быть и действительно мирные жители, верно? Вот только как они тут живут...
   Нет, не так.
   Жизнь - это обычное человеческое существование. Проснулся, умылся, побрился, отжался, наступил на кота, с женой поругался, помирился с женой, поругался с дорожной полицией...
   И вдруг обнаружил, что тебе это снится
   Приходилось видеть сон, кажущийся реальностью? Не про пони, дружбу и полёты на радуге, а кошмар, после которого просыпаешься с радостью, что всё это было не в реальности?
   А что, если проснуться не получается? Что, если нельзя отличить сон от реальности?
   Тогда кошмар превращается в единственно возможную реальность.
   Этот город сейчас - один большой кошмар. Страшный и фантасмагоричный.
   Это уже не жизнь, а выживание.
   И кто знает, на что мы способны ради выживания в мире грёз?
  
  
   22.
  
   Что, если проснуться не получается?
   Что, если нельзя понять - сон или реальность вокруг?
   ...В чёрном ночном небе надо мной танцевала прекрасная и загадочная Аврора Бореалис - Северное Сияние. Изумрудно-серебристые волны от горизонта до горизонта, без слов нашёптывающие странные, но важные слова...
   К чёрту Париж и Эйфелеву башню, которую сами парижане когда-то считали техногенным уродством. Увидеть Полярное сияние, и умереть - вот дело...
   Однако в то время, как одна часть меня была погружена в отрешённо-восторженный бред, другая мыслила чётко и логично. Я бы даже сказал - на удивление чётко и логично.
   Полярное сияние? Приходилось видеть. Хотя и прожил я большую часть жизни на широте Сочи и даже южнее. Однако в прошлом году лично наблюдал это зрелище, будучи в Ираке. Феномен, но ничего страшного - и не такое в истории случалось.
   Есть объяснение и лёгкой форме помешательства, которое иначе ещё зовётся "зовом предков" - это всего лишь инфразвук, который сопровождает люминесценцию верхних слоёв атмосферы...
   Так что хватит валяться, Саня. Подъём!..
   Я поднялся на ноги с остывшего за ночь песка.
   Почему-то то, что я нахожусь посреди ровной пустыни примерно в той местности, где нас высадили с "чинука", никакого удивления у меня не вызвало. В конце концов, именно отсюда начался мой путь в Кувейт...
  
   Добрый путник, войди
   В славный город Кувейт -
   Не устанешь ты в нём
   Всю дорогу шизеть.
  
   Так.
   Оружие. Где моё оружие? Уже многие годы убеждаюсь, что мне для выживания категорически необходимо оружие.
   Автомата при мне почему-то не было, зато в кобуре был пистолет. И то дело...
   Достал Mk.23, снял с предохранителя, передёрнул затвор - на песок вылетел золотистый цилиндрик патрона. Всё как обычно - патрон в патроннике.
   Я сделал шаг вперёд...
   И тут оказался прямо в центре беснующейся пыльной бури. Вой ветра в ушах, скрежет перетираемых песчинок, жёлто-багровая мгла вокруг, из-за которой не видно ничего дальше вытянутой руки...
   Вот только одно было непонятно...
   Это было вовсе не буря.
   Летящий со скоростью сто километров час песок даже сквозь одежду, капец, как ощущается, если не сказать больше. Он вполне может выбить глаза или ободрать кожу, не хуже наждачной бумаги. Он набивается в рот и нос, разрывая нежную слизистую оболочку...
   Поэтому то, что я сейчас стою в сердце пыльной бури и ни хрена не ощущаю - это бред.
   Движение впереди!
   Я инстинктивно вскинул пистолет и дважды выстрелил в бегущую ко мне из мглы смутную тень с чем-то, вроде занесённого для удара здоровенного ножа.
   Тень не превратилась в валяющийся на земле труп, но и не достигла меня, а просто-напросто растворилась в воздухе.
   Что за...
   Ещё движение впереди и справа!
   Выстрел - ещё одна тень поражена и выкинута из этого мира.
   Выстрел - ещё один враг поражён.
   Выстрел.
   Непонятные тени все возникали и возникали из-за пелены мечущегося в воздухе песка. И что-то подсказывало мне, что нельзя дать им позволить достигнуть меня.
   Сзади!
   Кувырком ушёл вперёд и выстрелил назад через плечо, поразив ещё одного врага. Ещё одного слева. Ещё одного справа. Ещё одного справа.
   Сразу полдюжины теней рванули на меня с фронта. Я открыл лихорадочный огонь, одновременно отбегая назад.
   Затвор замер в крайнем заднем положение - патроны кончились. А вот враги - нет!..
   Нащупал новый магазин, быстро перезарядил пистолет, снял затвор с задержки и добил оставшихся трёх теней, которые подошли уже почти вплотную ко мне.
   И тотчас же всё кончилось.
   Буря вокруг исчезла, как будто бы её и никогда не было... Точнее не исчезла, а просто весь кружащийся в воздухе песок рванул прочь от меня.
   И начал собираться в сотне метров впереди в огромное облако, которое начало приобретать... человеческую форму?!
   Спустя мгновение передо мной из земли по пояс торчал песочный человек ростом выше статуи Свободы.
   - Это что, твою мать, вообще такое?! - не сдерживаясь, заорал я
   Гигант, словно бы, услышал мой вопль и тут же замахнулся исполинской рукой.
   Хотите, чтобы вас прихлопнуло десятком тонн песка? Я - нет!
   Рванул в сторону, отбегая метров на тридцать влево. Позади меня земля сотряслась от мощного удара.
   Не особо думаю, какого чёрта я вообще делаю, открыл огонь из пистолета по чудовищу. Глупо? Но если в природе существуют песчаные големы, то почему сорок пятый калибр должен быть бессилен против них?
   Считают ли андроиды перед сном электрических овец?
   Бессилен ли разогнавшийся до сверхзвуковой скорости свинец против нечисти?
   ...Дюжина патронов закончилась неожиданно быстро и без видимого ущерба для чудовища. Пули просто канули в толще песка, не причинив никакого урона.
   Ну, логично, в принципе. Слона или танк из пистолета тоже не особо остановишь...
   Моё внимание привлёк предмет в паре метров впереди, при виде которого я недобро ухмыльнулся.
   Пробежал вперёд, выбросил бесполезный пистолет и вытащил из песка, воткнутую в него стволом крупнокалиберную винтовку. Вскинул массивный "баррет", который сейчас отчего-то показался мне не тяжелее обычного автомата, вжал приклад в плечо...
   Выстрел!
   Вокруг массивного набалдашника дульного тормоза расцвёл огромный цветок пламени. Меня ощутимо мотнуло в сторону, но и гиганта, поднимающего правую руку для нового замаха, проняло. Тяжёлая бронебойная пуля угодила ему в то, что у него имелось вместо башки, заставив ощутимо покачнуться.
   Что, схавал, урод?! На ещё! Кушай, не обляпайся, гнида!
   Сделал ещё один выстрел, тоже попав монстру в голову. Тот вновь покачнулся и замахнулся в мою сторону левой лапой.
   Отбежал на полсотни метров влево, остановился, сделал ещё два выстрела. На этот раз удача мне изменила - одна пуля ушла мимо, а вторая попала в торс, не причинив прежнего ущерба.
   Бить только в голову? Вас понял, сэр!
   Новый замах правой лапы - отбегаю в сторону. Такая плюха сравнима с падением на башку железнодорожного вагона. Не надо таких ударов пропускать, совсем не надо...
   Остановка. Ещё два выстрела в голову чудища.
   Песчаного монстра начало ощутимо лихорадить. По его тела заходили волны, вниз начали обрушиваться потоки песка - похоже, что голем разваливался.
   Новый замах - на этот раз левой лапой. Влево!..
   На этот раз далеко отбегать не стал, и несколько тонн песка ударили всего лишь в паре метров от меня, заставив покачнуться и обдав облаком поднятой пыли.
   Присел на одно колено, вскинул тяжёлую винтовку, поймал в кольцо диоптрического прицела мушку...
   Почти в автоматическом режиме выпустил оставшиеся в магазине четыре полудюймовых патрона прямо в голову твари.
   Песчаный гигант зашатался, обхватил свою голову обеими лапами и начал раскачиваться из стороны в сторону.
   И, кажется, он сейчас беззвучно кричал.
   Правый бок колосса превратился в обычную груду песка, на которую голем начал тут же заваливался. В попытке сохранить равновесие выставил правую лапу, которая при ударе о землю тоже превратилась в обычный песок. Всё-таки кое-как сохранил равновесие, оперевшись последней оставшейся у него конечностью, которая тоже начала рассыпаться буквально на глазах.
   Добить. Этого урода надо добить.
   Винтовка? Патронов больше нет. Может, это и бред, но бред, максимально приближённый к реальности (за исключением гигантов из песка и прочих теней). Поэтому в магазине "баррета" здесь помещаются лишь десять патронов.
   В груде песка, образовавшейся вместо правой лапы чудища, неожиданно мелькнуло что-то металлическое.
   Грубый иззубренный кусок металла с самодельной пластиковой рукоятью и гардой, сплетённой чуть ли не из обычной проволоки.
   Почему бы и... да!
   Отбросил винтовку в сторону и рванул вперёд. Взбежал по пологому склону, на ходу выдернув из песка то ли длинный кинжал, то ли короткий меч, и побежал вверх, к голове гиганта.
   Почти добрался до плеча, откуда всего один прыжок и можно будет ударить в голову. В глаз или в основание шеи - это уже посмотрим...
   Неожиданно песок впереди начал оседать и рассыпаться, ноги моментально увязли. А ведь цель так близко! Вот она - башка твари, размером с автобус. И уже видно даже внутренности головы голема, с которой потоками сыпется песок. Автомобильные двери, куски столбов, металлическая арматура, кабели... Кабели? Кабели!..
   Из всех сил выбросил тело вперёд и вправо, хватаясь левой рукой за торчащий из головы гиганта, провод в резиновой оплётке.
   По инерции меня занесло дальше, руку едва не вывернуло из сустава. Словно на тарзанке, я долетел аккурат до противоположного плеча чудовища. Выпустил кабель и приземлился на големе.
   Ноги проехались по осыпающемуся песку, и я с размаха рассёк своим доморощенным оружием шею монстра, а затем ещё раз, но уже в противоположную сторону.
   Из метрового размера разреза будто кровь выплеснулся песок. В глубине его что-то мелькнуло, и я без сомнения рубанул клинком вперёд, вкладывая в удар ещё и собственный вес...
   Иззубренное лезвие, как в масло, вошло в грудь человека, показавшегося из песка...
   Человека, чьё лицо и одежда были как две капли похожи на мои собственные.
   ...По-подождите... Что это за хрень? Эй, я ведь... Я ведь не хотел...
   Изо рта человека выплеснулась кровь, он захрипел и затих, перестав дышать...
   Стоп. Стоп! Что за... Почему это я? Почему я убил себя? Нет, он не может быть мной. Я - это я. Не больше, но и не меньше. Я проснулся здесь и проснулся собой...
   Но почему я проснулся здесь? Я ведь засыпал совсем в другом месте, пожалуй, даже в другом мире...
   И если можно проснуться в другом месте и времени, то почему нельзя проснуться другим человеком?
   Неожиданно мертвец скосил на меня глаза.
   Его тело тут же рассыпалось песком, который начал рушиться куда-то вниз, утягивая меня за собой...
   Я упал на колени, лишь в последний момент успев выставить руки, в одной из который всё ещё был зажат самодельный кинжал.
   Поднял голову, огляделся по сторонам...
   Метрах в десяти впереди посреди дороги стоял здоровенный туристический автобус, слепо взирающий на пустынный мир своими выбитыми стёклами. Неожиданно из-за него появилась группа людей...
   - ...Си Джей, ты хоть иногда задумывался, какую хрень несёшь? - поинтересовался идущий во главе небольшой колонны...
   Я?
   - Сэр, никак нет, сэр! - ёрническим тоном заявил Си Джей, идущий следом.
   - Зря, ох, зря... - буркнул Юрай за ним.
   Кирк и Дойл молчали, просто оглядываясь по сторонам.
   - И всё-таки мне кажется, что за нами кто-то следит, - снайпер тоже начал озираться по сторонам.
   - Тебя глючит, чувак, - хмыкнул Кирк.
   - Знаете, а у меня такое же чувство, - неожиданно произнёс Юрай. - Знаете ведь, да?..
   Ну да, знаю.
   Я поднялся с колен, чувствуя на плечах драный плащ, а в левой руке теплый пластик самодельного кинжала. Натянул куфию на нос и проверил висящую на поясе "беретту".
   ...Что, если нельзя понять - сон или реальность вокруг?
   Что, если проснуться не получается?
   Что ты будешь делать, чтобы выжить в этом кошмаре, возникшем по твоей вине?
  
  
   23.
  
   Поднялись рано, когда ещё только-только минуло четыре часа утра (или ночи?), а на небе гасли последние звёзды.
   Пробуждение было не из приятных. Вчера был тяжёлый день, ночью снилась всякая чушь, и к тому же я замёрз.
   Парадоксально, но факт - раскаляющаяся днём пустыня ночью довольно быстро остывает. И тонкое, но тёплое пончо, скаткой закреплённое на рюкзаке помогало мало. Обморожения или переохлаждения в таких условиях не словить, но тело всё равно здорово теряет тепло. И это, мать его, неприятно.
   При таком раскладе всегда хочется понежиться где-нибудь в тепле, укутавшись и снарядившись горячим кофе или чем-нибудь покрепче, а коли совсем припрёт, то не идти в школу или на работу...
   Интересно, когда я в крайний раз так делал-то? Давно, наверное. Очень. Годы назад, когда ещё...
   Быстро размялся, разогнав кровь по телу. Глотнул из рюкзачной фляги прохладной воды без всяких добавок - в отличие от некоторых я категорически не уважал привычки засыпать во фляги энергетический концентрат из сухпайков. Там даже не "юпи" с "инвайтом", а пособие начинающего химика-отравителя. Такую синтетику пить - свой организм не уважать.
   Я подошёл к выбитому окну.
   На востоке, там, где скоро должно будет подняться солнце, серой громадой высился колоссальных размеров небоскрёб. Уступчатая башня, сложенная из трёх отдельных частей, в окружении небоскрёбов рангом помельче вокруг...
   - Бурдж Мубарак Аль-Кабир, - охотно поведал подошедший сзади Си Джей, запихивающий в рот жвачку. - "Башня Тысячи и одной ночи", 3284 фута - потенциально самое высокое здание на планете. Потенциально.
   Небоскрёб, больше напоминающий фантастическую крепость, чем построенное руками людей здание, завершён не был.
   - И как ты только запоминаешь все эти бесполезные цифры? - буркнул Дойл. - На кой ляд тебе знать высоту какой-то халупы в Богом забытой дыре?
   - Я же снайпер - мне по штату положено запоминать кучу цифр. Всякие там баллистические таблицы и таблицы поправок...
   - О чём думаешь, садж? - спросил Юрай, видя, что я не отрывая взгляда от недостроенной супербашни.
   - О том, что занимать господствующую высоту - это разумное решение.
   - Думаешь, там окопались "стражи"?
   Я не ответил. И также никто не стал произносить вслух другой вопрос - а нужно ли нам в таком случае туда? По сути, нам теперь лучше от центра города и этой рукотворной скалы держаться подальше.
   Там - армейцы, армейцы враждуют с ЦРУ, ЦРУ там быть не должно, нам нужно ЦРУ, нам не нужно в центр.
   Всё очень просто. И от этого всё становится только сложнее...
   - Это справедливо, если у тебя есть превосходство огневой мощи, - произнёс Дойл.
   - У второго пехотного это должно быть, - подтвердил Юрай. - Не бронекавалерия, но танки и вертушки у них есть.
   - Тогда ЦРУ должно ныкаться по всяким норам и стараться не светиться.
   - Логично, - кивнул я. - Выдвинемся на юго-юго-восток, прощупаем обстановку. И постараемся быть на этот раз не такими лопухами.
   - Нужна какая-нибудь отправная точка, - произнёс Юрай.
   - Те, синие в белую полоску грибочки годятся? - указал я на виднеющиеся примерно в километре отсюда постройки непонятного назначение.
   - Кстати, очень даже! - оживился Си Джей. - Это ж водонапорные башни, сэр. Мы в пустыне, поэтому главная ценность тут вода. Будет вода - будет и партизанское подполье.
   И правда - вокруг же пустыня. Даже море теперь отступило от города на несколько километров под ударами бурь, поэтому опреснение морской воды - уже не вариант. Да и хлопотно это больно...
   Значит, всё зависит от артезианских скважин и водопровода. Именно это - местная кровь жизни и войны.
   С другой стороны, если это ключевые точки, то армия будет стремиться их контролировать. Вот только насколько эти желания будут соотноситься с реальностью? Федералы посреди враждебного города и их наверняка не так уж и много. Сколько там по нынешним штатам в мотопехотном полку? Чёрт, не помню уже... У наёмников наибольшая тактическая единица - это батальон, армейцы до сих пор не могут отказаться от бригадной структуры, так что полки - это тот ещё анахронизм. Ну, в общем где-то около полутора-двух тысяч солдат должно быть при самом лучшем раскладе.
   Много это или мало? Учитывая, что где-то треть из этого числа уже наверняка небоеспособна... В любом случае сила "штормовых стражей" относительна. Скажем, против нашего отряда из пяти... четырёх человек - это неодолимая мощь. А вот для контроля на многосоттысячным городом - уже нет.
   Тем более федералам только дай волю, и они будут безвылазно сидеть на базах, не высовывая за охранный периметр и кончика носа. И если не будут капать на мозги откуда-нибудь сверху, количество патрулей постараются свести до минимума.
   Но, допустим, с федералами мы в любом случае сможем договориться хотя бы о нейтралитете... Но ведь остаются ещё и местные. И как прорваться через них к агентам ЦРУ? Тот ещё вопрос...
  
  
   24.
  
   Утренний Кувейт был на удивление тих и спокоен...
   Странно, но сейчас мы иногда издали видели даже гражданских. По крайней мере, оружия на виду у них не было, значит - гражданские. Завидев нас, они предпочитали как можно быстрее скрыться.
   На редкость разумное решение. И для них, и для нас.
   Эль-Кувейт чем дальше, тем больше походил на опустевший древний город, который с течением веков покрыла пустыня. Современные здания, погребённые под колоссальными массами песка. Некоторые этой нагрузки не вынесли и рухнули, создав начинённые арматурой и бетоном песчаные дюны.
   На удивление чистыми от песка были прямые центральные улицы, но от этого было лишь только мрачнее. Возвышающиеся на десятки метров вокруг стены диковинного карьера откровенно давили на мозги.
   И чем дальше мы заходили вглубь города, тем более накалённой становилась обстановка.
   Практически везде вокруг мы видели следы ожесточённых боёв. Стены домов, зияющие дырами от попадания пуль и снарядов. Иногда попадающиеся под ногами и уже немного заржавевшие гильзы. Сожжённые гражданские и военные машины на улицах. Даже пара подбитых "абрамсов" обнаружилась. И мне не понравилось, что зенитные и спаренные пулемёты с них были сняты - значит, в городе всё ещё происходят столкновения, где востребованы даже не особо удобные тяжёлые танковые пулемёты.
   И скелеты.
   На улицах лежали скелеты, одетые в лохмотья. У кого-то эти лохмотья были остатками шикарного пиджака от модного кутюрье, а у кого-то - кусками выцветшего почти до белизны песчаного камуфляжа. На черепах, слепо взирающих на мир из песка, были надеты натовские каски или лоскуты, оставшиеся от куфий.
   И скелетов было много - десятки и десятки.
   Потом начали попадаться граффити, сделанные на арабском и английском. И если муслимские закорючки были нечитаемы, то вот слова на другом языке были просты и понятны.
  
   "2-й пехотный полк 12-й пехотной дивизии ВС США".
   "Территория "Штормовых Стражей".
   "Все несдавшиеся повстанцы будут осуждены и казнены".
   "Комендантский час с 6:00 АМ до 2:00 РМ. Нарушители будут казнены на месте".
   "Закон един для всех".
   "Был казнён...". Далее - стёрто.
  
   - Почему-то я слишком часто вижу здесь слово "казнь", - протянул Юрай, оглядываясь по сторонам.
   Поворот, выходим на небольшую площадь.
   - Может, потому что здесь это происходит очень часто? - мрачно уронил Дойл, вглядываясь в открывшуюся нам картину.
   Прямо в пострескавшийся асфальт на площади были не особо аккуратно вкопаны два десятка электрических столбов. И на кусках металлических проводов на них болтались мертвецы разной степени сохранности. Кто-то уже был скелетом, а кто-то лишь начал разлагаться...
   Перед виселицами стояли несколько бетонных плит, подпёртых металлическими уголками и испещрёнными многочисленными выщербинами от пуль. Рядом стояла табличка с надписями на английском и арабском, наверное, дублировавших друг друга.
  
   "Закон един для всех".
  
   - Следы уличных боёв и военно-полевых судов, - присвистнул Си Джей. - "Стражи" тут неплохо повеселились, я смотрю...
   Впереди показался довольно пологий склон, чтобы подняться на с него на высоту. Всё-таки передвижение по узким проходам, которые в случае чего могли легко быть накрыты огнём сверху, вызывали серьёзный дискомфорт. С другой стороны и всё время идти по склонам дюн было невозможно, потому что периодически приходилось пересекать улицы-каньоны.
   Площадь с виселицами осталась позади. Граффити теперь стали непреложным атрибутом окружающей обстановки. Кроме классических надписей, которые всегда оставляли мающиеся скукой солдаты ещё со времён Древнего Рима, попадались и что-то вроде сводок объявлений или даже распоряжений.
  
   "Любой уличённый в хранении тяжёлого вооружения будет казнён".
   "Никакого пособничества повстанцам".
   "Именем полковника Коннорса..."
   "Буря Тысячелетия - причина того, почему мы здесь".
   "Открыт новый пункт приёма..."
   "Сдохни, шлюха Клинтон! И Буша с собой прихвати!"
   "Именем полковника Коннорса..."
  
   Чего он тут устроил вообще? "Именем полковника"... Неужто решил замутить свой личный эмират с гуриями и военно-полевыми судами? Странно... Коннорс никогда не производил впечатления двинутого властолюбца. С ума он сошёл, что ли?..
  
   "Дайте нам умереть, и всё закончится".
  
   Граффити, в отличие от всех предыдущих написанное не аэрозольной краской, а чем-то бурым, неожиданно бросилось в глаза. Но дальше снова были привычные порождения немудреного солдатского мозга:
  
   "Сражаться за мир всё равно что трахаться за девственность.
   Круто сказал, братан!
   Мир, дружба, жвачка!"
  
   Не хотеть воевать - это абсолютно нормально. Война нравится лишь конченым психам. Можно кайфовать от возможности пострелять, полетать на вертолёте или щегольнуть своим брутальным прикидом, но ловить кайф именно от войны ненормально. И это факт.
  
   "Когда жизнь стала вещью, что можно купить за деньги, стало ясно, что богатые будут жить, а бедные умрут".
  
   Доморощенная философия, блин.
   А чуть ниже - схематично нарисованная рожа выглядывающегося из-за преграды человека с подписью "Киллрой был здесь".
   Старая фишка. Этого Киллроя американские солдаты рисуют, кажется, ещё со времён Второй Мировой...
  
   "Вон отсюда, американцы!
   А куда ж мы уйдём-то, дружок?
   Сдохните, янки!
   Сам сдохни.
   Калифорния!..
   Павшие, но не забытые.
   Мир Кувейту!
   Льюис из первой второго - лох.
   Первый батальон - затупки.
   Кто это сказал? Найду - рожу просрёшь (капрал Санчез из второй первого)
   Спорим, не просру? (мастер-сержант Адамс из второй второго)
   Линда, я тебя люблю и скучаю!
   прадаю залатой "калашникофф"
   Писать научись сначала, продавец сраный.
   Вот из-за таких как он, в мире и наступил конец света.
   Всем привет в этом чате!.."
  
   Так. А это ещё что за хрень?
   На перекрёстке стояла сожжённая бронемашина. Не американская и не советско-российская - какая-то корявая туземная поделка. Сгоревшие до самых дисков колёса, почерневшие борта, множество отверстий от крупнокалиберных пуль...
   А рядом в землю были вкопаны две скрещённых металлические трубы. Такие, как для пугала огородного. И на этом кресте была надета прострелянная солдатская каска и страшно драный камуфляж. На плечах в виде импровизированного плаща - истрёпанный и выцветший американский флаг с уже привычным чёрным прямоугольником вместо звёзд. На "шее" висит ржавый "калаш" с развороченной ствольной коробкой.
   - Кому-то явно было нечем заняться, - пробурчал Дойл.
   - Новая религия? - хмыкнул Си Джей. - Нет бога, кроме Американской Армии и полковник Коннорс - Пророк Её.
  
   "Просто дайте нам умереть".
  
   Всё, хорош уже всякую чушь читать.
   Если вам дорог ваш разум и покой - не читайте перед завтраком американских граффити. И вообще не читайте граффити, порождённых чьими-то больными мозгами или их заменителем, идентичным натуральному.
   Что некоторые "джи-ай" из полка в условиях бурь, оторванности от большого мира и набегающих повстанцев начали ехать крышей - это факт. Стресс корёжит многих, даже весьма психически устойчивых в основной массе наёмников. В Штаты возвращаются не только целые счастливчики, оттрубившие свою боевую командировку от и до, или гробы под звёдно-полосатыми флагами, но и уволенные из армии по "дурке". Причём, таких в крайнее время становится всё больше и больше. Хотя это как раз объяснимо - война затягивается, конца, краёв и результатов в ней не видно, а потери растут. Так что оккупационные войска начинают чем дальше тем больше разлагаться морально...
  
  
   25.
  
   Казалось бы, километра полтора до выбранной точки - разве ж это расстояние для нормального взрослого мужика? Минут двадцать неспешной прогулки, и ты уже на месте. А мы почему-то уже целый час туда идём, но всё дойти не можем.
   Вот только здешний город для задумчивых прогулок на свежем воздухе расположен мало. Наименьшее расстояние между двумя точками - это прямая, но быстро вовсе не означает "безопасно" или даже просто "реально".
   Длинный провал в земле, который не перепрыгнуть - и вот уже приходится делать обходной крюк метров на триста. Открытое место - снова обходим. Подозрительное шуршание неподалёку - залегаем и ждём, пока обстановка прояснится. Может, это лишь песок, погребающий под собой здание, а, может, и чьи-то шаги. Хорошо, если какого-нибудь гражданского, который в первую очередь думает как бы слинять и спрятаться. Плохо, если это один из шляющихся по разрушенному городу бандитов.
   Или улица-каньон. Просто перейти дорогу по пешеходному переходу? Не выйдет. Это вам не русская глубинка и не американское захолустье...
   ...Шум едущих машин заставил нас залечь и укрыться.
   Первой показалась уже классическая машина повстанцев - японский пикап с установленным в кузове на грубо сваренном станке единым пулемётом.
   Хоть машина, подняв тучу пыли, укатила куда-то на юг, выходить из укрытий мы не торопились. И, как оказалось, очень разумно. Потому что вскоре следом проехал ещё и БТР - грязная алюминиевая коробка на гусеницах, увешанная кустарно присобаченными металлическими решётками и мешками с песком. Судя по белой звезде на борту и торчащем за пулемётом чуваке в камуфляже, машина принадлежала "штормовым стражам", хотя на вооружение действующей в Ираке армии такой рухляди никогда не было. Возможно, местный трофей.
   Вокруг водонапорных башен раскинулся немаленький такой квартал трущоб, кое-как слепленных из подручных материалов. Сильно занесённый песком, даже несмотря на выставленные по периметру ветрозаградительные бетонные плиты.
   Квартал был брошен.
   Только ветер гулял среди покосившихся хибар, слепленных из ржавых листов металла и пластика, ободранного со зданий. Ветер играл на этих диковинных инструментах, наполняя всё вокруг то чем-то напоминающим истеричный смех, то чем-то напоминающим протяжный плач.
   Что-то хрустнуло под подошвой ботинка.
   Я скосил взгляд вниз. В тонком слое песка на выщербленном асфальте покоились десятки одноразовых шприцов. Последствия разграбления какого-нибудь склад медицинских принадлежностей? Остатки полевого госпиталя? Приют местных наркоманов?
   Ещё десяток шагов вперёд, и дорогу перегораживает низкая бетонная стена, на которой что-то бурое подтёками покрывало многочисленные выщерблины от пуль. Хруст пластика под ногами сменился лёгким позвякиванием пустых тускло-жёлтых латунных цилиндров .223 калибра.
   Место, где можно идти по гильзам и шприцам. Возможно, под прицелом чужого взгляда, ловящего тебя в диоптр армейского карабина. Чей это взгляд? Вряд ли адекватного человека - просидеть столько недель в разрушенном городе и хотя бы слегка не тронуться умом крайне затруднительно. Тот цээрушник, тот солдат, бородачи... Да они же явно психи, напрочь упоротые если уж не обычными наркотиками, то царящей здесь атмосферой.
   Безумцы вокруг, голубое небо над головой и хруст пластика под ногами. Истерический смех, гуляющий среди трущоб. Плач, накрывающий их же.
   Это было бы даже смешно, если бы не было так паршиво. Поэтому улыбаться в Кувейте... совсем не улыбается. Потому что здесь, наверное, даже улыбка - это оскал пустого черепа.
   Ветер крепчает. Ему надоедать играть постапокалиптический рок, и поэтому вдали уже видна идущая из глубины материка стена поднятого в воздух песка.
   Видимость падает, пекло вокруг становится нестерпимей. Та же ерунда, что с зимним ветром зимой. Пока его нет, и при минус двадцати можно жрать на улице мороженное, а как появится, так и при вдвое меньшей температуре взвоешь.
   Укрываемся в одной из хибар, пережидая очередную бурю. Вокруг следы чей-то жизни - поломанная дорогая мебель, полузасыпанные песком когда-то шикарные, а сейчас просто драные матрасы. Лакированный ботинок с оторванной подошвой, какие-то тряпки, пустые обёртки из-под фаст-фуда... А это что ещё такое?
   Присев у грубо прорезанного в куске пластика окошка, вытаскиваю из песка грубо сшитую самодельную куклу. Шёлк, парча... Вместо глаз - серёжки с поблёскивающими камнями, вместо волос - обрывки золотистых цепочек. Хм... Нет, не может это быть настоящими бриллиантами и золотом, это уже чересчур.
   Сквозь рёв беснующейся за тонкой стеной песчаной бури прорывается чужеродный звук, и я подаю знак всем замереть.
   Метрах в десяти впереди из-за угла показался грязно-белый пикап с пулемётом в кузове, легко смявший кучу мусора и остановившийся прямо на ней.
   Твою же...
   Из машины вылезли четверо "танго" и двинулись к стоящей по соседству с нами хибаре.
   Быстро отсигналил жестами парням.
   Враги. Трое. На четырнадцать часов. Всем быть наготове.
   Сдвинул карабин за спину и достал из кобуры пистолет и глушитель к ним. Начал привинчивать, не спуская взгляда с пробивающихся сквозь стену песка боевиков...
   Позади них словно бы из ниоткуда соткался чей-то силуэт. Ещё секунду назад не было ничего кроме вихрей кружащегося в воздухе песка, а в следующий момент он просто взял и сгустился до человекоподобного силуэта.
   Закутанная в длинный драный плащ невысокая фигура с замотанной куфией головой, в руке зажато что-то длинное и блестящее...
   Я непроизвольно моргнул, и наваждение немедленно исчезло. В кружащихся песчаных вихрях поблизости не было никого, кроме троих...
   Рывок. Шею одного из боевиков что-то захлестнуло, и его утащило куда-то в багровую мглу глубины бури.
   Двое оставшихся резко оборачиваются, вскидывая оружие...
   Сумрак вокруг них снова сгущается тенью в длинном плаще. Смазанные движения сливаются с причудливым танцем кружащихся песчинок. Одного из "танго" опрокидывает на живот, а затем стремительно утаскивает вглубь песчаной бури, а второй падает на колени. Сквозь оглушительный скрежет песка доносится его вопль, рука боевика с зажатым в ней карабином, валяется рядом.
   Из сумрака выступают уже не одна, а две тени в плащах. Несколько молниеносных движений, и на землю валится обезглавленное тело.
   Меня натурально прошиб ледяной пот, даже посреди пустыни и песчаной бури.
   Да, всего лишь двое. Но эту троицу боевиков они уделали вчистую, даже несмотря на бурю. И что главное - уделали в ближнем бою, что в современной войне практически невозможно.
   Сразу вспомнился тот урод, с которым я сцепился вчера. Такой же плащ, те же навыки рукопашного боя, любовь к холодному оружию и привычка нападать во время бури. Учитывая внешний вид того ублюдка, он явно долго и планомерно закидывался какой-то дрянью, от которой начинает гнить плоть и отваливаться конечности. Наркоман, падла...
   Всем быть наготове. Враг рядом. Стрелять немедленно.
   Новая серия жестов. На пальцах объяснять легче и безопаснее, чем вживую или по рации. Главное, что руки, на которых те пальцы обретаются, росли откуда надо...
   Я напряжёно вглядывался в пелену песка вокруг. Видимость - ни к чёрту, десяток метров от силы...
   Мгновение, и эта багровая мгла просто вновь складывается в тёмную фигуру, стоящую и смотрящую прямо на меня.
   Навожу пистолет прямо в голову непонятного ублюдка. С такого расстояния я не промахнусь - только не я. Если это даже и нечисть, то кто сказал, что сорок пятый калибр в голове нечисти работает хуже святой воды?
   Но я не стреляю. Не двигается и тень, медленно водя головой из стороны в сторону. Будто бы принюхиваясь к чему-то... Выстрелить? Не выстрелить? К чёрту Гамлета с его философией, тут вопрос поважнее будет.
   Неожиданно фигура в плаще просто делает шаг назад и натурально растворяется среди кружащегося песка. Только что он был, а теперь его уже нет.
   Не выстрелил. Молодец. Или молодец, твою мать. И что теперь? Сидеть на месте или двигаться? Движение - это жизнь, спастись, только лишь сидя на одном месте, маловероятно. Но с другой стороны, в буре такие ассасины, как этот, перережут нас в два счёта. Что толку с бьющего на полкилометра карабина, если враг в мгновение ока появляется прямо перед тобой? Нет, отсидеться будет разумнее и...
   И, наверное, солдаты с того блок-поста считали точно так же? И осознали глубину своих заблуждений, когда противник появился прямо в стенах чек-пойнта и устроил им там всем вечеринку в стиле Буги Мэна.
   К чёрту.
   Я свинтил глушитель, убрав и его, и пистолет. Отдал команду на выдвижение, и, сдвинув в сторону заменяющую дверь пластиковую панель, мы шагнули в бурю.
   Двинулись в сторону единственного виднеющегося сквозь багровую мглу ориентира - полосатых грибков водонапорных башен...
   И буквально спустя метров десять мглу песчаной бури прорезали два потока света, ударившие откуда-то сбоку прямо по нам. В сумраке мелькнул силуэт машины, я вскинул автомат, в круговерти песка на мгновение образовалась более-менее ясная область...
   Это был выруливший невесть откуда ещё один пулемётный пикап... Который неожиданно прямо на ровном месте провалился передними колёсами в какую-то трещину в земле. Стоящий за кое-как присобаченным на грубо сваренную треногу пулемётом М60 боевик, ласточкой вылетел из кузова на песок. Его примеру охотно последовала и парочка "танго" в кабине машины, но вместо лобового стекла были лобовые решётки, в которые бородачи и воткнулись мордами.
   Летуном на короткие дистанции занялся Дойл, на удивление шустро для своих габаритов подскочивший к пытающемуся подняться противнику, и обрушивая подошву ботинка ему на шею. Ещё удар, и "танго" был крепко впечатан мордой в песок с переломанным хребтом.
   Остановившаяся машина была ближе всего ко мне, так что я быстро рванул к пикапу, и двумя выстрелами добив подранков.
   Таких деятелей лучше не оставлять позади себя - чревато.
   Спустя ещё метров двадцать, когда башни были почти рядом, Дойл просто взял и провалился сквозь землю.
   Рванув вперёд, мы обнаружили провал в земле где-то пару метров глубиной, на дне которого обнаружился слегка помятый, но невредимый пулемётчик.
   Точнее, это оказался не провал, а ещё одна порция погребённых под толщей песка руин.
   Спустя пару секунд на обдумывание, я принял решение какое-то время двигаться по ним. Да, в закрытых помещениях опасно, но идти и рисковать провалиться на какие-нибудь острые штыри ничуть не безопаснее.
   Спустя пару минут ходьбы по местами засыпанным песком помещениям стало ясно, что здесь было что-то вроде лагеря беженцев. Всё, как мы уже здесь видели - импровизированные спальные места, следы пребывания людей, мусор тот же...
   Вот только смысл?
   Зачем жителям Кувейта потребовалось бросать насиженные места и селиться во всяких времянках на окраине? Да, во время всяких кризисов густонаселённый город - не лучшее место проживания, но тем не менее...
   - Сэр, - указал на одну из стен Си Джей. - Смотрите.
   На ней висел порядком выцветший и вообще побитый жизнью и пустыней плакат.
   "Near East Research Development" - Развитие ресурсов Ближнего востока, современное прочтение Ост-Индийской торговой компании. По сути, управляет той частью Ближнего Востока, что находится под влиянием Штатов, а это Ирак, Кувейт, Саудовская Аравия, Эмираты, Катар, Иордания... Немало, в общем. А учитывая, что в этом секторе сосредоточены громаднейшие запасы углеводородов, деньги тут крутятся охрененные. Поэтому...
   - ЦРУ? - протянул Юрай. - В лагере беженцев? Не слишком похоже на них.
   Ну да, где есть NERD, там всегда ошиваются парни из Лэнгли. Впрочем, лагерь беженцев - это действительно как-то...
   - Прикрываться гражданскими? Не очень-то по-мужски, - заметил Си Джей.
   - Зато в стиле ЦРУ.
   Да, а вот это на них как раз очень даже похоже... Где спрятаться разведывательному листу? В лесу, среди других листьев. Что делать, если леса нет? Посадить его и всё равно спрятаться.
   - А вот стрельба по своим - как-то не особо, - буркнул Юрай. - Что тут, мать его, вообще произошло?
   Чертовски хороший вопрос... Можно добавить к бессмертной троице вечных вопросов: Кто виноват? Что делать? И куда всё это послать?
   И хорошо бы ещё, кстати, уже и выбираться на поверхность. Под землёй - хорошо, а на просторе - лучше. Не факт, что безопаснее, но хотя бы не чувствуешь себя тоннельной крысой...
   В коридорах было темно, но пробивающегося вместе с песком из трещин света вполне хватало для ориентации в пространстве. Дальше мы двигались молча и настороже - мало кого можно встретить в таком месте?..
   Буря всё не кончалась, тяжело ворочаясь над нашими головами, будто исполинский зверь. И, похоже, что где-то там бродили и настоящие "штормгарды" - стражи Бури, одетые в драные плащи, прячущие лица и орудующие холодняком. Какая-нибудь секта? В нашем чёртовом мире я уже ничему не удивлюсь... Это вроде как развал Союза, который я в далёком-предалёком детстве ещё успел застать. Никто не верил, что такая страна падёт, а она взяла и пала. А спустя пятнадцать лет никто не верил, что практически точная копия такой же страны снова появится, но она появилась...
   Я не верю в сверхъестественные силы, но знаю, что в этом мире есть целая куча вещей, которые так просто не объяснить... Хотя рациональное объяснение для них всё-таки существует. Где-то существует. Непременно.
   Мы молча и предельно тихо завернули на очередном повороте подземного лабиринта... И почти нос к носу столкнулись с другой пятёркой людей.
   Я даже не успел толком разглядеть их форму или лица. Всё, что я успел осознать за доли секунды, что эти неизвестные вскидывают к плечу карабины, а идущий во главе парень отчётливо выбирает свободный ход спускового крючка.
   Медленно. До невозможности медленно.
   Я не мог разглядеть в полумраке лиц или формы, но почему-то отчётливо понял, что ещё немного, и нас всех положат прямо здесь и сейчас.
   Время почти остановилось. Движения почти исчезли, как при тепловой смерти Вселенной. Осталось лишь собственное хриплое дыхание, тяжёлый набат стука сердечной мышцы, да обжигающий душный воздух.
   А затем всё прекратилось. Я прекратил всё это.
   С оглушительным грохотом, болью отдавшимся в ушах, подствольный дробовик на моём карабине выплюнул сноп картечи прямо в грудь идущего первым неизвестного. Человек выронил из рук автомат и отлетел назад, на доли секунды закрыв обзор остальным неизвестным.
   Я рухнул на землю, откатываясь в сторону и длинной - на весь магазин, очередью перечёркивая пространство перед собой.
   Теснота коридора в мгновение ока наполнилась вспышками дульного пламени, грохотом выстрелов, вонью горелого пороха и поднятой в воздух пылью.
   Автомат у меня в руках замолчал - кончились патроны. Сменить магазин? Нет времени!
   На ощупь нашёл рукоять перезаряжания дробовика и передёрнул затвор. Правой рукой рванул из кобуры пистолет, а левой продолжил удерживать автомат, используя пустой магазин в качестве рукоять и готовясь произвести ещё один картечный мини-залп.
   Какое-то движение впереди?
   Что-то с силой ударило меня прямо в грудь, моментально вышибив весь дух, и я наугад сделал несколько выстрелов вперёд...
   А затем, спустя пару секунд, когда у всех кончились магазины и наступило временное затишье, я... Не увидел - скорее почувствовал, что впереди больше никого нет.
   Пороховая гарь рассеялась, пыль улеглась, и впереди действительно обнаружилось пять неподвижных тел.
   - Все целы? - первым делом осведомился я.
   Чёрт, как же в ушах-то звенит... Выстрел из дробовика в закрытом помещении - штука беспощадная ко всем без разбора... Только кто-то отделывается временной глухотой, а кто-то ловит десяток свинцовых шариков за раз, и шум или его отсутствие такого индивидуума уже больше никогда не беспокоят.
   После короткой переклички оказалось, что все стали малость глуховаты, но относительно целы. Не повезло только мне и Дойлу, поймавшим по пуле. Но хорошо, что в бронежилет и вскользь. Синяки будут, может, даже пара рёбер треснула, но это по большому счёту ерунда.
   Я поднялся на ноги, перезарядил оружие и осторожно двинулся вперёд, держась левой стены коридора, на всякий случай ожидая появления ещё одной порции противников... Но нет, всё было тихо. Пока, по крайней мере.
   Подошёл к телам врагов поближе, рассматривая их повнимательнее.
   Твою мааать...
   Потёртый и выцветший, но однозначно идентифицируемый камуфляж ACU PAT - стандартная армейская форма. Не старое шмотьё типа "шоколадных чипсов", которые в крайний раз использовали ещё в 91-м, а сейчас достали со складов и раздают иракской и американской нацгвардии...
   Да хрен с ним, с камуфляжем - достаточно даже тупо посмотреть на стандартные таблички с именами и звания, и на бритые рожи неарабской национальности! И шевроны.
   "Джи-ай". Американские солдаты, мать их. Шеврон в виде скрещенных молний на фоне щита. 2-й пехотный полк. Сраные "штормовые стражи".
   Один был без каски - ему пулей снесло полчерепа и отбросило к стене. Ещё двоих положили на месте. Другой, видимо, был ранен и попытался отползти и укрыться, но ему дважды попали в спину - и бронежилет не спас.
   А вот того, которому я выпалил картечью прямо в грудь, броня спасла. Но хорошего было мало - с такого расстояния пластины пусть и не пробило, но сломанные кости и оторванные легкие - это не намного лучший вариант.
   Паршиво. До паршивого паршиво. Ты только что круто облажался, брат.
   - Сэр, да это же солдаты, - потрясённо произнёс Си Джей. - НАШИ солдаты.
   - И НАШИ солдаты были готовы перестрелять всех нас, - на автомате огрызнулся я.
   - Это была самооборона, - отчего-то без особой уверенности в голосе произнёс Юрай.
   - Лично мне от этого не особо легче, - буркнул Дойл.
   - И не должно быть, - сказал я. - Это ошибка.
   - Очень хреновая ошибка, - сплюнул Си Джей.
   - Я знаю, что мы облажались, но...
   - Да не то слово. Скорее жидко обгадились по самые брови.
   Я резко развернулся и схватил снайпера за воротник.
   - Да я знаю, твою мать!.. - наёмник слегка захрипел, но попытки вырваться не сделал.
   Впрочем, это было бы затруднительно - я был выше снайпера на полголовы и раза в полтора шире.
   - Но если нарушаешь субординацию, то делай это с большим уважением, капрал, - я выпустил куртку Си Джея из захвата и отвернулся от него.
   - Виноват, сэр...
   - Вперёд.
   Не сказал бы, что только что произошедшее вызвало у меня бурю эмоций. Но приятного всё равно было очень ма...
   Да ни хрена приятного, если начистоту. Застрелиться от такого не хочется... и вообще почему это мне должно быть стыдно? Как пить дать, эти парни положили бы нас без всяких сантиментов. Если "стражи" сцепились с ЦРУ, то европейская рожа в арабском городе - это ни разу не индульгенция. Скорее даже наоборот - дополнительный стимул немедленно пристрелить непонятного козла с оружием...
   Шум впереди.
   Подземелье кончилось, и мы оказались перед выходом на нечто вроде внутреннего дворика или даже небольшой торговой площади среди бараков. Практически закончилась и буря, поэтому не она была источником шума.
   Единственный более-менее широкий выезд с уставленной самодельными торговыми лотками площади перегораживал необычайно грязный и изрядно побитый "хамви". Из его люка торчал флегматично жующий "джи-ай", держащий двор под прицелом крупнокалиберного пулемёта.
   Ещё примерно дюжина солдат пинками и ударами прикладов сгоняла десятка два человек - местных, походу. Да, любой араб - это потенциальный "танго", но эти выглядели откровенно жалко... Ещё и женщины...
   Мы быстро укрылись и затаились. Я начал оценивать каким путём лучше всего будет отсюда слинять, пока нас не заметили или тем паче не нашли трупы солдат...
   Эй, стоп. А этих что, реально сгоняют к той стенке? Это реально то, о чём думаю?
   - Давайте, парни, сгоняйте эту дрянь. И кучнее, кучнее их ставьте.
   А это, похоже, что их командир... Каска нестандартная, а более лёгкая - как у бойцов "Дельты". Тактические очки, закрывающие половину рожи, тоже вроде бы нестандартные... Пижон.
   - Дайте нам то, чего мы хотим, и мы уйдём, - произнёс главный. - ЦРУ. Они были здесь? Ц-Р-У. Понимаете меня вы, животные? Вот же дрянь... Вам что, было мало прошлого раза?
   Неожиданно из кучи жмущихся друг к другу местных вырвался паренёк лет пятнадцати и побежал прочь, направляясь к ближайшему входу в один из бараков.
   - Стой! - выкрикнул командир, доставая из кобуры. - Хуже будет!
   Выстрел сбил молодого араба с ног и заставил прокатиться по земле, держась за прострелянную голень.
   - Хут, Карлос, верните эту дрянь обратно в строй, - хмыкнул командир, чисто ковбойским жестом крутанув "беретту" на пальце и убирая её обратно. - Хотя нет, лучше добейте. Чтобы не мучился. Мы же, мать его, гуманисты. Верно, парни?
   Солдаты с готовностью разразились почти уставным гоготом, вырабатывающимся в ответ даже на самую убогую шутку в исполнение командира.
   - Не надо, - вперёд выступил араб лет пятидесяти с чем-то. Пожалуй, из всего своего стада он выглядел наиболее серьёзно, не боясь смотреть на американцев прямо, хотя и исподлобья.
   - О, Али! Неужто человеческую речь вспомнил? - ухмыльнулся командир.
   - Не трогайте его, ЦРУ здесь нет.
   - Врёшь, - хохотнул американец. - По глазам же вижу, что врёшь. Ну-ка, ну-ка... А всё-таки притащите-ка эту дрянь сюда.
   Двое крепких "джи-ай" схватили раненого и его подтащили к командиру, оставляя на песке дорожку из крови.
   - Поехали.
   Один из двух солдат прижал подошвой ботинка голову араба к песку, а второй достал из-за спины короткий "узи" и направил его в землю. Загрохотали выстрелы, рядом с лицом раненого затанцевали выбиваемые пулями фонтанчики. Парень заорал, когда летящие во все стороны песчинки начали рвать кожу на его лице.
   - Хватит! - выкрикнул пожилой араб. - Здесь нет ЦРУ!
   - Врёшь, - процедил командир американцев. - Я знаю, что они должны быть здесь. Скажи мне, пока я не приказал перебить всё ваше стадо. Хотя... Да, парни, к чёрту эту дрянь - он скучный.
   Солдаты отпустили раненого, который свернулся на земле, поскуливая от боли.
   - Да, парни, притащите-ка лучше сюда вон ту тёлку.
   "Джи-ай" моментально выдернули из кучи отчаянно закричавшую молодую женщину. Двинувшиеся было вперёд её соплеменники моментально остановились, когда пулемётчик в джипе недвусмысленно наставил на них толстенный ствол "браунинга".
   - Ну и рожа, - прокомментировал американец, беря пленницу за подбородок и поворачивая её голову из стороны в сторону. - Прямо как у моей тёти Джейн... Кстати рожа на твою похожа, Али. Родственница, нет? А, плевать... Так...
   Командир огляделся по сторонам.
   - Теренс, ко мне.
   - Сэр! - к американцу подскочил здоровенный негр-солдат.
   - Ставлю боевую задачу - трахни эту суку. Как понял меня, боец?
   - Сэр, есть, сэр!
   - Садж, - проскрипел скрючившийся рядом со мной за старым холодильником Дойл. - Какого чёрта... Надо это прекратить.
   - Нельзя вмешиваться, - с отвращением произнёс я, отворачиваясь. - Ни к чему ввязываться в драку. Надо уходить.
   Хотя и мне тоже это было, мягко говоря, не по нутру.
   Чёрт, и это ещё нас называют отморозками и военными преступниками... Да, мать его! Мы убийцы, мы убиваем! Но если привык считать себя элитой даже круче армейской элиты, всегда есть какой-то кодекс своих правил. И издеваться над теми, кто не может дать сдачи и ещё и получать от этого удовольствия в эти правила никак не входит.
   Лучше бы этот парень здесь просто всех убил.
   - И где этот придурок Симмонс? - обратился к одному из стоящих рядом солдат командир. - Ещё пять минут моего времени, и эта дрянь вместо отгула получит командировку к южному рубежу.
   - Ноль-первый, ноль-первый, как меня слышишь? Приём. Почему не отвечаешь, ноль-первый?
   - М-мать, резервный канал попробуй.
   - Ноль-первый, ноль-первый...
   Рация Юрая неожиданно пискнула, и сейчас этот писк показался мне сейчас просто оглушительным.
   Командир американцев повернулся в нашу сторону, а затем резко упал на землю и заорал:
   - Враг на шесть часов! Огонь!
   - Огонь! - заорал я, прежде по нам ударил самый настоящий ураган пуль.
   - Это ж наши! - выкрикнул Си Джей.
   - Не ответим - нас убьют!
   Мы колебались совсем немного. И колебались далеко не все, потому как Юрай сразу же снял двумя точными выстрелами парня за крупнокалиберным пулемётом, как самого опасного из всех врагов. А Дойл моментально прижал огнём из пулемёта залегших "джи-ай".
   Вот и конец всем посторонним мыслям...
   Первые три пули я всадил в спину того негра-здоровяка, затем ранил в руку ещё одного солдата.
   - Убейте их! Убейте! - надрывался командир противника.
   - Граната!
   Что-то полетело в нашу сторону, заставив нас разбежаться в стороны. Я ушёл перекатом влево, укрываясь за одним из самодельных прилавков. Невдалеке громыхнул взрыв.
   - Вперёд! Уничтожьте их! Не давайте им высунуться!
   Задолбал уже, говнюк...
   Я быстро высунулся из-за укрытия, оценивая обстановку, а затем нырнул обратно. Высунулся с противоположной стороны и влепил короткую очередь по горластому командиру "джи-ай".
   Одна из пуль попала ему в ногу, разворотив вместе с носком ботинка и стопу.
   Американец заорал и неосторожно высунулся из укрытия.
   Вторая пуля попала ему в плечо и опрокинула на землю, а ещё одна пробила шею, заставив его захлёбываться собственной кровью, лёжа на земле.
   - Лейтенант ранен! - прокатился над крохотной площадью чей-то вопль. - Это предатели! Это ЦРУ!
   - Вашу мать, мы не из ЦРУ! - прокричал в ответ Си Джей, не прекращая вести огонь. - Мы от командования! Мы пришли помочь!
   - Убейте их!
   Залёгший неподалёку от меня Юрай дёрнулся и с шипением схватился за плечо, куртку на котором начала пропитывать кровь.
   - Вы, мать вашу, понимаете, что стреляете по своим?!
   - Это ЦРУ! Не слушайте их!
   - С флангов, с флангов обходи ЦРУ!
   - МЫ НЕ ИЗ ЦРУ!
   - Прикрывай!..
   Противников оставалось шесть... Нет, семь, считая одного из раненых, который продолжал вести огонь. Местные уже давным-давно разбежались, что было очень разумно.
   Трое, считая раненого - по центру, по паре слева и справа. И эти двойки попытались под прикрытием центровых взять нас в клещи...
   Дойл прошёлся из пулемёта по правому флангу, заставив врага остановиться, а Си Джей снял одного солдата в центре.
   И их осталось шесть...
   - Юрай! - крикнул я. - Ранен?
   - Я в норме! - в подтверждение своих слов наспех перевязавший руку Блазкович открыл огонь из карабина.
   А мы в целом - как-то не особо...
   Силы сравнялись, и на какой-то момент установилось равновесие - у "джи-ай" было шесть стволов против наших четырёх, но у нас был пулемётчик и снайпер. Но равновесие это длилось только бы ровно до того момента, пока к "штормовым стражам" не прибудет подкрепление. А оно прибудет - зуб даю.
   - Юрай, выкуриваем их! - скомандовал я. - Си Джей, Дойл - наготове!
   - Принято!
   Я вытащил из подсумка гранату, выдернул чеку и метнул её вперёд. Следом полетела ещё одна граната.
   Два взрыва громыхнули почти одновременно, изрешетив укрытие одной из пар противников вместе с ними. Остальные солдаты попытались отступить, на удивление не ответив нам ответными бросками гранат, и попали под сосредоточенный пулемётно-снайперский огонь.
   По одному записали на свой счёт я, Дойл и Си Джей, в живых оставался всего один противник... А у меня как раз опустел очередной магазин. Ладно, им ещё займутся другие...
   Невдалеке послышался рёв двигателя и лязг гусениц. С песчаного склона, погребающего под собой один из бараков по левому флангу, съехал М113 с солдатом за турелью. Бронетранспортёр ткнулся носом в песок и застрял, а сидящий за пулемётом стрелок открыл огонь из "браунинга", превращая всё вокруг в сплошное решето. От пятидесятого калибра наши хлипкие укрытия никак не спасут.
   БТР заставил спешно отступить остальных парней, что находились справа от меня, и американец за пулемётом начал переносить огонь в мою сторону. Да ещё и аппарель десантного отсека начала откидываться...
   Я рванул вперёд, забрасывая практически бесполезный автомат за спину, и выхватывая пистолет. Трижды выстрелил, влепив одну из пуль точно под срез каски стрелка и заставив умолкнуть его "браунинг", а затем достал ещё одну гранату - предпоследнюю.
   Размахнулся и закинул её прямо в люк следом за упавшим в него телом.
   Трёхочковый бросок, мать его. Мой школьный физрук был бы доволен.
   Взрыв прогремел внутри БТРа. Из приоткрытой аппарели и командирского люка вырвался дым и кровавые ошмётки. Даже думать не хочу, что может натворить граната в таком закрытом помещении...
   - Уходим отсюда, живо! - крикнул я.
   ...Остановились мы только где-то через километр, не раньше - когда укрылись в каком-то заброшенном офисном здании и начали понемногу приходить в себя.
   Первым общее настроение выразил Си Джей, привалившись к стене и вытирая пыльной бейсболкой своё побледневшее лицо:
   - Господи Боже... Во что же мы вляпались...
  
  
   26.
  
   Когда одного из членов экипажа бомбера, что отоварил Нагасаки ядрённой бомбой, спросили "А если бы вам приказали, вы бы сбросили бомбу на советский город?" он сказал "Да я бы и на Нью-Йорк сбросил, если бы приказали".
   В общем, американцам не доставляет особых тревог, если они почему-то вынуждены убивать своих. Старый-добрый дух Дикого Запада, когда человек человеку - мишень для шестизарядного "кольта" и источник добычи...
   Однако только законченный псих спокойно воспримет необходимость стрелять в тех, кто ещё вчера был или мог стать твоим союзником. У любого нормального человека это вызовет минимум дискомфорт...
   - Нужно валить подальше, пока сюда не нагрянули солдаты, - произнёс Юрай, сидя около выбитого окна.
   - АМЕРИКАНСКИЕ солдаты, ты хотел сказать, - криво ухмыльнулся Си Джей.
   - Дезертиры, - рубанул я. - Они забили на приказы командования, они устроили в этом городе беспредел. После этого они не солдаты, а дезертиры и преступники.
   - Убивать гражданских и трахать туземок - традиционные забавы "джи-ай". Для этого совсем не обязательно поднимать мятеж, Грег.
   - Вот только не надо сейчас пускать скупую судьбу по миллионом взорванных ракетами с дронов, которыми управляла лично Клинтон...
   - Да к чёрту те дроны. Но наша армия - это полное дерьмо.
   - Ты не был в нашей армии, Си Джей, - хмыкнул Юрай.
   - А вот мой папаша был. Когда он поехал во Вьетнам, то думал, что будет защищать демократию и раздавать сироткам обеды, а вляпался в полную задницу.
   - Дурак был твой папаша.
   - Ещё какой. Но именно поэтому я пошёл в наёмники, а не в армию.
   - Вот только не надо задвигать про то, какие мы благородные и добропорядочные, - поморщился Дойл. - Мы же даже хуже тех, кто прямо ходит под Дядей Сэмом - у них есть присяга, у нас только гонорары. И, кстати, раньше без службы в армии тебя бы в "Академию" ни за что не взяли.
   - Раньше - было раньше, а не сейчас, - заметил снайпер. - Но мы действительно лучше, чем "джи-ай". Во всех отношениях.
   - Лучше чем?
   - Чем "джи-ай".
   - Си Джей, сейчас не то время, чтобы отпускать тупые хохмы, - произнёс я, прикрывая глаза и приваливаясь затылком к обшитой пластиком стене около которой сидел.
   - Виноват, сэр, - в противовес своим словам, по виду парня не было видно, что ему хоть немного стыдно за своё дурацкое поведение. - Но наёмники действительно лучше - мы, по крайней мере, не лицемерим.
   - О да, это серьёзный плюс... - саркастически ухмыльнулся Юрай.
   - Не, ну а что? Помните тех придурков на "апаче", которые два часа гоняли иракскую свадьбу пушкой и ракетами, хотя точно знали, что это не повстанцы, а гражданские? Они сидели где-нибудь на Гуаме, а их за каким-то чёртом послали в Ирак заниматься не пойми чем. Они не понимали какого хрена забыли в этой заднице, но чуяли, что занимаются явно не тем.
   - Ну, и чем же по-твоему должны заниматься пилоты "апачей"?
   - А я пилот, что ли, чтобы на такое отвечать? Но явно не сходить с ума посреди пустыни в чужой стране и среди бородатых уродов...
   - У них был приказ.
   - Во-во. У "джи-ай" всегда есть приказы за которыми удобно прятаться, но которые редко бывают хорошими. А у нас есть только деньги.
   - Слушай, кончай уже, а? - нахмурился Дойл. - Хочешь что-то сказать - говори, а не разводи тут эти свои антимонии.
   - Грегори, ты - наёмник, - произнёс Си Джей. - И я тоже наёмник. Мы наёмники. Смертоносное и безжалостное оружие. Но оружие не убивает - в убийствах виноват тот, что нами воспользуется.
   Нормальная философия, чего уж там. Такая вот форма побега от реальности и собственных поступков - "это не я, я всего лишь оружие..."
   Ничем это не отличается от "это не я, у меня был приказ...". Слова другие, а вот смысл тот же. Но надо же как-то обманывать себя, чтобы мозги оставались в порядке?
   - И знаешь что, Грег? Мы постоянно находимся в ситуации, что если не будем убивать мы, то убьют нас. И выбора тут нет - или, или. Но лично я никогда не убивал ради удовольствия. Мне нравится делать так, чтобы мои пули достигали цели, но я не ловлю кайф от того, что кого-то убиваю. И я знаю, что никогда не стрелял намеренно в женщину или ребёнка. Случайно - может быть, от этого никто не застрахован. Но намеренно - никогда. Я точно знаю зачем я здесь и что должен делать... По крайней мере до вчерашнего дня твёрдо это знал. Это всё ведь просто такая работа, верно?
   - Ну-ну, утешай себя этим, - произнёс Дойл. - Тогда с чего была такая истерика совсем недавно, когда "работа" потребовала убивать "джи-ай"?
   - Потому что я в первый раз усомнился, в том что делаю. Я не хочу убивать американцев.
   - Какой-нибудь прыщавый неудачник, который устраивает бойню в школе - тоже американец. Или жирный брокер с Уолл-стрит, который сейчас в своём пент-хаусе раскладывает очередную манекенщицу, пока мы в крови и дерьмище зарабатываем его деньги. Они тоже американцы.
   - Они плесень. Вирус, который разрушает нашу великую страну. Их бы я отстреливал за символическую плату в доллар за одну пару ушей.
   - Не убивал ради удовольствия, говоришь?.. - хмыкнул Дойл.
   - Но не отстреливаю же? - парировал Си Джей. - Я, наверное, коряво выразился - я не хочу стрелять в американских солдат.
   - Они хотели положить кучу гражданских из-за одного только подозрения.
   - А если бы мы потеряли там наших людей, ты поступил бы по-другому?
   - Требовалось бы кого-нибудь расстрелять - расстрелял бы. Но при этом уж точно не наслаждался происходящим. Вот из-за таких уродов нашу армию и считают скопищем подонков... Вполне заслужено получается.
   - Они не доллары, чтобы всем нравится. Зато когда мы штурмовали Фаллуджу, точно такой же урод мог прикрывать твою спину и драться рядом.
   - А мог и приласкать "дружеским огнём" на всякий случай.
   - Мог. Но что сейчас такого выдающегося из всех прошлых передряг, в которые мы попадали, что ты так разговорился, Си Джей?
   - Потому что сегодня надо было выбрать сторону, и мы её выбрали. И теперь мы по одну сторону с ЦРУ и "танго".
   - А что нам ещё оставалось? - вставил Юрай. - Если бы мы не ответили этим придуркам, нас всех положили бы прямо там. И мы сейчас не болтали так весело и забавно о том, что быть наёмником - это круто.
   - Может, у нас и не было выбора... Вот только мы вообще хотели делать этот выбор? Или просто подсознательно решили, что тупо подраться будет самым простым выходом из тупика?
   - Херню ты несёшь, Си Джей, - вынес свой вердикт Дойл. - Какую-то заумную херню. Могли, не могли, должны, не должны... Нормальный мужик не жуёт сопли, думая какую из двух глупостей сделать. Он просто делает хоть что-то, но не ноет, а потом уже разбирается с последствиями.
   - Пусть так. Тогда нам, наверное, самое время разобраться с последствиями?
   И три взгляда скрещиваются на мне. А я, что я?
   И Дойл, и Си Джей говорят, в принципе, разумные вещи. Каждый из них по-своему прав, но решать всё равно мне. Всех их слова, их перепалка ни о чём... Это было нужно мне ничуть не меньше, чем им. Можно сказать, что я сейчас вкладывал в их уста свои собственные мысли и колебания. Не можешь сказать что-то сам - надень на руку тряпичную куклу или достань из кармана деревянного клоуна и скажи через них то, чего сам сказать не решаешься.
   Правильно, неправильно, а если бы, а надо ли было, а может... Это всё слова. С происшедшими событиями разберёмся позже, а сейчас у нас есть дела и поважнее. С теми же последствиями принятых решений разобраться, к примеру.
   - Надо понять, что здесь происходит, - медленно произнёс я.
   - На хера, садж? - вполне резонно осведомился Юрай. - Нам же только этого грёбанного Махоуни или его кейс найти и требуется...
   - Чтобы больше не вляпываться ни в какое дерьмо. Если мы ещё ненароком покусаемся с ЦРУ - будет вообще тоскливо.
   - Ну, как вариант... - скривился Дойл. - А как именно?
   - Будем искать местных шишек.
   - Махоуни?
   - Махоуни, Коннорс - плевать. Главное, чтобы это был кто-то ориентирующийся в творящемся здесь бардаке и способный на этот бардак повлиять.
   - Коннорс спятил - нам к нему не надо.
   - Да уж, зачем нам предводитель дезертиров и мятежников... - хмыкнул Си Джей. - У которого мы вдобавок уже полтора десятка людей укокошили...
   - Коннорс всегда был нормальным мужиком, - возразил я. - Если "стражи" и спятили, то полковник - вряд ли.
   - Ты настолько хорошо знаешь его, Морган? - спросил Дойл.
   - Не думаю, что я знаю его хорошо... Но думаю, что знаю его вполне достаточно.
   Это, конечно, было враньём, но парням об этом знать не требовалось. Коннорса я действительно знал всего один бой, но этого хватило, чтобы составить впечатление о нём как о нормальном человеке. Такой скорее пустит себе пулю в лоб, чем сделает что-то паршивое.
  
  
   27.
  
   Мы наклонились над потёртым и поцарапанным тактическим планшетом Юрая.
   - Это Эль-Кувейт ещё до Бури, так что...
   - С таким же успехом это могла быть и карта Бостона, - скривился Дойл. - Из-за этого грёбанного песка тут всё совершенно изменилось...
   - Мы где-то здесь... - слегка сощурился Си Джей. - А вот здесь наверняка сидят "стражи"...
   - И нам туда не надо.
   - Это точно.
   - Где может быть штаб ЦРУ?
   - И как нам попасть в него так, чтобы нас не пристрелили на подходе или не казнили внутри, - хмыкнул снайпер.
   - Угу, - буркнул я. - Так... Допустим, запасов еды, которая не стухнет на жаре сразу же, в городе хватает... А вот вопрос с водой - острый. Бутилированной надолго и намного не хватит, качать из скважин - нужно электричество и исправные насосные станции.
   - Горючки, я смотрю, даже спустя два месяца времени на всех хватает, - заметил Дойл. - Откуда такое богатство?
   - Да хрен его знает. Но думаю, что мы действуем правильно и ЦРУ действительно нужно искать около водонапорных башен. Это сейчас, вероятно, самое главное, что есть ценного в этом городе...
   - Действуем правильно, ага...
   - Си Джей, заткнись, - рыкнул я. - Иди на хрен со своими соплями. Понял, нет?
   - Ну, сэр, вы же знаете - я не особо понятливый...
   - Объясняю на пальцах. Средний видишь? Отлично, тогда продолжаем.
   - В городе осталось довольно много гражданских для изолированного в пустыне города, - произнёс Дойл. - Не находите?
   - Так это ж он только с пригородами на миллионик тянул, - охотно сообщил Си Джей. - А в даун-тауне от силы тысяч сорок жило. Так себе захолустный городишко.
   - В любом случае даже паре тысяч человек в таких условиях выжить не так уж и просто, - сказал я. - Если не организовать подвоз воды и продуктов, то очень быстро можно получить город полный трупов.
   - И что с того? Меньше народа - меньше путающихся под ногами во время эпического махача между ЦРУ и армией.
   - Не канает, - покачал головой Юрай. - Самостоятельно дохнущее по углам население - это рассадник эпидемий. Холера, чума, тиф и прочие милые вещи. А без помощи с большой земли полк долго не протянет. Так что тут надо поддерживать относительный порядок для собственного же благополучия...
   - А ещё можно загеноцидить и захоронить местных превентивно, - хмыкнул я. - Чем не вариант?
   - Вариант, - согласился Дойл. - Но пока что всё увиденное говорит, что "стражи" возомнили себя местными хозяевами, а хозяева своё не ломают.
   - Тоже верно. Так что вполне стоит опасаться раскатывающих по городу патрулей и конвоев Второго пехотного. Нам с ними встречаться не с руки.
   Где-то вдалеке послышались звуки перестрелки, пара взрывов, ещё выстрелы. Затем всё стихло. Потом снова повторилось. И то затухая, то разгораясь с новой силой стрельба стала практически беспрерывной.
   - Веселуха, однако, - прокомментировал происходящее Си Джей. - А что в эфире?
   Юрай на какое-то время отвлёкся, переключая частоты и прижимая наушник поплотнее к уху.
   - На четвёртом канале, - наконец произнёс он.
   Ну, и что же там, интересно? Либо очередные невнятные переговоры, либо очередной принудительный сеанс рок-музыки...
   - ...пиру-пи-пиру-пи, - немелодично бубнил себе под нос уже знакомый зычный голос, некогда представившийся как ди-джей Хьюз. - Пипиру-пиру-пиру-пи-пиру-пи.
   Судя по учащённому дыханию, крикам и шуму на заднем фоне, этот тип куда-то шёл. Причём, не один, а в компании парней, переговаривающихся посредством армейских команд.
   - Я знаю, сейчас многие задают такой вопрос - зачем? - произнёс Хьюз. - Вот просто уже достали всего за несколько часов меня этим вопросом. Зачем да зачем... Зачем мы опять вышли за пределы зелёной зоны и устраиваем зачистку? Ну... Вообще-то я и сам хотел вас спросить о том же. Зачем, а? Мы же заключили перемирие, верно? А вы его нарушили. Вы сами! Сейчас мы вот предложили вам сдаться... А вы взяли и отказались. Зачем? Зачем? ЗАЧЕМ? Зачем вы это сделали, мать вашу?!
   Где-то рядом послышались крики.
   - О, а кто это у нас тут? О, а что это у нас тут? Вау!.. Твари и джентльмены, я веду свой репортаж с Тахрир-стрит, где полным ходом продвигается карательная операция! И только что доблестные воины нашей республики поймали какую-то мымру с М4 за спиной. Тётя, а ты вообще в курсе, что автоматы простолюдинам не положены?
   - Пожалуйста... Нет... Это моего мужа... - произнёс кто-то на ломаном английском.
   - Нда? А, ну это меняет дело, да... А где твой муж, кстати?
   - Он мёртв...
   - О, мне так жаль, мэм...
   Громыхнул выстрел, на фоне которого раскатился жизнерадостный хохот Хьюза.
   - Но, теперь у вас будет ещё что-то общее! - новый взрыв хохота. - Между супругами ведь должно быть много общего? Он подох, и ты мертва - оба вы подохли! Ля-ля-ля! Ой, я не могу... Вот это я выдал... А, парни? Хе-хе... Видали, как её голова взорвалась? Бум! И хлюп! Вот это потеха...
   Псих прекратил ржать и продолжил на удивление серьёзным тоном.
   - Вот ваш выбор, вот и цена вашего выбора. Он ваш и только - не мы делаем его за вас. Мы выбираем путь нормальных отношений - вы ведёте себя как твари. Мы ведём себя так же - вы ноете и скулите. Но теперь мы может предложить только это, только лишь это... И нет, нормальные мирные жители не пострадают... Я так думаю, хе-хе. Однако любое прегрешение, на которое мы раньше могли закрыть глаза, если не случилась нам урона, сегодня мы прощать не будем. Вы посеяли ветер, а теперь пожнёте бурю. Будет больно, ублюдки!.. С вами был в прямом эфире всегда ваш, всегда великолепный ди-джей Хьюз. До встречи на радиоволнах Кувейта и на улицах Кувейта. И мелодия в тему. Лени, врубай!..
  
   ...Мне не нужно твое прощение,
   Мне не нужна твоя ненависть,
   Мне не нужно твое одобрение,
   Так что же мне делать?
   Мне не нужно твое сопротивление,
   Мне не нужны твои молитвы,
   Мне не нужна твоя вера,
   Мне ничего от тебя не нужно.
  
   Я не делаю то, что обещал.
   Ты идиот, почему ты просто не свалишь?
  
   Сдохни, ублюдок, сдохни!
   Сдохни, ублюдок, сдохни!
   Сдохни, ублюдок, сдохни!
   Сдохни, ублюдок, сдохни!..
  
   Я к чёртовой матери врубил надрывающуюся хриплым голосом и тяжёлыми гитарными рифами рацию - никакого желания и дальше слушать этого психопата у меня не было.
   - Позитивная песенка, - произнёс Си Джей. - Добрая такая... Прям помереть хочется от умиления.
   - "Стражи" реально рехнулись, - мрачно уронил Дойл. - Напрочь и бесповоротно. И даже если Коннорс не двинулся вместе с ними, то он явно в курсе этого беспредела. А значит замазан этим дерьмом ровно настолько же.
   - Ди-джей Хьюз... - проворчал Юрай. - Маньяк долбанутый... Встретиться бы с ним, да потолковать хорошенько...
   - Найдёшь этого урода - не трогай, он мой, - буркнул я. - У меня непреодолимое желание размазать этого сумасшедшего сукина сына ровным слоем по всему Кувейту.
  
  
   28.
  
   Где-то не слишком далеко раскатился грохот выстрела из чего-то тяжёлого, но не слишком. Примерно пятидесятый калибр - скорее всего крупнокалиберная винтовка. Потом ещё один выстрел. А затем, после секундной паузы, воздух разорвал грохот пальбы из пары десятков стволов.
   - Кому-то весело, - хмыкнул Си Джей.
   - А кому-то не особо, - заметил Юрай. - Надо бы... О! Алекс - эфир, седьмой канал.
   Я переключил рацию и до меня сквозь грохот близкой перестрелки донёсся чей-то хриплый голос:
   - ...Твою мать! Меня кто-нибудь слышит? Это Махоуни! Мы под атакой "стражей"! Нужна помощь, срочно!
   - Махоуни?! - присвистнул снайпер. - Тот самый?
   - Тащите свои ленивые задницы сюда, засранцы! СРОЧНО!
   В моей голове пронёсся ураган мыслей и логических выводов. Довольно незамысловатых, по большей части.
   Нужно было каким-то образом найти одного человека в разрушенном городе? А вот и он! На него напали? Ну, мертвый он для нас будет практически бесполезен. Так что...
   - Вперёд, - скомандовал я.
   Мы прошли через заброшенный и практически полностью погребённый под слоем песка палаточный городок, разбитый подле нескольких многоэтажек. Двигались сейчас мы на северо-восток - вглубь города. Опасно, спору нет, но надо было срочно найти агента, пока он не свалил куда подальше... На тот свет, к примеру.
   Обогнули одно из здания, завернули за угол, поднялись по широкой лестнице... Звуки выстрелов слышались всё ближе и ближе.
   Буквально за полуобвалившейся стеной - совсем рядом, громыхнул выстрел из винтовки. Послышалось несколько не слишком разборчивых команд на английском.
   Мы быстро рассредоточились и затихли.
   - "Стражи", - одними губами произнёс я.
   Убрал винтовку за спину, достал пистолет, прикрутил глушитель. Если честно, эти манипуляции начинали меня уже порядком напрягать. Но с глушителем пистолет особо не поносишь, а если есть возможность сработать тихо, без лишнего шума и пыли - всегда лучше сработать именно так.
   На мгновение высунулся из-за угла, спрятался обратно, вскидывая пистолет и прокручивая в голове увиденное.
   Что-то вроде балкона или козырька здания. За парапетом засела снайперская пара - стрелок с крупнокалиберным "барретом" и корректировщик... Судя по всему слишком увлеклись уничтожением целей, раз позабыли про тылы. А значит, сейчас должно последовать наказание...
   Быстро высунулся и сделал два точных выстрела. С расстояния метра в четыре промахнуться лично для меня по неподвижным целям было чем-то вроде преступления против логики и человечества.
   Снайперу, голову которого защищала лишь куфия, сделанная из куска камуфляжной ткани, пуля разворотила затылок. Солдат завалился на бок, выпуская из рук тяжёлую винтовку, которая ударилась прикладом о бетон козырька, но осталась стоять на сошках.
   Второй номер пару дёрнулся было, но ударившая в шею пуля опрокинула и его. На корректировщике была каска, так что целясь в шею я слегка слажал и не убил противника первой пулей.
   Быстро проскользнул вперёд, добил хрипящего раненного ещё одной пулей в шею и засел за парапетом. Дважды стукнул по микрофону рации, подавая сигнал на выдвижение.
   Провёл рекогносцировку.
   По всей видимости, Махоуни и примкнувшие к нему террористы засели в одном из отелей, расположенном метрах в ста впереди от нас... Который в настоящее время крепко обложили "стражи". Обороняющиеся огрызались, но как-то не особо. Передовую линию обороны с импровизированными дотами и закопанными (или просто занесённым) песком "хамви" уже практически полностью выбили. Судя по тому, что взрывов слышно не было, вполне возможно, что постаралась в этом именно снайперская парочка.
   Атакующих было где-то около взвода при поддержке пары пулемётных "хамви". Американцы, разумеется - "штормовые стражи".
   А теперь, уважаемые знатоки, внимание - вопрос! Точнее не один, а сразу несколько. Что делать? Придёт ли к "стражам" подмога или нет? Обойти или вступить в бой? Вступать ли в бой вообще? Может, лучше будет всё-таки забыть о некоторых предыдущих событиях и попробовать договориться со "стражами" о совместной поимке Махоуни?
   Ага, конечно. Так они и согласятся. Может, они агентов ЦРУ признают исключительно в неживом виде?
   Думай, Саня, думай...
   - Хигенс, Голдберг! Где вы есть, сукины дети? - вновь послышался в эфире уже знакомый хриплый голос. - "Стражи" сейчас мне глаз на задницу натянут!
   - Не сомневайтесь, сэр, - вклинился ещё один голос - на удивление вежливый и мягкий. - Обязательно натянем. Если вы всё-таки не сдадитесь. Сэр, при всех ваших преступлениях вы можете отделаться всего лишь виселицей. Соглашайтесь, это очень хороший вариант.
   - Да пошёл ты...
   Далее пошла полностью нецензурная и довольно однообразная брань.
   - Сэр, нам следует либо поторопиться, либо посмотреть, что же могут сделать с мистером Махоуни, если виселица для него - это лучший вариант, - хмыкнул Си Джей.
   - Знаю, - буркнул я и указал на "баррет". - Справишься?
   Я, если честно, с этой штукой был знаком постольку-поскольку. А уметь стрелять из снайперки и уметь попадать из неё - это две совсем разные вещи.
   - Как нефиг делать, сэр. Я не канонир, но могу им стать. Как пешка лезет в дамки, вашу мать.
   Очередная минутка фольклора от Си Джея.
   ...Рассредоточились вдоль парапета, выбрали себе цели и наметили секторы огня.
   Позиция была удачной - снайпер бил через спины атакующих солдат, поэтому у нас был прекрасный шанс перебить со спины как минимум треть "стражей" сходу...
   И перспектива убивать американских солдат больше ни у кого из американских наёмников не вызывала особых душевных терзаний. По крайней мере, внешне.
   Может быть всё дело в том, что они - поехавшие крышей кретины с оружием, а мы - профессиональные убийцы? И если первое - это болезнь и клиника, то второе - это профессия. Эмоции - это не то, чем руководствуются головорезы. Эмоции есть у придурка, способного забить жену насмерть ногами, у профессиональных убийц вместо них только правила. Свои собственные, если что.
   И когда такие, как я или мои ребята поддаются эмоциям, только тогда мы и превращаемся в аналогично двинутых маньяков...
   - По моему сигналу... - произнёс я, ловя красной точкой прицела спину одного из "стражей", укрывшегося за разбитой машиной. - Огонь.
   Пальбы вокруг и так хватало, поэтому когда в дело подключились ещё четыре ствола, вряд ли кто-то сразу заподозрил неладное. И это было как классика - просто "Реквием" Моцарта применительно к тактике городского боя: какое-то время враг просто не догонял, что его кто-то убивает. Не сражается, а именно тупо убивает.
   Мы с Юраем положили четверых "стражей", ещё троих свалил очередью Дойл. Си Джей пока что в дело не вступал, но явно держал на прицеле самых опасных противников - пулемётчиков на "хамви".
   Сначала убрать тех, кто позади всех - им в спины никто не смотрит. И они больше не будут смотреть, поэтому затем можно убрать и следующих...
   Но когда кусками кости, мозгов и кевларовой каски разлетелась голова второго пулемётчика, "стражи" поняли, что всё плохо.
   - Сзади!
   - Нас обходят!
   - Это повстанцы - обошли с тыла!
   Сразу столько воплей... Даже звуки выстрелов умудряются перекрывать...
   Сменил магазин, снял ещё одного противника. Больше лёгких мишеней не было, потому как избиваемые сразу с двух сторон "стражи", заняли круговую оборону. Между молотом и наковальней, так сказать. Но вся проблема в том, что если они сообразят что к чему, то с лёгкостью раздавят молот (нас), а потом займутся и наковальней (Махоуни и компанией).
   - Это не повстанцы - это ЦРУ!
   Как же вы так быстро-то это определили?..
   Я зацепил перебегающего "стража" в ногу, заставив его упасть на землю, а Юрай добил короткой очередью.
   - Повторяю - здесь наёмники ЦРУ!
   Наёмники. Но не ЦРУ. Официально во всяком случае.
   Попытавшийся было слинять "хамви" получил крупнокалиберную пулю в лобовое стекло, размазавшую водителя по всему салону, и вторую - в радиатор. Да, под капотом спереди вовсе не мотор, а радиатор...
   Подбитая машина явно взбесила "стражей", потому что по нам немедленно ударил самый натуральный шквал огня... Который спустя какое-то время начал резко слабеть. Оказалось, что засевшие в отеле террористы ЦРУ контратаковали.
   Из отеля короткими перебежками выдвинулось примерно полтора десятков бойцов - cудя по виду, типичных "танго". Под прикрытием пулемётного огня со второго и третьего этажей здания они заставили американцев отойти.
   - Эй, там! - заорал один из террористов в нашу сторону. - Сюда! Быстро!
   Перемахнули через парапет, спрыгнули вниз и рванули к отелю. "Танго" отошли следом за нами.
   Добраться до отеля было не так уж и просто, даже несмотря на мизерное расстояние. Обороняющиеся загодя превратили его в укреплённую точку, расставив на подступах бетонные блоки, разбитые машины и баррикады из мешков. И вся эта радость хаотически обтянута кусками колючей проволоки и рабицы.
   Оббегать весь этот лабиринт - долго... Как "танго" так быстро вылезли?
   - Давай, давай! - террористы, сейчас ставшие нашими союзниками, обогнали нас. У нескольких из них при себе кроме пистолетов-пулемётов имелись и потёртые полицейские щиты.
   В гробу я, правда, таких союзничков видал... И с превеликим удовольствием обеспечил бы им свидание с этим предметом.
   По перекинутым через колючую проволоку щитам мы довольно быстро добрались до здания отеля, перемахнули через последнюю линию обороны и оказались внутри.
   В холле гостиницы нас встретили: полдюжины бородачей - типичных террорюг-повстанцев и бородатый европеец им под стать. Лет пятидесяти, невысокий, крепкий - если слегка подстричь и побрить, то будет точь-в-точь Гектор Махоуни, каким я запомнил его по фотографии в досье.
   - Кто бы вы ни были - спасибо за помощь, - уже знакомым хриплым голосом произнёс агент ЦРУ.
   - Сержант Александер, - представился я.
   - Гектор Махоуни. А теперь живо внутрь, пока "стражи" не вернулись. Или снайпер башку не отстрелил.
   Агент ЦРУ развернулся и зашагал внутрь здания.
   - Мы за вами, сэр, - ровным голосом произнёс я.
   - Армия, наёмники? - не оборачиваясь, хмыкнул Махоуни. - Дай угадаю - наёмники. Контора не из мелких, раз вас подрядили на такую щекотливую и паршивую работёнку...
   - "Академия".
   - Да-да...
   Мы невольно зашагали следом за агентом. Сопровождавшие его террористы наградили нас не слишком дружелюбными, но и не особо враждебными взглядами.
   - Не за что, - негромко, но отчётливо буркнул Дойл на ходу.
   - Простите? - спросил Махоуни.
   - Если вы не заметили, то мы вас спасли. Сэр, - подключился Си Джей.
   Агент явно никому из моих парней не нравился. Впрочем, мне тоже.
   - Болтливый мальчишка - а, сержант? - с ухмылкой обернулся ко мне Гектор, не сбавляя шага.
   - Это капрал Джонсон. И он в целом прав, - заметил я.
   - Неужели?
   - Сэр, у нас задание - вывести вас из этого города. Или если не получится, то забрать ваш кейс.
   Махоуни резко остановился и повернулся к нам.
   - Значит, вам нужен мой чемоданчик, так? - агент наградил нас колючим взглядом.
   - На случай, если бы мы не нашли вас. Или нашли, но вы не могли бы покинуть Кувейт по тем или иным причинам, - спокойно ответил я.
   - Хмм... - агент задумался, а затем неожиданно ухмыльнулся. - Отлично! Тогда - за мной.
   Махоуни сделал пару шагов, а затем обернулся на ходу и бросил:
   - Если вы, конечно, хотите выполнить своё задание.
   Нам ничего не оставалось, как последовать за ним.
  
  
   29.
  
   - Сер, доступен тоннель, сделанный нами, - на скверном английском доложил подошедший к Махоуни боевик. - На юго-восток.
   - Хорошо, - кивнул агент. - Веди.
   Вместе с "танго" двинулись вперёд и мы.
   Спустились на нижние этажи отеля, вышли к полузасыпанной подземной парковке. Там действительно обнаружилось нечто вроде тоннеля, чернеющего своей дырой в песчаном склоне, который был вместо одного из выездов. Тоннель этот, разумеется, был не прокопан, потому как в песке особо не покопаешь (надолго, по крайней мере), а представлял собой бетонную трубу довольно большого диаметра. Идти, а не ползти по нему можно было. Правда, скрючившись в три погибели, но это уже мелочи.
   - Он безопасен? - первым делом поинтересовался Махоуни.
   - Две сотни шагов без проломов, - ответил один из боевиков.
   - Я не про это.
   Террористы как-то странно начали между собой переглядываться, но промолчали.
   - Ясно, - скривился агент. - Тагир, "светляков" вперёд, всем быть наготове. Академия, вас это тоже касается: увидите что-нибудь... что-нибудь подозрительное - стреляйте без раздумий.
   Чего это он? Это ж и так каждому понятно...
   Четверо "танго" передали автоматы и часть снаряжения другим, затем двое достали из-за спины помповые дробовики с прикрученным к стволу фонариками. Причём это были не маленькие тактические малыши, а здоровенные и мощные бандуры, примотанные скотчем. Другая пара же вооружилась укороченными "узи" и круглыми полицейскими щитами.
   - Какого... - протянул Дойл. - Алекс, что это за ерунда?
   - Все вопросы позже, - покачал я головой, хотя и сам мало что понимал в происходящем. - Сейчас действительно главное - это поскорее линять отсюда.
   Где-то наверху снаружи родился и начал всё усиливаться глухой рокот, волны вибрации от которых достигали до самых корней зубов.
   Боевики и даже агент явно заволновались.
   - Быстрее! - скомандовал Махоуни. - Быстрее, сукины дети!
   Пара "танго" с фонарём и щитом первыми скользнули внутрь чёрной норы тоннеля. Следом за ними последовали и остальные
   - Наёмники, в центр строя! Живо, мать вашу! - на ходу бросил агент, доставая что-то вроде обреза с самодельным проволочным прикладом и внушительного вида серебристый револьвер.
   Пижон, мать его...
   В середину строя, так в середину, хотя нам бы лучше замыкающими идти, чтобы под ногами не путаться...
   Грохот беснующейся над землёй бурей всё нарастал и нарастал.
   Впереди меня мелькнула затянутая в выцветший камуфляж спина боевика, а следом за ним внутрь тоннеля нырнул и я.
   Мрак норы с бетонными стенками нарушали только лишь мощные лучи фонарей в голове и хвосте нашей человеческой гусеницы, да немногочисленные тактические фонарики, которые были у нескольких "танго". Шорох песка под ногами, скрежет задевающих бетон пластиковых наколенников, тяжёлое дыхание да запах давно немытых тел.
   И скрючившись буквой зю, мы продвигались куда-то вглубь тоннеля. Дышать постепенно становилось всё тяжелее - сказывалось отсутствие грамотной вентиляции, хотя судя по виднеющимся кое-где в проломах бетонных стенок решёткам, эту самую вентиляцию всё-таки пытались сделать. Плохонькую, но хоть какую-то. Как вообще проложили этот тоннель? Скорее всего, ещё до того, когда его с головой замело песком...
   Через не полностью заделанные стыки кое-где ссыпался песок, создавая на полу небольшие барханчики, которые безжалостно сминали тяжёлые рифленые подошвы ботинок. Но барханчики вырастали снова, как только мы уходили...
   Даже сквозь многометровый слой песка и стены доносился грохот песчаной бури где-то наверху. Её шум заставлял вибрировать всю песчаную толщу и даже сам воздух внутри тоннеля.
   В ушах неожиданно появился и крепко поселился какой-то противный едва различимый писк, навроде комариного. Столь же тихий и столь же мерзкий. А на его фоне слышалось ещё и что-то глухое, типа стука чьего-то исполинского сердца, спрятанного где-то в глубине пустыни...
   Вот только какому титану принадлежало оно?..
   Тоннель понемногу изгибался и приобрёл лёгкий наклон вниз, а затем мы вышли на относительно открытое и широкое место. Это не было расширением бетонной трубы - скорее, это тоннель вывел нас в подвал ещё какого-то здания.
   Лучи фонарей выхватили чёрную дыру нового тоннеля в противоположной от нас стене и запертую металлическую дверь невдалеке.
   - Проверьте дверь, - скомандовал Махоуни.
   Двое боевиков метнулись к ней, но она была заперта. К ним тут же присоединилась ещё пара, вооружённая дробовиками. Заряды картечи снесли замок и верхнюю петлю, и дверь тут же вогнуло внутрь под напором песчаной массы снаружи.
   - М-мать... - ругнулся агент. - Ладно, продолжаем движение.
   Где-то под потолком что-то зашумело. Как будто...
   Как будто там кто-то был.
   - К стенам! - выкрикнул Махоуни, отпрыгивая с центра комнаты и поднимая оружие вверх.
   Боевики и, на всякий случай, мы тоже беспрекословно выполнили эту команду.
   Я задрал вверх М4, положив указательный палец правой руки на спуск автомата, а палец левой - на спуск дробовика.
   Клетчатый подвесной потолок был проломлен в нескольких местах, пластиковые панели кое-где были сорваны и болтались, из дыр торчали обрывки кабелей.
   - Видите что-нибудь? - тихонько произнёс Юрай, припав на колено и водя ствол карабина из стороны в сторону.
   - Заткнись, - Махоуни зажал приклад обреза под мышкой, не отводя револьвера от потолка.
   - Что это было? - тоже спросил Си Джей.
   - Я сказал - заткнитесь! - тихонько рявкнул агент.
   В одном из углов с грохотом рухнула потолочная панель, подняв целое облако пыли. Потолок в том месте моментально изрешетили из нескольких стволов; в стороны полетели куски пластика и пыль.
   И в этот же момент совершенно с противоположной стороны вентиляционная решётка на уровне пола была выбита мощным ударом, а ноги стоящего неподалёку боевика захлестнула тонкая цепь. Мощный рывок, и "танго" одним махом затянуло внутрь. Послышался грохот, стрельба, а затем отчаянный вопль.
   - Сдохни!.. - выкрикнул один из боевиков, приседая на колено и выпуская магазин вглубь чёрного провала вентиляционной шахты. Мрак разорвали белые вспышки дульного пламени.
   Из потолка вывалилась ещё одна панель, рухнув на голову другому "танго", а следом сверху упала верёвочная петля, захватившая шею боевика. Мгновение, и хрипящего террориста рывком утянуло вверх.
   - Уходим отсюда! - проорал Махоуни, ныряя в провал тоннеля.
   Следом за ним рванул я, следом за мной - ещё кто-то. Прежнего чёткого строя движения уже не было.
   Сердце глухо стучало в ушах, в горле резко пересохло. Здесь определённо творилось не просто что-то странное, а что-то страшное!..
   В животе заворочался липкий и холодный страх.
   Никогда не говори, что ничего не боишься - если ты так говоришь, то просто не встречал ещё ничего по-настоящему страшного.
   Звон и стук в ушах никуда не исчезал. Напротив, в нём мне начало чудиться чьё-то едва слышимое бормотание:
   - Раз, два - умри навсегда...
   Позади слышались чьи-то крики и вспыхивающая время от времени пальба. В затылок кто-то дышал, по ноге время от времени бил чей-то автомат.
   - Раз, два - умри навсегда...
   Чёрт. Чёрт!..
   - Раз, два - умри навсегда!
   Я неожиданно упёрся в спину остановившегося, как вкопанного агента.
   - Что? - отрывисто произнёс я.
   - Там.
   Я не сколько увидел, сколько понял, что Махоуни указывает серебристым стволом револьвера вперёд. Голос цээрушника был похож на скрежет плохо смазанного механизма, и в нём чуялся страх.
   Неожиданно где-то впереди мелькнуло ещё что-то более тёмное, чем царящий внутри тоннеля мрак. Махоуни хрипло вскрикнул, заваливаясь на спину, а затем что-то начало утягивать его в темноту.
   Темноту прорезал отчаянный мат агента и ослепительные вспышки из чего-то типа ручной гаубицы. Или карманной мортиры.
   На мгновение я ослеп, но вспышки высветили торчащую метрах в четырёх впереди фигуру в лохмотьях, по пояс высовывающуюся из пролома в стене и что-то тянущую на себя.
   Карабин у меня в руках загрохотал, выплёвывая поток свинца в направлении противника. Эхо выстрелов, отразившись от бетонных стен тоннеля, больно ударило по ушам.
   Послышался ещё один громоподобный звук выстрела, и темноту прорезал чей-то хриплый полувой-полурык. Я рванул вперёд и оказался подле лежащего на земле и безостановочно изрыгающего проклятья Махоуни, в руках которого дымился обрез.
   Я хватил агента за шиворот и поволок вперёд, держа опустевший провал на прицеле автомата.
   - Сер! - послышалось позади, и тут же в нас ударил ослепляющий луч света. - Вы живы, сер?
   - Гранату в провал! - прохрипел Махоуни. - Минируйте проход! Взрывайте тоннель к грёбанной матери!
   В глазах плавали разноцветные круги и искры, всё вокруг было словно бы в пелене. Я потащил Махоуни вперёд, подслеповато и оттого втройне настороженнее оглядываясь по сторонам и держа карабин в руке.
   Колено, защищённое крепким пластиком, неожиданно в чём-то скользнуло, и я бросил взгляд себе под ноги.
   Бьющийся в тесноте тоннеля луч мощного фонаря высветил потёки ярко-алой, даже как-то неестественно алой крови на полу и...
   И чью-то оторванную по локоть руку совсем рядом от меня. На ней были куски драного камуфляжа, обмотанного в какую-то сетку, обвязанную рваными полосками материи. Рука без всяких сомнений была человеческой, но неестественно бледной и покрытой паршивого вида пятнами. А ещё в месте отрыва, где белела кость, плоть выглядела так, как будто гнила уже несколько дней, хотя чуть ниже была вполне нормальной...
   И это последствия недавнего ослепления, или кривые пальцы оторванной руки и правда ещё дёргаются?
  
  
   30.
  
   Вскоре мы выбрались в ещё один подвал, и на этот раз вроде как со свободным выходом наружу. Поэтому первым делом боевики ЦРУ подорвали заложенную в тоннеле взрывчатку, отрезая себе путь назад, а нашим врагу - путь вперёд.
   И лишь когда из чрева норы следом за грохотом взрыва вырвалось облако пыли, а тоннель был надёжно засыпан песком, лишь только тогда все опустили оружие и немного успокоились.
   В ходе короткого и странного, но жёсткого боя... Хотя, какого боя? Скорее уж охоты, с нами в роли барсука и неизвестными в роли норной собаки.
   Наши все, слава Богу, были живы и невредимы, а вот "танго" недосчитались четверых и потому имели весьма мрачный вид. Даже мрачнее обычного, ведь бородачи никогда не славились высоким боевым духом.
   Я в изнеможении присел около стены, привалившись к ней спиной и положив автомат поперёк колен. Настрой был откровенно паршивым, потому что я в упор не понимал, что произошло только что и что вообще происходит в этом грёбанном городе. Агент Махоуни, не пора ли ответить уже хоть на что-нибудь? Пока здесь кто-нибудь не сдох - к примеру, я, вы, или весь этот сраный город.
   Сидящий в уголке Махоуни, что-то бормоча себе под нос, осторожно закатывал штанину, осматривая ногу.
   Дойл пару минут сверлил его мрачным взглядом, а затем неожиданно поднялся с места и зашагал к цээрушнику.
   - Мне это надоело, агент, - глухо произнёс здоровяк и наставил на Махоуни ствол пулемёта. - Говори, что тут, нахер, происходит!
   Боевики моментально повскакивали на ноги и направили оружие на Дойла, а заодно и на нас. Мне и парням не оставалось ничего другого, кроме как тоже вскинуть оружие.
   Цээрушник наградил пулемётчика смешанным взглядом, в котором явственно проглядывали насмешка, презрение и усталость. Затем перевёл взгляд на меня.
   - Ну и дисциплинка у тебя в подразделении, сынок, - хрипло хохотнул агент, скатывая штанину обратно.
   - Мы же наёмники, сэр, - бесстрастно ответил я, держа на прицеле одного из боевиков. - Но я присоединяюсь к вопросу моего подчинённого - что здесь, нахер, происходит? Сэр.
   - Четверо нормальных солдат на моей стороне мне совсем не помешают, так что убивать я вас, пожалуй, не буду... - агент на мгновение прикрыл глаза. - Во всяком случае, пока. Опустить оружие, сукины дети! Всех касается!
   Первыми, после некоторого промедления, стволы начали опускать боевики. Затем это сделали и мы. Но осадочек остался... А это удовольствие из последних - драться на стороне тех, кому не доверяешь сам и кто не доверяет тебе.
   - Хотите ответов? - произнёс Махоуни поднимаясь на ноги и откидывая барабан револьвера вбок для перезарядки.
   Нажал на стержень эжектора, и россыпь крупных золотистых гильз со звоном упала на покрытый песком пол. Агент начал по одному доставать из кармана патроны и засовывать их в барабан. Мой взгляд почему-то зацепился за несколько грубоватые серебристого цвета пули.
   - Отойдём, - махнул мне Махоуни, отходя в сторону и продолжая заряжать оружие.
   - Я задал тебе вопрос, агент, - нахмурился Дойл, поглаживая рукоять пулемёта.
   - Моему терпению тоже есть предел, - буркнул Махоуни. - Поэтому лучше не ищи его, сынок. Я расскажу всё твоему командиру, а уж он доведёт информацию в части тебя касающейся.
   Мы с агентом поднялись по лестницу и вышли в небольшой холл какого-то здания, в подвал которого мы попали.
   - Есть сигареты, сынок? - поинтересовался Махоуни, запрыгивая с ногами на стойку ресепшена. - В этом грёбанном городе напряги с водой, едой, патронами и топливом, но самый большой напряг - с куревом... Чёрт, я уже месяц без сигарет сижу! Знал бы ты, что это за пытка...
   - Не курю на задании, - равнодушно ответил я, прислоняясь к стене и держа автомат поперёк груди. - И я не особо настроен говорить о сигаретах.
   - Ну да, ну да... - хмыкнул агент. - Для начала - что ты знаешь? Ну, чтобы не объяснять уже известное тебе по два раза...
   - Около трёх месяцев назад в Кувейт был выведен 2-й полк 12-й пехотной дивизии. Прозвище - "Штормовые стражи", командир - полковник Фрэнсис Коннорс. В то же время Буря Тысячелетия накрыла Кувейт, практически полностью уничтожив страну. Связь со "стражами" и с Кувейтом вообще прервалась, немногочисленные вырвавшиеся беженцы не сообщили ничего толкового. Неделю назад были приняты два сигнала - один от полковника Коннорса, второй... Непонятно от кого и довольно странный. Нашу группу направили для вашей эвакуации. Или если вас эвакуировать бы не получилось, нам следовало эвакуировать какие-то ваши документы.
   - Что вы поняли, попав в Кувейт?
   - Что здесь творится... какая-то чертовщина. В городе война, "стражи" вообразили себя чуть ли не хозяевами города и, похоже, что воюют с какими-то агентами ЦРУ... Да и... - я вспомнил о всех этих странных созда... противниках, которые напали на меня, убили Кирка и много кого ещё. - Бардак тут у вас, короче. Это всё.
   - То есть вам было приказано забрать отсюда меня или мои документы? - прищурившись, уточнил агент.
   - Да, - я почувствовал лёгкое раздражение. - Я же это сказал.
   - Ясно... - Махоуни задумчиво почесал нос. - В таком случае слушай, сынок, что именно за бардак творится... Но прежде чем я отвечу на твои вопросы, ответь на ещё один мой вопрос - последний.
   - Я вас слушаю.
   - Скажи, сынок, ты веришь в демонов?
   Моё раздражение стремительно росло.
   - Сэр, что за дебильные вопросы?
   - Скажи - веришь или нет? - без тени улыбки повторил Махоуни.
   - Да какое вообще это имеет...
   - Да или нет?
   - Нет. Довольны? Я не верю ни в какую потустороннюю херню, если вам так хочется это узнать.
   - У меня для тебя неоднозначные новости, сынок, - хрипло расхохотался агент. - Тебе придётся поверить в демонов, сержант. Ведь теперь ты среди них!
   И Махоуни вновь зашёлся хриплым полубезумным хохотом, за который мне тут же захотелось его пристрелить на месте. И доложить потом командованию, что агента ЦРУ эвакуировать не удалось.
  
  
   31.
  
   - Я прибыл сюда восемь месяцев назад, - произнёс Гектор. - Если тебе интересно - руководил тренировочным лагерем. Готовил повстанцев для войны в Сирии. Не думаю, что для тебя будет откровением, что придурки в Лэнгли и Пентагоне снова решили задружиться с Аль-Кайедой и её прихвостнями...
   Мне это было неинтересно. Ни капельки. Я предпочитал не лезть в такие дела, после которых мне либо сделали бы предложение, от которого я не смог бы отказаться, либо вскоре погиб бы в какой-нибудь мутной автокатастрофе, к примеру.
   - Со "стражами" поначалу я вообще никак не пересекался. Они - армейцы, готовились к выводу в Штаты после изматывающей годичной командировки в Ирак. Мы - инструкторы, тренирующие бойцов террористической армии ЦРУ. Согласись, сынок, у нас было мало точек соприкосновения?
   Твою разведывательную мать, мне это вообще побоку. Хотя... Мели Емеля - твоя неделя, может, и сболтнёшь что-то, чего не хотел бы говорить... Хотя, вряд ли, конечно. Агенты ЦРУ, которые прямым текстом говорят, что тренируют террористов, лишнего обычного не сбалтывают.
   - А потом пришла Буря, - Махоуни дёрнул щекой. - И это было охренеть, как паршиво. Я такой задницы не помню со времён... Да вообще не помню. Ветер такой, что обдирает краску с машин и кожу с лица. За пару часов широкая улица полностью засыпалась песком, за сутки - засыпало и дома вокруг, превращая всё вокруг в пустыню. Местные шишки сначала думали отсидеться и переждать, как и все бури до этого. А когда это начало длиться уже больше недели, они попытались проскользнуть в одно из окон и выбраться из города по воздуху... Не вышло. Теперь тут полно упавших самолётов.
   - Море? - спросил я.
   - Тоже не получилось, - покачал головой агент. - Буря отодвинула береговую линию на пару миль в море - почти все корабли теперь лежат в пустыне.
   - Ничего себе...
   - Из-за упавших самолётов кое-где начались пожары, а сочетание ураганного ветра и авиационного керосина оказалось не хуже вакуумных бомб. Начали выходить из строя электростанции, а следом за ними - и система водоснабжения. Начался хаос. Местные военные обезьяны начали разбегаться как крысы с "Титаника", а местные гражданские обезьяны кинулись грабить всё вокруг. Ну, из благих побуждений, естественно - крысам хотелось пить и есть. Потом дошла очередь до складов с оружием. Потом началась война. Местных подохло... А, хрен его знает, сколько подохло. Сами они друг друга не считают, а нам это и подавно в хрен не упёрлось.
   - Прямо постапокалипсис какой-то, - заметил я. - Но это, в принципе, понятно и ожидаемо. Лучше скажите - как так вышло, что вы теперь на стороне местных и против "стражей"? Какого хрена американцы убивают американцев?
   - Сынок, ты так говоришь, как будто это что-то необычайное и странное, - хохотнул Махоуни. - Вспомни, кто ехал в Новый свет за лучшей жизнью? Всякое отребье, каторжники, религиозные фанатики... Думаешь, из этого дерьма могла получится конфетка нормальной нации?
   - Вы не патриот, - ухмыльнулся я.
   - Быть патриотом в ЦРУ? - ухмыльнулся агент в ответ. - Я псих, сынок, но не настолько. Просто так я могу набивать свой карман и утолять собственную жажду насилия под прикрытием красивых лозунгов... Шучу! А, может, и нет... И на будущее - я не за местных. Эти бородачи, что со мной - не местные. Саудиты, иорданцы, палестинцы, чеченцы... Им без особой разницы - резать ли местных, американцев или ещё кого.
   - Но они вам подчиняются, - заметил я. - Лично мне это кажется странным. Вы один, других агентов я видел только поодиночке... А "танго" - целая куча. Как вы их держите в узде?
   - Другие агенты? - заинтересовался Махоуни. - Видел кого-то ещё? Кого? Где?
   - Бородатый, в камуфляже. Точнее не скажу. Милях в трёх отсюда на запад. Допрашивал пленного "стража", в итоге "страж" его пристрелил.
   - Голдберг, что ли? Жалко тупого засранца, но туда ему и дорога. Спрашиваешь, как держим в узде "танго"? Да запросто. Те отряды, что не были под командой агентов, выбили ещё в том месяце подчистую. Так что нам доверяют оперативное командование. Но не обольщайся - на смерть за нас они не пойдут, просто они своим звериным нутром чуют, что с нами можно выжить и поиметь хорошую добычу.
   - Добыча?
   - Сынок, Кувейт сейчас - просто настоящее Эльдорадо. И в этом причина того, что мы сцепились со "стражами".
   - Поясните, - нахмурился я.
   - Когда мы кое-как оправились от первого удара Бури, то в отсутствие местной власти попытались сорганизоваться сами. Мы - это американцы, конечно. Коннорс со своими "стражами", мы со своими обезьянками, НЕРД, прочие федералы... Мы навели кое-какой порядок в этом сранном городе, чтобы не сидеть до эвакуации в месте, полном трупов и инфекции. Разогнали не подчиняющиеся нам банды, привели в порядок кое-какие электростанции, организовали подвоз воды и продуктов.
   - Не слишком похоже на работу ЦРУ и американской армии, - заметил я.
   - Да, с созидательной деятельностью у нас туговато! - хохотнул Махоуни. - Разбомбить или уничтожить - это мы всегда готовы, а вот построить хоть что-то - это уже задачка не из лёгких... Но пришлось. Прикинь, несколько десятков тысяч аборигенов без воды и еды рядом с нашими укрепрайонами, где есть всё. Да, у них было паршиво с оружием, зато их были просто тучи - они бы нас массой тупо задавили. А так они нас особо не трогали, всё было в порядке... Первую неделю.
   - Недолго музыка играла.
   - Музыка? А, ты в этом плане... Ну да, ну да...
   - Говоря "Эльдорадо" вы подразумевали, что в Кувейте можно поживиться чем-то существенным? - спросил я.
   - Чем-то? - ухмыльнулся агент. - Сынок, да ты, я смотрю, вообще ни хрена не понимаешь! Здесь стоят особняки миллиардеров, здесь до хрена ювелирных магазинов, банков, аптек и больниц с кучей наркоты... И всё это брошено! Понимаешь, нет? За пару часов, не особо напрягаясь, можно насобирать всякого добра на пару сотен тысяч долларов. Если знать, где искать, то в одночасье можно стать миллионером.
   - Издеваетесь, что ли? - я вновь начал приходить в раздражение. - Хотите сказать, что насмерть посрались со "стражами" из-за банальных денег?!
   - Почему банальных? Сынок, за такие деньги не грех посраться и с Президентом США или самим Господом Богом. Последним полученным приказом для "стражей" было обеспечение эвакуации, понимаешь?
   - И? Кстати, когда это американцев волновала участь каких-то там кувейтцев?
   - А кто сказал, что это была эвакуация людей? - насмешливо прищурился Махоуни.
   - Хотите сказать, что там было...
   - Золотой запас Кувейта, сынок, золотой запас. Десятки тонн "жёлтого дьявола" и миллиарды долларов. Уж не знаю, как шейху удалось развести тётю Клинтон на то, чтобы вывезти из Штатов свой золотой запас, но он это сделал.
   - "Попытка эвакуации Эль-Кувейта закончилась полным провалом", - вспомнил я текст того сообщения. - "Конвой застрял в шестнадцати милях от города и попал под афтершок. Потери велики."
   - Текст того самого сообщения, да? Всё верно, ага. Ну и официально это, естественно, была эвакуация гражданских.
   - Бред какой-то... - пробормотал я. - Хотите сказать, что Коннорс со своими "стражами" спятил от золотой лихорадки и из-за этого начал убивать всех бывших союзников?
   - Не от золотой лихорадки, - покачал головой агент. - Но Коннорс действительно спятил. Я даже не помню, когда именно это произошло... Мы вместе готовились к эвакуации - думали пробиться по суше на север, в Ирак... Вместе отражали атаки местных... А потом, в один прекрасный день, Коннорс расстрелял свой собственный штаб и начал с нами войну. И я до сих пор не понимаю, какого хрена вообще произошло. Ещё вчера мы планировали маршрут автоколонны, а на следующий день он объявил себя президентом республики Кувейт, а нас обозвал предателями и мятежниками, объявив охоту на агентов ЦРУ.
   - Вы явно чего-то не договариваете, - покачал я головой. - Не думаю, что можно так просто назвать вчерашних соратников "предателями".
   - Сынок, - Махоуни внимательно посмотрел на меня. - Я не договариваю, потому как и сам до сих пор не понимаю произошедшего. Коннорс никогда не был ангелом, хотя "стражи" его и обожали. Но однажды он почему-то решил, что ЦРУ нужного ЕГО золото... Это безумие, сынок. Коннорс - псих.
   - Он не псих, - я и сам не понял почему, но почему-то мне не хотелось считать полковника сумасшедшим. Было в этом что-то... неправильное, неверное...
   - Может, он и не был психом раньше... Но мог стать им в любой момент. И стал. Сынок, я видел личное дело Коннорса и согласно психопрофилю, он страдал от посттравматического стрессового расстройства, вызванного большими потерями своих солдат в Ираке. Если тебя смущают такие умные слова, то скажу проще - у него был один из видов "вьетнамского синдрома". У людей с его психопрофилем и так часто бывает раздутое сверх меры эго, а его ведь ещё и называли величайшим командиром со времён Паттона! И он сам даже в это начал верить. Возможно, как раз оттуда всё и пошло... Да по-любому, это оттуда и пошло. Коннорс всегда считал, что потери его людей связаны с ошибками командования - не его ошибками, ошибками других. Ай-яй-яй, тупые штабные лизоблюды, а он сам весь в чистеньком... У него в этом плане настоящий пунктик был, может, на этом его и повернуло. Недоверие к командованию достигло параноидальных масштабов, и хоп! Шарики самооценки нашего бравого вояки закатились за ролики приемлемых границ...
   Я пытался осмыслить и переварить всё услышанное. Пока что выходило плохо.
   Всё-таки было просто дикостью слышать, что Коннорс натурально спятил...
   С другой стороны, не много ли я на себя беру, составляя по одному-единственному бою впечатление о человеке в целом? Может, Коннорс реально выдержал испытания и "огнём", и "водой", а вот "медных труб" не выдержал?
   Наверняка Махоуни чего-то мне недоговаривает... Но пока что его слова - это единственное более-менее разумное объяснение происходящему в этом чёртовом городе. Да, если Коннорс сумасшедший, то это многое объясняет... И многое упрощает.
   Однако есть и то, чего не объясняет безумие полковника.
   - Хорошо. Пусть Коннорс - псих... - начал я.
   - Хе, я а что тебе говорил, сынок... - осклабился агент.
   - ...но что вы тогда скажете о том, кто недавно напал на нас в тоннеле? Кто это был?
   - Демоны, - на полном серьёзе ответил Махоуни.
   - Не смешно, - скривился я.
   - А с чего ты решил, что я сказал что-то смешное?
   - Вы это сейчас серьёзно?
   - Сынок, - медленно, с расстановкой произнёс цээрушник. - В это даже не все агенты верят, но я верю, потому что в отличие от них лезу туда, где перестают действовать привычные нам законы мироздания, мать его. И скажу так - в этом городе действительно есть какие-то существа. Опасные и жестокие. Уж поверь тому, кто имеет дело с тварями, вырезающими сердца или рубящими головы пленным - это реально что-то жестокое и опасное даже по моим меркам... По любым меркам. Арабы называют их ифритами. За глаза. В глаза этим тварям они обычно успевают сказать только что-то вроде "АААААА!..".
   Агент на мгновение замолчал, подбирая слова.
   - Они приходят вместе с бурями. И убивают всех. Гражданских, цээрушников, "стражей"... Всех. Режут головы и вырезают позвоночники. Пользуются только холодным оружием, вообще любят резать... И, ТВОЮ МАТЬ, Я - НЕ КОННОРС, Я НЕ СПЯТИЛ! - неожиданно заорал Махоуни. - Я не знаю, что это такое, но оно существует!
   Цээрушник тяжело задышал, глядя на меня тяжёлым взглядом.
   - Как их убить?
   Мне было плевать на тараканов в голове что агентов ЦРУ, что полковников ВС США. Если мне противостоял какой-то враг, меня интересовало только одно - как его убить?
   Агент хрипло расхохотался.
   - Убить? - он приглушил голос. - Спрашиваешь, как убить этих тварей?
   - Да, - едва сдерживаясь, произнёс я. - Вы же их убивали? Даже если это... ммм... какая-то нечисть, то её можно убить. Кол там в сердце забить, голову отрезать или сжечь...
   - Их нельзя убить, - улыбнулся Махоуни. - Мы до сих пор не нашли ни одного тела, хотя несколько, скорее всего, подстрелили. Кровь, оторванные конечности... Это с виду всё как человеческое. Да и внешне они на людей похожи... Но это не люди. Люди не могут делать такое, люди на такое не способны... Это демоны, сынок, демоны.
   - Может, они просто утаскивают тела убитых с собой?
   - Может, и утаскивают... Но даже просто ранить их непросто.
   - Ну, сегодня вы же чем-то достали эту тварь...
   - Вот из этой крошки, да, - агент показал мне обрез охотничьего ружья, с кое-как приделанным проволочным прикладом. Судя по резьбе и дереву, когда-то это был дорогой охотничий штуцер, стоящий как пара спортивных машин. Но сейчас это был просто обрез. С проволочным прикладом, чтобы можно было стрелять с одной руки, не опасаясь вывиха запястья от сильной отдачи.
   Махоуни открыл казённик и вытащил один из дробовых патронов, явно снаряжённых самопально.
   - Я не думал, что сегодня встречусь с монстрами, поэтому у меня под рукой был дежурный заряд. Рубленная серебряная проволока со стеклянной крошкой - самое оптимальное сочетание. А вот здесь... - агент достал из кармана револьверный патрон. - Серебряные пули сорок четвёртого калибра...
   Я подумал, что в этом городе определённо вообще нет ни одного нормального человека кроме нас. Полковники считают себя местными лордами, ди-джеи с песнями и шутками устраивают зачистки и геноцид, а агенты ЦРУ считают, что серебряные пули спасут их от демонов.
   Прояснение ситуации, которого я так жаждал, вроде бы наступило... А, вроде бы, и нет. По крайней мере, лично мне всё происходящее вокруг было не особо понятнее, чем, допустим, вчера.
   Однако пока что стоило довольствоваться хотя бы этим... И всё-таки выполнить нашу грёбаную миссию!
   - Понятно, - хотя на самом деле мне ни хрена, просто ни хренашечки не было понятно. - И хочу напомнить, что мы прибыли, чтобы эвакуировать вас. Или ваши документы. Но это на случай, если вас нельзя будет эвакуировать.
   - Не пойдёт, сынок, - улыбнулся агент. - Для начала я должен закончить наш небольшой спор с полковником Коннорсом. ЦРУ всегда заканчивает начатое. Так что в ваших интересах помочь мне, потому как чем раньше я покончу со всем этим, тем быстрее мы сможем покинуть этот город.
   Первым моим желанием было дать этому психу по башке, засунуть в мешок и тащить к точке эвакуации. Однако после короткого раздумья я решил, что делать это с мужиком у которого в подчинении находятся несколько десятков безбашенных головорезов - как минимум, чревато.
   Так что...
   - Мы поможем, - кивнул я. - Какие наши дальнейшие планы?
  
  
   32.
  
   - ...Как-то так, - закончил я свой рассказ, время от времени бросая взгляды на разговаривающего по спутниковому телефону в дальнем углу Махоуни.
   - Значит, золотой запас Кувейта? - сдвинув на лоб бейсболку, почесал затылок Си Джей. - Нехило...
   - Короче, мы теперь вместе с террористами, - хмуро буркнул Дойл.
   - Тссс! - тут же зашипел Юрай, оглядываясь по сторонам. - Услышат ещё...
   - Придётся побыть с плохими парнями, - скривился я. - Вариантов больше нет
   - А если...
   - Я думал о том, чтобы дать Махоуни по его дурной башке и отволочь к точке эвакуации. Но это бред.
   - Да уж.
   - Мда. Ситуация.
   - И что конкретно нам делать? - тихонько спросил Юрай. - У этих... союзников есть какой-нибудь план действий?
   - Помимо "убить всех "стражей" во славу демократии"? - хмыкнул снайпер. - Очень сомневаюсь.
   - В таком случае в наших интересах побыстрее закончить эту идиотскую войну, - произнёс я. - В том числе и... нанеся "стражам" неприемлемый урон.
   - Убить всех "стражей" во славу демократии, - гнусаво повторил Си Джей. - Так, сэр?
   - Заткнись, капрал. "Стражи" - мятежники и дезертиры. Теперь мы знаем это совершенно точно.
   - Да? Со слов агента ЦРУ, которые подрабатывает дрессировщиком террористов на полставки? - хмыкнул Дойл. - Да, это очень надёжный источник...
   - Так, - мне это начало надоедать. - Ни вам, ни мне всё это дерьмо не нравится. Но иного выхода у нас просто нет - это наилучший вариант. Чем раньше мы наведём здесь порядок, тем быстрее сможем отсюда убраться. И сейчас я иду к Махоуни, а всё ваше недовольство вы можете изложить мне в письменном виде. Но только на мягкой бумаге. Можно сразу в рулонах. Всем всё ясно? Отлично.
   Я подошёл к стоящему в компании двух боевиков Махоуни.
   - Сэр, - коротко кивнул я.
   - Полного подчинения требовать не буду, - смерил меня слегка насмешливым взглядом агент. - Но вопрос содействия даже не обсуждается. Это Ибрагим и Мовлад - мои заместители.
   Ибрагим оказался высоким тощим арабом лет двадцати пяти, если я правильно разбираюсь в их бородатых мордах. На рукаве потёртой камуфляжной куртки виднелся флаг - кажется, Кувейтский и следы споротых лычек. Наверняка - дезертир.
   Мовлад же в противовес был невысоким широкоплечим головорезом лет за сорок, вооружённого "калашом". Неожиданно вспомнилось имя Мовлади Удугова - когда-то известного чеченского террориста.
   Зацепился взглядом за правую руку, лежащую на рукояти автомата, увидев на ней смутно знакомую татуировку...
   "ДМБ-90".
   Ярость полыхнула ослепительной вспышкой. Дёрнувшаяся рука лишь чудом не выхватила из кобуры пистолет.
   Ах ты, тварь...
   Я закрыл глаза, сделал глубокий вдох и медленно расслабил напрягшиеся мышцы.
   Спокойно, Алекс, спокойно... Не сейчас. Не здесь. Дождись боя, окажись за спиной этого ублюдка и лишь тогда...
   - Значит так, парни... - Махоуни, кажется, не заметил моего поведения. Агент достал из подсумка карту в прозрачном пакете. - Есть кое-какая важная информация. Известно, что "стражи" готовят новую попытку прорыва из города, а наша задача - не дать им этого сделать...
   - Зачем? - каркающим голосом произнёс Ибрагим. - Если "стражи" уйдут, то всё их добро достанется нам без боя.
   - Сынок, ты тупой, - снисходительно произнёс агент. - "Стражи" никогда и ничего нам не оставят - они либо взорвут хранилище, либо, что вероятнее, заберут золото с собой. Поэтому! Нужно заставить их выдвинуться раньше намеченного срока, когда они не будут готовы.
   - Как мы это сделать? - с сильным акцентом спросил Мовлади.
   - У "стражей" осталось не так много топлива - часть они тратят на работу электростанций и водокачек, часть используют для транспорта. Если уничтожить их главное топливохранилище, то им придётся выбирать - либо продолжать сидеть в городе, тратя горючее на электричество и водоснабжение, либо срочно проводить последнюю попытку эвакуации.
   - Вы думаете они побегут? - спросил я.
   - Я бы побежал, - ухмыльнулся агент.
   - Есть план? - спросил Ибрагим.
   - Мы с агентами Хигенсом, Риксом и Ковальски нанесём мощный удар по обороне "стражей" завтра на рассвете. Диспозиция такова...
   Махоуни вытащил карту из файлика, развернул её и начал водить по ней перемотанным пластырями пальцем.
   - Хигенс поведёт своих по Первой улице, - этот ведущий с севера на юг проспект был ближайшим к побережью
   - Рикс - по Магриб-стрит, - эта улица была глубже в городе и шла параллельно Первой.
   - ...а Ковальски - по Риадх-роуд, - параллельная первым двум и расположенная в глубине суши.
   - Мы же, как самая многочисленная группа, займёмся непосредственно топливохранилищем. Зайдём с фланга, поднявшись по Газали-стрит на Аль-Джахра-роуд и дойдя до "зелёной зоны" "стражей". Но только после того, как "стражи" втянутся в бои с остальными агентами и начнут продвигаться на юг. Нам необходимо подождать, пока они отвлекутся и только тогда заходить им в тыл.
   - Как будем отходить? - спросил я.
   - В сторону порта, - ответил Махоуни. - Там много брошенных кораблей и есть где затаиться в случае чего.
   План мне не понравился, хотя выглядел тактически грамотным. Но он не понравился мне тем, что Махоуни решил взять на себя самое опасное задание и как легко он об этом говорил. Что-то здесь явно было не так...
   - Какие силы у нас и у "стражей"? - решил уточнить я самое главное.
   Какая мне разница в сколько колонн мы построимся и с какого фланга будем заходить? Меня интересуют конкретные данные, потому как без них воевать - всё равно, что прыгать в воду под мостом. Никогда не узнаешь что именно прячется под водой, пока не долбанёшься головой об бревно или не пропорешь ногу арматуриной...
   - В нашем отряде будет полсотни человек, - ответил Махоуни. - Лёгкое стрелковое вооружение, немного гранатомётов, дюжина "техничек". Ещё кое-что по мелочи. Отряды остальных агентов - в общей сложности где-то сотня человек. Против нас будет примерно батальон - до четырёх сотен человек, хорошо вооружённых и экипированных, какое-то количество бронетехники... Не могу сказать точно, сколько у "стражей" осталось бронемашин на ходу. Ориентировочно - пара танков и десятка два лёгких бронемашин, плюс артиллерия. Насчёт вертолётов - не знаю, горючего для "вертушек" у них осталось очень немного, и они его экономят.
   Первым моим желанием было расхохотаться от услышанного. Вторым - выругаться как можно сильнее и всё-таки реализовать план о эвакуации невменяемого Махоуни в мешке.
   - То есть нам предлагается вступить в бой с до зубов вооружённым армейским батальоном? - как можно спокойнее осведомился я.
   - Ты не понимаешь нашей тактики, сынок, - хмыкнул агент. - Мы не воюем - мы пускаем кровь и бежим. Это диверсионная операция, полномасштабного боя не будет.
   Да ну? И ты думаешь, морда твоя цээрушная, что я поверю в такую лажу?
   - Ещё вопросы?
   - Да, последний. Если что - где мне найти ваш кейс, сэр?
   - Если что - моё выживание и успех нашей миссии в твоих интересах, сынок, - ухмыльнулся Махоуни. - Мой кейс находится там же, где и золотой запас Кувейта - на базе "штормовых стражей" в небоскрёбе "Тысячи и одной ночи".
   Твою же ж мааать...
  
  
   33.
  
   - Что с боеприпасами? - поинтересовался я.
   - Терроры отсыпали нам достаточно, - скривился Дойл, укладывая пулемётную ленту в ранец. - Алекс, ты уверен, что знаешь, что...
   - Нет. Но у нас нет другого выхода.
   - Эй, наёмник! - крикнул мне стоящий вместе с несколькими боевиками Махоуни. - Подойди, есть разговор!
   Я зашагал к агенту и на полдороге столкнулся с Мовлади. Точнее, мы почти разминулись, но боевик специально задел меня плечом и вцепился рукой мне в разгрузку.
   - Ты мне не нравиться, американец, - тихо, но с угрозой произнёс террорист.
   - Ты мне тоже, - в тон ему ответил я, вырывая куртку из хватки бородача.
   - Берегись, - боевик отпустил меня. - Если ты сделать что-то глупо - сильно пожалеть.
   - Когда-нибудь я... - я вытянул указательный палец в сторону террориста, дёрнул им, а затем сдул воображаемый дымок. - ...тебя. Помни это.
   Это не было пустым бахвальством. Я просто уведомлял эту мразь о своих намерениях. Не угрожал, а именно уведомлял.
   С чего такая ненависть? Ну... Как бы, у меня старые счёты с такими, как он.
   - Наёмник! Сержант!..
   - Сэр? - я подошёл к агенту.
   - Рация есть? Настрой на... Какая там частота?.. - Махоуни поинтересовался у стоящего рядом боевика с рацией за плечами.
   Я настроился на нужную волну, и до меня донёсся уже знакомый голос придурка Хьюза:
   - ...имя, звание и подразделение.
   - Рикс, - послышался чей-то хриплый голос. - Дэвид Рикс, специальный агент Цен... траль... ЦРУ.
   - Чем вы занимались в Кувейте последние два месяца?
   - Я... я занимался сбором... информации...
   - Какого рода информации? - вежливо поинтересовался Хьюз.
   - Я... это... нет... я не сделал ничего...
   - Какого рода... Хотя, что вы мне тут лечите, мистер Рикс? Мы и так всё про вас знаем. Вы - один из полевых командиров мятежников. Я бы даже сказал - ересиарх, выступающий против светлых идеалов нашей демократической диктатуры насилия! Так что вопросы мы вам задавать не будем... Всё равно вы скоро расскажете всё сами. Джонни, запускай нашу музыкальную машину.
   На заднем фоне завизжало что-то напоминающее бор-машину, а затем послышались истошные вопли.
   Рации мы все вырубили почти синхронно.
   - Рикс долго не продержится, - заявил Махоуни. - Так что когда он расскажет о завтрашней атаке "стражам" и лично этому психопату Хьюзу - лишь вопрос времени.
   - Всё отменяется? - спросил я.
   - Нет, мы просто внесём коррективы в план. Придётся тебе и твоим парням заняться Риксом...
   - Мы не специалисты по освобождению заложников.
   - По хрену. Просто попытайтесь. Не получится - прикончите Рикса и всё.
   - Прикончить Рикса?
   - Со слухом проблемы, сынок? Так или иначе он не должен проболтаться.
   - Так его наверняка допрашивают в штаб-квартире "стражей"...
   - Хьюз там не бывает, - покачал головой Махоуни. - Эта гнида мотается по всему городу вместе с отборной сотней "стражей" - они зовут себя "зулусами". Что-то вроде дезертирской гвардии. Узнаешь их по балаклавам с намалёванным черепом - придурки любят показуху.
   - И где же он сейчас?
   - Да хрен его знает, сынок! Разве сторож я маньяку своему? Но сигнал пеленгуем - это где-то не слишком далеко. Хьюз вообще любит шляться на передовой...
   - Кто это вообще такой? - спросил я. - Правда ди-джей, что ли?
   - Капитан Джереми Хьюз был командиром медицинской роты полка.
   - Он - псих, - заметил я.
   - А я знаю, сынок! - расхохотался Махоуни. - И всегда им был. Но Коннорс ему доверял... Почему-то. Похоже, что доверяет и сейчас... В отличие, например, от штаба, который расстрелял в полном составе.
   Это я уже, вроде бы, слышал...
   - Да и вообще как-то у него с офицерами не заладилось, так что, похоже, что Хьюз - последний оставшийся в живых офицер "стражей". Ну, не считая самого Коннорса.
   Так... А вот этого я ещё не слышал и услышанное мне сейчас совсем не понравилось.
   - Есть координаты, сер, - доложил террорист. - Район стадиона.
   - Это далеко?
   - Примерно миля на восток. Смотайся на разведку, сынок - посмотри что там к чему.
   - Есть, - кивнул я. - Что-нибудь ещё?
   - Ну... - агент поморщился. - Вообще-то этот сектор контролируют боевики Абу Амира.
   - И... это хорошо или плохо? Он за ЦРУ или за "стражей"?
   - Он сам за себя. Так что гляди там в оба, сынок.
  
  
   34.
  
   - ...Где же предел твоей преданности? Молись, пусть она будет жииить!.. - немелодичные завывания Хьюза перекрывались хриплыми воплями. - Агент Рикс, вам нравится наше общество? Можете не отвечать - и так вижу, что нравится... А как вам наш Кувейт? Прелестное местечко, не правда ли? Пляжам Малибу нашёлся серьёзный соперник - наш милый ближневосточный курорт... Рекомендовано агентами ЦРУ, между прочим!
   - "Стражи" непроста запустили... эту трансляцию, - заметил Юрай, когда мы поднимались по песчаному склону.
   - Думаешь, берут на живца? - спросил Си Джей. - А логично ведь...
   - "Стражи" поймали мелкую рыбёшку, насадили её на крючок и забросили обратно в пруд, - произнёс я. - Пришло время дёрнуть за этот крючок.
   - Это ловушка, - буркнул Дойл.
   - Несомненно, - подтвердил я.
   - И мы так бодро шагаем в неё?
   - А у нас есть выбор?
   Молчание Дойла было более чем красноречиво.
   Ну и пусть.
   Да, мы могли бы наплевать на всё, перебить пару десятков террористов, скрутить агента ЦРУ и доставить его через разрушенный город, где у нас не осталось бы ни одного даже условного союзника... Наверное. Каким-то образом.
   Но это ведь на самом деле не выбор, а всего лишь его иллюзия. Иллюзия выбора, иллюзия свободы, подразумевающая возможность этот выбор сделать... А на деле часто никакого выбора не существует. Сделать большую глупость или сделать очень большую глупость - какой тут вообще может быть выбор?
   - Алекс, ты действительно решил связаться с ЦРУ? - негромко спросил Дойл.
   - Сейчас уж лучше они, чем "стражи".
   - Сержант прав, - подал голос Юрай. - Со "стражами" нам сейчас точно не по пути.
   - Их надо остановить, - уверенно заявил Си Джей. - Они спятили.
   - Мы остановим их. Закончим эту чёртову войнушку, выполним миссию и вернёмся обратно.
   - Вчетвером? - саркастически усмехнулся пулемётчик. - Там, где не справились десятки?
   - Эти десятки не были отборными наёмниками, - ухмыльнулся я. - А если серьёзно, парни, кажется, мы здесь единственные нормальные. Махоуни явно не в себе, "танго"... Ну, "танго" они и в разрушенном Кувейте "танго". А вот "стражи" - это уже за пределом всего. И их нужно остановить.
   Мне никто не возразил, но и не одобрил явно. Все пока что размышляли над тем, что происходит.
   ...Путь на восток был не из лёгких. Почему-то этот район города стал местом, где ветер намёл огромные барханы. Мы всё поднимались и поднимались вверх, жарясь под палящим кувейтским солнцем и были благодарны за то, что пока что не было бурь...
   - Ого, - присвистнул Си Джей, обозревая раскинувший перед нами вид. - Ничего себе...
   Зрелище действительно было впечатляющим.
   Среди песчаных барханов, поднимающихся вверх на многие десятки, а то и сотни метров, чернел огромный провал. Его стенами были покосившиеся и полуразрушенные высотные здания, а на север уходило словно бы прорубленное титаническим мечом узкое ущелье, через которой ветер и выдувал песок. Почему тут образовался именно такой ландшафт? А хрен его знает.
   Но нам туда не надо. Мало ли кто может сидеть в этой меганоре? Уж явно не Братец Белый Кролик, так что лучше не рисковать и не пытаться выяснить, насколько глубока кроличья нора...
   Миновали этот странный элемент пейзажа и двинулись дальше по направлению к стадиону. На стадион он, кстати, похож был мало - его почти полностью погребло под песком, поэтому сейчас это была просто GPS-отметка на карте. "Здесь был стадион". Теперь его нет. Стадион Шрёдингера какой-то получается - он как бы есть, но в то же время его как бы и нет...
   Ориентировать на местности было не слишком просто. Спасала только электронная карта в планшете Юрая, потому как никаких других ориентиров не было - ровный песок на месте улиц, дюны на месте зданий, а наиболее высокие из них элементарно рухнули.
   - Сотня ярдов, - произнёс Юрай, указывая вперёд. - Сигнал идёт оттуда.
   Здание как здание. В Кувейте таких - без счёта. Полуразрушенное, полузанесённое... И подозрительно тихое.
   Вокруг - ни души, техники поблизости тоже не видать - даже какого-нибудь завалящего джипа...
   Подозрительно. До подозрительного подозрительно.
   Поднялся ветер. Нехороший такой ветер, что предшествует очередной буре. И пока мы крадучись, как говорится, используя складки местности, подбирались к зданию, с песка вокруг стёрло любые следы - ботинок ли, шин или гусениц.
   Мы сдвинули на глаза очки и замотали лица платками - ветер всё крепчал и крепчал. Надвигалась очередная буря...
   К парадному входу мы, разумеется, даже не совались. К наиболее очевидным и от того опасным направлениям - тоже. Обойдя всё здание по периметру (да, долго и нудно, зато разумно), нашли в земле очередную щель - наверняка проход на подземные этажи. Глубина там оказалась довольно существенная - на уровне второго этажа примерно. То есть просто прыгать - чревато нехорошими последствиями. Да, на дне вроде бы ничего травмоопасного в свете фонариков не обнаружилось, а вот под песком, что покрывал пол? Да сколько угодно...
   Закрепили на крепко держащемся куске арматуры трос, сбросили его в провал, спустились по нему вниз...
   - Чувствуете? - шёпот произнёс Си Джей, насторожённо оглядываясь по сторонам.
   О, да... Это было сложно не почувствовать...
   В воздухе отчётливо воняло смертью. Не в абстрактном понимании, а в прямом смысле этих слов - смердело гниющими трупами.
   Вокруг нас было довольно просторное помещение... Назначение которого было теперь неизвестно. Мусор и много песка - сейчас это стандартный интерьер почти всех помещений в Кувейте.
   А вот то, что мертвечиной несло с той стороны, где находились надземные этажи - настораживало...
   Прошли через выбитую дверь, миновали короткий коридор, повернули направо, потом налево и прямо, ещё одно помещение...
   - Твою мать, - ругнулся Юрай.
   И ругаться было от чего - лучи тактических фонарей выхватили десятка два полуразложившихся трупов с чёрными полиэтиленовыми мешками на головах около одной из стен. Позади них в пластиковых панелях виднелись многочисленные выбоины от пуль.
   - Гляньте на их форму, - указал Дойл.
   А ведь верно - форма на них американская... Насколько понял, кувейтская армия, когда ещё существовала, пользовалась другим обмундированием. Здесь же...
   - Это что же получается - "стражи" убивали друг друга? - присвистнул Си Джей.
   - "Стражи" расстреляли собственный штаб, - произнёс я. - Так чему ты тогда удивляешься?
   Занятно. Почему я сказал "стражи", а не Коннорс? Я всё ещё отказываюсь верить в сумасшествие полковника? Возможно. Но почему?
   Мы начали осторожно начали подниматься на верхний этаж. В песке начали попадаться следы от армейских ботинок, и чем дальше, тем больше. Следы крови... Уже запёкшейся - пролитой явно не сегодня и не вчера.
   Что-то было не так. Даже для ловушки тут было слишком тихо, и в то же время это слишком уж походило на ловушку.
   На входе в холл мы просидели минут пятнадцать, вслушиваясь и всматриваясь в окружающий нас сумрак.
   Ничего. Только проникающий сквозь стены грохот беснующейся на улице бури, свист ветра да шорох песка.
   - Это точно то здание? - негромко спросил я.
   - Помехи, Алекс, - слегка виновато ответил Юрай. - Сейчас даже у лучшей техники слишком большой разброс.
   Значит, с пеленгом мы ошиблись. Не слишком неожиданная новость, учитывая погрешность плюс-минус лапоть в любых координатах...
   - Идём дальше.
   Мы поднялись по лестнице и вышли на балкон, опоясывающий холл поверху. Двинулись в сторону виднеющихся в противоположном конце дверей.
   Потолок над нами был сделан из сверхпрочного стекла, из пробоин в котором при каждом порыве ветра внутрь сыпался песок. Сквозь немногочисленные прорехи в покрывающем его снаружи слое песка не было видно ничего кроме круговерти жёлто-багрового сумрака...
   Неожиданно сквозь одну из прорех мелькнуло что-то... что-то, напоминающее замотанного в балахон человека с винтовкой в руках.
   В следующее мгновение одна из стеклянных плит над нами разлетелась на части, обрушиваясь вниз стеклянной крошкой и волнами песка, впуская внутрь здания бурю.
   Среди кружащегося в воздухе песка на металлической балке стала видна фигура целящегося в нас человека со снайперской винтовкой. Я вскинул автомат, но Си Джей успел первым, сбив вражеского снайпера одним точным выстрелом.
   Без лишних команд и разговоров мы рванули вперёд, добегая до запертых дверей.
   Дойл со всей дури пнул их, двери жалобно заскрипели, но выдержали. Тогда пулемётчика сменил я, выпалив в область замка из подствольного дробовика. Пластик разлетелся на части, и двери распахнулись прямо нам в лицо. По ту сторону оказалось просторное помещение с большими выбитыми окнами, через которые внутрь проникала буря...
   По ту сторону обнаружилось просторное помещение с колоннами, высокими каменными коробами с давно засохшими растениями и высокими выбитыми окнами, через которые внутрь нанесло горы песка.
   А ещё за колоннами и этими каменными хреновинами укрывался примерно десяток человек с оружием и в американской форме.
   "Стражи"!..
   Дойл полоснул пулемётной очередью от бедра, срезав сразу четверых в спину. Я выцелил оборачивающегося к нам солдата и всадил ему три пули в грудь, заставив его перелететь через баррикаду. Одного снял Си Джей, Юрай перебил короткой очередью ноги ещё одного "стража", а затем метнул гранату в сторону стоящего за опрокинутым автоматом для продажи напитков крупнокалиберного пулемёта.
   Взрыв. Визг осколков.
   Двое "стражей" пытавшихся развернуть "браунинг" в нашу сторону рухнули на пол. Ещё двое открыли беспорядочный огонь и начали отходить.
   - Вперёд! Не дайте им уйти!
   Прикрывая друг друга, рванули вперёд. Пробегая мимо раненого американца, на автомате добил его пулей в голову.
   В спину не бьют только мёртвые. В спину не бьют только мёртвые.
   Перебежка, укрываюсь за этой каменной хреновиной. Двое
оставшихся в живых "стражей" тоже залегли и ведут по нам огонь
. Дойл высовывается из-за колонны и пулемётным огнём прижимает врагов. Юрай заходит с фланга, укладывает одного "стража" и заставляет отступить второго... Которого ранит в ногу Си Джей и добивает Дойл.
   Достигли задравшего ствол вверх пулемёта, который держал на прицеле выход на улицу. В десятке метров впереди из багровой мглы песчаной бури начали появляться новые солдаты, стреляющие в нашу сторону.
   Дойл и Си Джей рванули в стороны, залегая и укрываясь. Мы же с Юраем остались около "браунинга". Я убрал автомат за спину и спихнул с "браунинга" тело убитого "стража". Пулемёт, кажется был невредим - американец своим телом поймал большую часть осколков, способных повредить оружие...
   Приподнялся на одно колено, берясь за рукоятки "браунинга" и разворачивая пулемёт в сторону атакующих. На всякий случай передёрнул рукоятку заряжания, и вжал большими пальцами спусковую клавишу.
   "Браунинг" загрохотал, выплёвывая в сторону возникающих из песчаной пелены "штормовых стражей" вихрь крупнокалиберных пуль. Взбирающихся по склону американцев начало в прямом смысле слова рвать на части разогнанными до сверхзвуковой скорости здоровенными кусками свинца. Пулемёт, будто поганая метла, вымел всех противников перед нами, а затем с громким лязгом замолчал. Похоже, что песок попал в механизм и вызвал поломку, устранять которую у нас не было ни времени, ни желания, ни возможности.
   - Вперёд!
   Охрененно умная команда. Но ничего более умного я сейчас придумать и не мог. Главное - не сидеть на месте, двигаться, перемещаться. Если нас зажмут и окружат, то отряду конец.
   Чёртов Махоуни! Чёртовы "стражи"! Чёртов Кувейт! Чёртов я! Всех ненавижу!
   Бушующий на улице песчаный ураган сразу же заставил перейти с бега на медленный шаг - по-иному сквозь бурю продвигаться просто не получалось. Я сменил автомат на пистолет, пробивая собственным телом путь сквозь наполненный песком воздух. Карабин сейчас, скорее всего, заклинит, а дистанция контакта сейчас как раз пистолетная.
   Движение справа!
   В круговерти песка метрах в пяти на два часа появляется какая-то смутная тень - две пули в неё. Исчезает. Ещё одна тень на одиннадцать часов - ещё две пули. Тоже исчезает. Ещё одна тень прямо передо мной - и снова две пули. И снова две пули. И снова две пули? Какого хрена?
   Спустя несколько шагов и пару метров пройденного расстояния меня начинает душить нервный смех - это был просто раскачиваемый ветров кусок пластиковой обшивки какого-то здания. Изрядно раскрошенный и с пулевыми отверстиями.
   Я - волшебный стрелок, я бью без промаха. Шесть магических пуль мне дарил Люцифер и в придачу хромированный "кольт"...
   И почему мне кажется, что это уже со мной было?..
   Ещё одно здание, пара выбитых дверей. Настороже входим внутрь - холл, лестница... Где-то наверху слышны крики. Голос похож на голос агента Рикса. Так ловушка была здесь, а мы просто нечаянно вышли на "стражей" с той стороны, откуда нас не ждали?
   Вперёд и вверх!
   Лифт, разумеется, не работает. Но лестница довольно широка и относительно цела. По крайней мере, не кажется, что она развалится прямо под нами. Оставляем позади пролёт за пролётом, - крики слышатся всё ближе...
   Коридор с дверьми. Которая из них? Кажется, вот эта...
   Юрай и я встаём рядом с дверью. Дойл пинком вышибает хлипкую дверь и делает шаг в сторону. Юрай проскальзывает вперёд первым, я - следом за ним... И едва не падаю вниз, обнаружив впереди огромный провал.
   Не знаю, что тут было, но вроде бы раньше это был актовый зал. А сейчас в этом актовом зале почти начисто отсутствует пол, рухнувший на этаж ниже. Кто виноват и чья в том вина - косоруких строителей или подрывников?
   - Алекс, смотри... - Юрай указал вперёд.
   - Вижу.
   К потолку вниз головой был подвешен труп не первой свежести, одетый в смесь камуфляжа и гражданской одежды. Подвешен он был на тросе, оплетённом тонким шнуром, который обматывал шею трупа и через дыру в подбородке забирался внутрь его головы. Изо рта мертвеца торчал вырванный откуда-то динамик из которого и доносились крики.
   - Креативно, - оценил Си Джей. - Наверняка это местный ди-джей - шутка как раз в его стиле.
   Какая-то неважная шутка - мне почему-то совсем не смешно.
   - Вряд ли это Рикс, - заметил Дойл. - Этот парень мёртв уже достаточно давно...
   По ушам неожиданно ударил мерзкий звук помех в колонках, заставивший нас моментально рассредоточиться по укрытиям. Я плюхнулся за перевёрнутым столом, убрал пистолет в кобуру и достал автомат.
   - Привет! - послышался чей-то жизнерадостный голос.
   Чей-то?..
   - Ты кто такой вообще? - поморщившись, произнёс Юрай, оглядываясь по сторонам.
   - А вы кто такие? - спросил Хьюз.
   - Он нас слышит! - бросил Си Джей, водя стволом винтовки из стороны в сторону.
   - Для тебя я сержант Пошёл-ты-нахрен, - рявкнул я. - Что за херня тут происходит?
   - Что ж, сержант... Вообще-то эту ловушечку я ставил на кого-то вроде агента ЦРУ... Вы, случайно, не агент ЦРУ?
   - Нет!
   - Да, кажется, вы и правда не из ЦРУ... Вы вообще непонятно кто. Никто не знает, кто вы - ни мистер Чих-Пых, ни братья Дрюкалз, ни Плюшевый Слоник... Я их всех спросил - никто вас не знает. И это опасно!
   - Опасно для кого? - я тянул время, пытаясь понять, как нам отсюда выбираться.
   Возвращаться обратно тем же маршрутом? Рискованно... А как насчёт сигануть вниз к вон тому проходу? Может быть, может быть...
   - Опасно для кого? - задумался Хьюз. - А для всех! Поэтому.... Скажите честно - вы же не думаете, что мы вас так просто отсюда выпустим, а?
   - Вообще-то думаем, - я жестами указал, что всем делать по моему сигналу. - Мы наёмники "Академии", нас послало командование найти выживших...
   - Вы их нашли, - усмехнулся Хьюз. - И поэтому мне жаль вас. С радостью поиграл бы с вами чуть подольше, но увы! Дела, дела... Прощайте, наёмники.
   - Вперёд! - заорал я, прыгая вниз.
   В тот же момент над нашими головами прогремели мощные взрывы. В грохоте рушащихся опор потолок начал падать вниз.
   Я приземлился на пол, перекатом погасил инерцию, и рванул вперёд - к виднеющемуся проходу.
   Ещё взрывы.
   Снёс плечом едва держащуюся на одной петле дверь, которая влетела внутрь. Следом за ней влетел и я, на пару метров обогнав остальных парней.
   По ту сторону оказался длинный открытый переход, тянущийся к стоящему невдалеке зданию. Ветер успокаивающейся бури насквозь проходил сквозь выбитые окна в галерее, гремя ошмётками жалюзи.
   Тридцать метров до следующего здания.
   - Эй, эй, что за ерунда? - в наушнике рации послышался недовольный голос Хьюза. - Вы почему не подохли, а? Я же так долго всё придумывал, чтобы вышло красиво и стильно, а вы... Эй, "зулусы"! У нас тут завелись крысы! Почему эти крысы ещё живы? Почему они, мать вашу, ещё живы?
   По галерее ударил плотный огонь, ведущийся откуда-то с земли. Судя по причиняемым разрушениям, это было что-то вроде автоматической пушки - снаряды крошили бетон и прошивали проход насквозь.
   Хьюз начал вдохновенно завывать по рации "Реквием" Моцарта, а нам не оставалось ничего другого, как со всех ног бежать вперёд.
   - Беги, Форест, беги! - восторженно орал ди-джей. - Чёрт, да у вас потенциал, парни! Давайте! Не подведите папочку Хьюза!
   Ещё... ещё немного... почти добежали ведь...
   Я первым влетел в проход, ведущий в новое здание. Следом за мной забежал Юрай, Си Джей и тяжело дышащий Дойл замыкающим.
   В следующее мгновение что-то ударило по галерее прямо за нами. Раздался мощный взрыв, ударная волна швырнула нас вперёд. С грохотом часть внешней стены здания обрушилась, заваливая проход.
   По полу, потолку и стенам прошла волна дрожи, приведшая в колебание всё здание.
   - Уходим! Надо живо выбираться отсюда!
   Здание содрогнулось от ударов снаружи и начало отчётливо крениться.
   Мы выбежали из холла в котором оказались в какой-то коридор и понеслись вперёд. Пол под ногами начал отчётливо задираться вверх - похоже, что здание или его часть вполне могло обрушиться...
   Двойные массивные двери впереди. Наверняка закрыты.
   Первым добежав до выхода, я со всей силы пнул по ним. Двери скрипнули, заскрежетали, но не открылись. Уже привычным движением направил ствол дробовика в район замка, передёрнул затвор и влепил заряд картечи.
   Двери слегка выгнуло наружу, послышался глухой рокот, из пробитого выстрелом отверстия выплеснулся песок.
   - Ах, ты... - только и успел я сказать.
   Обе створки буквально вынесло массой скопившегося по ту сторону песка. Меня отбросило назад, опрокидывая на спину и таща вниз.
   - Алекс! - Дойл, успевший вовремя отскочить в сторону, выбросил вперёд левую руку, хватая меня за разгрузку.
   Я попытался упереться и подняться на ноги, как в этот момент ещё один сорвавшийся обломок двери ударил Дойла по руке, заставив его выпустить меня.
   Меня подхватила рвущаяся вниз масса песка и понесла вместе с собой. Проскользив по полу, я перелетел через провал и был брошен прямо на прутья арматуры, торчащие из полуразрушенного пола.
   Каким-то чудом извернулся в воздухе и не насадился грудью на штыри, успев зацепиться правой рукой за один из них. Но это стоило мне выпущенного из рук автомата, который улетел куда-то вниз.
   Ноги свободно болтались в пустоте - подо мной темнел провал куда-то на нижние этажи здания. И падать туда мне было явно противопоказано...
   Немного подтянулся, схватился второй рукой за этот же штырь... А затем он выломался из стены вместе с куском бетона, и вновь полетел куда-то вниз.
   Пролетел метра четыре по воздуху, я приземлился на какую-то наклонную плиту, больно приложившись плечом и продолжив падать куда-то вниз. Удар о выступающий кусок бетона заставил меня клацнуть зубами, но бронежилет спас от серьёзной травмы.
   Ещё несколько метров в скольжении, несколько безуспешных попыток уцепиться хоть за что-нибудь, и я, выбив болтающийся кусок, вылетел куда-то наружу.
   Солнечный свет ослепительной вспышкой ударил по глазам, и я с ужасом понял, что несусь по внешней стене покосившейся высотки, которая стояла прямо на краю виденного ранее провала.
   Скрюченные пальцы бессильно проскользили по гладкой поверхности здания - зацепиться было просто не за что. Твою мать, да я же так разобьюсь!..
   Неожиданно стена прямо передо мной резко оборвалась, и я с воплем полетел куда-то вниз с огромной высоты. Внизу промелькнуло что-то вроде флагштока или ещё какой-то металлической балки...
   Сейчас или никогда. Сейчас, или я разобьюсь.
   На лету схватился за металлическую трубу и вцепился в неё, как в свою последнюю надежду на спасение. Руку едва не вывернуло из сустава - настолько силён оказался рывок, но я всё-таки не сорвался вниз.
   Балку неожиданно провернуло, и я с размаху впечатался спиной в прочное стекло высотки. Не разбил, потому как такое стекло выбить даже моей тушей нереально.
   Кое-как удержался, вцепился второй рукой в балку. Скользкая, тварь! Надо... Зараза, надо... Или уцепиться покрепче, или стекло расколотить всё-таки...
   Пистолет в кобуре, на поясе за спиной свёрнутый трос с карабином. На конце флагштока набалдашник - по идее можно, зацепиться... Но окно предпочтительнее.
   Осторожно, стараясь на всякий случай особо не раскачивать балку, я вытянул пистолет из кобуры, нацелил в окно, отвернулся и сделал выстрел. Затем ещё один. В стекле появились два отверстия от девятимиллиметровых пуль с окружении густой паутины трещин, но и только. Осторожно двинул стекло ботинком, добавил рукоятью пистолета - никакой реакции. Крепкое, блин!
   Размахнулся рукой чуть шире... И тут балка опасно задрожала и начала понемногу проседать вниз.
   Ах, ты!..
   Спешно затолкал пистолет за пояс, и схватился за карабин, вытягивая за него сложенный трос. Щелчок, карабин закреплён на флагштоке, и тут же балка резко просела вниз. Левая рука проскользила по гладкой металлической поверхности, и я сорвался вниз.
   Пролетел полтора десятка метров, меня резко дёрнуло, и я повис на тросе. Слава Богу, балка выдержала. Хотя бы этот рывок...
   Повис я лицом вверх, извернулся и посмотрел вниз. До земли было метра три. Это уже нормально, это уже не смертельно...
   Новый рывок, я просел на полметра вниз и вгляделся вверх повнимательнее. Флагшток сгибался и выворачивался из стены.
   Новый рывок, и я лечу вниз - прямо на нагромождении каменных обломков около проломленной стены.
   Сильный и болезненный удар сотрясает до самых костей, до крови прикусываю губу, в глазах темнеет, в ушах звенит. Но тело вроде бы слушается, так что, кажется, ничего себе не переломал... Если бы переломал, то это был бы конец.
   Перед глазами - мутная пелена. Но в воздухе наверху что-то мелькает... что-то... летящее вниз...
   Из последних сил резко откатываюсь в сторону, и отползаю в сторону сожжённой машины. А туда, где я был мгновение назад, со звоном ударяет упавший сверху кусок флагштока и отскакивает в сторону. Остался бы на месте - эта хрень пробила бы мне череп или переломала все рёбра, несмотря на бронежилет...
   В глазах темнеет. Приваливаюсь затылком к горячему металлу разбитой машины. Надо мной кусок голубого неба в окружении покосившихся высоток и нависающих песчаных гор.
   Сознание гаснет.
  
  
   35.
  
   ...Я перебежал до куска бетонной стены и укрылся за ним, унимая тяжёлое дыхание. Следом за мной вырос короткий частокол песчаный фонтанчиков, выбитых пулями.
   Перезарядил SCAR, откатился в сторону. Ещё одна короткая очередь мне вслед.
   Кажется, я теперь знаю, где он сидит... Вопрос только в том, как его достать?
   В подствольнике - последняя граната, ручных уже не осталось - все потратил. Тратить, не тратить? Вопрос покруче дилемм Гамлета или Чернышевского...
   Ладно, поехали.
   Высунулся из-за укрытия, зажав приклад винтовки под мышкой и выпалив из гранатомёта.
   Мощная отдача подбросила дуло SCAR и слегка развернула меня вбок. В воздухе мелькнула смутная тень, а затем около стоящего метрах в тридцати впереди сожженного "хамви" послышался глухой хлопок, и распустился желтоватый цветок дыма и поднятого взрывом песка.
   В сторону откатилась человеческая фигурка, сжимающая в руках автомат. Поймал его в диоптр прицела и выпустил несколько коротких очередей - для пальбы взахлёб мощный SCAR трёхсотого калибра предназначен не был.
   Зацепил ногу человека, заставив его вскрикнуть. Неожиданно он резко дёрнулся и затих, а спустя мгновение прилетел гулкий винтовочный выстрел.
   Снайпер.
   Си Джей, мать его так.
   Уложил Юрая, но это ещё ничего не значит. Как говорится, если крокодил сожрал твоего врага это ещё не делает его твоим другом.
   Где он может прятаться? Так... Так! Высота. Снайперы любят господствующие высоты. По крайней мере, такие как Си Джей. Где здесь такие места? На девять и на тринадцать часов. В которой он? Откуда прилетела пуля понять нельзя, а чтобы вынудить его сделать ещё один выстрел нужно серьёзно рискнуть...
   Как быть?
   Сидеть на одном месте не вариант - так на нас может натолкнуться ещё кто-нибудь враждебный. А ещё поднимается солнце, и скоро жара станет нестерпимой. На открытом месте я долго не продержусь... И не стоит забывать про пыльные бури, сводящие с ума своим грохотом. Следующая... А хрен его знает, когда будет следующая. Но она непременно будет. И значит снова этот гул в голове, раскалывающий её на части. Не хочу. Надо с этим как-то покончить...
   Но сначала нужно убить тех, кто решил убить меня.
   Мне нужно убивать. Чтобы выжить.
   Пусть будет высота на девять часов. Я так решил, и это моё право на ошибку. Вперёд!
   Рывок, перебежка. Бросок влево, перекат. Новая перебежка, рывок вправо, ещё рывок вправо. Перекат, перебежка.
   Затаиваюсь около разбитого автобуса. Осторожно выглядываю из укрытия...
   Выстрел. Пуля сбивает и так висящее на соплях зеркало заднего вида.
   Повезло. Мне повезло, мать его. А ещё я теперь точно знаю, где засел Си Джей - я угадал всё верно.
   Рывок вперёд, ещё одну пуля выбивает фонтанчик под ногами. Часто и малоприцельно бью одиночными в сторону полуразвалившегося здания.
   Следующая пуля по касательной задевает бронежилет. Защиту она не пробила, но удар вышел чувствительный, так что меня сбило с ног и отбросило в сторону. Я рухнул на песок, подо мной что-то проскрежетало, а затем песок вокруг меня начал стремительно проваливаться куда-то вниз.
   Поток подхватил меня, я попытался зацепиться за что-нибудь, но безуспешно. Песок моментально ослепил и оглушил, набившись в уши и рот, а затем всё неожиданно прекратилось.
   Я был где-то под землёй, надо мной светлел пролом, сквозь который я и провалился. Отплёвываясь от песка, я двинулся вперёд, осторожно шагая среди темноты подземелья.
   Полузасыпанная песком лестница. Вверх или вниз? Странный вопрос, конечно же вверх.
   Начал подъём, миновал один пролёт, другой, третий... Площадка. Дверь заперта. А за дверью какой-то шум. Даже не шум, а лишь короткий шорох, но я его всё равно успел услышать. Тоже замер и выставил винтовку перед собой. Враг близко? Или мне это только кажется? Враги ведь могут быть где угодно...
   И кем угодно.
   Дверь полетела в меня, выбитая мощным ударом, а следом прыгнул.... Кирк, держащий в руках пистолет и нож.
   "Глок" в руке наёмника дважды громыхнул и затвор остановился в крайнем заднем положении. Что-то с чудовищной силой врезалось мне в грудь, сбивая дыхание и отбрасывая к противоположной стене.
   Кирк отбросил бесполезный пистолет и одним махом преодолел разделяющие нас метры, занося нож для удара.
   Я оттолкнулся локтём от стены и сблокировал удар вскинутой винтовкой, а затем с размаху впечатал приклад прямо противнику в рожу. Кирк подавился кровью и собственными зубами, отлетев прочь. Но если другому такого удара с лихвой хватило бы, чтобы если не отправиться на тот свет, то уж потерять сознание, наёмник лишь оскалился разбитым ртом и вновь бросился на меня.
   Выставил SCAR, целясь ему в живот, но удар ногой отшиб ствол винтовки в сторону. Короткая очередь громом отозвалась в тесном помещении, тяжёлые пули продырявили стену.
   Кончик ножа вспорол верхнюю ткань бронежилета, а в правую скулу прилетел мощный удар. На несколько мгновений я перешёл в состояние нокдауна.
   Что-то больно резануло правую кисть, и я выронил винтовку из рук. Кирк нанёс новый удар, и нож в его руке понёсся мне прямо в сонную артерию. Слегка провернулся вбок, сблокировал удар обеими руками, с силой толкнул плечом противника к стене.
   Удар оказался настолько силён, или стена оказалась настолько хрупка, что мы проломили её насквозь и в клубах пыли влетели внутрь какого-то помещения.
   Мы с Кирком прокатились по полу, пока я не оказался сверху. Враг воткнул мне нож в левое плечо, заставив зарычать от боли. Заблокировал обе руки наёмника и нанёс резкий удар лбом ему в лицо. Выбил нож из руки Кирка, со всей силы ударил правой, чувствуя, как под костяшками хрустнула челюсть врага.
   Наёмник отбросил меня ударом ноги и резко откатился в сторону. Я вскочил на ноги и рванул к нему.
   Кирк подхватил валяющийся на полу металлический прут и хлестнул им меня по ногам. Правая икра взорвалась болью, я потерял равновесие и рухнул на землю.
   На ноги мы поднялись почти одновременно. Враг снова ударил прутом, я отклонился в сторону, пропуская удар мимо себя. Резкий удар ногой в живот отбросил Кирка прямо на торчащие из полуразрушенной стены прутья арматуры. Бронежилета на нём в отличие от меня не было, поэтому металлические штыри с влажных хрустом вошли ему в спину. Но были слишком коротки, чтобы проткнуть насквозь.
   Наёмник глухо зарычал и бешено завращал глаза, явно не собираясь терять сознание от боли, хотя у него были в кровь сломаны нос и челюсть, а спину проткнуло арматурой.
   Я подпрыгнул, схватился обеими руками за торчащую из потолка перекладину, и ударил обеими ногами Кирка, намереваясь насадить его на прутья поглубже. Однако удар пришёл по касательной в левый бок, поэтому врага наоборот сбросило на землю. Но теперь он явно был мёртв, потому как прутья почти полностью вывернули из его спины позвоночник, осколки которого проглядывали сквозь рваный камуфляж.
   Опёрся руками на колени, нагнулся и попытался хоть немного унять тяжёлое дыхание...
   И в этот же момент дверь ведущая внутрь помещения, где я находился, слетела с петель, а в проёме показался скалящийся Дойл.
   - Твою... - я со стоном метнулся прочь, когда комнату прошила длинная пулемётная очередь.
   - Стой, тварь! - донеслось до меня. - Я не дам тебе убить себя! Ни тебе, ни кому-нибудь ещё!
   - Да вы издеваетесь... - выдавил я, выбивая плечом какую-то дверь и оказываясь на лестнице.
   Грохоча тяжёлыми ботинками, я со всей возможной скоростью рванул наверх, слыша позади себя нечто среднее между тяжёлым дыханием и негромким рычанием пулемётчика.
   Лестница под ногами была вся в трещинах и ходила ходуном, со стен свисали пучки толстых кабелей от которых то и дело приходило уворачиваться.
   Новая очередь прошила стену позади меня.
   - Не уйдёшь!
   Твою мать... Да твою мать же...
   Я неожиданно запнулся и рухнул прямо на лестницу. Последнее, что успел осознать - я пытаюсь подняться, лестница скрежещет подо мной, оборачиваюсь назад и вижу оскаленную морду Дойла, который целится в меня из пулемёта.
   Неожиданно лестничный пролёт рухнул вниз, мой враг сделал по инерции несколько шагов и влетел головой в скопище торчащих кабелей. Я успел вцепиться в край площадки , удержаться и подтянуться. Обернулся назад...
   Шея хрипящего Дойла торчала среди кабелей, его глаза закатились, а ноги свободно болтались в воздухе.
   Так тебе и надо, ублюдок.
   Достал из кобуры пистолет и зашагал дальше.
   Пролёт, другой, третий... Открытая дверь. Из-за неё - хлёсткий звук винтовочного выстрела!
   Си Джей.
   Метнулся вперёд, держа пистолет наготове... Впереди показался лежащий на полу у выбитого окна снайпер.
   Неожиданно мой ботинок что-то зацепил, послышался характерный щелчок отлетающей предохранительной скобы гранаты...
   Зараза!
   Ничком бросился на землю. Хлопок! В воздухе запахло химией дымовой гранаты. Ах ты, нищеброд...
   Си Джей перекатился и лёжа открыл огонь из винтовки. Я ответил стрельбой из пистолета.
   На дистанции ближнего боя снайпер даже не смог меня зацепить, что было неудивительно, учитывая стрельбу навскидку из крайне неудобного положения. А вот мои пули изрешетили грудь Си Джея.
   Боёк щёлкнул всухую, но я всё продолжал давить нас пусковой крючок, не сразу сообразив, что у меня кончились патроны.
   А затем пришло понимание - всё, вот теперь-то я в безопасности. Больше ни одна тварь с пустыми глазами не попытается меня убить...
   Всё кончено.
   Шею сзади пронзила острая боль, из моего кадыка высунулось щербатое лезвие, и я захрипел, захлёбываясь собственной кровью.
   - Вот теперь точно всё, - произнёс я, стоя над собственным телом и выдёргивая иззубренный клинок из тела. - Всё должно остаться здесь, в Кувейте. Не я это начал, но я должен это закончить.
  
  
   36.
  
   Я кое-как разлепил глаза и пару минут приходил в себя.
   Встающие вокруг покосившиеся высотки и горы песка, голубое небо над ними. А я всё так же сижу, привалившись спиной к сожженной машине, и всё тело болит так, как будто меня поколотили полдюжины человек.
   Закашлялся, слегка прострелило болью в груди, но совсем немного - может рёбра и треснули, но, скорее всего, целы. Руки, ноги... Шевелятся, слушаются. Боли, как при переломах нет. И то дело, и то радость...
   Поморщившись от боли, проверил рацию, отцепил от пояса трос, одновременно доставая из кобуры пистолет. Связь в порядке... только сигнала на этой глубине похоже что нет. А вот автомат я посеял, пока падал...
   Криворукий баклан.
   Вот и пытайся выжить с одним пистолетом... А, ну гранаты ещё есть. Целых две.
   Шикааарно...
   Где-то поблизости послышалась гортанная речь. Слов не разобрать, но вроде бы говорят по-арабски.
   Ёп... Всё лучше и лучше, Саня. Спуск в полную задницу, глубина сто метров, полёт нормальный!
   Голоса раздавались всё ближе, я затих и вжался в остов машины, вскидывая пистолет.
   Автомат. Мне срочно нужен автомат.
   А вообще меня нет. Меня здесь нет. Здесь никого нет. А раз здесь никого нет, то и уходите куда подальше... Катитесь на хрен отсюда, придурки.
   Шорох шагов слышался уже совсем рядом - буквально в считанных метрах. На фоне это продолжала размеренно литься чужая гортанная речь, да негромко шумела амуниция и лязгало оружие. Звяк-звяк, звяк-звяк... У кого-то явно болтается ремень, звеня антабками.
   Неожиданно моя рация пискнула, всё-таки ловя сигнал. Очень не вовремя ловя, потому что этот писк мне сейчас показался совершенно оглушительным.
   Ну, всё. Я теперь не спрятался, и я не виноват.
   Речь стихла, шаги направились в мою сторону. Отчётливо лязгнул передёргиваемый затвор. Откуда шёл этот звук? Кажется, прямо за машиной, за которой я укрываюсь... ну, тогда я пошёл.
   Тело распрямилось будто пружина, хотя и ноги слегка затекли после сидения на земле. Да и вообще я сейчас был явно в не лучшей форме.
   Однако одним махом вскочил на ноги и перемахнул через капот машины, впечатав подошву ботинка в грудь какого-то бородача.
   За долю секунду оценил обстановку и охватил взглядом всех своих противников.
   Выстрел! Полчерепа стоящего слева боевика разлетелось кровавыми ошмётками.
   Ещё два выстрела, и второй "танго", стоящий передо мной свалился на землю, получив две пули в живот.
   И ещё один выстрел в голову того, что я сбил первым.
   Поблизости раздались крики и топот бегущих людей.
   М-мать...
   Ближайший ко мне дохлый боевик был вооружён дробовиком "бенелли", с которого как-то умудрился частично ободрать сверхстойкое фосфатное покрытие. Вот же дебил!
   Подхватил оружие левой рукой, продолжая сжимать в правой пистолет, и рванул вдоль торчащего из песка контейнера. Достиг угла, и почти одновременно с этим увидел несущихся ко мне боевиков числом где-то в полдюжины голов.
   Ой, хреново...
   Выстрел!
   Аккуратно высунулся из-за угла и выпалил из дробовика с одной руки. Отдача моментально подбросила ствол вверх, едва не вывернув рукоять из ладони, однако двое "танго" упали, вереща от боли. Вытянул правую руку и открыл частый огонь из пистолета. В магазине оставалась едва ли половина патронов, да и не попал я ни в кого, но заставил врагов рассыпаться и залечь.
   Кончились патроны, и я спрятал Mk.23 обратно в кобуру, перехватывая дробовик обеими руками. Самозарядный - передёргивать цевьё, как в помповых, не надо. Прелесть!
   Неприцельно выстрелил на подавление и перекатился вперёд, перехватывая "бенелли" другой рукой - с левой я всё-таки стреляю не так хорошо.
   Бах!
   Заряд картечи буквально снёс боевика, который неосторожно подставил бок под огонь. Ещё один явно потерял голову и с воплем высунулся из-за куска бетона, держа в руках потёртый "калаш". В следующий момент он потерял голову в буквальном смысле, когда выстрел из дробовика просто расколотил её, словно спелый арбуз.
   Двое убито, двое выведено из строя - живём, братцы! Но остались ещё двое, а фактор внезапности потерян. Плохо. И патронов немного осталось... Надо бы пока есть возможность перезарядить пистолет, а то мало ли что...
   - Алекс! Алекс, как слышишь? Приём! - вновь запищала рация.
   - Юрай? - спросил я, косясь в сторону что-то орущих на своём языке боевиков и на ощупь перезаряжая пистолет.
   - Живой!.. Ты там в порядке, садж?
   - А что, похоже?! - не сдерживаясь, рявкнул я. - Бегом сюда, живо!
   - Уже идём. Держись там, Алекс!
   Ни хрена... Прорвёмся. Ещё минуту назад расклад бы куда печальнее...
   В следующий момент расклад стал куда хреновее. Даже ещё хреновее, чем был, когда я оставался один против... Чёрт! В любом случае полтора десятка шагающих в мою сторону боевиков радости не вызывали. Ну, вот ни капельки.
   Достать их из дробовика? Ага, с сорока метров картечью - очень реалистично. Из пистолета? Всех не положу из-за расстояния, да и у меня остался всего один магазин, так что точно всех не положу... На сорока метрах достичь почти снайперской точности "один выстрел - один труп" из пистолета? Фантастика. Подпустить поближе? Ну, разве что только так и никак иначе... Или?..
   Осторожно выглянул из укрытия, осмотрелся по сторонам.
   Противники как раз подходили к очередному зданию. Очень большие и пока что целые стёкла высотой до второго этажа где-то - ничего так фойе. Стёкла - потрескавшиеся, за ними - груды песка. Шанс? Некогда раздумывать!..
   Достал из разгрузки гранату, выдернул чеку и, размахнувшись, метнул её в сторону противника.
   Взрыв!
   Бросок вышел на загляденье точным и удачным. Нескольких "танго" скосило осколками, но основная их масса ударила в держащиеся исключительно на честном матерном слове стёкла. С громким звоном они разлетелись на части и обрушились крупной стеклянной крошкой и песчаными массами, до поры до времени запертыми внутри.
   Боевиков буквально смело и погребло этим рукотворным пустынным оползнем. Кому повезло, и он оказался засыпан не с головой, а всего лишь по пояс, тот начал лихорадочные попытки освободиться.
   Рванул вперёд к лежащему метрах в четырёх от меня боевику. Сменил трофейный "бенелли" на не менее трофейный "калаш" - старый и потёртый, но куда более эффективный и универсальный.
   Присел на одно колено, ловя на мушку барахтающихся в песке "танго". Переключил переводчик режима огня на одиночные выстрелы и начал выпускать пулю за пулей.
   Один... второй... третий... А вот четвёртый и последний - не мой, я в него выстрелить не успел... Тогда?..
   - Сэр! - донёсся по рации голос Си Джея. - Мы здесь!
   Я облегчённо выдохнул и отошёл к стене ближайшего здания, опускаясь на землю и кладя автомат поперёк колен.
   Спустя несколько минут сверху спустились парни из моей команды.
   - Алекс, ты цел? - первым делом осведомился Юрай. - Не ранен?
   - Помяло, но не критично, - я на пару секунд прикрыл глаза, а затем встал на ноги. - Чёрт, где вас носило...
   - Лифт сломался - пришлось идти по лестнице, - съехидничал Си Джей.
   - Отставить шутки, капрал, - рыкнул Дойл. - Это не смешно.
   - Да ладно тебе, Грегори - не кипятись, - вздохнул я. - Главное, что мы все живы...
  
  
   37.
  
   Мне нужен был автомат.
   Мне очень нужен был автомат.
   Калибра 5,56 миллиметров под патроны общенатовского стандарта.
   Но ни одного даже самого завалящего М4 при убитых боевиках не нашлось - у них была куча пистолетов-пулемётов, "калаши" и дробовики, но не было нужного мне.
   А автомат мне был нужен. Мне очень нужен был автомат...
   В итоге вооружился на удивление хорошей сохранности "калашом" - старым-добрым АКМом. В нём нет пластика, поэтому на царящей вокруг жаре цевьё или рукоять не станут плавиться и липнуть к рукам. Правда, не было в нём и таких приятных вещей, как подствольный гранатомёт или дробовик. И уж точно в нём не было коллиматорного прицела - только суровый и аскетичный открытый... А к хорошему ведь привыкаешь так быстро...
   Но главное - автомат у меня теперь всё-таки есть.
   - Выдвигаемся, - скомандовал я, когда мы наскоро обыскали убитых противников, разжившись кое-какими боеприпасами, и двинулись дальше.
   В голове ещё шумело, тело ещё болело - ничего удивительного после того, сколько я кувыркался, падал и бился головой. Но тошноты нет, так что сотрясения мозгов вроде бы и нет... А, может, и нечему там особо сотрясаться.
   Мы шли по тому самому песчаному ущелью на север, выбираясь из этой чёртовой ямы. Поддерживаемые каркасом из зданий, стены песка давили на уставший мозг. Где-то наверху гулял ветер, но здесь внизу было на удивление тихо...
   А ещё везде виднелись следы недавних боёв - гильзы, кровь, выщербины от пуль, трупы... В американской форме и в самого дикого вида обносках. "Стражи" сцепились с отярдами террористов ЦРУ? "Стражи" сцепились ещё с кем? "Стражи" сцепились с кем-то, но какая нам с того разница? Главное сейчас соблюдать одиннадцатую и двенадцатую заповеди - "Не нарывайся" и "Не попадайся".
   Ущелье всё тянулось и тянулось... Пока не вывело нас на небольшую площадь за которым виднелся выход в остальной город. И на это площади...
   - Эй! На них же американская форма! - потрясённо произнёс Си Джей, глядя на пару десятков тел, висящих на окрестных столбах. - Форма "стражей"!
   - Не только, - мрачно уронил Дойл. - Здесь есть и "танго"... Все есть.
   Мы шли вперёд, под скрип кабелей, на который болтались мертвецы. Большая их часть отбыла в мир иной уже давно... Но были и свежие трупы - не то что несколько дней, от силы десяток часов назад их тут подвесили...
   Неожиданно где-то поблизости послышался неопределённый звук. Знакомый, но нечёткий и оттого с трудом идентифицируемый...
   Я жестами подал сигнал быть наготове и осторожно двинулся на звук, прикрываемый остальными парнями.
   Это оказался звук вибровызова телефона, доносящийся из-под лежащего на земле тела, одетого в какие-то камуфляжные лохмотья и сжимающего в руке пистолет...
   Или не из-под него?
   Перевернул тело и невольно вздрогнул от узнавания.
   Истончившаяся морщинистая кожа, обтягивающая выпирающие кости черепа, будто старый пергамент. Многочисленные рубцы и кровоточащие раны, чёрный провал вместо носа. В открытом рту - изрядно прореженные зубы, неестественно сильно выдающиеся вперёд.
   В правом виске - дыра, вместо левого - мешанина костей и гниющей плоти. Пистолет в руке?.. Этот урод застрелился, что ли?
   Стоп, откуда звук-то идёт?
   Сделал ещё пару шагов и обнаружил другой труп - на этот раз в форме "стражей" и с перерезанной глоткой.
   Присел рядом, пошарил по карманам разгрузки и действительно обнаружил телефон. Спутниковый, если правильно понимаю. Странно... Они же вроде бы тут практически не работают из-за всех этих помех в атмосфере?
   На всякий случай нажал клавишу вызова и поднёс трубку к уху.
   - Бакстер, ты там закончил? - послышался смутно знакомый голос. - Надеюсь, обошлось без эксцессов... И надеюсь, что Эмерсон всё-таки поймёт наш сигнал. И все несогласные - тоже.
   - Полковник... Коннорс? - не смог скрыть своего изумления я.
   - Точно так. А ты ни хрена не Бакстер. Тогда кто ты, парень?
   Твою мать. Твою мать!
   Ну и о чём мне сейчас говорить с тем, кто на данный момент является предводителем наших врагов?!
   Неожиданно мне вспомнился один Бакстер - здоровый такой "джи-ай", который был вместе с Коннорсом в то нападение на колонну... Мысленно сопоставил лежащего на песке мертвеца с тем, что помнил...
   Чёрт, а ведь я, получается, знал этого "джи-ай"...
   - Ну уж не лучше меня. Даже не сомневайся, парень. Так что ты?
   Э, я что это вслух сказал, сейчас?
   - Полковник, это сержант Александер, "Академия". Мы...
   - Сержант... Александер... "Академия". Да я, вас вспомнил. Нам как-то выпало сражаться бок о бок. Колонна из Умм-Касра, кажется?
   - Полковник, что здесь происходит? Почему вы...
   - Мы выживаем, сержант. Как можем. И как умеем. Пытаемся выжить в критической ситуации... Но лучше скажите мне - сколько ещё выжило в большом мире?
   - Простите, полковник?.. - я натурально обалдел. - Я, кажется...
   - Да всё вы понимаете, сержант. Прежний мир рухнул и был погребён. А мы - его крохотный уцелевший осколок...
   Если честно, в голове у меня сейчас образовалась настоящая каша. Что за чушь несёт Коннорс? Что ответить ему, что сказать? Что спросить, что наврать?..
   - Полковник, агент ЦРУ Рикс, он...
   - Тоже слышал, да? Это Хьюз, относись к нему с пониманием - он многое преодолел, а не преодолел ещё больше. А агенты ЦРУ... Они не согласны со мной, если тебя это интересует. Они взбунтовались и заплатили за своё право на мятеж. Ужасная глупость, на самом деле. Но я их не виню, ведь они поступили по совести... Но чтобы поддерживать порядок, я обязан раз за разом преподавать им жестокий урок смирения...
   - Это Коннорс? - громким шёпотом произнёс Си Джей. - Охренеть!
   - Что он говорит, Алекс? - быстро спросил Дойл.
   - Какую-то хрень, - честно ответил я, отодвигая телефон от головы и прикрывая динамик ладонью. - Полнейшую. Не знаю, что творится у него в голове, но Сальвадору Дали это бы наверняка понравилось...
   - Ты же вроде бы знал его, садж, нет? - вставил Юрай.
   - Что?.. Вы... меня... знали? - с неподдельным удивлением произнёс полковник, похоже, что услышавший весь наш разговор. - Смелое утверждение, сержант... Очень смелое. Вы так решили, потому что когда-то я спас вам жизнь? Бросьте, сержант - в своей жизни я спас очень многих... А убил ещё больше. Не делайте поспешных и далеко идущих выводов. Не страдайте синдромом поиска потаённого смысла там, где смысла нет вообще... О, простите, сержант - вынужден прерваться. Дела, мать их.
   Я отнял пискнувшую телефонную трубку от уха и уставился на неё так, как будто это был инопланетный артефакт, который с равным успехом мог наделить всех счастьем даром, не обделив никого, а мог зашвырнуть нашу планету прямо в фотосферу Солнца.
   - Я ни хрена не понял, - признался я, на автомате убирая трубку в карман разгрузки. - И это мне совсем не понравилось.
   - Что именно сказал Коннорс? - спросил Дойл.
   - Ничего толкового... Да дичь он какую-то нёс. Лютую дичь. И пока что мне ясно только одно - Махоуни либо ошибся, либо надул нас, сказав, что Коннорс ничего не решает в этом городе. Это хрень, парни. Коннорс главный у "стражей", а не какой-то там вшивый психопат-меломан...
   Коннорс всё ещё руководит "стражами", он всё ещё правит этим городом... И он безумен. И он виноват в том, что здесь творится.
   Это его вина!
   - Нам нужно покончить с этим, - решил я. - Нам непременно нужно покончить с этим.
  
  
   38.
  
   Мы вышли из Ямы, как назвал я про себя этот провал, и двинулись на север. Туда нам вообще-то было совсем не нужно, но больше идти было просто некуда - одна дорога, один путь среди непроходимых городских руин.
   По обе стороны от единственной более-менее свободной от песка улице возвышались полуразрушенные дороги - линия лёгкого метро и автомобильная эстакада. На путях застыл поезд, некоторые из вагонов которого уже сбросило чудовищными порывами ветра с высоты трёхэтажного дома. На шоссе было полным-полно машин, замерших в своей последней пробке. Что стало с их хозяевами? Что заставило их столь стремглав бежать из города? Я не знаю. И не уверен, хочу ли знать.
   Чем сильнее я вглядываюсь в бездну этого мёртвого города, вытаскивая тайны из глубокой ямы наружу, тем больше бездна этого мёртвого города вглядывается в меня.
   Пройдя пару сотен метров мы остановились, потому что впереди показался перегораживающий дорогу полуразвалившийся мост. И нет, мы остановились не потому, что я опасался, как бы эта груда металлолома не грохнулась нам на головы, вовсе не поэтому... Хотя и из-за этого тоже. Но главная причина была всё-таки в другом.
   - Алекс?.. - вопросительно произнёс Дойл, когда я замер на месте и начал вглядываться вперёд. - Ты что-то заметил?
   Не считая двух висящих под мостом человек? Да, кажется, ничего. В Кувейте висящий мертвец - не такая уж редкая картина? Верно. Вот только эта парочка, вроде бы, была ещё жива... Так, надо сказать Си Джею, чтобы он глянул в прицел действительно ли они...
   В кармане разгрузки неожиданно завибрировал телефон.
   Полковник Коннорс?..
   - Да.
   - Вам хорошо видна эта парочка преступников, которые колышутся на ветру?
   Меня немедленно прошиб холодный пот, я замер на месте и заозирался по сторонам. Что-то блеснуло на крыше одного из вагонов брошеного поезда, ещё блеск - в окне другого вагона, и ещё один - среди покорёженных металлоконструкций моста.
   Снайперы!
   - Без резких движений, сержант, - предупредил меня полковник. - Успокойтесь - снайперы здесь не по ваши души.
   - Что вам от нас надо? - рыкнул я, нервно сжимая рукоять висящего на плече автомата.
   - Мне? Мы в Кувейте, сержант. И мне нужен порядок в этом городе. Я должен следить за ним, иначе... Иначе мы бы все тут давно сдохли. Или отправились в лучший мир - как вам больше нравится. Так вот, я повторю свой вопрос, сержант - вы видите этих двоих?
   Я пристально вгляделся вперёд. Двое, связаны, дёргаются, а значит - живы. Но молчат. Может, уже охрипли, может висят с кляпами во ртах, а, может, у них отрезаны языки - с чокнутых "стражей" станется.
   Один одет в какие-то гражданские обноски, второй - в форму американской армии.
   - Да, вижу.
   - Хорошо, сержант. Потому что это проверка.
   - Проверка? - переспросил я. - Какая ещё, нахрен, проверка?! Сэр.
   - Не перебивайте меня, сержант, - голос Коннорса заледенел. - Итак, гражданский справа - местный. Его вина в том, что он украл чужую воду. А это, если вы не в курсе - карается смертью в Кувейте. Воды здесь очень мало, мы контролируем её большую часть, снабжая местных. Иначе они бы давно передрались между собой и превратили этот город в Ад.
   Как будто он ещё в него не превратился... Здесь жарко, здесь трупы, здесь полно чертей и смерти - чем не настоящий Ад?
   - ...А вот слева - солдат, которого послали задержать преступника... Он его задержал. Но при этом расстрелял семью вора - жену и четверых детей, младшему из которых не было и пяти. Пятеро невиновных мертвы, сержант. Из всё из-за двух ублюдков, не думающих, что творят. Из-за двух ублюдков, нарушивших порядок.
   - Вчера я видел, как один из ваших офицеров и его солдаты вполне лояльно отнеслись к расстрелам и изнасилованиям местных, - процедил я сквозь зубы.
   - Ну, так вы же их всех там и убили, верно?
   Твою... Да откуда он это знает?!
   - Так или иначе - справедливость восторжествовала. Это главное правило, что я установил - закон должен быть един для всех. Нельзя думать, что все равны, но кто-то может быть равнее других - это ведёт к хаосу. Солдат, повстанец... Не это главное. Всё дело в том, сержант, что судить кого бы то ни было в любом случае очень тяжело. Степень вины... А что если невиновных вообще нет, а есть лишь разные степени вины? Какой выбор будет правильным в такой ситуации?
   - Проверка... - медленно произнёс я, глядя на болтающихся под мостом людей. - Хотите сказать, что проверка в этом? Мы должны сделать выбор?
   - Именно, сержант, - голос полковника был спокоен и ровен. - Ты должен научиться делать выбор.
   - Да здесь вообще нет выбора!
   - Нет, он есть. Просто ты отказываешься его видеть, прячась за надуманной безысходностью. Но всё просто: или - или. Или один, или другой.
   - А что если я не буду делать выбор? Что если я не хочу играть в ваши игры?
   - В таком случае снайперы убьют сначала преступников, а затем и вас.
   - Вы же сказали, что они пришли не за нами?
   - Верно. Но твоя судьба, сержант - в твоих руках. Ты сам себе и спаситель, и палач. Поэтому выбирай. Жизнь вора, жизнь убийцы или твоя собственная жизнь.
   - Я не палач.
   - Многие могут осудить тебя за убийство человека, но лишь некоторые поймут, что ты просто не имел права оставлять его в живых. Эти двое виновны, но как их осудить? Делай свой выбор, сержант. Решай - казнить или простить... и оказаться в числе осуждённых.
   Я убрал телефон обратно в карман.
   - Что такое, садж? - спросил Юрай.
   Медленно поднял автомат и прицелился в вора...
   Псих. Грёбаный псих. Со своими грёбаными играми. И я ещё в них играю? Но что мне ещё остаётся делать?
   Я перенацелил автомат на солдата и выпустил короткую очередь, пробившую грудь "джи-ай".
   - Отлично. Хотя я бы выбрал иначе. В любом случае Кувейт благодарит вас за службу, сержант. Думаю, вам тут даже понравилось бы... В иной жизни. А пока - вы свободны.
   - Алекс? Алекс!
   Кто-то схватил меня за плечо и развернул. Я вскинул было "калаш", но тут же опустил его, увидев перед собой лицо Дойла.
   - Какого чёрта ты творишь? - резковато спросил я, высвобождая плечо из захвата.
   - Как чёрта ТЫ творишь? - рявкнул пулемётчик.
   - Грег, потише, - подал голос Юрай. - Садж, похоже, нехило приложился головой. Что произошло, Алекс?
   Я на мгновение замешкался, не зная, что сказать в ответ. Полковник позвонил мне и предложил решить, кого следует казнить, попутно неся какой-то бред? Очень смешно. Я бы на их месте в такую чушь ни за что не поверил.
   - Мне... Мне показалось, что там кто-то был, - солгал я.
   Или не солгал? Ведь кое-кто там и правда был... И есть.
   - Не нравится мне эта дорога, в общем, - продолжил я. - Всё время такое чувство, будто за нами кто-то следит.
   - Ага, есть такое, - подтвердил Си Джей. - Дальше будет ответвление на запад. Свернём?
   - Да, пожалуй...
   - Телефон, Алекс, - Дойл слегка успокоился, но всё ещё был на взводе. - Это был Коннорс?
   - Да.
   - И что он...
   - Опять бредил.
   - И он позвонил только ради того, чтобы излить на тебя свой бред?
   - На что это ты намекаешь? - я остановился и повернулся к Дойлу.
   - Ни на что, - ответил пулемётчик. - Но чего он хочет?
   - Чего хочет, мать его, лесной пожар? Чего хочет, мать его, торнадо? Ни хрена в них нет логичного. Они просто есть, и они крушат всё вокруг. И Коннорс - точно такое же стихийное бедствие.
   Где-то невдалеке послышались автоматные очереди. Причём аккурат на том направлении, куда мы хотели свернуть.
   Отказались от этой мысли и продолжили двигаться по основной трассе... Пока метров через двести не упёрлись в обрушившийся и перегородивший дорогу бетонный мост. Склоны вокруг были либо слишком круты, либо слишком непроходимы из-за нагромождения обломков, поэтом волей-неволей пришлось возвращаться к развилке и сворачивать на запад.
   Выстрелов слышно больше не было, но зато где-то вдали появился до зубовного скрежета знакомый грохот надвигающейся песчаного шторма. Небо начало темнеть, ветер всё усиливался, и мы оперативно натянули на лица платки и сдвинули очки.
   Фронт бури ударил прямо в лицо, видимость сразу же упала едва ли до десятка метров. Всё вокруг затопило море багрового сумрака, из которого скалами на нашем пути вырастали брошенные автомобили.
   Гул бури набатом стучал в ушах и сдавливал виски. Чувства притупились, но в то же время и обострились до предела. Как так возможно? Не знаю, как объяснить. Просто в один момент грохот урагана перестаёт оглушать, но зато ты начинаешь слышать шорох песка под ногами.
   Шурух. Бух. Шурух. Бух.
   Я слышу свои шаги, шаги Дойла, Си Джея, Юрая и...
   И?!
   Впереди мелькнул чей-то силуэт среди круговерти песка. Друзей у нас тут нет, а временных союзников абсолютно не жалко, поэтому я без колебаний открыл огонь из автомата.
   Короткая очередь из "калаша" срезала противника. Чуть правее и дальше багровую мглу прорезали вспышки дульного пламени. Выпустил короткую очередь туда - неизвестный стрелок замолк.
   Обходим стоящий поперёк трассы фургон, сразу же за ним - какое-то движение. Грохот бури перекрывает раскатистая очередь из пулемёта, выпущенная Дойлом. Кто-то валится на песок, кто именно - не разобраться. Но валится - и это главное.
   Продвигаемся вперёд почти в кромешной тьме, которую, правда, не пробить даже самым лучшим приборам ночного видения. Больше нам никто не попадается - случайно натолкнулись на какую-то мелочёвку? Не город, а слоёный пирог из различных банд и группировок...
   С одной из машин порывом ветра срывает капот и несёт в нашу сторону - он пролетает в опасной близости, лишь чудом никого не задев.
   Обходим стоящий поперёк дороги автобус, больше похожий сейчас на железную клетку - обгоревший, ободранный бурями и засыпанный песком.
   Движение впереди - полосую пространство перед собой из "калаша", заканчиваются патроны - я меняю магазин.
   Минуем лежащий на боку седельный тягач, с автоцистерной на прицепе... Достигаем почти отвесной песчаной стены. Дальше пути нет? Нет, в склоне среди мглы бури виднеется ещё мрак, темнее чёрного - круглая дыра огромной бетонной трубы.
   Ещё одна нора. Куда ни плюнь - попадёшь в червоточину. Куда же выведет конкретно эта - на соседнюю улицу, на соседнюю планету или на десять минут назад во временном потоке?
   Ныряем в трубу, где наконец-то переводим дух. Сотня метров посреди бури вполне сравнимы с парой километров нормальной ходьбы... Продвигаемся вперёд, проходим несколько десятков метров - срез трубы заканчивается аккурат над каким-то... коллектором, что ли. Какая-то глубокая канава с бетонными стенами и редкостным дерьмищем на дне. Чёрт, вот это вонь, так вонь! Повезло, чего ж там... Но другого пути-то и нет - не обратно же возвращаться.
   Спрыгнули с метровой высоту в грязь и побрели вперёд, утопая почти по самый срез ботинок. Ладно, мы не брезгливые - переживём... Один конец прохода метрах в десяти от нас обвалился и был непроходим, поэтому двинулись по оставшемуся направлению.
   Буря гуляла над бетонной канавой, просыпая вниз песок, но не сама не спускаясь. Довольно странное чувство - ты вроде бы и внутри песчаного шторма, но одновременно и вне его. И неизвестно, что хуже - брести сквозь грязищу или через бурю...
   Проход начал изгибаться, бетонные плиты, из которых были сложены стены, местами были покрыты трещинами, изломаны и накренены. Того гляди, это зловонная канава скоро будет полностью погребена под толщей песка... Впрочем, туда ей и дорога. Поворот, заходим за угол...
   - Ах, ты твою мать... - не сдержался я, обнаружив впереди завал из десятков разлагающихся трупов.
   В нос ударило сшибающее с ног зловоние.
   - Ч-чёрт... - выдавил Си Джей, зажимая нос даже через закрывающий лицо платок. - Теперь ясно, куда делась большая часть жителей Кувейта...
   Не срастается. Эти трупы относительно "свежие" - несколько дней от силы. По виду здесь были не только повстанцы, но и гражданские... Во всяком случае про некоторых лучше думать именно вот так нейтрально - "гражданские". Потому что если хотя бы на секунду задуматься о том, что вон те тела - это либо какие-то карлики, либо...
   И это тоже твоя вина, Коннорс.
   Наверняка ты и такому придумал какое-то оправдание, типа убей одного, чтобы выжили двое... Людоедская арифметика. И всё ради чего? Ради того, чтобы действительно лишь потешить своё эго "лучшего командира со времён Паттона"? Или способ продемонстрировать свою власть одного из уцелевших анклавов человечества по версии полковника Коннорса?
   Буря над нашими головами стихала, её грохот сходил на нет и вновь послышались звуки близкой перестрелки. Ров, полный мертвецов, тоже подходил к своему концу. Навскидку - метров двадцать сплошь заваленные трупами...
   Подошли к наклонной бетонной плите, которой оканчивался ров. Шум перестрелки был всё ближе.
   Поднялись по ней наверх, залегли за бетонными обломками, осмотрелись.
   А ситуация-то - паршивенькая. Я бы даже сказал - до паршивого паршивая.
   Мы оказались в тылу у какой-то банды боевиков числом от силы в полдюжины рыл, ведущих вялый бой с невидимым нам противником. А самое плохое было в том, что прорваться мимо них незаметно не получалось. Нет, перебить этих "танго", да ещё и со спины - невелика премудрость, но вот их враги...
   Нда. Не было печали, так сами залезли в западню.
   Неожиданно где-то неподалёку грохнул мощный выстрел и в воздухе что-то засвистело. Над позициями боевиков в воздухе полыхнула яркая вспышка, осыпавшаяся вниз ливнем белых искр, оставляющих за собой дымные трассы. Спустя мгновение грохот взрыва оглушил меня, оставив в голове один непрекращающийся звон. Уши словно бы заложило толстым слоем ваты, все звуки доносились сквозь него с огромным трудом.
   Воздух наполнился запахом чеснока и воплями горящих заживо людей - боевики буквально выкатились из своих укрытий, горя заживо.
   Ах ты ж, дрянь... Это же "вилли пит", белый фосфор!
   Крики умирающих "танго" доносились словно бы из глубокого колодца и постепенно затихали. В глубине повисшего в воздухе белого дымного облака замаячили три смазанных силуэта.
   - Контааакт!.. - медленно и гулко протянул Дойл, ставя пулемёт сошками на кусок бетона.
   Я перекатом ушёл вперёд, прячась за другой обломок и вскидывая к плече автомат.
   Это были "штормовые стражи".
   Они шли, как солдаты Вермахта из советских фильмов - размеренным шагом, в полный рост, цепью, с оружием у пояса. Двое с М4 - обычные "джи-ай", а вот тот, что в центре - настоящее пугало. Ручной пулемёт со свисающей лентой в руках, вместо стандартного армейского бронника - натуральные сапёрные доспехи со шлемом, больше напоминающим надетое на голову двадцатилитровое ведро.
   Рыцарь, мать его. Элитный джаггернаут.
   Сейчас Дойл хлестнёт по ним очередью, прижимая к земле... Правый метнётся в то укрытие, и мне его не достать, а вот левый...
   Дойл ударил очередью из пулемёта, и фланговые "стражи" бросились врассыпную. Одна моя пуля попала "джи-ай" в левое плечо, развернув и опрокинув его на землю. Вторая ударила в бок, не пробив бронежилет, а третья вошла ему в подмышку. Всё, этот не жилец...
   Перевёл взгляд на правого - тот уже оседал на землю с неестественно заломленной головой. Хорошая штука - американская кевларовая каска, от пули уберегла... Но сила удара оказалась такова, что шею "джи-ай" сломало.
   А вот джаггернаут умудрился выдержать сразу несколько попаданий пуль и даже не свалился на землю. И лишь сосредоточенным огнём четырёх стволов удалось прогрызть его броню и прикончить, да и то финальный аккорд поставил Си Джей, пробив массивное бронезабрало винтовочной пулей.
   Когда всё стихло, я вышел из укрытия и двинулся вперёд.
   В воздухе витал стойкий чесночный запах - говорят, что "вилли пит" пахнет именно им, а не жжёными спичками. Не знаю, мне с ним сталкиваться не приходилось - только рассказы слышать.
   Даже навидавшись покойников самой разной степени изувеченности, я старался лишний раз не смотреть на сожжённых "танго". Ничего человеческого в них уже просто не было - просто обугленные до самых костей куски плоти. И что самое зловещее их одежда была практически нетронута: рукав куртки цел, а из него торчит кость с ошмётками плоти.... Бррр!
   Подошёл к трём мёртвым "стражам" - на двоих были балаклавы с грубо намалёванными черепами вместо лиц, у "джагга" такой же череп был нарисован на забрале. Как там их назвал Махоуни? "Зулусы", кажется? Типа отборной гвардии, ага...
   Почему-то возникло спонтанное желание расколотить это бронезабрало с черепом вдребезги - с прикладом от "калаша" это, пожалуй, даже можно было провернуть... рядом валялись привычные "эмки", но я уже не спешил менять уже порядком подзабытый в использовании русский автомат на творение американских оружейников... На фиг. Это ж как велосипед - раз научился и больше уже не забудешь. А стрелять прямо в буре или бить прикладом по нынешним условиям - очень даже неплохо...
   Меня похлопали сзади по плечу. В первый момент я было дёрнулся, но почти сразу же успокоился - это был всего лишь Юрай.
   - Садж, ты в порядке?
   Звон в ушах постепенно проходил, слух восстанавливался.
   - Что будем делать? - спросил подошедший Дойл, кладя пулемёт на плечо.
   Я провёл ладонью по лицу.
   - Собираем боеприпасы и уходим.
   - Не нравится мне, что "стражи" артиллерией начали бить, - сдвинув бейсболку на затылок, почесал лоб Си Джей.
   Мне тоже. Мне тоже...
  
  
   39.
  
   Над городом гремела канонада сильного боя.
   В стрекотание автоматов и пулемётов вдалеке, вплетался грохот раскатистого стаккато автоматических пушек и грохот артиллерии. В воздухе мелькнула даже пара вертолётов, ведущих огонь по земле из пулемётов и ракет. К небу поднималось несколько столбов дыма - скорее всего, от какой-то подбитой техники.
   - Кажется, Махоуни решил начать всё сегодня, - произнёс Юрай, когда мы залегли на одном из барханов, нависающей на улицей... А хрен её знает, как она называется.
   - Кажется, Махоуни решил начать всё без нас, - поддакнул Си Джей.
   - Или не он так захотел, а ему пришлось это сделать, - пробурчал Дойл.
   И после этого, как всегда, возникает лишь один вопрос - что делать дальше?
   Вся наша жизнь - это сплошная череда выборов, больших и малых, судьбоносных и нет... Дорогая, полная развилок. И тупиков тут вообще-то почти и нет - просто часто ты можешь идти лишь вперёд. Выбора нет, но в то же время он есть - остановиться или идти вперёд.
   - Что в эфире? - спросил я.
   - Каша, - лаконично ответил Блазкович. - Мат, команды и много помех. Как обычно в бою. Что необычно - на всех частотах очень много нашего старого знакомца Хьюза.
   Надо бы с Махоуни связаться... Вот только как? Разве что куда повыше забраться - может хоть так его сигнал поймаем...
   Спустя примерно полчаса поисков удалось найти место, где наведённые помехи были не столь сильны.
   - Народ Кувейта, возрадуйся! - жизнерадостно вещал в эфире ди-джей. - Наконец-то мы занимаем положенное нам по праву место в мире! Нашу прекрасную обетованную землю посетили на правах туристов выжившие из других мест! Волна туризма захлестнула Кувейт, хо-хо! И это не просто какие-то там вшивые варвары с юга, а американцы. Наёмники! Американцы едут к нам отдохнуть и оттянуться, ура! Как вам эта новость, свободные люди Кувейта? Мне очень даже по нраву. Хотя вот когда мы решили провести опрос и спросили аборигена - что он думает об этих новых лицах, он ответил нам...
   Хьюз захрипел и засипел.
   - Вот что-то такое он нам и ответил, господа. Кажется он был не рад... Даже стрелять в нас пытался... Интересно, почему? Откуда всё это, а? Всё это насилие, вся эта жестокость...Откуда в людях столько всякой дряни? Хм, хм, хммм... Может, это всё из-за компьютерных игр? Точно! Это они во всём виноваты! Это их...
   - Я бы его застрелил, - заявил Си Джей.
   - Я бы тоже, - согласился Дойл. - Задолбал уже этот маньяк недоделанный.
   - Юрай, долго нам ещё этого кретина слушать? - я побарабанил пальцами по нагревшейся ствольной коробке автомата, лежащего у меня на коленях.
   - Недолго... Сейчас я попробую ещё... Во!
   - ...сраный Кот-1, выйди на связь. Кот-дерьмо-1, твою мать...
   - Ахиллес? - пару секунд пришлось потратить на то, чтобы вспомнить позывной Махоуни. - Это Кот-1, что происходит?
   - "Стражи" наступают, всё переносится - начинаем сегодня.
   Ну, зашибись, чего уж там...
   - Что нам делать?
   - Ты где?
   Хороший вопрос, мать его... Табличек с названиям улиц не видно, особые приметы... Ну, тут вокруг много песка и постапокалипсис.
   - Короче, неважно. План помнишь? Хотя бы в общих чертах?
   - Да.
   - Мы наступаем двумя колоннами. Попробуй ударить во фланг - у них тут где-то чёртова пушка окопалась и лупит.
   - Понял.
   - Действуй, сынок. И не подохни там раньше времени.
   Прекрасное напутствие.
   - И? - спросил у меня Дойл.
   - Воюем, - пожал я плечами. - Похоже, что "стражи" раскололи Рикса и ударили первыми... Наша задача пока что - ударить с фланга и ликвидировать какую-то гадкую пушку "стражей". Вопросы? Отлично, тогда выдвигаемся.
   Продвинулись метров на восемьсот на север, а затем повернули на восток, на шум боя.
   - Что видишь? - спросил я у Си Джея, который осматривал местность через оптику своей винтовки.
   - Бой на одиннадцать часов. Дистанция - четыреста ярдов. Десятка полтора... нет, десятка два "танго" штурмуют баррикаду. Против них... так... "хамви", полдюжины солдат... Ого!
   К месту боя в воздухе заскользил "блэк хок". Вертолёт начал закладывать круги, а его бортстрелок поливал землю огнём из турельного шестиствольного пулемёта.
   Ещё пара машин прошла чуть дальше, направляясь куда-то на юг. Но это были уже не транспортные "блэк хоки", а лёгкие "литтл бёрды", похожие на громадных стрекоз.
   - У "стражей" даже вертушки уцелели, - присвистнул Блазкович, доставая из кармана пластинку жвачки. - Неслабо.
   - О, жвачка! - оживился снайпер. - Юрай, угости.
   - На, последняя.
   - Не, чувак, последнюю не возьму... О! Вижу грузовик. А, нет, это ни хрена не грузовик...
   Я остро пожалел, что у меня при себе нет хорошего бинокля. С другой стороны снайперы "танго" быстро отучили всех носить при себе бинокль, потому как это - признак либо командира, либо артиллерийского или снайперского наблюдателя. А старый пиратский принцип "бить командиров и канониров" актуален всегда и везде.
   - В кузове - гаубица, - доложил Си Джей, не отрывая глаза от оптики. - Большая "техничка", что ли?.. Дюйма четыре, вроде... Серьёзная штука. Так, остановились. Кажется, к стрельбе готовятся...
   Та самая гадкая пушка, на которую жаловался Махоуни?
   - Бронирована? Сколько народа при этой гаубице? - спросил я.
   - Броня, кажется, противопульная... Сопровождения нет. Расчёт - человека четыре вроде бы...
   - Снять расчёт сможешь?
   - Да они все в кабине сидят, засранцы. Похоже, что стрелять из этой крошки можно сидя внутри, попивая пиво и нажимая на кнопочки с рычажочками.
   Я задумался.
   Как разобраться с бронемашиной? Броня лёгкая, но нам же от этого не легче - нет ни то что РПГ, но даже чего-нибудь крупнокалиберного, типа 12,7-миллиметрового "баррета"... По методу предков действовать тоже вряд ли получится - лимонки в связку не упаковать, противотанковых гранат нет, коктейлей Молотова - тоже. Остаётся только выбить расчёт... Но если это действительно что-то шибко современное и навороченное, там действительно нет нужды бегать снаружи машины...
   Мда. Ситуация.
   Невдалеке послышался грохот орудийного выстрела - самоходка "стражей", несмотря на свой диковинный вид, запулила первый снаряд по позициям террористов ЦРУ.
   Чёрт, как всё-таки звучит-то - "террористы ЦРУ"...
   - Буря идёт, - бросил Дойл, оглянувшись назад.
   Я тоже обернулся и наградил вырастающую на горизонте мутную стену пыли и песка задумчивым взглядом.
   Так, если рассудить логически...
   В бурю стрелять они не станут, если только не желают смерти от детонации застрявшего в стволе снаряда. Значит огонь "стражи" должны будут прекратить. И более того - они наверняка должны будут натянуть на орудие какой-нибудь чехол, если опять же в числе их противоестественных желаний не числится страсть к чистке пушки от песка. А значит - что? Значит, как минимум, одно рыло из самоходки должно будет вылезти и главное - открыть люк, через который можно закинуть гранату или просто перестрелять весь расчёт. Идея, конечно, насквозь авантюрная - так сказать, брать "на абордаж" артустановку... Но почему-то именно этот план видится мне наиболее быстрым и эффективным.
   Значит, решено!
   - Есть один вариант, парни... - произнёс я. - Только одно условие - все маты после того, как я закончу его излагать.
  
  
   40.
  
   Мы спустились по тросу с крыши засыпанного песком покосившегося здания и укрылись за обломками стен менее удачливого строения, которое не перенесло бурь.
   До самоходки было каких-то сто метров и теперь можно было наконец-то рассмотреть её повнимательнее...
   Выстрел.
   Машина была довольно странной. Трёхосный грузовик, обвешанный бронеплитами, и оттого производящий впечатление сарая на колёсах. Четыре выдвижных опоры, как у автокрана, турель с крупнокалиберным пулемётом на кабине и орудийная установка на месте кузова. Башня, похоже что необитаемая. Орудие калибром дюйма четыре-пять... Хотя, вон какой высокий угол возвышения - может, это вообще миномёт?
   Вообще же конструкция хоть и дикая, но по-своему любопытная... Правда, насквозь узко специализирована - ни на что другое, кроме как гонять всяких повстанцев в городе или в другом месте, полном нормальных дорог, такая машина не способна.
   Выстрел.
   Хорошая скорострельность - за минуту десять снарядов выплёвывает. И похоже, что действительно лупит минами. От гаубицы такого калибра нужно ждать мощного грохота, а тут скорее просто очень громкий хлопок...
   Воздух начинает почти что вибрировать. Всё вокруг начинает почти что вибрировать. Эта всепроникающая дрожь пробирает до самой сердцевины костей и заставляет колебаться мозг...
   А затем с оглушительным грохотом налетает буря. Вибрация становится звуком, звук становится низким утробным гулом на фоне рёва песчаного шторма, а гул превращается в странную симфонию стихии.
   Кажется, будто местный ди-джей получил доступ к запредельному оборудованию, способному накрыть музыкой целый город и сменил свои вкусы с рок-музыки на классику. Не Моцарт или Вивальди - скорее Верди и его "Dies Irae".
   Песчаная буря грохочет этой музыкой. Хохочет этой музыкой, рыдает этой музыкой...
   "О, День гнева! День гнева! День гнева..."
   Мы с Юраем идём вместе с фронтом бури вперёд - от укрытия к укрытию.
   Куфия и камуфляж - не скафандр высшей защиты. Песок, как стая мелких противных насекомых всё равно добирается до человеческого тела. Обжигает и проходится, будто бы наждачной бумагой по коже.
   Тяжело дышать - горячий воздух обжигает нос и гортань, духота почти нестерпима. Хорошо ещё пота почти нет - тело за долгие месяцы в этих собачьих условиях научилось экономить драгоценную влагу.
   Грохот бури выбивает басовитый ритм, ударяющий в унисон со стуком сердца.
   И неожиданно становится спокойно и хорошо. Даже весело. Мозги сковывает приятной прохладной кристальной чёткости происходящего вокруг. Тело становится лёгким и одновременно сильным. Враги? Где-то впереди враги? Ну, что ж - тем хуже для них...
   Так легко. Так просто. Так здорово!
   Никаких сомнений. Никаких посторонних мыслей. Их - долой, им не место на охоте! Буря уже не кажется слепой и жестокой стихией - это кажется почти смешным, когда ты сам становишься частью этой бури, частью этой стихии.
   Буря отнимает человеческие жизни. Мы отнимаем человеческие жизни. Мы и есть буря? Буря и есть мы?
   Тяжёлая симфония гремит в ушах почти наяву.
   Соскальзываю с обломанного бетонного козырька. До земли - пара метров, короткий полёт, мгновенное ощущение пустоты внутри, и песок уже упруго толкает в подошвы ботинок.
   Самоходка "стражей" должна быть где-то совсем рядом... Мало ощущать себя частью песчаного шторма, где песчинка видит лишь немного пространства вокруг себя и не более. Взгляда на две тысячи ярдов, пронзающего круговерть песка, металл и бетон так не достичь.
   Бронемашина появляется из жёлто-багровой мглы совершенно неожиданно. Двое солдат натягивают на ствол орудия чехол.
   Выстрелы пистолетов даже без глушителей на фоне гула бури совершенно неслышны. На секунду кажется, будто бы я вижу даже трассы от пуль, прорезающих толщу кружащегося в воздухе песка...
   Один "страж" валится на землю, второй замирает, распластавшись на орудийной башне.
   Подходим к самоходке. И тут же распахиваются двери кунга и водительской кабины.
   Юрай несколькими выстрелами расправляется с тем противником, что высунулся было из кабины. Я же делаю два выстрела в того, что вылез из массивной коробчатой надстройки в кузове.
   Пули бьют "стража" в грудь, отбрасывая его назад - на бронированный кузов самоходки. Но, похоже, у него бронежилет, так что "джи-ай" вскидывает свой автомат.
   Заклинит его "эмка" или не заклинит?
   Целюсь в лицо противника, замотанное платком... Затворную раму моего пистолета клинит. Передёрнуть затвор? Нет времени.
   Два быстрых шага вперёд, почти вплотную к "стражу", который пытается отлипнуть от бронемашины. Выпускаю пистолет из руки, бью локтём правой ему в горло и вырываю автомат из рук. Удар, ещё удар, ещё. Складной металлический приклад в кровь разламывает лицевые кости солдата.
   Одним махом запрыгиваю внутрь кунга вместе с порывами ветра, заносящим внутрь песок.
   Небольшое помещение наполняет грохот выстрелов и вонь пороховой гари. Ещё один "страж", притаившийся в углу, почти в упор выпускает в меня три пули из своего карабина. Одна наискось бьёт по бронежилету, остальные проходят мимо. Повезло! Очень повезло, твою мать!
   Разворот, выбиваю трофейным автоматом оружие противника из рук. Удар ногой под его правое колено, и ещё один удар прикладом в голову. "Страж" падает на пол, направляю на него ствол карабина. Щелчок. Заклинило.
   Добиваю прикладом, разбивая противнику лицо и ломая горло.
   Отшвыриваю "эмку"
   В сторону, достаю из-за спины АКМ и выскакиваю из кунга. В нескольких метрах впереди из песчаной мглы выступает силуэт ещё одного "стража", целящегося в меня из помпового дробовика...
   Неожиданно "джи-ай" оседает на правое колено, за его спиной появляется смутная тень, втыкающая нож солдату в шею.
   Юрай? Молодец! Спас мою шкуру, паразит! Теперь надо проверить кабину...
   Делаю несколько шагов... И неожиданно наталкиваюсь на сцепившихся в рукопашной Юрая и ещё одного "стража".
   Стоп. Какого...
   Думать некогда - "джи-ай" уже свалил Блазковича на землю и сейчас душил его. Шагнул ближе и со всей силы ударил солдата прикладом в основание шеи и пинком отшвырнул его в сторону. Автомат коротко прогрохотал в моих руках. Всё, с такой дистанции против старого-доброго калибра 7,62 никакой броник не спасёт...
   Так. Но если Юрай... То кто же тогда?..
   Резко обернулся назад, выставив перед собой оружие.
   Среди песчаных вихрей над телом убитого "стража" в полудюжине метров от меня проглядывала смутная тень, замотанная в какие-то лохмотья. Как цифровой камуфляж, они разбивали силуэт на отдельные пиксели, сливая человека с танцующей вокруг бурей...
   Но человека ли?..
   Я понимал, что вернее всего будет сейчас стрелять. Стрелять, и только потом уже радоваться обманутой смерти или фальшиво сожалеть чужой гибели. Палец даже выбрал свободный ход спускового крючка автомата...
   Нажми, и всё. Нажми, и Автомат Калашникова модернизированный напичкает свинцом эту жуткую тень.
   Так легко. Так просто.
   Но я почему-то не стрелял, а просто держал на прицеле незнакомца и смотрел на него.
   Тень неожиданно медленно кивнула мне... Мне?.. А затем сделала шаг назад, и просто растворилась в шторме.
   Что это было? Что это, мать его, сейчас было?
   И... было ли это на самом деле?..
  
  
   41.
  
   - Фу, ну и дрянь, - скривился Си Джей, залезая в кунг и глядя на начинающего стремительно тухнуть на жаре мертвеца внутри. - Сэр, это вы его так?
   - И что? - равнодушно бросил я, рассматривая всё вокруг. - Он целился в меня из карабина, а я показал, что так делать не стоит.
   - Но можно было и не раскалывать его голову, как гнилую тыкву, - проворчал Дойл.
   Я проигнорировал его реплику. Хотя сейчас действительно пришло ощущение, что в пылу борьбы я немного перестарался... Но это всё просто стресс и состояние аффекта, ничего страшного.
   - Си Джей, давай уберём тело, - произнёс Дойл.
   - Да, надо бы убрать отсюда эту падаль, - кивнул Блазкович.
   - Следи за словами, рядовой, - рыкнул пулемётчик. - Он всё-таки был солдатом. Прояви хоть каплю уважения.
   - На хрена? Он же был дезертиром.
   И не наёмнику говорить об уважении... Был бы жив Кирк, то непременно ещё и обыскал мертвеца в поисках чего-нибудь ценного... Вот же дрянь...
   Так.
   Так!
   Кирк был ублюдком, но он был нашим ублюдком, так что...
   Он заслуживал смерти.
   Ну, конечно, если так посудить, то он действительно...
   Заслуживал смерти.
   Я помотал головой, пытаясь встряхнуть собственные мозги и заодно выбросить из них всякую дурь.
   За стенами кунга всё ещё бушевала буря, но уже постепенно затихала.
   - О, вода! - осматривающий помещение в поисках боеприпасов или прочих крайне необходимых вещей Си Джей обнаружил пятилитровую пластиковую бутыль. - Добыча!
   Не так уж, в принципе, мы отличаемся от того же Кирка...
   Патроны, гранаты и вода на чей-то чистоплюйский взгляд - это нормальная добыча в бою, а взятый с мертвеца мешочек с золотом - это уже мародёрство...
   Но на самом деле это всё - просто вещи. И если отбросить их смысл, то останутся только вещи. А в чём их предназначение? Верно - быть использованными.
   Люди были созданы для того, чтобы их любили, а вещи были созданы для того, чтобы ими пользовались. И этот грёбаный мир находится в хаосе потому, что всё наоборот: людьми пользуются, а вещи - -любят.
   ...Наконец-то напились воды вдосталь и наполнили фляги, а буря тем временем окончательно стихла. Собрали с тел "стражей" патроны и гранаты. Хуже всего дела обстояли с моим пистолетом, к которому оставался лишь один початый магазин - увы, но сорок пятым калибром местные практически не пользовались...
   - Сейчас мы этот садовый домик на колёсах подпалим... - бормотал Юрай, запихивая в горловину бензобака самоходки найденную тряпицу.
   Где-то в отдалении снова послышался шум боя. И тут меня посетила одна идея...
   Закончить всё побыстрее, говорите?
   - Отставить подпаливание, - прищурился я. - Парни, все помнят курс применения артиллерии?
   - Ну, в общих чертах, - подозрительным тоном отозвался Си Джей. - А что?
   - А то, что есть мысль влупить из этой штуки по "стражам" и помочь нашим террористическим союзникам.
   Все посмотрели на самоходное орудие несколько иным взглядом.
   - Много мы без корректировки не налупим, - скептически заметил Юрай.
   - Тут позиция хорошая, и без корректировки можно бить, - возразил Си Джей. - Да и сомневаюсь я, что у "стражей" весь город тут пристрелян по квадратам и связь с передовыми частями устойчивая.
   - Ну-ка, посмотрим... - я полез обратно в кунг, уже по-другому смотря на обстановку вокруг.
   Компьютерные мониторы, много современной аппаратуры... Хм, занятно...
   А, может, и не очень. Всё-таки с компьютерами я не на "ты". Так сказать, есть люди, которые со сложной техникой на "ты", есть те, кто на "вы"...
   А есть те, кто на "Ваше Величество". Вот я как раз из тех.
   - Си Джей?..
   - Сэр, это офигенно, - снайпер сновал по всему кунгу, подходя то к одному монитору, то к другому, что-то щёлкая и нажимая. - Я о таком только слышал. Полная автоматизация и компьютеризация. Видите? Тут данные с дальномера, тут ещё какая-то телеметрия... Даже выносная камера есть! А это центральный пункт управления. Наведение, выбор типа боеприпасов, режим огня... Потрясающе!
   Я присел на традиционно жёсткое и неудобное сидение, посмотрел на тусклый монитор со схематичной картой местности, глянул на пару джойстиков, кучу тумблеров и кнопок... Повсюду виднелись старательно затёртая арабская вязь, поверх которой маркером были написаны коды и слова на английском. А кое-где под всем этим проглядывали и вовсе какие-то азиатские иероглифы...
   - EVO-120, - прочитал я надпись в уголке монитора. - Это так, что ли, эта штуковина называется?
   - Сэр, вы будете смеяться, но это самоходка производства "Samsung", - захохотал Си Джей, прочитавший какую-то надпись.
   - А, может, сразу "Apple"? - ухмыльнулся я. - "Ай-самоходка", да?
   - Не, ну правда "Samsung" же, сэр...
   - Ладно, хорош болтать. Посмотрим, что мы тут имеем...
   - ...Телеметрия, лазерный дальномер, радар... - бормотал Дойл, разбираясь с приборами. - Куча всего, чтобы в одно рыло вести огонь...
   - Дрянь это, Грегори, - отозвался Юрай. - Машинка для игры в песочнице для больших мальчиков в отсутствие РЭБ и угрозы контрбатарейной стрельбы. Из такой только повстанцев и гонять, которые максимум могут жечь покрышки или расставлять микроволновки с оторванными дверцами... Против нормальной армии не потянет.
   - А, может, на это и расчёт? - я примеривался к джойстикам управления. - Чисто для борьбы с повстанцами... Так, у нас проблема с БК - "стражи" потратили почти все снаряды из автомата заряжания. И если я теперь всё правильно понимаю... Си Джей, Дойл - займитесь.
   - Я не создан для того, чтобы таскать снаряды, - пожаловался снайпер.
   - Тут калибр дюймов пять - даже такой анчоус как ты не надорвётся. Пошли, капрал.
   - Лааадно...
   На главном мониторе отображались россыпи отметок - цели. Не так красиво и чётко, как показывают в фильмах, но понять можно... Вот эта россыпь поменьше - похоже что "танго". Не так уж много, продвигаются с юга на север... А вот это большое скопище - "штормовые стражи". М-мать, как же их много-то... Это первая линия обороны, это одна опорная точка, это другая... И ещё куча народа позади. И чего они, интересно, ждут? Может, и правда чего-то ждут...
   - Юрай, справишься с телеметрией?
   - Да, вроде бы ничего сложного... - протянул Блазкович. - Хотя, я, конечно, не артиллерист, но с большими пушками дела имел... Чёрт, и правда прямо как тогда...
   - Тогда - это когда?
   - В 2005-м, в Украине.
   - Где-где? - я подумал, что ослышался.
   - Украина. Я тогда ещё в MPRI был, завербовался на банальнейшую работёнку - местных обезьян тренировать... Ну и попал как раз, когда у них заваруха началась. Кстати, почти как здесь всё было - хаос, куча банд и ни хрена непонятно. Аборигены, которых мы должны были тренировать, разбегаться начали - кто просто дезертировал, кто в повстанцы подался... Ну, а кто и в каратели, как же без этого. Прям как когда-то в Хорватии... Убивать там много кто умел, а вот воевать - не особо. Ну, как обычно, в общем. А нас в счёт накрывшегося контракта сначала хотели кинуть воевать против повстанцев, но наши это тогда на тормоза сразу спустили.
   - А что так?
   - А кому охота подыхать хрен знает где и хрен знает за что, да ещё и за такие гроши? "Академия" наша, которая тогда "Блэквотер" ещё называлась, под это дело подписалась и за первый же месяц две сотни убитыми и ранеными потеряла. "Грейстоун" столько же почти потеряли. А вот MPRI от этой байды сразу открестилась...
   Внезапно вспомнилось, что вообще-то Юрай старше меня почти на десять лет. И когда он уже был наёмником, я ещё только школу заканчивал и как-то не особо интересовался политикой...
   - Пока сидели и показательно тупили, оказалось, что та хунта, которая у них типа правительством стала, уже между собой успела передраться. А мы на базе так всё и сидели. Сам понимаешь, местным это что кусок мяса для голодного волка был... Три раза нас штурмовали, пока не свалили из той грёбаной дыры... Вот тогда пришлось и танкистом, и артиллеристом вынужденно побыть.
   - Ясно...
   А ведь это ж после этого мы и решили уезжать из страны. Меня как раз из института отчислили и повестка пришла, а Олег из Штатов предложение о работе получил. После армии и я поехал, хотя и не хотел. Но уж больно Юлька по мне скучала... А потом всё и закрутилось.
   И вот поэтому я нахожусь здесь и сейчас. Без никого. Без ничего. Хотя стоило тогда всем нам не проявить слабость и жили бы сейчас все вместе в спокойной мирной стране. Жили бы...
   Я прогнал горькие мысли. Выбор был сделан, ошибки уже не исправить и прошлого не изменить.
   И если я живу, значит это ещё нужно.
   - "Арчер", на связи "Сейбер". Как слышите меня? Приём, - неожиданно ожила рация самоходки. - "Арчер", говорит "Сейбер". Доложите обстановку.
   Я посмотрел на переговорное устройство, как на свернувшуюся на стене змею. Ответить и начать радиоигру? Ну, или хотя бы просто обложить матом для поднятия морального духа? А если раскусят и того паче - ударят в ответ из других орудий? А если не ответить, то не ударят ли просто на всякий случай?
   - "Арчер", на связи "Сейбер". Как слышите меня? Приём.
   - "Сейбер", на связи "Арчер", - помедлив, я всё-таки решил ответить. - Слышу вас хорошо. Буря миновала, готовы продолжить стрельбу.
   - Отлично, "Арчер". Мы отошли ярдов на сто на север, не зацепите нас.
   - Вас понял, "Сейбер", - я слегка подкорректировал наведение орудия.
   - До связи. Отбой.
   - Отбой.
   - ...Алекс, мы тут закончили, - из моей рации послышался голос Дойла. - Это миномёт какой-то, что ли... В общем, снаряды загрузили, ствол расчехлили.
   - И, кстати, тут остались одни зажигательные, - вклинился в эфир Си Джей.
   - Пофиг.
   Зажигательные, так зажигательные - главное, что боевые.
   - Вы шутите, что ли? Это же "вилли пит"!
   - Я в курсе, Си Джей.
   - Но так нельзя! Вы видели, что он делает?
   - У нас нет выбора, - поморщился я.
   Ох уж эти снайперы... Бесконтактный бой, война на удалении... Нажал на спусковой крючок, а пятистах метрах от тебя упала фигурка. Просто фигурка. Ростовая мишень.
   Этот самообман успокаивает, позволяет сохранить собственный рассудок в относительном порядке. Но из-за этого потом сложнее снова сталкиваться со смертью лицом к лицу...
   - Выбор есть всегда, сержант.
   - Нет. Не всегда, - покачал я головой, хотя Си Джей меня сейчас, естественно, не видел и видеть просто не мог. - Всё, хорош болтать. Приготовиться к стрельбе.
   Навожу перекрестие на скопление отметок... Откидываю на джойстике предохранительную скобу и нажимаю большим пальцем традиционно красную кнопку.
   Бум!
   Снаружи раздаётся грохот выстрела, самоходку ощутимо встряхивает.
   Дистанция - полкилометра, начальная скорость снаряда... Хрен его знает. Метров три-три пятьдесят от силы - как у пистолетной пули, в общем. Траектория - параболлическая. Несколько секунд на полёт... Смешно, но у "стражей" пока что есть возможность натурально увернуться от снаряда.
   Но...
   В тепловом спектре расцветает ослепительное облако, накрывающее сразу десяток отметок, которые тут же гаснут.
   Здорово. А главное просто и легко. Как будто дали порулить ударным беспилотником в какой-нибудь компьютерной игре, типа "Call of Duty"...
   Перезарядка. Примерно шесть секунд на то, чтобы механизмы извлекли из укладки новую мину и дослали её в ствол орудия.
   Довольно быстро.
   Навожу перекрестие прицела на новую группу целей. Выстрел. Гаснет ещё пара сигналов. Перезарядка. Выстрел.
   Две большие отметки - наверное, бронемашины. Наведение... Упреждение... Выстрел.
   Троица целей на... кажется, на крыше какого-то здания. Снайперы или гранатомётчики. На хрен такое счастье. Выстрел.
   Много целей - десятка два или даже больше. Зараза! Сигнал нечёткий, прерывистый - наверняка засели в здании. Опорный пункт? Зажигательная мина может и не достать их, если там крыша крепкая... Да и слой песка наверное там приличный сверху намело - достаточно, чтобы задержать 120-миллиметровую мину.
   Это угол здания? Похоже на то, если судить по очертаниям. В запасе всего две фугасных мины, но должно хватить...
   Два снаряда по углу строения - должно хватить, чтобы обрушить хотя бы часть стены... Первый пошёл... Чёрт, не лёг, как надо. Перезарядка... Второй пошёл... Ага! Сигналы от целей стали чётче! Ну, а теперь получайте ещё два фосфорных подарка!
   Расползающиеся облака "вилли пита" накрыли укрепление "стражей", заставляя гаснуть отметки целей одну за другой.
   Бинго, сукины дети. Так и только так. Сегодня я решаю, кому ещё жить, а кому сдохнуть прямо здесь и сейчас.
   ...Снаряды в автомате заряжания кончились быстро, да и не так уж и много их там было. Но результаты были впечатляющими - большая часть противников оказалась уничтоженной, а немногочисленные выжившие отступили куда подальше. Огневой налёт, похоже, был настолько впечатляющ, что отступили и атакующие "танго".
   Пространство было очищено. Прелестно... Просто прелестно. Я бы даже сказал - до прелестного прелестно.
   - Уходим, парни, - скомандовал я.
   Напоследок Си Джей запалил зажигалкой торчащую из горловины бензобака тряпицу, после чего мы рванули прочь.
   Красивого взрыва и огненного гриба, как от тактического ядерного заряда, не было - за нашими спинами просто что-то негромко хлопнуло, и на этом всё. Весь найденный в самоходке боезапас мы расстреляли, так что взрываться там особо было и нечему.
   А сейчас перед тем, как двигаться дальше, неплохо бы прошвырнуться по месту побоища... Рискованно, но при таком темпе боёв нам скоро элементарно будет нечем стрелять. И абсолютно точно будет нечем швыряться, и я сейчас говорю не о булыжниках, которых вокруг навалом...
  
  
   42.
  
   Мы спустились по склону бархана и двинулись вперёд.
   Преодолев несколько сотен метров мы оказались там, где совсем недавно шёл бой...
   Улица была в огне.
   Горели чудом уцелевшие в бурях пальмы по обеим сторонам проспекта. Горели брошенные машины и даже бетон. Песок изменил свой с грязно-жёлто-серого на просто серый. На пепельно-серый, когда его обожгло "вилли питом".
   Медленно оседали на землю белесые песчинки, кружась, будто светлячки. В воздухе висел белый вонючий дым, отдающий химией и чесноком. Он скрывал очертания всего вокруг, как накрывший город туман, которого в Кувейте, наверное, никогда не было...
   А ещё в воздухе стояла вонь горелой человеческой плоти.
   А ещё воздух был полон криков и стонов.
   Мы шли вперёд, слыша стоны раненых и хруст спекшегося песка под ногами.
   Полуразрушенная баррикада, сложенная из корпусов брошенных машин, мешков с песком и просто какого-то мусора. Полдюжины тел, половина из которых была в американском камуфляже. Остальные, кажется, были повстанцами, которым не посчастливилось разделить со своими противниками общую участь. "Дружеский огонь", чего уж там...
   Да, камуфляж был цел. Одежда вообще была целой - уж таков он, "вилли пит". Сжигает плоть до кости, но щадит материю...
   Ч-чёрт... Двое ещё были живы... Но явно были не жильцами. Одному оторвало руку и ногу, а второму сожгло всю спину.
   Я шёл первым и первым же вошёл в клубящееся над землёй белесое облако... И тут же скомандовал натянуть платки на лица и ускорить шаг. Насколько я помнил, фосфорный дым был ядовит... А вот насколько - уже точно не помнил. Но одно было ясно - полной грудью им дышать не рекомендуется.
   - Помогите... Кто-нибудь, помогите... - послышалось где-то совсем рядом.
   Си Джей дёрнулся было на звук, но был тут же остановлен Дойлом.
   - Но...
   - Ему уже не помочь.
   Именно, Грег. Без нормального военного госпиталя даже легкораненых "вилли питом" поставить на ноги будет практически невозможно и... Зараза... Всё равно зрелище вокруг не для слабонервных. Даже после картин того, что могут сделать с хрупким человеческим телом пули и осколки, это как-то... чересчур...
   Не просто ожоги, а одновременно химические и термические ожоги. То есть, это всё равно, что не просто поджечь человека из напалма, а ещё вдобавок и облить его кислотой. И то, что получается в итоге... Чёрт, нет, лучше на это не смотреть... Надо просто побыстрее миновать это место и всё.
   Мысли о том, чтобы разжиться боеприпасами, при виде всего этого улетучились моментально и у всех сразу. Обыскивать даже не трупы, а полусгоревшие, полуразъеденные куски протоплазмы... Нет, ну его на хрен.
   Два "хамви". Дверцы нараспашку, но их экипажи далеко уйти не смогли... Собственно, они вообще не успели даже выбрать из машин, когда их через люки в крыше накрыло зажигательной смесью...
   За вторым джипом обнаружился "джи-ай". Он сидел, привалившись спиной к бамперу, шумно и хрипло дыша и что-то нашаривая на поясе. Кажется, солдат был ранен относительно легко...
   Но это впечатление мгновенно рассеялось, когда мы подошли к нему поближе.
   Из-под накрытой куском брезента левой ноги "стража" тянулся лёгкий дымок. Похоже, что парень был в состоянии шока и только поэтому ещё не загнулся от боли. На нас он никакого внимания не обращал и даже не повернул головы на звук наших шагов. Вряд ли он вообще сейчас был способен хоть немного соображать...
   "Страж" достал с пояса флягу, а затем резко откинул брезент в сторону, обнажая паршивого вида рану на бедре.
   Стой, даже не думай, кретин!..
   Частички белого фосфора, засевшие в ноге парня, соприкоснувшись с воздухом вспыхнули, сжигая человеческую плоть. Солдат резко выплеснул воду из фляги на рану в попытке потушить огонь, но у него ничего не получилось. "Вилли пит" продолжал жечь тело "стража", который сначала задёргался, но потом затих. Похоже, отмучался...
   Перед нами возник небольшой обрыв. Видимо, когда-то вокруг одного из зданий пробовали выстроить ветрозаградительную стену, но со временем песка намело по самую преграду.
   И, кажется, именно это здание и было опорным пунктом "стражей"... Мощные стены, узкие окна-бойницы, колючая проволока по периметру и прочие оборонительные прелести. Правда великовато что-то для казармы... Нет, для казармы как раз вполне нормально, но не думаю, что тут квартировался полнокровный батальон.
   Кратчайшим маршрутом между двумя точками является прямая. И сейчас эта самая прямая между нами и предполагаемым местом сбора бандформирований ЦРУ проходила аккурат через это разрушенное здание.
   Нужно сказать, что мне повезло, и я действительно снёс фугасными минами один из углов постройки, позволив зажигательным снарядам запалить всё внутри... Это было однозначно везение пополам с наглостью, потому что в свои навыки выдающегося артиллериста я не верил ни на каплю.
   За обвалившейся наружной стеной обнаружилось достаточно простое и, кажется, действительно жилое помещение... Да, точно. Кое-как разгороженный пластиковыми офисными перегородками зал; немудрёная мебель - столы, кровати и...
   Ч-чёрт... Твою мать, сколько тут покойников... Метко же ты положил снаряды, Саня, чёрт тебя дери...
   Я рассеяно скользнул взглядом по сожжённым фосфором телам, и ускорил шаг. Нечего тут рассматривать, нет тут ничего интересного или познавательного. Нервы у меня, может, и крепкие, но лишний раз проверять их крепость что-то не особо хочется...
   Невольно бросил ещё один взгляд, замедлил шаг...
   Что-то было не так.
   Что-то, мать его, было не так. Совсем не так.
   Тел было много - десятки, многие десятки. И... чёртов фосфор сжигает тела, но оставляет одежду относительно целой. И... Нет... Нет-нет-нет...
   - Это... Это же гражданские, - тихо произнёс Си Джей.
   Лишь единицы были в камуфляже и с оружием, большая же часть была явно безоружна. Обычная гражданская одежда. Женские вещи. Де... детские...
   - Эй, да откуда здесь гражданские? - несколько нервно возразил Юрай, явно чувствуя себя не в своей тарелке. - Ну, максимум это могли быть местные...
   Дойл прошёл вперёд, наклонился и осмотрел несколько тел.
   - Паспорт... - пробормотал он. - Сильно обгорел, но разобрать можно... Зоя Гайль, 29 лет, Германия... А у этого удостоверение журналиста... Бенджамин Уиллард, 32 года, Соединённое Королевство...
   - Да не, не может быть... - покачал головой Блазкович. - Откуда тут столько европейцев? Наверняка, местные.
   - А по-твоему это так уж меняет дело? - резко произнёс снайпер. - Тут же десятки гражданских. Мёртвых гражданских!
   - Это война.
   - Ты себя слышишь? Это не война, Юрай, это безумие! Я - солдат, наёмник, я воюю за деньги. Но я не убиваю за деньги женщин и детей! Это... Это всё он виноват! Это он превратил нас в палачей!..
   Голос Си Джей стал глухим и гулким, как будто бы доносящимся из какого-то колодца, а затем и вовсе начал затухать. Я больше не слышал слов своих ребят, а вместо это слышал чьё-то хриплое прерывистое дыхание. Не моё дыхание, точно не моё...
   Она сидела у дальней стены, в тени. Девочка. Лет шести-семи. Половина лица сожжена - ни кожи, ни волос. Сплошное чёрно-кровавое месиво с тёмным провалом пустой глазницы. Вторая половина - нечеловечески совершенное, как у ангела или какого-то другого волшебного создания.
   Она была ещё жива. Не знаю как это возможно, но она была всё ещё жива.
   И она смотрела на меня. Как будто просила о чём-то... О чём? А о чём можно просить в такую минуту?
   Я поднял ствол автомата, но почти сразу же опустил его.
   Нет. Не могу. Не заставляй меня. Не заставляй меня убивать тебя... Ещё раз убивать тебя. Пожалуйста. Не заставляй убивать тебя снова. Я не виноват. Это не моя вина. Не заставляй меня...
   В полумраке царящем внутри здания раздался тихий вздох... А затем я остался наедине со своим дыханием и тишиной.
   Мгновение спустя мир снова обрушился на меня своими звуками.
   - Остынь, Си Джей! - повысил голос Юрай.
   - А чего "остынь, Си Джей"? Что за херня! Мы уже не понимаем, что делаем! Сначала мы убивали "танго", потом убивали американских солдат, а теперь и гражданских начали убивать, да? Что дальше - начнём убивать друг друга?!
   - У нас не было выбора!
   - Ни хрена! - сплюнул снайпер. - Может, тебе и нравится быть убийцей, а мне нет! Я своё дело знаю, я на такое не подписывался!
   Юрай неожиданно сделал два быстрых шага к Си Джей и врезал ему в челюсть, одним ударом уложив снайпера на землю.
   - Думаешь, мне это нравится? - вспылил Блазкович. - Думаешь, мне нравится чувствовать себя палачом?! Пошёл ты! Пошёл ты, понял?!
   - Отставить! - рявкнул Дойл, вставая между парнями и отталкивая Юрая назад. - Вы двое, смирно, мать вашу! Смирно, я сказал! Вы оба что - охренели? Здесь идёт война, а вы ссоритесь, как два тупых школьника из-за смазливой чир-лидерши. Вы же профессиональные наёмники, мать вашу. Всё, хватит! Поняли, нет?
   - Так точно... - пробормотал Юрай, успокаиваясь и подавая руку всё ещё валяющемуся на земле Си Джею. - Проехали?
   - Проехали... - буркнул снайпер, поднимаясь с помощью Блазковича на ноги.
   - Никому не нравится, что тут происходит, - негромко произнёс Дойл, бросая взгляд на меня. - Мне - тем более, но...
   Я на мгновение прикрыл глаза и глубоко вдохнул...
   В воздухе пахло чесноком и палёным мясом.
   - Продолжаем движение, - ровным тоном произнёс я. - Нужно уходить отсюда.
   - Эээ... Садж... - даже Дойл оказался выбит из колеи моим хладнокровием.
   Ничего... Я и сам от себя почти в шоке. Хорошая штука - шок. Главное - нет боли.
   - Мы не виноваты, - продолжил я. - Это вина "штормовых стражей", вина полковника Коннорса. Всё произошедшее... всё происходящее - их вина. Только их. И они заплатят. За всё.
   Парни встретили мои слова гробовым молчанием и тяжёлыми взглядами... Взглядами в сторону. Они явно старались не смотреть мне в глаза.
   Ну и ладно. Переживу. Я многое пережил. Многих пережил. И это переживу, чего уж там...
   - Если мы разгромим "стражей", то всё закончится, - мой голос казался лишним в здании, полном мертвецов. Его не должно было здесь быть. - Вы со мной? Или нет?
   Я обвёл свою команду взглядом.
   Наёмники молча зашагали вперёд, обходя меня...
   Спустя несколько секунд, следом за ними двинулся и я. Тоже молча.
   Мой голос был здесь лишним. Его не должно было здесь быть.
  
  
   43.
  
   - Алекс, есть разговор, - негромко произнёс Дойл, когда мы отошли от... того места.
   - Не о чем говорить, - ровным тоном ответил я. - По крайней мере, не сейчас.
   - Ясно... Слушай, я никогда тебя таким не видел... Ты вообще в порядке?
   - А как ты думаешь - должен быть?
   - Извини, протупил. Но что нам теперь делать? Как быть... со всем этим...
   - Это вина Коннорса, - произнёс я. - Только он виноват в том, что здесь произошло и происходит. И теперь мы не уйдём отсюда, пока не положим этому конец. И ты знаешь, почему мы должны это сделать.
   - Да, знаю. Но это не значит, что мне это по душе.
   - Мне тоже. Но у нас просто нет другого выхода.
   Наш путь преградил широкий и длинный провал, обходить который было явно себе дороже. На севере он упирался в россыпь полуразрушенных высоток, а с юга доносился шум боя.
   Куда ни кинь - всюду клин.
   Однако оставался ещё и путь напрямик. Не в два прыжка через пропасть, но по лежащему поперёк провала рухнувшему башенному крану. Во всяком случае выглядел он вполне проходимым и относительно устойчивым...
   - Там "стражи", - после короткой рекогносцировки доложил Си Джей. - До отделения.
   Плохо. Но на обходные манёвры нет ни времени, ни возможности, так что придётся прорываться...
   - Скольких сможешь снять? - спросил я.
   - Одного, от силы двух. Они там все укрылись и чего-то ждут.
   Чего ждут? Чёрт его знает...
   - Приготовиться. Доложить о готовности. Начинаем...
   Залегли. Я упёр опёрся цевьём автомата на кусок бетона, вычленил одного из "стражей", укрывшегося среди вентиляционных коробов на крыше здания напротив. Короткий обмен командами...
   Поехали.
   Четыре ствола громыхнули практически синхронно, но абсолютно вразнобой, потому как у каждого из нас было разное оружие.
   Мне не повезло - непристреляный АКМ, эксплуатируемый хрен знает как, ожидаемо смазал на дистанции... Хотя, как - смазал? Врага я зацепил, но не уложил.
   Юрай и Си Джей отработали лучше, записав себе в актив по одному уничтоженному врагу, а от Дойла ничего такого и не ожидалось - в его задачи, как пулемётчика, входило плотное огневое прикрытие.
   - Прижал их! - проорал Грег, перекрывая грохот пулемёта.
   - Прикрываю! - немедленно отозвался снайпер.
   - Пошли! - скомандовал я Блазковичу и первым рванул вперёд из укрытия и направился к лежащему между нашими зданиями крану.
   Металл под моими ногами опасно заходил ходуном и заскрежетал, но выдержал. Я преодолел бегом метров пятнадцать над обрывом, а затем подкатом проскользнул за один из вентиляционных коробов.
   Высунулся, прижал огнём одного из "стражей" и снёс голову второму. Рядом со мной залёг Юрай.
   - Я пошёл! - крикнул я.
   Блазкович кивнул, высунулся и начал частыми одиночными выстрелами прикрывать меня. Я рванул вперёд, перебежав к следующему укрытию. Один из противников неосторожно подставил ногу, и я открыл по нему огонь. Первая пуля разворотила ему левое бедро и заставила выпасть из-за укрытия, а две следующие попали ему в грудь.
   Оставшиеся "стражи" начали отход, явно ошеломлённые таким напором. Одного снял Си Джей, сбив с головы каску, второго срезал очередью Дойл. По с Юраем рванули вперёд, поочерёдно прикрывая друг друга.
   - Мы пошли! - послышался в динамике рации голос пулемётчика.
   Дальше двинулись уже все вместе - надо было проскочить это место побыстрее, но в то же время и не теряя бдительности, а то ведь "стражи" могли и сообразить, что нас было совсем немного. Или вызвать подкрепление, что было бы несравненно хуже.
   Миновали крышу здания, перемахнули по самодельному решётчатому переходу на верхушку соседней постройки. Поднялись по какой-то лестнице, нырнули в открытую дверь, и оказались на широком открытом пространстве, засыпанном песком.
   - Там! - указал вперёд Си Джей.
   В паре сотен метров впереди на вертолётной площадке стоял, собственно говоря, вертолёт - стандартный армейский "блэк хок"... Вокруг которого виднелась пара "стражей".
   Это была плохая новость.
   А откровенно дерьмовая новость была в том, что они нас заметили.
   - Валим отсюда! - рявкнул я.
   Около вертолёта началась суета, а затем послышался грохот выстрелов шестиствольного пулемёта и пространство вокруг нас прорезали сплошные потоки песчаных фонтанчиков. А в следующий момент и вовсе громыхнуло что-то мощное, и в нас полетело нечто реактивное, оставляющее позади себя чётко видимый дымный след.
   - Ложись!
   Однако перестраховка оказалась лишней - граната ударила где-то метрах в десяти перед нами... И тотчас же под нами заходила ходуном земля. Всё вокруг прорезали глубокие и стремительно расширяющиеся трещины, в которые начал стремительно проваливаться песок. А затем раздался мощный грохот, и земля под нами натурально обрушилась вниз.
   - Твою!..
   В последний момент я успел прыгнуть вперёд и схватиться левой рукой за поперечную несущую балку.
   На мгновение мелькнуло острое чувство дежа вю... А уже в следующий миг стало остро не до этого.
   Огромная масса песка, перемешанная с металлом, рухнула вниз метра на три. Под нами обнаружился какой-то полузасыпанный песком зал в котором шёл бой.
   Метрах в десяти спереди мельтешил кто-то, похожий на "танго", а буквально перед нами виднелись спины "стражей".
   Остальные парни пытались выбраться из песка, в котором увязли, и только я, вися на балке, представлял хоть какую-то боевую силу... Чем я и не замедлил воспользоваться.
   АКМ в правой руке одной очередью выплюнул только что снаряжённый магазин, перечеркнув зал. Точность была, конечно, плюс-минус лапоть - чудо ещё, что у меня вообще хватило силы удержать в одной руке плюющийся огнём "калаш"...
   Но двоих врагов со спины я умудрился уложить... Но оставался ещё третий.
   Я отпустил балку и соскользнул вниз, приземлившись на песок и уйдя перекатом за высокий массивный стол. Позади меня выпущенные "стражем" пули выбили несколько песчаных фонтанчиков.
   Отсоединил пустой магазин и метнул в сторону противника.
   - Граната!
   "Страж" метнулся в сторону, и это было ожидаемо.
   "Страж" метнулся почему-то в мою сторону, и это было охренеть как не ожидаемо.
   Зарядить новый магазин я уже не успевал, достать другое оружие - тоже. Единственное, что я успел - вскочить на ноги и сойтись с врагом врукопашную.
   У солдата был не автомат, а короткий "мини-узи" - однозначно трофейный. Он наставил оружие на меня и нажал спусковой крючок, но за мгновение до этого я успел уйти с линии огня. Перехватил пистолет-пулемёт за цевьё одной рукой, а второй ударил по локтевому суставу "стража", направив его же оружие ему в подбородок.
   Две пули превратили нижнюю челюсть врага в сплошное месиво, и тот безжизненно осел передо мной. Я вырвал из его руки автомат, выхватил из разгрузки "стража" запасной магазин и укрылся.
   Однако вокруг было тихо. За исключением разве что моих матерящихся ребят, которые наконец-то выбрались из-под песчаного завала и залегли позади меня.
   Впереди что-то проорали. Кажется, на арабском. А затем уже на скверном, но довольно разборчивом английском:
   - Вы из ЦРУ? Не стреляйте, мы свои!
   Мы не из ЦРУ. Но стрелять не будем... Пока что. Потому что это вполне может быть и военной хитростью...
   - Мы с агентом Махоуни! - громко и по-возможности медленно и чётко проорал я. - Вы с кем?
   - Наёмник? Это Ибрагим, тоже от Махоуни!
   Ибрагим? А ведь точно...
   - Ибрагим, как обстановка?
   - Дерьмовая, наёмник! Очень дерьмовая!..
  
  
   44.
  
   - Будь я проклят, - осклабился Махоуни, когда мы вместе с союзными "танго" вышли к назначенной точке встречи. - Вы ещё живы!
   - А что, были какие-то сомнения? - буркнул я, окидывая мрачным взглядом нечто монструозное позади Махоуни. - Что это за байда?
   - Это? - агент обернулся. - Ах, это... Это машина, сынок.
   - Я вижу, что это машина. Я спрашиваю, что это за байда?
   - Понятия не имею, как она называлась раньше, - хохотнул цээрушник. - Но теперь я называю её Червём Апокалипсиса!
   Вообще это был здоровенный такой седельный тягач с бронированной кабиной. Вот только вместо привычного контейнера или транспортировочной площадки позади кабины у него виднелось нечто очень грозное и не менее громоздкое. А если конкретно - нечто вроде кунга и четыре огромных короба на поворотных платформах, в каждом из которых было по три пакета с двадцатью направляющими для ракет. Итого двести сорок ракет. Причём их калибр явно был не меньше, чем у легендарного "града".
   Короче это был тот же "град", но очень и очень разжиревший, учитывая, что на "урале" помещалось всего сорок таких ракет. То есть эта махина по огневой мощности потенциально равняется целому дивизиону реактивной артиллерии
   Это уже не "град". Это уже просто какой-то "ультра-мега-град".
   - Местные туземцы купили эту красивую, но почти бесполезную игрушку вроде бы у саудитов, - продолжил Махоуни. - А потом я нашёл и отложил её про запас. На чёрный день, так сказать. И вот этот день пришёл!
   Да чернее некуда, чего уж там...
   - И вот с помощью неё мы и собираемся лишить "стражей" запасов топлива? - догадался Дойл.
   - В точку, сынок! Видел бы ты их резервуары и охрану... Из гранатомётов не достать, взрывчатку заложить просто нереально...
   - А можно было для таких целей взять что-то менее пафосное? - сварливо произнёс я. - Например, обыкновенную буксируемую гаубицу?
   - Сынок, ты похоже не понимаешь... - Махоуни посмотрел на меня с почти натуральной жалостью. - Если "стражи" почувствуют, что их горючке что-то угрожает, они вцепятся тебе в глотку прежде чем ты успеешь пискнуть "мама!". У них есть и танки, и артиллерия, и даже вертолёты, а у нас по сути - только голый зад. Понимаешь, нет? У нас нет возможности таскать за собой тяжёлое вооружение, и уж подавно "стражи" не будут стоять и смотреть, как мы снаряд за снарядом выпускаем по их сокровищнице. Поэтому удар должен быть мощный, быстрый и сокрушительный.
   - Какая у этого катафалка скорость-то? Миль двадцать-то хоть выжмет?
   - Больше чем на десять лучше не рассчитывать. У нас тут погода такая и дорогие такие, что не до автогонок.
   - Хреново, - с чувством произнёс я.
   - Всё нормально, сынок, - ухмыльнулся агент. - Пока наши ребята наводят шороху, мы выдвинемся на позицию, выпустим кучу ракет и смоемся, бросив эту хреновину на растерзание "стражам". О, как же они будут злы!.. Дорого бы заплатил, чтобы увидеть их лица, когда склад топлива отправится на околоземную орбиту...
   - О'кей, сэр, - скривившись, процедил я. - Будем считать, что эта авантюра - нормальный план... И какова наша роль в нём? Наводить шорох?
   - Если не возражаешь, сержант, то я пригласил тебя прокатиться вместе со мной на этом лимузене. А вот твои ребятки пускай помогут моим.
   Это предложение мне не понравилось. Просто категорически не понравилось.
   - С хера ли такое разделение, сэр?
   - У нас дефицит снайперов и пулемётчиков, если что. А ты, думаю, не захочешь спускать с меня глаз, - ухмылка Махоуни стала шире. - Мало ли что.
   - Мне надо посовещаться, - ледяным тоном произнёс я, отходя вместе с парнями в сторону.
   - Сэр, этот хмырь явно замыслил что-то нехорошее, - сразу же заявил Си Джей, настороженно косясь по сторонам.
   - Может, его грохнуть? - предложил Дойл. - Мне это сделать, или сам справишься, Алекс?
   - Если не справлюсь - он твой, - усмехнулся я, а затем продолжил уже более серьёзным тоном. - А вообще, Махоуни - хитрый сукин сын. Он знает, что нам лучше не оставлять его без присмотра. И он действительно что-то задумал, а значит оставлять его без присмотра нельзя в принципе.
   - Что же он мог задумать, садж? - спросил Юрай.
   - Я не знаю. Но буду держать ухо востро. И вы держите. А если Махоуни вернётся с операции без меня - убейте его без промедления. И срать на нашу миссию - здесь такое происходит, что это будет меньшим из зол.
   - Ну, что, посовещались? - окрикнул нас Махоуни. - Если да, то в путь! Нам нужно до ужина поставить этот город на колени!
   - От скромности он не умрёт, - прокомментировал это заявление Си Джей.
   - От скромности вообще редко умирают, - заметил я. - Обычно умирают от передозировки свинца в организме... Ладно, парни, смотрите в оба, а я уж вывернусь - будьте спокойны.
   Есть у меня такое талант - выворачиваться из любой передряги... Но почему-то ничего хорошего это обычно не приносит, потому что, так сказать, слишком уж часто лекарство оказывается страшнее болезни...
   В кармане разгрузки завибрировал спутниковый телефон, о котором я уж, признаться, и почти совсем забыл...
   - Слушаю, - на всякий случай я отвернулся от стоящих около "суперграда" Махоуни и пары "танго".
   - Думаю, что ты сейчас с Махоуни, - послышался в трубке ровный голос полковника Коннорса. - Это вероятнее всего, поэтому скажу тебе кое-что пользуясь случаем... Не доверяй Махоуни - он погубит и меня, и "стражей", и тебя и весь город. Ему не нужно никого спасать - он хаос, а не порядок. Ему не нужна правда, поэтому всё произошедшее останется здесь.
   - А может оно и к лучшему, полковник? - негромко произнёс я.
   - Ещё раз задумайся о том, кому помогаешь, сержант.
   - Хоть он и насквозь мутный тип, но Махоуни здесь один из немногих, кто не пытается нас прикончить.
   - Это всего лишь вопрос времени, сержант. Всего лишь вопрос времени... И ещё. У всего есть цена. Но будешь ли ты готов её заплатить, когда придёт время?
   Звонок оборвался, и я убрал телефон обратно в карман.
   - Философия... - пробормотал я, шагая к ракетовозу. - Грёбаная, мать её, философия психов... Лечится только ударной дозой свинца внутримозжечно...
   - Ну, что, сынок, готов? - ухмыльнулся агент, когда я подошёл к нему. - Не против занять место за турелью?
   Я молча забрался по поручням наверху кунга и занял место за зенитным пулемётом. Не знаю, чем руководствовались саудиты, когда собирали это порождение сумрачного арабского гения, но стандартный крупнокалиберный "браунинг" их явно не устраивал. И, наверное, поэтому они установили ни много ни мало, а трёхствольный авиационный пулемёт пятидесятого калибра. Дай Бог памяти, как же он называется-то... GAU-19/A? Да плевать...
   Устроился на жёстком и неудобном сидении стрелка, проверил заряженную в пулемёт ленту, протестировал электропитание вращающегося блока стволов и горизонтального наведения... Вроде, порядок...
   Многосотсильный мотор тягача взревел, выбросив из выхлопных труб внушительные облака сизого дыма, и ракетная установка, будто древний ящер, медленно тронулась в сторону виднеющейся отсюда шпиля "Башни тысячи и одной ночи".
  
  
   45.
  
   Перед ракетным тягачом шёл громоздкий инкассаторский броневик с установленным на крыше пулемётом. Заодно эта машина расчищала нам дорогу, потому как на одном из поворотов я углядел у него бульдозерный отвал спереди.
   Самоходка плелась еле-еле - действительно не быстрее километров двадцати в час, а местами и того меньше. Всё-таки она явно не создавалась для условий нормальной войны и пересечённой местности...
   Путь выдался не из лёгких, но он явно был разведан заранее. Учитывая, что основой всей операции была тяжёлая и медленная машина с габаритами как у бронтозавра, соваться на ней в полуразрушенный город было не просто глупостью, а непроходимым кретинизмом. Однако Махоуни впечатления кретина не производил. Психопата и сволочи - возможно, но не кретина.
   И это всё одновременно упрощало и усложняло. Да, Махоуни вряд ли из-за своей тупости впутает нас в какую-нибудь дрянь, но в то же время из отсутствия этой самой тупости он может впутать конкретно меня и моих парней в ту самую дрянь намеренно. Зачем он, к примеру, отделил меня от остальных? Либо хочет обезглавить нашу группу, лишив её управления... Либо у него ко мне есть какое-то дело, с которым он не хочет идти к другим. Думать в подобном ключе, конечно, лестно, но уж больно опрометчиво... Поэтому нужно держать ухо востро и руку на пистолете.
   ...Первый контакт у нас случился, когда мы проползли на этом апокалиптическом ракетоносном червяке с полкилометра. Нас имела дурость обстрелять кучка каких-то придурков с крыши полуразрушенного здания. После того, как на головном броневике по ним дали очередь из пулемёта, они сразу осознали всю глубину своих заблуждений и больше не отсвечивали.
   Я уж было даже размечтался о том, что нам и вправду удастся выйти на позицию для удара незамеченными...
   Уже секунду спустя все эти фантазии ушли в никуда.
   Из-за высотки стоящей метрах в трёхстах впереди, вырулил лёгкий "литтл бёрд" и без лишних промедлений выпустил по нам несколько ракет. Дымные трасы перечеркнули разделяющее нас пространство, и в считанных метрах от ракетной установки взорвались несколько НУРСов. В воздухе завизжали осколки, с лязгом отскочившие от тонкой брони коробов с направляющими.
   Пулемёт на броневике взахлёб ударил длинной очередью, полосуя небо и наполняя его разогнанными до сверхзвуковой скорости горячими кусочками свинца. А спустя пару секунд, потраченных на раскрутку ствола моего орудия, в бой вступил и я. Уши моментально заложило от нестерпимого и непрекращающегося грохота яростно плюющегося огнём трёхствольного пулемёта, и я остро пожалел о том, что под рукой нет звукоизолирующих наушников.
   Очередь крупнокалиберных пуль полоснула по высотке, в пыль кроша сталь и бетон внешней обшивки, но вертолёт уже скрылся из виду, то ли посчитав свою миссию выполненной, то ли отступивший лишь на время.
   Впереди показался перегораживающий дорогу мост, на котором наметилось какое-то движение. На всякий случай, причесал мост из пулемёта, разнеся его ограждение вдребезги.
   Вот так-то. Если там и был кто-то опасный для нас, то царствие ему небесное.
   Неожиданно из переулка слева вылетел "хамви" и попытался перекрыть дорогу ракетовозу, но многотонная машина шутя отшвырнула бронированный джип в сторону, а в следующий момент я поймал его в рамку голографического прицела. Яростно взвыл пулемёт, и поток полудюймовых пуль вскрыл броневик, как ржавую консервную банку. Громыхнул несильный взрыв, и подбитая машина оказалась охвачена пламенем.
   Мы повернули вправо, и по идущей параллельно улице мелькнул силуэт ещё одного "хамви".
   Чёрт, как не хватает связи с Махоуни... Дебил! А рация мне на что?
   - Махоуни! Махоуни, как слышишь меня?
   - Сынок, я сейчас немного занят...
   - Ещё один "хамви" справа!
   - Оу... Ну, тогда держись, сынок.
   Ракетовоз достаточно резко для такой туши вильнул в сторону, так что нас даже немного занесло и повело юзом. Вовремя среагировавший на этот манёвр головной броневик сперва немного отстал, но затем снова вырвался вперёд.
   Что-то мелькнуло позади, и я со всей дури вдавил педаль поворота турели. Элетромотор жалобно взвизгнул, разворачивая тяжёлое орудие назад. Метрах в десяти от нас обнаружился бронированный джип - возможно, что как раз тот "хамви", что я видел.
   Стрелок за его пулемётом лупанул по нам очередью, которая по счастью пришлась немного выше контейнеров с ракетами, а откорректировать прицел уже не сумел, потому как я влепил по преследующей нас машине щедрую очередь. Пули натурально разрубили наискось капот "хамви", похоже что перешибив ему передний мост и оторвав колесо.
   Тяжёлая машина клюнула носом, как будто бы попала в глубокую яму, а затем натурально подлетела в воздух и приземлилась на крышу.
   Выкуси!..
   - Впереди! Впереди, твою мать! - неожиданно заорал по рации Махоуни.
   Я развернул турель... Развернул недостаточно быстро, чтобы успеть что-то сделать, но достаточно быстро, чтобы увидеть, как из полуразрушенного здания кто-то выпалил из гранатомёта прямо по идущему перед нами броневику.
   Взрыв разворотил всю заднюю часть машины, её немедленно повело в сторону, а следом в броневик ударила ещё одна граната., опрокинувшая её на бок и протащившая по земле. Ракетовоз затормозил, но всё равно ткнулся носом в подбитый броневик и, похоже, завяз. Меня сильно тряхнуло, так что я едва не вылетел из-за пулемёта, но уже в следующую секунду поливал огнём здание, откуда на обстреляли.
   - Мы тут как на ладони! - орал я в рацию в перерывах между очередями. - Мистер волшебник, вывози нас отсюда на хрен!
   Из развалин здания по нам начали вести плотный огонь.
   - Не дай им подойти! - рявкнул агент. - Дай мне ещё немного времени! Стреляй! Чёрт, стреляй!..
   Крупнокалиберные пули разносили вдребезги здание. С одного из этажей палили уж особо активно, поэтому я выпустил по нему не меньше полусотни пуль, и в итоге там рухнула часть перекрытий. Ещё один мощный очаг сопротивления был в разбитом павильоне-пристройке, которую я буквально изрешетил вдоль и поперёк.
   Патроны. М-мать, сколько же ещё осталось патронов в запасе...
   На моё и не только моё счастье, Махоуни всё-таки сумел вновь привести тягач в движение. Многотонная махина после серии судорожных рывков сначала отъехала назад, а затем с размаха протаранила горящие остатки броневика и двинулась вперёд.
   Где-то поблизости снова послышался свист вертолётного винта, и буквально в полусотне метров от нас в воздухе снова возник "литтл бёрд", ударивший по нам ракетами. НУРСы прошли поверх тягача, разорвавшись совсем рядом, и ракетовоз завернул прямо под тянущуюся вдоль улицы дорожную эстакаду, укрываясь под ней.
   - Сбей эту чертову стрекозу! - крикнул Махоуни. - Сбей её!
   Да заткнись ты, дебил! Если мог бы - уже сбил!
   Вертолёт выпустил ещё несколько ракет, которые попали в проходящую над нами эстакаду, отчего один из её пролётов рухнул, а остальные опасно заскрежетали и пришли в движение.
   Ракетовоз тут же вывернул из-под рушащейся эстакады, дорогу впереди вспороли несколько цепочек песчаных фонтанчиков, а затем над нашими головами на предельно малой высоте пронёсся "литтл бёрд", который тут же развернулся в воздухе и пошёл в новую атаку.
   Сидящие в нём "стражи" вовсю палили по нам из автоматов, но явно недооценили ПВО чудовищной самоходки.
   Крупнокалиберные пули насквозь прошили кабину вертушки, превратив всех сидящих в ней в кровавые ошмётки, и "литтл бёрд" тут же начал стремительно терять высоту.
   Ещё одна очередь начисто оторвала ему хвост, вертолёт закрутило вокруг своей оси, и почти сразу же он ткнулся носом в бархан. Лопасти рубанули по земле, поднимая в воздух тучи песка и разлетаясь на части.
   Мы завернули в какой-то тоннель, проехали по нему метров сто, а затем вырули на довольно просторную площадку...
   Которая неожиданно со скрежетом просела под нами, заставив многотонную машину остановиться и завязнуть в песке, словно в болоте.
   Спустя некоторое время дверца кабины распахнулась и из неё на землю выпрыгнул отчаянно матерящийся Махоуни.
   - Твою мать, совсем же немного оставалось! - в промежутках между малоосмысленной руганью крикнул он.
   - Немного до чего? - крикнул я, чувствуя, что уши дико болят после стрельбы.
   - До хранилища! Разуй глаза, наёмник!
   Я посмотрел в ту сторону, куда махнул рукой агент, и увидел несколько огромных топливных цистерн, виднеющихся где-то в полукилометре от нас.
   - Дерьмо!!! - проорал Махоуни, яростно пиная увязшее в песке почти до середины в колесо.
   - Отсюда выстрелить не получится? - спросил я.
   - Да ни хрена! Эта дрянь увязла, как муха в повидле! Даже развернуть не получится, чтобы нацелить установки!
   - Крайнюю может получиться развернуть, - у меня и так от пальбы дико болела голова и уши, так ещё и этот урод тут надрывается... - Хотя бы попробовать стоит.
   Несколько секунд Махоуни сверлил меня полным ярости и почти ощутимого безумия взглядом, а затем неожиданно успокоился.
   - Да, ты прав, сынок. Сейчас...
   Агент залез внутрь кунга, и спустя пару минут концевой блок с ракетными направляющими пришёл в движение, разворачиваясь вправо и наклоняясь вниз.
   Изнутри кунга послышался новый взрыв ругани.
   - Угол снижения слишком велик - будет перелёт, мать его так!
   Вопли цээрушника мне окончательно осточертели, поэтому я молча вылез со своего места и спрыгнул на землю. Обошёл тягач вокруг, а затем, найдя ЗИП, открыл его и достал из него увесистую кувалду.
   Подошёл к последнему по счёту пакету направляющих, осмотрел механизм склонения, представленный двумя гидравлическими стойками, а затем начал яростно курочить их молотом.
   Почти сразу на шум подошёл Махоуни и двое "танго", сидевших в кабине. Смотрели они на меня, честно говоря, как на полностью и бесповоротно умалишённого психа.
   - Эй, парень... - осторожно окрикнул меня агент. - Может быть уже прекратишь... херачить кувалдой по ракетной установке?!
   Я нанёс удар, а затем опустил своё орудие и, опираясь на кувалду, перевёл дыхание и вытер струящийся градом пот.
   - Я не понял, нам надо поставить эту дрянь на огонь прямой наводкой или нет? - хрипло произнёс я.
   - Эта дрянь вообще-то не рассчитана на огонь прямой наводкой...
   - Да? Ну, будем считать, что я этого не знал... - я снова поднял молот и что есть силы саданул по стойке.
   Механизм не вынес очередного удара и с душераздирающим скрежетом согнулся под весом бронированного контейнера. Ещё один удар, и вторая стойка также согнулась, причём настолько быстро, что я не успел убрать кувалду в сторону и её намертво зажало пакетом направляющих.
   Надо ли уточнять, что после всех этих варварских манипуляций прицел опустился градусов на десять минимум по вертикали?
   Махоуни наградил меня задумчиво-скептическим взглядом, а затем снова полез в кунг.
   - Сынок, ты варвар! - донёсся спустя какое-то время жизнерадостный вопль агента. - Такие как ты расхерачили Римскую империю!
   - Ave мне в таком случае... - пробормотал я, усаживаясь на горячий песок около увязшего заднего колеса. - Продолжаем операцию?
   - Да... Да, поимей меня все контрразведки мира! Дай мне пару минут, а потом я буду готов взвести курок и сбацать рок!
   - Нет, Ди-джей накормил меня роком на пять лет вперёд... - произнёс я и огляделся по сторонам в поисках укрытия.
   Находиться рядом с двумя сотнями ракет, среди которых вполне могла попасться какая-нибудь некондиция, мне совершенно не хотелось. Ну, просто ни капельки.
   - Сынок, лучше бы тебе укрыться где-нибудь в стороне, - послышался из рации голос Махоуни. - Я начинаю.
   - Принято.
   - Тогда... Пристегни ремень, Дороти, и скажи Канзасу: "Прости и прощай!"...
   Я перемахнул через груду обломков метрах в десяти от самоходки и присел около импровизированной бойницы, оставшейся после попадания в бетонную плиту крупнокалиберной пули в незапамятные времена.
   И вовремя, потому что почти сразу воздух наполнился непрекращающимся рёвом стартующих одна за другой неуправляемых ракет. Огненные росчерки устремились к цели, оставляя за собой дымные следы, а вокруг ракетовоза поднялось огромное облако пыли и поднятого реактивными выхлопами песка.
   Где-то в отдалении послышались взрывы, и я внутренне приготовился к особо мощному бабаху - учитывая, что палили мы по огромному хранилищу топлива, рано или поздно оно должно было взорваться... И скорее рано, чем поздно.
   Но взрыва почему-то всё не было. А ведь ракет было выпущено уже пара десятков - не меньше...
   С резким свистом из направляющих вылетел очередной НУРС... И бессильно плюхнулся метрах в пяти от ракетовоза на песок, дымя заглохшим ракетным двигателем.
   В следующее мгновение прогремел мощный взрыв, за которым последовали ещё и ещё. В последний момент я успел, скорчиться на земле, закрыв руками голову, а затем на меня обрушился мощный удар, выбросивший сознание прочь из тела.
  
  
   46.
  
   Перед глазами всё плыло, взгляд не получалось сфокусировать ни на чём. Было лишь видно, что передо мной раскинулись охваченные огнём руины, а сверх в поле зрения попадал кусок неба.
   Голова гудела, словно церковный колокол. Всё тело болело, каждая клеточка тела была наполнена тупой ноющей болью. Лицо заливало что-то тёплое и липкое. Шевельнуться не получалось.
   Сознание то и дело гасло на несколько секунд, разрывая единый временной поток на отдельные кадры.
   В отбрасываемой полуразрушенным зданием тени впереди слева от меня наметилось какое-то смутное движение. Спустя пару секунд полумрак соткался в зыбкую, едва различимую человеческую фигуру. Ещё спустя пару секунд, фигура заговорила.
   - Махоуни использовал тебя, Алекс, - произнёс полковник Коннорс. - Он лгал тебе. Лгал почти всё время. Сегодняшняя атака, к примеру... В этом городе почти нет ничего такого, ради чего мои солдаты стали бы стоять насмерть и тем самым были бы скованы в действиях. Почти нет. Но был последний жилой квартал, находящийся вне "зелёной зоны" центра города, где базируется полк. Для тебя это новость, Алекс? В Кувейте оставались люди о которых предпочли забыть - граждане Европы и Америки, сотрудники корпораций, дипломаты и журналисты... Мы спасли их. А затем пришёл ты и одним махом сжёг сотню людей. Гражданских. Женщин. Даже детей.
   Слова и смысл полковника с трудом доходили до меня. Чёрт, как же болит голова! Да и тошнит ещё вдобавок... Зараза, не получается шевельнуть ногами...
   - А этот обстрел? Что Махоуни наврал тебе? Что вы атакуете склад боеприпасов? Казармы? Топливохранилища? Ложь, всё это ложь... Это были последние запасы воды в этом городе. Неужели ты думаешь, что нашу войну остановило бы отсутствие бензина и дизельного топлива?.. Но теперь централизованная система водоснабжения Эль-Кувейта окончательно и бесповоротно уничтожена, и через несколько дней люди начнут умирать от жажды... В точности, как и хотел агент ЦРУ Гектор Махоуни. И всё это - твоя вина, Алекс. Ты в этом виноват - тысячи смертей теперь на твоей совести!..
   В глазах слегка прояснилось, боль в теле стала сильнее, но зато я, кажется, частично пришёл в себя. По крайней мере, калейдоскоп кадров перед глазами исчез.
   С трудом ворочая шеей, я огляделся по сторонам.
   Лежал я... Непонятно где лежал, если честно. Кажется... кажется меня вынесло из укрытия взрывной волной, протащило по склону и зашвырнуло в какую-то гору мусора. Ноги? Фух... Нормально всё, ложная тревога - просто их прижало какой-то увесистой пластиковой балкой. Ничего серьёзного, выбраться можно... И я выберусь.
   Расшвыряв неопределённый хлам, под которым я оказался погребён, выбрал наружу и пошатываясь поднялся на ноги.
   Самочувствие было откровенно хреновое. Камуфляж изодрало, ни автомата, ни кобуры с пистолетом при себе у меня не оказалось - похоже, что я всё это благополучно посеял. Вот кретин!..
   Неожиданно накатил новый приступ тошноты, я пошатнулся и опёрся на торчащий из земли дорожный знак, хватаясь за голову. И тут же зашипел от новой порции боли, когда исцарапанными пальцами задел рассаженную правую бровь из которой текла кровь.
   Ч-чёрт...
   Кое-как зашагал вперёд, поднимаясь по склону. Пару раз я оступался и падал на одно колено, лишь в последний момент успевая выставить руки, но с каждым шагом я постепенно начинал чувствовать себя капельку лучше. То есть мне всё ещё было паршиво, но я хотя бы не так откровенно валился с ног от слабости...
   Когда я поднялся наверх, то первым, что увидел была искорёженная самоходка, в окружении воронок от взрывов и разбросанных повсюду осколков НУРСов.
   Первым и самым естественным моим порывом было линять отсюда к чёртовой матери, к чёртовой бабушке, к любому дьявольскому родичу в принципе. Лишь бы подальше от хрен знает скольких десятков неразорвавшихся ракет, которые могут в любой момент сдетонировать и расщепить меня на молекулы...
   Но затем я услышал хриплый голос Махоуни:
   - Эй, кто-нибудь... Помогите...
   Я нетвёрдым шагом заковылял вперёд и, обойдя воронки, приблизился к иссечённому осколками кунгу...
   Ракетная установка явно завязла на каком-то неустойчивом месте, а когда вокруг начали греметь взрывы, ещё больше провалилась под землю, переломившись в нескольких местах, как батон французского хлеба.
   Агент Махоуни обнаружился рядом с кунгом. Похоже, что детонацию собственных ракет он каким-то чудом пережил в кунге. Чудом, потому как точно так же бронированную кабину тягача разнесло практически вдребезги.
   Но чуда оказалось мало.
   Гектор лежал на спине, затылком ко мне.
   - Наёмник, это ты? - прохрипел цээрушник, чьи ноги зажало между частично ушедшим под землю тягачом и торчащим из земли куском бетонной плиты. - Дерьмо... Кажется, я крепко влип... Хотя...
   Махоуни неожиданно сипло расхохотался.
   - Хотя мне уже всё равно, наёмник. Воды нет - и это главное... - он повернул голову и посмотрел куда-то направо.
   Я проследил направление его взгляда и тоже уставился на разрушенные ракетным обстрелом громадные цистерны... Которые не были объяты пламенем, как этого можно было ожидать после обстрела резервуаров с топливом. Огня вообще практически не было, и не было следов мощных взрывов - только последствия разрывов тяжёлых 122-миллиметровых НУРСов.
   А из развороченных цистерн вытекала вода, стремительно впитываясь в песок.
   Осознание настоящей реальности полыхнуло в голове взрывом зажигательной бомбы.
   - Жаль только, что для меня всё кончается именно так... - прохрипел Махоуни. - Пойми, наёмник, нельзя дать "стражам" отсюда уйти... Никому нельзя дать отсюда уйти... Всё должно остаться здесь, в Кувейте...Может, это и жестоко, но это правильное решение... Единственное решение...
   Твою мать.
   Твою. Мать.
   Кажется, я облажался... Кажется, я очень сильно облажался...
   - Погоди, сейчас я вытащу тебя... - пробормотал я, делая шаг к агенту.
   Нельзя дать ему подохнуть здесь. Он ещё слишком многое должен мне рассказать. Он ещё слишком правды мне должен...
   - Брось, - неожиданно остановил меня Махоуни. - Я уже не жилец. Ракеты... Турецкое дерьмо... Могут начать взрываться в любой момент... И чуешь чем пахнет? В прямом смысле. Это бензин, сынок. Так пахнет бензин, так пахнет провал...
   Я сощурился и увидел, как из кунга медленно сочатся тонкие струйки желтоватой жидкости. Некоторые из них стекали прямо на ноги агента.
   - Не знаю, что за кретин... запихнул бензобак прямо под пол...А, может, и не кретин - взрывами-то его не зацепило... Но когда "червяка" переломило, бак тоже потёк...
   И треск. Я слышу, как где-то рядом трещит искрящаяся проводка.
   Нельзя здесь больше находиться - всё вокруг в любой момент может превратиться в самый настоящий Ад.
   - Сделай мне одолжение, наёмник, - хрипло произнёс Махоуни. - Не хочу... Не дай мне сгореть...
   Агент протянул руку к лежащему в полуметре от него серебристому револьверу.
   - Дай мне... Да мне его...
   Я сделал несколько шагов вперёд, медленно наклонился, подобрался револьвер и бросил взгляд на смотрящего на меня Махоуни.
   - Ну же! Что ты стоишь! Быстрее!
   "Может это и жестоко, но это правильное решение..."
   Я зашагал прочь, держа в руке револьвер.
   - Эй... Эй! Стой! Наёмник! Куда ты?! Наёмник! Нет! Нет!! Прошу!.. Умоляю тебя!.. Я умоляю тебя!..
   Позади меня послышался треск разгорающегося пламени, в воздухе потянуло дымом палёной синтетики и обугливающейся человеческой плоти. И словно эхом от этого, вслед мне полетели полные дикой боли вопли.
   - Ублюдок! Будь ты проклят! Будь ты!..
   Все последующие слова слились в один сплошной крик, который начал постепенно глохнуть.
   Я оступился и кубарем слетел вниз с песчаного склона. Позади меня начал доноситься грохот гремящих взрывов.
   Кое-как поднявшись на ноги, я машинально вытер тыльной стороной ладони лоб. Перепачканный кровью из рассечённой брови, он был весь облеплен песком...
   Вытер лоб и едва не рассадил его ещё сильнее, зацепив край раны взведённым курком револьвера, который всё ещё держал в руке.
   Отрешённо посмотрел на него, ловя в серебристых гранях собственное отражение...
   Но было ли это действительно моим отражением, моим лицом? Из блестящего металла на меня смотрела какая-то изломанная окровавленная морда, больше подходящая скорее какому-то монстру, а не человеку...
   Это действительно я?
  
  
   47.
  
   ...Мёртвая эта земля -
   Шипов и колючек земля.
   Гаснущая звезда
   Видит, как воздевают руки
   К каменным изваяниям
   Мёртвые племена.
  
   В пустом царстве смерти,
   В земном царстве смерти
   На рассвете каждого дня -
   Губы, данные для поцелуя,
   Шепчут одни лишь молитвы
   Сломанным камням.
  
   Мёртвая эта земля -
   Шипов и колючек земля...
  
   Строчки просто всплывали в моей голове, помещённые в неё неведома когда. Или не помещённые, а существовавшие там всегда.
   Спустя пару минут пришло понимание - из всего стихотворения я помню только этот отрывок.
   Ещё спустя минуту пришло понимание того где я и кто я.
   Я медленно шагал по песку куда-то на восход, сжимая в руке единственное оставшееся у меня оружие - револьвер агента Махоуни. Где-то вдалеке позади гремели взрывы - наверное, это рвались охваченные огнём НУРСы...
   И вот ещё одно понимание - понимание того, что произошло со мной совсем недавно.
   Я опасался невесть чего со стороны цээрушника, но того, что произойдёт на самом деле предугадать так и не смог. Он не имел ничего конкретно против меня и ничего такого, в принципе, и не сделал... Просто он был сумасшедшим. Как и полковник Коннорс, как и весь этот чёртов город... А как можно предугадать действия психа? Верно, никак. Только если ты сам не псих. Да и то не факт, потому как все нормальные люди нормальны единообразно, а психи сходят с ума индивидуально...
   Расклад в целом был откровенно паршивым. До паршивого паршивым.
   Махоуни в прямом и переносном смысле взорвал царящее здесь хрупкой равновесие. Теперь она нарушено и, похоже, необратимо. И сам чёртов агент ЦРУ сдох. Наша миссия провалена - да, остаются ещё документы Махоуни, но достать их из цитадели "штормовых стражей"... Немыслимо.
   Да и к чёрту эти документы. К чёрту вообще всё. Нужно любой ценой остановить Коннорса... Да, нужно его остановить... Он втравил нас в такое дерьмо, а сам, наверное, хочет остаться чистеньким и хорошим, отсидевшись в своём небоскрёбе из слоновой кости... Хрен ему. Хрен по всей морде. Махоуни подсказал решение - если не может переломить ситуацию в свою пользу, сломай её полностью.
   - Кот-1. Кот-1, как меня слышишь? Кот-1, ответь - это Си Джей!
   Кот-1... Это же мой позывной... Или нет? Стоп, Си Джей. Да, это точно меня...
   - Это Кот-1, - хрипло произнёс я в рацию. - На связи.
   - Слава Богу, вы живы, сэр... - с облегчением вздохнул снайпер, по неизменной манере обращаясь ко мне в насквозь уставной манере. - Мы видели ракетный залп... И разрывы на позиции... Мы уж думали вы не успели... Как вы, сэр?
   - Мне повезло, - произнёс я. - А как вы? Как обстановка?
   - Атаковали "стражей", когда начался ракетный обстрел они отошли, - кратко доложил Си Джей. - Мы тоже вышли из боя, наши все целы, только Юрая немного покарябало. Сейчас вот идём на один из опорных пунктов "танго"... А что с Махоуни?
   - Труп.
   - Хорошо.
   - Нет. Плохо. Он нас надул. Мы били не по топливохранилищу, а по сердцу водоснабжения города. Теперь Эль-Кувейт обречён.
   - Дерьмо... И что нам теперь дела...
   Неожиданно голос Си Джея заглушил треск помех, а затем, когда они исчезли, в эфире зазвучат до отвращения знакомый голос:
   - Раз-раз-раз... Меня, слышно, да? Как меня слышно? Хорошо, да? В таком случае всем-всем-всем - пипиру-пиру-пи! Народ последней цитадели правды, жители свободного от лжи Кувейта! Ребята, у меня для вас пренеприятнейшее известие - мы в заднице. В заднице, что глубиной превосходит Марианскую впадину! Как мы уже сообщали в наших предыдущих информационных сводках, в город проникла хорошо вооружённая и подготовленная группа наёмников ЦРУ. И, несмотря на то, что по словам самих же наёмников они прибыли сюда, ха-ха, со спасательной миссией, они только что уничтожили городской водопровод. Да-да, мальчики и девочки, эти говнюки лишили нас воды! Что это значит? А это значит, что история республики Кувейт подходит к концу. Всем ослам и учёным!.. В середину строя можете не становиться - кому вы теперь нужны? Лучше сделайте то, чего не могли или не хотели сделать раньше - в запасе у вас от силы несколько дней, а потом... Всем верным бойцам дела полковника Коннорса!.. Час пришёл. Апокалипсис настал! Апокалипсис сейчас. Так уйдём же достойно, джентльмены! Уйдём, прихватив вместе с собой наших дорогих спасателей-наёмников. Кстати, нескольких из них видели в районе Хрустального утёса... По слухам, они опять собираются кого-то спасать. Так что, вечеринка назначается на... эээ... сколько там на моих часах? А, ну да, у меня же нет часов... Не беда! Просто все, способные носить американскую форму и оружие - собираемся у Хрустального утёса. С меня музыка. Ведь я же ваш ди-джей, верно, а? Ничего не бойтесь. И смерти тоже не бойтесь - вы ведь и так уже мертвы. И я тоже умер! Поэтому сегодня нам остаётся только одно - идти до конца. А потом ещё куда-нибудь... Главное, чтобы не на хрен, ха-ха! Тут-туру! Адиос, народ Кувейта! А, может, и прощайте.
   Новый всплеск помех.
   - Си Джей! Си Джей, как меня слышишь? Приём.
   - Сэр, я...
   Неожиданно где-то за заднем фоне послышался какой-то непонятный шум. Крики, вопли, шум борьбы.
   - Эй! Какого чёрта вы...
   Звуки выстрелов.
   Плохо. Совсем плохо.
   - Си Джей, что у вас там происходит? Си Джей!
   - Эм... Я дико извиняюсь, что вмешиваюсь в вашу беседу... - в эфире снова зазвучал голос Хьюза. - Сержант Пошёл-ты-на-хрен, да? Я запомнил твою фамилию. Она у тебя необычная, знаешь ли...
   - Чего тебе надо, урод?! - прорычал я.
   - Ой, простите-простите!.. Но что мне надо, я уже получил. По большому счёту. Сейчас твоих парней вяжут мои парни. А потом будет суд. Скорый, но праведный, как говорится. Поэтому - не глупи, сержант. Сдайся сейчас, пока не стало хуже...
   - Твою мать!.. Ублюдок, когда я до тебя доберусь, то ты высрешь собственные зубы!
   - Эй-эй-эй! Полегче, приятель! Это ж почти что семейная радиопередача, а ты тут матюками матюкаешься, как маленький ребёнок... Нет, у нас тут рейтинг категории... хе-хе... "Для всех жаждущих". Оценил каламбур, а? У нас тут столько в прямом смысле слова куча жаждущих радиослушателей... Увы, но в основном они жаждут воды, а не музыки или информации. Но сгодится и такая народная забава, как линчевание толпой...
   Чёрт! Чёрт!!
   Бежать не получилось, поэтому я просто быстро заковылял вперёд.
   Хрустальный утёс... Зараза, что это может быть? Думай, Саня. Думай!
   - Да, сержант Пошел-ты... Или мне лучше называть тебя просто Алексом? А то мы с тобой уже, можно сказать, неплохо знакомы, хоть и заочно... Неудобно как-то... Да ты не стесняйся, тут все же все свои! Тут только ты, я... и несколько тысяч слушателей, жаждущих узнать!.. Узнать, что ты будешь делать, когда они придут за тобой? Когда они найдут тебя - того, что обрёк всех на смерть? Ха-ха! Они хотят пить... они хотят жить... они хотят кушать... хотят тебя убить! Ха-ха-ха! Алекс, что ты будешь делать, когда они придут?
   К чёрту.
   Я переключил рацию на другой канал.
   Не хочу больше слушать этого урода. Ни секунды больше. Хрустальный утёс... Хрустальный утёс... Так... Так... Куда уходила группа отвлечения? Где-то четыре квартала на восток... Вот только где я сейчас? Навигатора нет, мха и лишайников на северной стороне небоскрёбов нет, полярная звезда в пять часов дня не видна... По солнцу тоже не сориентироваться...
   Рация неожиданно пискнула, и я уже было потянулся вырубить её к чёртовой матери, чтобы не слышать новых шизоидных проповедей Ди-джея... Но это оказался не Ди-джей.
   - ...к "стражам". Они взяли Си Джея и Юрая. Меня прижали, но я пока ушёл. Находимся в каком-то полуразрушенном торговом центре. Здоровая башня из стекла и стали - похожа на скалу или утёс. Ты нужен здесь, я один не справлюсь. Повторяю. Алекс, если ты меня слышишь - часть "танго" переметнулась к "стражам". Они взяли...
   - Грег, это я.
   - Чёрт, как же я рад тебя слышать, Алекс! Слышал, что я сейчас передавал?
   - Да. Назови какие-нибудь ориентиры - где вы там.
   - Так... Сейчас, дай подумать...
   Невдалеке послышался вертолётный гул. Покрутив головой по сторонам, я почти сразу же увидел летящий в полукилометре от меня на небольшой высоте "блэк хок". Мысленно прикинув его возможную траекторию, я взглянул в ту сторону и увидел торчащее из земли полуразрушенное здание, сверкающее на солнце уцелевшими стёклами и металлическими конструкциями. Здание было похож...
   На скалу. Или утёс. Хрустальный утёс.
   - Грег, держись, - произнёс я, с определённым трудом переходя на лёгкий бег. - Я уже иду.
  
  
   48.
  
   Я с трудом взбежал по склону бархана и остановился, вглядываясь вперёд.
   Хрустальный утёс был прямо передо мной - всего в паре сотен метров впереди. Но вот пробежать эти две сотни метров, а потом ещё и драться с одним шестизарядным револьвером и ножом против десятков "стражей" сил уже почти не было. Меня и так уже изрядно тошнило и шатало - кажется, я заработал сотрясение мозга, что было совсем не здорово...
   "Блэк хок" приземлился на чудом уцелевшей вертолётной площадке на крыше торгового центра. Из вертушки тут же высадился десяток солдат. Также поблизости виднелось несколько "хамви" - один... два... три... четыре... А, нет, всё-таки три - последний был уже давно подбит. Что в итоге? В итоге - задница. Большая. Такая. Задница. Почти взвод - человек двадцать-тридцать. Кем надо быть, чтобы перебить столько противников - Суперменом?
   Хотя... Ведь "стражей" и не требуется уничтожать поголовно... Пока что, во всяком случае. Надо бы только вызволить наших, отдохнуть, перегруппировать, а там можно уже и дальше воевать...
   Но сначала надо добраться до этого грёбаного Утёса.
   Давай, Саня, вперёд. Пошёл! Знаю, что ноги ватные и сил нет, но надо. Надо!<